Ленивый Бехолдер: другие произведения.

Часть 2 (Закончено)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Продавай произведения на
Peклaмa
Оценка: 6.42*26  Ваша оценка:

   Красный песок слегка шуршит под ногами. Все пространство от горизонта и до горизонта устлано им. Темно-багровые облака на небе цвета свежей крови. Оно простирается в вышине, над моей головой. Я успел привыкнуть к этому пейзажу. Здесь, в Багровом Мире, мой дом. Место, где все знакомо и понятно. Место, где есть те, кто ждут меня. Место, где мне есть куда возвращаться. Место, где я всегда могу найти себе противника по вкусу и столько энергии, сколько мне необходимо.
   Третий год я живу в пустоши, и до сих пор не разочаровался в этом месте. Здесь, вдали от королевских дворов, каждый выживает, как может. Вдали от грызни за место под взором монаршей особы, завися лишь от энергии и собственных навыков, даже слабейшие из здешних багровых могут представлять серьезную опасность. И это здорово! Наверно, думая о доме, я и мечтал о месте вроде этого.
   Мерно шагая в сторону одинокой скалы, я прокручивал в голове детали последней схватки. Мне пришлось нелегко, даже не смотря на то, что противник был не столь уж и силен. Встреть я его, скажем, при дворе Пастыря Обреченных, я и не обратил бы на него внимания, но не здесь. В пустоши никогда нельзя быть ни в чем уверенным на сто процентов. В этот раз, например, багровый с жалкими восьмью десятками единиц показал совершенно невероятный для серва уровень навыков. Мне пришлось очень постараться для того, чтобы обкорнать его тушку до состояния того истекающего существованием обрубка, что сейчас волочится за мной.
   Я обогнул скалу, и, примерившись, запрыгнул на небольшой каменный карниз. Отсюда открывался вид на вход в небольшую, естественного происхождения, пещерку. Если Багровый Мир является моим домом в широком смысле, то именно это место воплощает в себе смысл узкий.
   Войдя внутрь, я осмотрелся. Все как всегда. Небольшая скальная ниша, метров так четыре на пять с неровным полом, стенами и потолком. Пещера, по прошествии трех лет моей с арахной совместной жизни, выглядела как логово стаи безумных пауков. Доверху забитое паутиной всех видов, форм и даже расцветок. Уву, более продуктивному времяпрепровождению, Тако предпочитала игры с собственной паутиной. Что только не выходило из-под ее рук? Пожалуй, только что-то толковое. Все ее творения, выглядели в конечном итоге либо как нитяные клубки, либо, как и полагается нормальной паутине, свисали со стен и потолка. Я, кстати, так ни разу и не видел сам процесс производства этой самой паутины, лишь его последствия. По какой-то неизвестной мне причине, Тако отказывалась мне его показывать, неудержимо при этом краснея. Вот уж эти багровые, с их секретофилией...
   Куб же валяется в дальнем конце пещеры, не подавая никаких признаков жизни. Если бы я не знал, что он собой представляет, принял бы за элемент интерьера. Тако посапывает в сплетенном из паутины гамаке. Вот ведь соня. А еще лентяйка. Тренироваться за нее тоже я буду? Не пойдет.
   -Подъем, малявка!
   -А... что уже ужин?
   -И это тоже. - Я пихнул ногой принесенный сверток. - Но все-таки, какого черта ты дрыхла? Я же говорил тебе поработать над управлением энергией.
   -Так я уже! Вот смотри! - Тако выпустила в воздух десяток небольших сгустков энергии, заставив их перемещаться по различным траекториям.
  -Чудно. Выдающееся достижение для томогара. Малявка, не смеши меня. Этого не достаточно. Учитывая количество твоих суставов, сгустков должно быть минимум в десять раз больше. И это только для простого усиления. А тебе еще и колдовать учиться.
  Я недовольно покачал головой. После этого повторил тот же фокус. У меня выходило контролировать до двух сотен сгустков одновременно. Глаза паучка удивленно округлились.
   -Вот так нужно. Пока не справишься хотя бы с полусотней, к заклинаниям не перейдем. Просто смысла нет.
   -А может...
   -Не может! Ты уже почти три года тренируешься, а успехов никаких. И ты себе еще спать позволяешь.
   -Нет, ну есть же успехи. Я много тренировалась. Вот, я десятый сегодня освоила. А два месяца назад девятый. Я прогрессирую!
   -Угу. Только медленно. Тебе не хватает концентрации.
   -Ну не все же сразу. Ты от меня хочешь слишком многого. Не все же так талантливы как ты!
   -Как я?! Слушай, малявка. - Встав с кресла, я подошел к ней и, ухватив двумя пальцами за щеки, несильно потянул - Я тренируюсь по двадцать три часа в сутки. А ты едва ли по четыре. И у тебя хватает наглости утверждать, что я талантливее тебя?
   -Ай! Отпуфти, мне фе бофно!
   -А вот работать нужно, а не отмазки искать, тогда и не будет больно. - Глубоко вздохнув, я немного остыл. - Ладно, малявка, черт с тобой. Растолкай Куба и можете приступать. Приятного аппетита. Только добейте потом, мне не нужен восстановившийся и разозленный томогара в собственном доме.
   -Ага! Спасибо! - Паучок оживился в предвкушении грядущего акта каннибализма и, вскочив с гамака, едва при этом, не свалившись, поскакал к свертку. - Пусть мне будет вкусно!
   Мне многого стоило задавить, норовящую вылезть, улыбку. Все же, она весьма забавна. Хорошо, что взял ее с собой, иначе уже помер бы от скуки.
   Я вышел из пещеры и уселся на карнизе, рассматривая пейзаж. Мы живем здесь уже три года. За это время не изменилось ничего. Мне не мстили за убитого короля, ни за туманов, ни, тем более, за людей. Вероятно, вычислить мое местонахождение не слишком сложно. Все же я оставил за собой множество следов. Но меня так и не нашли, или что вернее, даже не искали. Я просто никому не был нужен.
   Сейчас я понимаю, насколько насыщенной была моя жизнь тогда. На моей шее висел ошейник, напоминая о глобальной цели, которую требовалось достичь, не взирая ни на что. Все изменилось. Даже регулярные тяжелые бои не могут вернуть моему миру краски. Они скучны, ведь я ничего не чувствую к своему текущему сопернику. Как и он ко мне. Нас объединяет лишь одно. Одинаковое отношение друг к другу. Одинаковая ставка. Все предельно просто: проигравший станет едой. Только и всего. Казалось бы, цена вопроса высока, но нет. И это приедается. Такое ощущение, словно, поток времени проходит сквозь меня, не задевая. Словно поплавок в бурной реке. То, что составляет мою жизнь, не является движением. Лишь вялым трепыханием на обочине бытия. Хотел бы я быть в центре? На что-то влиять, в чем-то участвовать? Не знаю.
   За без малого пять лет своего существования, я стал много сильнее. Океан энергии, пропущенный через себя, при убийстве Йори не прошел бесследно. Мое ядро стало более вместительным, а контроль энергии улучшился. Не слишком сильно, но мои нынешние пять единиц уже дают хоть какой-то простор для маневра. Мои навыки сильно улучшились. Но, даже все это не делает меня хоть сколько-нибудь достойным противником для сильных мира сего. Вероятно, мне бы стоило залечь на дно на несколько сотен лет. Жить так, как живу сейчас. Не отсвечивая, ни во что не вмешиваясь, не создавая проблем с которыми не смогу справиться. Но что-то во мне не приемлет такой подход. Наверное, все дело в том, что здешние регулярные стычки превратились в рутину. Веселую, но повседневную, обязанность. Любимую, но приевшуюся, работу. Серый цвет неумолимо заливал мой мир, радужные всплески, порождаемые схватками, становились все короче и неубедительней. Чувство опасности, прежде весело стучавшее в висках, почти не появлялось. Я давно уже не ставил на зеро. Все бои проходили по единому алгоритму. Четко, без осечек и неимоверно уныло. Словно изо дня в день играть свою роль в одном и том же спектакле. Противно. Хотелось новизны, чего-то, что заставит выйти за грань своих возможностей. Что пробудит самые глубокие и древние инстинкты.
   Меня опять, как когда-то раньше, терзало чувство, что я пропускаю нечто важное. Я, как и прежде, не мог сказать ничего определенного, но сам факт мне не нравился. Словно я нахожусь не там, где находится должен. Интересно, окажись в том самом сакраментальном "своем месте" это чувство пройдет или это просто иллюзия моего больного разума? Впрочем, это неважно. Ведь я пока что все равно не планирую покидать эту насиженную пещерку. У меня еще есть здесь дела. Мне нужно развиваться, оттачивать навыки и готовиться к грядущим сражениям. Вот только от ощущения неправильности мне не деться никуда. Что же делать? Ждать знамения свыше? Смешно! Вот уж чего точно не будет...
   Да ну! Что за ерунда? К скале приближалась человеческая фигура. Не скрываясь, ровным шагом кто-то шел ко мне. Кто-то неощутимый в энергетическом спектре. Хорошая маскировка - признак сильных багровых. И кому я мог понадобиться? Неужели то самое знамение? Или просто очередной противник? Впрочем, без разницы. К бою я готов всегда. Посмотрим, во что это выльется. Мне уже стало интересно.
   Фигура приблизилась дав себя рассмотреть. Мужчина лет тридцати пяти, одетый в неброский деловой костюм. На фоне багровых песков он смотрелся чужеродно. Лишний элемент, словно кусочек мазанки из другого набора. И это еще больше разжигало мое любопытство. Что же ему нужно?
   Спрыгнув с карниза, я пошел ему на встречу. Нас разделяли несколько десятков метров. В принципе, вполне подходящее расстояние для начала атаки. Но ни я, ни он не торопились. Багровый просто шел в мою сторону, не предпринимая никаких агрессивных действий. Словно так и должно быть. Весьма не типичная картина для пустошей Багрового мира. Я бы даже сказал неуместная. И как это прикажете понимать?
   Расстояние между нами неумолимо сокращалось, а атаки все не было. Может и правда хочет просто поговорить? Ну-ну. Посмотрим. Когда дистанция сократилась до пяти метров, мы синхронно остановились, рассматривая друг друга. Гость начал первым.
   -Безымянный, я полагаю? - Он все-таки пришел по мою душу. Что и следовало доказать.
   -Верно. С кем имею честь?
   -Равен, Наблюдающий Смерть. Я искал вас.
   -Очень приятно. И зачем я потребовался королю?
   -Королю? Вы мне льстите. Я всего лишь скромный граф. А потребовались... Скажем так. У меня есть выгодное предложение.
   -От которого нельзя отказаться?
   -Ну почему же, вполне можно. Не вы, так кто-нибудь другой. Но по нашим расчетам вы бы неплохо подошли. Поэтому мы к вам и обратились.
   -Мы?
   -Я представляю Круг Познающих.
   -Научников? Что же яйцеголовым потребовалось от чистого боевика? - Я не смог скрыть своего удивления. Багровый едва заметно скривился. Не понравилось ему то, как я назвал его родную организацию.
   -Не совсем. Нам нужен специалист широкого профиля. Кроме того, по ряду причин, мы не сможем воспользоваться своими собственными силами. Иными словами, назрела проблема, а нужного для ее разрешения инструмента у нас под рукой не было. Тут о вас и вспомнили.
   -Очень мило с вашей стороны. А что за проблема и зачем мне участвовать в ее разрешении?
   -Подробности будут позже. Когда придем к соглашению. Сейчас скажу лишь то, что ваша работа будет подразумевать агентурную деятельность в человеческом мире. У нас, в отличие от Следящих, нет подобных специалистов. Что же касается награды, я думаю, допуск к ряду наших архивов может быть вам весьма полезен. Вы заинтересованы?
   -Допустим. Может расскажете детальнее?
  
   -Детальнее? Это не в моей компетенции. - Равен извлек из кармана запечатанный конверт и протянул его мне. - Здесь адрес, я думаю, вы найдете это место. Там и получите все инструкции.
   -Секунду. Я еще не дал свое согласие. У меня есть пара вопросов.
   Граф тяжело вздохнул. Было совсем не похоже, что общение со мной доставляет ему удовольствие.
   -Ну, задавайте.
   -Хорошо. Почему именно я?
   -Тут все просто. Немногие из тех, кого мы могли бы привлечь, обладают совокупностью необходимых знаний и навыков. Ну и не последнюю роль сыграл политический расклад. Вы ведь помните: Круги ни во что не вмешиваются. Иными словами, нам нужен был наемник, никак с нами не связанный.
   Кроме того, багровые слишком заметны, да и немногие из них психологически подходят для той работы. Последнее, кстати, относится и к вам. Мы до сих пор не вполне уверены в правильности своего выбора. - Багровый криво ухмыльнулся. - Мы, знаете ли, нашли о вас много интересных записей в замке, ныне покойного, Пастыря Обреченных.
   -Да уж, теперь понятно как вы меня нашли. Второй вопрос отпадает. Тогда третий и последний. Что именно будет моей платой и каковы мои гарантии?
   -Плата стандартна. Доступ к архивам ранга "С". - Уловив мой непонимающий взгляд, граф уточнил. - Те знания, которые, по нашему мнению, не представляют для нас опасности. Тем не менее, я бы не советовал относиться к ним пренебрежительно. Многие короли тратили столетия лишь для того, чтобы получить хоть частичный доступ к этой информации. И далеко не каждый из них преуспел.
   -Понятно, что с гарантиями? - И снова мой собеседник скривился. В этот раз вполне явственно. Если бы не его долг, он, вероятно, уже полез бы в драку.
   -Слова Круга вам не достаточно? Если бы мы нарушали обещания, не думаю, что наше существование продлилось бы до сего дня.
   То есть, они хотят, чтобы я поверил им на слово. Какая прелесть. Но и выбора у меня тоже особого нет. Ультиматум не прозвучал, но висел в воздухе. Сегодня, я получил убедительное доказательство того, что найти меня не составляет труда. Следующий посетитель может быть уже не столь вежлив. Фактически, одним лишь визитом, мне тонко намекнули на мое место. Кто сказал, что они будут честно играть со мной? Не слишком мне верится в подобного рода обещания. С другой стороны, что я теряю, если попробую? Мне помниться, хотелось разнообразия? Чем не знамение свыше?
   -Хорошо, я согласен.
   -Вот и отлично. Адрес на конверте. Само письмо отдадите тому, кого найдете в том месте. На этом все. Позвольте откланяться.
   Граф кивнул, и, развернувшись вокруг своей оси, пошел обратно. Сделав символические несколько шагов, он исчез во вспышке пламени, оставив меня изумленно хлопать глазами. Это что сейчас было? Телепортация? Круто, черт возьми! Я тоже так хочу.
   Ладно. Решение принято, теперь от него никуда не деться. Хотел разнообразия, так получи. Чувствую, его будет столько, что еще захочется обратно.
   Я вернулся к входу в пещеру. Из него выглядывала взволнованная мордашка Тако. Что, кстати, мне делать с ней? Оставить здесь - не вариант. Она не протянет тут и месяца. Значит взять с собой. Ох, проблем же будет...
   -Малявка, собирайся.
   -А что случилось? Кто это был?
   -Мой работодатель.
   -А... и куда мы направимся?
   -В Мир Людей? Ты ведь там раньше не была?
   -Нет. Но мне кое-что рассказывали. - Тако передернуло. - Говорят, это страшное место. Там же эти, как их, туманы? И Мистесы... ой! То есть, я не это хотела сказать...
   -А ладно. Я не обиделся, не заморачивайся. И не так уж там и страшно. Не хуже, чем здесь.
   -Понятно...
  
   Подготовка не заняла много времени. У нас не было ни вещей, которые нужно собирать, ни дел, которые нужно заканчивать. Мы управились со всем за несколько часов. Большая часть этого времени ушла на поиск пригодного, для создания разлома, места. Пора.
   -Куб, энергией поделишься?
   Кубик заложил вираж в воздухе, и мигнул зеленым. Вот уж безотказный парень. Хотя, я не уверен насчет его пола. Возможно и девушка. Кто знает?
   Положив руку на его теплую грань, я забрал необходимое количество существования. Даже учитывая мой, слегка разросшийся, резерв, своих запасов мне не хватало. Нужно было минимум втрое больше. Зато остальную часть работы предстоит делать мне. Но проблем с этим не будет. Я знаю требуемое заклинание и умею его использовать.
   Не прошло и минуты, как мы стояли перед небольшой черной кляксой, смотревшейся в этой пустыне как нечто инородное. Хотя что, собственно, может быть более инородным для любого мира, чем проход в мир соседний?
   -Помните что делать? - Тако сосредоточенно кивает, Куб тоже выполняет сходный маневр. - Уверены? Ладно, вперед.
   Мы вошли в проход, что связывает два столь похожих и столь же различных мира. Это будет забавное путешествие.
  
   Мгновение темноты и в глаза вновь бьет свет. Не приглушенный, красноватый, какой бывает на родине томогара, но яркий, лучистый, что способно испускать лишь человеческое Солнце. Добрались. Я поднял взгляд, осматривая местность. Весело. Нас выкинуло прямо в центр какого-то крупного города. Я вроде показал, как маскироваться, но не думаю, что примитивная маскировка сможет скрыть девушку с паучьим туловищем и неведомое непонятно что в виде левитирующего кирпича. Вот ведь идиот. Раньше нужно было думать. Что же делать-то?
   Куб, проявив завидное благоразумие, юркнул ко мне в карман. Меня начинают одолевать сомнения: кто же в нашей команде наиболее разумен. Стайки прохожих окидывали нас заинтересованным взглядом, но особого беспокойства по какой-то причине не выказывали. Неужели маскировка работает? Я оглянулся на Тако. Паучок прилип к витрине магазина и что-то рассматривал. Совсем забыв о поддержании сжатия ядра. Идиотка! Я, было, ринулся к ней, но меня опередила группа каких-то парней. Защелкали затворы фотокамер, Тако сжалась в углу. Очевидно, ее испугали вспышки. Пока я лихорадочно соображал, что будет быстрее: поставить печать или сходу прибить этих обывателей, один из них начал разговор.
   -Шикарный косплей! Девушка, какого персонажа отыгрываете? Нет! Дате угадаю, это кто-то из последних вышедших дейтсимов. Нынче очень популярны девушки-монстры! Но все же, я впервые вижу костюм такого качества! Правда, парни?
   Остальные члены компании поддержали его нестройным гулом. Я еще раз огляделся вокруг. О, неведомые боги, какое счастье, что нас занесло в Акихабару! Во времена своих скитаний, я успел немного познакомится с жизнью этого места, и даже не смотря на всю свою бесполезность, оно мне нравилось. Парадоксально, но факт.
   -Парни, отстаньте от девушки, вы, что не видите, совсем бедную засмущали. - Иногда самое простое решение бывает и самым верным. - Она же новенькая, не привыкла еще.
   -А ты что, ее друг? В любом случае, такой косплей - общественное достояние! И мы не позволим отбирать его у нас! Верно я говорю? - Компания вновь поддержала лидера восторженным гулом. - Люди! Сегодня мы видим рождение нового идола! Возможно, даже новой богини!
   Ситуация принимает нехороший оборот. Тако, сама не своя, забилась в угол и, по-моему, даже дрожит от страха. Нужно что-то делать. Устроить резню в своем стиле - не выход. Мне же ясно сказали, что работа будет агентурной. То есть так засветить свое присутствие в первый же день, очень и очень нежелательно. То же относится и к печати. Ну ладно, делать нечего, будем разбираться по-человечески.
   -Люди, я вам говорю, отойдите от нее, иначе так ее запугаете, что она здесь больше не покажется. И не видать вам тогда больше такого шикарного косплея. Дайте ей в себя прийти!
   Я, как ледокол через замерзшие воды, прошел через толпу и, подхватив Тако за руку, поспешил скрыться в ближайшем дворике. Вслед за нами летел разочарованный гул обманутых, в лучших чувствах, отаку.
   Спустя десять минут бега по закоулкам тыльной стороны святой земли, мы остановились передохнуть и обдумать дальнейшие действия. Вернее, это я так думал. Тако же просто прижалась ко мне, ища защиты.
   -Люди такие страшные... - всхлипнула она.
   -Ага, сам их иногда боюсь... - пробормотал я, гладя ее по голове.
  
   Тем не менее, идея, подкинутая сдвинутыми на всю голову анимешниками, пришлась как нельзя кстати. Увешавшись сумками со свернутыми в рулоны постерами и напялив футболку с изображением какой-то зеленоволосой девицы с мегафоном, я составил Тако хорошую компанию, заодно дав хорошее объяснение всем любопытствующим. Ведь всегда проще придумать известную и знакомую причину, нежели искать мистический подтекст, правда? Как всегда, идеальная маскировка - полное отсутствие маскировки.
   Увы, это в городе так ходить можно, а вот в поезд так не сядешь. А нужно. Моя цель не в Токио. Мне нужно в совсем другой город. В Мисаки. Какая ирония, я появился на свет именно там, туда же мне нужно и вернуться. Интересно, как за это время изменились те тихие улочки, на которых я в свое время осваивался с собственной природой. Как же много всего произошло с тех пор, а сколько еще произойдет?
   Остаток дня мы провели там же, в Окибе. Силком затащив Тако в косплей кафе, вызвав тем самым восхищенные и завистливые вздохи обслуживающего персонала, мы просидели там до ночи. Среди обилия разнообразных безумных нарядов мы пусть и с трудом, но могли затеряться. Паучок, немного успокоившись, загорелся желанием попробовать человеческую еду. Странно, что такая мысль вообще пришла ей в голову. Но, как оказалось, я ее недооценивал. Крохотная арахна умудрилась сожрать столько, сколько вряд ли получилось бы схомячить и десятку настоящих сибирских мужиков. Чем повергла в шок не только работников данного заведения, но и меня самого. Хорошо, что я деньги материализовывать не разучился, иначе случилась бы беда.
   Ночью, когда наплыв народа на улицах города слегка спал, мы выбрались из своего убежища и пешком пошли по направлению к шоссе в нужную сторону. Ну и безумный же выдался денек.
  
   Многомиллионный город и ночью полон людей. Когда затихает дневной шум, на улицы властно выходит иная жизнь. Ночной город мало похож на свое дневное воплощение, скорее это гротескная копия, отражение в кривом зеркале. Здесь иные законы и иные правила. Впрочем, это верно лишь для людей. Мы же можем себе позволить большее.
   Незачем передвигаться по улицам, рискуя привлечь излишнее внимание, когда к нашим услугам крыши домов. На фоне затянутого облаками ночного неба, невозможно было различить наши стремительные фигуры. Правда, если мне подобный способ передвижения был привычен, а Кубу и вовсе было все равно где летать, то Тако темп держала с трудом. Даже не смотря на то, что наиболее тяжелые участки она преодолевала в качестве груза. Если бы речь шла только обо мне, то вряд ли я стал бы возиться с транспортом, ведь я и на своих двоих могу развить едва ли не большую скорость. Но я не один, а это значит, придется использовать подручные средства. Самый удобный, с моей точки зрения, транспорт - поезд, по понятным причинам отпадает. Хотя... интересно, а что если запихнуть Тако в коробку от какой-нибудь крупногабаритной техники, вроде холодильника? Паучок поежился под моим пристальным взглядом, и подозрительно уставился на меня. А ведь неплохая идея! Правда, в поезде так все равно не поедешь, но можно попробовать поймать попутку. Если повезет. Хоть с Кубом подобных проблем нет, его способность менять размер очень удобна. Ну, вот и выезд на нужную автостраду. Будем надеяться, удастся найти какого-нибудь скучающего дальнобойщика.
   Мы спустились около полупустой автостоянки. Нужно было подготовиться. Взмах рукой, и на земле появляется здоровенный деревянный ящик.
   -Ну, что, малявка, залезай.
   -Сюда? Зачем? - Вид у Тако был ошеломленный. Она мало знала о человеческом мире и его законах. Естественно, что необходимость подобного решения находилась у нее под большим вопросом.
   -Так нужно. Ты же не хочешь, чтобы на тебя опять пялились все, кому не лень?
   -Не хочу... Но и в ящик тоже не хочу.
   -А кто тебя спрашивает? Вот освоила бы метаморфизм, глядишь, и не пришлось бы идти на столь крайние меры. Так что лезь.
   -А может не надо? - Фраза была произнесена столь жалобно, что я невольно почувствовал себя злодеем из мультиков. Ее щенячьи глазки лишь добавили эффекта.
   -И что тебя не устраивает? Посидишь пару часиков, и мы на месте.
   -Ну, не хочется мне туда лезть. Может, пешком дойдем?
   -Не дури. С твоими темпами, это займет неделю. Да и риск попасться кому-нибудь на глаза возрастает. Так что давай. - Я подхватил девушку под мышки и попытался силком засунуть в коробку. Куда там? Когда не нужно, Тако демонстрирует просто удивительные успехи, и невиданную ранее, твердость характера. Чего же все так не вовремя? Упершись всеми десятью конечностями, она отчаянно сопротивлялась. У меня появилось впечатление, что я пытаюсь запихнуть верблюда в игольное ушко. С предсказуемым результатом.
   Через десять минут сосредоточенного пыхтения, яростной борьбы и обвинения друг друга во всех смертных грехах, в число которых вошли жестокость и глупость, мы дружно уселись на многострадальный ящик, переводя дыхание.
   -Вот упрямая девчонка. Что с тобой делать, а?
   -Все что угодно, только в коробки не запихивать.
   -Ничего, еще запихну. Вот увидишь.
   Я осмотрелся. Стоянка располагалась на окраине и здесь, в отличие от центра, не было никого, кто мог бы стать свидетелем нашей возни. Это хорошо. Я еще раз пробежался глазами по местности и вдруг увидел его. Я так по нему скучал. Мне захотелось вскочить и обнять его. В закутке между домами, стоял самый настоящий торговый автомат! Как мне не хватало этих ребят в Багровом Мире! Все-таки материализованный кофе, хоть и съедобен, но от привкуса собственной силы избавиться не получается.
   Встав с ящика, я подошел к нему, и, запихнув несколько монет в приемник, извлек на белый свет вожделенную банку с кофе. Как я ждал этого дня!
   -А что это? - Маленький любопытный паучок не смог не сунуть свой прелестный носик.
   -Хочешь такую же?
   -А то! - Малявка мгновенно перешла от состояния глубокой обиды на весь мир, в общем, и меня в частности, к состоянию любознательного возбуждения. Я, наверно, никогда не пойму что твориться в ее голове.
   -Ну, держи. Потом не жалуйся. - Путем повторения нехитрых манипуляций, из автомата была извлечена еще одна банка.
   Тако, ухватив ее, покрутила в руках, рассмотрела со всех сторон и, похоже, осталась в недоумении. Я принципиально не стал объяснять метод обращения с этим творением сумрачного человеческого гения. Спустя весьма непродолжительный промежуток времени, терпение арахны лопнуло, и в крышке было проделано отверстие. Хотя возможно, Тако просто не рассчитала сил и ее заостренный, покрытый хитином палец прошел сквозь тонкий слой мягкого алюминия. На цель была достигнута, а способ не так уж важен. Девчонка со счастливым видом присосалась к банке, лишь для того, чтобы через несколько секунд, отплевавшись, вынести вердикт "гадость".
   -Я же говорил "не жалуйся". Ладно, а теперь в ящик. - Паучок, застигнутый врасплох, не успел оказать сопротивления и таки был упакован. На этот раз головой вперед. Я не повторяю своих ошибок.
   Подняв трясущийся и что-то неразборчиво бормочущий ящик, я побрел в автостраде. Машин в это время суток было не много, все же не самое популярное направление, но это и не так плохо. Свою попутку я найду. Остановившись у дороги и дождавшись проезжающего грузовика, я слегка растянул свое ядро. Это должно заставить водитель обратить на меня внимание. Ну, теоретически...
   Все прошло как нельзя лучше. Остановился небольшой грузовичок, явно не собственность крупной компании, скорее рабочая лошадка владельца небольшой частной лавки. В окно выглянул японец лет пятидесяти.
   -Парень, подвезти? - Вот так вот, немного магии, и люди к тебе потянуться.
   -Спасибо, буду очень благодарен. До поворота на Мисаки подбросите?
   -Конечно! И даже до города, мне как раз туда и нужно. А в дороге скучно без попутчика, а ночью еще и риск уснуть.
   -Спасибо.
   -О, я вижу ты с грузом. Помочь?
   -Не нужно, своя ноша не тяготит.
   Закинув ящик в кузов, и предостерегающе по нему постучав, я забрался в кабину. Водитель и вправду оказался владельцем небольшой лавки в Мисаки. В Токио ездил по каким-то своим делам, в подробности которых, мой разум вникать категорически отказывался. Зато удалось расспросить о происходящем в интересующем меня городе. По словам мужчины в городе не происходило ровным счетом ничего. Ну, оно в принципе и так понятно. Мисавские Инциденты случаются далеко не каждый день. Особенно, если меня нет рядом.
   Путь прошел спокойно, лишь странные звуки, доносящиеся из кузова, заставляющие японца подозрительно коситься на меня, и обеспокоено - себе за спину, добавили скучной поездке немного разнообразия. На рассвете, когда мы въехали в Мисаки, я попросил водителя остановиться. Распрощавшись с ним и забрав свой багаж, я вышел на улицу. Поставив ящик на землю, и усевшись на него сверху, я вдохнул все еще холодный с ночи воздух.
   -Ну, вот и добрались. Малявка, потерпи еще немного. - Я успокаивающе похлопал по деревянной стенке коробки. Коробка задрожала, и неразборчиво зашипела в ответ.
   Все те же улицы. Я знаю каждую из них. Ведь все они были исхожены мною вдоль и поперек. Город почти не изменился. Словно и не было этих пяти лет. Несколько новостроек, уродливо поблескивающих стеклом и пластиком, лишь подчеркивали неизбежность течения времени, но не привносили в этот, почти родной мне, город ничего нового. Он ведь и раньше особой красотой не блистал, так что хуже не стало.
   А вот ситуация изменилась кардинально. В былые времена, найти факела было проблемой. Теперь же у меня рябило в глазах от обилия синих огоньков. Что же тут, черт возьми, происходит? Факелов чертова уймища, а кого-то покрупнее не видать. Нехорошо это. Впрочем, это лишь говорит о том, что моя работа будет занимательной. Сгораю от нетерпения.
   Достав из кармана джинсов письмо, изрядно помятое от подобного с ним обращения, я перечитал искомый адрес. Вполне человеческий адрес. Я вроде припоминаю, как выйти на нужную улицу, а значит, пора выдвигаться.
   Взвалив ящик на плечо, я пошел в нужную сторону, глазея по сторонам, и наблюдая за знакомым местом в знакомых обстоятельствах. По широкой дуге обойдя возникшую словно из ниоткуда печать, благо я не попал в ее радиус, я вышел на нужную улицу. Мне совсем не нужно ввязываться в драки, ведь сейчас у меня наклевывалось куда более интересное дело.
   Дежавю? Я стоял перед старым домом, построенном в европейском стиле. С его стены на меня по-прежнему смотрела вывеска с лаконичной надписью "Антиквариат". Я знал, что дедуля совсем не так прост.
   Потянув за дверную ручку, я открыл дверь. Меня встретил знакомый звук кованого колокольчика. Вот это место совсем не изменилось. Все так же приятно радует глаз обилием ненужного барахла. Тако здесь понравиться, она любит безделушки.
   -Кто там приперся в такую рань? - Донеслось из глубины зала.
   -И вам не хворать, мистер Грегор. Где же ваша фирменная вежливость? Что до времени... вам прекрасно известно, что, такие как мы, не спят.
   -О, молодой человек. Я вижу, вы с пользой провели время. Рад снова видеть вас в моей скромной обители. Что привело вас ко мне?
   -Что? Работа, конечно. Вот это велели передать вам. - Я протянул смятый конверт.
   -Отлично. - Старик забрал письмо, и, не глядя, небрежным движением, сунул его в карман, окончательно превратив его в подобие катыша. - Предлагаю еще раз познакомиться, с учетом новых обстоятельств.
   -Поддерживаю. Итак, Безымянный, наемник Круга Познающих, к вашим услугам.
   -Грегор, Ведающий Истину, семнадцатый член высшей ложи Круга Познающих.
   Мы кивнули друг другу. Тут с грохотом крышка ящика взлетела в воздух и оттуда высунулась растрепанная белобрысая голова.
   -А я Тако! - Эта абсолютная, в своей убойности, реплика заставила нас со стариком подавиться хохотом.
   Отлепив ладонь от лица, я выдавил.
   -Это Тако, мой довесок.
   -Хорошо. Раз с представлениями закончили, давайте обсудим детали. Вы ведь не откажетесь от чашки чая? - Старик вежливо направил диалог в более конструктивное русло. С чего бы мне отказываться?
   -С удовольствием.
   Мы перебазировались на кухню, это место тоже совсем не изменилось. Да и с чего ему меняться, ведь прошедшее время - лишь мгновение для нас, долгоживущих. Поставив перед нами чашки с ароматным черным чаем, Грегор уселся за стол, кивком предлагая нам сделать то же самое. Я принял приглашение, а вот Тако осталась стоять. Стулья, стоящие здесь, ей совсем не подходили. Пожалуй, я смог бы создать что-нибудь более подходящее, если бы знал что именно, но в этом вопросе моя фантазия пасовала.
   -Итак, в чем собственно дело? Надеюсь, вы просветите меня насчет подробностей предстоящей работы. - Я перешел сразу к делу, мне не терпелось узнать, из-за чего же была заварена вся эта каша.
   -Подробностей? Подробностей не так уж много. Я бы даже сказал - очень мало. Лишь ряд наблюдений и некоторых странностей в происходящих событиях. Начнем, пожалуй, с того, что происходит в городе. Вы наверняка заметили аномальное число факелов. Так бывает лишь во времена тяжелейших межфракционных трений. Странность же именно в том, что конфликта здесь нет. На данный момент, в городе отсутствуют огненные туманы. Впрочем, это ненадолго. Они должны отреагировать на изменение обстановки.
   Кто здесь действительно есть, так это один из новоиспеченных багровых королей. И это странно уже само по себе. Нам пока что неясно, зачем он явился в человеческий мир, а главное, зачем ему столько энергии.
   -Может, восстанавливается после больших энергопотерь? - Рискнул я вынести предположение.
   -Возможно. Но так обычно не делают. Сожрать столько людей в одном месте - довольно грубое нарушение пакта. В обычном случае, он бы прошелся по десятку городов, везде съедая по чуть-чуть. Иными словами, наши аналитики думают, что дело здесь не чисто. Впрочем, с этим будут разбираться уже наши специалисты. К вам, молодой человек, это имеет лишь опосредованное отношение. Лишний фактор риска. Вы понадобились нам для совсем других целей.
   Старик драматически замолчал, заставляя меня лишний раз ощутить приступ жгучего любопытства. Выдержав паузу, он наставил на меня палец.
   -Вы пойдете в школу!
   -Че?!! - От удивления я выронил чайную ложку, которую сжимал в руках. Грегор хихикнул, глядя на мои вытаращенные глаза.
   -К-куда? - Заикаясь, переспросил я.
   -В школу, молодой человек, в школу. Я, конечно, понимаю, что вы слегка выросли из того возраста, но ведь повторить школьный материал и взрослому бывает полезно. К тому же, подумайте, не многим выпадает шанс еще раз пережить все радости жизни старшеклассника. - Он откровенно издевался.
   - И что же столь занятное имеется в этой самой школе? - Я взял себя в руки. - Не могу же я предположить, что Круг Познающих решил озаботиться пробелами в моем образовании.
   -Верно. Итак, смотрите сюда. - Старик взял в руки сахарницу и высыпал ее содержимое прямо на стол. После этого, его палец воткнулся прямо в центр кучки рассыпанного сахара. Я уловил слабое энергетическое возмущение, а вокруг пальца словно образовался небольшое торнадо. Оно разметало сахар по столу, но не хаотично, а в какой-то сложной последовательности. Присмотревшись, я с немалым удивлением обнаружил, что белые кристаллы расположились в виде довольно подробной карты города. Через несколько секунд, над импровизированной картой начали зажигаться голубые огоньки. Много, очень много. Они практически покрыли собой всю карту. И что это значит?
   -Смотрите сюда, это кристальный помост. Точнее его эрзац-версия. - Видя выражение непонимания на моем лице, багровый снизошел до пояснения. - Ничего особо сложного. Просто совмещение пространственных координат на карте, с показаниями провешенной по городу заклинательной сети. Сеть, кстати, устанавливал не я. Это тот самый король постарался. Я же просто врезал в нее дублирующий вывод. Надеюсь, владелец не обидится, если узнает. - В этот раз заговорщицкая улыбка старика показалась мне жутковатой. Взламывать чужую магию, это высший пилотаж для заклинателя, а уж заставить ее работать на себя, да еще так, чтобы владелец не узнал...
   -Так вот, обратите внимание вот на этот факел. - Сухощавый палец указал на один из огоньков. - Мы заметили кое-что странное. Уровень его энергонасыщения колеблется. Причем как в минус, так и в плюс. Да еще и с постоянной амплитудой. Сначала мы решили, что нашелся еще один самородок вроде вас, но более пристальное наблюдение не выявило фактов поглощения им кого бы то ни было. Странная картина. Мы бы и не заметили, но вы, молодой человек, в свое время вызвали немалый интерес в определенных кругах нашей организации. Мистесы - нечастое явление. А Мистесы без серьезных хогу, и вовсе исчезающее редки. Так что, можно сказать, мы заодно и вас исследуем.
   -Это, безусловно, очень мило с вашей стороны, но все же, в чем моя задача? - Ну, это можно было предположить изначально, так что я был не слишком сильно удивлен подобным поворотом событий.
   -Да, да. Уж простите старика, заговариваться начал. В общем, для факела, есть не слишком много способов поддерживать свое существование без поглощения внешней энергии. И они по большей части, слишком сложны, либо слишком малоэффективны. Да и признаков подобной активности нет. А это, в свою очередь, означает лишь одно. Мы имеем дело не с обычным факелом. Перед нами еще один мистес. Причем, на этот раз, мистес какого-то чрезвычайно редкого хогу. Вот это нас и интересует.
   -А что мешает просто вытащить из него это самое хогу?
   -Наше положение. Внутри мистеса может оказаться что угодно. Некоторые варианты настолько опасны, что Круг уничтожат при одном лишь подозрении в том, что кто-то из нас подержал подобное в руках.
   -И вы хотите, чтобы я как наемник с вам не связанный, его достал?
   -Нет! Ни в коем случае. В Багровом Мире вполне достаточно созданий, способных соотнести подобную информацию. Мы хотим лишь понаблюдать за развитием событий. Не более того.
   -Понятно. Почему тогда сами не справились?
   -Различие в психологии. Мы, багровые, можем имитировать поведение людей, но лишь ограниченное время. Если что-то выведет предполагаемого агента из равновесия, никто не даст гарантии, что он не сорвется.
   -Ладно, допустим. А все-таки причем здесь школа? Или...
   -Да, верно. Твой поднадзорный - школьник.
   -Вот ведь подкинули работенку... и как мне, по вашему, туда попасть?
   -На общих основаниях. Идете к директору и подаете документы.
   -Что, так просто?
   -Ага. Добавив в сотворенную бумажку немного энергии, можно добиться того, что ни один человек не усомнится в правдивости написанного.
   -Правда? А я и не знал. В любом случае, не легче ли занять место кого-то из уже поступивших?
   -А вот этого делать не стоит. Вообще, я бы попросил вас свести к минимуму количество убитых и поглощенных. Это не приветствуется нашими правилами. Энергией мы вас и так обеспечим.
   -Даже так? Добровольно-принудительное насаждение пацифизма это общая практика кругов, или вы одни такие?
   -Общая. - Старик усмехнулся. - Мы находимся вне войны раскола и поэтому стараемся не провоцировать ее участников. Вы, конечно, не состоите в круге, но лучше перестраховаться.
   -Все ясно. - Я посмотрел на часы, время приближалось к полдню. - Тогда пойду работать.
   -Верно. Не стоит откладывать на завтра то, что можно сделать сегодня.
   Я встал из-за стола, и, кивнув антиквару, направился к выходу. За спиной послышалось знакомое шуршание. Я, было, приготовился выслушать гневную тираду возмущенного паучка, не простившего мне ящик, но лицо Тако не выражало возмущения. Наоборот, оно было обеспокоенным. Я запоздало вспомнил, она молчала на протяжении всего разговора, что для нее, прямо скажем, не характерно. Похоже, ящик мне простили. Догнав меня, Тако замерла в нерешительности, словно, не зная, что сказать.
   -Малявка, ты чего?
   -Ммм... а "школа" это опасно? - Она что, беспокоиться за меня? Забавно.
   -Да не особо. Правда, там водятся страшные чудовища, которые называются учителями. Они мучат несчастных человеческих детишек, заставляя их грызть гранит науки. А это очень твердый камень. Над ними стоит самый главный монстр, называемый директором. Вот к нему я и собираюсь.
   -Страшное место. Как и весь этот мир. Тебе точно надо туда идти? - Паучок сжал кулачки.
   -Ага. Да не бойся. Я обязательно вернусь. А ты подожди здесь. Кстати, - я поднял голос - Мистер Грегор, ничего, если мои пока погостят у вас, пока я квартиру не найду?
   Старик, как оказалось, стоял в другом конце коридора, наблюдая наш диалог.
   -Ничего. Я вообще-то собирался пригласить вас пожить у меня. Пустых комнат у меня много, а вот живого общения не хватает. Так что оставайтесь, а вот квартиру искать не нужно. Да и не уверен я, что вы сможете обеспечить защиту на том же уровне, что стоит в моем доме.
   Да уж, верное замечание. Если где-то в городе разгуливает король, то имеет смысл выбрать местом обитания наиболее защищенный вариант. Если старик согласен, то тут и думать особо не над чем. По крайней мере, до тех пор, пока эта проблема не будет решена.
   -Спасибо. Мы принимаем приглашение.
   -Вот и хорошо. Всегда приятно пообщаться с молодежью. Кстати, девушка, можете не волноваться за своего друга. Он таких монстров на завтрак ест.
   -А я и не волнуюсь! Просто неспокойно как-то. - Тако слегка смутилась. В таком состоянии, она начинала весьма потешно перебирать лапками.
   -Право, не стоит. Дело-то пустячное.
   -Ладно. Я пошел. Малявка, Куб, не хулиганьте. И не сломайте здесь ничего.
  
   Я шел по улицам города, обдумывая свои перспективы. Даже не знаю, удача это или невезение, но у меня вновь есть цель. Цель не особо сложная, но это лишь начало. Период затишья благополучно миновал. В глубине души, я безумно рад этому факту. Парадоксально, но в этом городе, заполненном смертью, и стоящем на пороге войны, я чувствовал себя удивительно комфортно. Теперь мне осталось лишь посмотреть, что же выйдет из всего этого. Надеюсь ли я на что-то конкретное? Пожалуй, нет. Мне не нужно ничего особенного, я просто хочу быть поближе к центру событий. На что-то влиять, в чем-то участвовать. Похоже, призрак того беспомощного и безымянного факела, что когда-то обнаружил себя на улицах Мисаки, все еще не покинул меня. Я по-прежнему рвусь доказывать свое существование. Череда побед над превосходящими меня существами, даже убийство короля не насытили эту жажду, они лишь вывели ее на новый уровень. Вероятно, это и есть мое проклятие. Я не могу жить тихо и спокойно. Я буду рваться вперед, невзирая на препятствия. Буду забираться все выше, до тех пор, пока одна из покоряемых вершин не окажется слишком крутой. Такова уж моя суть. Хотя здесь не о чем грустить, ведь такая жизнь это весело!
   Сам того не заметив, я уперся в символические ворота, обозначающие вход на территорию искомой школы. Пора бы начинать. Прежде всего, я не имею ни малейшего понятия, как должны выглядеть требуемые документы. Но это можно исправить, для этого нужно совсем не многое. Стянув ядро, я вошел в здание. Сейчас, когда учебный год еще не начался, оно было почти безлюдным. Нет, здесь были учителя и администрация, утрясающие бюрократическую рутину, велись уборка и мелкие ремонтные работы, но все это было не более чем прелюдией. Прелюдией того, что начнется через несколько недель. Впрочем, все это ерунда. У меня здесь вполне конкретная задача.
   Никем не замеченный, я прошел по немногочисленным коридорам школьного здания. Постройка была настолько типичной, что заблудиться здесь представлялось невозможным, даже для того, кто никогда не бывал в подобных местах. Кабинет директора нашелся быстро. Я подергал дверную ручку, что характерно, без особого результата. Заперто. На ключ. Это забавно. Мои губы растянулись в саркастической усмешке. Люди, что с них взять? Материализованная универсальная открывалка плавно вошла в замочную скважину, и провернулась, издав несколько ритмичных щелчков. Дверь была открыта. В конце концов, подобные примитивные устройства никогда не могли остановить таких как я.
   Кабинет был пуст. Причем, судя по обстановке, его покинули совсем недавно. На столе стояла чашка кофе, еще не успевшего остыть. Спасибо. Хороший был, в автоматах такого не продают. Но не стоит отвлекаться, меня интересуют уже поданные документы. Я ведь не смогу материализовать то, о чем не имею ни малейшего представления. Вообще говоря, с материализацией не все так очевидно, как кажется на первый взгляд. Я могу создать любую знакомую вещь, в том числе сложное электронное устройство, о принципах работы которого не имею ни малейшего представления. Но только при том условии, что держал его в руках, или как минимум, хорошо разбираюсь в его функциях. Или наоборот, нечто простое, устройство чего понимаю интуитивно. Даже если прежде не видел ничего похожего. И даже нечто неопределенное, вроде универсальных ключей. Но вот создать вещь с нуля, не имея образца или представления о том, как именно она должна выглядеть я не смогу. Именно за этим я и явился.
   На столе валялось множество бумажек, но ничего нужного мне среди них не было. Отчеты, учеты, приходы и расходы. Все это не интересовало меня ни в малейшей степени. Где бы еще поискать? Я оглянулся, осматривая обстановку в кабинете. Отлично, сейф. Как и в любом другом кабинете, любого другого ответственного лица, он был здесь. Иначе и быть не могло. Подойдя ближе, я рассмотрел его. Паршиво. Кодовый замок. С ним мне так просто не справиться. Что же делать?
   Решение нашлось быстро. Тоненькой струйкой существования, структурированной способом, похожим на создание огнешара, я вырезал петли. Это потребовало неожиданно мало усилий. Сейф лишь казался надежным, на самом деле я смог бы даже пальцем пробить его стенки из тонкого металлического листа. Заглянув внутрь, я зарылся в его содержимое.
   Черт возьми! В сейфе не было ни малейшего намека на требуемые документы, все, что я нашел, это стандартные бланки с данными о поступивших. Что же теперь делать? Где взять нужную информацию? Вынув все содержимое сейфа, я положил на руку на изувеченный элемент интерьера. Выпустив немного существования, я покрыл его им, словно тонкой масленой пленкой и рывком втянул в себя. Мне ведь совершенно ни к чему подымать ненужную шумиху. Спасибо за науку, Вулф. Спи спокойно. После этого осталось лишь материализовать новый сейф, точную копию старого. Он просуществует несколько месяцев, до тех пор, пока вложенная при создании энергия не закончиться, но вряд ли мне потребуется больше времени. Сунув стопку документов обратно, я собрался, было, выходить, но за моей спиной раздался шум открываемой двери. Черт!
   Меня спасли рефлексы. Когда дверь была открыта, я уже находился на потолке, вонзив в него измененные пальцы. Похоже мне все-таки не уйти, не оставив за собой следов. Тем временем, в кабинет вошел его хозяин. Японец лет сорока на вид. Слегка пухловатый, что вообще-то не типично для этой в целом сухощавой нации. Он выглядел вполне довольным жизнью и своим местом в ней. Я даже позавидовал слегка. Не многим выпадает подобное везение. Впрочем, меня это не касается. Директор плюхнулся в свое кресло, недоуменно заглянул в пустую чашку и, открыв крышку ноутбука, погрузился в работу. Мне захотелось дать себе пинка. Про компьютер-то я и забыл. Осторожно перебравшись по потолку за его спину, я заглянул ему через плечо. Протер глаза и заглянул еще раз. Результат не изменился. Так вот чем директора школ на работе занимаются! Никогда бы не подумал. Занятно. В прочем, не мое это дело. Совсем не мое. Пусть делает, что хочет. А мне сваливать пора, раз так и не нашел ничего полезного.
   Рывок в сторону открытого окна, зацепиться пальцами за верхнюю часть рамы и подбросить себя вверх. Пролетев вверх тормашками пару этажей и сделав вполне себе изящное сальто, я приземлился на крышу. Да, акробатика у меня выходит все лучше и лучше, а вот толку-то сейчас с нее? Я был зол. Пожалуй, даже очень зол. Провалить такую элементарную операцию, это нужно было очень постараться. Но я справился.
   Спустившись по лестнице, я пошел в сторону выхода. Раздумья о дальнейших шагах были прерваны зуммером телефона, сработавшим у кого-то из персонала, что-то вывешивающего на доску объявлений. Я посмотрел в ту сторону, в глаза бросилась здоровенная ярко красная надпись: "Для поступающих". Под ней располагались список необходимых документов и образцы заявления. Похоже, мне все-таки придется дать себе пинка.
  
   Сбор образцов необходимых документов не занял много времени. Все-таки, это муниципальная школа, а значит, не требуется особых заморочек с рекомендациями. Все необходимые формы нашлись в свободном доступе в сети. Проблему, похоже, представлял лишь документ о выпускных экзаменах в средней школе. Но и тут можно выкрутиться, если представиться выпускником какого-нибудь несуществующего заведения. Грегор ведь говорил, что правильно подделанные документы перепроверять не станут. Наверное, может быть. Ладно, если не прокатит так, просто съем кого-нибудь. Задание ведь важнее, да тут и без меня факелов не меряно.
   Создавая документы, я столкнулся с неожиданной проблемой. Мне было банально нечем заполнить графу "имя". Ведь если я впишу "Безымянный", меня, боюсь, неправильно поймут. Это немного раздражало. До сих пор я прекрасно обходился без данного атрибута. И, в общем-то, не планировал им обзаводиться. Но, похоже, нужда заставит. А значит, требуется такое имя, которым и представиться не стыдно. Я ведь не знаю, сколько мне придется проторчать среди людей. А ведь верно. Кто я для них? Мертвец? Демон? Чудовище, таящееся в тени их представлений о мире? Кто? Впрочем, это неважно. Мы живем в разных мирах. Как неважно и то, что в конечном итоге будет написано в моих документах. Я все равно останусь чужим. Переведя взгляд на бланк, я застыл в недоумении. Похоже, я записал ход своих размышлений. Абэ Шики, значит. Неплохо. Тень, труп, демон, все в наличии. Интересно, мене с таким именем аутодафе не устроят? Хотя, пусть попробуют. Это может оказаться забавным.
   На следующий день, ранним утром, я крутился перед зеркалом. Сие занятие вовсе не так просто, как кажется на первый взгляд. Ведь мне нужно было не только создать одежду под свои новые размеры, но и внести необходимые изменения в собственную фигуру и лицо. Если изменение параметров телосложения не заняло много времени, то с лицом возникли определенные трудности. Данная работа была непривычна и требовала немного иного подхода, чем банальное наращивание чешуи или изменения формы пальцев. Но я справился. Пришлось убедить себя, что я вижу в зеркале не совсем то, что отражалось в текущий момент времени.
   В своем новом виде я и заявился в свою будущую школу. На этот раз мне не пришлось ни от кого таиться. Я просто дождался времени приема и зашел в кабинет директора. Вчерашние выемки от моих когтей были заботливо замазаны свежей побелкой. Понятия не имею, на что списали их появление, но обеспокоенным местный босс не казался. Скорее слегка раздраженным. Выглядел он впрочем, довольно представительно, и мне с трудом удалось сдержать смешок, при воспоминании о его вчерашней напряженной работе. Ну, начнем, пожалуй.
  
   Все прошло так гладко, что я даже заподозрил подвох. Мои документы не только не стали проверять, но, похоже, толком и не рассматривали. Так и должно быть? Может, он что-то заподозрил? В любом случае, мне главное попасть поближе к наблюдаемому объекту, а с остальными проблемами я как-нибудь разберусь. В самом деле, не бояться же мне людей?
   До начала учебного года осталось еще несколько недель. От моих обязанностей меня никто не освобождал, а значит, нужно работать. Но прежде, пожалуй, имеет смысл уточнить еще пару моментов. Я, покопавшись в кармане, извлек оттуда мятую визитку Грегора. Зная консервативность багровых, странно, что он вообще обзавелся подобным атрибутом. Теперь бы еще придумать, как ею воспользоваться. Телефона то у меня естественно нет. Раньше в нем просто не было необходимости, но теперь мне без него не обойтись.
   Проблема решилась быстро. Я просто-напросто вынул мобильник из руки болтающего о чем-то прохожего, и затерялся в толпе. Маскировка не дала ему меня заметить, он, вероятно, вообще не понял, что произошло. Набрав номер, я присел на лавочку. Протяжные гудки, раздававшиеся в трубке, изрядно меня нервировали, может все-таки отказаться от идеи заведения телефона? От этих, без всякого сомнения важных размышлений, меня отвлек голос старика, звучавший в трубке.
   -Антикварный магазин Труноуна, что вы хотели. - Мне, наконец, ответили, избавив от необходимости выслушивать раздражающие звуковые сигналы.
   -Здравствуйте, мистер Грегор. Это Безымянный.
   -А это вы, рад вас слышать, молодой человек. Как успехи? Устроились?
   -Да, без проблем. Хотелось бы уточнить еще пару моментов относительно цели.
   -Какие моменты вас интересуют?
   -Прежде всего, текущее местоположение и отличительные признаки, если таковые имеются.
   -С местоположением я сейчас определюсь, а вот признаков мы особых не обнаружили. На самом деле визуально отличить мистеса от простого факела невозможно. Ну да это не беда. Направляйтесь - старик назвал адрес, - и не кладите трубку. Когда окажетесь в непосредственной близости, я вам скажу.
   -Ладно. - Я оторвал седалище от удобной поверхности деревянной лавки и пошел в указанном направлении. - И еще пара вопросов.
   -Да?
   -Что именно является моим приоритетом?
   -В каком смысле? Я вас не совсем понял, молодой человек.
   -Иными словами, я хотел уточнить свои действия в нестандартной ситуации. В случае, скажем, возникновения опасности мне вмешиваться, оставаться в стороне или предусмотрены еще какие-нибудь варианты? Кроме того, - я усмехнулся, - в какой форме предпочитаете получать отчеты?
   -Весьма интересные вопросы. В ситуации угрожающей вашему подопечному все ваши действия должны зависеть от конкретной ситуации. Универсального рецепта предложить, увы, не могу. Мы не заинтересованы в потере такого интересного объекта для исследований. Но, в текущих обстоятельствах, я не думаю, что ваших сил хватит для его защиты. А мы вмешаться не сможем. Вы ведь помните, в этом городе обосновался король. Я допускаю, что вы справитесь с его риннером, но привлечение к себе внимания скажется крайне негативно не только на вас, но и на круге. А мы ведь этого не хотим?
   -Мистер Грегор, вы сами себе противоречите. Так что же мне, по-вашему, делать, случись подобная ситуация?
   -Хороший вопрос. Как же усложнилась обстановка вместе с приходом этого, крайне несвоевременного, короля. Ладно, давайте так. Если вы сможете вытащить поднадзорного из опасной области, не обратив на себя внимания - делайте. Если это невозможно - наблюдайте. В случае риска извлечения из него хогу вы должны, запомните, должны не допустить этого. Самый простой способ добиться этого - отправить мистеса к праотцам. Я понятно объясняю?
   -Вполне. С чем связано такое нежелание отдавать игрушку в чужие руки?
   -Мы тут перебирали возможные варианты "игрушек", некоторые из них слишком опасны. Настолько, что в ненужных руках способны перевернуть мир вверх тормашками. А мы, за исключением особых случаев, предпочитаем работать в тишине.
   -Понятно. Я на месте. Где мистес?
   -Повернитесь на семь часов. Видите дом?
   -Да.
   -Он внутри. Вы найдете. Что-то еще?
   -Спасибо, вроде все. До свидания.
   -До свидания, молодой человек, до свидания, а отчеты я принимаю в письменном виде и в трех экземплярах.
   -Что? - Я сбился с шага.
   -То, не стоит задавать глупых вопросов, мы же не люди. Мне вполне хватит ваших впечатлений, которыми вы со мной поделитесь во время вечернего чаепития. На этом позвольте откланяться.
   В трубке раздались прерывистые сигналы, означающие конец разговора. Раздражает. Не нравится мне это приспособление, совсем не нравится. Современный, напичканный кучей разнообразных примочек, телефон брызнул пластиковым крошевом от удара об стену, в которую я его запустил. Я осмотрелся, улица, где я находился, была застроена небольшими частными домами, по-видимому, рассчитанными на одну семью. Типичное место обитания среднего класса. Интересующий меня дом не выделялся ничем особым из ряда себе подобных. Небольшой двухэтажный особнячок, вполне стандартной постройки. Чистый и ухоженный. Ничего примечательного или интересного. Около калитки висела табличка, доводящая до сведения всех желающих, что здесь проживает семья Сакай. Если верить старику, мой собрат должен быть где-то внутри. Будет очень любопытно посмотреть на себе подобного. Прислушавшись к чутью, я действительно обнаружил в доме некий сгусток энергии. Совсем маленький, неотличимый от обычного факела. Впрочем, это лишь видимость, ведь сила мистеса во многом зависит от хогу, спрятанного в нем. А для того, чтобы вызвать интерес яйцеголовых, нужно что-то очень и очень нетипичное. Любопытно, очень любопытно. Запрыгнув на крышу соседнего дома, я продолжил наблюдение. У меня вполне достаточно времени для того, чтобы разобраться во всех тонкостях этого дела.
  
   Не существует слов, которыми можно было бы описать всю глубину постигшего меня разочарования. Третий день я маялся от скуки, отслеживая передвижения объекта. За все это время мной не было замечено никаких отклонений от нормы. Человеческой нормы. Не было похоже на то, что мой поднадзорный вообще в курсе того, кем он является. Если не считать отмеченных колебаний энергонасыщенности, которые я, к слову, детектировать не мог, слишком уж незначительны те были, он ничем не отличался от любого из множества факелов, слоняющихся по городу. Я надеялся встретить кого-то похожего на меня. Того, кто многое знает и умеет. Того, кто, осознавая меру своей слабости, готов на все дабы вознестись к вершинам. Но нет. Вместо этого я вынужден любоваться на, до отвращения обыкновенного школьника, незамысловато убивающего остатки времени до окончания каникул. И нет пределов моему недоумению. Как подобный субъект вообще умудрился выжить в этом, не признающем слабости, мире? Неужели существуют те, чье везение настолько походит на чудо? Я отказываюсь верить в это. Все имеет свою цену, и он тоже однажды ее заплатит. Непременно заплатит.
   Но, похоже, мне пора за работу. Объект покинул дом и направился куда-то в город. Я с сожалением закрыл добытую в закромах Грегора книгу. И ради чего я должен отвлекаться от нужного и полезного дела? Ради того, чтобы проследить за очередным походом школьника по магазинам? Бесит!
   Спрыгнув с крыши дома, где находился мой наблюдательный пункт, я уныло поплелся за ним. Мне все меньше и меньше нравилась моя нынешняя работа. У Йори, если забыть про ошейник, было куда как интереснее. Там ежедневно приходилось испытывать себя на прочность. Здесь же, если и присутствовал вызов, то лишь моему терпению. Которое тоже не безгранично. Чего вообще хочет от меня круг? Наблюдать здесь нечего, с тем же успехом можно было следить за любым другим факелом. Как охранник я подхожу не слишком хорошо, ну не хватит у меня силенок, чтобы защитить его от короля. Разве что, если тот удачно подставит спину, в чем я глубоко и обоснованно сомневаюсь. Непонятно. Уточнить что ли? Зря я расколотил тот мобильник. Не поддайся я тогда эмоциям, все было бы проще. Можно было бы просто позвонить. А так придется либо добывать еще один, либо идти самому. Хотя вряд ли это отразится на качестве моей работы. В конце концов, если я отлучусь на пару часов, не думаю, что что-то здесь изменится. Но лучше все же подождать пока цель вернется домой. Мало ли что, в городе нынче опасно, а за его потерю меня уж точно не похвалят.
   Мы вышли на центральную улицу. Мой подопечный опять завернул в музыкальный магазин. Я бы не сказал, что он был законченным меломаном, но все же достаточно часто сюда наведывался. Во всяком случае, это уже второй раз за эти дни. Возможно, он тоже маялся дурью от скуки. Как знать? Пока он копался в куче дисков с какой-то попсой, я, механически перебирая альбомы металлических групп, краем глаза поглядывал на него. Если подумать, я мало что о нем знаю. Его зовут Сакай Юджи, ему около пятнадцати лет, он единственный ребенок в семье, состоящей из матери-домохозяйки и вечно пропадающего в командировках отца. На этом мои скудные познания заканчивались. Пожалуй, имеет смысл узнать о нем больше, но это подождет до начала учебного года. Ведь легче завязать знакомство с одноклассником, чем с незнакомым человеком на улице. Во всяком случае, для меня, изрядно сомневающегося в своих социальных навыках. А в том, что мы попадем в один класс, я был уверен. Хорошо, что я вовремя вспомнил о таком явлении как случайная разбивка учеников по разным классам. У меня было время пробраться в школу, и еще раз поиздевавшись над директорским сейфом, внести свои коррективы в нужные документы. Тяжелее было справиться с виртуальной базой данных, но пока владелец той или иной машины отсутствует на рабочем месте, можно сделать очень многое. Все же, я почти незаметен, если того хочу. И это дает широчайшие возможности. Среди людей. Ну ладно, осталось дождаться начала учебного года, а там дела пойдут веселее. Возможно.
   Мистес закончил свои дела, и, затарившись стопкой дисков, пошел к кассе. Я пошел туда же, прихватив то, что на тот момент было у меня в руках. Подождав своей очереди, я оплатил покупку. Заметив странный взгляд кассира, посмотрел на то, что купил. Сборник какой-то японской этнической музыки. Я же металл смотрел? Как у меня оказалось это? Черт, паршивый из меня шпион. Подобная покупка мало вяжется с образом старшеклассника, в котором я находился. Вот так и засыпаться на какой-нибудь мелочи можно. Надо быть внимательнее.
   Тем временем мой поднадзорный покинул магазин. Куда это он еще намылился? Похоже, домой. Ну и слава неведомым богам, благо дело идет к ночи, так что можно будет наведаться к антиквару не боясь, что он опять куда-то попрется. Заодно прихвачу что-нибудь почитать, а то книги заканчиваются.
  
   В лавке Грегора было на редкость оживленно. Еще с улицы я услышал шум, раздающийся из окон. Он не был похож на типичные звуки схватки, скорее кто-то пытался удрать от преследования, расталкивая все мешающие этому сверхважному делу предметы. С легким беспокойством я зашел внутрь. Мне уже представлялись картины резни и разгрома.
   Я оказался прав лишь на половину. Разгром действительно имел место быть, а вот резни не наблюдалось. Что же тут твориться то? С диким визгом в меня влетел какой-то бесформенный ком ткани. Это неизвестное науке существо едва не сбило меня с ног, а после стремительно юркнуло ко мне за спину. Ничего не понимаю.
   Из-за поворота коридора показался Грегор. Вид старика совсем не походил на его обычный образ доброго дядюшки. Резкие рваные движения, плотно сжатые губы, похоже, что-то вывело его из состояния равновесия. Взгляд его, пылающий жаждой убийства, был направлен прямо ко мне за спину, на то самое существо. Стоп. Неужели это... Я оглянулся, пытаясь рассмотреть неведому зверушку. Так и есть. Из-под слоя ткани, в прошлом вероятно бывшего роскошной парчовой занавеской, выглядывала очень знакомая беловолосая голова. Кажется, все становится на свои места. Есть лишь одно существо, способное создать подобный переполох на ровном месте.
   -Малявка! - В моем голосе прорезались рычащие нотки. - Что ты опять умудрилась вытворить?
   -Ничего... ну, то есть, почти ничего, я же не нарочно. Без, помоги!
   -Во-первых, я не люблю, когда ты сокращаешь слово "безымянный", а во-вторых, мистер Грегор, может, решим дело миром?
   Совсем не лишенное смысла предложение, взгляд у старика был таким, что у меня закралось нехорошее предчувствие относительно нашей дальнейшей судьбы. Я даже начал непроизвольно нащупывать меч под оболочкой, готовясь к его извлечению.
   -Миром? Эта чертовка расколотила зеркало семнадцатого века, несколько старинных китайских ваз и еще целую кучу не менее ценных вещей. И после всего этого ты предлагаешь решать дело "миром"? - Томогара как бы цивилизованно и интеллектуально он не выглядел, все равно остается собой. Грегор сейчас являлся более чем наглядной иллюстрацией этой истины.
   Угрозы в его голосе было столько, что им можно было разгонять армии. Ситуевина. Знал же, что все так и закончится, но понадеялся черт те знает на что. И что же делать? Тако я ему не отдам, пока он не успокоится. Это точно, вот только решимости идти на конфликт у меня что-то не наблюдалось. По спине бежали ручейки холодного пота, а чувство опасности выло сиреной.
   - Я приношу извинения за свою подопечную. Может, все-таки успокоимся, и поговорим как цивилизованные разумные? - Что это со мной? Мой голос дрожит, а я сам пячусь назад. И это притом, что от старика по-прежнему не исходит энергетических эманаций, на которые можно было бы списать свое состояние.
   - Извинения? На кой мне твои извинения? Знаешь, сколько лет я угробил на свою коллекцию? Зачем ты вообще притащил сюда эту ходячую катастрофу?
   -Мистер Грегор, может не стоит доводить дело до конфликта. Я уверен, что в этом случае ваша коллекция пострадает куда сильнее. - Привел я последний аргумент, пришедший мне в голову.
   Старик обжег меня яростным взглядом. Осмотрелся, а после тяжело вздохнул.
   -Как будто она может пострадать сильнее. - Голос, которым была произнесена эта фраза, звучал уже куда спокойнее. - Ладно, я уже не в том возрасте, чтобы сердиться на детские шалости. Но с чердака ее больше не выпущу. Так и знай.
   Старик вытянул вперед руку и Тако окутал натуральный кокон из энергии, через секунду он исчез, не оставив после себя ничего. За моей спиной находилось пустое место. Никого и ничего. Где Тако? Черт, что он с ней сделал?! В моей руке появился клинок. Я ринулся впред, но в ту же секунду оказался распят лентами сковывающего заклинания. Я был опутан ими с ног до головы, они надежно фиксировали мое тело, свободными концами цепляясь за стены, и подобно растяжкам удерживали мое тело. Словно бабочка, пришпиленная булавкой, я не мог сделать ничего, вообще ничего. Руки не шевелились, достать клинком до лент не представлялось возможным. Последний, решительный рывок, сжигающий остатки сил и обрубок, оставшийся от моего тела падает на пол. У меня не было ни рук, ни ног, как и энергии на их восстановление. Это разница в наших силах? Но, важнее другое, что с Тако? Этот вопрос помимо воли вырвался из моего распоротого горла.
   -А вы не столь безнадежны, как мне казалось. Что же касается вашей подруги, то ничего с ней не случилось, не переживайте, молодой человек, я просто отправил ее на чердак, там у меня нет ничего ценного, так что пусть ломает. И не дергайтесь, энергией я сейчас поделюсь. - С этими словами Грегор положил ладонь мне на голову, отдавая довольно внушительную порцию энергии, а после продолжил, как будто ничего не произошло. - Хорошо конечно, что вы защищаете тех, за кто несете ответственность, но выбирайте место и время. Я, в любом случае, не убиваю детей. По крайней мере, без крайней на то необходимости. Лучше расскажите что накопали. - Грегор снова вернулся к своей вежливой манере разговора. Мне кажется или он немного смущен своей вспышкой гнева и стремиться побыстрее сменить тему? Впрочем, оно и к лучшему. Слегка успокоившись, я чувствовал эманации малявки в верхней части здания. Похоже с ней и правда все в порядке. Я поторопился с выводами. Переглянувшись со стариком, мы пришли к молчаливому согласию замять этот случай.
  
   -Вот как? Значит ничего необычного? Это совпадает с нашими наблюдениями.
   Мы сидели на кухне, распивая уже которую чашку чая. Старик внимательно выслушал мой отчет, после чего завалил вопросами, интересуясь каждой незначительной мелочью. В большинстве случаев, ответов на них у меня не было. Да и не могло быть. Я ведь не так уж и давно отслеживаю, действия своей цели, вполне естественно, что я не знаю всего. Разговор был долгим и содержательным. Я, правда, до сих пор не получил ответа на свой вопрос. Поставить что ли этот вопрос ребром?
   -Мистер Грегор, может, все-таки скажете, зачем именно я вам понадобился? Цель не проявляет никакой аномальной, для факела, активности. Скорее всего, он не имеет ни малейшего представления об изнанке своего мира. Даже хогу, вероятно, использует интуитивно. Зачем за ним наблюдать, если у вас нет планов по извлечению этого самого хогу?
   Старик улыбнулся. Сочувственно и понимающе, будто знал все и обо всем. А после одной фразой разрушил эту иллюзию.
   - Мы сами этого не знаем. Вы, вероятно, думаете что данная ситуация представляет собой нечто особенное? Это так, но лишь отчасти. Действительно, из-за ряда причин у нас не оказалось подходящих специалистов, но сама по себе ситуация вполне стандартна. Мы отслеживаем историю всех наиболее интересных хогу, это тоже часть нашей работы. Вы же нужны, прежде всего, для подстраховки. На самом деле, мы почти не можем повлиять на ситуацию, так что в данном случае вы являетесь там самым активным резервом. К тому же, помяните мое слово, подобные артефакты редко остаются на обочине событий. Если подобная вещь вынырнула из небытия, вскоре, вероятно, начнется что-то занимательное. Иными словами, именно то, что мы бы хотели понаблюдать. Хотя да, мы не знаем ни типа того хогу, ни тем более, начнется ли цепочка событий, приводящая нас к любопытным результатам.
   -То есть, вы что-то нашли, что именно не знаете, что с этим делать тоже не знаете, забрать себе не можете, но и в чужие руки отдавать не хотите? Я все верно понял?
   -Абсолютно верно, молодой человек, абсолютно. - Старик несколько раз свел ладони вместе, изображая аплодисменты. - Вы правы, именно так мы и работаем. Собираем крупицы знаний, откуда только можем, и не суемся в конфликты. Но в то же время стараемся не терять и влияние на ситуацию, дабы не оказаться после лицом к лицу с лавиной последствий.
   -Да-да, вопрос исчерпан. Дадите что-нибудь почитать?
   -А как же, такая тяга к знаниям в наше время - редкость.
  
   Небо на горизонте приобрело нежно розовый оттенок. Близился рассвет первого дня учебного года. А я, по-прежнему, кукую на крыше, не наблюдая ничего хоть сколько-нибудь интересного. Скука, черная и беспросветная. Но совсем скоро, буквально через несколько часов, все должно измениться. В лучшую сторону, а может и в худшую, на самом деле это не так уж и важно. Главное - сам факт изменения. Вот что действительно важно. Динамично изменяющийся мир людей совсем не похож на статичный, застывший, слово комар в янтаре, мир багровых. И совсем скоро я стану его частью. Незначительной и непостоянной, но частью.
   Последние несколько часов ожидания прошли довольно утомительно. От нахлынувшего предвкушения, я не мог сосредоточиться на книге и потому просто бесцельно отсчитывал секунды оставшиеся до начала крупнейшего за последнее время события.
   Но вот мое время пришло. Сакай, позевывая, вышел из дома. Несмотря на то, что с сегодняшнего дня его жизнь должна круто измениться, он отнюдь не поражал бодростью и энергичностью. Ну, его можно понять, пусть сегодня он и идет в старшую школу в первый раз, того факта, что получение образования не тот процесс, который мог бы хоть кого-то вдохновить, это не меняет. Маясь дурью, сидя на крыше, я успел полистать учебники. Не особо вникая в смысл, перелистывая целые страницы. Но главное я уловил. Все это смертельно скучно. Изучаемые в школах предметы по большей части бесполезны. Полученным знаниям очень непросто найти применение вне школьных стен. Возможно в будущем, они и пригодятся, но на этапе их получения, они не более чем мертвый груз. Это и есть главный минус человеческой системы образования? Возможно. У багровых все совсем не так. Любую полученную информацию можно пустить в ход, не медля. Каждая прочитанная строчка повышает шансы на выживание и увеличивает возможности. Именно в силу этой причины, их книги можно читать запоем, не прерываясь пока не иссякнут доступные источники мудрости и знаний. Впрочем, стоит заметить, что в Багровом Мире никто и никогда не заставлял кого-то учиться. Образование каждого - его личное дело. Многие, очень многие, этим пренебрегают. Ведь отнюдь не только человеческой глупости нет пределов. Это общее свойство для всех разумных. И не стоит удивляться, если потом их разделает под орех кто-то подобный мне.
   Поправив свою форму, как одежду, так и успевшее слегка расплыться лицо, я поплелся вслед за своей целью. Прохладное, но солнечное весеннее утро, школяры сбивались в стайки и вяло дрейфовали в сторону своих учебных заведений, запоздавшие офисные клерки спешили к своим станциям, на многочисленных сакурах набухали почки. От моего былого уныния не осталось и следа, я словно получил приглашение побывать на сказочном балу и теперь дорога отсчитывает последние метры до замка доброго короля волшебного королевства. На самом деле, для меня это не такая уж и метафора. После долгого пребывания в перенасыщенном насилием мире багровых, человеческая школа была чем-то эфемерно-нереальным. Как добрая сказка, из тех, что читают своим детям люди. Будет ли там место для меня? Ведь я живу по законам того, но не этого мира. Чистокровное порождение законов, царящих в багровой пустыне. Монстр. Посмотрим. Как бы там ни было, скучно мне уже не будет.
  
   Перед школой собралась целая толпа народу. Новички, старожилы, выпускники. Те, кто был здесь словно рыба в воде, и те, кому еще предстояло освоиться со здешними порядками. Немало было и взрослых: родители, учителя, администрация. Всех нас не спешили пускать внутрь. Предстояло выполнить ритуальную часть сего действа. Ту самую, что любой из присутствующих с огромной охотой пропустил бы, но вот уже которое поколение никто так и не находит в себе сил изменить существующий порядок. Ведь весь текущий церемониал по умолчанию бесполезен. Хотя мне ли судить об этом?
   К нам вышла какая-то пожилая женщина, возможно местный завуч и несколькими фразами, отработанными на бессчетных поколениях здешней ребятни, построила нас в шеренгу. Мне было весело, честное слово. Я никогда раньше не задумывался о том, что чувствует волк, напяливший овечью шкуру. Оказывается, единственная его эмоция - искристое веселье, смешанное с чувством собственного превосходства. Просто до неприличия забавно наблюдать за лицами тех, кто наводит порядок в наших рядах. Они, вероятно, чувствуют себя маршалами, выстраивающими армию на поле боя. На лицах многих из них, тех, для кого происходящее еще не успело стать рутиной, присутствуют следы хорошо скрытого удовлетворения от собственной власти. И это безмерно меня забавляло, ведь в отличие от них, я точно знал, кто здесь сильнейший. Мне было отчаянно весело наблюдать за теми, кто считал себя верхушкой здешней социальной пирамиды. Тем, как они отдают приказы, любуются их исполнением и получают удовольствие от своей власти. Волк в овечьей шкуре смеется, наблюдая за стычками баранов, их стремлением занять место повыше и потеплее. Ему даже нет необходимости устраивать резню, ведь он и так знает о собственном месте в пищевой цепи и искренне потешается над теми, кто тешит себя иллюзией превосходства над этой неправильной "овцой".
   Через пол часа метаний, условный порядок в нашем строю таки был наведен, и мы, организованными рядами, пошли к стадиону. В честь начала учебного года, там стояли ряды стульев, вероятно реквизированные по всему зданию, и некое подобие трибуны. На эту конструкцию и взгромоздился наш глубоко уважаемый директор. Дощатая конструкция отчетливо заскрипела, очевидно, под тяжестью несомой им ответственности. И началось... Лучше бы не начиналось. Длиннющий пространный монолог об ответственности перед обществом, о чести и достоинстве школы, о ее славных традициях и выдающихся успехах, о блестящем будущем ее выпускников, о невообразимом качестве и количестве преподавательского состава. Иными словами обо всем том, что было глубоко параллельно не только мне, но и разнообразия ради, всем здесь присутствующим, включая самого оратора. Традиции, ничего с этим не сделаешь, и даже маленький огнешарик не запустишь, а жаль...
   Не прошло и полутора часов, как вербальная экзекуция была окончена. Тихий вздох облегчения, вырвавшийся из без малого полутысячи глоток, наверно, было слышно во всем городе. Директор, продемонстрировав великолепные способности к определенному виду карточных игр, сохранил свое лицо бесстрастным. Скорее всего, ему помог богатый опыт, несомненно имеющийся у любого любителя закатывать подобного рода спичи. Не думаю, что мы были первыми, продемонстрировавшими такую реакцию.
   Когда с этой частью было покончено, нас развели по классам. Конечно же, я оказался в одном со своей целью помещении. Все, как и было запланировано. Нашим класруком оказался мужик лет под тридцать пять по имени Омине Сатору. Среднестатистический учитель, не вызывающий никаких эмоций, ни положительных, ни отрицательных. Таких забывают, стоит только выпуститься из школы. Но это совсем не худший для меня вариант, вряд ли он станет чрезмерно усердствовать, копаясь в личной жизни своих учеников. Скорее всего, он просто проведет свой урок литературы, сделает пару коротких объявлений и распустит по домам. Как раз то, что нужно.
   Рассадив нас по партам, он лениво, следуя скорее регламенту, а не чувству долга, прочитал короткую, но вполне содержательную лекцию о распорядке дежурств и ключевых датах нашей школьной жизни. С формальностями вроде как покончено, и, пока учитель не закончил разглагольствовать о школьных поездках, мне имеет смысл осмотреться.
   Класс состоял примерно поровну из парней и девчонок. Странно, но, даже учитывая ситуацию в городе, здесь было всего два факела. Я и моя цель. Что еще можно сказать про это место? Да, пожалуй, ничего определенного. Самый обыкновенный класс, самой обыкновенной человеческой школы. Сложно представить, что здесь может произойти нечто экстраординарное. Но, возможно, я просто не вижу целостной картины. Так что, думаю, имеет смысл довериться опыту круга. Не стали бы они зазря разбрасываться ресурсами.
   Сегодня учеба не начнется, будет экскурсия по школе, знакомство и прочие, мало кому нужные, формальности. В целом, это хорошо. Мне следует немного понаблюдать за Сакаем, сделать выводы и, возможно, познакомиться поближе. Сейчас он лениво обводил глазами помещение, рассматривая своих будущих одноклассников, особого внимания удостаивались, ну, конечно же, девушки. Вполне предсказуемо. Что вообще можно о нем сказать? Он не производит впечатления человека гиперактивного, впрочем, и совсем уж тормозом не был, вполне обыкновенный старшеклассник, из тех, что склонны сначала подумать, а уже потом сделать. И это уже неплохо. Существа такого рода более предсказуемы. Пока это все, что можно о нем сказать. Разве что, тот факт, что на вступительной церемонии, он находился в компании другого парня из нашего класса. На перекличке тот отозвался на имя Ике Хаято, очкарик вполне интеллигентного вида, спокойный и уравновешенный. Хорошая компания для полусонного Сакая, и, вероятно, они знакомы уже какое-то время. Во всяком случае, общались они как старые друзья. Этот факт меня не слишком обрадовал, ведь для меня это лишняя помеха на пути к сближению, с другой стороны, абсолютно незачем входить в ближний круг общения цели, мне будет вполне достаточно статуса "хороший знакомый". А наличие старого друга этому никак не мешает.
   Ладно, учитель закончил тарабанить отрепетированную лекцию и, похоже, собрался распускать нас по домам. И это хорошо, а то я уже начал скучать. Ну, начнем пожалуй. Я бросил прощальный взгляд в окно, около которого так удачно стояла моя парта и, поднявшись со стула, побрел в сторону успевших скучковаться Сакая и Ике. Пора наводить мосты. Главное не забыть натянуть улыбку на лицо и сделать вид, что происходящее вызывает у меня искренний и неподдельный интерес.
   -Привет, парни. Мое имя Абэ Шики, но лучше просто Шики, как можно догадаться, я ваш новый одноклассник. Как впечатления от школы? - Больше дружелюбия и любопытства, как можно меньше корыстного интереса. Это совсем просто, ведь управление эмоциями - краеугольный камень всего магического искусства багровых.
   -Привет. Я Сакай Юджи. Школа... не знаю, мне не с чем сравнивать. Вроде нормальная. Хотя поступить сюда было непросто. - Моя попытка познакомиться вроде не вызвала отторжения. Ее восприняли вполне нормально, без особого энтузиазма, но и без негатива. Как простую формальность.
   -Ике Хаято. Приятно познакомиться. Эта школа - ближе всех к моему дому, так что мой выбор был очевиден.
   -Ике, тот еще ботан, вполне мог поступить в школу и получше. Но, пусть по нему и не скажешь, он еще и ленив. - Сакай заговорщицки мне подмигнул, Ике, не стал пререкаться, вместо этого отточенным жестом поправил очки, оставив меня недоумевать, что же именно он хотел этим изобразить. Впрочем, не важно. Он меня мало интересует, хотя показывать этого нельзя.
   -Да уж, сравнивать тут никому особо не с чем. Но лично мне школа нравится. Хотя эти два парня выглядят как-то стремно. - Я кивнул в сторону двух довольно крепких парней, выходящих из класса и демонстративно поежился. - На хулиганов похожи. Как бы что не приключилось...
   -А, это Сато и Танака. В средней школе, говорят, дебоширили, но сейчас вроде стали поспокойнее. - Просветил меня Ике. Ну очень нужная информация... Впрочем, чего не сделаешь ради создания нужного образа.
   -Ладно, как насчет отметить первый день в старшей школе? Соглашайтесь, в жизни такое только один раз бывает. - Я продолжал работать на требуемый образ. В идеале должен получиться этакий безобидный и слегка пугливый, но дружелюбный раздолбай. Ну, по идее...
   -Не могу, я сегодня иду подавать документы на курсы. - Ответ Ике не заставил себя ждать. Пока я лихорадочно обдумывал, что же за зверь такой эти "курсы", за меня реплику вставил Сакай.
   -Что уже? Мы же только в старшую школу поступили, а ты уже к универу готовишься? - В его голосе не было слышно настоящего удивления, лишь легкое любопытство.
   -Ну, предки должны быть довольны моими успехами. Иначе не видать мне карманных денег. - Очкарик пожал плечами.
   -Сурово. - Одновременно протянули мы с Юджи.
   -А вот я не против отметить. Все равно делать нечего. - Значит, мистес согласен. Удачно. Даже если ключевой фразой было именно "делать нечего".
   -Отлично! Где праздновать будем?
   -Не знаю. Можно в универмаге затариться. С деньгами все равно не слишком гладко.
   -Ну, немного одолжить смогу, но только немного.
  
  Сидя за партой и в пол уха слушая преподавателя, Сакай Юджи лениво рассматривал тех, кто угодил с ним в один класс. Количество и качество находящихся здесь особей противоположного пола не могло его не радовать. Действительно, девчонки в классе собрались как на подбор. Особое внимание привлекла его соседка, сидящая за партой слева. Хирай Юкари. Красивая невысокая девушка. У нее были длинные темные, почти черные, волосы, собранные на висках в два небольших забавных хвостика. Пожалуй, она не была первой красавицей класса, но Юджи симпатизировал именно ей. Возможно, даже не столько ее внешности, сколько ее естественному обаянию.
   Заметив, что его взгляд, чересчур долго прикован к объекту его интереса, парень спешно отвернулся, дабы не быть пойманным с поличным. Все-таки, он отнюдь не планировал с первого же школьного дня нырять в омут романтических отношений. На самом деле, он еще даже не определился со своим взглядом на, подобного рода, отношения в целом.
   Его взгляд скользнул к окну. На крайней парте, где-то в середине ряда, сидел довольно странный тип. Юджи сам толком не сказал бы, что именно показалось ему странным. Но подобная мысль явственно мелькнула в его сознании. Путем минутного напряжения памяти, он даже смог вспомнить фамилию сидящего у окна парня. "Абэ", довольно нетипично. Возможно, его насторожила именно сама фамилия, ведь в рассматриваемом субъекте не было ничего особо подозрительного. Обычная школьная форма, разве что как-то слишком аккуратно на нем сидящая. Вполне обычные темные волосы, какого-то неопределенного оттенка. Пожалуй, примечательными были только его глаза. Не злые, но очень холодные. В его взгляде не было ничего, кроме усталости, скуки и высокомерия. Словно глаза древнего чудовища, выползшего из своей норы и заставшего компанию туристов у входа. В них было неприятно смотреть. Сакай решил, что по возможности будет избегать общения с этим человеком.
   Впрочем, будущее само внесло коррективы в его планы, тот парень сам решил познакомиться. Вот только в его глазах не было ничего из того, что раньше напугало Юджи. Наоборот, они лучились дружелюбием и вежливым интересом. Словно это был уже совсем не тот угрюмый парень, сидящий у окна, а кто-то совсем иной. Не вызывающий отрицательных эмоций. Не было причин отказывать в этом знакомстве, тем более что каких-то аномальных проявлений за Абэ замечено не было. Разговор протекал вполне гладко. В конце концов, Сакай решил, что тот тяжелый взгляд ему просто померещился. А если и не померещился, то мало ли о чем может думать предоставленный себе человек. Ведь у многих есть воспоминания, что могут заставить смотреть на мир и куда более жуткими глазами.
  
   Мы сидели на бордюре около магазина и весело болтали. Мне пришлось изрядно напрячься, дабы сочинить себе более-менее правдоподобную легенду, но результат того стоил. Сейчас я мог без запинок ответить на почти любой вопрос. И задать в ответ похожий. Бездна информации, мне оставалось лишь слушать. Правда, ничего особого узнать не удалось. И вовсе не потому, что мой собеседник что-то скрывал. Наоборот, я узнал море подробностей его жизни. По большей части тех, что были мне глубоко безразличны. Ну вот, к примеру, зачем мне обстоятельства их с Ике знакомства? Похоже, мне не удастся вытащить из Сакая ничего интересного просто потому, что ничего интересного он и не знает. Не имеет представления ни о чем, ни о своей природе, ни об окружающем мире, ни о его обитателях. Бесполезен. Вот мой вердикт. Мне следует наблюдать не за ним, а за событиями вокруг него. Только тогда из всей этой затеи возможно и выйдет толк.
   Полтора часа насилия над природой моего разума не прошли даром. Я стал чуть лучше понимать мир людей и его типичных обитателей. Увы, я здесь не за этим. Иначе воспользовался бы совсем другими методами. Хотя мне грех жаловаться, такое времяпрепровождение определенно лучше сидения на крыше. Да и эффективнее, если подумать. Под конец прогулки, Сакай выразил желание зайти в книжный магазин. Я, в принципе, не был против. Мне самому было любопытно поглазеть, что же лежит на здешних полках.
   Это довольно забавно. У меня нет определенных вкусов или увлечений. Здесь же, среди лабиринта книжных полок, словно олицетворяющих собой любые виды занятий и хобби, я чувствовал себя не в своей тарелке. Но само это ощущение было для меня ново и любопытно. В конце концов, после часа блужданий по рядам в моих руках покоились несколько томов манги с каким-то одноглазым мужиком, вооруженным мечом, сильно напоминающим рельсу, томик по низкоуровневому программированию, самоучитель по кендо и иллюстрированная книжка о способах вязания и вышивания. Последняя - в подарок. Но вот глаза кассира и Сакая, в тот момент, когда я выгружал на кассе все это богатство, я запомню надолго. По степени геометрической точности описываемой окружности, они могли поспорить с тарелками.
  
  Мой первый школьный день закончился. Он одарил меня бездной новых ощущений и, если честно, изрядно вымотал. Все-таки провести восемь часов в компании людей, притворяясь одним из них для меня пока не просто. Но в дальнейшем это должно войти в привычку. Ведь никому доподлинно неизвестно, сколько времени мне еще предстоит провести на этой работе. Но ничто не делается зря, я точно это знаю. Кроме полезного опыта полученного здесь, мне светит совсем не плохая награда. И не только в отдаленном будущем, кое-что я получаю уже сейчас. Книги, взятые из библиотеки Грегора отнюдь не бесполезны. И некоторые из описанных в них техник можно попробовать уже сейчас. Правда, для начала придется найти место, где мои упражнения не привлекут излишнего внимания. Идеальным вариантом была бы антикварная лавка старика, но сейчас мне следует занять свой пост. Кто знает, не понесет ли в мое отсутствие беспокойного мистеса туда, где охотятся слуги здешнего короля. Черт возьми, как же это раздражает. Я должен следить за ним по восемнадцать часов в сутки. Никакой личной жизни.
   Устроившись на покатой крыше соседнего дома, и краем глаза наблюдая за ядром Сакая, которое было прекрасно видно через стены, я погрузился в чтение с боем добытых в магазине книг. Самоучитель по кендо оказался абсолютно бесполезен, автор этого труда, увы, не был знаком с анатомией существ моего вида. Книжка по какому-то допотопному языку программирования оказалась куда как интереснее. Хотя тоже не имела практической ценности. Я брал ее в надежде на то, что ее общие принципы можно будет использовать в составлении заклинаний. Но куда там, магическое искусство багрового мира не опирается на цифры. Иными словами, не смотря на внешнюю схожесть, это абсолютно разные дисциплины. Схожие примерно так же, как поэзия и алгебра. Бумага нужна и там, и там. Строчки тоже в наличии, а общих черт - ничерта.
   Закончив с учебниками, я погрузился в мангу. Злоключения главного героя, ограниченного своей природой, вызывали во мне нечто сродни недоумения. Зачем так цепляться за априори не совершенное человеческое тело? Ведь и ежу понятно, что с монстрами должны сражаться монстры. Так зачем же ограничивать себя?
   Солнце плавно опускалось за горизонт, скрытый многочисленными высотками в центре города. Ночь постепенно вступала в свои права, а вместе с ней начиналось и мое свободное время. Вероятность того, что мой объект намылиться за хлебушком посреди ночи не велика. А значит, с внешним наблюдением справится и простенький риннер. Не торчать же мне здесь круглыми сутками. Мне не платят столько.
  
   Кованый колокольчик звякнул, делая вид, что оповещает хозяина о посетителе. Чистой воды фикция. Если уж хозяину этого места придется полагаться на подобные приспособления, значит, близок конец света. Просто Грегору нравились такие вещицы. Непонятно, кстати, почему. Ведь, с его точки зрения, даже египетские пирамиды - новострой. Спросить, что ли?
   -Здравствуйте, Грегор.
   -И вы здравствуйте, молодой человек. - Старик, как всегда проигнорировал тот факт, что человеком я не являюсь. Хотя я ведь тоже мысленно называю его "стариком", хотя он мог бы выглядеть как угодно. - Что новенького?
   -Да ничего особенного. Факт неосведомленности мистеса о своем положении, можно считать подтвержденным. Ну, в том случае, если его актерские таланты не превосходят мои на несколько порядков.
   -Так я и думал. - Великолепный в своей неопределенности ответ.
   -Угу. Кстати, что там с вашими специалистами? Уже разобрались с подоплекой действий короля?
   -Пока нет. Нужный спец должен прибыть со дня на день. Но зато уж он-то точно разберется в ситуации. У существ такого класса, всегда много работы, вот отсюда и задержки. Мир велик, каждый день в нем что-нибудь да происходит. И со всем этим нужно разбираться.
   -Понятно. На этом вроде все... А, точно, я вот еще что спросить хотел. Все эти вещи - я обвел глазами предметы, уцелевшие после великого паучьего бедствия, - вы же наверняка помните времена, когда самой старой из них еще и в помине не было, почему же именно они стали вашим хобби?
   -Ну, не все так просто, молодой человек, не все так просто. Вот вы, к примеру, задумывались, почему я живу здесь, в небольшом провинциальном городке человеческого мира? Хотя в моем распоряжении все ресурсы Круга Познающих? Прекрасные библиотеки и лаборатории, центры обмена информацией и общество лучших умов Багрового Мира?
   -Признаться, нет. Но, думаю, на то есть причина.
   -Разумеется, дело в том, что объект моего изучения - непосредственно сами люди. Во всей своей полноте и многообразии. Я не коллекционирую мертвые вещи, я собираю их истории. Сами предметы - не более чем материальный носитель воспоминаний о жизни своих прошлых владельцев.
   -Ясно. - Я задумчиво покивал головой, не признаваться же, что ничерта не понял.
  
   Стук гулко разнесся по обширному пространству чердака, порождая эхо. Я стоял на лестнице, у двери ведущей в узилище заточенной девы. Вернее, чуть менее чем наполовину девы. Впрочем, это не беда, я ведь не страдаю арахнофобией.
   -Малявка, открывай! - Совсем не лишенное смысла требование. Дверь явно была забаррикадирована изнутри. Вот интересно, кого это может задержать?
   Тишина была мне ответом. Что за глупости? Я начал выходить из себя. Чуть больше усилий и куча хлама, наваленного на дверь с противоположной стороны, со скрипом и треском отъехала в сторону. Я сделал шаг вперед, но лишь для того, чтобы получить по голове подвешенными на нитях напольными часами. К счастью, сломанными изначально. Иначе не избежать бы нам очередной взбучки от старика. Она что, к войне готовилась?
   -Выходи по-хорошему, иначе хуже будет. - После часовой ловушки, я потерял последние остатки самообладания.
   Чердак представлял собой воистину эпическое зрелище. Не имею ни малейшего представления, как у относительно небольшого дома, под крышей может находиться пространство размером с авиационный ангар. Да еще и заваленный килотоннами самого разнообразного хлама. И чувствую, лучше мне этого не знать.
   Я шел по лабиринту, образованному кучами хлама, веками копившегося в этом короле всея чердаков и кладовок. Меня безошибочно вело чутье, оно же регулярно заводило в ловушки. Что только не сыпалось мне на голову? После донной мины, времен второй мировой, я, пожалуй, затруднюсь с ответом. Хорошо, что она была без детонатора. После падения на голову данного реликта, все остальное, вроде медных тазов и газовых труб уже не оставляло такого убойного впечатления. Оставался лишь один вопрос, на кого были заготовлены все эти ловушки? Неужели на Грегора? Или на меня? Паучок обижен не на шутку.
   Тако нашлась в самом центре лабиринта. Как и положено любому уважающему себя пауку, она располагалась в самом центре паутины. Соответствующих размеров паутины. Все восемь ее лапок, так же как и две руки располагались в сплетении нитей, которые затем уходили в темноту.
   Я сделал несколько шагов вперед, намереваясь доходчиво объяснить девчонке всю ее неправоту. Но та шустро дернула за какую-то нить, и меня погребло под самой натуральной лавиной всевозможного хлама. Вот ведь чертовка. За что же она мне мстит?
   Кое-как откопавшись, я осмотрел близлежащее пространство. Томогарки и след простыл. Если верить чутью, она обреталась где-то в противоположной от входа стороне сего загадочного пространства. Ну, все, сама напросилась, я выхожу на тропу войны.
   Окутав себя маскировочным заклинанием и вооружившись старой сковородой, которая, судя по весу, изначально предназначалась исключительно для ведения военных действий и была изготовлена не иначе как из мифического чугуния 999 пробы, я затаился на одной из высочайших хламовых гор. Отследить перемещения противника, затем незаметно, минуя сигнальные паутинки пробраться к нему в тыл. Все это я умею. Ведь именно это и является моей основной специальностью.
   Медленно и осторожно я перебрался через мусорный перевал, заходя во фланг противнику. Зрительный контакт! Есть! Противница пряталась в одном из многочисленных тупиков, ожидая свою неосторожную жертву - меня. Ее руки были скрещены на груди, а между покрытых хитином пальцев, во множестве струились мельчайшие паутинки, протянутые к двум высоким завалам по обе стороны прохода. Видимо, она намерена организовать обвал на мою голову, тем самым, погребая под прахом истории.
   Приглядевшись, я заметил тоненькую сигнальную паутинку, протянутую как раз на месте предполагаемой ловушки. Ну-ну, посмотрим, кто кого переиграет. Подобав вполне увесистую деревянную щепку, я запустил ее в нить. Все по плану! Томогарка красивым жестом раскинула руки в стороны, натягивая нити. Горы хлама пришли в движение, величественно осыпаясь в проход, где должен был находиться я. Обломись!
   Под прикрытием облаков поднявшейся пыли, я перемахнул завал, и в два прыжка сократив расстояние, обрушил на голову противника свой молот правосудия. Ну, или чугуниевую сковороду, что впрочем, не так важно. Под чердачными сводами разнесся красивый низкий и где-то даже печальный звук, порожденный соприкосновением оружия возмездия с головой супостата.
   -Ай! Больно же! - Тако схватилась за пострадавшее место.
   -А будешь знать, как на чердаке партизанить. Скажи спасибо, что сковородой, а не чем потяжелее. На меня, помниться, целая ванна упала. Чугунная.
   Тако прекратила тереть ссадину на лбу, из которой к потолку тянулась тоненькая струйка существования. Уперла руки в боки и обиженно и зло на меня уставилась. Это могло бы выглядеть грозно, но надутые щеки придавали ей донельзя комичный вид. Так что вместо опознавания собственной ничтожности, я был вынужден бороться со смехом.
   -Ну и чего ты надулась?
   -Чего? Да ты пропадаешь где-то неделями, после возвращаешься, поболтаешь часик со старым хрычем и уходишь. Со мной в лучшем случае поздороваешься. А как старпер запихнул меня на эту свалку, так и вовсе не заходил ни разу. Тебе, правда, все равно?
   Я пораженно застыл, наблюдая, как на глазах у девушки появляются самые настоящие слезы. А ведь она не могла бы их вызвать искусственно, просто умения не хватило бы. Насколько же одинокой и брошенной она себя чувствовала, если это чисто человеческое проявление эмоций появилось даже у томогара? А ведь я действительно почти не уделял ей внимания. Я, пожалуй, впервые в своей жизни, почувствовал себя свиньей. И подивился новизне и свежести данного ощущения.
   -Прости. - Я наклонился и положил ей руку на макушку. Ведь действительно виноват, как бы сам себя чувствовал, если бы меня забыли на чердаке на неделю, словно ненужный хлам? И даже работа - плохая отговорка. Вполне ведь мог ее навестить. Но вспомнил только сейчас.
   -Совсем забегался. Я тоже не очень еще привык к человеческому миру, а ведь работаю в нем. Вот и замотался. А про тебя не забывал. Вот смотри, подарок принес. Тебе должно понравиться.
   Я достал купленную в том магазине книгу про вязание. Надеюсь, этого подношения хватит, чтобы заслужить прощение. Если нет, то я даже не знаю что делать.
   -Не забывал? Правда? - В глазах Тако появилось что-то, чему я при всем желании не смог бы подобрать название. Но это явно была положительная эмоция. А через секунду я был сбит с ног радостно визжащим паучком. Мне устроили нетрадиционные обнимашки не двумя, а сразу десятью конечностями. Это оказалось... неожиданно приятно. Книга улетела куда-то в темноту.
   Я лежал на спине, поглаживая белобрысую шевелюру своей подопечной. Тако лежала прямо на мне, уткнувшись мордашкой мне в грудь. По какой-то причине мне не хотелось вставать. Может быть потому, что для этого придется отодрать от себя паучка, возможно еще по какой-то причине, но тепло исходящее от ее тела приятно успокаивало, напоминая о чем-то космически далеком, и казалось, навсегда потерянном. Я просто наслаждался им.
   От этого, безусловно, приятного занятия, нас отвлекло тихое покашливание. Старик Грегор стоял в проходе и рассматривал устроенный нами хаос.
   -Мдаа, детишки, если вы уже наигрались в войнушку и выяснили отношения, то может, прекратите громить мое жилище?
   Лицо паучка, отодвинувшееся от моей груди, приобрело легко узнаваемый малиновый окрас. Само по себе это было не странно, странно было то, что мое лицо имело похожую цветовую гаму.
  
  Через полчаса я сидел на кухне, допивая очередную чашку чая. Должен сказать, мне до сих пор было неловко за устроенный разгром. Уж чего я от себя действительно не ожидал, так это подобной инфантильности. И ведь ничего не скажешь, я просто заигрался. Хорошо, что старик смотрит на наши шалости сквозь пальцы, иначе можно было бы попрощаться с этим более чем перспективным местом.
   С другой стороны, надо решить и проблему Тако. Нельзя же оставлять малявку на той свалке. Надо хотя бы дать ей возможность изредка выбираться наружу. Но как это сделать? Да еще так, чтобы не вызывать нездорового ажиотажа среди аборигенов? Она ведь не может менять свой внешний вид так, как это делаю я. Все попытки научить ее этому не принесли ни малейшего результата. Но я же точно знаю, что багровые способны менять свой внешний вид, причем способ, ими используемый не похож на мой. На этом мои познания заканчиваются, а жаль. Хотя, возможно, получится узнать что-нибудь у Грегора. Ладно, не будем откладывать дело в долгий ящик.
   -Мистер Грегор, скажите, а как именно томогара обычно меняют форму оболочки?
   -Молодой человек, решили сходить со своей подопечной на прогулку? Похвально. - Старик хитро прищурился. - В принципе есть несколько способов. Вот вы, молодой человек, владеете метаморфизмом, это очень редкий навык, даже среди королей по пальцам можно пересчитать тех, кто владеет им на должном уровне. Вы ведь пробовали ее этому научить?
   -Да, но безрезультатно. После нескольких попыток я забросил эту идею.
   -Вот видите, тут все дело в том, что для эффективного использования этого навыка, пользователь должен иметь некоторые особые черты. - Грегор задумчиво покрутил кистью руки в воздухе, подбирая слова. - Я бы сказал, для овладения этой методой, существо не должно быть слишком привязано к текущему облику. Иными словами, сомневаться в том, как именно оно должно выглядеть.
   Я почесал затылок. Вот так новости, а то думал что это просто. Что же это получается, я сам не знаю, как должен выглядеть? Хотя... возможно так оно и есть.
   -Ясно, а есть способы, обходящиеся без подобных сложностей?
   -Есть. Например, классический вариант, которым и пользуется абсолютное большинство. Так называемая "подмена сути". Это методика внесения изменений непосредственно в ментальную структуру собственного ядра. Правда, это очень сложно и крайне опасно. В случае неудачи, велика вероятность провести остаток жизни на болоте, считая себя лягушкой. Эта процедура до сих пор держит лидирующие позиции по количеству курьезных случаев и баек о неудачниках.
   Старик усмехнулся, а я представил себе паучка, пытающегося провернуть нечто подобное. Мне поплохело. Нет уж, не позволю. Я потряс головой, дабы отогнать навязчивую картину квакающей, и ловящей языком комаров Тако.
   -А что-то менее экстремальное есть?
   -Мене экстремальное? Есть. Можно воспользоваться уже сформированной оболочкой факела или риннера. Основная форма будет соответствовать внешней оболочке, но мелкие детали проступят из внутренней. Вот представьте себе, воздушный шарик, натянутый на мягкую игрушку. Принцип почти тот же. Правда, такая конструкция не слишком стабильна и не всегда удобна, но если боевых действий не намечается, то это лучший вариант. По крайней мере, для вас.
   -Занятно, а как это выглядит на практике?
   -Да ничего особо сложного. Неповрежденное ядро донора помещается под оболочку, потом запитывается. Тут главное, чтобы используемая сущность была гораздо слабее пользователя, иначе еще не ясно кто и кого будет использовать. Ну, стандартный факел вам вполне подойдет.
   -Ясно, спасибо. - Я одним глотком допил остатки успевшего остыть чая и посмотрел на часы. Это же надо было так заболтаться. На первый урок точно опоздаю. - Ладно. Мне пора. Спасибо за разъяснения.
  
   Школа. Место, где человеческие детеныши получают базовые знания об окружающем мире. Место, где они учатся сосуществовать с себе подобными и постигают модели социального взаимодействия. Место, с которым впоследствии связаны их лучшие воспоминания. И место, где я в данный момент прохожу весьма суровое испытание.
   Изначально, я не предвидел проблем, ведь учителя - люди, а я давным-давно отвык воспринимать их всерьез. Как же я ошибался! Могущественная магия существования - ничто по сравнению с японской системой образования. Маскировка, позволяющая незаметно убить в комнате полной людей, не спасала от вызова к доске по фамилии, записанной в классный журнал. Способность, путем несложных манипуляций, прочитать текст на любом языке - от необходимости делать обратный перевод. А уж тесты... от них мне не было спасения.
   К концу второго дня в школе, моя картина мира покрылась трещинами, грозя расколоться, подобно яичной скорлупе.
   Прямо сейчас я, усиленно подавляя нервный тик левого глаза, тупо разглядывал экзаменационный лист с вопросами по японской истории. В каком году Ода Нобунага... Что?!! Откуда мне, черт подери, знать, что и когда делали какие-то там людишки? Становление Сегуната Токугава произошло... О чем вообще речь? Основные реформы Мэйдзи... Черт возьми, куда я вообще попал?!
   Ситуация была весьма тяжелой, если не безнадежной. В моих документах значились неплохие оценки по всем предметам, и если я сейчас облажаюсь - последствия могут быть весьма плачевными. Нужно что-то делать... Но что? Понятия не имею. Кому вообще пришло в голову закатить тест на третий день учебы? Поймаю - оторву эту самую голову. Ладно, не нервничать, ведь я ветеран, я учувствовал в боях, что никто из здесь присутствующих и вообразить себе не может. Не нервничать...
   Тест подходил к концу, моя распечатка все так же была девственно чиста. Ладно, выбора нет. Придется рискнуть. Ленты маскировочного заклинания, оплетают внешний периметр пространства класса. Осторожно, под отделкой стен, под паркетом. Обычные люди их не видят, но я не имею ни малейшего желания проверять, способен ли их увидеть Сакай. Последний штрих, еще одна ленточка и доска с грохотом падает на пол, приковывая к себе внимание всего класса. Пора! Теперь нужно действовать очень быстро. Установка печати, накрывающей парту соседа сзади, активация маскировки, мгновенно выхватить у застывшего человека его лист с ответами, пробежаться по нему глазами и создать себе копию, с поправленной фамилией и почерком, вставить лист обратно в окоченевшие пальцы, и снять печать. Все произошедшее не заняло и пяти секунд. Вроде никто ничего не заметил. Пронесло...
   Сдав тест, я откинулся на спинку стула. О, неведомые боги, как же я устал. Хочу на поле боя, там все как-то проще и понятнее. А ведь рассчитывал на легкую прогулку... Я прикрыл глаза и помассировал пальцами переносицу. М-да. Безымянный, проснись. Школа поимела тебя.
   Если с историей у меня был полный провал, то с естественными науками все обстояло несколько лучше. Тоже не без шероховатостей, но я, по крайней мере, понимал, о чем вообще идет речь. Лучше всего, как не странно, у меня было с письменным японским. По какой-то мистической, не иначе, причине, я интуитивно знал, как писать ту или иную закорючку. Хотя, не похоже, что здесь есть моя заслуга.
   К концу дня, я думал, что потеряю сознание прямо на ходу. Никогда еще в моей жизни не было такой нервотрепки. Положительно, последние два дня были тяжелейшим испытанием из всех, что мне довелось пережить.
   Когда я, наконец, смог занять свое место на крыше, я чувствовал себя полностью и абсолютно вымотанным. Но нет времени отдыхать, если я не хочу продолжения этого ада, я должен принять соответствующие меры. Я распотрошил свой рюкзак, доставая учебники, и погрузился в чтение.
   Чего? Ну ладно, допустим, косинус, учитывая правила японской грамматики, это детеныш синуса. Но вот он сам-то что такое? Зверек какой-то? Но, что он тогда делает в учебнике по геометрии? Нет, так продолжать нельзя. Где, черт возьми, родные и привычные пошаговые инструкции томогарских учебников, словами не передать, как я по ним скучаю. Придется принять меры. Бессовестно покинув свой пост, я совершил рейд в ближайшую библиотеку. Оттуда я вышел нагруженный десятками килограмм школьных учебников, вплоть до первого класса. Ох, чувствую, веселое меня ждет времечко. Ибо ботанить, и еще раз ботанить...
   Надо сказать, совмещать учебу с несением стражи не слишком удобно, а главное, не слишком продуктивно. Моя беспокойная цель несколько раз выходила из дома, заставляя меня прерывать столь необходимое занятие и плестись за ним. Может оттяпать ему ноги? Пока будет учиться их отращивать, я успею позаниматься. Эх, боюсь, Грегор не одобрит такой подход. А жаль...
   Ночь наступила незаметно. Наконец, я смогу покинуть свой сторожевой пост, и спокойно позаниматься там, где мне никто не помешает. Мне до чертиков недоело вчитываться в бессмысленные, бесполезные книги, но у меня нет выхода. Если я не хочу каждый раз устраивать фокусы вроде сегодняшних, мне просто необходимо знать то же, что должен знать тот, кого я изображаю.
   Вернувшись в антикварную лавку и завалившись на чердак, я продолжил перечитывать эту гору макулатуры. Тако попыталась выяснить суть моего занятия, но была послана к стопке уже прочитанного. Похоже, она сама не поняла, обижаться ей или нет. Но приставать перестала и тоже погрузилась в чтение. Что интересно такого занимательного она там нашла? Я даже оторвался от своего занятия, дабы утолить любопытство. А, понятно. Тако, энергетическое создание, была шокирована вплоть до впадения в глубины когнитивного диссонанса учебником по биологии. Ну, пусть ознакомится, ей полезно.
  
  На следующий день, возвращаясь со своего поста в антикварную лавку, я прихватил с собой кое-что полезное. Если точнее, то ядро первого же попавшегося по дороге факела. Не заморачиваясь излишними телодвижениями, я просто вырвал его прямо на ходу. Это не сложно, я научился проделывать этот фокус еще во времена своего первого посещения этого города. А сейчас это и вовсе не составило никакого труда. У меня даже сложилось впечатление, что захоти я того, сгусток энергии сам прыгнул бы в мою руку. Впрочем, в этот раз я действовал по старинке, а проводить эксперименты на факелах сверх необходимого, Грегор мне запретил. Жаль, ну да ладно, у меня еще будет время попробовать.
   Вообще-то, мне стоило бы вернуться к форсированному изучению школьной программы, но я надеялся, что "одевание" факела на Тако, не займет много времени. Старик говорил, что это просто. Вот и проверим, насколько.
   Забравшись на чердак, я оглянулся в поисках паучка. Как и прежде, она обнаружилась в гнезде, свитом между несколькими кучами хлама, недалеко от входа. Отсутствие ограничений по площади благотворно сказалось на деятельной натуре девушки и, как итог, размеры сплетенной паутины поражали. Я бы сравнил ее с трехэтажным особняком, с кучей отдельных плоскостей и ниш. Понятия не имею, зачем Тако подобная конструкция, но, по-моему, в ее недрах она чувствовала себя весьма комфортно. В данный момент, она читала подаренную мной книгу. Правда, наиболее занятным моментом в открывшейся мне картине было вовсе не это. А то, что томогарка свисала вниз головой с одного из верхних сплетений нитей паутины. Интересная поза, в жизни не поверю, что ей удобно. Хотя мне-то, откуда знать? Я в очередной раз убедился, что ее лапки идеально подходят для паучьих нужд.
   -Малявка, слезай оттуда, дело есть. - Ну и чего ради, она туда забралась? Чтобы заставить меня лишний раз драть глотку?
   -А? Ладно, я сейчас.
   Паучок принялся сноровисто перебирать лапками, с завидной скоростью передвигаясь в этом трехмерном лабиринте. Я даже слегка позавидовал. Отрастить такие лапы я точно смог бы, а вот так передвигаться... да, ни за что.
   Не прошло и тридцати секунд, как девушка уже стояла рядом со мной.
   -На, - протянул ей теплый сгусток синего пламени, - глотай. Только жевать не вздумай. И не поглощай, пусть просто плавает под оболочкой.
   -А зачем? У меня пока хватает энергии. - Девушка с сомнением посмотрела на протянутое ей ядро.
   -Ты же хочешь отсюда выбраться? На мир людей посмотреть, скушать чего-нибудь вкусненького, пройтись по магазинам. - Сейчас мягкости тона моего голоса позавидовал бы и змей-искуситель.
   -Ммм... Не уверена, с меня прошлых впечатлений хватило. - Тако обхватила себя руками, дабы унять дрожь, вызванную наплывом воспоминаний о своей предыдущей прогулке по этому жуткому миру. Уверен, особое место досталось воспоминаниям о ящике.
   -Да, ладно, в этот раз все будет иначе, я гарантирую это. Просто сделай, как говорю, не пожалеешь. - М-да, и чего это я ее уговариваю, в конце концов, кому это нужно? Мне или ей? Хотя, ладно, кого я обманываю, мне просто хотелось показать паучку, что у этого мира есть и положительные стороны.
   -А что будет потом? Когда я это съем? - Томогарка все так же настороженно, но с каким-то потаенным любопытством смотрела на сгусток энергии. Точь-в-точь котенок, на клубок пряжи. Если еще лапкой потрогает, сходство будет идеальным.
   Так и есть, девушка нерешительно протянула руку, и тут же ее отдернула.
   -Теплый! Прямо как живой! Что это такое? - Она не знает? Да ну, как так? В моей груди же точно такой же. А, ну да, до этого факелов, кроме меня она не видела, и очевидно ей трудно сопоставить этот сгусток существования с моим ядром. Хотя, кажется, начало доходить, благо оба объекта сравнения перед глазами. - Подожди, это...
   -Ага, это ядро факела. В нашем случае - средство маскировки.
   -Но если его не поглотить, оно же может забрать контроль над моей энергией! Разве нет? - Опасений, по-моему, лишь прибавилось.
   -Не беспокойся. Большинство факелов не опасны, а без оболочки, и вовсе, почти недееспособны. Так что давай, пока я сам не запихнул.
   -Вот-вот, девушка, можете не беспокоиться. Ваш спутник прав. Это совершенно безопасно. - Оппа, похоже Грегор не смог пропустить развлечение. Пристроился около двери, скрестил руки на груди и подпирает собой стену.
   -Ладно, - Тако сдалась под нашим сдвоенным напором, - я попробую.
   Томогарка выхватила у меня ядро и запихнула в рот. Причем сделала это с таким видом, будто я дал ей, как минимум, полстакана концентрированной кислоты. Кстати, а кислота на таких, как мы действует? Надо будет проверить?
   -Ну вот, ничего страшного. Теперь подведи к этому ядру сгусток энергии.
   -Так? - Тако выполнила инструкцию.
   -Ой, что это? - И результат не заставил себя долго ждать.
   Действительно, вокруг ее родной оболочки начала возникать новая, меньшего размера, стягивая собой старую. Визуально, это выглядело так, будто ее паучья половина начинает морщиться, сжимаясь в гармошку и уменьшаясь в размерах. Ноги словно стягивались жгутом, сливались в два бесформенных отростка. Надо сказать, эта процедура не слишком эстетична. А уж сама Тако, казалось, просто в панике. Я же просто поддерживал ее за шиворот, не давая плюхнуться на пол.
   -Ну, вот и все, а ты боялась. - Я аккуратно опустил девушку. Ее руки больше не покрывал хитин, а из-под безрукавки выглядывали вполне человеческие ноги. В остальном отличий от прежнего образа не наблюдалось.
   -Малявка, а ты еще меньше, чем я думал. - Вынес я свой вердикт, оглядев девушку. Она действительно была совсем не большой, метра полтора ростом, и очень худой, и теперь, когда паучья половина ее туловища, что раньше ощутимо прибавляла ей объема, была скрыта, я отчетливо это видел.
   -Я не "малявка", и не маленькая... Ой! - девушка не удержалась на ногах и начала заваливаться набок, но я вовремя успел подхватить ее под мышки.
   -Ага, немалявка, ты не маленькая, ты очень маленькая. А к ногам советую привыкнуть побыстрее, они тебе еще пригодятся.
   Тако перевела взгляд на свои новые, непривычные конечности. Ее глаза удивленно расширились, а ноги, прежде более или менее ее державшие, подкосились.
   -Что это? У меня ДВЕ ноги? Это же противоестественно!
   -Да, вполне нормально. Вот у меня их всю жизнь столько, и ничего, не жалуюсь.
   -Но, их же всего две. Как так вообще ходить-то можно?
   Я ответил столь выразительным взглядом, что Тако тут же осеклась.
   -Но это просто некрасиво... - Последний робкий протест.
   -А, по-моему, вполне ничего, к тому же, я ведь не говорю, что ты должна проходить так всю оставшуюся жизнь. Пока просто поучись пользоваться таким набором конечностей, а потом будешь использовать по необходимости.
   -Ладно, подучусь. - Томогарка попробовала встать на ноги, но тут же потеряла равновесие. Мне снова пришлось ее поддерживать.
   Стоит ли мне упоминать, что весь оставшийся день, вместо учебы, я посвятил освоению роли ходячих перил. Паучок, хотя теперь уже вполне человеческого вида девушка, с огромным трудом переживала смещение центра тяжести и вчетверо урезанный набор опорных конечностей. Как итог, ходить ей пришлось учиться заново, в чем я ей и оказывал посильную помощь.
  
   К концу недели, когда я более или менее освоил необходимую информацию, мне стоило немалых трудов убрать покраснение из глаз - реакцию измученного сознания, на переизбыток информации. Зато, впервые, я не чувствовал себя идиотом на уроках. Мой маленький трудовой подвиг, оставшись неизвестным общественности, позволил получить достаточно полное представление о большинстве предметов. К собственному глубочайшему удивлению, я обнаружил, что в классе есть ребята знающие даже меньше меня. Некоторые и вовсе со спокойной совестью прогуливали. Стоило ли мучаться?
  
  
   Сакай Юджи сидел за своей партой и с неохотой уплетал купленные в магазине онигири. Не сказать, чтобы они были такими уж невкусными, просто он, привыкший к домашней еде, не слишком жаловал такого рода продукты. Увы, наказ матери был суров и однозначен - "настоящий мужчина хоть раз в день должен питаться подножным кормом, иначе какой из него, спрашивается, мужчина". Юджи вполне мог бы оспорить это утверждение, более того, его неплохие мозги вполне позволяли выиграть такой спор, но они же и удерживали от ненужных трений с родителями. В конце концов, покупные рисовые шарики - не слишком высокая цена, за хорошие отношения с матерью.
   Взгляд старшеклассника, лениво блуждающий по классу, остановился на сидящем у окна парне. Его одноклассник, Абэ Шики. Он был, в общем-то, неплохим парнем, но было в нем что-то настораживающее. Он чем-то неуловимо отличался от остальных. Сакай затруднился бы сказать, чем именно, но сам факт наличия несоответствий, сомнений у него не вызывал. Даже сейчас, когда все в классе весело болтая, ели свои обеды, тот задумчиво пялился в окно, словно видел там нечто, недоступное остальным.
   Подозрения невесть в чем, было ушедшие после недавнего разговора, снова во весь голос заявили о себе. Парень потряс головой, отгоняя ненужные мысли. Он не был параноиком, и подобные рассуждения не вызывали у него особого энтузиазма. Но разум снова подбросил серию фактов, объяснения которых у Юджи не было. Прежде всего, какая-то аномальная удачливость, присущая только и исключительно Шики. Некоторые учителя, обладая особо скверным характером, любили устраивать опросы в начале своих уроков. И не было человека, миновавшего участи быть пойманным на незнании того или иного аспекта изучаемой темы. Кроме одного единственного исключения. Шики. Тот словно пропадал из класса, стоило лишь начаться подобного рода бедствию. Сакай даже пробовал посмотреть, как же это у него выходит, но стоило начаться опросу, как эта мысль мгновенно вылетала у него из головы.
   Кроме того, взгляд. Взгляд Абэ странным образом менялся, когда тот думал, что его никто не видит. Энергичность, любопытство, дружелюбие, все это исчезало как по волшебству, уступая место скуке и высокомерию. Он смотрел на сидящих с ним в одном классе так, словно те были в лучшем случае муравьями. Мелкими, не вызывающими эмоций, насекомыми.
   Последним было то, что стоило закончиться последнему уроку, как парень словно исчезал, не сказав никому ни слова, растворялся в воздухе. А ведь обычно он был безупречно вежлив и дружелюбен. И это еще, если не вспоминать о том, что никто не видел, куда именно Абэ уходил после школы.
   Пожалуй, Сакай сам толком не знал, что же такое на него нашло. Подозревать человека можно лишь в том случае, если вообще есть в чем подозревать. Он, в отличие от многих и многих своих сверстников не верил в такие понятия, как абстрактная "подозрительность" или, тем более "загадочность". Он точно знал, что в жизни бывает множество самых разных обстоятельств и прежде чем навесить на человека тот или иной ярлык, следует как минимум, воспользоваться бритвой Оккама. И, тем не менее, Шики казался ему тем самым мифическим "подозрительным" и "загадочным" типом, а столь любимая бритва наотрез отказывалась работать. (К несчастью, Сакай Юджи не был знаком с формулировкой бритвы Мицгола, возможно это многое бы для него прояснило) (извините, не удержался, потом уберу)
   Дожевав последний шарик риса, Юджи скомкал обертку и отправил ее в мусорное ведро. Пора готовится к следующему уроку, иначе, велика вероятность, поучаствовать в учительском разносе. Причем именно в роли того, кому этот разнос устроят. А обо всякой параноидальной чуши можно подумать и позже.
  
  
   Большая перемена. Время, между третьим и четвертым уроком, когда регламент предполагает длительный перерыв, предназначенный для принятия пищи. Я так и не смог к этому привыкнуть. Мои одноклассники набивали животы органикой, а я задумчиво смотрел в окно. В городе творилось что-то странное. Даже по меркам последних событий. В город явно вступала новая сила. Не те ли это туманы, приход которых предсказывал Грегор? Вполне возможно.
   Где-то далеко, на самой грани моей чувствительности, ощущалась сущность просто исполинской силы. Сложно сказать, что именно она собой представляла, но даже короли с такого расстояния чувствовались куда как слабее. Кто же притащился в эту, забытую богом, дыру? Уже давно, очень давно, мне не было так интересно. Похоже, скоро, очень скоро что-то начнется. Меня захлестывало почти болезненное любопытство. Нужно быть настороже.
   Но, даже если и так, все что я чувствовал - предвкушение. Что-то заканчивается, что-то начинается. И начинающееся, по всей видимости, будет куда как любопытнее того, что закончилось. Фракции стягивают свои силы в город, судя по моим ощущениям, от туманов сюда нагрянула, мягко скажем, неординарная фигура. Учитывая то, что устроил в городе залетный король, драка неминуема. Сильно сомневаюсь, что какая-либо из сторон обратит внимание на моего мистеса, но веселье начнется и без него. Главное не пропустить. Моя, без всяких сомнений, сложная и интересная задача состоит в том, чтобы оградить его от участия во всем этом. А это в свою очередь означает, что с очень большой вероятностью участвовать придется мне. Как же я соскучился по хорошей драке.
   Последние уроки тянулись просто невыносимо долго. Я, настроившись на свой обычный лад, напрочь потерял волну школьной жизни. Мне было не до того. Уж очень заманчиво выглядели тучи надвигающегося шторма. Где-то в городе вспыхивали и потухали купола печатей, метались сущности энергетических существ, а я все так же сидел за осточертевшей партой, выслушивая дребезжание скудоумных учителей. Ничего, совсем скоро и я присоединюсь к потехе. Ну, или, что вероятнее, потеха сама присоединится ко мне. В конце концов, в хаосе войны проблематично не вляпаться в чью-нибудь потасовку.
   Звонок, возвещающий окончание последнего урока. Сегодня он звучал как-то особенно торжественно. То самое событие, которое я так ждал. Час пробил! Сейчас начнется моя основная работа.
   -Сакай, что думаешь делать после школы? - Не стоит пускать события на самотек, пока буря не утихнет, мне лучше быть поближе к зоне своей ответственности. То есть, к этому самому парню.
   -Даже не знаю, Шики, наверно пойду к магазину у станции, диски посмотрю. - Черт, ну почему бы ему просто не пойти домой, и там подождать пока буря не утихнет? И прямо ему об этом не скажешь... Ладно, я просто проконтролирую его действия.
   -Отлично, я с тобой! Все равно, делать нечего. Ике, ты с нами? - Без малейшего зазрения совести, я навязывал свое общество, как делал это уже не единожды. Это не должно вызвать никаких подозрений, ведь я видел, как другие люди действуют таким же образом.
   -Нет, мне нужно на курсы. Я экзамены сдаю.- Кислая мина Хаято, весьма достоверно свидетельствовала о том, что он предпочел бы заняться чем-то более полезным.
   -С тобой все ясно, трудоголик. Ну, Сакай, давай от всего сердца пожелаем ему удачи, и айда развлекаться. Не волнуйся, Ике, мы оттянемся и за тебя! - Лицо того, кого класс признавал первым заучкой, скривилось еще сильнее.
   -Да-да, развлекайтесь, парни. Но потом не жалуйтесь, если провалитесь на экзаменах.
   -До них еще прорва времени, не все же такие правильные, как ты. - Проигнорировать выпад очкарика, было бы неразумно. - Ладно, идем? Я как раз хотел взять себе что-нибудь новенькое.
  
   Одна из многих торговых улиц города. Первые этажи во всех домах заняты многочисленными заведениями, торгующими всем, от хлеба до бытовой техники. Нас же, в первую очередь, интересовал один из музыкальных магазинов. Я, правда, до сих пор не понимаю, зачем собственно покупать музыку, когда ею завалены просторы интернета, но, возможно, это дело национального менталитета законопослушных японцев. Пользоваться торрентами им, очевидно, совесть не позволяет. А может, это просто мой подопечный такой дуболом.
   В магазине было немноголюдно. Лишь редкие подростки, кои уже освободились от школы, да обслуживающий персонал. Гуляя между рядами и споря о предпочтениях в музыке, мы умудрились наткнуться на нашу одноклассницу, Хирай Юкари. Еще один человек, не обремененный избытком обязательств.
   Поздоровавшись, я под предлогом поиска нового альбома своей любимой группы, самоустранился от диалога. Что, впрочем, не помешало мне его подслушать. Как оказалось, Хирай и Сакай почти соседи, во всяком случае, места их проживания не сильно удалены друг от друга. Юджи прямо расцвел, услышав эту новость. Чему это он так обрадовался? Стоило его настроению, выйти на пик, как разговор сменил тему. Теперь Хирай интересовалась Ике Хаято. Причем весьма живо интересовалась. Услышав об этом, настроение Юджи совершило обратный маневр, по дуге спустившись к отметке "бывало и получше". Виду мистес не подал, но я успел достаточно неплохо его изучить, так что мог достаточно уверенно судить о том, что происходит в его голове. Похоже, сейчас его надежды на успешный поиск пары потерпели крах. Все же странные они существа, эти люди. Ну, или те, кто себя таковыми считают. Пожалуй, мне стоит радоваться, не случись когда-то той ошибки, перекрутившей мне всю память, при моем создании, был бы и я точно таким же, и волновался бы о тех же глупостях. Конечно, если бы до сих пор был жив. Факт чего мне кажется очень сомнительным.
   Сакай тем временем договорил с одноклассницей и пошел к кассе. Я последовал за ним, прихватив какой-то диск из тех, что оказались под рукой. На этот раз, правда, посмотрел на его содержимое заранее. Я не повторяю своих ошибок.
   -Ну, что прибарахлился?
   -Да, - мне был показан альбом какой-то девичьей группы со сложно произносимым названием. Не-то "Чай вместо школы", не-то "Тортик лжет". - А сам-то?
   -И я. Уж не думай. От тебя не отстану. - Я гордо продемонстрировал диск с нарисованным на обложке мужиком, брутальной наружности, в длинном блондинистом парике, некой пародии на латные доспехи и иероглифом "убить" на лбу.
   -Жуть-то, какая. Шики, мне тебя не понять...
   -Взаимно, друг мой, взаимно...
  
   На выходе из магазина, я насторожился. Что-то приближалось, я отчетливо это ощущал. Уже совсем близко, энергия чувствуется, даже не смотря на маскировку. Осмотревшись, я заметил источник этого ощущения. Сюрреалистическая картина, во всей своей красе представала перед моими глазами. Увы, меня таким уже не удивишь, а обычные люди, присутствующие здесь, лишены возможности ею насладиться. Похоже, пришло время мне начать работать по специальности.
   Посреди улицы возвышались два объекта, коих здесь ну никак не должно было быть. Гигантский, метров пять в высоту, младенец, а так же нечто, похожее на шар двух метров в диаметре, всю поверхность которого составляли человеческие лица. Мне не потребовалось много времени для того, чтобы оценить их природу - риннеры. И у их создателя просто отвратительный вкус.
   Эти существа по-хозяйски продвигались по улице, не выказывая никакого беспокойства или напряжения. Что, впрочем, вполне естественно, ведь, в данном случае, именно они являлись хозяевами положения. Люди не обращали на этих монстров внимания, просто обходя занятую ими часть дороги. Как всегда, самое ничтожное энергетическое существо, в конце концов, оказывается куда совершеннее органического.
   Пока я спешно придумывал, как бы увести своего подопечного подальше, да еще сделать это незаметно для него самого, Сакай прощался с Хирай. Нашел время! Впрочем, риннеры пока что вроде не торопились устраивать перекус. Это может дать мне немного времени.
   -Сакай, пошли отсюда. - Я вцепился в его локоть и потащил в противоположную от энергетов сторону.
   -Шики, ты что творишь? - Мистес был одновременно удивлен и возмущен. Ему, видишь ли, не нравилось такое обращение. Ничего страшного, если успеем сбежать, я скормлю ему байку, про знакомых, с которыми не хочется встречаться. Он поверит, ведь у всех есть такие знакомые. У всех, кроме меня, но ему-то об этом знать откуда? Если успеем...
   Не успели. Энергия начала концентрироваться в воздухе, образуя печать. Черт!!! Черт!!! Черт!!! Как же не вовремя! Я ведь еще в магазине их почувствовал, но решил не поднимать панику раньше времени. Черт, ну почему этим ребятам захотелось поохотиться именно здесь?
   Сакай удивленно вертел головой, не в силах понять, что же произошло на его глазах с миром. Я продолжал целеустремленно тащить его к границе печати, надеясь, что все-таки успею.
   -Шики, что происходит? - Вот ведь придурок, ну зачем же так орать. Раз уж есть кто-то, кто взял решение твоей проблемы на себя, то будь любезен, заткнись и не мешай. Ладно, черт с ним. Что теперь ему ответить?
   -Понятия не имею, а теперь заткнись и шевели ногами, раз уж можешь. - Ответил я непомерно громким шепотом.
   -Но...
   -Заткнись, иначе привлечешь ИХ внимание.
   -Кого? - Удивление мистеса было понятным, ведь риннеры находились за нашей спиной, и видеть он их не мог.
   -Приятного мне аппетита! - Громогласный голос того самого "гигантского младенца" был хорошим ответом. Даже чересчур. Увы, мой подопечный не нашел ничего лучшего, чем оглянуться полюбопытствовать. Его глаза расширились до невиданных мною прежде размеров. Если бы все закончилось на этом, возможно, это было бы не столь печально. Младенец широко открыл пасть, продемонстрировав два ряда великолепных, акуле подстать, зубов. То, что произошло сразу после этого, удивило даже меня, привычного ко всему. Энергия сама покидала людей, свои вместилища, и, словно поток, устремилась в пасть риннеру. Впервые вижу подобное! Даже мое собственное ядро вполне ощутимо дернуло. Все. Все люди здесь уже съедены. Просто сами об этом не знают. Как бы это еще Сакаю объяснить?
   -Это...
   -Это ОНИ, я уже несколько месяцев вижу подобное, если сейчас не уберемся отсюда - плохо кончим. - Предчувствуя неминуемый провал, я начал плести новую легенду.
   -Подожди, но как же Хирай? Мы не можем ее бросить!
   -Она застыла, ей уже не поможешь.
   -Стой! Я так не могу! Мы не можем... Хирай! - Этот сумасшедший начал вырываться из моей хватки. Более того, последнее слово своей бессвязной реплики он прокричал, обернувшись в ту сторону, куда ушла девчонка. Все. Приплыли. Если уж это не привлечет к нам внимания тех ребят, то я склонен поверить, что их создатель был полным идиотом.
   Создатель риннеров идиотом прогнозируемо не оказался.
   -А это еще кто? - Вопросил "младенец".
   -Не знаю. Но на томогара не похожи. - У шара оказался на удивление приятный женский голос.
   - Но они двигаются в печати? - Какой очевидный младенчик.
   - Должно быть Мистесы.
   -Мистесы? Факелы с сокровищами внутри? - Переспросил младенец, очевидно, он и впрямь был не слишком умен.
   -Причем сразу два. Редкая штука. И редкая удача! Хозяин обрадуется, мы давно уже не приносили ему таких сувениров.
   -Здорово! Нам повезло! - Риннер потопал в нашу сторону, а вот Сакай наоборот застыл на месте. Ну что же мне так не везет то? Ладно, эти риннеры вроде бы не слишком сильны, и, ко всему прочему, не ожидают сопротивления. Если сначала им чуток подыграть, я вполне смогу их удивить. Смертельно удивить.
   Младенец протянул руку, дабы схватить Сакая, но я оттолкнул последнего, подставившись под огромную лапищу сам. Теперь немного патетики, и будет в самый раз.
   -Сакай, беги! Забудь обо мне! - Отлично! Сожрать меня эта тварь сможет только обычным способом. То есть ртом. А так как достать меч я могу мгновенно, то и бить имеет смысл именно в момент максимального сближения. Особенно, учитывая, что ядро у этого риннера в голове. Пожалуй, сделаю так: когда младенчик попытается запихнуть меня в свою невообразимых размеров пасть, упрусь в нее ногами и ударю в голову. Ничего сложного. По сравнению с большинством моих приключений, просто легкая прогулка.
   То, что все пошло не так, я заметил лишь в самый последний момент. Радует лишь то, что клинок я извлечь не успел. Нечто очень сильное, вошло в зону действия печать и, метеором пролетев мимо меня, срубило бедному риннеру руку. Ту самую, в которой находился я, при этом, едва не откромсав и от меня кусочек.
   "Повезло" подумал я, шмякнувшись на асфальт, вместе с истекающим существованием обрубком руки. Еще бы чуть-чуть и пришлось бы раскрыться полностью. Сакай не воспользовался моим умным советом. Вместо этого он сидел на асфальте, пораженно наблюдая за происходящим. Похоже, его внутренний мир еще не переживал подобных потрясений.
   Я перевел свой взгляд на то самое "нечто", но не увидел ничего. Всю картину затмевало необыкновенно мощное сияние, исходившее казалось из одной точки. Из одной точки? Да ну? Я такое уже видел. Неужели, к нам на огонек залетел огненный туман. Из огня да в полымя. Если он захочет нас выпотрошить, будет очень и очень плохо. Давешний байкер, на фоне этого, смотрелся, прямо скажем, бледно. Тут уже не работать, тут бы ноги унести. Впрочем, паниковать пока что рано. Посмотрим на развитие событий. И, кстати, раз уж так мне ничего не видно, то имеет смысл отключить энергозрение. Все равно, ничего важного не пропущу.
   Туман как раз запустил шар в ближайшую стену при помощи удара ногой с разворота. Да уж, в этот раз что-то все совсем не типично. Туманом оказалась крохотная девчушка, лет так тринадцати-четырнадцати на вид. Одетая в длинный черный плащ, с катаной, явно слишком длинной для нее. Длинные, красно-оранжевые волосы, казалось, испускали свой собственный свет. Словно язык пламени. От них, по-моему, даже искры сыпались. Глаза сияли все тем же сверхъестественным светом, выдавая в своей хозяйке большую любительницу дешевой показухи. Нет, все это выглядело очень внушительно, вот только образ грозной воительницы портила одна маленькая деталь. Рост под метр сорок с маленьким хвостиком. Да она даже меньше, чем Тако. Если бы не видел ту ауру ослепительного света от ее кулона, ни за что бы не воспринял ее серьезно. Что, впрочем, уже мой просчет. Ведь имея дело с туманами своим глазам доверять никак нельзя.
   Глядя на эту картину, меня внезапно посетило странное чувство. Люди прозвали его мудреным словом "дежавю". Словно я где-то все это уже видел. Как будто мне знакома и сцена и действующие лица. На долю секунды я замер, надеясь отыскать в памяти ответы на свои вопросы. Вот только надежда была ложной. Если мне и было что-то известно, память об этом сгинула вместе со всем, что было принесено в жертву при моем перерождении. Но не думаю, что стоит жалеть об этом, ведь уничтоженные воспоминания не содержали в себе ничего ценного, сомнительно, что даже в полной мере обладая ими, я смог бы извлечь из них какую-либо выгоду. А это значит: черт с ними, я буду смотреть на мир собственными глазами, не полагаясь на неизвестно как возникшую, а после безвозвратно утраченную, память. В любом случае, все это не имеет значения. То, что действительно важно - это происходящие вокруг меня события. Которые, кстати, лишь набирали обороты.
   -Что скажешь, Аластор? - Обратилась неведомо к кому скромных размеров воительница.
   -Они не томогара, всего лишь риннеры. - Ответил, по всей видимости, ее партнер. М-да, если она не в состоянии самостоятельно отличить томогара от риннера, то, возможно, я не так уж и сильно поторопился с выводами. Свежий контрактер мощной сущности? Не успел еще поистрепаться на полях величайшей из войн? Это многое объясняет...
   Гигантский младенец, пользуясь заминкой, пошел в атаку, за что и поплатился второй рукой. Ну, во всяком случае, меч она держать умеет. Удар был быстр, точен и вполне техничен. Хотя Вульф бы лишь посмеялся. Он, впрочем, и надо мной всегда смеялся, так что это еще не показатель.
   Девчушка оперативно добила скулящего риннера и развернулась в сторону шара, который все так же валялся около стены. Странно это, кстати. Он не мог потерять сознание от удара. Значит, выжидает? Нет, не похоже. Выглядел шарик как-то... безжизненно, что ли... Для проверки, я вернул энергозрение. Да, так и есть. Оболочка поддерживается одним маленьким ядром, вполне определенного вида. Я даже знаю что это. Псевдотело. Особый способ создания комбинированных риннеров. Если есть желание создать нечто одинаково эффективное во многих областях, создается несколько взаимосвязанных риннеров. Вот как здесь. Внешняя оболочка выполняла свою функцию, в частности, защищала свое содержимое. Внутри нее пряталось что-то другое, для боя слабо пригодное, но зато играющее роль мозга для внешнего тела. Мой собственный Катар создан похожим образом.
   -Похоже, это лишь оболочка... - Подтвердила мои мысли девчушка.
   -А риннер успел сбежать. - Дополнил ее партнер. Эти двое даже думают в унисон, вот что значит грамотный подбор контрактера. Не то, что всякие универсальные ошейники. Хотя, зря я так, в отличии от своего хозяина, Лок был совсем не плохим парнем. Жаль, что все кончилось именно так...
   -И он может быть где-то здесь. - Закончила общую мысль девушка. А после развернулась к нам.
   А мы дружно делали испугано-удивленные лица. Сакай просто так, а я за компанию.
   -А это, должно быть, мистесы? Что, сразу два? - переспросила девушка.
   -Ты права. Мистесы. Очень необычно...
   А ко мне сзади подбирался источник существования, ставя меня в крайне неудобное положение. Мне ведь как-то неловко светить своим боевым опытом при всем честном народе. Что бы тут сделать, а?
   Вопрос решился сам собой. Когда расстояние между мной и недобитым риннером сократилось до двух метров, туман начал заносить свою катану. Очень мило с ее стороны. Меня собираются располовинить вместе с нападающим. А ведь обычный факел, скорее всего, помер бы от такого обращения. Даже, если не задеть ядро. С другой стороны, мне имеет смысл поблагодарить ее за такой шанс.
   Все достаточно просто. Если я правильно понял, хозяина этого риннера интересуют хогу. Значит, тот в первую очередь, полезет именно за артефактом. Поскольку у мистесов, как и у всех остальных энергосущностей, хогу находится под оболочкой, риннеру не остается ничего иного, кроме как примитивно поковыряться рукой внутри моего тела. Это не смертельно. Зато даст мне возможность не попасть под удар артефактной катаны с неопределенными свойствами.
   Все совершенно верно. Риннер, который, к слову сказать, выглядел как девушка - блондинка модельной внешности, не нашел ничего лучшего, чем, пробив дыру у меня в спине, залезть внутрь голой рукой. Зря. В мистесах вполне могут быть ловушки для особо любопытных. Во мне ловушек нет, зато есть весьма острый меч-хогу. Которым я, с горем пополам, могу управлять и внутри своей оболочки. Это не сложно, достаточно подцепить рукоять сгустком существования так, будто пытаешься его извлечь. А в последствии им можно рубануть по чьим-то не в меру загребущим ручонкам. Что я, в общем-то, и сделал, сопровождая этот увлекательный процесс громким визгом и рывком в сторону. Попутно убирая свое туловище от опасного соседства с траекториями движения острых предметов, и подставляя под нее же непутевого риннера. Все получилось, вроде бы, вполне естественно. Мало кто будет спокойно смотреть на то, как ему в спину засовывают руку. Вот я и показал вполне типичную реакцию, а риннер лишившись руки прямо в моем теле, получил в довесок еще и глубокий разрез через весь корпус. Весело, как же мне, черт его дери, весело! Давно я ни над кем так не измывался. И, при этом, строить из себя несчастную жертву еще веселее.
   Рванув в сторону ближайшей стены и забившись в угол, я наблюдал за девушкой-риннером. Не думаю, что, получив столько ран, простенький риннер сможет многое противопоставить туману. Так оно и оказалось, риннер баюкала обрубок руки и не предпринимала активных действий. Вместо этого, она внимательно рассматривала девчушку с катаной.
   -Хотела напоследок утащить то, что внутри у мистеса? - Туман все сильнее заставляла усомниться в своем профессионализме. О неведомые боги, зачем задавать столь очевидные вопросы? Ну, зачем еще лезть ко мне внутрь?
   -Огнеглазая Пламневласая Охотница, огненный туман Райского Пламени... Охотничья собака! - И что это такое умудрился сказануть раненный риннер? Или, это у туманов имена такие? Или оскорбления?
   -Я и есть. Что с того? - а вот мордашка у тумана вполне себе довольная. Не похоже, что ее получилось обидеть. Или для нее честь осознавать себя охотничьей собакой? Похоже у туманов все куда как сложнее, чем у тех же томогара.
   -Мой хозяин этого так не оставит. - риннер начал сыпать угрозами. Странно, что вообще слушают. Я бы, к примеру, не стал.
   -Верно, он ведь и сам скоро сдохнет. - Туман явно наслаждалась ситуацией. Новичок, что с нее возьмешь?
   -Ах, ты... - Определенно, хорошие хозяева таким словам своих риннеров не учат.
   Девчушка занесла над головой меч дабы, наконец, заткнуть этого, не в меру болтливое недоразумение, но на его пути встало неожиданное препятствие. Всеми забытый Сакай Юджи. Он смело, как впрочем, и чрезвычайно глупо, заслонил своим телом девушку. М-да, идиот, из под меча тумана с таким резервом я его вытаскивать не буду. Хотя, идея выглядит весьма заманчиво. Но миссия так и так будет провалена.
   Так и не придя, к какому либо решению, я вверил судьбу мистеса рукам случая и тумана. Все равно, хуже быть уже не может. У меня почти не было возможности повлиять на ситуацию. Я, конечно, успел бы блокировать меч огневолосой девчушки. Вот только, навязав ей бой, оставлю Сакая наедине с недобитым риннером, который не замедлит воспользоваться столь благоприятной для себя ситуацией. А это еще хуже, ведь мне было дано четкое указание, в случае необходимости уничтожить вместилище неизвестного артефакта. Что ж, будем считать, что я устраняю его чужими руками. Моя миссия вроде как закончена. Прости, Юджи, это всего лишь работа. Меч со свистом опустился, разрубая мистеса от плеча до паха. Риннеру, стоящему прямо за его спиной, достался еще один глубокий разрез.
  С риннером, добитым последней атакой, происходили странные вещи. Девичье тело, окутавшись пламенем, обмякло, а из зияющей пустоты разреза появилась маленькая тряпичная кукла. Стоп. Это что же получается? Три уровня вложенности? То есть именно эта кукла - настоящее тело риннера? Снимаю шляпу перед создателем, это действительно нечто.
   Туман, наконец, обратила внимание на происходящие изменения обстановки. Вовремя. Ей пришлось уклоняться от внезапно ожившего шара - самого первого из тел этого, безмерно навязчивого, риннера. Ну, в общем-то, никто и не говорил, что псевдотело можно контролировать лишь изнутри. Под прикрытием самоубийственной атаки шара, оригинальный риннер успел смыться. Разумно с его стороны.
   Похоже, с обоими покончено. Риннер - сбежал, мой подопечный - убит. Что же теперь делать мне? Хотя нет, я опять поторопился с выводами. Искромсанный факел не спешил развеиваться, а это значит, его ядро не задето. Вообще-то, обычному факелу, для того чтобы покинуть этот жестокий мир, вполне хватило бы и таких повреждений, но, похоже, не в этом случае. То ли последние события настолько выбили парня из колеи, что он был уже не в состоянии оценить тяжесть нанесенных повреждений, то ли его хогу каким-то образом помогло сохранить целостность. Во всяком случае, я любовался на характерную черную поверхность среза, такую же, какая появляется на месте поврежденных участков моего тела. Впрочем, Сакай этого пока не осознал. Схватившись за край разреза, он не придумал ничего умнее, чем потребовать позвонить в "скорую помощь". Что я могу сказать? Это клиника. Хотя, я, вероятно, слишком строг. Для существа, что даже не осознает свою природу, это вполне нормальная реакция.
   Девчушку-тумана, сложившаяся ситуация, казалось, вообще не заботила, она обсуждала с партнером какие-то неизвестные мне детали их общего прошлого, и искали их связь с настоящим. Стенания раненого мистеса были с успехом проигнорированы. Она словно вообще про нас забыла.
   -Прошу, вызови скорую. - Очередная реплика того же плана. На этот раз тон голоса Юджи стал почти умоляющим. И девчушка уже не смогла так же спокойно пропустить его мимо ушей.
   -Заткнись! Заткнись! Заткнись! - Раздраженный туман попытался заставить замолчать источник сбивающих с мысли помех. Безрезультатно.
   - Ну, разрезали тебя, так чего ты из-за этого скулить? - Следующая фраза девчушки добила даже меня, а уж то влияние, которая она оказала на пострадавшего... Тот мигом забыл о ране, подавившись столь кощунственным отношением к своей персоне.
   -Да как ты можешь! - И вот, встав в стойку бойцового хомячка, недорезанный мистес уже готов отстаивать свои права и свободы. Прямо чудесное исцеление, какое-то. Только болтающиеся на лоскуте оболочки плечо картину портит.
   -Могу только догадываться, каким ты был, когда был жив, но если бы ты был человеком, то от такой раны умер мгновенно. - Кулон попытался объяснить Мистесу очевидное, но тот был не в том состоянии, чтобы прислушаться к голосу разума.
   -Если бы я был человеком?.. Без разницы, скорее, пока я кровью не истек. - Тот факт, что разрез по идее должен был разрубить сердце пополам, был точно так же проигнорирован. Зато, обратив, наконец, внимание на свою рану, факел с удивлением обнаружил отсутствие крови... и начал психовать уже на эту тему. Приехали. Как же с ними сложно.
   Туману явно надоело с ним возиться. Правда, исправить ситуацию она решила не самым простым способом. Если точнее, она просто выдохнула на него целое облако неоформленной энергии, и рывком поставила обрубок на полагающееся ему место. Как ни странно, после подобных манипуляций рана мистеса закрылась. Странно это, кстати говоря. Ничего общего с привычными для меня методами восстановления. Но ведь работает, а значит все нормально. Похоже, мне не придется искать новое место работы. Раз уж не выпотрошила его сразу, значит, не собирается делать это и в дальнейшем. Можно расслабиться.
   Не сказать, что парень легко воспринял чудо своего мгновенного исцеления, но сегодня он видел чересчур многое из того, что не приснилось бы человеку и в дичайшем кошмаре. Лимит удивления им был исчерпан. Дальше оставалось лишь воспринимать вещи такими, какими они есть. Ну, или такими, какими их ему покажут.
   Пока мистес отходил от очередного шока, девчушка, наконец, занялась делами. Подняв указательный палец правой руки вверх, и выпустив куда-то в структуру печати порцию существования, она зажгла факелы вместо поглощенных людей. Еще одна порция, и мелкие разрушения, оставшиеся после драки начали исчезать.
   Сакай Юджи неверяще смотрел на свежесозданных факелов. Это просто не укладывалось в его голове. Люди, которые исчезали на его глазах, снова стояли перед ним. Он не мог осознать суть происходящего, но, по всей видимости, был очень рад. Ведь где-то в этой толпе осталась его знакомая. Хирай Юкари, которую съели в его присутствии. Он еще ничего не знал об этом мире, он не осознавал всей глубины изменений, произошедших с этими людьми. Он еще не понимал, что без сторонней помощи и нужных знаний все они обречены. А помощи ждать было неоткуда. Сам он, не осознавая того, полагался на неизвестное хогу. Для тумана происходящее было в порядке вещей, а я... ну, что я? Я мог бы помочь, вот только мне не нужен был лишний балласт. Но Сакай не знал ничего, и в этот краткий миг в его душе росла надежда и вера в чудо, лишь для того, чтобы в следующую секунду разлететься мириадами осколков. Выглядело это так, словно парень на бегу врезался в невидимую стену. Он что-то увидел, вероятнее всего - ядра, во множестве горящие в телах факелов. Это стало последней соломинкой, что ломает спину верблюду. Все, что оставалось пребывающему в смятении парню, обратиться в поисках ответов к той, кто по его мнению мог эти ответы дать. Путано и неразборчиво, он обрушил неиссякаемый поток своих вопросов на девчушку тумана.
   -Аластор, может, стоит избавиться от этого? - Туман не проявила должного энтузиазма в деле просвещения. В сущности, ей вообще не было никакого дела до нас.
   -Нет, не стоит столь беспечно лезть внутрь мистесов. Это может быть опасно. - ответ багрового окончательно меня успокоил. Значит, я смогу продолжить свою игру. Пусть и по новым правилам.
   -Я знаю, но этот такой шумный, второй хоть просто сидит молча, не надоедает.
   -Скажи им правду. Тогда они, возможно, успокоятся. - Браво, кулон, великолепный совет! Пусть скажет, что жить нам осталось от силы месяц. Что мы - мертвецы, бездушные подделки. Мы, конечно, сразу успокоимся, и примем ТАКУЮ правду. Конечно, не секунды не сомневаюсь. Ну-ну...
   -Хватит звать нас "это", мы ведь не вещи какие! Кстати, Шики, ты там как? - О! И обо мне вспомнил, полугода не прошло.
   -Живой... вроде. Правда, я только очухался. Что вообще происходит? - Ну, пожалуй, пришло время и мне вступить в диалог.
   -В общем так, ребята, вы уже не люди. Вы вещи. - Веско, словно забивая гвоздь, туман приоткрывала нам врата в новый мир. Мир, куда людям ход заказан. - Есть и другие, таки же. Все с огнем внутри такие. - "Огнем"? Это она про ядро? Ладно, для новичков прокатит. Вы - заменители людей, существование которых пожрали Багровые Томогара. Вы - факелы.
   -Заменители? О чем ты? - Очередной вопрос мистеса.
   -Если существование людей просто пропадет, может нарушится баланс, понимаешь? Поэтому, чтобы исчезновение происходило постепенно, мы создаем заменители. Но это временно.
   -Ты хочешь сказать ... - До Юджи все никак не доходило.
   -Верно, ваше настоящее "я" было съедено, и больше не существует. Вы нынешние, не более чем заменители.
   -То есть мы... уже... мертвы? - Браво, Юджи, наконец-то дошло! -Но почему?
   -Я уже сказала, вас съел багровый томогара. - Устало пояснила девчушка, ей было отчаянно скучно с нами общаться. Это было видно. Она не воспринимала нас всерьез, смотрела свысока. Последний, кто позволял себе так на меня смотреть, в награду за снобизм получил не слишком-то приятную смерть. Бесит! Хотелось бы научить ее не недооценивать противников. Но не сейчас. Этот новоиспеченный туман не стоит моего провала.
   -Но ведь ты нас спасла? - Да, я погорячился, Сакай все еще не смог принять картину этого, нового для него, мира. Даже после предъявления столь веских доказательств.
   -Я не нарочно. Случайно получилось. Томогара часто залезают в этот мир. По правде говоря, это происходит постоянно. Так что вас съели раньше, до сегодняшнего случая. Ну, твой огонь еще яркий, а у второго даже какой-то слишком яркий. Так что у вас есть еще время, не так уж и давно вас зажгли. Ну, не знаю, поделайте там свои дела, помиритесь с врагами, признайтесь девушкам, если таковые имеются. В общем, делайте, что хотите. Потому, что скоро пламя в вашей груди угаснет. И вы, ребята, исчезнете. Конец урока! - Толковое объяснение, ничего не скажешь.
   -Подожди, исчезну? Быть такого не может! - Ладно, не стоит предоставлять продолжение диалога Сакаю, иначе, это растянется надолго. К тому же, мне тоже надо поучаствовать. Иначе выйдет как-то неправдоподобно.
   Я осторожно встал и приблизился к туману. Теперь стоит изобразить смесь страха, возмущения и всего прочего, что принято у людей чувствовать в таких случаях.
   -Я видел исчезающих людей, ты что, хочешь сказать, что та же участь ждет и нас?
   -Верно. Пройдет совсем немного времени, и вы исчезнете точно так же, как и те.
   -А можно с этим что-то сделать? - В моем голосе тлела искра безумной надежды.
   Безразличное "Ничего" было мне ответом. Вот ведь... Ладно бы она врала, так нет, просто материал плохо знает.
   Я схватил ее за воротник плаща, имитируя самую естественную человеческую реакцию на подобное заявление - ярость.
   -Повтори, маленькая стерва, что ты сейчас сказала? Ты сказала, что мы обречены, а сама и пальцем не шевельнешь. Вот тебе! - Я демонстративно занес кулак, дабы, естественно, сразу получить в челюсть и отлетев на пару метров, мешком повалиться на землю. Не впечатляет, если честно. Байкер был куда сильнее. Да и быстрее. Похоже, не смотря на мощь партнера, сама девчонка ничего из себя не представляет. Занятно.
   -Шики, ты как? - Мистес тут как тут, он, похоже, разделяет мои показные чувства, правда, отнюдь не стремиться их столь ярко выражать.
   -Жить буду... Недолго. - Я истерически посмеялся своему немудреному черному юмору. - Ладно, девушка, прости. Сорвался. Сама понимаешь, не каждый день можно услышать подобное заявление.
   Туман лишь фыркнула и, повернувшись к куда более симпатичному ей Юджи, продолжила, как не в чем не бывало.
   -Вот видишь того факела с совсем маленьким огоньком в груди. Когда я сниму печать, проследишь за ним. Это, скорее всего, не займет много времени. То, что случится с ним, ожидает и тебя. Все. У меня есть свои дела. - Крохотный туман гордо развернулся вокруг своей оси, и пошла в неизвестном мне направлении.
   Она снова подняла вверх руку, и печать исчезла, оставляя улицу в своем первозданном виде.
   Я с трудом встал на ноги и осмотрелся, так, словно видел этот город в первый раз.
   -Все, многовато для меня за сегодня потрясений, пойду-ка я домой. Что будешь делать Сакай?
   -Не знаю... Сейчас попробую догнать эту девушку и узнать что-нибудь еще. А то уж больно много в последнее время непонятного творится.
   -Удачи. - Я непроизвольно скривился.
  
   Домой, естественно, я не пошел. Вместо этого, маскируясь и держа дистанцию, я продолжил наблюдение за этой весьма колоритной парочкой. Сакай догнал тумана на мосту через реку в центре города. Они какое-то время поговорили, очевидно, девчушка решила, что один раз объясниться лучше, чем терпеть навязчивое преследование мистеса. Судя по тому, что я видел, разговор протекал вполне спокойно, без излишней истерии. Ну, все это в принципе вполне прогнозируемо. Сакай Юджи - ярко выраженный меланхолик. Он не станет впадать в ярость даже в том случае, если на это есть веские причины. Полная моя противоположность. Не думаю, что ему вообще может придти в голову мысль о моем способе выживания в этом мире. Скорее, он просто отдастся в руки своей судьбы.
   Примерно пол часа ушло у факела на то, чтобы выжать из тумана всю необходимую информацию. Оперативно, впрочем, не думаю, что он углублялся в подробности. Скорее, в очередной раз пытался свести воедино осколки своего разрушенного мировоззрения. После этого девчушка-туман отправилась по своим делам, вероятно, добивать оставшихся риннеров, а Сакай, сгорбившись, уныло поплелся домой. Его можно понять, в один день потерять все что имел, и чем дорожил, включая и саму жизнь. Мало кто после такого будет бодр и весел.
   Задумчиво посмотрев вслед уходящему мистесу, я выудил из кармана телефон. Да, мне все-таки пришлось завести это инфернальное устройство. Обычный старшеклассник, которым я должен был стать, не смог бы обойтись без этой вещицы. Что мне оставалось делать? Найдя в памяти нужный номер, я ткнул в кнопку вызова.
   -Антикварная лавка Труноуна. Что бы вы хотели?
   -Здравствуйте, мистер Грегор. У меня для вас целая куча новостей.
   -И вы здравствуйте, молодой человек, зная о вашей нелюбви к современным средствам связи, я рискну предположить, что это все-таки началось.
   -Не знаю, что такое "это", но началось. Все как вы и говорили. - Я кратко пересказал старику события сегодняшнего дня.
   -Очень интересно, молодой человек, очень... Знаете что, заканчивайте со слежкой, и идите-ка в мою лавку. Нам предстоит обсудить ряд деталей.
   -Как так? А если за это время моего подопечного сожрут?
   -Не сожрут. Насколько я могу судить, все имеющиеся в распоряжении короля риннеры-сборщики были уничтожены. А тот, что остался, еще какое-то время будет восстанавливаться. Да и на создание нового псевдотела нужно время.
   -Ну, вам виднее. Скоро буду.
   Я бросил последний взгляд на удаляющиеся фигуры тумана и факела, а после поспешил уже по своим делам.
  
   Сидя на кухне, и допивая треть чашку изрядно надоевшего мне чая, я вновь и вновь пересказывал детали происшествия. Иногда старик мог быть просто удивительно въедливым. Он заставил меня вспоминать такие детали, на которые я в жизни бы не обратил внимания. Но все что имеет начало, должно иметь и конец. Когда Грегор наконец удовлетворился моим рассказом, или, вернее, понял, что большей детализации от меня уже не добиться, он резко сменил тему.
  -Итак, вы, наверное, уже поняли, что с этого дня правила игры меняются?
   -Да, раз уж мой объект теперь в курсе происходящего, методы придется менять.
   -Верно. Больше мы не можем себе позволить действовать столь открыто. Впрочем, больше этого и не требуется. С этого момента мы почти не можем ничего изменить. В конце концов, прямое воздействие на ситуацию такого уровня, всегда было вне наших полномочий.
   -Допустим. Как, по-вашему, что будет дальше?
   -Дальше? Ну, скорее всего, сразу после того, как поймет, с кем имеет дело, туман воспользуется вами в качестве приманки. После, во избежание последствий, уничтожит вас обоих. И к этому, вам, молодой человек, надлежит быть готовым. Просто для того, чтобы не оказаться в ситуации, когда вам вонзят меч в спину. К слову, на этом этапе мы уже не сможем вам помочь. Так что выкручиваться будете сами. Но, разумеется, круг не забудет о своих обязательствах перед вами. Более того, мы надеемся и на дальнейшее плодотворное сотрудничество.
   Я откинулся на спинку стула и помассировал переносицу. В принципе, старик не сказал ничего нового. Я с самого начала был готов услышать фразу "дальше выкручивайся сам". Это было очевидно с самого начала. Хорошо, хоть предупредили заранее.
   -М-да, Грегор, я могу рассчитывать хотя бы на то, что вы позаботитесь о моих подопечных на время моего отсутствия?
   -Разумеется, молодой человек, об этом можно было даже не спрашивать. Конечно же, я не буду выставлять их за дверь.
   -Ладно, - я вздохнул, - тогда вернемся к нашим баранам. Вы что-то говорили о том, что туман поймет "с кем имеет дело". Что именно вы имели в виду?
   -Ну, тут все довольно просто. - Старик, отхлебнул из чашки и потянулся к вазочке с печеньем. - Все дело в короле. Том самом, что безобразничает в Мисаки. Даже не смотря на относительную молодость, это достаточно известная личность. Его имя - Фриагн, Охотник. Основная специализация - риннеролог. В прочем, на этой стезе он не добился каких-то действительно впечатляющих результатов. Просто хорош, но не более того. Интересен он другим, но об этом чуть позже. Вот краткое описание его биографии.
   Примерно с тысячу лет тому назад, в составе одного из королевских дворов появился новый герцог. Молодой человек, вы ведь знаете какое незавидное у них положение? Мы, к сожалению, так и не научились бережно относиться к цвету своей расы. Так вот, вместо того, чтобы оставаться при дворе своего короля, и всеми силами пытаться выжить, как делает большинство, он сбежал в мир людей. На самом деле, не лучшее решение. Ведь на такую дичь туманы будут сбегаться едва ли не со всего мира. Но времена тогда были неспокойные, и, каким-то образом, он протянул достаточно долго, чтобы научиться выживать. Где-то в это же время, он и познакомился с явлением, навсегда изменившим его жизнь.
   Мистесы. Шкатулки, содержащие бесхозные хогу. Лакомый кусок для любого. Но их нахождение требует серьезных временных затрат, которые вполне могут впоследствии не окупиться. Ведь внутри факела может оказаться как нечто полезное, так и никому ненужный хлам. И предсказать это заранее нет никакой возможности. Именно в силу этих причин, мало кто целенаправленно занимается их поиском. Но не наш будущий король. Отрезанный от источников информации и не обладающий какими-либо особыми талантами, он не мог продолжать наращивать свое могущество.
   Но он нашел выход. Он стал целенаправленно искать блудных мистесов, собирая все, что ему попадалось. По прошествии нескольких сотен лет, его коллекция боевых артефактов разрослась настолько, что для него отпала всякая необходимость в дальнейшем самосовершенствовании. Ведь и без этого, просто за счет своих бесчисленных хогу, он был одним из наиболее разносторонних и непредсказуемых бойцов. Именно этот факт позволил ему дожить до настоящего времени. Более того, на данный момент он считается одним из сильнейших королей, и это при относительно небольшой энергоемкости и отсутствии характерных для короля навыков. Впрочем, с моей точки зрения, его слава чрезмерно раздута. Все дело в том, что он куда чаще остальных сталкивался с огненными туманами. А на самом же деле, не думаю, что он выстоял бы против полноценного короля без того же огненного воплощения. Все-таки, мощь большинства хогу конечна и не выходит за некие определенные рамки. Тем не менее, все это не отменяет того факта, что Фриагн - крайне опасный и непредсказуемый противник. К тому же, отсутствие собственного двора и длительное выживание во враждебном для него мире, привело к тому, что мало кто сможет сравниться с ним в боевом опыте.
   -Мистер Грегор, все это, конечно, очень интересно, но боюсь, я потерял нить ваших рассуждений. Чем именно все это может повлиять на ситуацию? - Да уж, отвык я от подобных лекций. Тем более в том случае, когда они не касаются чего-то действительно интересного.
   -Вы не дослушали, молодой человек. - Грегор поморщился. - Все дело в том, что он до сих пор продолжает пополнять свою коллекцию. Сейчас это даже не вынужденная мера, скорее, многовековая привычка, превратившая его в страстного коллекционера.
   -То есть, просто узнав о наличии в зоне досягаемости мистесов, он тут же попробует завладеть их содержимым? Просто по привычке?
   -В целом так. Именно в силу этой причины, туман попробует воспользоваться вами в качестве приманки.
   -Час от часу не легче. Я верно понял? Моя задача просто посмотреть на развитие событий и, ни во что не вмешиваясь, проследить, чтобы наше хогу не было извлечено из мистеса? - На всякий случай лучше переспросить, а то я все хуже понимаю подоплеку текущей ситуации. - Но, знаете, я толком не понимаю, как мне это осуществить в случае победы этого Фриагна. А в его победе, посмотрев на тумана, я не сомневаюсь. Я не столь самоуверен, чтобы утверждать, что смогу хотя бы просто уничтожить цель под носом у не заинтересованного в таком исходе короля. Может лучше сделать это сразу?
   -Тут вы не правы, молодой человек. На самом деле, судьба Охотника уже предрешена. У вас сложилось совершенно неверное представление об Огнеглазой Пламневласой Охотнице. - Старик загадочно улыбнулся, будто знал что-то мне не доступное. Хотя, чего это я? Так оно, наверняка, и есть.
   -Разве? Багровый, конечно силен, но сам туман-то слабенький. В случае нашей драки, я бы поставил на себя, а я ведь отнюдь не король. - Я в доступной форме выразил свой скепсис.
   -Я и говорю, что вы, молодой человек, ничего не знаете об этом конкретном тумане. Охотница не совсем обычный Огненный Туман. Все дело именно в багровом. Аластор, Райское Пламя - сильнейший из всех ныне живущих томогара. И даже более того, он один из богов багрового мира, это лучшая рекомендация его силы. А у его тумана совершенно особенная роль. Она - козырный туз отступников. Это можно сравнить с человеческим ядерным оружием. Сколь слаб, не был бы человек, все это с лихвой компенсируется одним лишь присутствием Райского Пламени. Суть здесь вот в чем. В отличие от томогара, для которых иметь полный резерв - жизненная необходимость и признак хорошего тона, отступники, как правило, живут впроголодь. Им просто неоткуда взять нужное количество энергии, их единственный источник - связанный с ними человек. Именно в силу этой причины, отступники так редко появляются на полях сражений в своей настоящей форме, ведь для ее восстановления нужно очень много энергии. Это касается и Райского Пламени, но, в отличие от других, его собственный резерв столь велик, что не опустел за все прошедшие тысячи лет. Иными словами, в отличие от остальных, он может выйти на поле боя в любой момент. Правда, убив при этом своего контрактера, но сути это не меняет. А вы ведь помните, Аластор - сильнейший из багровых. А, следовательно, любой противник Огневласой будет повержен. Любой! Кем бы он ни был, какая бы армия не шла за ним. Не важно. Огнеглазая Охотница - оружие одноразовое, но абсолютное. И ее способности как огненного тумана - не более чем приятный бонус.
   Старик долил себе чая в опустевшую кружку, и, бросив туда несколько кубиков сахара, начал задумчиво перемешивать. Выглядел при этом он отрешенно, словно вспоминал какие-то старые, но не забытые события, оставившие глубокий след в его памяти.
   -Что же касается того, что именно следует делать вам, то тут все довольно просто. Постарайтесь удержать мистеса подальше от эпицентра взрыва, если не получится - проследите, чтобы хогу не был извлечен. И не забывайте, мы заинтересованы в как можно более продолжительном изучении феномена, так что, по возможности, постарайтесь сохранить его живым.
   -Понятно, мистер Грегор. - кивнул я. - Вот только я не слишком много знаю о богах. Мне до сих пор не понятно, что же именно они собой представляют.
   Грегор покосился на часы.
   -Молодой человек, вам не кажется, что уже поздно и вам пора работать? На ваши вопросы я отвечу в следующий раз.
   Я покосился туда же. Действительно поздно.
   -Да, как скажете. Обязательно переспрошу.
  
  Новое утро, нового дня. Как и прежде, я отправился в школу. Все же, что бы ни происходило с миром, как бы не менялась ситуация, а моих обязанностей никто не отменял. Все, как и прежде. Незначительные изменения обстановки не меняют главного, я по-прежнему на работе.
   Сегодня я пришел в школу раньше обычного. Усевшись за свою парту и уставившись в окно, я в очередной раз вспоминал события прошедшего дня. Для Сакая Юджи, моего подопечного, мир вчера раскололся напополам. Для меня же все произошедшее было скорее возвращением домой, в простой и понятный мир, где правит сила. Сакай еще долго будет постигать те законы, что я впитал с энергией своей первой жертвы. Ему еще предстоит научиться проводить черту, определяющую вопиющее неравенство ценности жизней, своей и чужой, или умереть. Все как всегда. Эволюция вполне однозначно доказала, что выживает отнюдь не сильнейший, выживает наиболее приспособленный. Оставаясь тем, чем он является сейчас - факелом, неким промежуточным звеном между людьми и энергетами, выжить он не сможет. Это факт. Абсолютный и безоговорочный. Для выживания таких как мы, необходимо как минимум четко осознавать свою природу. Посмотрим, возможно, со временем из него и выйдет что-нибудь путное. А пока моя задача - наблюдать.
   Время шло, подошедшие ученики занимали свои места, весело болтал обо всем и ни о чем, а вот мистеса все еще не было. Обычно он появлялся раньше. Странно, не ошибся ли я, послушав Грегора? Впрочем, мне без разницы, если к провалу задания привело исполнение поручения начальства, то с меня взятки гладки. Возможно, подобный исход существенно упростит мне жизнь.
   Впрочем, не все так однозначно. Лишь сейчас до меня дошла вся странность ситуации. Пожалуй, я так и не удосужился сделать то, что требовалось совершить изначально. Поставить себя на место парня, в один день узнавшего, что уже мертв. Если вдуматься, то в его положении присутствует некая доля черного юмора. Посмертно получив время на завершение своих дел, он тем самым лишился физической возможности их закончить. Ведь факелы исчезают бесследно. Как бы он не крутился, но оставаясь тем что есть, он не сможет изменить ничего. И, черт возьми, у неведомых богов воистину скверное чувство юмора. Суммировав все вышесказанное, можно придти к выводу, что для Сакая отсутствует какой-либо резон продолжать ходить в школу. Ну, в самом деле, кто в здравом уме попрется получать образование, в ситуации когда жить осталось считанные недели. Для этого нужно быть уж совсем полным придурком... Прозвенел звонок, отмечающий начало первого урока. Пожалуй, посижу тут до конца занятия, а потом свалю искать своего мистеса.
   Ан, нет. Через несколько минут после звонка, Сакай таки изволил заявиться в школу. Честно говоря я совершенно не рассчитывал на такой исход. Кто, черт возьми, создавал его мозги? Я совершенно не понимаю, что там твориться! В класс он завалился не один, вслед за ним безучастно вошла та самая вчерашняя девчонка. Вернее вчера - девчонка, сегодня - факел на предпоследней стадии выгорания. Туман явно пожадничала, зажигая ее.
   На самом деле, очень необычное зрелище даже для меня. Мне часто приходилось иметь дело с факелами, в том числе и с выгорающими. Но никогда мне бы и в голову не пришло с ними общаться. С этими бесполезными, не понимающими сути происходящего пустышками, усердно играющими роль мертвеца. Сейчас же, я мог наблюдать разительный контраст между вчерашней и сегодняшней Хирай Юкари. Два совершенно разных существа, не имеющие никаких общих черт, кроме внешней идентичности. И дело даже не в энергетической природе того существа, что сейчас безучастно смотрит на классную доску. Скорее, в том, что вчерашняя веселая и жизнерадостная, полная надежд и веры в будущее, девчонка, сегодня выглядит как кукла, лишенная души и эмоций. Создание без прошлого и будущего. Впрочем, как с каким-то злобным удовлетворением подумал я, все это наши общие черты. Ведь я такой же. Кукла без прошлого и будущего, без души и смысла жизни. Мы - дети одного жестокого мира. Единственная разница между нами в том, что у одних получается приспособиться и выжить, у других нет. Мне повезло, я выжил, от других же фортуна отвернулась, обрекая их на небытие и предавая забвению. Все, как всегда. Кто сказал, что этому миру нужна справедливость?
   Уроки шли, Сакай продолжал наблюдать за затухающим огоньком в груди одноклассницы. Его лицо не выражало эмоций, но в глазах плескалась целая палитра переживаний. Мне сложно сказать, какие чувства обуревали его в тот момент. Ужас? Отчаяние? Злость? Или, возможно, надежда? Надежда на то, что все еще можно изменить? Исправить непоправимое? Обратить вспять предвечный порядок вещей? Увы, Сакай не представлял себе масштабы механизма, на который дерзнул посягнуть. Но начинание, безусловно, заслуживает некой толики уважения. Увы, попытки тщетны.
   Перерыв между третьим и четвертым уроком. Время, когда в живот можно забросит порцию органического топлива, а можно употребить целый час восхитительно свободного времени на куда более полезные нужды. То самое, чем я и собираюсь заняться. Я встал со своего места, и подошел к парте мистеса.
   -Сакай, есть минутка? Поговорить нужно.
   -Конечно, есть. Сейчас, подожди секунду. - Понимающе на меня посмотрев, Юджи закрыл только что распечатанную коробку с покупным бенто, и засунул ее обратно на полку под партой.
   Дождавшись завершения процесса запаковки, я молча повернулся и зашагал к выходу из класса. Сакай точно так же, не говоря ни слова, пошел за мной. Выйдя на плоскую школьную крышу, мы подошли к очерчивающей ее периметр ограде и все так же синхронно уставились вдаль. В принципе, не взирая на все различия между нами, известные и нет, явные и скрытые, мы оставались явлениями одного порядка. Я очень хорошо понимал его, как и он, в то же время, думал, что понимает меня.
   -Я могу спросить, что ты узнал вчера от той девушки? - Я взял быка за рога. Мне нужно было и проявить интерес, и узнать, что же такое наплела ему вчерашняя девчушка.
   -Много чего, правда, мне до сих пор не верится... Кстати, Шики, спасибо за вчерашнее, ты меня спас, когда оттолкнул от того монстра. - Таким усталым и безразличным голосом не благодарят за спасение. Впрочем, оно и понятно, вчерашние события "спасением" не назовешь и условно.
   -Не за что, я действовал инстинктивно, да и вообще, невелика моя заслуга.
   -Все же спасибо, я ценю, правда, похоже, твои усилия пропали в пустую... - Тут Сакаю в голову пришла какая-то мысль и он, разом оживившись, задал вопрос. -Кстати, мне показалось, или ты вчера что-то знал о том, что случится еще до того как... ну... оно случилось?. - Мистес запнувшись на незнании терминологии, и отсутствии возможности описать произошедшие привычным способом, скомкал окончание фразы.
   -Знал. Я вот уже пару месяцев вижу странные вещи. Исчезающие люди, странные существа, куполообразные конструкции в воздухе. Сначала думал, что свихнулся, но позже количество странностей начало нарастать как снежный ком и мне стало уже не до сомнений в собственной адекватности. Но ничего столь странного, как вчерашние события, я еще не видел. Вот и психанул. Нервы и так были на пределе.
   -Понятно. Почему же ты не попробовал вытащить Хирай так, как меня? - В голосе мистеса появились почти незаметные обвиняющие нотки.
   -Она стояла слишком далеко, я не успевал... Да что там, я и тебя-то вытащить не успел. - Дипломатия - отнюдь не моя сильная сторона, но на то, чтобы обмануть старшеклассника меня должно хватить.
   -Тоже верно. - Сакай вздохнул, - Ладно, слушай что мне удалось выяснить...
  
   Вся большая перемена ушла на прояснение того, что же наговорила Сакаю туман. Я был свидетелем того, что получается если и без того не шибко грамотное пояснение пересказывает малознакомый с темой человек. Если бы не мои собственные познания, то ни черта бы я из всей этой галиматьи не понял. Впрочем, понимать мне как раз и не надо было. Достаточно было просто послушать отдельные фразы и подсчитать повторяющиеся слова. По всему выходило, что парню запудрили мозг байками про мифический "баланс". Кстати, один раз выяснив, что этот самый "баланс" мне ничем не грозит, я и думать о нем позабыл. А зря. Имеет смысл раздобыть дополнительную информацию по этому вопросу. Будет время, спрошу у Грегора.
   Вернувшись в класс, мы расселись каждый за свою парту и морально приготовились к последующим трем урокам. Впрочем, мысли наши блуждали где-то далеко, не имея точек соприкосновения с учебным материалом. Я пытался просчитать варианты развития событий, правда, без особого успеха. Сакай же, ну даже не знаю, наверно в очередной раз пытался переварить изменения в окружающем мире. Несколько раз нас обоих о чем-то спрашивали учителя. Я ограничивался нейтральным "Не знаю" на что получал не менее нейтральное " Садись, два. " Сакай пытался что-то отвечать, но получалось это у него из рук вон плохо. Как не крути, оценки были тем, что сейчас волновало нас в последнюю очередь.
   День закончился. Звонок торжественно провозгласил временную амнистию для изнуренных получением новых знаний школьников. Сакай Юджи встал из-за парты и решительно подойдя к Ике Хаято сагитировал того на совместную прогулку вместе со мной и Хирай Юкари. На что он рассчитывает? Чего добивается? Зачем все это?
   Этот вопрос я, улучив момент, ему и задал. Ответ обескураживал.
   -Возможно, если про нее не забудут, она не исчезнет. - Эта фраза была произнесена тихо, но в ней можно было услышать тихий звон натянутой струны последней надежды. Решил бороться? Похвально, вот только методы не верны.
   -Сакай, мне кажется, ты путаешь причину и следствие. Она не исчезнет потому, что о ней забудут, наоборот, о ней забудут именно потому, что она исчезнет.
   -Возможно, но нужно же что-то делать. Как-то бороться. Хирай нравился Ике, когда говорят о нем, она оживляется. Становится почти такой, как раньше. Возможно... - Не закончив фразу, он выжидающе посмотрел на меня. Жаль будет его разочаровывать.
   -Не думаю. В любом случае, Хирай Юкари уже мертва, как собственно и Сакай Юджи и Абэ Шики. Не думаю, что ты сможешь что-то с этим сделать, если конечно тебя зовут не Иисус. - Я саркастически улыбнулся. Сегодня у меня просто день черного юмора. Впрочем, это и не странно, ведь наблюдая за мистесом, я невольно вспоминал собственные чувства, что я испытывал когда-то давно. Тогда, когда еще не нашел способ продлить свое существование.
   -Так что делать, Шики? Скажи, что? - Вот и явные истерические нотки. Сказать? Нет, пожалуй, не буду. Мне не стоит подвергать опасности свою легенду.
   -Откуда мне знать?! Спроси у той девчонки!
   -Ребят, о чем спорим? - Наш разговор на повышенных тонах привлек внимание единственного человека в нашей компании. Ике совершенно искренне не понимал причин нашего беспокойства. Как не мог и понять сказанное нами, даже в том случае, если и выхватил пару случайных фраз. - Заканчивайте, и пойдем развлекаться.
  -Да-да. - Вяло отмахнулся я.
  
   Несколько часов впустую. Убиты ни на что, принесены в жертву ложной надежде одного мистеса. Мы шлялись по умеренно злачным местам города, скупали пачками диски, фотографировались, слушали музыку, торчали у игровых автоматов. Ничего толкового. Ничего полезного. А пламя Хирай продолжало угасать. Мы оба это видели. Обычным людям становилось все труднее сконцентрироваться на девушке. От полного исчезновения ее отделяли считанные минуты, это было очевидно даже Сакаю.
   В салоне игровых автоматов, где мы сейчас находились, было шумно. Многочисленные школьники, почувствовав свободу от надзора учителей, убивали здесь свое чересчур свободное время. Громыхали многочисленные автоматы, компании подростков весело смеялись и подначивали друг друга. Мы были лишними на этом празднике жизни. Три мертвеца без будущего, судьба одного из которых бесславно исчезнуть, двоим же оставшимся, предрешено стать разменной монетой в играх высших сил. Печальная картина.
   Засмотревшись на экран одного из автоматов, я не заметил изменения обстановки. Придти в себя мне помог чувствительный толчок локтем от Сакая. Тот кивком головы указал мне на дверной проем у выхода из этого заведения. В дверях стояла давешняя девчонка-туман. Усиленно жестикулируя, она чего-то от нас хотела. Судя по всему, ей требовалось чтобы мы вышли наружу для какого-то разговора. Весь сегодняшний день она вилась вокруг нас. На глаза не попадалась, но мое чутье постоянно фиксировало ее местонахождение. Ну и что же ей от нас на этот раз понадобилось?
   Ответ нашелся, стоило нам переступить порог салона. Крохотный туман тут же накинулась с обвинениями. Видишь ли мы - приманки и нам стоит оставаться на месте, дабы не заставлять тумана лишний раз шевелить ногами. На этот выпад Юджи хамовато заявил, что проблемы туманов, факелов не касаются. И ему в принципе все равно будет ли эффективным план девчушки. Я молча наблюдал за этой сценой, думая о том, что не стоит хамить тому, кто способен развеять тебя ленивым движением руки. Впрочем, у тумана, очевидно, в силу молодости и неопытности еще не в полной мере развился характерный взгляд на вещи, вероятно, именно это спасло Юджи от продолжительного полета к ближайшей стене.
   Сакай демонстративно развернулся, всем своим видом показывая полное безразличие ко всем планам на него, имеющимся у тумана, и вернулся в салон. Я, посмотрев на это дело, улыбнулся девушке и все так же молча последовал за ним, оставив девчушку беситься в одиночестве.
   Как оказалось, за время нашего короткого отсутствия, Хирай Юкари успела смыться из этого заведения. Понятия не имею, что могло сподвигнуть столь инертное существо, как догорающий факел на принятие столь резких самостоятельных решений. Сакай едва не поругался с Ике, пытаясь выяснить, что же именно произошло в наше отсутствие.
   Спустя некоторое, затраченное на поиски, время, пропажа таки была обнаружена. Факел сидел у берега реки, безучастно глядя в даль. Судя по интенсивности свечения ядра, до окончания ее жизни оставались считанные минуты. Я знаю по себе насколько это неприятно. Но девушка по-прежнему не показывала каких-либо эмоций. Мистес бросился к ней, надеясь на возможность что-либо сделать. Тщетно. Он пытался с ней говорить, напоминал о Ике, строил совместные планы... Делал все, кроме того, что реально могло помочь. Я не стал участвовать в этом глубоко личном процессе. Процессе последнего прощания с умершим.
   Через несколько минут подошла туман, она остановилась рядом со мной, наблюдая все ту же картину.
   -Это бесполезно. - Устало прокомментировала девчушка.
   -Знаю, но ему это не объяснишь. - С той же интонацией ответил я.
   -Зачем он это делает? Он же факел? - В голосе девушки было слышно легкое любопытство.
   -Пытается бороться. Доступными ему средствами. Кем бы мы ни были, мы тоже хотим жить. Это странно?
   -Да. Вы же уже мертвы! Как может хотеть жить нечто мертвое? - Вот она, позиция туманов. Этим ребятам плевать на все, что не касается их обожаемого баланса.
   -Кто тебе сказал такую глупость? Неважно кто мы есть. Не имеет значения, кем мы были раньше. Мы те, кто мы есть. Не более, но и не менее. И мы живы. И, точно так же как и все, хотим жить дальше. - Смысл моей пафосной речи совершенно не сочетался с безразличным тоном, которым она была произнесена.
   -Факелы? - Ох, сколько же презрительной иронии она умудрилась вложить в одно единственное слово. Есть чему поучиться.
   -Факелы. Знаешь, мне вот интересно. Томогара едят людей и тем поддерживают свое существование? Так?
   -Верно. Что с того?
   -А что будет, если я попробую повторить фокус?
   -Я тебя убью.
   -То есть, теоретически это возможно?
   -Понятия не имею. Аластор, что думаешь?
   -Теоретически это возможно, но ты не проживешь достаточно долго, чтобы этому научиться. - Раздался голос из кулона. - К тому же, мы уничтожаем всех пожирателей, если попробуешь - исключением не станешь.
   -Ясно. То есть, мы можем только сдохнуть, и тем облагородить мир, очистив его от подобного нам мусора? Так?
   -Как не прискорбно, да. Именно так. Но мы отомстим за вашу смерть. Можете спать спокойно.
   -Спасибо, это именно то, что я мечтал услышать. - Сарказм из меня лился просто рекой.
   -Не за что. - Наглый ответ девчонки.
  
   Хирай Юкари прекратила свое существование. Красиво. Беззвучно, Истлела язычками пламени собственной силы, как умеют только энергетические создания. Она исчезла из мира, его настоящего, будущего и прошлого. На фотографии, оставшейся у Юджи, больше не было девчонки, носившей такое имя.
   Сакай Юджи поднял изумленные глаза на нас.
   -Это... факел? - Вполне понятная реакция того, кто в первый раз любуется подобным зрелищем.
   -Верно.
   -Я тоже так исчезну?
   -Верно. Заменитель выгорит, и не останется ни следа его существования. Я тебе это уже говорила.
   -Нет! Я помню ее! Я знаю, что она была! Что она была влюблена в Ике! Что ее звали Хирай Юкари! Она существовала здесь и сейчас! - Юджи таки взорвался. Поток бессвязной чуши, что он сейчас нес, выдавал его истинное отношение к происходящему. Он, вероятно, впервые в жизни, был взбешен.
   - И я тоже существую. Я - Сакай Юджи.
   -Ты - всего лишь факел!
   -Но, все равно, Сакай Юджи. И ты тоже...
   -А я - всего лишь огненный тумана. На самом деле, ничем не лучше факела. Вот и все. - Похоже, мозги здесь промыты отнюдь не только у моего подопечного. Хотя, чего я ожидал? Не стоит же думать, что багровые будут церемониться, склоняя людей к сотрудничеству. В ход идет все.
   -Хватит этого "всего лишь"! - Юджи заводился все сильнее.
   -Но, так оно и есть. Ты - всего лишь факел, я - всего лишь огненный туман. - Я, признаться, в тупике. Нить разговора безнадежно потеряна. Чего добивается мистес - загадка, что втолковывает ему туман - тоже загадка. Что происходит-то?
   -Все не так. - Юджи.
   -Нет, так.
   -Имя! Скажи мне свое имя! - Они что еще познакомиться не успели? Хотя, с точки зрения тумана, представляться факелу - это как-то странно. Все равно, что называть свое имя ближайшему дереву. В общем-то, именно этим, они мне и не нравятся.
   -У меня нет имени, я всего лишь огненный туман. - Я выпучил глаза. Тезка?!!
   -Опять это "всего лишь". - Юджи, похоже, заклинило на этой мысли.
   -Заткнись! Заткнись! Заткнись! - У этой девчушки весьма своеобразная манера выказывать раздражение, но забавная, даже очень забавная. - Не нужно мне имя! Что бы отличить от прочих прочих огненных туманов, хватит и Ниетоно но Шана. Имени моего меча.
   -Тогда, ты - Шана! Теперь я буду звать тебя так. - Стоп! Что за чертовщина тут твориться? Он что, сейчас туману имя дал? Да еще какое? Да, если вдруг соберусь и себе заиметь этот атрибут, то точно не обращусь к Сакаю.- Ты -Шана. Больше не огненный туман, а я - не факел. Я - Сакай Юджи.
   О неведомые боги, от этой парочки у меня голова раскалывается.
  После непродолжительных попыток найти точки преткновения, компромисс так и не был достигнут. Туман, естественно, не желала признавать новоприобретенное имя, Сакай же не желал отступать. В его голову пришла очередная бредовая идея, и он не желал с ней расставаться. По его мнению, дав имя девчушке, он сможет оставить свой след хоть в чьей-то памяти, а значит, не исчезнуть совсем уж бесследно. И мнение остальных в этом вопросе его интересовало в последнюю очередь. В принципе, определенная логика в этой идее была, но мне все равно было непонятно, чего ради он все это затеял. Ведь даже если кто-то его и запомнит, ему самому это ничем не поможет. Вероятно, его до дрожи пугала мысль о бесследном исчезновении. Не о смерти. Не о развоплощении. Не о делах, что останутся незаконченными. Он боялся именно того, что не оставит следов собственного существования. Это было выше моего понимания, но это было.
   Туман, устав препираться, развернулась и ушла. Ее чересчур прямая спина просто кричала о с трудом сдерживаемом раздражении. Ее можно понять. На ее месте я бы не стал церемониться с назойливыми мухами вроде нас. Впрочем, эта возня вероятно коррелировала с ее чувством долга и, с ее точки зрения, являлась обязательной. Ну, еще бы, где еще она будет брать приманку?
   Тяжело дышавший после перепалки мистес, уселся на ступеньки и обратил невидящий взор к реке. Ему было о чем подумать. Как, в общем-то, и мне. Усевшись рядом, я засунул руку в рюкзак и вынул оттуда две свежесозданные банки кофе. Одну из них протянул своему соседу, который машинально ее взял, вторую открыл сам. Теперь можно и поговорить.
   -Сакай, ну ты и отличился.
   -Ты о чем?
   -О том, как ты умудрился дать нашей девчушке имя.
   -А что не так?
   -Ну, дай подумать... Во-первых, имя - очень важная и очень личная штука. Его, как правило, дают родители или кто-то не менее важный. Но уж никак не малознакомый парень, который к тому же уже мертв. Как, по-твоему, какова должна быть ее реакция на подобное заявление с твоей стороны?
   -Не знаю... я не подумал. У нее же все равно имени не было, так что хуже не будет. К тому же, так я смогу оставить память о себе.
   -Да далась тебе эта память? Какая, к черту, разница, помнят тебя или нет? - Я глубоко вздохнул, успокаивая нервы. - Ладно, в этой ситуации забавнее другое. То, какое имя ты ей умудрился дать. Я уж промолчу про сам смысл этого слова, но как, по-твоему, что бы было, если бы ее великий меч именовался "доска-от-забора"? Ты бы с чистой совестью назвал ее "Заборкой"? Что вообще за подход-то такой?
   Сакай отчетливо покраснел, а после, выдавив: "не подумал, промашка получилась" ушел в себя еще сильнее. Да, толку с этого парня, сейчас - ноль. Похоже, время серьезного разговора еще не пришло. Пожалуй, дам ему еще денек передохнуть.
   Встав со ступенек, я отправился в лавку Грегора. О мистесе я не волновался, в мое отсутствие, за ним присмотрит туман. Я чувствовал ее присутствие на крыше высотного здания неподалеку. Как бы безалаберно она не выглядела, девчонка работает с полной отдачей. Она, наверняка, и за мной присматривает, но об этом можно не беспокоиться. Дом старика прекрасно замаскирован и не вызывает никаких подозрений ни изнутри, ни, тем более, снаружи. Туман может наблюдать за ним хоть сутками, и очень сомневаюсь, что что-то заподозрит.
  
   Следующим утром, за пол часа до первого звонка, я как всегда сидел в классе. Не то, чтобы были какие-то особые причины приходить так рано, но мне казалось, что, поступая так, я уменьшаю вероятность пропустить что-нибудь важное. Хотя, возможно, все дело было в том, что мне банально нечего было делать. И сейчас, я, сидя за своей партой у окна, лениво почитывал учебник. Первые ученики уже собирались в классе, обменивались новостями и слухами, строили планы на день, обсуждали учителей. Все как всегда.
   Открывшаяся дверь в класс, с грохотом ударилась об стену. Я оторвался от книги, и поднял глаза, дабы полюбопытствовать, кому там приспичило ворваться в класс подобным образом. Мимо опешивших школьников, с гордым и независимым видом, продефилировала туман. Сейчас, когда энергия, направляемая багровым богом, не переполняла ее тело, она выглядела куда как более обыденно. Волосы, ранее напоминающие горящий костер, поменяли свой цвет на более естественный - черный. В ее глазах больше не полыхало сверхъестественное пламя, сейчас они были вполне привычными для людей, темно карими. Но, даже учитывая все эти метаморфозы, она выглядела чужеродно, неуместно. Словно котенок, запертый в одной клетке с хомяками. Пожалуй, все дело было в ее манере держать себя. Неприкрытый снобизм и недовольство фактом столь близкого соседства с людьми, читались в каждом ее жесте и взгляде. А уж выражение ее лица... Пожалуй, надпись крупными буквами на лбу, была бы менее заметной.
   Пройдя через весь класс, туман опустилась за пустующую парту. Ту самую, где раньше сидела Хирай Юкари. И как это понимать? Подойти, что ли, уточнить? Пожалуй, так и сделаю.
   -Привет... кхм... Шана, - не удержался от подколки я, - можно узнать, что ты вообще здесь делаешь?
   -Не называй меня так! - Девчушка посмотрела на меня подозрительно сузившимися глазами. - Никто не давал тому факелу права, придумывать мне имя.
   -Да-да, конечно, ты права, Шана. - Я дружелюбно улыбнулся. - Так все-таки, что ты здесь делаешь?
   -Заткнись! Что, не ясно? Я охочусь! А вы - моя приманка, так что сидите тихо и не мешайте. - Девчушка ответила на повышенных тонах, слишком уж она раздражительна. Это может плохо сказаться на ее выживаемости.
   -Думаешь, что мы кому-то интересны? Возможно, не буду спорить о вопросах, в которых не понимаю ничего. Но ты не ответила, что ты делаешь за партой Хирай?
   -Сейчас я - Хирай Юкари. Я использовала остатки сгоревшего факела на то, чтобы подменить ментальное восприятие людей. Теперь все видят во мне Хирай Юкари. - Я поднял голову и осмотрелся. Кое-кто косился на нас, но это было скорее последствием эффектного появления тумана. Никто не видел в ней чужака, на нее смотрели, как на внезапно начавшего чудить, старого знакомого. Внушает.
   -Круто! Ты и так умеешь? Все же вы, ребята, поразительны. - Я изобразил восхищение. - Только Сакаю это не понравится. Ручаюсь.
   -Да какое мне дело, что там нравится какому-то факелу. - Туман пренебрежительно фыркнула. Явно демонстрируя, что ей отнюдь не настолько все равно, насколько она хочет это показать.
   -Как хочешь. Я предупредил. Не буду отвлекать от работы. - Я пожал плечами и вернулся на свое место.
   Нужно ли говорить, что все случилось именно так, как я говорил. Стоило Сакаю придти в класс, как он тут же устроил истерику, наорал на тумана и заслужил общественное порицание всего класса. Человечный мистес не мог легко смириться с фактом подобного надругательства над памятью об умершей. Я еще никогда не видел его в такой ярости. Для него это явно было слишком. Он пока не мог принять реалии нашего мира.
   Как результат, у девчушки испортилось настроение, и она весь день сгоняла злость на учителях. Что могли обычные люди против огненного тумана? Давление ее раздражения и злости заставляло их нервничать и ошибаться, а новоявленная Шана нагло и громогласно комментировала их промахи, доводя скромных служащих образовательной отрасли до неприкрытой паники. В итоге, к вящей радости школьников, все уроки были сорваны, не успев толком начаться, а преподавателей отпаивали чаем обеспокоенные коллеги.
   К началу большого перерыва, одноклассники обходили тумана десятой дорогой. Конечно, они видели все ту же Хирай Юкари, вот только даже сила магии существования не могла скрыть разительных перемен, произошедших в этой девчонке. Люди не видели причин этого явления, но подвох чувствовали инстинктивно.
   Старшеклассники разошлись обедать. Кто отправился в буфет, в неравной битве добывать любимое лакомство. Кто держал путь на крышу, дабы насладиться вкусом домашней еды под весенними голубыми небесами. А мой подопечный остался в классе, уныло распаковывая очередное покупное бенто. Пожалуй, пришло время для разговора. Я подошел к парте, стоящей перед местом мистеса, и, развернув стул, уселся на него.
   -Сакай, что ты обо всем этом думаешь? - Сейчас я не выглядел растерянным, и моя реплика не содержала в себе просьбы о помощи. Скорее она выглядела как осторожное прощупывание почвы перед решительным рывком. И Сакай не мог этого не понять.
   -О чем? - Осторожно уточнил он.
   -Обо всем происходящем и, особенно, наших радужных перспективах.
   -Ничего хорошего. Ну, ты и сам все знаешь. - Он не понимал, что же я от него хочу.
   -Знаю. И все же, что ты планируешь делать дальше?
   -Ничего. Ты ведь слышал, мы не можем с этим ничего сделать. Все, что нам осталось - тихо дождаться своего конца. - Безразлично, с отчетливой ноткой тоскливого отчаяния, мистес сдался своей судьбе.
   -Ты сам-то в это веришь? - Мои губы исказила саркастическая ухмылка. - Слушай внимательно. Мы - факелы. Наше существование контролируется содержащейся в нас энергией, когда она заканчивается, мы умираем. Так?
   -Так. - Недоумевая, о причинах, побудивших меня еще раз перечислить прописные истины, Сакай все же подтвердил мою правоту.
   -Так что мешает нам ее пополнить? - Юджи уставился на меня так, словно я сказал что-то одновременно идиотское и гениальное. Похоже, это ему в голову не приходил. Но даже так, он уже видел всю несостоятельность моего предложения. Естественно, со своей точки зрения.
   -И где же ты ее брать будешь? - осторожно, дабы не пробудить в себе необоснованную надежду, мистес попытался прояснить мою позицию, а, заодно, выдвинул свой самый главный контраргумент.
   -Там, где она есть. Во-первых, в людях, но я так понимаю, этот вариант отпадает. Во-вторых, возможно в некоторых животных, я, правда, пока еще не проверял эту гипотезу. В-третьих, в самом тумане. Если мы докажем свою полезность, я думаю, для нее не будет такой уж проблемой поделиться ею с нами. Как видишь, у нас еще есть запасные выходы, и есть надежда.
   - Но...- Сакай выглядел пораженным, он не мог подобрать слов, дабы что-то мне ответить.
   -Подумай об этом. - Я встал со стула и отправился к своей парте.
   -Шики, подожди.
   -Да? - я оглянулся.
   -Шана же говорила, что надежды для факелов нет?
   -Она говорила об обычных факелах. Ты понимаешь, чем мы от них отличаемся?
   -Ммм... - Сакай на секунду задумался. - Вещью, спрятанной внутри нас?
   -Не угадал. Тем, что мы понимаем свою ситуацию и можем принять меры. В отличие от всех остальных. Вот в чем разница между нами.
   -Я подумаю об этом. - донеслось мне в спину.
  
   Большая перемена закончилась. Туго соображающие после обеда, ученики, вернулись в класс, ожидая начала следующего урока. Учитель, успевший во время перерыва вдоволь наслушаться баек о злобной Хирай Юкари от своих уже пострадавших коллег, смотрел на тумана с неприкрытой опаской. Школьная жизнь бурлила, унося с собой лучшие годы людей, что так или иначе были с ней связаны.
   Поскольку, с самого начала урока, преподаватель был обеспокоен лишь проверкой правильности собственных утверждений, дабы не дать повода нашему пугалу поймать себя с поличным, ученики вздохнули с облегчением. Никто не проверял наших знаний, никто не устраивал вездесущих тестов. Школьники, и я в их числе, были весьма благодарны своему черноволосому освободителю. Меня никто не трогал, и я зарывшись в исторический справочник, фолиант толщиной с добрый кирпич и содержащий в своем чреве просто неописуемое количество ненужной информации, пытался, наконец, привести в порядок свои разрозненные знания об этом предмете, полученные во время памятного книжного марафона. Увы, мои успехи на этом поприще были более чем скромны. Для меня легче было выучить весь том наизусть, чем составить в голове единую целостную картину.
   Туман, сидя за пустой партой, волком посматривала на очередного преподавателя, доводя бедолагу до нервного тика и заикания. Сакай Юджи, явно пребывал где-то в глубинах астрала, во всяком случае, мысли его явно были очень далеко отсюда. Обдумывает наш разговор? Внезапно образовавшиеся перспективы? Может, у него, наконец, проснулось чувство самосохранения? Было бы неплохо. Мне все это, в общем-то, не нужно, просто надоело возиться с его навязчивыми идеями о следе в истории. Пусть лучше направит свой избыток энергии в более конструктивное русло.
   Уроки шли своим чередом, школьники, лишенные привычного учительского надзора, смелели с каждой секундой. До откровенного пренебрежения присутствием преподавателя еще не дошло, но, по всей вероятности, эта знаменательная веха была не за горами. Кто-то тихо болтал, кто-то что-то читал. Отдельные личности даже в карты играть умудрялись. И откуда они их достали? Ведь никто не мог знать, что пригодятся. Неужели, в нашем классе имеются ясновидящие, загодя предсказавшие Великое Туманное Бедствие?
   Прозвонил последний за сегодня звонок, неся освобождение от формальной обязанности сидеть в классе. Впрочем, ученики не спешили расходиться по своим делам, большинство ожидало начала работы клубов, в которые их добровольно-принудительно загнали еще в самом начале учебы. Кто-то оставался за компанию, дожидаясь, пока их неторопливые товарищи закончат свои дела. Отдельным счастливчикам повезло нарваться на дежурство, и теперь эти жертвы образовательного произвола с постными лицами возили веником по полу, изображая изображение бурной деятельности. А что поделать? Убирать за собой мало кто любит.
   Сакай о чем-то болтал с Ике. Вероятно, тот, наконец-то решил поддержать сложившиеся отношения и уделить Юджи толику своего внимания. Все эти человеческие реверансы меня слегка позабавили, правда, лишь до того момента, пока я не покрылся холодным потом, вспомнив, сколько дней не заглядывал к Тако. Эту оплошность придется срочно исправлять, иначе потом хуже будет. Я сглотнул. Вероятность встречи моего темечка с памятной донной миной росла на глазах.
   От этих, вне всякого сомнения, полезных для здоровья, размышлений, меня отвлекло, внезапно забившее тревогу, чувство опасности. К месту нашего расположения приближался источник существования. Не слишком мощный, он был примерно эквивалентен риннеру Фриагна. И, судя по всему, именно им он и являлся. Не торопясь вставать, я оглядел класс поверх открытой книги. Никто ничего не замечал, но если люди в принципе и не должны были, то туман мог бы и заметить.
   Не заметила. Забеспокоилась лишь тогда, когда окружающее пространство начало наполняться энергией, грозя накрыть здание школы куполом печати. И что это за раздолбайство? Или, просто, непрофессионализм?
   -Они здесь. - маленький туман бросился оповещать весь белый свет о своем открытии. Буквально через секунду после этого, как собственно и предполагалось, цвета окружающего мира померкли, окрасив класс в палитру тусклых багровых оттенков. Печать была сформирована.
   -Как в прошлый раз? - Сакай, казалось, был ошеломлен. Непонятно, кстати, чем. Печать он уже видел. О перспективах собственного использования, был не единожды предупрежден. Так чего удивляться то?
   -Это печать! - Девчушка неизвестно зачем пояснила очевидное, попутно накачивая свое тело энергией. В глазах вспыхнуло оранжевое пламя, волосы взметнулись, подобно костру, рассыпая вокруг себя сотни маленьких искорок. На хрупкие девичьи плечи опустился тяжелый черный плащ, вероятнее всего, один из подарков ее партнера. Туман была готова к бою.
   -Подожди, в школе? - Сакай Юджи снова отличился. Вроде неглупый парень, но временами несет полную чушь. Он, что всерьез предполагал, что храм знаний неприкосновенен?
   -Для них неважно, где ее устанавливать, лишь бы вы внутрь попали. Мог бы и сам догадаться. - Девчушка попыталась прояснить столь очевидный момент, в прочем, без особого успеха. Один из ее слушателей был слишком удивлен и напуган, второй все это знал и сам.
   -Но вокруг ведь люди! - Мистес нашел крайне неудачное время, для того, чтобы вспомнить о гуманизме и прочих общечеловеческих ценностях.
   -Скажи это им. Ведь они установи печать, не я. - Девчушка огрызнулась, а после, посмотрела на меня. - А ты что сидишь? Убирайся оттуда.
  -А смысл? - Я лениво перелистнул страницу книги, которую все еще держал в руках. - Все равно ведь достанут. Убежать я не смогу, так что лучше держаться вместе.
   Сакай тем временем слегка отошел от первого шока и попытался принять волевое решение. Как всегда, отнюдь не лучшее. Он ухватил одну из застывших под действием печати девушек, и сосредоточено поволок ее в сторону выхода из класса.
   -Сакай, прекращай маяться дурью. Это все равно бессмысленно.
   -Шики, не умничай, лучше помоги... - договорить он не успел.
   С громким звоном соседнее от меня окна брызнули внутрь, засыпая помещение класса стеклянным крошевом. И в комнату влетело нечто, окутанное облаком разреженного существования. Нечто, в чем я с немалым удивлением узнал колоду карт. Я ожидал риннера, но появились карты. Ничерта не понял! Что это вообще такое? Впрочем, мое недоумение быстро сменилось пониманием. В конце концов, хогу бывают самыми разнообразными, и нет ничего особенно странного в том, что очередной шизик придал своему творению именно такую форму. Значит все-таки хогу. Занятно.
   Карты начали двигаться, словно их тасовала рука невидимого, но очень умелого, шулера. Выстраиваясь в сложную фигуру в воздухе, а после, веером разлетелись по помещению классной комнаты, круша все, что оказывалось у них на пути.
   Туман подскочила к мистесу, закрывая его от странноватых снарядов полой длинного плаща. Карты, попавшие в него, бессильно осыпались на пол, рассыпаясь искрами существования. Я просто захлопнул свой толстенный справочник, и подставил его под траекторию летящей в меня карты. Сам по себе томик, конечно, не обеспечивал должного уровня защиты, но карта застряла в нем, не войдя и до половины. Это могло бы показаться странным, но только если не знать, что между страниц талмуда была зажата свежематериализованная и накачанная энергией, стальная пластина. Я почувствовал азарт. Ситуация не была особо сложной, но меня сильно ограничивали требования маскировки. И это придавало нынешнему положению некую особую пикантность и притягательность. В любом случае, я не собирался оставаться в стороне от такой потехи.
   Отбросив в сторону книгу, я поддел коленом парту, за которой сидел, слегка подбрасывая ее в воздух. После этого, ухватившись за ее ножки и выставив вперед, подобно импровизированному щиту, бросился вперед. Карты продолжали лететь, и если те, что были направлены в тумана и мистеса, отражались катаной или бессильно отскакивали от плаща, то все, направленные в меня, так или иначе, находили свою цель. Столешница парты, сделанная из прессованных опилок, была откровенно паршивой защитой. Карты пролетали сквозь нее навылет, оставляя за собой узкие щели отверстий. Мне тоже доставалось, но на повреждения оболочки я давно отвык обращать внимание, а ядро было прикрыто клинком моего меча, который я переместил под оболочкой. Впрочем, ни одна карта в него так и не попала.
   Подскочив вплотную к зависшей в воздухе колоде, я, не останавливаясь, с размаху врезался в нее уже изрядно измочаленной партой, отжимая хогу к торцовой стене. Не сказать, чтобы оно оказывало серьезное сопротивление. Очевидно, данный артефакт не был рассчитан на то, что его попытаются сдвинуть грубой силой. И это дало результаты. Почти не встречая сопротивления, я впечатал колоду волшебных карт в стену, удерживая ее прижатой партой.
   -Шана, бей! - Крикнул я, удерживая партой сопротивляющееся хогу.
   -Поняла, сейчас! - Краем глаза замечаю огненный всполох, а после умиротворенно любуюсь на лезвие катаны, прошившее парту, артефакт и глубоко ушедшее в стену. Что самое забавное, начиналось упомянутое лезвие где-то в районе моего живота.
   -Ну не через меня же бей! - Выразил я свой скромный протест на подобное обращение с моей тушкой.
   -А что мне было делать? Ты весь обзор собой закрывал. Да и вообще, не помрешь. Я не зацепила твой огонь. - Крохотный туман, как всегда, не признавала собственных ошибок. - А вообще, хорошо сработано! Где так наловчился?
   -Богатая приключениями юность... - Сообщил я, медленно оседая на пол. Это я сообразил, что подобные повреждения слишком сильны для обычного факела, а потому решил симулировать слабость. Моя оболочка, не считая сквозной дыры от катаны тумана, была пробита в доброй дюжине мест. Сосредоточившись, я даже смог вызвать легкое кровотечение, что, по идее, должно было добавить реалистичности.
   Риннер, управлявший хогу, обнаружился за окном. Та самая, уже виденная мной ранее, тряпичная кукла. После нейтрализации артефакта, она была оглушена обрывом связи и, очевидно, потеряв концентрацию, плюхнулась на подоконник. Откуда ее и забрала наш крохотный туман. Удерживая ее на вытянутой руке, девчушка приставила к ее горлу свой меч. Видимо, надеясь таким нехитрым образом себя обезопасить. Ну-ну.
   -Тот же риннер, что и в прошлый раз. - Придирчиво осмотрев куклу, вынесла свой вердикт Шана. - Как зовут твоего хозяина?
   -Ты всерьез думаешь, что я тебе это скажу? - Ну, да. Сложно придумать более преданного слугу, чем собственный риннер. Не стоило, и надеяться, получить от куклы хоть какую-то информацию. И туману это полагалось бы знать.
   -Да нет, просто проверяю. Но, раз он все время пользуется таким мусором, значит он полный болван.
   -Эй, Шана! - Слабым голосом окликнул я девчушку.
   -Чего тебе? - Не оборачиваясь, спросила та.
   -Нехорошо называть ее мусором. Тебе, по крайней мере. Большую часть работы то я сделал. - Я все-таки не смог удержаться от шпильки.
   -Заткнись! Ты...
   Как именно туман хотела охарактеризовать мою скромную персону, так и осталось неизвестным, ибо случилось нечто, чего ни один из нас не мог предугадать. Посреди комнаты, прямо из ниоткуда, появился сгусток большого количества существования. Что-то порядка полутора тысяч единиц. Аура силы уже привычно шибанула по мозгам, но я не обратил на это внимания, ведь одно только присутствие нашей коротышки-тумана действовало на меня куда как сильнее. Я такое уже видел, не иначе - телепортация. Похоже, мы удостоились великой чести видеть самого Фриагна, Охотника.
   Верно. Не прошло и несколько секунд, как сгусток начал обретать форму, схожую с человеческой. Еще один короткий отрезок времени, и король предстал перед нами во всей своей красе. Выглядел он как молодой человек, лет так двадцати четырех. Высокий, явно следящий за своей внешностью метросексуал, одетый в модный белоснежный костюм. Пожалуй, от человека его отличали лишь две вещи. Волосы светло-голубого цвета и полоса ткани, отдаленно похожая на чрезмерно большой шарф, сама по себе держащаяся в воздухе и закручивающаяся вокруг своего хозяина спиралью. Вероятнее всего - еще одно хогу. Тряпичная кукла - риннер, неведомым образом исчезла из рук тумана и теперь покоилась на сгибе локтя короля, который рассеянно поглаживал ее по голове свободной рукой. Взгляд его уперся в Шану.
   -Здравствуй, крошка. Пришла пора нашей встречи. - Король не обманул ожиданий, он не только выглядел как последний бисенен, он и говорил так же. Меня пробрала дрожь. Противно. Нужно будет не забыть сделать этого красавчика стройнее в некоторых местах. Мечом, разумеется.
   -Так это он - багровый томогара. - А вот Юджи точно не чувствовал момента. Как можно влезать со своими глупыми вопросами в самую середину чужого театра одного актера? Фриагн, похоже, думал так же, во всяком случае, так я истолковал тот факт, что в его взгляде, вскользь брошенном на мистеса, сквозило недовольство. Так или иначе, возглас недоумевающего Сакая, остался без ответа.
   -Хм, справиться с моим любимым хогу, Острием Постоянства, может не каждый меч. - Театр имени охотника продолжался. А я подумал, что если эта придурочная колода карт - его любимое хогу, то, вероятно, его опасность сильно преувеличена.
   -Хозяин, прошу прощения. - подала голос забытый риннер.
   -Это я извиняюсь, что дал тебе хогу, к которому не привыкла. - Фриагн еще раз погладил своего риннера. Как-то очень странно он к нему относится. Риннеры - инструменты багровых томогара. Не больше и не меньше. Но король видел в своем риннере что угодно, но не инструмент. Признаться, это ставило меня в тупик.
   -Ты ее хозяин? - Задала глупый вопрос наша огненная коротышка. Как будто риннер будет называть "хозяином" кого-то еще. Впрочем, пока что стороны просто присматриваются друг к другу, развлекаясь бессмысленной болтовней.
   -Верно. Фриагн, Охотник. Так меня зовут.
   -Охотник? То есть, ты - убийца огненных туманов? - Шана начинала кипятиться. Я же говорил, излишняя раздражительность в нашей профессии до добра не доводит.
   -Мне не нравится, когда меня так называют. На самом деле я охочусь за рассеянными по этому миру хогу. - Все, этого я уже не выдержу.
   -Придурок, ты же сам представился, а теперь говоришь, что тебе не нравится когда тебя так называют?
   Поймав на себе злобный взгляд короля, я усмехнулся. Мой статус мистеса защищал меня лучше, чем взвод туманов. Он не рискнет кинуть в меня чем-нибудь убойным.
   -А ведь верно. - Хихикнув, пробормотала себе под нос Шана. Фриагн предпочел не обратить на это внимания. Вместо этого, он перевел взгляд на кулон, висевший на груди девушки... или не на кулон? Я заинтересованно посмотрел туда же. Что характерно, кроме кулона не увидел ничего. То есть, совсем ничего. Хотя, так в принципе, тоже совсем не плохо.
   -А это должно быть знаменитый Аластор, Райское Пламя. Для меня честь - встретиться с вами. Я слышал, что вы в этом мире. - Так он все-таки на кулон смотрел? Верю, верю... ну, почти.
   Кулон не заставил ждать своего ответа.
   -Не дай его манерам одурачить себя, - это теперь называется манерами? Ох, что-то я отстал от жизни. - Своими бесчисленными хогу он убил множество огненных туманов. Он - очень могущественный король багровых. - Вот тут уж я выпучил глаза от удивления. Чтобы Багровый Бог дал подобную характеристику, следовало очень и очень сильно выделяться из общей массы. К Фриагну же, с его жалким полутора тысячным резервом и обрывочными знаниями, все эти эпитеты не могли относиться по определению. Впрочем, чуть-чуть поразмыслив, я пришел к выводу, что сказано это было, в первую очередь, для заносчивой коротышки, склонной переценивать свои силы.
   Та отделалась от мудрого совета наставника коротким и малосодержательным "Угу", и поудобнее перехватила меч. Понятно, как об стенку горохом. Что взять с новичка?
   -Так вот с кем ты сейчас работаешь. Огненный туман меча Ниетоно но Шана. Слухи не врали, ты действительно очень красива. - М-да, он точно не на кулон смотрел. - Впрочем, согласно тем же слухам, ты не умеешь использовать пламя. - Король тонко улыбнулся. Точь-в-точь, как некая нечисть из древнескандинавской мифологии, после удачного акта сгибания хвойных деревьев.
   -Что ты сказал? - Туман казалась обманчиво спокойной, но подрагивание кончика катаны, выдавало ее истинные чувства. Король попал в десятку. Шана была в плохо контролируемом бешенстве.
   -Меч используется как подспорье для вызова внутреннего пламени. Разве не так? Райское Пламя, если твой напарник этого не может, то вся твоя сила бесполезна, верно? - Я, кажется, понял, почему Фриагн считается таким опасным. Даже если он не очень силен, то, виртуозно играя словами, и выводя своего противника из себя, он всегда получает серьезное тактическое преимущество. И, между прочим, эта тактика великолепно подходит для разностороннего бойца, полагающегося, прежде всего, на разнообразные артефакты.
   -Давай проверим, кто тут бесполезен! - Ярость тумана, сквозь маску самообладания, начала просачиваться наружу.
   Король довольно улыбнулся.
   -Я убил столько огненных туманов впавших в ярость так же, как это сейчас сделаешь ты. Впрочем, сейчас не имеет смысла начинать нашу схватку. Ведь в ней наверняка сгинут и мистесы. Тогда все это будет бесполезно. Еще встретимся. - Король ухватился за край полощущейся в воздухе полосы ткани, и, дернув за него, завернулся в нее, словно куколка бабочки. А через секунду он исчез во вспышке существования. Так вот как он телепортировался. Все с ним понятно. Без своих хогу - он полный ноль, как и говорил Грегор.
  
   Классная комната, освещенная лишь тусклым светом печати, представляла собой жалкое зрелище. Шторм, бушевавший здесь несколько минут назад, уничтожил все, до чего смог добраться. Осколки битого стекла ковром устилали пол, разбросанные по помещению парты, среди которых не осталось ни одной, которую хотя бы с натяжкой можно было бы посчитать целой. Обломки деревянной мебели, обрывки книг и тетрадей, многочисленные дыры в стенах, оставленные картами. И, самое главное, валяющиеся в лужах собственной крови, тела учеников. Недолгое противостояние, так и не унесшее с собой ни одной жизни, более чем пагубно сказалось на совершенно не предназначенном для этих целей помещении. Короткая вспышка боя в мгновение ока превратила обычный порядок класса в первозданный хаос, свойственный скорее полям сражений, чем обычной человеческой школе. И с этим нужно было что-то делать.
   Туман, слегка успокоившись, после скоротечной схватки, и куда более напряженного разговора, вновь приняла свой обычный вид. Волосы, прежде горевшие подобно костру, раздуваемому неизвестными ветрами, черной волной упали на хрупкие плечи. Глаза утратили яростный блеск райского пламени. Правда, сверхпрочный плащ, легко державший сегодняшние атаки, предмет моей жгучей зависти, все еще оставался на ней. Видимо, ее напарник посчитал, что расслабляться пока рано. И в этом вопросе я был с ним целиком и полностью согласен. Противник не был уничтожен, а, следовательно, безопасность остается актуальным вопросом сегодняшней повестки дня.
   Оглядев разруху, царящую в классе, я со стоном поднялся на ноги. Сакай, по-прежнему, сидя на заднице, круглыми глазами обозревал происходящее. Подойдя, я протянул ему руку. Машинально за нее уцепившись, он встал. Никак не подавая признаков активной работы мысли. Хотя нет, вот его взгляд сфокусировался на мне.
   -Шики, ты как? Я ведь видел, тебя точно ранили.
   -Ерунда. Мы ведь уже не люди, так что незачем беспокоиться о таких пустяках. Верно, Шана?
   -Не называй меня так! - Девчонка все еще пребывала во взвинченном состоянии. Поэтому ответ, если это можно так назвать, прозвучал изрядно громче, чем то было необходимо.
   -Ладно-ладно. Шана, что со всем этим бардаком-то делать? - Почесав затылок, я глазами обвел пространство класса, указывая туману на предмет моего вопроса.
   Сакай, последовав моему примеру, тоже осмотрелся. На эту чувствительную натуру, увиденное повлияло куда как сильнее, чем на меня. Он тут же бросился к распростертому телу Ике Хаято, начав что-то над ним причитать.
   Туман заинтересованно проследила за ним глазами, а после, посмотрела на меня.
   -Ты, я смотрю, совсем не расстроен? Все равно, что будет с одноклассниками? - Ее глаза снова подозрительно сузились.
   -Ну, почему же, просто мы ведь в печати, значит все можно восстановить? Так?
   -Так.
   -Ну, значит, никаких проблем.
   -И что, совсем не впечатлен увиденным?
   -Я же говорил: "Юность, богатая приключениями".
   -Да, я помню. Ладно, будем работать. Ты, - она ткнула пальцем в Юджи, склонившегося над очередным телом. - Подай его сюда.
   -Зачем? - Подозрительно осведомился указанный мистес, отвлекаясь от своего, безусловно, важного занятия.
   -Чтобы работать, мне нужна энергия. В нем она есть. Никто не будет возражать, если я заменю его факелом.
   -Подожди! Это же живые люди! Ты предлагаешь так просто взять и убить их? - Сакай в силу воспитания и глубокого отравления гуманистическими идеями, естественно, не был согласен с таким подходом. Мне же это дало лишний повод почесать затылок.
   -Угу, Шана, подожди. А как же твой обожаемый баланс? Ты сейчас предлагаешь сделать именно то, за что убиваешь томогара.
   -Если этого не сделать, баланс нарушится еще сильнее. - Девчонке лишь раздраженно дернула плечом. Мои доводы ей были безразличны. - Впрочем, если тебе это так не нравиться, могу использовать твою энергию. - И почему она теперь смотрела на меня?
   -Мне? Не нравится? Да кушай, на здоровье. - Я улыбнулся и пожал плечами, протянув руку в пригласительном жесте, указывая ею на окровавленные тела одноклассников.
   -Шики, как ты можешь? - Для Сакая подобное заявление было, пожалуй, слишком резким.
   -А что? Запомни, Юджи, каждый за себя. - За моей, предельно едкой ухмылкой, даже фамильярность была не столь заметна.
   -Что, впрочем, мне действительно не нравится, - после недолгой паузы, продолжил я, - так это ваше лицемерие. Господин Аластор, я же вижу, энергии у вас столько, что хватило бы на сотню типов, похожих на нашего сегодняшнего гостя. - Моя ухмылка стала еще более едкой, хотя и не думал, что такое возможно. Похоже, я неосознанно воспользовался возможностями метаморфизма.
   -Так и есть, - ответил мне грубоватый мужской голос из кулона, - но мой туман еще недостаточно зрел и опытен, чтобы неограниченно пользоваться моими запасами.
   -Тогда убейте ее Аластор. Вы ведь убиваете всех пожирателей, без исключений. Так будьте же верны своим принципам до конца.
   -Не дерзи мне, факел. Ситуация действительно неприятная. Сейчас мы просто не можем открыть печать. Представь себе, посреди дня в школе из ниоткуда возникает множество раненых и убитых детей. Мало того, что это вызовет панику, это породит собой парадокс. А именно этого мы всеми силами пытаемся избежать
   -Аластор, зачем ты... - Девчушка попыталась перехватить инициативу, но куда там.
   - Туман мой, помолчи. - Райское Пламя не любил, когда его перебивают.
   -Подождите, парадокс? - Вот это уже интересно. Кроме шуток, интересно. Впервые слышу о чем-то подобном. - Это что-то вроде ситуаций путешествиями во времени и убитым дедушкой? И что, если открыть печать вселенная дублируется и аннигилирует?
   -Не совсем так, факел. Ко времени это не имеет никакого отношения. Энергия существования - основа этого, как впрочем, и любого другого, мира. Существование - плоть и кровь миров. Все сущее состоит из него. Но нельзя сказать того же о созданиях, способных энергией повелевать. Томогара, как не горько мне это признавать, ошибка природы, ходячий парадокс, что плодит другие парадоксы. Если сравнить структуру мира с корнями дерева, то мы будем чем-то вроде жуков, пьющих древесные соки.
   -Простите, Аластор, я не совсем понял, как это связано с текущей ситуацией и парадоксами?
   -Тише, факел. Не перебивай меня. Мир состоит из энергии существования, но все манипуляции, производимые нами с ее помощью, ему чужды. Его логика их не приемлет. С точки зрения мира, пространство, ограниченное печатью, перестает существовать. Любая структура, разрушенная заклинанием, оказывается логическим несоответствием. Ведь мир не понимает, что именно послужило причиной разрушения. Цепь причинности рвется. К счастью, мир куда более устойчив к возникновению парадоксов, чем привыкли считать люди. Но свое пагубное влияние они оказывают. Мы называем этот процесс "возникновением искажений" или "нарушением баланса". Между этими понятиями есть разница, но объяснять ее сейчас - слишком долго.
   Все, что тебе нужно знать, факел, это то, что хуже всего на структуре мира отражается поглощение и убийство людей. Ведь люди - наибольшее естественное вместилище существования, а так же, имеют наибольшее количество связей с окружающим миром. Внезапно исчезнувший или умерший по непонятным причинам человек, оставляет за собой огромное количество оборванных цепей причинно-следственной связи, порождая худшие из искажений. Таким образом, открыв сейчас печать, мы вместо одного аккуратно поглощенного, а после замененного факелом человека, получим последствия как от трех десятков. Факел, тебе это понятно?
   -Да, спасибо за пояснения, Аластор. Мне не понятно только, что мешает вашему туману воспользоваться вашей силой, вместо поглощения людей или нас с Сакаем.
   -Все просто, факел. Я слишком силен. Тело моего тумана еще не до конца приспособилось ко мне. Пока она готовилась к битве с королем, моя сила бурлила в ее крови, но битвы не было. А мой туман успел дойти до своего предела. К счастью, тот об этом не знал. Если я сейчас дам ей еще сил, это может иметь для нее крайне неприятные последствия. Она, все-таки, больше человек, чем существо нашего порядка.
   -А поглощение ей что, не повредит? - Начал путаться в объяснениях я.
   -Не повредит. Я слишком силен, и не могу дать ей меньше определенного минимума. Тот, кто ростом с гору, не сможет поднять одинокую песчинку. В то же время, поглотив кого-нибудь из вас, она получит во много раз меньшее, но достаточное для текущих нужд, количество.
   - Спасибо, Аластор. Теперь картина мне ясна.
   -Договорили? - Вмешалась раздраженная коротышка, которой изрядно надоело изображать безмолвную подставку для кулона. - Тогда решайте, кого мне использовать.
   -Не меня. - Высказал я свою точку зрения.
   -А мне вот хочется именно тебя. - Взгляд тумана, казалось, стремился прожечь меня насквозь.
   -Ой, ли? - Я самодовольно усмехнулся, взвешивая в руке стул, - Главное-то я услышал. Ты пока не можешь пользоваться своими способностями. Слишком много энергии сожгла, пока беседовала с многоуважаемым Фриагном. Так что, пока ты - обычная девчонка. А отсюда простой вывод: Попробуй!
   Мне показалось, или медальон на груди тумана тихо смеялся? Наверно, все-таки, показалось.
   Шана отчетливо скрипнула зубами, и, отвернувшись, обратилась к Сакаю.
   -Итак, кто пойдет на переработку? Ты? Твои одноклассники?
   -Я. - Неожиданно, но ответ Сакая поражал своей твердостью. Достойно. Даже очень. Пожалуй, чуть-чуть помогу.
   -Здорово! Сакай, не отдавай все, и не отдавай задаром, просто одолжи. Если не хватит, я добавлю из своей. А наш короткометражный туман немного отдохнет и вернет ее нам сторицей.
   Теперь хрустом челюстей Шаны вполне можно было отпугивать мелких сервов.
  
   Это был долгий день. Даже слишком долгий. Когда мы, наконец, покинули здание школы, солнце уже садилось за горизонт. Возня с восстановлением творившейся разрухи затянулась на добрых два часа. Сначала Юджи не мог понять, что именно от него требуется, потом отчаянно пытался перегнать свою энергию Шане. Получилось это у него попытки этак с тридцатой. Возможно, вышло бы быстрее, но факт того, в процессе приходилось держаться за руку с девушкой, порождал для него некие неопределенные неудобства. Ох, уж эти люди. Как же с ними сложно.
   -Ладно, ребята. Я домой, завтра свидимся! - Махнул я на прощание рукой, и собирался было отчалить в известном направлении, но, как оказалось, предусмотрел я далеко не все . Со спины, за ткань моего пиджака ухватилась пара тоненьких пальчиков. Это могло бы выглядеть романтично, и со стороны так, наверное, и казалось. Кому угодно, но только не мне. Я, успев развернуться и набрав некоторую скорость, словно врезался в стену. Тоненькие девичьи пальчики держали не хуже каких-нибудь промышленных тисков, для верности еще и к полу болтами прикрученных.
   -Что еще? - Недовольно осведомился я.
   -Куда это ты собрался? - Ответила вопросом на вопрос Шана.
   -Сказал же, домой. А тебе что еще надо?
   -Я не давала тебе разрешения уходить.
   -А я его и не спрашивал.
   -А следовало бы!
   -У кого? - Я оглянулся, демонстративно не опуская взгляд ниже уровня своих глаз. Как и следовало ожидать, увидел только кончик ахоге тумана. Захотелось за него подергать, но, усилием воли, я сдержал этот порыв. В конце концов, у меня есть с кем претворить это желание в жизнь, не нарываясь на два локтя заколдованной стали в ядро. Там разве что чугунной ванной прилетит, но это не так страшно. - Никого не вижу.
   -Ты на что намекаешь, вещь? - Девчушка, как я уже понял, плохо переживала намеки на свой катастрофически маленький рост.
   -Да так, ни на что. Ладно, я пошел.
   -Стой, Абэ!
   -Можно просто Шики, особенно, для красивых девушек. Так что ты все-таки хотела?
   -Вам нельзя разбредаться. - Похоже, Шана дозрела для того, чтобы сообщить детали. - Я должна присматривать за вами обоими, иначе отбившегося, выпотрошит Фриагн. А разорваться я не могу. Таким образом, идти нам всем нужно куда-то в одно место. Дом Сакая вполне подходит.
   -Разумно, - покачал головой я, - Сакай, готовься, будет набег незваных гостей.
   -Что? Ко мне домой? Ладно. Идите. Но только на эту ночь. - Парень скорчил гримасу недовольства. Определенно, осваивается.
   И мы пошли по новому маршруту, попутно разбираясь в ряде организационных вопросов, которые мелочами мог бы посчитать лишь тот, кто никогда с ними не сталкивался. В рейтинге самых острых вопросов без ответов, на первом месте значилось "Кто и где спать будет?" с небольшим отрывом от "А пожрать чего-нибудь найдется?". Я улыбнулся. Весь сегодняшний день, я был в своей стихии. Мне было весело. Правда, ровно до того момента, как я вспомнил, что таким макаром опять не заскочу к Тако. Мое темечко тревожно зачесалось, предчувствие приближение гири из металла.
  
  Когда мы подошли к дому, принадлежащему семье Сакай, закатные сумерки успели смениться ночной тьмой, разгоняемой лишь редкими уличными фонарями. И ведь не скажешь, что темнеет здесь рано, просто мы убили слишком много времени на возню под печатью. Я извлек из кармана мобильный телефон, и бросил беглый взгляд на слабо светящийся экран. Пол девятого. Поздновато, для похода в гости.
   -Сакай, ты с семьей живешь? - Больше для проформы осведомился я.
   -С матерью, но она жаворонок, так что скоро спать ляжет. - Мистес, похоже, уже понял, что именно я, на самом деле, хотел спросить. В отличие от пламенной коротышки, которая, похоже, не уловила сути, но отчаянно не хотела в этом признаваться.
   -Отлично, тогда иди домой, а мы немного подождем. Как созреешь, перезвонишь мне на мобилу. Мой номер ты знаешь.
   -Ладно, Шики. Судя по всему, ждать вам осталось недолго.
   -Угу, иди уже. Не заставляй родителей беспокоиться.
   Сакай Юджи кивнул и скрылся за дверью своего дома. А мы с Шаной остались стоять на ночной улице.
   -Ну и что это было? - Туман, наконец, решила прояснить ситуацию, которая ей, похоже, была совершенно не понятна. - Почему мы не можем зайти, раз уж пришли?
   -Время позднее, зайти мы можем, но это вызовет определенные вопросы, а так же некоторые проблемы для нашего общего друга. К тому же, мы ведь не хотим втягивать обывателей в свои дела?
   -Не друг он мне! - Этот возглас, по-моему, является безусловным рефлексом нашей коротышки. - Ладно, если ты так говоришь, то я подожду. Но не долго.
   Отойдя на несколько шагов, туман развернулась в сторону забора, огораживающего дом. После этого, ее взгляд пробежал с верхней точки ограды до крыши дома. Хочет перебраться туда? Нетушки, это лишнее. Не хватало еще, чтобы мне потом пришлось за ней лазать.
   Наметив маршрут двойного прыжка с улицы на ограду, а с нее на крышу дома , туман чуть-чуть присела, еще раз окинула взглядом предполагаемую траекторию полета, выпрямилась, подобно пружине, выстреливая себя в длинный прыжок. И плюхнулась на пятую точку, удерживаемая моей рукой за воротник. Больно, наверное.
   -Нечего честным людям по головам скакать. Крыши тонкие - слышимость хорошая. Сделай милость, зайди как нормальный человек. - Я мило улыбнулся, глядя на находящуюся на грани бешенства, девчушку. Отчетливо запахло жаренным. Глаза тумана, сулящие мне все муки девятого круга ада, заставили задуматься над одним вопросом. Что я, черт возьми, вообще делаю? Зачем мне провоцировать коротышку? Чего я хочу этим достичь? Почесав затылок, который уже за сегодня раз, я пришел к выводу, что ответов у меня нет. И времени их искать, кстати, тоже. Впрочем, об этом я думал, уже несясь по улице. Два глаза, горящих адским пламенем во тьме, обещая мне месть, скорую и лютую, преследовали меня попятам. Не используя все свои возможности, уйти мне удалось не далеко. Не пробежав и двадцати метров, я был изловлен и с нечеловеческой силой запущен в сторону ближайшего мусорного бака. Что характерно, попал точно внутрь.
   -Ладно, ладно. Квиты. - Прокряхтел я, отряхиваясь от налипшего на одежду мусора и грязи.
   -Ну и что ты творишь? - Слегка успокоенная, свершившимся актом праведной мести, туман стояла, уперев руки в бока, и исподлобья смотрела на меня.
   -Сама подумай. Кто за тобой на крышу полезет? Или орать на всю улицу, чтобы сама слезла?
   -У меня хороший слух. Орать бы не пришлось. Лучше скажи, как ты меня остановил? Огненные туманы во много раз сильнее и людей и факелов, у тебя не должно было получиться. - Вот оно что. Недоумение коротышки подменило собой злость.
   -Ну да, - я хмыкнул, - ты - сильная, но легкая. Я лишь немного сместил вектор твоего движения, шлепнулась на задницу ты сама. Ничего не отбила?
   -Огненные туманы много крепче и выносливее людей. Такой удар не мог мне навредить. - Гордо выдала Шана, втихаря потирая пострадавшее место.
   -Вот и хорошо. А мне нужно домой - переодеться. - Я попробовал использовать представившийся шанс, дабы подобру-поздорову сбежать из этой теплой компании.
   -Нет уж, сам виноват. Фриагн не должен получить твое хогу. Так теперь и пойдешь. - Туман усмехнулась, празднуя победу.
   -Да мне-то что? А вот Сакай будет в восторге.
  
   Мы ждали еще час. Целый час томительного ожидания, наедине с недовольным туманом. Он мог испортить настроение кому угодно. Особенно самому туману. Мне все-таки не удалось справиться с соблазном поддеть незадачливую охотницу. И я проигрывал эту битву снова и снова. Мобильный в моем кармане завибрировал очень вовремя, иначе, боюсь, мне все-таки пришлось бы поближе познакомиться с хваленым Ниетоно но Шана.
   Осторожно пробравшись в дом через незапертую дверь, мы поднялись по лестнице, прямо в комнату Сакая Юджи. Я в первый раз видел ее изнутри. Что о ней можно было сказать? Обычная комната старшеклассника, даже какая-то слишком обычная. Чистая, но не чересчур. Много места занимали учебные принадлежности, но впечатление комнаты заучки тоже не создавалось. В углу пылилось несколько томов какой-то манги и несколько выпусков ранобэ. Не слишком много, но и не слишком мало. И так было во всем. Комната казалась обезличенной, как будто кто-то задался целью вывести некое среднее арифметическое из всех существующих обстановок в такого рода помещениях. Очень показательно.
   Сам хозяин сидел на кровати, ожидая пока мы осмотримся. И мы не заставили себя ждать.
   -Уютно, - вынес свой вердикт я, - но чего-то не хватает.
   Шана не стала ничего говорить, она просто прошла к письменному столу, выдвинула из-под него стул, и уселась на него, демонстрируя нам вселенское равнодушие. Пожалуй, ее выдавали лишь судорожно сжатые челюсти. Эх, с такими хлипкими нервами нужно было идти на другую работу. Я бы, к примеру, с удовольствием сходил в мэйд-кафе, если бы наша коротышка устроилась туда официанткой.
   -Рад, что тебе понравилось Шики. - Мистес проигнорировал мой выпад. Разумно. - Кто-нибудь хочет кофе?
   -Кофе? На ночь? Мне это не кажется лучшим решением. - Задумчиво глядя в потолок, высказал я свое мнение.
   -То есть, не будешь? - Хитро прищурившись, уточнил Юджи.
   -Кофе? Я? Да кто тебе сказал такую глупость?! Я его буду вне зависимости от обстоятельств и времени суток! - Мое праведное возмущение подобным предположением не знало границ.
   -Да, Шики, я в тебе не сомневался. - Удовлетворенно улыбнулся Сакай. Вот ведь хитрая бестия, когда он успел так хорошо меня изучить? - Шана?
   -Заткнись! Заткнись! Заткнись! Что вам всем от меня нужно? - Стоило туману разжать челюсти, как на нас хлынул мутный поток раздражения на весь белый свет. По-моему, она даже за ходом беседы не следила. Просто сидела с видом недовольного воробья в плохую погоду, скрестив руки на груди и надув щеки, лелея свою обиду.
   -Кофе будешь? - Услужливо напомнил мистес, строя мне страшные глаза. Вот уж кто точно понимает обстановку слету. Даже завидно.
   -Буду. - Ответ, короткий и невнятный. Все-таки, тяжело говорить, надувшись.
   -Ладно, сейчас принесу. - Видя состояние Охотницы на Охотника, Сакай поспешил убраться подальше от эпицентра предполагаемого взрыва.
   А я остался стоять, рассматривая полки и искоса поглядывая на огнеглазую коротышку, и думал что же мне делать дальше. Думалось, прямо скажем, неважно. Мои мозги по какой-то причине хорошо работают только в бою. Таким образом, прямо сейчас я опять боролся с искушением над кем-нибудь поиздеваться. Да уж, отстраненно подумал я, похоже, мне удалось найти себе еще одно хобби, кроме драк. Или не найти, а подцепить на свою голову. Так будет точнее.
   Битва с искушением была прогнозируемо проиграна. Когда Сакай вернулся в свою комнату, нагруженный подносом с тремя аппетитно дымящимися чашками, его ждало незабываемое зрелище. Туман, багровая до самых корней волос, сидя на своем стуле, старательно пялилась в стену, словно пытаясь рассмотреть ползающих там микробов. Сакай, недоумевая, обернулся ко мне и споткнулся, выпустив поднос. Я еде успел поймать свою чашку вожделенного напитка свободной левой рукой. А в правой я держал, найденный под кроватью, журнал вполне определенного содержания, в чтение которого и был погружен.
   -Занятный журнальчик. Сакай, еще такие есть? - Протянул я, отхлебывая из кружки, и поглядывая поверх открытой страницы на отчаянно краснеющую парочку, которая дружно не знала, куда деть глаза. Пролитый кофе, величественно и неторопливо, растекался по полу коричневой лужей.
   -Шик-к-ки, ты где это нашел. - Заикаясь, вопросил мистес.
   -Как это где, под кроватью, естественно. Где же еще? Увы, это самое интересное чтиво в этой комнате. - Бодро ответил я. Переворачивая страницу. Стон умирающего мистеса, был мне лучшей наградой.
   -Кстати, Сакай, ты не забыл о своих обязанностях? - Закрыв журнал, и, невозмутимо, отправив его обратно под кровать, осведомился я.
   -Каких? - Ожидая любого подвоха, переспросил Юджи.
   -На правах хозяина, покормить одну голодную девочку-волшебницу, и одного алчущего пожрать, немертвого. Мозгов и тортиков не нужно, хватит и пары бутербродов.
   -А точно, сейчас принесу. - Обрадованный своим спасением, мистес ускакал обратно на кухню. Шана шпильку не поймала, очевидно, в силу своей малообразованности. Так не интересно! Пойду-ка я, пожалуй, еще над Юджи поиздеваюсь, делать все равно нечего.
  
   Едва войдя на кухню, я понял, что поиздеваться не получится. Мистес уже ждал меня там и, судя по его сосредоточенному виду, был настроен на серьезный разговор. Парень поразительно быстро соображает.
   -Шики, я понимаю, что тебе нравится злить Шану, но сейчас для этого не самое подходящее время.
   -Почему? - Вопросительно приподнял левую бровь я.
   -Ну, как же? - Мистес опешил. - За нами охотится багровый томогара, мы медленно но верно выгораем. Как ни посмотри, ситуация - хуже не бывает. А ты еще и злишь ту, кто нас защищает.
   -Ситуация пока - в пределах допустимого. Что касается тумана, то ничерта ты Сакай не понимаешь. Не защищает она нас, а использует. Когда мы перестанем быть полезны, от нас просто избавятся. Просто потому, что держат за какие-то предметы обихода, которые и выбросить не жалко. А, между прочим, разозлить кого-то - вернейший способ обратить на себя внимание. Пусть уж лучше недолюбливает, чем и вовсе не замечает.
   -Очень и очень спорно, Шики, но да ладно. Я, вообще-то, о другом поговорить хотел.
   -И о чем же?
   -О тебе. - Юджи картинно ткнул в меня пальцем.
   -И что же во мне такого, что ты желаешь обсудить? - Сделав недоумевающий вид, спросил я.
   -Все. Такое чувство, что ты искренне получаешь удовольствие от той ситуации, в которой мы находимся. Но это так, не особо важно. Главное в другом. Сегодня в школе ты без раздумий бросился в бой. Я сначала списал это на твою смелость, но потом понял, что без определенных навыков, талантов и рефлексов ты так действовать не смог бы. Кроме того, наши одноклассники, до того как Шана все поправила, выглядели как самые настоящие мертвецы. Мне, честно говоря, от одного их вида плохо стало. А ты смотрел так, будто каждый день любуешься зрелищем раскиданных по полу кишок. - Мистес начал с обличающей патетики, но по мере продвижения по монологу, говорил все тише и тише, снова переживая травмировавшие его события. Кажется, меня поймали. Будем выкручиваться.
   -Сакай, - я прищурился, - ты не думаешь, что копаться в чужом прошлом - не лучшая идея. Ну, ладно, поскольку мы в одной лодке, я могу тебе кое-что рассказать.
   Я глубоко вздохнул, словно готовясь, нырнут в омут. Мой собеседник же превратился в слух. Даже дышал через раз.
   -Несколько лет назад, - начал я плести новую легенду, - мне крупно не повезло. Я попал в серьезную переделку и видел всякое. Там я насмотрелся и на трупы, и на бойни, и на драки. И я не только смотрел, кое в чем даже участвовал. В общем, как я говорил. Моя юность была богата на, разного рода, приключения.
   -Шики, и это все? Никакой конкретики? - Сакай был крупно разочарован. Но, в то же время, было видно, что мои слова его немного напугали.
   -А ты, что хотел? Чтобы я выложил тебе всю свою подноготную?
   -Да, в общем-то, нет. Кстати, Шики, ты говорил, что у тебя нет родителей, и ты живешь со своим двоюродным дядей. Это как-то связано? - Черт, я опять недооценил парнишку.
   -Немного. - Я хмыкнул. - Ладно, объявляю вечер откровений закрытым. Давай, что ли резать бутерброды и ложиться спать.
   -Ага. - Сакай смахнул со лба испарину, и вздохнул с облегчением. - Кстати, тебе не кажется, что пахнет чем-то неприятным?
   -Да, вроде нет. - Я понюхал воздух, и усмехнулся про себя. Полет в мусорный ящик сказывался. - Сакай, дружище, ты с этим поосторожнее. Шана говорила, что сенсорные галлюцинации - признак скорого выгорания. - Я взял мистеса за плечи и участливо заглянул в глаза. - Ты хорошо себя чувствуешь?
   -Д-да, в-все в порядке. - Глядя на, мгновенно побледневшего до меловой белизны, парня, я чувствовал, что моя месть совершена.
  
   Дожевав бутерброды и вытерев, успевшую подсохнуть, кофейную лужу, я сидел под парой скрещенных злобных взглядов, и был чрезвычайно доволен этим фактом. Как оказалось, найти себе развлечение можно и там, где его изначально не предвиделось. Какой же я все-таки молодец. Мистес не простил мне подвоха с запахом, Шана дулась за все и сразу. А я буквально наслаждался их раздражением. Только сейчас я понял, что довести человека до белого каления и не получить при этом катаной по голове - точная наука и тонкое искусство. Это как схватка, но без схватки.
   -Ладно, кто где спать будет? - Задал я животрепещущий вопрос, до сих пор волновавший наши умы. Скрещенные взгляды живо покинули меня и вновь скрестились на кровати, самом лакомом трофее сегодняшнего вечера.
   Сакай не собирался сдаваться без боя, но прямо отказать девушке не позволяло воспитание. Шане, в свою очередь, хватало наглости, но гордость не позволяла признаться в необходимости бытовых удобств. А как иначе? Огненный Туман же.
   Посоревновавшись в прожигании взглядом дырок в мягкой мебели, но, так и не выявив однозначного победителя, наша парочка стала буравить друг друга. Это уже походило на ковбойскую дуэль. Кто первым предъявит требование, тот и победитель. От этой борьбы я, благоразумно, самоустранился, заявив, что, в силу привычки, буду спать на полу. Очень вовремя, иначе, все накопленное напряжение вылилось бы на меня.
   Победителем эпического противостояния стала Шана. Желание спать по-человечески все-таки пересилило гордость, и требование таки было выдвинуто. Не теряя ни минуты, пока противник не опомнился и не перешел к контратаке, коротышка принялась раздеваться. Не обращая внимания на нас. Я немного удивился, но решил подождать, и все-таки насладиться зрелищем. Мне было любопытно сопоставить свои предположения, полученные от наблюдений "не за кулоном", с действительностью. Увы, Сакай, не привычный к такого рода зрелищам, испортил весь научный процесс. Отскочив от девчушки, он настолько явно выразил свое удивление, что пробрало даже толстокожего тумана. Как итог, нас дружно загнали в шкаф. Сакай, впрочем, не растерялся, и тут же пристроился к щелке в дверце, за что чуть не получил по голове от чересчур бдительной коротышки. Я, было, собрался разочарованно вздохнуть, но, как оказалось, я недооценил изобретательность и самоотверженность, присущие всем обыкновенным японским школьникам. Отвлекая Шану разговором, Юджи сделал вид, что напоролся в шкафу, на что-то острое, и, проломив собой дверцу, с грохотом и матом выпал наружу. "Гуто джоб", как говорят некоторые, излишне американизированные, японцы.
   Пред нашими глазами предстала чудная картина переодевающейся девчушки. Мистес тут же выполнил хитрый тактический маневр, под кодовым названием "Невиноватый я, оно само случайно вышло". А я просто умиротворенно наслаждался зрелищем. Расчет меня, кстати, не подвел.
   Заслонив глаза руками, предусмотрительно оставив смотровую щелку между пальцами, Юджи принялся убеждать огнеглазку, что ничего не видел. В чем, предсказуемо, потерпел неудачу, после чего, столь же предсказуемо, потерпел быстрый джеб от разъяренной подобным вероломством девушки. От тела поверженного мистеса, ее взгляд перескочил на меня. Тут бы мне удержаться, но нет. Я снова закусил удила.
   -Я тоже ничего не видел, - улыбаясь, я нагло осмотрел девчушку, по-прежнему одетую в одни лишь трусики, с головы до ног. - Я точно говорю, если бы там что-то было, я бы заметил.
   Подобного пренебрежения своей, сугубо женской, гордостью, пламневласая коротышка стерпеть уже не могла. Уходя, перекатом, с траектории полета прикроватной тумбочки, я слишком поздно сообразил, что, неторопливо поднимающийся на ноги Сакай находится как раз на линии огня. Да будет ему, храбрецу, отдавшему жизнь за достижение поставленной цели, земля пухом.
   От продолжения расправы, нас спас шум открывающейся двери в комнату. Вовремя вспомнив о недопустимости втягивания обывателей в свои дела, туман юркнул в открытое окно. Я поступил проще, просто забившись в щель между стеной и отрывающейся внутрь дверью.
   В комнату вошла мать Юджи, пораженно наблюдая картину вселенского разгрома. Сакай, тем временем, как раз поднимался из кучи деревянных обломков.
   -Что случилось, Ю?
   -Ничего, мам, я просто уборку затеял, - тут же нашелся мистес, а осмотревшись, быстро добавил, - и перестановку мебели.
   -Сегодня уже поздно, лучше отложи до завтра. - Все с теми же квадратными от удивления глазами, дала дельный совет Сакай Чигуса. За закрывшейся дверью, я явственно расслышал полувздох-полувсхлип: "Эх, молодость". Веселая, черт возьми, семейка.
   -Сакай, ты там живой?
   -Знаешь, Шики, я все понимаю, но если ты продолжишь дразнить Шану, боюсь, до Фриагна я не доживу.
   -Тем лучше, согласись, смерть в обществе полуодетой красивой девушки куда как привлекательнее, того же, но в обществе мужика неизвестной ориентации.
   -Тоже, правда. - мистес вздохнул обреченно, но удовлетворенно. - Это то, что ты обо всем этом думаешь?
   -Что я думаю?.. - Я сделал вид, что не понял вопроса. - Девять из десяти. Худенькая, но очень изящная. Ей бы еще характер получше...
   -Блин, Шики, тебе бы характер получше, все остальное я переживу... Хотя, да. Ты прав... даже десять из десяти...
   На правом глазу мистеса, словно орден за все сегодняшние заслуги, наливался огромных размеров фиолетовый фонарь.
  
   Ночь прошла спокойно. В первый раз, за последние годы, я позволил себе великую роскошь - сон. Чувство мощи, исходящее от засевшего на крыше тумана, и мерный стук капель дождя об оконное стекло, навевали приятное чувство умиротворения и покоя. Лишь один раз за ночь я проснулся, разбуженный тихим шорохом открываемого окна. Флегматично проследив за девчушкой-туманом, сомнамбулически плюхнувшейся в кровать рядом с, уже спящим там, Юджи, я опять закрыл глаза, погружаясь в беспокойный сон.
   Проснувшись поутру, Сакай не придумал ничего лучшего, чем поднять шум. Ну, подумаешь, проснулся в обнимку с симпатичной девчонкой, большое дело. Следующей поднялась, разбуженная Шана. Обнаружив себя полуголой в руках мистеса, она подняла куда как больше шума. Я даже, грешным делом, подумал, что мое задание на этом закончится. Уж больно угрожающе выглядела ее катана, зажатая в трясущихся от возмущения руках.
   Девчушку успокаивали всем миром, подключился даже Аластор, обычно не лезущий в разборки детишек. Наведенная им ясность спасла жизнь Юджи, и поставила в неловкое положение уже Шану. За все это утро от нее не получилось добиться ничего, кроме фирменного "Заткнись! Заткнись! Заткнсь!" как абсолютно универсального ответа, на любой вопрос.
   Новый день начался. И начался неплохо, подумал я, хищно ухмыляясь и поглаживая материализованный полароидный снимок обнимающейся полуголой парочки. Юджи прав, у меня тяжелый характер.
  
  Наскоро перекусив тем, что Сакай смог втихаря стащить на кухне, мы отправились в путь. Идти до школы было не далеко, но дорогу затягивало тягостное молчание. Шана с Юджи пребывали отнюдь не в самом радужном расположении духа и предпочитали отмалчиваться. Вероятно, так на них действовало участие в утреннем происшествии. Ну да, эти ребята не похожи на тех, для кого нормально просыпаться утром в чужой постели.
   В школу мы пришли несколько раньше обычного. До начала занятий оставалось еще добрых пол часа, которые я и собрался употребить на подготовку домашнего задания. Все-таки, здесь с этим строго. Но мои благие намерения, так и небыли претворены в жизнь, и винить в этом следовало одного чрезмерно малорослого огненного тумана, которому за каким-то перепугом приспичило пообщаться.
   Мы с Юджи переглянулись, впрочем, лишь за тем, чтобы полюбоваться одинаково перекошенными от недовольства рожами школьников, которых одинаково отрывают от экстренного выполнения домашки. Подойдя к парте Шаны, которой вздумалось нас окликнуть, мы думали, что готовы ко всему, но, как оказалось, я недооценил коротышку.
   -Мне, знаете ли, сегодняшняя ночь не понравилась, поэтому сегодня ночуем у Абэ. - Безапелляционно заявила туман. По моей спине словно пробежало стадо слонопотамов. Этого допускать нельзя! Иначе полный и безоговорочный провал. Впрочем, у Абэ Шики нет причин отказываться от такого решения, то, что оно совершенно не устраивает Безымянного, к делу не относится, а потому, мне стоит быть осторожнее. И не терять самообладания.
   -Сегодняшняя ночь не понравилась? Сакай, как ты мог? Я понимаю, что у тебя мало опыта, но нужно было компенсировать нехватку умения энергией молодости! - Лицо Юджи приняло непонимающее выражение, через секунду оно сменилось озарением, а после сразу же покраснело до насыщенного бурякового оттенка.
   -Эээ... Шики, ты же знаешь, там ничего не было. - Юджи попробовал отвертеться, но не слишком удачно. А я уже выбирал новую цель.
   -Ничего не было? Странно. Шана, нехватка роста и недостатки фигуры не должны были помешать тебе, соблазнить этого парня. Я же знаю, он латентный лоликонщик. Наверное, старалась плохо. Хотя, признаю, залезть ночью в постель нравящемуся парню, это смело. - Я поднял большой палец вверх, выказывая всецелое одобрение. - А тебе Юджи, позор, отверг такую симпатяжку. - Мой палец плавно переместился в положение вниз и символизировал. А я удовлетворенно наблюдал динамичное изменение оттенка лиц своих собеседников. Юджи покраснел еще сильнее, хотя я не думал, что такое возможно, а Шана побледнела от гнева. Ее глаза угрожающе сузились, суля мне скорую расправу. Подняв правую руку вверх и выставив указательный палец в потолок, туман улыбнулась, не сулящей мне ничего хорошего улыбкой... и ничего не произошло.
   -Аластор, что такое? Почему я не могу поставить печать? - Девчушка была так поражена, что даже гнев прошел бесследно.
   -Туман мой, тебе не следует быть такой раздражительной и тратить энергию по пустякам. Учись решать проблемы подходящими средствами. И, факел, я не против того, что ты дразнишь моего тумана, это поможет ей справиться со своей несдержанной натурой, но и выручать тебя, случись что, не стану, это поможет тебе постигнуть чувство меры. - Бог, воистину божественным способом, вывернул ситуацию наизнанку.
   -Спасибо, Райское Пламя, ваша педагогическая мудрость не знает границ, тогда, с вашего позволения, я еще немного поиздеваюсь над вашим туманом. Выражаю также надежду, что у меня хватит времени не только постигнуть чувство меры, но и пользоваться им долгие годы.
   - Пробуй, факел, но не зарывайся.
   -Шики, я тебя сама прибью... Сегодня ночью, в твоем доме... - Гнев вернулся к коротышке с новой силой, ухудшая ее, и без того не слишком развитую, коммуникативную функцию.
   -У меня дома? Ночью? Лестно. Очень заманчивое предложение, но, увы, вынужден отказаться. Лучше еще раз с Сакаем попробуй. Я уверен, если ты еще раз заберешься в его кровать, он сдастся под напором твоего очарования.
   -Заткнись! Заткнись! Заткнись! - Девчушка закрыла глаза и глубоко вдохнула. Когда она снова посмотрела на меня, в ее взгляде уже не было ярости, лишь раздражение. Эта тема, похоже, себя исчерпала, будем искать новую.- Все, ты мне надоел. Сегодня мы втроем ночуем у тебя. Точка.
   Вот теперь глубоко вздыхать пришлось уже мне.
   -Нет, ко мне нельзя.
   -Почему?
   -Ну, - я почесал затылок, - у меня неубрано...
   -Плевать, огненным туманам не страшен беспорядок. Что еще?
   -Ну.. - я задумался, - у меня на чердаке живут пауки размером с медведя. Полез я туда как-то за укропом, а сверху шкаф упал. Это один такой его на меня уронил.
   -Шики, хватит придуриваться, - влез в разговор Сакай, - не бывает пауков такого размера.
   -Это ты у меня на чердаке не бывал. Там еще и не такое водится.
   -Какие-то п-пауки - е-е-рунда для о-огненог-о тумана, - Выдавила Шана, мелко трясясь. Ага! Наша коротышка паучков не любит! Попал!
   -А еще тараканы размером с трактор! И сорокатысяченожки. Шана, видела когда-нибудь сорокатысяченожку? Они очень длинные, у них блестящий черный панцирь, и очень, очень много лапок. Если не видела, то добро пожаловать на мой чердак.
   -Я п-передумала, я, пожалуй, еще раз у Юджи переночую. - Смертельно бледная туман, пришла к выводу, что лучше сходить в гости к Змею Карнавала, чем на чердак в доме Абэ Шики. Не зря, в общем-то.
   -Туман мой, - неожиданно пророкотал кулон на груди коротышки, - я не знал о тебе такого. Непозволительно для моей охотницы бояться насекомых. Теперь нам точно стоит пойти и познакомиться с фауной этого чердака.
   Ох, вот же ж черт! Я сам себе вырыл яму. Теперь не отмажешься.
   Словно знак судьбы, прозвонил школьный звонок, оповещая о начале первого урока, и даря мне вожделенную передышку, и время собраться с мыслями.
  
   Сидя за своей партой, и рассеянно пропуская мимо границ сознания слова учителей, Сакай Юджи думал. В отличие от очень многих, делать это он любил и умел. И в данный момент ему было чем загрузить мозг. Взгляд его скользнул по рядам спин одноклассников и остановился на черноволосой девочке, сидящей за чистой партой и злобно смотрящей на преподавателя. Огненный туман, с его легкой руки окрещенный Шаной. Юджи успел пожалеть, что тогда поддался эмоциональному порыву, и, если честно, предпочел бы замять этот эпизод, но Шики взял себе манеру пользоваться именно этим именем в разговоре с ней. Пришедшая неизвестно откуда, наделенная неведомыми, но могучими силами. Она воплощала в себе все то, чего Юджи об этом мире не знал. Орудие вековечной войны между порядком и хаосом, Огнеглазая Пламневласая Охотница, она, казалось, была соткана из загадок и противоречий, но, в то же время, была простой и понятной. Одинокая девушка, взвалившая на свои хрупкие плечи непомерную ношу, но при этом толком не видевшая мира вокруг. Излишне ответственная, владеющая особой, заемной гордостью. Присущей тому, кому была оказана честь, стать частью целого, величие которого не укладывается в голове. Ее гордость была скорее не силой, а излишним грузом, еще больше увеличивающим тяжесть ее ноши.
   Взгляд мистеса оторвался от девочки и скользнул дальше. В классе был еще один в высшей степени занимательный персонаж. Абэ Шики, парень простой и понятный. Он, словно всегда был здесь, сидел за крайней партой, смотря холодным взглядом в окно. Он был таким же, как и сам Сакай, еще одной жертвой невидимой войны. Но, в то же время, чем-то неуловимо отличался. Казалось, он был счастлив, скользя на высоком гребне шторма к прибрежным скалам. Он получал удовольствие, пиная в нос спящего дракона. У него был сложный характер. Временами, Шики был просто невыносим, но он был...
   Сакай зябко передернул плечами от мысли, что он мог бы остаться один. Не пойди они тогда вместе, в тот, проклятый всеми богами, музыкальный магазин, и Юджи пришлось бы остаться бы наедине с пугающим новым миром. От одной мысли о подобной перспективе, его бросило в дрожь. Парень не представлял, что бы делал, не будь рядом с ним Абэ. Самоуверенный до безумия, и самовлюбленный до нарциссизма, Шики казался снобом, что в прочем, не мешало ему изощренно издеваться над окружающими. Можно было подумать, что его не волнуют последствия собственных поступков, вот только именно он первым предложил разумный выход из, казалось бы, безвыходной ситуации. Сакай Юджи пребывал в растерянности, что с ним случалось нечасто, а Шики оставался загадкой, ответов на которую не было.
   Возможно, в странном поведении парня было виновато его прошлое. Юджи еще раз повторил про себя вчерашнее откровение, которым тот поделился. Он не сказал ничего конкретного, но при этом не было похоже на то, что он врал. А сказанного уже хватало, для каких-никаких выводов. Он попал в какое-то приключение, где ему довелось увидеть бои и смерти. Уличные банды? Нет, не похоже. Тамошний контингент, несмотря на показную грозность, редко промышляет чем-то масштабнее мелкого хулиганства. Шики же действовал так, будто бывал на настоящей войне. Но войн поблизости не было уже давно. Да и вообще, в последнее время, в мире было тихо.
   Итак, война, где он, по собственной же оговорке, потерял родителей. Возможно, какая-то из африканских стран, где гражданские войны часты и любимы, словно здешний осенний фестиваль? Похоже на то. Но, как мог выжить тринадцати летний парень в разгаре вооруженного конфликта? Среди беженцев? Нет, опять же, не то. Тем более, он говорил, что "кое в чем участвовал". Малолетний член какого-то партизанского отряда? Туда, как слышал Сакай, мог попасть кто угодно, если он может удержать в руках автомат. Что-то в этом роде.
   Но оставался главный вопрос: как он вообще туда попал в таком-то возрасте? И он требовал немедленного ответа. Сакай вытащил из кармана мобильный телефон, и набрал короткое смс сообщение.
   Ответ ждать себя не заставил. Родители Шики были врачами. Что и требовалось доказать. Вероятнее всего, они находились в составе Красного Креста или какой-то подобной организации. Что ж, эта загадка разрешена...
  
  Нудно. Нудно, просто до безобразия. Придурковатый учитель физкультуры, видимо, в отместку за своих коллег, пострадавших от туманного произвола, решил устроить нам марафон. Вот уже двадцать минут, я, вместе со всем классом, наматывал круги по стадиону. И если для меня физической усталости не существовало как явления, то детишки выдохлись уже давно. Лишь Шана, словно знамя несгибаемой воли к победе, маячила где-то впереди строя бегущих. Если бы она для этого еще энергию существования не использовала, я, возможно, и проникся бы.
   Запыхавшийся Сакай, пыхтел где-то в паре метров передо мной, с видимым трудом переставляя ноги. Что поделать? Даже являясь мистесом, парень остается обыкновенным факелом. Он верит в свою слабость, и она не заставляет себя ждать, проявляясь в сбивчивом дыхании и тяжести в ногах.
   Сегодня, на первом уроке, на мой телефон от него пришла эсэмэска с вопросом о моих предполагаемых родителях. Для меня это стало некоторой неожиданностью, но я быстро придумал что делать. Мне нужна была безобидная профессия, о которой никто и никогда не подумал бы ничего плохого. Врачи. Чудесный способ заметания следов. Идеальный вариант.
   Где-то в конце строя, какая-то девчонка рухнула на колени, исчерпав свой лимит выносливости. Прошерстив свои воспоминания, я даже вспомнил ее имя. Моя одноклассница Йошида Казуми. Невысокая, но вполне сформировавшаяся шатенка, со светло карими глазами. Я попытался вспомнить о ней что-то кроме имени, но в голову ничего не приходило. Обычная серая посредственность, не выделяющаяся особыми талантами ни в учебе, ни в спорте, ни в общении. Таких тысячи и все они на одно, общее лицо. Она не представляла для меня интереса.
   Класс, найдя благовидный предлог, тут же остановился, дабы отдохнуть и сделать вид, что он обеспокоен. Видя непорядок на вверенной территории, подошел преподаватель, вооружившись, для пущей внушительности, шинаем. Хотя, не думаю, что кто-то кроме него знал, зачем ему понадобился бамбуковый меч для кендо, на беговой дорожке.
   -Эй! Чего разлеглась? - Грозно, явно кося под армейского сержанта, проорал учитель. Уж не знаю, чего именно он хотел этим добиться, но свой синдром вахтера, в стадии близкой к терминальной, продемонстрировал.
   -Учитель, дайте Казуми отдохнуть, у нее малокровие. - Какая-то из моих одноклассниц решила поспорить с учителем. Зря, с пациентами такой направленности лучше не спорить.
   -Если постоянно использовать эту отмазку, ты никогда не станешь сильной, ясно? - Раненым зверем проревел преподаватель, изо всех сил хрястнув мечом по асфальту у самого носа девушки. Я же говорил. Мне даже немного жаль девчонку.
   К веселью решила подключиться и Шана. Подойдя и смерив учителя презрительным взглядом, она бросила ему оскорбительное "загораживаешь" и вознамерилась пройти мимо. Но, обиженный в лучших чувствах, физкультурник не смог проигнорировать такое отношение к своей персоне.
   -Хирай, ты... - начал он свой прочувствованный монолог, но тут же был перебит не ценившим театральное искусство туманом.
   -Глупая тренировка. Мы только устаем, а толку никакого. Ну-ка объясни, для чего мы это делаем?
   -Что?! Хирай, ты понимаешь, как разговариваешь с учителем? Это попытка неповиновения. Я тебя на второй год оставлю! Нет, исключу! - Похоже, незадачливому преподу только что оттоптали весь комплект больных мозолей.
   -Вот ведь комар надоедливый... - себе под нос пробормотала коротышка.
   -Что ты там бормочешь?
   Все. Грядет взрыв. Туман напряглась. С ней еще никогда так не разговаривали, ведь даже мои подколки были обидными, но отнюдь не снисходительными. Крохотный туман не мог пережить, что на нее смотрят сверху вниз. И тут мне в голову пришла великолепная идея. Я придумал, как отделаться от сегодняшних гостей. Если повезет, я проведу всю ночь в совсем другом месте. Не столь отдаленном, месте.
   Со словами "Эй, придурок, как ты к нашим девушкам относишься?" я ногой врезал физкультурнику в челюсть. По человеческим меркам, удар был очень хорош, и я небезосновательно надеялся, на перелом челюстной кости, как минимум в шестнадцати местах. Крик Сакая "Бей по мечу", в силу его малоинформативности, я пропустил мимо ушей. А зря. От моего удара дядьку развернуло вокруг своей оси, и тут в его живот прилетел еще один удар. На этот раз - от тумана. В физической силе коротышки я не сомневался, так что будет совсем неплохо, если неудачник доживет до реанимации.
   -Шана! Я же сказал бить по мечу?! А ты, блин, Шики, что отчудил?! - Сакай примчался, пыхтя как паровоз, и продолжая сыпать комментариями. Но дело было сделано, и едва ли обвинения могли что-то поправить.
   -Интересно, мы его часом не убили? - Почесав затылок, я покосился на тело физрука, пропахавшее собой добрых три метра.
   -Да, нет, вроде... - как-то неуверенно ответила мне Шана.
   -Класс, вот это дабл комбо. - Вылез один из признанных хулиганов нашего класса, - Абэ, Хирай, вы просто нечеловечески круты!! Что теперь с телом делать будете?
   Очень, черт возьми, своевременный вопрос. Убивать физрука в мои планы не входило.
   -Эй, парни, учитель просто споткнулся. - Я обвел взглядом класс, от чего тот по какой-то причине дружно подался назад. - Запомнили? Споткнулся.
   Молчание и энергичные кивки были мне ответом.
   Остаток урока прошел весело и радостно, под жизнеутверждающую сирену скорой помощи. Мы любовались на дружное недоумение врачей, не понимающих, как простое падение могло привести к раздробленной в трех местах челюсти и внутреннему кровотечению в брюшной полости. Они просто не знали, кто именно его "упал".
   А мой план потерпел грандиозный провал. Одно дело драка, совсем другое - тяжкие телесные. Возиться со здешней судебной системой, в мои планы не входило.
  
  Следующий урок начался, как ему и было положено. Учитель, и без того дерганый, получив новость о споткнувшемся коллеге, на урок, по какой-то причине, не явился, и у меня появилось свободное время. И его следует провести с толком. Раз уж откосить от визита гостей в дом не выйдет, то придется минимизировать его последствия.
   Отпросившись в туалет и достав телефон, я набрал знакомый номер.
   -Здравствуйте, мистер Грегор. У меня новости. Плохие новости. Времени у меня мало, так что не перебивайте. - Рассказав о происшедших событиях, я продолжил. - Итак, как видите, дела наши не очень. И отвертеться от прихода гостей не получилось. Что будем делать?
   -Зря переживаете, молодой человек. - Судя по голосу, старик улыбнулся. - Все совсем не так уж плохо. Мой дом, что бы вы там себе не думали, - не совсем обычный дом. На самом деле, вся антикварная лавка - один большой риннер. Странно, что вы об этом не догадались, увидев мой чердак. И внутри его периметра все происходит так, как хочу того я. До известного предела, разумеется.
   -Эээ... Мистер Грегор, вы хотите сказать, что я могу привести к вам бога?! Вы, что серьезно? - Сказать, что я был удивлен - не сказать ничего.
   -Вполне, молодой человек, вполне. Я ручаюсь за маскировку и извне, и внутри. Ее не распознать даже богу. К тому же, Райское Пламя известен своей силой, но никак не чувствительностью или искусностью. В довершение всего вышесказанного, я напомню вам, что наш круг сохраняет нейтралитет. И Аластор, - старик хмыкнул, - один из немногих, кто его действительно признает. Так что, при любом раскладе, мне ничего не грозит.
   -Вам - ладно, что насчет моих подопечных? - Поспешил уточнить я.
   -Я же говорил. В моем доме хорошая маскировка. Если я того хочу, она распространяется и на тех, кто в доме находится. А в самом крайнем случае, круг не будет против взять их под крыло. У нас и так балласта больше, чем реально полезных членов. Вы, кстати, принадлежите к последним. Пусть и не вполне официально.
   -Это следует понимать, как окончание моего испытательного срока? - Я усмехнулся, услышав такую новость.
   -Можете воспринимать это и таким образом. Кстати, что c хогу? Были какие-то изменения?
   -Кое-что было. Мистес вчера сильно потратился, и я смог различить момент заполнения. Оно произошло ровно в полночь, и было мгновенным. Словно он кого-то скушал.
   -В полночь, да?.. - Голос Грегора резко стал задумчивым. - Это плохо. Мы боялись именно этого.
   -Что-то серьезное? - Обеспокоился я.
   -Серьезное? И да, и нет... Знаете, молодой человек, это не телефонный разговор. Давайте я вам, потом все лично расскажу.
   -Ладно, - покорно согласился я, - В таком случае, до вечера, мистер Грегор.
   -До свидания, молодой человек.
   Уже предвкушая события сегодняшнего вечера, я отправился в класс. Ох, веселья-то будет...
  
   Сидя за своей партой, и лениво пролистывая учебник, я дивился, происходящим в городе, переменам. Подумать только, еще два источника энергии. Им здесь что, медом намазано? Почему именно сейчас, когда все и так не просто, ситуация становиться еще запутаннее?
   Глубоко вздохнув, я скосил глаза на Шану. Она явно беспокоилась. Неужели, разнообразия ради, она, наконец, хоть что-то почувствовала? Похоже, что так. Интересно, что же она предпримет.
   Стоило прозвенеть звонку, как туман, словно ужаленная, вскочила со своего места и кинулась к выходу из класса. Заинтригованный, я последовал за ней. Добравшись до крыши, она статуей застыла на ее краю, глядя вдаль на пейзаж города.
   -Что случилось? - Задал я вопрос, надеясь слегка расшевелить девчушку.
   -В городе кто-то посторонний. Скорее всего - еще один туман.
   -Это хорошо?
   -Не очень, - Шана скривилась, - мы плохо ладим друг с другом.
   -И что ты будешь с этим делать?
   -Пойду, посмотрю, что же еще. Если получится, скажу, чтобы проваливал, если нет - сначала покалечу, а уже потом скажу. - Девушка мрачно улыбнулась, слегка оскалив клыки .
   -Какая добрая девочка... - Я усмехнулся. - Ладно, я с тобой.
   -Нет. Будешь ждать здесь. - Приняв решение, Шана перемахнула через ограждение крыши и полетела вниз. Падение с такой высоты повредить ей не могло. И что же делать мне?
  
   Хороший, черт возьми, вопрос. И любопытнее всего то, что задаюсь им я сбегая с лестницы, ведущей к выходу из здания школы. Я всерьез решил догнать тумана? Зачем это мне? Впрочем, вопрос следует поставить немного иначе. Какое именно развитие ситуации, будет наиболее выгодным для меня?
   Присутствие коротышки-тумана меня нервировало, не признать этот факт я не мог, с другой стороны, оно же выступало в качестве катализатора, ускоряя процессы, происходящие в Мисаки. Не будь ее рядом, для получения даже тех крох информации, что мне удалось добыть, пришлось бы наблюдать за мистесом годами, если не десятилетиями. Сомнительная перспектива. Опять же, у нее не такой уж и скверный характер, готов заложить свой меч против дохлого риннера, что любой другой туман не стал бы с нами даже разговаривать. Просто извлек бы хогу, и положил его на видном месте. Чем не приманка?
   Шана же, не только скрашивала своим присутствием нашу, сугубо мужскую, компанию, но даже терпела общение со мной. Казалось бы, лучшего варианта не сыскать, вот только ее партнер вызывал у меня смешанные чувства. Аластор, Райское Пламя, спокойный, уравновешенный и рассудительный, он, тем не менее, принадлежал к классу существ, с которыми мне не доводилось прежде сталкиваться. Багровый Бог, существо о котором я знаю только то, что что он очень и очень силен. Иначе говоря, полное отсутствие информации. Это нервировало. Даже понимая, что в ближайшие тысячелетия мне не тягаться с такими гигантами, мне было бы чертовски любопытно посмотреть на него в бою.
   Впрочем, все это лирика. Единственное, что я пытался сделать сейчас, это удержать руку на пульсе событий, что, в свете последних изменений, сделать все сложнее и сложнее. Новые сущности, явившиеся в город, заново перекраивали расстановку сил и привносили свою долю хаоса в эту, и так не слишком упорядоченную, ситуацию. Самое плохое - то, что мне было совершенно не ясно кто именно почтил нас своим присутствием, и ради чего он это сделал. Впрочем, можно попробовать выяснить это у старика. Он уже не раз пугал меня своей всеобъемлющей информированностью. Возможно, не подведет и на этот раз. Тогда не будем откладывать дело в долгий ящик, иначе недолго самому в этот самый ящик сыграть. Придется еще раз побеспокоить старика.
   Уже на автомате, я достал телефон и не глядя ткнул в нужную кнопку. Мое дыхание не сбивалось, и я не видел ничего сложного в разговоре по мобильному прямо на бегу, а значит, тормозить мне незачем.
   -Здравствуйте, мистер Грегор, это снова я.
   -Да, молодой человек, я знал, что вы позвоните. Ситуация сильно осложнилась. Теперь уже ваша очередь слушать и не перебивать. - Не было похоже на то, что старик действительно взволнован, скорее это был его способ пошутить, спародировав мою сегодняшнюю эскападу.
   -Я весь - внимание, мистер Грегор. - Подыграем.
   -Итак, вы, наверно, уже поняли, что в нашем театре появились новые актеры. На данный момент их двое. Впрочем, опасным для нас является лишь один. Но, обо всем по-порядку.
   Первый из пришедших в город - Рамми, Перевозчик Мертвых. Тот самый специалист, о котором я вам говорил. Именно он и будет разбираться в совокупности местных нестыковок. Кстати, молодой человек, если столкнетесь с ним, будьте по-вежливее. Его ранг в круге значительно выше моего. К тому же, он значительно ближе меня к понятию "настоящий багровый томогара". Занимаясь своими исследованиями, я, все-таки, не избежал некоторого излишнего очеловечивания. Впрочем, и слишком уж опасаться не стоит. Рамми, один из наиболее адекватных представителей нашего вида.
   Со вторым, вернее второй, все куда интереснее. Вестница Скорби, Марджори До - огненный туман Клыка Разрушения, Маркозиуса. Невероятно колоритный персонаж.
  При не слишком большом для тумана возрасте, уверенно входит в десятку сильнейших. Но это пол беды, хуже то, что она слабо вменяема и совершенно не управляема. Пожалуй, если бы не ее сила, мисс До давно бы пустили в расход свои же, но поелику замену ей будет найти очень и очень не просто, на ее художества просто закрывают глаза.
   Что еще можно о ней сказать? Люто ненавидит и стремится уничтожить всех багровых в зоне досягаемости, если таковых не обнаруживается, может сорваться и на своих. Как я и говорил, очень сильна. Специализируется на дистанционных высокоэнергетических атаках. Из уникальных умений стоит отметить "Огненную Мантию". Это формирование королем собственной оболочки поверх тела тумана. На этом вроде все. Настоятельно не рекомендую вступать с ней в конфликт, вы, молодой человек, этого не переживете.
   О человеческой компоненте этого тумана, то есть о самой мисс До, я знаю не многое. Ей что-то порядка трехсот лет, и у нее крайне скверный характер. Целиком и полностью соответствующий характеру ее партнера. В некотором смысле, эта пара человек-томогара уникальна. Из-за схожести характеров их синхронизация находится на высочайшем уровне. Полагаю, в бою их сознания едва ли не сливаются воедино. Собственно этому факту и обязана своим появлением вышеупомянутая огненная мантия.
   Теперь немного о самом Маркозиусе. Он - очень сильный король, средней возрастной категории. На этот раз без всяких скидок, очень сильный. Отличился он, правда, не этим. Вообще-то говоря, учитывая его характер, ему нечего было делать в рядах отступников. Да и те не питали к нему особенной любви. Курьез произошедшего в том, что в свое время этот талантливый король был одним из первых багровых того поколения, освоивших огненное воплощение. И он не просто его освоил, а еще и серьезно доработал, обретя таким образом просто недосягаемую для остальных силу. Конечно, оставались представители старших поколений, но с ними он предпочитал не связываться, чувствуя себя властелином той песочницы, в которой находился. В этом по большому счету, небыло ничего странного, так как это вполне естественное для томогара положение вещей. Вот только молодой Клык Разрушения вел себя излишне нагло, игнорируя даже те немногие правила, что существуют в багровом мире. И закономерный итог не заставил себя ждать.
   Когда добрая треть собственного поколения готова развоплотиться, лишь бы достать обидчика, несладко приходится даже сильнейшим. Непрекращающаяся травля должна была рано или позно прикончить молодого короля, но как раз тогда среди старших поколений начали происходить трения, приведшие впоследствии к событию, известному как "Раскол". Отступники, испытывающие тяжелейший дефицит кадров, приняли Маркозиуса в свои ряды. Без особого энтузиазма, но приняли. У них и выбора-то особого не было. С тех самых пор, Клык, безразличный к проблемам баланса, но исходящий злобой на соплеменников, по вине которых, с его точки зрения, он и оказался заперт в теле собственного тумана, мстит всему миру. Вот такая вот печальная и поучительная история, молодой человек, не повторяйте чужих ошибок. - Тоном доброго сказочника, закончил старик.
   -Да уж, неприятную картину вы нарисовали. Грегор, а что столь одиозная личность вообще делает в нашем городе?
   -Ну, молодой человек, это сложный вопрос. Все зависит от того, с какой стороны смотреть на ситуацию. Сама туман считает, что села на хвост Рамми, и надеется таким образом подсократить список именитых багровых. К тому же, у них вроде бы были какие-то личные счеты. Но если вспомнить, что изначально информация о местонахождении Перевозчика была передана туманом самим кругом, по инициативе все того же Рамми, то становиться ясно, что все не так уж и просто. На самом деле, это не более чем результат плодотворного сотрудничества между нашей верхушкой и верхушкой Нон Грата.
   -Кого?
   -Нон Грата, одно из вспомогательных - на этом слове Грегор отчетливо хмыкнул, - подразделений Ордена Завесы Пылающего Тумана, занимающееся сбором, сортировкой и распределением информации. - Сколько новых подробностей. Можно предположить, что "Орден Завесы Пылающих Туманов" это организация туманов, хотя и это требует уточнения. Но то, что у них есть еще какие-то подразделения это, однозначно, новость. Что ж, это доказывает лишь то, что я все еще зелен.
   -Можно чуть-чуть подробнее? Что за "Орден Завесы Пылающих Туманов"? Почему "вспомогательная" - я постарался в точности воспроизвести интонацию старика, - и что именно за сотрудничество. А, главное, чего ради?
   -Молодой человек, вы всерьез считаете, что контроль всей проходящей через организацию информации - вспомогательная функция? Регламентировано, что каждый отдельно взятый туман работает сам, и делает это так, как велит ему собственное чувство долга. Этот бред - следствие менталитета сильных багровых, с трудом переживающих наличие прямого начальства. Естественно, с такой организацией работы, эффективность туманов просто не могла быть хоть сколько-нибудь значительной. И, по-началу, не была. Они просто шлялись куда глаза глядят, полагаясь лишь на собственное чутье и интуицию. Но долго так продолжаться не могло, ведь при их относительно небольшой численности, они не могли представлять какую-либо угрозу традиционалистам. Тогда, и была введена управляющая структура в виде Нон Грата. Все вроде бы осталось по-прежнему, туманы все так же слонялись там, где хотели, вот только каждый из них начал получать информацию лишь о предпочтительных для него целях, тогда как раньше информация циркулировала свободно и хаотично. Учитывая тот факт, что отступники, в большинстве своем, не страдали от недостатка трудолюбия, это было равносильно раздаче приказов, но без элемента подчиненности. Таким образом, эффективность всего ордена, разом возросла на несколько порядков. Вполне удачное решение.
   Что же касается самого ордена, то это довольно забавная история. Произошла она сразу после Войны Раскола, когда остатки отступников, наконец, таки перебрались в мир людей, и приступили к исполнению своих предполагаемых обязанностей. Их лозунгом было: стать стеной, преграждающей традиционалистам доступ к дармовой энергии. Но, по итогам первого же собрания, выяснилось, что эффективность новообразования исчезающе мала. Тогда кто-то и пошутил, что стена из них как из тумана, видимость - есть, толку - нет. Аластору сравнение понравилось, и, на правах одного из идейных вдохновителей и символов учрежденной организации, он решил оставить его в качестве названия. "Пылающий", а в последствии "огненный" было добавлено позже и, судя по всему, исключительно ради эстетики.
   -Спасибо за пояснение, но все-таки, зачем было притаскивать сюда столь живописно описанного вами тумана?
   -У нас есть некоторые предположения относительно характера деятельности Фриагна. И эти предположения нам ой как не нравятся. Конечно, в городе есть Пламневласая Охотница, но сама по себе она, по вашим же словам, стоит не многого, а прибегать к крайним мерам, вроде привлечения непосредственно Райского Пламени, для нас не желательно. И для всех остальных, кстати, тоже.
   -Ладно, но почему бы не привлечь кого-нибудь попроще?
   -Все очень просто, молодой человек. Большинство туманов предпочитает не ввязываться в драку, если коэффициент риска превышает определенное значение. В данном случае, когда дело запахнет жаренным, мы должны быть уверены что нужное нам действующее лицо не сбежит с подмостков. К тому же, при всей своей моральной неуравновешенности, силу Вестницы Скорби трудно переоценить. Таким образом, даже не смотря, на некоторые неудобства, она является необходимым резервом на случай неблагоприятного развития событий.
   Конечно, можно было бы посто нанять кого-нибудь из Круга Мечей, предвосхищая ваш вопрос, это своеобразная гильдия наемников багрового мира, но нам совершенно незачем во всеуслышанье объявлять о заинтересованности в событиях происходящих в этом регионе. Кроме того, зачем платить, если тоже самое можно получить совершенно бесплатно.
   -Ясно. Тогда последнее. Какого именно сценария вы боитесь?
   -А это, молодой человек, я вам позже объясню. Слишком долго рассказывать, да и, опять же, не телефонный разговор.
  
   Сунув мобильный телефон в карман, я ускорил бег. Где-то впереди разрастался купол печати. Стало быть, действие уже началось. Началось без меня. Нехорошо. С другой стороны, все действующие лица заняты друг другом, а это означает, что я могу использовать часть своих умений без риска разоблачения. Запрыгнув на крышу ближайшего ко мне дома, я продолжил свой путь уже там, перепрыгивая с одной крыши на другую.
   Когда я, наконец, попал в печать, разборка еще не началась. Похоже, я успел вовремя. Два огненных тумана стояли лицом друг к другу, и обоюдно буравили оппонента глазами. Меня они не заметили лишь из-за того, что были всецело поглощены собой. Приятное упущение. Я вообще-то и не расчитывал остаться незамеченным, в конце концов, я ведь не маскировался. Светить своими умениями было бы явно лишним, а на жалкого мистеса особого внимания не обратят.
   Действие происходило на крыше одного из домов, возвышающихся над набережной реки. Притаившись за одним из коробов вентиляционной системы, я приготовился наблюдать. Мне, судившему по словам старика, Вестница Скорби представлялась неким монстром, вылезшим не иначе как, из все того же северного фольклера о полубезумных воинах-берсерках. Блуждающий дикий взгляд, слюна, ручейком текущая изо рта, растрепанные, спутанные волосы. Признаться, я жестоко обманулся. Марджори До была эффектной длинноволосой блондинкой лет так тридцати. В аккуратном деловом пиджаке, скорее подходящем какой-нибудь бизнес-леди, чем безумной убийце всех подряд, и кого ни попадя. Взгляд холодных голубых глаз сквозь стильные прямоугольные очки, гордый и надменный, он не сулил стоящей перед ней коротышке ничего хорошего. Довершал картину толстенный гримуар, свисавший на ремне с плеча тумана на манер дамской сумочки. Судя по картине излучений - небезызвестный Маркозиус, Клык Разрушения. Эх, а я-то надеялся встретить родственную душу. Не повезло.
   Похоже, сейчас начиналась та самая стадия, что носила название "агрессивные переговоры". Обе стороны уже сошлись во мнении, что конфликт неизбежен, но все еще тянут время, приглядываясь к оппоненту и настраиваясь на предстоящую схватку.
   -Чем вы заняты? - Коротышка-туман, верно следуя своим принципам, и свято уверенная, что ее долг - явление, по умолчанию, единственно верное и, разумеется, долгее любого другого долга, задала вопрос в своей излюбленной требовательно-агрессивной манере. Но Вестницу это, похоже, не впечатлило.
   -Невежливый ребенок, правда? Как насчет "здравствуйте"? - Явно издевательским тоном, сделала замечание та, подтрунивая над Охотницей.
   -Давно не виделись, Райский Огонь. - А это влез фолиант. Голос у Маркозиуса был низким, но при этом каким-то словно истеричным от перевозбуждения. Ему-то уж точно нравилось происходящее.
   -Аластор, ты его знаешь? - Осторожно осведомилась у своего напарника Шана.
   -Клык Разрушения Маркозиус, и Вестница Скорби, Маржори До. - Немедленно откликнулся бог. - И, что хуже всего, готовые к бою. - Хотя бы он не переоценивает силы своего тумана, это не может не радовать.
   -Если вы просто покинете город, я вас не трону. - Полностью уверенная в своих силах Марджори выдвинула ультимативное требование, не думал, что она попробует решить дело миром. Впрочем, если вспомнить кто именно ее предполагаемый противник, то в этом нет ничего странного. Не думаю, что ей охота нащупывать ту грань, перейдя которую, придется иметь дело не с туманом-недоучкой, а с разьяренным божеством.
   -Мы пришли сюда первыми. Я охочусь за Фриагном. - Коротышка и не думала сдавать позиций. Чувство самосохранения, похоже, не вошло в ее комплектацию.
   -Вот оно что, стало быть, здесь этот извращенец-куклолюб. - Реплика Маркозиуса заставила меня задуматься всерьез и надолго. Хотя, вспомнив обращение Фриагна со своим риннером-куклой, я должен был признать правоту Клыка. Что ж, с ориентацией мужика разобрались. Хотя это действительно было неожиданностью. - Мы разберемся и с ним. Мы охотимся за Перевозчиком Мертвых. - Вот и причина их визита. Все верно, старик так и говорил. Круг работает как часы.
   -Перевозчик Мёртвых? Он же исключение, он заботится о балансе. - Судя по голосу, Аластор был удивлен. Он, похоже, не был в курсе, что "нейтралитет" понятие ой какое относительное. В его-то возрасте непростительно иметь столь радужные иллюзии.
   -Исключение? Какие могут быть исключения у томогара? Мы убьем всех Томогара. - Вестница в свою очередь, тоже была поражена подобным подходом. В ее голову такие методы не укладывались. И она таки произнесла то, что я так хотел услышать. - Убивать, убивать и только убивать их! - Сколько экспрессии! Сколько чувств! Какой невероятный уровень пафоса! Она мне, однозначно, нравится. Блондинка таки показала свою настоящую, звериную, натуру. И эта натура лично мне очень импонировала. В ее глазах горело такое знакомое и родное безумие. Безумие упоения предстоящим боем. Ее губы растянулись в том знакомом хищном оскале, что не раз видели те, кто стоял на моем пути. Глубоко в душе я ликовал. Я не ошибся! Вот она, родственная душа! Когда-нибудь, я обязательно скрещу с ней клинки! На моем лице появился точно такой же предвкушающий оскал. Жду не дождусь того дня, увы мне, он наступит не сегодня. Я на работе, да и слишком слаб. Но он обязательно, непременно, наступит. Не может не наступить.
   -Мы - очень старательный Огненный Туман! - А Клык Разрушения тем временем давился хохотом, комментируя происходящее. Черт возьми, мне положительно нравится эта, в высшей степени, колоритная парочка.
   -Хватит нести чушь, кровожадный маньяк! - Аластор не выдержал. Его адекватный мозг не был приспособлен для понимания таких вещей. Их могут понять лишь маньяки вроде нас. Шана поняла это по-своему, она просто вытащила из-под плаща свою катану, готовясь к предстоящей схватке. И это послужило своеобразным тригерром, заставившим и без того напряженную донельзя ситуацию, взорваться.
   -Вот и ответ... - Выдал задумчивый, но, в то же время, удовлетворенный комментарий Маркозиус.
   -Аластор, теперь-то можно начинать? - А коротышка рвалась в бой, просто и не затейливо. Сознание самоуверенного новичка, не разу не видевшего серьезных противников не приемлет реального положения вещей. Со временем это проходит, ну или мир становится беднее на одного самовлюбленного выскочку.
   -Постой. - Райское Пламя попытался образумить закусившую удила коротышку. Безуспешно.
   -Значит, не уйдешь. - А вот Вестница была явственно довольна развитием событий.
   -Разделайся с ней, мой возлюбленный сосуд, Маржори До. Она позволила томогара бродить по округе и плодить все эти факелы. - Клык тоже несчастным не выглядел, и азартно подзуживал своего тумана. - Спорю, боец она никакой.
   -Ты прав, даже жалко немного. - Марджори просто и незатейливо подначивала коротышку, а та вроде, и рада была стараться. Лицо Шаны побелело от ярости.
   -Хочешь, проверим? - Она уже плохо соображала, ее задетая гордость взывала к отмщению.
   - Стой! Не суй голову в пекло. - Последняя попытка бога что-либо изменить предсказуемо пропала втуне. Что же, потеха начинается.
   Еще раз оскалившись, Вестница Скорби кивнула и окуталась пламенем существования. Через долю секунды, когда столб фиолетового пламени рассеялся, блондинки уже не было. Ее место занимал прямоходящий медведь, с шерстью причудливого светло-фиолетового окраса, и восхитительно когтистыми лапами. Та самая хваленая "Огненная мантия", формирование собственной оболочки Маркозиуса поверх тела тумана? Очень похоже. Прямо скажем, впечатляет. Посмотрим, что же сможет показать эксперт по дистанционным высокоэнергетическим атакам. Мне просто до чертиков интересно.
   Впрочем, на первых парах Марджори не стала изощряться и просто выплюнула сгусток огня в коротышку. Та легко уклонилась, демонстрируя обладание какими-никакими навыками. После чего пошла в контратаку. Стремительно подскочив к медведю, Шана нанесла два быстрых, практически сливающихся в один, удара, отсекая верхние лапы врагу. Это могло бы впечатлить, если бы не одно "но". Какой, спрашивается, идиот станет рубить конечности существу, которое заведомо отрегенерирует их практически мгновенно? И ведь она не первый раз делает эту ошибку. Только на моих глазах, это уже второй случай. Ну и что это? Нехватка боевого опыта? Или мозгов? Как бы там ни было, Вестница не слишком расстроилась потере конечностей и выплюнула еще один огнешар, размером так раза в два больше предыдущего. И, отпустив колкий комментарий, восстановила потерянные конечности, доказав тем мою правоту.
   У Шаны дела шли не слишком хорошо, кое-как увернувшись от очередного огнешара, она попробовала атаковать, но медведь, не смотря на более чем внушительные габариты, легко ушел с траектории клинка, заодно обрушив на коротышку целый дождь из небольших сгустков существования. Девчушке не оставалось ничего, кроме как попробовать сблизиться с противником, прикрывшись полой плаща.
   Неужели она думает, что все так просто? Мишка удивил даже меня, стороннего наблюдателя, и доказал, что свою славу получил вовсе не за красивые глаза. Пока Шана была вынуждена пробиваться вслепую, полагаясь лишь на чутье, Вестница приготовила обманку. Нечто вроде риннера, по самые лохматые уши накачанного энергией. Сама же, в это время, взмыла в воздух, наложив на себя какое-то маскировочное заклинание. Стоило девчушке приблизиться к приманке и, уже празднуя в душе победу, нанести удар, как простой риннер выполнил свое единственное предназначение. Расплывшись в широкой улыбке, жутковато выглядящей на звериной морде, и жизнерадостно выкрикнув "сюрприз", он взорвался, отбрасывая Охотницу далеко в сторону.
   Конец? Нет, не похоже. Коротышка кое-как встала на ноги, правда лишь для того, чтобы поразиться наличию на крыше уже не одного, а целой дюжины медведей. Естественно, все как один - взрывоопасные подделки. Настоящий же парил в полусотне метров над крышей, вовсю наслаждаясь зрелищем. Это уже не бой, это избиение младенца. Если так продолжиться дальше, боюсь не сдобровать нашему низкорослому туману. Если предположить, что Вестница настроена серьезно, то последствия этой стычки, я предсказывать не возьмусь. Слишком уж неоднозначен фактор наличия Райского Пламени. Предельно ясно лишь одно - коротышке живой не уйти. Устраивает ли такой исход меня? Сложно сказать. С одной стороны, меня раздражало ее высокомерие, с другой, она относилась к нам, факелам, с абсолютно не свойственной для туманов мягкостью. Иной на ее месте с нами церемониться не не стал бы. Если место Шаны займет кто-нибудь другой, к примеру, та же Вестница Скорби, нам придется туго, а про дальнейшую работу мне придется забыть. Не слишком радужная перспектива. Что, в таком случае, остается в сухом остатке? Только то, что мелкий туман не должен помереть сегодня. Черт возьми, какая прелесть! Все как всегда. Опять мне затыкать дыры своим телом. Ладно, раз решение принято, следует дождаться нужного момента.
   Риннеры-ловушки не теряли времени даром, они оперативно окружили девчушку, образовывая вокруг нее правильный круг. Шана металась внутри него, уничтожая приманки одну за другой. И, естественно, каждый раз нарываясь на взрыв. Для меня было загадкой, как Аластору удается сводить ее повреждения к минимуму, ведь плащ, который она носила, защищал только корпус. В обычном случае, готов поспорить, она бы давно лишилась ряда не слишком нужных органов, вроде головы. Но этого не наблюдалось. Пока что, все ее повреждения можно было охарактеризовать как глубокие ссадины. Похоже, титул Пламневласой Охотницы, это все же не пустой звук. Впрочем, как бы хорош не был ее партнер, сколь бы усердно он не защищал ее хрупкое человеческое тело, все это не значит ровным счетом ничего. Ведь если она продолжит в том же духе, то рано или поздно брешь в защите будет найдена.
   Плохо. Еще три уничтоженные приманки, еще три прогремевших взрыва, еще ряд ссадин появившихся на девичьей мордашке. Сидя в своем укрытии, я провел ладонью по лицу, собираясь с мыслями. Что же мне делать? На саму коротышку нет никакой надежды. Понаблюдав за ней какое-то время, я понял, что драться она не умеет совершенно. И я говорю вовсе не о таком вульгарном понятии, как техника меча, с этим у нее как раз все в порядке. Куда хуже другое. То, что она совершенно не предпринимает попыток подумать головой, играя строго по правилам своего противника. Да что там, если бы проблема было только в этом, все было бы еще не так плохо. Самое паршивое было в другом. Она дралась так, словно не хотела жить. Вместо того, чтобы использовать свои инстинкты и интуицию, она просто бросалась на все подряд, словно бешенная собака, получая закономерный эффект.
   Пора что-то предпринять, иначе ситуация осложниться еще сильнее. Но что? Что я вообще могу сделать не разрушая попутно свою легенду? Могу дать дельный совет, вот только польза сомнительна. Спорю на собственное ядро, что коротышка скорее сдохнет, чем воспользуется рекомендацией, полученной от никчемного факела. Что еще? Указать на местоположение Вестницы? Не пойдет. Я не смогу сделать это столь зрелищно, чтобы увлеченная своим занятием Шана обратила на меня внимание. Помочь ей с приманками? Честно говоря, это наихудший из возможных вариантов, но особого выбора у меня нет. Итак, риннеры-приманки служат одной единственной цели - запутать врага и взорваться прямо перед его носом. Следовательно, они не должны быть слишком прочными, это было бы нерациональной тратой энергии. А значит...
   Усмехнувшись, я выломал из кладки, образующей бортик крыши, кусок кирпича. Деяние несколько превышающее предел декларируемых мной сил, но вряд ли кто-то будет разбираться. Найдя глазами риннера, расположенного дальше всего от текущего местоположения девчушки, я запустил в него свое оружие. Четко по плану. Риннер, созданный с расчетом на самоуничтожение при касании, выполнил свое предназначение, взорвавшись вихрем агрессивного существования. Бесполезным, никого не зацепившим, вихрем. Отлично! Пока туманы, занятые друг другом, не заметили мое посильное вмешательство, нужно уничтожить как можно большее число мишек-подделок.
   Никогда еще расовое оружие пролетариата не летело так быстро и точно. Я словно превратился в пулемет, забрасывая кирпичами приманки. Не каждое попадание приводило к нужному результату и не каждый раз мне удавалось попасть в юрких риннеров, но к тому моменту, когда на меня обратили внимание, четыре наживки были безвозвратно утрачены. Не самый плохой результат, ведь вместе с шестью уничтоженными Шаной, их набрался целый десяток.
   Но все хорошее имеет свойство заканчиваться. И для успешных тактик это утверждение еще более верно. Было расслабившаяся Марджори До, обратила внимание на неожиданную помеху. Спикировав на крышу, она обрушила на коротышку дежурный рой огненных шаров, но, что куда хуже, две оставшиеся приманки ломанулись в мою сторону. Проблема. Учитывая тот факт, что в каждом из мишек содержалось порядка пяти единиц энергозапаса, мне, по большому счету, ничего не грозило. Браслет должен был справиться. Вот только легенда, будь она не ладна, не терпела подобного к себе отношения. Значит работать нужно по-старинке, больше полагаясь на мозги, чем на специализированные артефакты и собственные умения. Ха! Как будто, в первый раз! Ничего сложного. Слабость этой техники мне известна, план составлен. Жаль только, что по-простому закидать этих ребят камнями времени не остается.
   Быстро оглядев крышу, я бросился в сторону надстройки, в которой находился вход на лестницу, ведущую внутрь здания. Дверь, запертая на хлипкий замок, расчитанный лишь на то, чтобы обозначить волю хозяев дома, открылась от одного толчка плечом, и я ввалился внутрь, кубарем покатившись по лестнице. Все! Дальше мне и делать то ничего не нужно. Мишки-риннеры, элементарные по своей природе, не были расчитаны на сколько-нибудь значительные шевеления мозгами. Им это просто было не нужно. Вплоть до этого самого момента. Соотнести свои габариты с размерами дверного проема, оказалось выше их возможностей, за что они и поплатились, намертво застряв на входе. Все, что осталось мне, это неторопясь отломать кусок от металлического поручня и запустить в его в проем. Спаренный взрыв сотряс все здание, разметав, не расчитанную на подрывные работы, надстройку. Везет, даже лестница не обвалилась, позволив мне выбраться обратно, к эпицентру аргументированного спора огненных туманов. Чтобы понять, у кого именно аргументов больше, мне не пришлось даже осматриваться. Шина, вероятно, таки пропустившая атаку, стояла на коленях, тяжело опираясь на меч. Над ней возвышалась гротескная фигура фиолетового медведя, словно символизируя собой превосходство вещественной силы над абстрактным долгом.
   Если бы все закончилось так, это было бы совсем не плохо, но увы, коротышка не собиралась сдаваться. Опираясь на свою катану, в качестве импровизированной трости, она силилась встать и продолжить бой. Продолжить, не смотря ни на что.
   Черт! Черт! Черт! Меня же небыло всего несколько секунд, как можно было так облажаться за такое короткое время?! Коротышку нужно спасать, причем делать это срочно. Но каким спрашивается образом, если я отнюдь не уверен в победе даже пользуясь своим полным потенциалом? Если весь виденный мной бой был не более чем игрой кошки с мышью? Если я до сих пор не имею ни малейшего представления о реальных возможностях Вестницы Скорби?
   Решение нашлось. Затратив пол секунды на перебор возможных вариантов, я остановился на том единственном, что давал хоть какие-то шансы. Пробегая мимо уже разворошенной изъятием боевых кирпичей, кладки, я схватил еще один, более чем весомый обломок. В моей руке лежал брусок из пары намертво скрепленных между собой строительным раствором, кирпичей. Именно ему и принадлежала решающая роль в грядущем противостоянии.
   Полностью игнорируемый действующими лицами, я просочился к эпицентру событий. Повернувшись спиной к Вестнице Скорби, я привел в действие свой план. Брусок протестующе хрустнул, разлетаясь на части. Но свою роль он сыграл. К моим ногам упало обмякшее тело Шаны, об чью непутевую голову я его и приложил. Тяжело вздохнув и отряхнув ладони от осевшей кирпичной пыли я обернулся. Передо мной возвышался уже не медведь, но та самая эффектная блондинка, которая и начинала разговор. Она смотрела на меня с легким удивлением, но в то же время как-то неприязненно. Чего, собственно, и следовало ожидать. Ох, теперь бы не ошибиться...
   - Уважаемая, Вестница Скорби. Мое имя Абэ Шики. Я мистес, за которым временно присматривает Охотница. Прежде всего, позвольте выразить вам мое искреннее восхищение вашей силой, решимостью и красотой. - Я склонился в неглубоком церемониальном поклоне. - Кроме того, я думаю всем ясен победитель этой схватки, так же как и то, кто из присутствующих огненных туманов сильнейший. Лично я не вижу необходимости в продолжении, хотя, разумеется, не смогу вам помешать в том случае, если вы еще не удовлетворены. Но, тем не менее, уже сейчас можно признать безоговорочное поражение моей стороны. Вы согласны со мной, Аластор?
   Подняв глаза, я всмотрелся в лицо Марджори До. Не было похоже на то, что она польщена россыпью моих комплиментов. Как и на то, что она удовлетворена своей победой. Впрочем, на безумную всесокрушающую ярость это тоже не походило. В ее глазах было лишь раздражение и легкая досада. Похоже, сейчас решается наша общая судьба. Я надеялся лишь на то, что Райское Пламя не заартачится. И он не подвел.
   - Верно, Абэ Шики. - Ничего себе, раньше я не слышал от от божества багровых иного к себе обращения, кроме как унизительного "факел". Расту. Хотя и ситуация располагает. Сейчас в голосе бога слышалось плохо скрываемое облегчение. - Мой туман горяч и неопытен. Он развязал бессмысленную и ненужную схватку. Мы признаем поражение. Маркозиус, Вестница Скорби, вам известны причины, согласно которым продолжение не пойдет на пользу ни нам, ни вам.
   - Вот ведь гадство... - Марджори До тяжело вздохнула и поправила свисавшую на ремне книгу. - Шкет, ты умудрился испортить такое развлечение. Впрочем, с этой коротышкой все равно было не слишком весело. Все настроение испоганили. Где тут можно выпить?
   -Выпить? - Я почесал затылок. Вот уж не думал, что мне когда-нибудь потребуется информация такого рода. - Даже не знаю, что вам сказать. Вы предъявляете какие-то особые требования к питейным заведениям?
   -Ага! Моя сексуальная принцесса любит побуянить навеселе. Не каждый бар выдержит. - Влез со своими пояснениями Клык Разрушения. - Надеюсь, в этот раз не дойдет до такого разврата как в прошлый. В тот раз стоило нам зайти в бар, как...
   - Заткнись,Марко, придурок. - Туман привычным, явно отработанным до полного автоматизма, движением, врезала кулаком по книге. Король Багрового Мира тут же замолк, как-то странно хрюкнув от удара. - Ладно, нечего мне терять здесь свое время.
   Вестница легким движением сбросила с плеча ремень крепления книги, и, когда та повисла в воздухе, запрыгнула прямо на нее. Из фолианта, на котором стояла туман, вырвался поток разреженного существования, и ее фигура скрылась в дали. Печать, простояв еще несколько секунд исчезла, забирая с собой и все причиненные схваткой разрушения.
   -Надо же, я слышал чтобы ведьмы летали на метлах, но чтоб на книгах... - я вздохнул с облегчением. В этот раз пронесло. Удача была на нашей стороне. - Ладно, Аластор, что мне делать с вашим туманом?
   -Отнеси ее в дом того мистеса. Пусть придет в себя в знакомой обстановке. Между прочим, ты появился очень вовремя. Это могло плохо кончиться. Как ты, кстати говоря, вообще сюда попал?
   -Я быстро бегаю. - Пожал я плечами, прикидывая как будет удобнее тащить бессознательное девичье тельце. - Кроме того, мне подумалось, что оставлять ее одну будет не разумно. Как показала практика, советы мудрого наставника мало что значат при условии отсутствия прямого педагогического воздействия.
   - Удар камнем по голове это "прямое педагогическое воздействие"? Абэ Шики, ты забавен.
   -Можно просто Шики. - Автоматически поправил я.
   -Да будет так, Шики. Мой туман должен тебе свою жизнь, и это еще один повод для тебя поторопиться, и не присутствовать при ее пробуждении.
   -Аластор, это вы просто до отвращения верно подметили. - Устало прокомментировал ситуацию я, закидывая девушку на плечо. Как бы еще полиция не придралась...
   О, кажись придумал. Надо будет по пути заскочить в аптеку, закупиться бинтами. Нужно же перевязать раны героической девчушке.
  
   -Шики, что случилось? - Выпалил с порога взмыленный Юджи, вваливаясь в собственную же комнату. - После твоего звонка, я сорвался прямо с урока.
   - Вот. - Я ткнул пальцем в продолговатый белый сверток, лежащий на кровати.
   -И что это?
   -А сам-то как думаешь?
   -Ну, не знаю, на личинку какую-то похоже. - При этих словах сверток протестующе замычал.
   -Почти угадал. Это некая личинка тумана, которая не знает куда ей стоит совать свой любопытный нос, а куда - нет.
   -Подожди, ты хочешь сказать что это...
   -Верно, друг мой. Оставляю ее на твое попечение. Постарайся выжить. А у меня есть незаконченные дела. - Хлопнув по плечу опешившего мистеса, я выскользнул за дверь. У меня действительно была целая куча незаконченных дел.
  
   Выйдя на улицу, я впервые за вот уже долгое время, смог вздохнуть с облегчением. Наконец, свободное время, которое я могу потратить лишь на себя. Которое нет необходимости делить с туманами или мистесами. Коротышка и Сакай вполне в состоянии позаботиться друг о друге. Шана, получив неслабую трепку, восстанавливаться будет довольно долго, а Юджи вряд ли отойдет от нее хоть на шаг. Не в его характере бросать на произвол судьбы больную девушку. Мне же предстоит сделать еще довольно многое.
   Мой путь лежал к городской больнице. Где-то в одном из ее немногочисленных корпусов скрывалась допущенная мной ошибка. Незначительный просчет, который, тем не мение при неблагоприятных обстоятельствах может изрядно попортить мне жизнь. Значит, вероятность этого следует исключить.
   В отсутствии туманов, я мог позволить себе использование куда большего процента своих настоящих возможностей. Это радовало, ибо то, что я собираюсь сделать, вряд ли будет оценено им по достоинству, а значит, стоит принять меры предосторожности.
   Замаскировавшись и сжав ядро, я привычно проник в приемную. С каких пор, интересно, для меня стало привычным шляться по человеческим госучреждениям? Впрочем, это не так уже и важно.
   Пролистав приемный журнал, и найдя нужную информацию, я отправился в искомую палату. Сегодня с лица мироздания исчезнет человек, существование которого может стоить мне моей легенды. Учитель физкультуры из старшей школы Мисаки перестанет существовать, а вместе с ним исчезнут все проблемы, которые он мог бы доставить мне и коротышке. Вероятно, ему просто не повезло оказаться рядом с нами. Жизнь несправедлива.
  
   -Итак, мистер Грегор, вы хотели что-то мне рассказать? - С чашкой сладкого чая в руке, я сидел за кухонным столом напротив старика.
   -Можно сказать и так... - Грегор отхлебнул из своей чашки и внимательно посмотрел на меня. - Ситуация вроде бы становится яснее, на самом деле запутываясь окончательно. Так или иначе, молодой человек, ответьте сначала на один вопрос. Что бы вы сделали, имея в своем распоряжении бесконечное количество энергии существования?
   -Понятия не имею, а почему вы задаете столь отвлеченные вопросы? - Я был изрядно удивлен, в чем бы я никогда и ни за что не заподозрил старика, так это в любви к переливанию из пустого в порожнее, и фантазиям на отвлеченные темы.
   -А все таки? - Грегор как-то нехорошо прищурился, от чего у меня создалось отчетливое впечатление, что наилучшим вариантом будет ответ. Быстрый и правдивый.
   - Да ничего не стал бы делать. Много энергии мне не удержать, а добыть себе на жизнь, я смогу всегда и везде. Мне это не нужно.
   -Ну, что же, хорошо коли так. - Антиквар вроде бы слегка успокоился. - Потому, что речь у нас сейчас пойдет именно о способах получения колоссальных объемов энергии. Разных способах.
   Вот это поворот. Что-то я опять потерял нить его размышлений. Причем здесь добыча энергии? Вместо очередного глупого вопроса, я предпочел промолчать. Все равно ведь расскажет. Старик, как я уже давно успел понять, просто обожает читать лекции, и сейчас как раз седлает любимого конька.
   -Итак, молодой человек, что вы знаете о энергии существования?
   -Не многое, - я пожал плечами, - и только то, что касается ее практического применения.
   -Понятно. Вот они минусы отсутствия систематического образования... Ладно, слушайте. Существование имеет три агрегатных состояния. Первое - жестко структурированная энергия. Это, в частности, любая материя, излучение, элементарные частицы, да и все остальное, что нас окружает. Свернутая в многомерные вибрирующие мембраны субатомных частиц, она служит структурообразующим элементом вселенной. Прямое воздействие на энергию в таком состоянии теоретически возможно, но, на практике, не под силу даже богу. Впрочем, есть способы обхода этого ограничения, для нас они важны, особено, в свете сегодняшней темы разговора, но об этом позже.
   Второе - так называемые "свободные частицы". Ими мы, при большом желании, можем полюбоваться в воздухе или в толще твердых предметов и жидкостей, но вот воздействовать на них очень сложно. Вы, наверняка, пробовали. На самом деле, частицы эти свободными не являются. Это своего рода "затычки" для неисчислимого множества мельчайших аномалий.
   Третье - мягко структурированная энергия. Эта та энергия, из которой состоим мы, которую используем в своих заклинаниях, и которая, в той или иной мере, содержится в высших животных. В частности, людях. Хотя "содержится" это не самое точное определение. Точнее, не смотря на многочисленные практические наблюдения поколений подобных нам существ, будет "скапливается вокруг". Дело в том, что у этого типа энергии наиболее ярко выражен одно крайне интересное свойство. Чтобы не загружать вас бесполезными терминами, назовем это свойство "послушностью". Это свойство обусловливает отклик энергии на мозговые импульсы хоть сколько-нибудь разумных существ. Вернее, не столько сами электорохимичекие колебания, сколько их логическо-информационную составляющую. Это своеобразный механизм самосохранения вселенной, позволяющий ей избежать запредельного возрастания уровня хаоса.
   Вселенная много сложнее системы гравитационного взаимодействия мертвых глыб горной породы, плавающих в космосе. Вы должны бы это знать. Здесь и полотно причинности, и множество сложных физических законов макро и микромира. Подчас эти законы слабо согласуются друг с другом. Иногда настолько, что сверхсложная машина мироздания не способна даже сохранить собственную целостность. Ничего особенного, на самом деле, всего лишь частный случай энтропии. - Грегор прервал свой мозгораздирающий монолог, и в упор посмотрел на меня. - Молодой человек, вы знаете о том, что во вселенной имеет место быть ряд нетривиальных соотношений между фундаментальными физическими параметрами, которые необходимы для существования разумной, и не только, жизни?
   -Эээ... вроде как. Там еще, если не ошибаюсь, присутствовал антропный принцип, все это объясняющий.
  -Знакомы с антропным принципом? Великолепно! Хотя он работает немного иначе, во всяком случае, та его часть, которую мы можем наблюдать.
   Тем не менее, если брать за основу именно "Сильный антропный принцип", то есть то, что вселенная такова какая она есть, именно по той причине, что она должна быть такой для появления разумной жизни, то какой-то мере так оно и есть. Разумные существа накапливают вокруг себя энергию, посредством которой влияют на окружающую реальность, приводя ее в соответствие со своими представлениями, тем латая ошибки в логике вселенной. И, в равной степени, верно и обратное. Энергия концентрируется, приобретая все более сложные формы, тем порождая жизнь, которая впоследствии будет служить скрепами расползающегося под собственной тяжестью бытия. Так появились и мы, и люди. Правда, в нашем случае, что-то пошло не так. Мягко структурированное существование, это скорее шрамовая ткань мироздания. Она ни в коем случае не предназначалась для того, чтобы кто-то управлял ей напрямую. Вот только нам об этом сказать как-то позабыли. - старик хитро улыбнулся.
   - А что же тогда случается с людьми при поглощении? - Я отчаянно пытался собрать цельную картину в голове, получалось плохо, мои несуществующие мозги плавились от переизбытка информации. - Они ведь, по идее, состоят из материи, а энергия, по вашим же словам, лишь "собирается вокруг них".
   -Это довольно просто. Как я уже говорил, неведомому демиургу, если конечно такой был, при сотворении нашей вселенной и в кошмарном сне не могло присниться, что кто-то будет управлять существованием напрямую. А ведь из этой энергии состоит не только материальный аспект вселенной, она так же отвечает за логику и взаимосвязь ее отдельных компонентов. Мы же, грубо срывая слой наносной энергии, обрываем и все эти связи, фактически "удаляя" человека из всей картины мироздания. После процесса, у него нет не только будущего, но и прошлого. Вот только вселенная, дабы предотвратить возникновение многократно описанного людьми, временного парадокса, сопротивляется, просто уничтожая наиболее явные следы присутствия поглощенного. Такой подход, естественно, множит мелкие логические нестыковки, но в целом, позволяет продолжать системе функционировать и дальше.
   В общем, Раскол произошел как раз после создания этой теории. Правда, узколобые обыватели как всегда, мало что поняли, но тут же бросились принимать меры. Ладно бы еще молодняк, но и боги туда же. - Грегор презрительно скривился.
   -А что именно они не так поняли? - У меня даже голова перестала болеть, было чертовски любопытно узнать что-то такое, что не известно даже богам.
   -Ну, во-первых, полный запрет на добычу энергии из людей, вместо введения квоты. Как я уже говорил, большие скопления разумных стабилизируют рост аномалий, а со временем те и вовсе затягиваются. Этим запретом они не добились ничего, кроме полномасштабной войны, которая, кстати, куда как пагубнее сказывается на том, что они привыкли называть балансом. Одна Мисава чего стоит. - Я сжался под пристальным взглядом старика, который посмотрев на меня еще пару секунд, расхохотался. Чертов старикашка! Это определенно плохая шутка.
   -Во-вторых, - как ни в чем не бывало, продолжил Грегор, - если уж так неймется иметь много и сразу, то вполне можно было бы заняться промышленным разведением людей. Приняв ряд мер предосторожности и загодя подготовив площадку, можно было бы минимизировать ущерб. В конце концов, целая община пущенных под нож живых существ, замкнутая и обособленная, вредит балансу куда как меньше, чем сын, у которого никогда небыло отца. Или страна, у которой почему-то нет президента. Основные масштабы роста аномалий связаны именно с такого рода парадоксами, а вовсе не с банальным "поглощением людей". Скажем, ребенок, родителей которого скушал кто-то из наших собратьев, убежден, что их у него никогда небыло, и быть не могло. Вообще само понятие "родители" ему кажется неприменимым к собственной персоне. Это создает нечто вроде диссонанса с представлениями остальных детишек, свято убежденных, что у каждого должны быть мамочка и папочка. И вуаля, небольшая аномалия готова.
   -Ясно, но что же тогда из себя представляем мы?
   -Некое промежуточное звено, момент, когда жизнь еще не появилась, но энергия уже сконцентрирована. Мы управляем свободной энергией, подделывая человеческие эмоции. Наша связь с логикой вселенной работает по иному принципу. Мы сами бессознательно формируем нужные связи, и сам же поддерживаем их. Энергией существования мы воспринимается как собственная часть, а не как разумное существо. В этом причина того, что мы вынуждены забирать запасы других. Кроме того, по той же причине, мы не изменяемся вместе с миром, скажем, после поглощения живого существа.
   Ладно, с основными свойствами мироздания вроде разобрались, - Грегор тяжело вздохнул, - Теперь вернемся к теме сегодняшнего разговора.
   -Мистер Грегор, можно мне передохнуть? - отчаянно взмолился я, - Мне и так непросто будет переварить все услышанное.
   -Хорошо, - я удостоился скептического взгляда, - но только до завтра, нам работать нужно.
  
   Ожидающий своей участи грешник, застыл перед вратами ада. Кара будет жестока и неотвратима, в этом он не сомневался. Справедливая расплата за грехи, вот что сулит его будущее. Огни адской геены, безжалостная пляска демонов, вот что представится его взору, обрекая на вечные муки.
   Так оно, по большому счету, и было, во всяком случае, именно это я чувствовал, стоя перед дверью на чердак. Моя рука лежала на старой медной дверной ручке, а я судорожно придумывал отговорки. Придумывалось плохо. Ведь, как не крути, виноват именно я. Особенно усугублял ситуацию тот факт, что я никогда не был особенно хорош в исскустве дипломатии. Интересно, отделаюсь ли я на этот раз чугунной ванной, или меньше чем на линейный крейсер малышка Тако размениваться не будет? На этом чердаке можно найти и не такое...
   Глубоко вдохнув, я повернул ручку двери и сделал шаг вперед, в неизвестность. Плотно зажмурив глаза, я приготовился к удару. Секунды ожидания пролетали мимо меня, но по какой-то неизвестной причине, тяжесть праведной кары не спешила обрушиваться на мою бренную голову. Открыв один глаз, я покосился на потолок над собой. К моему величайшему удивлению, следов не сработавшей ловушки там не наблюдалось. Странно...
   Я шел по исполинскому хранилищу, привычно обходя кучи хлама. За время моего отсутствия, паутины здесь прибавилось, теперь это место окончательно приобрело все свойства трехмерного лабиринта, я бы не удивился, даже встреться мне здесь минотавр, а то и что-нибудь похлеще. Вот только основной цели моего поиска в обозримом пространстве не наблюдалось. Бесчисленные нити, слабо фонили существованием, сбивая с толку чутье. Горы мусора, громоздившиеся здесь и там, закрывали обзор, делая бесполезным и зрение. Давящая тишина накрывала своим пологом гнездо мифической арахны, где не действовали законы физики и здравого смысла.
   Понятно. Похоже, разобидившийся паучок решил поиграть в прятки. Ну, это всяко лучше, чем швыряться тяжелыми предметами. Вот только как ее теперь, спрашивается, искать?
   Пол часа работы, и я разродился доброй сотней четырехглазых риннеров-пауков, отправив их на поиски пропажи. В конце концов, чтобы найти паучка, надо думать как паук. Нет, что-то здесь неправильно, подумал я, отлавливая двумя пальцами одно из своих творений. По моей ладони ползало довольно симпатичное восьмилапое существо, с округлым не сегментированным туловищем, размером с тенисный мяч. Пожалуй, внесем поправку, для того, чтобы найти одного милого паучка, потребуется много милых паучков.
   Не прошло и десяти минут, как результат был достигнут, правда, совсем не тот, на который я расчитывал. С шумом и грохотом, откуда-то сверху вылезла, или скорее выпала, Тако, сияющая как медный таз.
   -Без, смотри какую прелесть я здесь нашла! - Мне был гордо продемонстрирован один из моих собственных пауков, крепко удерживаемый в покрытой хитином девичьей ладошке. - И где он раньше прятался? - Томогарка выглядела озадаченной.
   -Малявка, дурында, ты что риннера отличить не можешь? - Я отчаянно пытался сделать сердитое выражение лица, получалось плохо. Меня, похоже, опять простили. Да будет в веках славен ветер, в головах некоторых особ, гуляющий.
   -Могу, но симпатичный ведь, правда, Без?
   -Я тебе сколько раз говорил, что мне не нравится, когда ты сокращаешь слово "безымянный"?
   -Тогда не называй меня "малявка". - Паучок хитро прищурился. Так значит, это был такой хитрый план? Занятно.
   -Ладно, малявка, это сделка.
   -Уря! - Девчонка издала слабо идентифицируемый возглас и радостно подпрыгнула на добрый метр. Оказывается, пауки все-таки умеют прыгать, правда, тщательно это скрывают. Может они и летать умеют? - Теперь ты будешь говорить "Тако"?
   -Нет, малявка, - ехидно скалясь, обломал ее я, - теперь ты будешь говорить "Без".
   -Ну вот, опять... - Паучок понурил голову, но тут же воспрянул, - Хотя, так тоже не плохо. - Вот и думай теперь, чей хитрый план оказался хитрее...
   -Ладно, Без, - малявка тут же воспользовалась приобретенным правом, - рассказывай, где откопал эту прелесть? - Перед моим носом опять потрусили многострадальным паукориннером. Тот, похоже, уже был не рад, что выполнил свое предназначение.
   -Сам сделал. Тебе бы, кстати, тоже стоит этому поучиться.
   -Не выйдет... - голова паучка тоскливо поникла, - Сколько бы я не старалась, у меня никогда ничего не получается. - Интересно, почему у нее настолько низкая самооценка. Конечно, особыми умениями Тако никогда не блистала, но учитывая ее маленькую емкость, а, следовательно, совсем небольшой возраст, в этом нет ничего странного. Ладно, будем исправлять.
   - Выйдет, выйдет. - Я зловеще улыбнулся. - Дай только освобожусь и буду пинать тебя до тех пор, пока не научишься.
   -Но...
   -И никаких "но". Впрочем, раз уж у меня сегодня выходной, то мучить я тебя сегодня не буду. Лучше сходим погуляем.
   -Подожди, Без. Ты имеешь в виду, мы сходим в Мир Людей? - Малявка оказалась не готова к такому повороту событий, она была удивленной и напуганной одновременно.
   -Ага, именно туда. Давай, запитывай ядро, не пугать же людей твоим нормальным видом.
   -Их испугаешь, как же... - Паучок нервно сжался, очевидно, вспоминал ораву непуганных отаку. - Люди страшные, они меня они точно не испугаются. В прошлый раз, я думала, что меня разорвут.
   - Ну, там был совершенно особый, хищный, подвид людей, - про себя посмеиваясь, вешал малявке лапшу на уши я, - они действительно охотятся на маленьких томогарок. Но здесь такие не водятся. У них ареал обитания другой. Так что шанс что они тебя поймают невелик. Но, чтобы свести его к минимуму, имеет смысл все таки сменить набор опорных конечностей.
   - Но зачем же так рисковать? Я думала, что и ты, освободившись от работы, с радостью посидишь здесь, в безопасности. Давай лучше поиграем во что-нибудь. - Тако отчаянно пыталась увильнуть, но я был твердо намерен вытащить ее на прогулку.
   -Нет, малявка, не пойдет. Приличный томогара обязан уметь выживать в человеческом мире. Так что готовься! Целью сегодняшней тренировочной миссии будет добыча одного редкого вещества, известного здесь как "мороженое".
   -А что это такое, это "моржованное"? - О, кажись малявке стало любопытно.
   - Как добудем, так и узнаешь, - я хитро прищурился, - думаю, тебе понравится. Запитывай уже это чертово ядро и пойдем, у нас не так много времени. Как бы тебе потом одной возвращаться не пришлось...
   Как и ожидалось, эффект мей последней фразы был просто убойным. Побледневший паучок тут же предпринял все необходимые действия, уложившись в рекордные сроки. Ей отчаянно не хотелось покидать свое безопасное убежище, но перспектива остаться во враждебном и страшном мире совсем одной, пугала ее куда сильнее, что вместе с пониманием того факта, что я от своей идеи не отступлюсь, серьезно стимулировало ее активность.
   Осмотрев получившуюся после превращения девчонку, я поймал себя на мысли, что чего-то нехватает. Более тщательный осмотр не выявил никаких огрехов, все части ее тела, что я мог видеть, не вызывали никаких нареканий, и выглядели вполне по-человечески. Но, что-то все же было не так. Вполне человеческие руки и ноги, бледная кожа, совершенно белые волосы в совокупности с ярко-красными глазами, правда, выглядели не слишком естественно, но сойдет за альбиноса. Что же все-таки неверно?
   Проведя еще десяток секунд в напряженной мыслительной деятельности, я хлопнул рукой себя по лбу. Ну, и как, спрашивается, я сразу не сообразил? Это же было очевидно! Девчонка передо мной по-прежнему была одета в длинную мешковатую безрукавку кустарного производства. С этим надо что-то делать. Сейчас я ей одежку наколдую, но, учитывая то, что сама она этого делать не умеет, придется закупиться нормальной человеческой одеждой. Слишком уж нестабильны материализованные предметы. Кажется, к нашей культурной программе добавился еще один пункт.
   Выполнить поставленную задачу оказалось не так уж и просто. Затруднения возникли уже на первом этапе. Я никогда особо не интересовался женской одеждой и, как следствие, с ее материализацией возникли определенные проблемы. Можно было бы ограничиться стандартными джинсами, но и здесь меня поджидала засада. У гордой обладательницы восьми ног, одежда, имеющая всего две штанины, вызывала примерно такой же суеверный ужас, как испанский сапог у человека. Если на юбку Тако еще можно было уговорить, то штаны оставались скорее пыточным инструментом, нежели одеждой. В конечном итоге, решено было остановиться на единственном доступном для нас обоих варианте. Женская форма муниципальной старшей школы Мисаки. Свободная юбка устраивала паучка, а я же видел ее достаточно часто, и с сотворением не возникло затруднений. Определенно, нам необходимо посетить магазин одежды.
   Не прошло и часа трений, как сотворенные тряпки аккуратной кучкой легли на пол. Отлично. Я уже думал, что сегодня у нас и выйти из дома не получится. Я ведь ничего не забыл? Подозрительно покосившись на стопку одежды, я понял, что опять чего-то нехватает. Черт! А про нижнее белье то я и не вспомнил! С этим было сложно. Я ведь и видел-то его только в манге и, мельком, на Шане, но как ни крути, одного вскользь брошенного взгляда не хватило для того, чтобы получить нужный для материализации набор впечатлений! Никаких шансов, что удастся что-нибудь с этим сделать.
   Решение нашлось. Место трусиков заняли элегантные шортики, скроенные на манер мужских семейников. Лифчику таким образом замену подобрать не удалось, но, при габаритах малявки, в нем и особой необходимости не чувствовалось.
   -С этим вроде разобрались. Сколько же времени у нас ушло, на одни только сборы?Давай уже переодевайся. - Недовольно проворчал я.
   Я пребывал в весьма раздраженном состоянии. Чертова уйма времени, убитая на такую мелочь, не способствовали умиротворению моего сознания. А девчонка по какой-то причине, не спешила, косясь попеременно то на меня, то на одежду.
   -Ну и чего же мы ждем?
   - Без... может отвернешься? - Еще один взгляд на меня, а после на стопку одежды. - Мне неловко, когда ты на меня так пялишься.
   - Да, да, сейчас. - Выпалил я, поворачиваясь спиной. Черт, едва не повторил свою ошибку. А ведь пора бы уже и привыкнуть, сколько уже кручусь в человеческом мире. Но при чем здесь малявка? Она же не человек, откуда у нее эти завихрения? Почему смущаются люди понятно - издержки довольно глупой схемы размножения, но почему смущается томогарка? Или... А как вообще размножаются багровые? Перерыв свои познания, я пришел к выводу, что этого не знаю. От этой мысли, мне стало смешно. Я уже было вообразил себя знатоком реалий багрового мира, не зная при этом такой элементарщины. Но, все равно, не половым же путем! Во первых, общая структура всех энергетических созданий очень похожа. Так что "пол" это скорее деталь мировоззрения и психологии, чем анатомии. Кроме того, среди томогара не так много тех, кто ассоциирует себя с женским родом, примерно один на три десятка. Впрочем, чего ломать голову, потом переспрошу у Грегора.
   -Все, я готова. - Дала о себе знать девчонка. Отлично! Я развернулся, любуясь открывшейся моему взору картиной. Совсем не плохо. И очень, очень забавно.
   -О, малявка, отлично выглядишь. Только ты умудрилась верх надеть задом наперед, а то, что ты сделала с низом, так я даже слов таких не знаю. Давай помогу.
   Следующие двадцать минут своей жизни, я посвятил решению увлекательной головоломки: "Приведи в порядок отчаянно краснеющую девушку, не снимая при этом элементы ее одежды". Еще через десять минут, окончательно убедившись что головоломка эта математически решения не имеет, я плюнул и таки переодел ее классическим способом. Что можно сказать об этом процессе? Пожалуй, только то, что браслет-хогу разрядился в самом начале действа.
   - Ты ужасен, Без. - Хныкала сжавшаяся в комочек девушка.
   Я ничего не ответил, на самом деле я и не мог. Странно, что я вообще это услышал, ведь оторванная голова все еще находилась в процессе восстановления. И что-то мне подсказывает, что ужасен здесь вовсе не я.
  
   Я шел по центральной улице Мисаки, галантно поддерживая девушку под локоть. На то было сразу несколько причин. Самая банальная заключалась в том, что Тако по прежнему не слишком хорошо обращалась с человеческим ногами, норовя упасть на ровном месте. Так же, не стоило забывать и о ее врожденном таланте влипать в неприятности, приобретенном страхе перед людьми и полном незнании азов бытия человеческого мира. Если ко всему вышеперечисленному добавить то, что любопытный паучок любил совать свой длинный нос туда, куда не следует, то можно уверенно сказать, что это была вынужденная мера. С другой стороны, оказавшись в обстановке, которую искренне считала враждебной, Тако тут же забыла все свои обиды, и это, несомненно, можно было записать в актив.
   С пассивом, увы, все было куда как сложнее. Стоило пространству вокруг нас очиститься, как малявка тут же начинала тянуть меня к ближайшему заинтересовавшему ее объекту. А интересно ей было решительно все, от почтового ящика и светофора, до витрин магазинов и припаркованных машин. Слава неведомым богам, что хотя бы двигающихся она побаивалась, иначе непременно вытащила бы нас на дорогу.
   Но, как только около нас появлялся хоть один человек, девчонка тут же ныряла ко мне за спину, и не показывалась оттуда до тех пор, пока мы опять не оставались одни. Я даже затруднялся сказать, какой именно из периодов данной цикличности, доставлял меньше неудобств. Впрочем, наблюдать за ней было очень забавно, это изрядно поднимало настроение. Главное, не забывать отдергивать, в том случае, если она пыталась залезть куда-то уж совсем не туда.
   Я все-таки сдержал свое слово. Мы действительно добыли ту загадочную субстанцию, которую люди называют "мороженым". Сидя в небольшом уличном кафе, я по привычке отхлебывал кофе, попутно объясняя Тако основы одной их сложнейших человеческих дисциплин, в данном случае, искусства использования чайной ложки. Нельзя сказать, что овладевание этим навыком проходило гладко, но определенные успехи были. Во всяком случае, попробовать содержимое стоящей перед ней вазочки у нее получилось. Ох, как же я ее недооценил. Знал ведь, что малявка обожает человеческую пищу, вот только даже при этом, я не ожидал подобной бури восторга. Мороженое паучку очень, очень, очень понравилось. Настолько, что я даже начал подумывать о том, что установка небольшой печати будет менее заметна, чем ее радостные крики. Ситуацию удалось разрешить, правда не без потерь. Мне всего-то пришлось рассказать паучку, о том, чем питаются ее здешние собратья, и даже показать пример. Позеленевшая девчушка тут же авторитетно заявила, что это не правильные пауки, ибо правильные не тянут в рот всякую летающую гадость, а едят мороженое. Мне было нечего ей возразить.
   Допивая третью чашку кофе, и любуясь на Тако, которая приканчивала уже седьмую вазочку, я просто расслабился и радовался жизни. Но, как показывает практика, жизнь не любит, когда ей радуются. Вот и сейчас, мое медитативное занятие было прервано довольно грубым способом.
   - Ш - и - к - и, - прошипел кто-то над моим ухом, - что это ты делаешь?
   -М? - я обернулся, - Сакай? А ты что здесь забыл?
   -Я первый спросил. - Обиженный мистес не собирался сдавать позиции. - Как получилось, что ты бросил раненную и, что куда хуже, злую Шану на меня, а сам поперся на свидание?
   -Свидание? - Протянул я, обдумывая масштабы провала, - Не вижу ничего странного, ты при девушке, я при девушке, все справедливо, не находишь?
   Тем временем Тако, на которую я, слава всем несуществующим богам, перед выходом не забыл накинуть маскировку, отвлеклась, наконец, от мороженного и осознала ситуацию. Увы, сделала она это исключительно со своей точки зрения. Оно, впрочем, и не странно, ведь я благоразумно не посвящал ее в детали своей работы. Как оказалось - зря. Осознав тот факт, что в пределах двухметрового радиуса находится представитель страшного вида живых существ, она сделала попытку ретироваться ко мне за спину. Неудачную попытку. Подвели непривычные ноги.
   Прикрыв не время разговор, мы с мистесом дружно бросились поднимать, растянувшуюся во весь рост, девушку. Ладно, будем выкручиваться, баго это не первый раз, и хорошо бы, не последний.
   - Это Такако, - начал я свою импровизацию, - Внучатая племянница моего двоюродного дяди. Кем она приходится мне, я и не скажу, ибо сам не знаю. Ходячий столп моэ, и просто хорошая девушка. Одна из тех, немногочисленных существ, ради которых я готов порвать глотку кому угодно. Сакай, улавливаешь?
   -Вполне, - Юджи кивнул, - Но это не освобождает тебя от вины за то, что бросил меня на растерзание злющему туману. Кстати, как ты умудрился ее настолько взбесить? Она даже за мной полчаса с катаной гонялась.
   -Что, правда? - я сделал удивленные глаза, - Она ведь просто повздорила с коллегой. Я здесь ни при чем.
   -Так уж ни при чем? - Мистес хитро прищурился, - Она орала, что прибьет тебя даже ценой жизни, ну, до тех пор, пока ее Аластор не успокоил.
   -Ну, это же наша психованная коротышка, сам знаешь... - Я пожал плечами.
   -Я тебя знаю, этого мне достаточно. Если есть хотя бы гипотетическая возможность кому-нибудь испортить жизнь, ты мимо не пройдешь. Заодно выражу свои соболезнования твой N-юродной сестренке, нелегко ей живется с таким то братцем.
   Подколка пропала втуне. Тако пряталась от жуткого человека за моей спиной, и в диалог вступать не спешила.
   -Да нет, я свою сестренку не обижаю... - я вспомнил сегодняшнее переодевание, - ну, почти, стараюсь, во всяком случае. И вообще, она, конечно, стеснительная и при других тихая, но дома - сущий демон. Такую обижать себе дороже.
   -Ой, как же, - Сакай покосился на торчащую из-за моей спины шевелюру, - между прочим, на ней наша школьная форма. Среди учеников я ее не видел, иначе точно бы запомнил, значит она к нам переводится?
   -Ага. - Это все, что мне удалось выдавить. Такого грандиозного провала в моей истории еще не было. Описать масштабы катастрофы, цензурными словами, возможности не представлялось, поэтому я просто кивнул. Ох, веселья-то будет.
   -Ладно, сам-то ты что здесь делаешь? Неужели бросил больную девушку?
   -Бросил? Такую бросишь... Наша маленькая эгоистка отправила меня за дынными булками. Под угрозой расправы, отправила.
   -Дынными булками? Это что за зверь такой?
   -Вот. - Сакай извлек из пакета какое-то не идентифицируемое кондитерское изделие. - Ладно бы одну-две заказала, так нет, принеси ей два килограмма. Интересно, она не лопнет? И кто, спрашивается, будет мне возмещать эти расходы?
   -Спасибо, - я вытащил булку из руки зазевавшегося парня. - Вот теперь можешь бежать кормить нашу голодную коротышку.
   -Шики, это хамство! Верни булку, Шана же мне голову снимет, если хоть одной недосчитается.
   -Прости, Юджи, - я сдернул целлофановую обертку и сунул хлебо-булочное изделие за спину, оттуда тут же раздалась серия подозрительных хрустяще-плямкающих звуков. - Нет больше булки. А снятая голова - не проблема, я вот сегодня решил помочь сестренке переодеться в новую форму, так мне ее таки сняли.
   -Сестренке переодеться помогал? - Сакай выпучил глаза, - Шики, я положительно не хочу знать, что происходит в твоей семье, но тебе стоит обратиться к врачу, они и не такое лечат.
   -Не бери в голову, дружище, психозы они такие, кто-то ими страдает, кто-то наслаждается. - я помахал рукой в воздухе, - Ладно, нам еще по магазинам пройтись нужно. Бывай.
   -Да, чуть не забыл, Шана передавала, что ей нужно с тобой поговорить. - Злорадное лицо Юджи подходило для гадания куда лучше любого хрустального шара. В нем я четко видел предзнаменования грядущих бед.
   -Зачем?
   -Понятия не имею, но тебе лучше подготовиться. Шею там намылить, в церковь сходить...
   -Понятно, спасибо за участие. Кстати, что решили с ночевкой? У тебя?
   -Шана эту тему не поднимала, к тому же она не сильно ранена, по существу - пара царапин и шишка на голове. Так что нет причин откладывать знакомство с твоим чердаком и его обитателями. Как там поживают пауки, которые размером с медведя?
   -Кончились. Все дружно мигрировали на поиски мороженого. Это же правильные пауки.
   -Я так и понял. Пока, Шики, увидимся вечером.
  
   Стоя под навесом уличного кафе, я смотрел вслед уходящему мистесу. По мере того, как его фигура становилась меньше, с моего лица сползала привычная самодовольная ухмылка. Тщательно отрепетированное, доведенное до совершенства, это выражение никак не отражало моих истинных чувств. Я был в ярости. Раздражение, горечь, досада, вот далеко не полный список эмоций, бушевавших в моей голове.
   Когда Сакай скрылся за поворотом, я, наконец, смог дать выход чувствам. От хлесткого удара наотмашь, фонарный столб согнулся под прямым углом. Бешенство захлестывало все мое естество, не оставляя места доводам здравого смысла. Как я мог так облажаться?! Как?!
   -Без, что случилось? - Участливо глядя мне в лицо, спросила Тако. Ох, как же не вовремя. Обожженная моим злобным взглядом, девушка рефлекторно попыталась отскочить, но, не удержавшись на ногах, плюхнулась на задницу.
   -Что случись?! - взревел я, - Малявка, да ты... - И запнулся на полуслове. Что, черт возьми, я делаю? В списке моих, отнюдь не многочисленных, достоинств, до сегодняшнего дня, значилось умение признавать свои ошибки. Так почему я срываюсь на беззащитной девчонке, которая вообще-то говоря, ни в чем не виновата? Эта мысль слегка остудила мою злость. В конце концов, все случившееся было только и исключительно моим просчетом.
   -... ничего. - После серии глубоких вздохов, я закончил свою фразу куда более спокойным голосом. - Я просто здорово накосячил, и теперь не знаю, как исправить свою ошибку.
   Прикрыв глаза и сосредоточившись, я усилием воли задавил свою злость. Для человека та же процедура потребовала бы куда как больше времени, да и эффективность была бы не высока. Но я существо иного порядка, управление эмоциями у нас находится на принципиально ином уровне. Как же хорошо быть факелом...
   -Ладно, малявка, - я протянул все еще дрожащей девушке руку, помогая встать, - нам нужно быстрее заканчивать дела. Дегустацию оставшихся сортов мороженого, оставим на потом.
   -Без, так что все-таки случилось? Я еще никогда не видела тебя в такой ярости. - Немного оправившись и убедившись, что больше столь резких перепадов моего настроения не предвидится, Тако еще раз попыталась выяснить причину произошедшего. Бедняга, ей еще предстоит услышать мой ответ.
   -Ну, как сказать, - выискивая глазами ближайший магазин одежды, начал я свой ответ, - Помнишь парня-факела, с которым я говорил?
   Томогарка кивнула, сосредоточенное выражение ее мордашки могло бы позабавить кого угодно, но я все еще не отошел от былой вспышки ярости.
   -Так вот, он - часть моей работы. Естественно, он ничего обо мне не знает, и так должно продолжаться и впредь. Он думает, что я такой же как он, обычный факел, один из типичных представителей того мусора, что бродит по улицам этого никчемного городишки. И, разумеется, у обычного факела не может быть знакомых багровых. По этой причине, я представил тебя ему в качестве моей сестры - человека. Малявка, ты уж не обижайся, но человек из тебя еще худший, чем боец. И, в довершение всех радостей, мне пришлось сказать, что ты идешь в нашу школу. Если забыла, школа - это место, где человеческие детеныши получают базовую информацию о мире. Так что, вероятно, с этого самого момента, тебе придется проводить куда больше времени в человеческом мире.
   По мере того, как ситуация прояснялась, сосредоточенное выражение лица Тако превратилось в обеспокоенное, а под конец, когда я добрался до самых вкусных подробностей, там уже небыло ничего, кроме запредельного ужаса.
   - Я не могу... Без, что угодно, только не это! - В ее глазах была мольба, отчаянная и безнадежная. Мне даже стало жалко девчонку, которую из-за ошибки одного не слишком дальновидного факела, придется отправить в такое страшное место. Впрочем, тут же отдернул себя я, с каких это пор школа - страшное место? И, черт возьми, томогара, боящийся людей, это нонсенс. Даже у человека больше причин приходить в ужас, при виде бутерброда. Хотя и о пылающей коротышке забывать не стоит, она, конечно, тоже тот еще фрукт, но о мире людей знает побольше Тако. С другой стороны, я рядом и, в случае чего, справлюсь с этим туманом-недоростком, а Аластор не будет вылезать из-за такой мелочи. Но, как же это все-таки проблемно...
   -Может, все-таки обойдемся без этого? - Видя мои раздумья, томогарка слегка приободрилась, очевидно решила, что у нее есть шанс избежать той горькой чаши, что была ей уготована. Жаль ее разочаровывать.
   - Нет, не обойдемся. Вижу, ты уже прониклась. - Я притянул девчонку к себе, и потрепал по белобрысой шевелюре. Как показывала практика, эта несложная процедура неведомым образом успокаивала нас обоих. - Ладно, не пугайся ты так, я буду рядом и кроме того, ты наверно удивишься, но люди на самом деле не такие уж и страшные. На самом деле они меньшее из того, чего здесь следует бояться. Только в этом городе бродит двое туманов и один багровый король. По сравнению с этим, люди - сущий пустяк.
   -Без, мне и так здесь неуютно, но ты кажется решил меня запугать еще сильнее. - Девушка вывернулась из моих рук и укоризненно на меня посмотрела. Зато труситься перестала.
   -А что поделаешь? - Я развел руки в стороны. - Жизнь такая. Ладно, мы вроде как пришли. - Ткнул я пальцем в дверь одежного магазина, около которой мы и стояли.
   -И что это? - Непоседливая томогарка тут же выказала заинтересованность. Похоже, любопытство потеснило страх, хотя тот все еще не желал сдавать свои позиции.
   -Место, где люди покупают одежду. Только и всего. Сейчас и тебе что-нибудь подберем.
   Зайдя внутрь, я оставил любознательную девушку заниматься самостоятельными исследованиями, а сам пошел вдоль рядов, подбирая то, что по моему мнению, могло ей пригодиться. Не сказать, что задача эта была легкой, но я справлялся. Под пристальным и, мягко говоря, непонимающим взглядом девиц из обслуживающего персонала, я заграбастал стопку нижнего белья. Схватил пяток попавшихся под руку юбок, и примерно столько же легких блузок. О теплоизоляционных свойствах подбираемой одежды я не волновался, ведь на улице тепло, а для томогара плохой погоды не существует в принципе. Таким образом, единственным критерием отбора стала практичность. Одежда не должна сковывать движения или мешать, для таких как мы это не так критично, как для людей, физическая сила наших тел с легкостью преодолеет сопротивление неудобной одежды, но перспектива остаться в лохмотьях после легкой разминки, радует не слишком сильно.
   После десяти минут блуждания между рядами, я, по самые уши нагруженный различными тряпками, отправился на поиски малявки. Что характерно, нашел ее совершенно случайно, она просто вылетела на меня из-за поворота, повалив с ног. Многочисленные предметы гардероба, которые я и в штатном-то режиме удерживал с трудом, взлетели в воздух, и величественно и неторопливо спланировали прямо на нас. За этой картиной, с выпученными от удивления глазами, наблюдала запыхавшаяся девушка-продавец, которая, как оказалось, и преследовала малявку, для того, чтобы узнать, что же, все-таки желает приобрести данная клиентка. Тако, не ожидавшая такого напора, пустилась наутек, попутно сбивая стойки и стеллажи, пока, в конечном итоге, не врезалась в меня. Очень вовремя, иначе вся эта чехарда могла бы привести к самым непредсказуемым последствиям. Ситуацию удалось исправить, для этого мне пришлось рассказать байку о родственнице, недавно приехавшей из далекой и обособленной горной деревни, и тяжело переносящей скопления людей мегаполиса. Заодно и будущую легенду отработал, все-таки, если малявке предстоит отправится в школу... нет, даже думать об этом не хочу.
   Обстоятельства дела были прояснены, после символической платы за ремонт, претензий нам не предъявляли, на факт сквозной дыры в кирпичной стене, отделяющей различные секции немаленького одежного магазина, проделанной не разбирающим дороги паучком, закрыли глаза. В мире каждый день происходит множество странных вещей, люди давным давно научились не замечать их. Вот и сейчас, тот факт, что за спиной хрупкой мелкой девчушки тянулся такой след разрушений, какой мог бы оставить лишь средних размеров танк, не вызвало особых вопросов. Лишь менеджер в пол голоса посетовал на треклятых корейцев, которые, очевидно, перли цемент при строительстве. Будь трижды проклята и трижды по три раза благословенна Бритва Оккама.
   Когда проблемы технического характера были разрешены, и мы, наконец-то, смогли уединиться в примерочной кабинке, оказалось, что мои беды лишь начинаются. Малявке хватило наглости заявить, что у меня напрочь отсутствует какой либо эстетический вкус. Что все, что я выбрал, мало того, что попугайской расцветки, так еще и по размеру не подходит. Вот ведь наглеж, правду люди говорят, девушки - они везде девушки, и откуда только знают?
   В конечном итоге, убив впустую чертову кучу времени, мне пришлось прибегнуть к запасному плану. У той самой, уже пострадавшей, девушки из персонала был одолжен портновский метр, после чего, с горем пополам, размеры паучка все-таки были установлены. Как проходил этот исследовательский процесс, мне запомнилось смутно. Зато закралось подозрение, что при выполнении определенных условий, девчушкину мордашку можно использовать в качестве неплохой замены электороплите. И чего она так смущается? Не понимаю. Хоть ты тресни, не понимаю. После этого полномочия по подбору одежды были делегированы все той же девушке, которая, видимо, уже всерьез подумывала о поиске другой работы.
   Не прошло и часа, как мы покинули это гостеприимное заведение, нагруженные многочисленными пакетами, с самыми разнообразными тряпками. Тако радостно трещала о преимуществах человеческой текстильной промышленности, ей вообще в людях нравилось все, кроме самих людей, а я тихо ностальгировал о былых деньках, когда все проблемы решались ударом меча. Хорошие были времена, не то, что нынешняя клоунада. Впрочем, иногда полезно сменить род занятий, "уникальный опыт", как говорят человеки.
  
   Когда мы вернулись к дому Грегора, уже смеркалось, значит, до начала развеселой вечеринки богов, демонов, мертвецов и туманов осталось в лучшем случае несколько часов, а мне нужно еще поговорить со стариком. Может, с высоты своего многотысячелетнего опыта, ему удастся разглядеть решение той ситуации, куда я по-глупости встрял. Малявка, радостно визжа, ломанулась на чердак, по второму кругу примерять обновки, а я отправился на кухню, откуда раздавался приглушенный свист закипающего чайника. Не смотря на все ухищрения, мое настроение все равно оставляло желать много лучшего. Я по-прежнему находился в весьма раздраженном состоянии.
   -Здравствуйте, мистер Грегор, - поприветствовал я антиквара, - скажите, может вам нужно кого нибудь убить? Войну, там устроить? Или, где-то чувствуется острая нехватка геноцида? Короче, какая-нибудь работа по моему профилю, а то школьник из меня - прямо скажем никакущий.
   -Здрасте, молодой человек, что опять где-то ошиблись? Бывает, мы и не расчитывали на абсолютно безупречное исполнение. В любом случае, пока что вы справляетесь куда лучше, чем справились бы мы. Что там у вас опять не так?
   Я тяжело вздохнул, и рассказал обо всех перипетиях судьбы, приведших к столь неожиданному повороту событий. После краткого пересказа, ситуация выглядела в еще худшем свете, чем казалось изначально.
   -Так, так, молодой человек, причина ваших затруднений мне понятна. Действительно, томогара - плохие агенты, а столь молодая представительница нашего вида, да еще и мало что понимающая в жизни этого мира, и подавно. Но не все так плохо, обращу ваше внимание на то, что наблюдающие за происходящим Пламневласая Охотница и Райское Пламя, тоже не эксперты в этом вопросе. Конечно, отличия они увидят, но какая нибудь простая отговорка, вроде уже придуманной вами легенды о сельском происхождении вашей "сестры", с большой вероятностью, их удовлетворит. С мистесом хуже, по вашим же словам, он умный парень, но, с другой стороны, в отличии от делегации туманов, он привык искать вещам простое объяснение. Сомнительно, что он начнет копать так глубоко.
   -Да, мистер Грегор, вы, конечно, правы, но у нас есть еще одна проблема. Вы ведь не забыли, что эти ребята обладают неплохой чувствительностью. Не думаю, что они пропустят томогара под собственным носом. И, кстати, вы ведь помните, что вся эта шумная компания этим вечером припрется сюда?
   -Я уже говорил, все под контролем. Пока мы в этом доме, проблем не будет. Что касается маскировки вашей подопечной, то об этом тоже можете не волноваться, я что нибудь подберу. - Старик выглядел спокойным, более того, на его лице можно было заметить следы не слишком тщательно скрываемого удовлетворения.
   -Вас что, совсем не заботит тот факт, что шансы нашего провала сильно увеличиваются? - Я задал вопрос в лоб, наблюдая за реакцией оппонента. Конечно же, безуспешно.
   -Ну почему же, волнуют. Тем не менее, ваша ошибка вполне укладывается в погрешность. Все могло бы быть куда хуже. Кроме того, я понимаю, что вы не специалист, и не буду докладывать об этом наверх. Так что, на размере вашего гонорара это не отразится.
   Странно, очень странно. Что-то я перестаю понимать его мотивацию. Интересно, насколько можно доверять старику? Мне перестает нравится происходящее. Уж больно все гладко, за подобный ляп нам, по хорошему, должны были снять голову, а на деле даже не пожурили. Не так делаются дела в нашем мире. Багровым, чтобы там они о себе не говорили, доброта как-то не свойственна, а тут прямо какое-то христианское всепрощение. Не нравится мне все это. Ладно, посмотрим, что будет дальше.
   Паранойя в нашем деле не столько заболевание, сколько незаменимая и крайне полезная профессиональная черта, увы, в комплект к ней должны входить еще и соответствующие актерские навыки, позволяющие скрыть от окружающих очередной приступ подозрительности. Именно этих навыков мне и не хватило. Что-то увидев на моем лице, старик усмехнулся.
   -Что, молодой человек, картина не сходится? Правильно, в общем-то. Можно сказать, вы меня раскусили. Я действительно имею в этом деле некий корыстный интерес, ради которого могу даже пренебречь некоторыми излишними рисками. Вы ведь помните, какое направление исследований, для меня является приоритетным?
   -Люди? - Все еще не слишком понимая о чем идет речь, ответил я.
   -Они самые. И, в частности, их взаимодействие с нами. Видите ли, когда я говорил о том, что багровые не дружат с агентурной деятельностью, я имел в виду полноценных, подготовленных специалистов, годами изучавших все возможные аспекты своей будущей деятельности. И, тем не менее, абсолютное большинство таких "специалистов" терпит позорнейшее фиаско едва ли не на первой же неделе работы. И не только у нас, даже Следящие, в человеческом мире, предпочитают использовать людей. Конечно, существуют и профессионалы, способные годами работать в чужой для них обстановке, но их удручающе мало.
   Вот тут-то и проявляется мой интерес. Если подготовка почти не помогает, то возможно, загвоздка в чем-то другом. В данном случае будет очень любопытно понаблюдать не за обладателем раздувшегося самомнения, искренне считающим, что он самый умный, а за абсолютно неподготовленным для такой работы существом. Возможно, это поможет в выявить фатальные недочеты в нашей системе подготовки персонала. И да, молодой человек, я искренне надеюсь, что вы никому не расскажете о
  нашем маленьком секрете. - Антиквар саркастично улыбнулся.
   -Спасибо, мистер Грегор, успокоили. А делиться с кем либо подобной информацией не в моих интересах. - Понятно, значит старик под шумок проводит свои исследования, ради которых вполне способен наплевать на общее дело. Вот это уже походит на правду. Ох, лучше бы мне этого не знать. Ладно, сменим тему, а то еще что-нибудь этакое выплывет, тогда мне можно будет сразу начинать подыскивать место на кладбище.
   -Кстати, мистер Грегор, я тут вопрос хотел задать, вы только не сильно удивляйтесь... - Я невинно похлопал глазами.
   -Да, молодой человек, я вас слушаю?
   -А откуда берутся дети?
   -Что? - Чашка чая, зажатая в пальцах антиквара, дрогнула, и несколько капель упали на пол.
   -Ну, откуда появляются маленькие томогарчики? Я как-то не удосужился раньше разузнать.
   Немного придя в себя от столь неожиданного вопроса, Грегор расхохотался. И я его понимаю.
   - Мистер Грегор, что вы от меня хотите? Я ведь еще маленький, мне всего-то пять лет. Самый возраст, для таких вопросов.
   -Пять лет? - Переспросил старик, отсмеявшись.
   -В качестве факела. - Вообще-то, мне именно столько, но зачем же посвящать посторонних в ненужные подробности.
   -Понятно. Что ж, слушайте. Как я уже говорил, энергия структурируется, порождая жизнь. Естественно, изначально она не слишком сложна, все начинается с простейших организмов, которые впоследствии эволюционируют во что-то более сложное, не без ее направляющего влияния, разумеется. Но, в багровом мире это приняло несколько другой оборот, возможно, в этом виноваты естественные свойства места, а может, что-то иное, но органические образования там не приживаются. Таким образом и появились мы, энергетические мыслящие существа, с анатомией проще, чем у одноклеточной водоросли. Так было в начале, и именно так дела обстоят до сих пор. Порядка семидесяти пяти процентов багровых появляются сами, в виде устойчивой самозарождающейся аномалии. Они появляются случайным образом и обладают случайными качествами от внешнего вида, и до свойств разума, во многом, именно благодаря этому явлению, наша раса обладает столь впечатляющим многообразием форм. - М-да, как чудно старик завуалировал настоящее положение дел. "Цирк уродов" так было бы точнее. -Тем не менее, появившиеся таким способом, редко достигают значительного возраста и серьезных успехов. Большинство из них даже титула не получает. Слишком уж они не сбалансированны. Тем не менее, и среди них временами встречаются настоящие самородки. Но мы отклонились от темы.
   Они появляются на пустошах, в местах скоплений свободных частиц. Процесс этот, не смотря на многовековое изучение, не слишком понятен, зато полученные сведения нашли свое практическое применение. Вся классическая риннерология строится на этих данных. Таким образом, если подытожить, мы мало что поняли, но повторять научились.
   Остальные, так или иначе, являются результатом деятельности королей. Хороший риннеролог вполне способен создать полноценного багрового, ни в чем не уступающего тем, кто появился естественным образом. Даже более того, появившиеся так, как правило куда более приспособлены к условиям окружающего мира, нежели самозародившиеся. Вообще, изначально предназначение всей этой науки состояло именно в этом. Собственно риннеры и факелы, как несколько купированные томогара, появились значительно, позже в качестве побочного продукта. Сейчас же, создание полноценных багровых считается высшей ступенью и сложнейшей из всех задач, которые позволяет решать данная область знаний.
   Так или иначе, еще процентов двадцать томогара, создается королями для нужд армии. Это, как правило, убогие типовые проекты, заточенные для конкретных нужд. У существ такого вида сильно ограничен потенциал развития, зато, изначально, они куда сильнее своих сверстников.
   И последние пять процентов. Штучные разработки опытных риннерологов. Они изначально создаются сильными и умными, их предназначение - занимать руководящие посты и быть глазами и руками королей, их создавших. Для обеспечения собственной безопасности, создатели, как правило, внедряют в их структуру определенные закладки, что немного роднит их с риннерами, но даже так, они куда как совершеннее остальных. Чем старше поколение, тем больший в нем процент томогара, появившихся именно таким путем. Я, к примеру, один из таких, как, кстати, и ваш ручной паук.
   -Что? - Я не поверил своим ушам.
   -Да, да. Ваша Тако определенно относится именно к этой категории. Конечно, по ней это не слишком заметно, но сделайте скидку на возраст и не лучшие условия для развития. Вот вам информация к размышлению, чуть больше тридцати лет тому назад, король, известный как Йори, Пастырь Обреченных, выиграл войну против Деуса, Создателя Жизни, одного из наиболее известных риннерологов последнего времени. Разумеется, все его завершенные проекты перешли в безраздельную собственность Пастыря. Впрочем, как существо весьма далекое от этой науки, сомнительно, что он нашел должное применение большому числу, полученных таким способом, ресурсов.
   -Очень занимательно, мистер Грегор. - Я потер виски. - Очень. Столько новой информации.
   -Не спешите, молодой человек, я еще не закончил. Существует еще один способ прихода багровых в этот, не слишком гостеприимный, мир.
   -Еще? - Я стал загибать пальцы. - Семьдесят пять процентов плюс двадцать, плюс пять. В итоге сто, или у меня что-то не так с арифметикой?
   -Все у вас правильно. Но мы не учли единичные случаи.
   Некоторые томогара излишне многое берут из человеческой культуры. Конечно, при условии отсутствия своей, это единственное, что нам остается. И все-таки, некоторые заходят слишком далеко. Хотя... - Старик поморщился, - на самом деле доподлинно нам это не известно. Так или иначе, некоторые маргиналы, насмотревшись на людей, умудряются копировать и те аспекты их культуры, существование которых обусловленно человеческой физиологией. Конечно же, это абсурдно само по себе.
   Проблема в том, что мода на человекоподобную форму оболочек появилась уже давно. Короли, умеющие проводить Подмену Сути, хотели иметь нечто вроде отличительного признака, наглядно демонстрирующего всем и каждому, степень их превосходства. Вот таким вот признаком и стала человекоподобная форма. Рассматриваемое нами явление появилось уже после того, как большинство королей подхватило эту моду. Дело в том, что некоторые пошли еще дальше, перенимая у людей те реакции, которые нам, мягко говоря, не свойственны. В частности, человеческое разделение по половому признаку уже стало повсеместной нормой, а ведь каких-то десять тысяч лет назад об этом никто и не слышал. Сейчас же даже самозародившиеся томогара довольно быстро определяются с тем, к какому именно полу они относят себя, что уж говорить о созданных. А ведь кто-то идет еще дальше, перенося на себя не только само понятие пола, но и человеческие межполовые отношения. Отдельные личности даже занимаются имитацией человеческого процесса оплодотворения. Хотя подобное сейчас и не принято, к примеру, если проводить параллели с человеческим обществом, то это рассматривается примерно так же, как люди рассматривают какую-нибудь зоофилию. Разумеется, с поправкой на то, что в отличии от людей, у нас не принято огнем и мечом нести свою мораль соседу. Впрочем, учитывая текущие тенденции, кто знает, как это будет выглядеть через пару тысяч лет. Но мы опять отклонились от темы.
   Как не странно, даже учитывая абсолютно различную анатомию, имитация процесса, известного как "секс", в некоторых случаях дает результаты. И, что самое обидное, иногда совершенно непостижимые.
   - Подождите, Грегор, Вы что, хотите сказать, что человеческий способ размножения работает и у нас? Не верится что-то...
   -Когда до нас дошли эти слухи, мы тоже сначала не поверили. Но положение обязывало, и мы проверили. Экспериментально. На свою голову...
   - Почему "на свою голову"?
   -Получение положительного результата заняло столетия кропотливого труда. Трудно описать, сколько же раз мы полностью меняли состав контрольной группы, и чего это нам стоило. - Старик криво усмехнулся. - Стоит ли говорить, что в последствии у нас не поднялась рука уничтожить результат столь трудоемкого эксперимента. И оплот круга, прежде тихое и уединенное место, вдруг внезапно стал местом шумным и непредсказуемым.
   -Ох, мне даже как-то трудно в это поверить. -Я устало прикрыл глаза и помассировал переносицу. - Современная наука творит чудеса. Что, кстати, вам показалось "непостижимым" в результатах?
   -Один единственный факт, молодой человек. Новорожденный багровый демонстрировал размер резерва схожий с размером своих "родителей". Для современной риннерологии это недостижимый результат.
   На самом деле, мы примерно представляем себе проистечение процесса псевдобеременности томогара. Новый организм создается в строгом согласии с канонами риннерологии, разница лишь в том, что если обычно процесс происходит сознательно и планомерно, то в описываемом случае, это больше походит на работу подсознания. Кроме того, в отличии от классической риннерологии, когда время создания новой жизни обусловленно лишь той скоростью, с которой творец может работать над ядром будущего томогара, в случае псевдобеременности готовое ядро некоторое время не покидает материнский организм. В это время проистекает процесс стремительного цикличного энергообмена между материнским и дочерним организмами. В принципе, у нас получилось воспроизвести этот процесс искуственно, но по какой-то причине, наш расход энергии превысил сходный в естественных условиях едва ли не на три порядка. Вероятнее всего, взаимодействие родственных организмов стабилизирует систему, тем снижая паразитные энергозатраты.
   Таким образом, в ближайшие тысячелетия свободное создание багровых с королевской емкостью нам не светит.
   Впрочем, справедливости ради, стоит заметить, что на данный момент существует меньше десятка зафиксированных случаев положительного результата этого "естественного" процесса. Сомнительно, что когда-либо существа появившиеся таким путем будут составлять хоть сколько-нибудь значительный процент от общей массы багровых.
  
  
   Сидя за столом и отрешенно глядя в темные глубины стоящей передо мной чашки, я пытался осмыслить новую информацию. Получалось, уже привычно, плохо. Тем не менее, кое-какие выводы сделать удалось. Если дела обстоят именно так, как сказал старик, то вероятно, странности в поведении малявки можно объяснить тем, что ей перепала частичка нездоровых наклонностей ее создателя. Хотя мне до сих пор не верилось, что восьмилапковое недоразумение является не очередной ошибкой природы, а штучным товаром ручной работы.
   От этих мыслей, меня отвлекло надоедливое пиликанье телефона. Похоже, я так увлекся размышлениями о вечном, что пропустил наступление назначенного часа. И теперь мне предстоит принимать почетную делегацию туманного ордена совсем без подготовки. Как же все это не вовремя, думал я, доставая из кармана пластиковый брусок устройства мобильной связи.
   -Ну, привет, Сакай. Что, не передумали заваливаться ко мне в гости? - Недовольно проворчал я в трубку.
   -Нет, Шики, не передумали. То есть, я бы с удовольствием остался дома, но Шане неймется. - После этой фразы мистес сдавленно охнул, похоже, миниатюрный туман его услышала. Не повезло.
   -Коротышка, очевидно, еще не определилась, понравилось ей сегодняшнее пробуждение или нет. Хочет попробовать все варианты. Только черта с два я пущу ее к себе в кровать. Самому места мало. Пусть опять с тобой спит, авось и во вкус войдет. - Я продолжил в том же духе, в конце концов, меня не касаются их взаимоотношения, а небольшой тычок не помешает разговору по телефону.
   -Да, другого я от тебя и не ожидал. - Ответил, отдышавшись мистес, ему было не привыкать ни к оплеухам Шаны, ни к моим выходкам. Тяжело быть нормальным в компании тех, кто глух к голосу разума. - Тебе лишь бы позубоскалить. Ладно, мы стоим около входа, может, выйдешь, встретишь? И, если можно, побыстрее, а то Шана мне сейчас шею свернет.
   - Куда я денусь? Сейчас, продержись минуту, уже иду спасать. - Я встал из-за стола и направился к входной двери. Сегодня был сложный день и он, увы, еще не окончен. Мне еще только предстоит попробовать себя в роли гостеприимного хозяина, равно как и устроить дорогим гостям прием настолько теплый, чтобы он и дорогу сюда позабыли, а то еще чего доброго решат, что здесь ночевать удобнее.
   Открыв дверь, я задумчиво уставился на парочку, застывшую в вечернем сумраке. Под мягким светом заходящего солнца, моим глазам предстала живописнейшая картина в стиле классического романтизма. Двое, юноша и девушка, увлеченные друг другом настолько, что для них перестает существовать весь остальной мир. Шана, не теряя даром времени, деловито пыталась отвертеть Сакаю голову, Юджи стоически переносил эту процедуру, излучая ленивую покорность судьбе.
   -Здорово, ребята, я смотрю, вы тут весело проводите время. Сакай, неужели тебе так и не простили ту злосчастную булку? Шана, я же вижу, тебе не удобно, может, принести табуретку?
   Установив факт очередной нападки на болезненный вопрос собственного роста, миниатюрный туман повернулась ко мне. Уж не знаю, в чем была причина ее злости на мистеса, но вот поводов для недовольства мной у нее точено хватало. Таким образом, была найдена новая цель для атаки. Юджи облегченно вздохнул, и украдкой потер пострадавшую шею.
   Шана же обратила ко мне свой гневный лик, украшенный парой свежих ожогов и ссадин, оставшихся после утреннего рабочего конфликта. Довершал картину пластырь, не слишком успешно скрывающий внушительных размеров шишку, в том месте, куда я имел честь поразить ее кирпичом.
   -Факел! - С порога начала свою обличительную речь коротышка. - Ты осознаешь, что, ударив меня посреди боя, фактически предал меня? Ты знаешь, что делают с предателями?
   -Ой, ой, коротышка изволит гневаться. - Я усмехнулся.- Во-первых, я не помню, чтобы присягал тебе на верность, во-вторых, я думаю, тебе будет не лишним узнать, что по этому поводу думает Райское Пламя.
   -Шики, - Подал голос кулон, висящий на груди тумана, - Шана уже знает мою точку зрения на этот вопрос. В этом и заключается большая часть ее гнева. Так же, не стоит нам обсуждать дела на пороге, давайте же войдем. - Хм, с каких, интересно пор, бог начал использовать имя "Шана"?
   -Как вам будет угодно, уважаемый Аластор. Проходите. - Я сделал шаг назад, освобождая дверной проем.
   Зайдя внутрь, компания дружно продемонстрировала вполне ожидаемую реакцию. Я сам, в первый раз придя в лавку Грегора, отреагировал точно так же. В конце концов, чем бы это место не являлось на самом деле, на первый взгляд, это была антикварная лавка, воистину впечатляющая шириной своего наполнения. В некотором смысле можно было даже сказать, что многие музеи проигрывали в сравнении с этим невзрачным домиком. Адекватная реакция вошедших не заставила себя ждать. Юджи заинтересованно крутил головой, силясь рассмотреть неисчислимое множество находящихся здесь вещей. Шана, как всегда, всем своим видом демонстрировала полнейшее безразличие, сложив руки на груди и держа голову абсолютно прямо, глядя вперед, словно курсант на параде, ее любопытство выдавал лишь бегающий взгляд. Впрочем, учитывая тот факт, что ее злость как-то сама собой испарилась, можно было заключить, что именно она была тем, на кого данная экспозиция произвела наибольший эффект.
   -Ну как, впечатляет? - Я театральным жестом развел руки в стороны, демонстрируя все великолепие этого места. - Уважаемые посетители, - Переключившись на тон профессионального работника прилавка и подкрепив его широкой натянутой улыбкой. - По сходной цене, любая из представленных здесь вещей может стать вашей. Особенно рекомендую, наше специальное предложение - я, не глядя, запустил руку в стопку книг, сваленных на древнего вида комоде, извлек оттуда уже знакомый труд. Тот самый, который Грегор держал, видимо, исключительно в качестве курьеза. - Некрономикон, книга мертвых, в подлиннике. Написана она была неким арабом Абдулом Альхазредом в восьмом веке нашей эры. Это очень полезная книга, с ее помощью можно решить множество бытовых проблем. Нудно убраться дома? Нет проблем, к вашим услугам заклинания для вызова демонов. Прополоть огород? Ударная рабочая бригада упырей, поднятых на ближайшем кладбище, всегда придет на помощь. Мешают спать соседи? Не беда, посмотрите на толщину и содержательность этой книги, особое внимание стоит уделить медной оковке уголков. После близкого знакомства с этим трудом, ни один сосед вас больше не побеспокоит. - Я замолчал, наслаждаясь эффектом своей речи. Первым в себя пришел, как не сложно догадаться, мистес, но и ему на это потребовалось изрядное количество времени.
   -Шики, хватит паясничать. Мы оба знаем, что демонов и живых мертвецов не существует. К тому же, существование такой книги, исторически не определено.
   -Сакай, ты прав, но лишь частично. - Довольно ухмыльнулся я. - Книги, возможно, и не существовало, хотя тогда остается вопрос о том, что же я держу в руках. А вот существование демонов, магов и живых мертвецов - факт доказанный. Прямо в этой комнате сейчас находится два умертвия, один демон и, в зависимости от классификации, один маг, или, если угодно, девочка-волшебница. Привыкай к законам нового мира, друг. - Мистес впал в краткое оцепенение, так трактовать положение вещей он еще не пробовал. С неким садистским удовольствием, я представил себе ту необъятную бездну исторических фактов, которую сейчас вынужден перерабатывать деятельный разум Юджи. Будет интересно послушать, к каким выводам он придет. Если, конечно, он соизволит ими поделиться.
   Возвращение к реальности заняло у мистеса куда меньше времени, чем я рассчитывал. Встряхнув головой и сфокусировав взгляд на мне, он, было, собрался что-то сказать, но был бесцеремонно прерван оглушительным девичьим визгом, раздавшимся из глубины зала. Забыв про разговоры, мы бросились к источнику шума. Не знаю, о чем думал Сакай, но лично я молился все неведомым богам о том, чтобы визжащим существом не оказался паучок, пренебрегший моим настоятельным советом не возвращать пока себе нормальную форму.
   Все оказалось куда проще и, одновременно, куда сложнее. Пока мы с Сакаем занимались обсуждением литературно-оккультных произведений, коротышка увлеклась исследованием лавки. И, очевидно, нашла в ее глубинах нечто такое, что не было предназначено для посторонних глаз.
   Подойдя ближе, пред нами предстала туман, круглыми, безумными глазами созерцающая пустоту. Ее подрагивающие руки крепко сжимали рукоять меча, кончик которого рисовал замысловатые узоры в пыльном воздухе лавки. Рот, приоткрытый в безмолвном крике, медленные, пятящиеся шаги. Все говорило о немыслимом, нечеловеческом ужасе, настигшем девушку.
   Удостоверившись, что мое немедленное вмешательство здесь не требуется, я по-традиции не стал вмешиваться, предпочтя, подперев собой стену, молча вникать в суть происходящего. Опасную миссию по выуживанию из коротышки подробностей случившегося, не раздумывая, взял на себя Юджи. Признаюсь, в смелости ему не откажешь. Учитывая амплитуду истеричного колебания кончика катаны, даже я не рискнул бы приблизиться к хозяйке меча без оружия. Но Сакая подобные мелочи не заботили, самоотверженно и бесстрашно, он бросился к пострадавшей, за что едва не поплатился кончиком носа, который весьма своевременно убрал из-под траектории удара. Повезло. Тем не менее, на что же такое напоролся короткометражный туман?
   Подробности текущего события никак не желали выходить наружу. Шана истерила, Аластор ворчал, Юджи метался между ними как угорелый, не в силах достичь хоть какого-то результата. Вся проблема состояла в том, что он, вероятно, сам толком не знал, чего хочет достичь. То ли Шану успокоить, то ли о произошедшем вызнать, то ли Райское Пламя, не в меру активно, но достаточно путано отчитывающего за что-то коротышку, унять. Понаблюдав с пяток минут за этим балаганом, я решил вмешаться.
   -Аластор, может просветите нас о сути происходящего?
   -Не вмешивайся, факел, - До крайности недовольным тоном отрезал Багровый Бог, а после, даже не сбившись с ритма, продолжил нотацию Шане. - Мой сосуд должен был быть идеальным. Мы выбирали его исходя именно из таких соображений. А теперь выясняется, что моя Охотница имеет столь непростительную слабость. Так не может, и не будет продолжаться. Я приму все возможные меры, дабы исправить этот вопиющий изъян.
   -Прекрати, Аластор, я поняла. Поняла!!! - Под мерную и, наверняка, привычную ругань напарника, девчонка довольно быстро пришла в себя. Былая фанатичная решимость, то, что прежде демонстрировалось лишь перед лицом нешуточной опасности, вернулось в ее взгляд, перекрывая собой следы не прошедшего испуга. А еще в ее глазах была злость, не на кого-то - на себя, и осознание собственной неполноценности, и уязвленная гордость. Редкий по взрывоопасности коктейль. - Сейчас разнесу весь этот клоповник в щепки, но найду эту гадость. - Вот это уже опасно.
   - Погодите минутку, с какой это радости вам разносить в щепки тот "клоповник", что до сего дня являлся моим домом? Я не знаю, что вы там такое нашли, но вам не кажется, что строить планы уничтожения чужой собственности прямо при хозяине - не слишком-то и вежливо? Подобные заявления, это не совсем то, что я ожидал услышать от благородного Огненного Тумана и его покровителя.
   -Шики, не делай поспешных выводов. - Аластор, сообразив какой оборот начало принимать дело, попытался пойти на попятную, не потеряв при этом лицо. Его обыкновенный, слегка старомодный и излишне пафосный стиль разговора плохо сочетался с текущей репликой, в которой сквозило чувство собственной неправоты. - Никто не собирается разрушать твое жилище. Шана, под влиянием эмоций, высказалась слишком резко. Скажи лишь одно, нормален ли для тебя тот факт, что по твоему дому ползают пауки размером с футбольный мяч?
   -Пауки? - Мне сделалось дурно. В этом доме лишь два паука, размеры которых превышают стандартный. Судя по описанию Райского Пламени, это точно не Тако. Скорее, это риннер-паук, последний из той поисковой партии, что я не так давно отправил на обследование чердака. Не уничтожил я его лишь по той единственной причине, что он нравился малявке. И вот, как это всегда и бывает, в последствии подобное милосердие вышло мне боком. Теперь придется придумывать еще одну неудачную отговорку, которая сработает лишь потому, что те, на кого она рассчитана, очень слабо разбираются в реалиях этого мира.
   -Да, нормально. Это ручная зверушка моей сестренки. Ей его из Африки привезли. И, кстати говоря, я буду не в восторге, если Шана решит устроить здесь сафари. Мне сестричка голову отгрызет, если с ее обожаемым Жвалобрюхом что-то случится.
   -Нужно иметь серьезные проблемы с головой, чтобы держать дома такую гадость. - Шана гадливо сморщилась, тем не мене в тоне ее голоса отчетливо слышалось облегчение. У нее появился благовидный предлог избежать участия в охоте.
   -Ага, у нас та еще семейка. В этом доме решительно невозможно пользоваться шкафами. Один откроешь, а оттуда на тебя строем выходит целый батальон скелетов. А обратно не загонишь. - Я хмыкнул. - Впрочем, это дело привычки. Ты мне главное пообещай, что не станешь носиться за сестренкиным паучком по всему дому с мечом наперевес. Я этого не переживу.
   -Да сдался мне этот паук, просто держите его от меня подальше, и ничего с ним не случится. - Сколько горделивой пренебрежительности, и все равно, не нужно быть физиономистом, чтобы понять одну простую вещь. Коротышка счастлива возможности держаться как можно дальше от членистоногого риннера, а, в идеале, и вовсе никогда больше его не видеть.
   -Да. Это очень правильное решение. У нас как раз кончился антидот к его яду. А новую партию привезут только на следующей неделе.
   -Он что, еще и ядовитый?! - Не вышедший ростом туман, к моему вящему удовольствию, приобрел здоровый бледно-зеленый оттенок.
   -Ну, не так чтоб очень. - Шана украдкой облегченно вздохнула. - Место укуса опухает, кожа на нем отслаивается так, что мясо видно. Потом это дело начинает трескаться и кровоточить. Говорят, это может привести к гангрене и ампутации пострадавшей конечности. Но это после. А немного раньше поражается нервная система, что может привести к параличу легких или сердца.
   -Ты же сказал, что он не очень ядовит? - Насыщенно зеленый цвет, мелко трясущейся девчонки-тумана был мне наградой.
   -Ну, так ведь противоядие есть... А, точно, уже нет. Так что, просто постарайся, чтобы тебя не кусали.
   - Шики, заканчивай пугать Шану, и, может быть, покажешь, наконец, свою комнату? - Юджи, наблюдал нашу беседу со стороны, и, судя по всему, пребывал в изрядной задумчивости. Он никак не мог определить, насколько велика вероятность того, что я, как обычно сгущаю краски. С одной стороны, пауков такого размера не бывает, в этом он был почти уверен, с другой, описанные ужасы очень походили на текст одной статьи, о ядовитых пауках, которую он когда-то читал. Так и не придя к определенному решению, он попытался сменить тему разговора, а заодно, перенести место действия в более безопасную локацию. Разумно. Неприятно другое. А именно, отсутствие ответа на один простой вопрос.
   Где, черт подери, находится моя комната? Я ведь, не считая главного зала, и был-то только на кухне и чердаке. И что, спрашивается, делать? Предложить что ли, сначала поужинать, а потом под шумок уточнить у старика? Нет, на здешней кухне отродясь не водилось ничего, кроме как более чем внушительных запасов чая, а также сахара к нему. Ну, еще сиротливая банка растворимого кофе, предназначенная исключительно для моих личных нужд. Не пойдет. Нужен другой вариант.
   - Может, кто хочет кофе? - Неуклюже попытался выиграть время я.
   - Нет. - Решительно и сразу за всех, ответила Шана, не забывая судорожно оглядываться, дабы не подпустить к беззащитным тылам подлого ядовитого врага, ей не терпелось как можно быстрее увеличить расстояние между собой и восьминогим ужасом. - Просто отведи нас к себе, ты ведь не забыл, нам нужно поговорить. Надеюсь, у тебя не живет еще какая-нибудь гадость?
   -Не живет. Ладно, - сдался я, - пошли. - В условиях отсутствия альтернативы, я принял решение затащить их в первое же попавшееся помещение, выдав его за свою комнату. Так себе идейка, но лучше пока нет. Не признаваться же в том, что я не ориентируюсь в собственном доме.
   Пройдя по коридору из главного зала, я поверну ручку первой же попавшейся двери. И застыл на пороге. Юджи, заглянув мне через плечо, выдал свой едкий комментарий.
   -Шики, ты хочешь сказать, что живешь в чулане под лестницей? - Черт возьми, раньше я не замечал за ним таких наклонностей, неужели у меня учится? Но сейчас важно не это. А то, что за открытой мной дверью, действительно находилась небольшая кладовка с наклонным потолком. Промазал.
   -Нет, конечно. Просто нужно же найти Жвалобрюха, иначе так затеряется, что потом вовек не сыщешь.
   -Может, поищешь его в другой раз? - Сакай приподнял бровь. Всем своим видом демонстрируя непонимание. - У нас тут и так кое у кого случился острый приступ арахнофобии.
   -У кого это приступ арахнофобии?!! - Коротышка, не взирая на свое состояние, была органически не способна пропустить мимо ушей хоть что-то, что задевало ее гордость.
   -У меня. - Мистес тут же предпринял маневр под названием "тактическое отступление", не забыв, впрочем, заминировать оставленные позиции. - Я до ужаса боюсь больших пауков. Они волосатые, у них очень много лап и большие ядовитые зубы. - И это не могло не сказаться на цвете лица коротышки.
   - Ладно, раз разобрались, то идем дальше. Нужно же искать мою комнату.
   -В каком смысле "искать"? - Не поняв моей фразы, переспросил Юджи. Я оставил его без ответа.
   Следующая дверь вела в ванную комнату, чистую и ухоженную, но без видимых следов использования. Под недоумевающим взглядом своих сопровождающих, я с невозмутимым видом осмотрел помещение и вынес вердикт об отсутствии вредных арахнидов.
   Повезло мне на третий раз. Хотя, это еще как посмотреть. Но это хотя бы было похоже на жилое помещение.
   Спальня, обставленная под восемнадцатый век, с шикарной резной деревянной мебелью, трех, а то и четырехспальной кроватью под балдахином. Несколькими одежными шкафами и столиком, в котором я с большим трудом признал туалетный. Ну, за неимением лучшего, воспользуемся этим.
   -Итак, друзья, с честью представляю вам мою комнату. Заходите, располагайтесь, короче, чувствуйте себя как дома, но помните, что вы в гостях.
   -Внушает. - Обалдело прокомментировал Юджи, осматривая обстановку. - Шики, ты же вроде говорил, что привык спать на полу. А тут такая роскошная кровать. Не сходится как-то.
   -Все сходится. Я говорил, что привык спать на полу, но вот чего я не говорил, так это того, что комнату обставляли под меня, равно как и того, что вообще ей пользуюсь. Я, между прочим, сюда не так давно переехал.
   Пока мы выясняли отношения, коротышка под шумок пробралась к кровати. Я наблюдал за ней лишь краешком глаза, но даже так, увиденное повергло меня в состояние шока. Наша безупречная Огнеглазая Охотница, устроившись на кровати принялась обнаружила одно крайне интересное свойство последней. И так увлеклась его изучением, что совершенно забыла и о нас, да и вообще обо всех сегодняшних неурядицах. Сакай, получив от меня легкий тычок и проследив за направлением, куда я указывал пальцем, был шокирован куда сильнее. А дело было в том, что кровать пружинила. Как, собственно, это делала любая нормальная кровать. Для Охотницы, это, очевидно, было в новинку. И вот, наша мисс "долг огненного тумана", уверенная, что на нее не смотрят, с откровенным удовольствием на лице, качалась сидя на пружинящей кровати. А мы украдкой наблюдали за процессом. Шаблон трещал, но пока выдерживал. Но, долго ли это продлится?
   Маятник старинных напольных часов ритмично раскачивался, отсчитывая секунды и минуты. Большая стрелка успела уже несколько раз поменять свою позицию, отмечая время, растраченное впустую. А мы все так же стояли завороженные фантастической, невероятной, не укладывающейся в голове картиной. Никто из нас не смог бы прервать этот порочный круг, это лежало далеко за пределами возможностей двух чрезмерно впечатлительных мистесов.
   Нам помог слепой случай. Секундная стрелка завершила оборот. Вслед за ней сменили свою позицию и остальные. По комнате разнесся протяжный бой часов. Десять ударов. Десять часов вечера. Затянутая последовательность из десяти невыносимо противных звуков, эхом звучавших в наших пустых головах. Эти звуки выполнили свое извечное предназначение, они напомнили всем присутствующим о стремительном потоке времени, не захлебнуться в котором можно, лишь ежесекундно прикладывая усилия. Из той страны, где невозможное становится реальным, нас выкинуло в суровую действительность.
   Шана, словно очнувшись, быстро оглянулась по сторонам. Мы сделали вид, будто целиком и полностью сосредоточили свое внимание на висевшей на стене картине. На фоне небес, покрытых черными грозовыми тучами, на серых волнах штормового моря, одинокий парусник, казавшийся крохотным в сравнении с высокими валами, отчаянно и безнадежно боролся за жизнь. Итог этой схватки был предрешен заранее, и мне виделось в этом плохое предзнаменование. Грядет буря.
   Юджи, поразительно чутко чувствуя момент, рассматривал все то же самое полотно. Понятия не имею, что он в нем увидел, но, судя по выражению его лица, его мысли шли схожими путями. Лишь только мелкий туман заподозрит нас в том, что мы видели это, бесспорно весьма милое проявление ее постыдной слабости, за наши головы нельзя будет дать и ломаного гроша. Нас не спасет даже присутствие Аластора, влияние которого на свою подопечную отнюдь не столь всеобъемлющее, как может показаться на первый взгляд.
   Молчание затягивалось. Девчушка сверлила наши затылки взглядом вышедшего на охоту хищника. Мы пытались сохранить последние остатки самообладания. Пред нашим внутренним взором представали самые разные картины. Одна страшнее другой. Но пора было что-то предпринять. Ведь продолжись все в том же духе, здесь непременно покатятся головы.
   С тяжелым вздохом, я оторвал свой взгляд от картины и направил его на малорослого тумана.
   -Итак, о чем ты хотела поговорить? - Как мне показалось, лучшим решением было перевести разговор в наиболее конструктивное русло.
   -О сегодняшнем прецеденте. - Ответила Шана, подозрительно щурясь. - Ты можешь объяснить, каким образом оказался на той крыше, и, главное, зачем вырубил меня?
   -Легко. - Я улыбнулся. - Я всегда быстро бегал, а после нашей встречи, как оказалось, стал еще быстрее. - Мне показалось, что оставлять беззащитную девушку в опасной ситуации - не самый лучший поступок, который может совершить в своей жизни парень.
   -И именно по этой причине ты стукнул меня кирпичом? - Былое бешенство вернулось с новой силой. Даже эпитет "беззащитная", который я ввернул специально для того, чтобы подменить большую бомбу маленькой, сгинул в пламени пожара всепоглощающего недовольства.
   -Я просто здраво оценил ситуацию. Если бы я не вмешался, шишкой бы ты не отделалась.
   -Бой не был проигран! Вестница Скорби - сильный противник, но и меня слабой не назовешь. - Шана отчаянно хорохорилась, я же лишь хмыкнул про себя. - Я вполне могла бы победить! Если бы ты не вмешался... - Шана запнулась. Вероятно, она пыталась прикинуть выигрышную, в той ситуации, тактику. Увы, это была задачка для гения. Которого, кстати, в нашей компании не наблюдается.
   -... тебя бы прожарили до хрустящей корочки. - Продолжил я прерванную фразу. - В любом случае, все это мы уже обсуждали. В той ситуации мое решение было оптимальным. Я решил проблему с наименьшими жертвами. И можешь поверить мне на слово, это был не тот случай, когда гордость стоит дороже, чем жизнь.
   -Верно, Шана. Шики прав. Тебе еще рано сражаться со столь могущественными противниками, какими являются Вестница и Клык. - Вот и Аластор вставил свое веское. Возможно, на пару мы вправим коротышке мозги, хотя что-то во мне сильно сомневается в этом предположении. - Твое поражение было предрешено. Не было причин заканчивать бой, который нельзя выиграть. Отступление не позорно, ты Огненный Туман, а не последний защитник крепостной стены. Твоя жизнь стоит многократно дороже, чем победа в этой глупой стычке. Только оставаясь в живых, ты сможешь продолжить приносить пользу этому миру. Твоя же смерть не нужна никому.
   -Прекрати, Аластор. Я понимаю. Но нельзя же было оставить все как есть! Ты же знаешь это лучше, чем кто-либо другой. Ты же сам меня этому учил! - Прижатая сразу с двух сторон, девчушка находилась на грани. Правда, грани весьма опасной, и, что куда хуже, непредсказуемой. Нажми мы еще чуток сильнее, и я бы не взялся сказать, расплачется она или достанет меч.
   -Учил... - Понизив тон, подтвердил кулон. Он, вероятно, тоже заметил опасное состояние своей напарницы и подопечной. И сейчас уже не столько читал нотации, сколько старался не навредить. - Ты все сделала правильно. Кроме одного. Ты полезла в пекло, не оценив противника. А я ведь тебе говорил, Марджори До пока что слишком сильна для тебя. К тому же, ее пребывание здесь обусловлено своими особыми причинами. В нем есть смысл. И пусть она отнюдь не самая приятная из наших братьев и сестер по оружию, находясь на своем месте, она приносит ощутимую пользу.
   -Но, Аластор, ты же знаешь. Если она достанет Перевозчика Мертвых, этому городу придет конец. Нам что, Мисвы мало было? Два города менее чем за десяток лет, это будет крупнейшим провалом в нашей истории. - Хм, признаться, я чего-то недопонял. При чем тут город? Я не знал, что ему что-то угрожает. Происходящее становится интереснее с каждой секундой. И как с неведомой угрозой связан Рамми? Что вообще происходит? Сакай был обескуражен куда сильнее меня. Ведь он по-прежнему оставался больше человеком, нежели мистесом. Такие вещи были важны для него, с этим фактом мне просто предстояло смириться. А эти двое, вот так, мимоходом, упомянули перспективу разрушения его родного города и, как ни в чем не бывало, пошли дальше. Еще ничего толком не поняв, мистес уже почувствовал дыхание крупных неприятностей на своем затылке. Угроза разрушения Мисаки его, мягко говоря, не радовала. Едва услышав о ней, он напрягся, готовясь боем добывать дополнительную информацию. Данный факт заставил напрячься уже меня. Само нахождение в одной связке слов "информация" и "Мисава" было крайне нежелательным. Я, по определенным причинам, предпочел бы оставить упоминание о городе-призраке вне рамок дискуссии.
   -Во-первых, Перевозчика очень непросто достать. - Аластор даже не подозревал о эмоциях, бушевавших в сознаниях двоих из присутствующих здесь. Он просто продолжал читать морали той, кто был меньше всего в них заинтересован. - Он верток как угорь, и не Вестнице с ним в этом тягаться.
   Во-вторых, не вспоминай про Мисаву, то был особый случай и особые обстоятельства. Нас там не было и мы о многом не знаем. Сухие строки отчета Нон Грата не заменят тебе того, что можно было бы увидеть своими глазами. Тогда ордену было нанесено тягчайшее оскорбление и мы его не простим, тем не менее, сейчас ситуация совершенно иная. Для благополучного разрешения именно этой проблемы наше вмешательство не требуется. У нас, если помнишь, хватает своей головной боли.
   -Подождите, подождите! - Мистес все-таки решил затребовать пояснений, только этого мне и нахватало. И ведь ничего уже не поделаешь, придется просто продолжить прилежно отыгрывать свою роль. - Я не понял, что вообще произошло. Какая "Вестница"? Какой "Перевозчик"? И, главное, что с городом?! Ему действительно что-то угрожает?
   Аластор прервался и тяжело вздохнул. Шана тоже вздохнула, но уже с облегчением, а я просто придал лицу заинтересованное выражение. Вскрывались какие-то новые, неизвестные ранее обстоятельства. Мне тоже было интересно. Лишь бы не вспомнили о городе, которому не повезло.
   -Если коротко: Вестница Скорби, Марджори До - огненный туман с не самым легким в общении характером. Именно с ней я сегодня дралась. - Шана пустилась в пояснения. С ее точки зрения, это было всяко лучше выслушивания поучений Райского Пламени. - Перевозчик Мертвых, Рамми - томогара, за которым она охотится. Он - один из тех немногих багровых, кто заботится о балансе. Что, впрочем, нисколько не мешает Вестнице устраивать на него охоту. Проблема в том, что у Рами есть любопытное хобби. Он собирает энергию догорающих факелов. Собственно, именно за подобную деятельность он и получил свое имя. За долгие века, проведенные за этим занятием, он успел набрать сумасшедшее количество энергии, которое удерживает заклинанием собственного изобретения. Если его убьют, заклинание рассыпается, а вся скопленная энергия вырвется наружу. И никто толком не знает, что может произойти в этом случае. Но, вероятнее всего, что случится нечто, от чего не поздоровится всей округе. Это именно тот исход, которого я старалась не допустить. - Быстрый злобный взгляд был брошен в мою сторону. Я сделал вид, что не обратил внимания, так как был слишком увлечен рассказом. Рассказом, в котором действительно обнаружились крайне любопытные детали. Но об этом можно подумать и позже.
   -Не все так плохо, мистес. - Вмешался Аластор. - Я уже говорил, Рамми - хитрый старый лис, и не девчонке Марджори с ним тягаться. Он сможет спрятаться у нее под носом так, что она не заметит его, даже находясь на расстоянии вытянутой руки. Вообще, странно, что он не сбросил ее с хвоста до прибытия в этот город.
   -Ясно. - Сакай выдохнул. Возможно, он и не успокоился окончательно, но, по крайней мере, передумал немедленно бежать и принимать меры. Те, что позволяли его слабые силы. - А что за горд такой "Мисава"? Никогда о нем не слышал.
   Я судорожно втянул воздух сквозь сжатые зубы. Дело принимало плохой оборот. Неизвестно почему Юджи вздумалось полюбопытствовать насчет тех событий, но мне это не нравилось. Впрочем, немного поработав мозгами, я пришел к выводу, что для меня же будет лучше услышать о произошедшем с точки зрения туманов. Нужно же иметь представление о том, что именно им известно.
   -Это неприятная история. - Начал рассказ багровый Бог. - Несмываемое пятно на чести ордена. Тогда мы допустили одну из самых больших ошибок за последний век. Произошло это чуть больше трех лет назад. Жертвами инцидента стало более пяти тысяч человек, о которых нынче никто и не вспомнит. Семнадцать огненных туманов и неизвестное число багровых томогара. Тогда существовал город, носивший имя Мисава. Сейчас же на его месте лишь брошенный остов, в котором живет менее десяти процентов от изначальной численности населения.
   Началась все с так называемого "Мисавского инцидента", или, что ближе к истине, "мисавской резни". В один день, при невыясненных обстоятельствах, погиб один из огненных туманов. Такое случается. Наша работа опасна и часто сопряжена с жертвами, а погибший был новичком. Вероятно, мы подготовили его недостаточно хорошо. - Голос Аластора стал сухим, в нем чувствовался тщательно скрытый надлом. Это были не те события, о которых ему было легко вспоминать. Не говоря уже о том, чтобы о них рассказывать. - Нетипичным было другое. После боя, в центре большого города, осталось целое поле искалеченных трупов. - Сакай, непроизвольно сглотнул и тыльной стороной ладони вытер покрывшийся испариной лоб. - Словно насмешка над нашими потугами. Дело происходило под печатью и напавшему не составило бы труда убрать последствия. Но он специально не стал этого делать.
   Это был плевок в лицо сразу двум силам. Нам и багровому королю Торсу, который считал город своими охотничьими угодьями. Это был хороший ход. Совершенно бесчеловечный, но хороший. Нас буквально столкнули лбами. Каждая из двух сторон была полностью уверена в том, что виновата в случившемся сторона противоположная. Город превратился в поле боя. Это разорило Мисаву, и стоило жизни многим нашим товарищам. Но самым плохим было не это. - Бог сделал паузу, заставляя своих слушателей непроизвольно податься вперед. - Это была война не на две стороны...
   Интересы сразу четырех сторон столкнулись на этом крохотном клочке земли. И две из них впоследствии были полностью уничтожены, а наш орден понес крайне тяжелые потери. Победителем стал лишь один. Тот, кто дергал за ниточки, заставляя свои жертвы сражаться в бессмысленных боях.
   У истории с городом было продолжение. Но уже не здесь, а в Багровом Мире. Соблазненный ослаблением соседа, потерявшего множество бойцов в схватке с нами, король Йори, Пастырь Обреченных, повел свои войска в атаку на земли Торса. Эти два короля были старыми соперниками, и один не мог пропустить шанс достать другого. На этом и сыграл невидимый кукловод.
   Битва началась и закончилась, а на поле боя остались обе армии и тела обоих королей. Подробности нам не известны, но, предположительно, победивший король был сражен предательским ударом в спину от того, кого считал своим верным союзником. Сражен ударом кукловода. Единственного, кто выиграл в этой бессмысленной войне.
   -И кто это был? Ну, тот кукловод? - Сакай был поражен услышанным, картины невиданных прежде масштабов представали пред его внутренним взором. Но это не помешало ему продолжить выжимать драгоценные крупицы информации. Что же касается меня, то я пребывал в глубоком шоке, здесь мне не требовалось даже притворяться. Как можно было вывернуть ту старую историю под таким углом? И, главное, что за кукловод? Я, вроде, не замечал следов присутствия какой-то посторонней силы.
   -Мы мало что знаем об этом. Лишь то, что удалось достать у тех, кто торгует информацией в том мире. Но кое-что было. Некий Безымянный Мистес. - Я с трудом удержался от того, чтобы непроизвольно икнуть. Я?! При чем здесь я? - Именно он начал цепь событий, учинив мисавскую резню, убив тумана и многих людей. Втерся в доверие к Пастырю Обреченных, и соблазнил того воинской славой и местью. Именно он и нанес последний удар.
   Крайне опасная тварь. Скользкая как змея, сильная и умелая подобно старому багровому, а так же хитрая и беспринципная, словно человек. Уже это делает его крайне опасным. Он силен, опытен, терпелив и расчетлив. Одно из худших порождений грани двух миров. Все эти годы мы искали его. Безрезультатно. - Вот это поворот! Чего я никак не мог ожидать, так это такой трактовки событий.
   -Подождите, "мистес". Вы сказали "мистес"? - Сакай как всегда выхватил ключевое слово из всего рассказа. В то время как я не мог даже вернуть на место отвалившуюся челюсть.
   -Верно. Именно мистес. У вас двоих одна природа с ним. Редко, очень редко, но и мистесы бывает, тоже достигают могущества. Это связанно в первую очередь с хогу, в них хранящихся. Я не знаю, что именно было спрятано в том монстре, но, скорее всего, что-то очень сильное. Такое, что позволило ему совершить все те преступления.
   -А ради чего он сделал все это? - Юджи не смог не полюбопытствовать. В конце концов, с его точки зрения, этот вопрос, вероятно, был ключевым.
   -Я не знаю. И никто, кроме него самого не знает. Возможно, ему просто нравится играть сильными наших миров так, как человеческие детишки играют с куклами. А после ломать, когда они ему надоедают. Так или иначе, однажды орден его настигнет, тогда он и заплатит за пролитую кровь наших братьев и сестер.
   -Странные же дела у вас творятся. - Рассеяно прокомментировал я, теребя пуговицу на пиджаке. - А этот ваш монстр, вы хоть что-то о нем знаете? - Не смотря на внешнюю рассеянность, я был предельно собран. Может случиться и такое, что мне придется с боем пробиваться к выходу из этой комнаты.
   Но кто вообще мог предположить, что именно на меня в итоге повесят всех собак? Чем я заслужил подобные почести? Впрочем, если предположить, что факт наличия ошейника неизвестен туманам, все их догадки обретают некое подобие логичности. Вот только не нужно было искать злой умысел в чужой криворукости. Хотя, не думаю, что мне стоит пытаться им это объяснить.
   -Почти ничего. - Ответил на заданный мной вопрос Аластор. - У нас было описание его внешности, вот только, как и опытные томогара, мистесы такого уровня способны изменять свой внешний вид. Им может оказаться любой встречный факел. Но это не так важно, он обязательно где-нибудь себя проявит, и вот тогда-то мы его и найдем. И он пожалеет, что не разделил судьбу тысяч своих собратьев. - Закончил Райское Пламя. Неожиданно злобно закончил. Но один факт того, что они почти ничего обо мне не знают, уже не мог меня не радовать.
   -Ладно. А можно еще вопрос? - Дисциплинированно, как в школе, я поднял вверх правую руку.
   -Задавай.
   -Почему ему был назначен такой высокий приоритет? Я так понял, огненные туманы постоянно несут потери, а исходя из вашего рассказа, он лично убил всего одного. Остальные пали случайными жертвами.
   -Начнем с того, что орден лишился по его вине не одного, а двух своих членов. Двух многообещающих новичков, которым сулили большое будущее. И это лишь те, что пали от его руки. Опосредованно он убил гораздо больше. Впрочем, даже если так, он все равно не является рекордсменом. Есть короли, на руках которых куда больше крови наших товарищей. Но опасен он не этим. Его методы, вот что действительно является угрозой. Учитывая то, с какой легкостью он стравил три могущественные силы, от него можно ожидать всего, чего угодно. Никто не знает, в какие игры ему захочется поиграть завтра.
   -Ясно. - Выдохнул я. - А с чего вы взяли, что он нацелился на туманов?
   -Нам действительно это неизвестно. Возможно, он преследует какие-то иные цели, но уже один факт того, что он использовал нас как живое оружие, делает его нашим смертным врагом.
   -И последний вопрос: откуда вы все это знаете? Ведь, если я правильно понимаю, Багровый Мир лежит вне зоны вашего влияния.
   -Все просто, Шики. - хмыкнул бог. - Мы купили эту информацию. Среди багровых есть различные общества. Одно из них занимается тем, что за определенное вознаграждение предоставляет информацию всем нуждающимся. Даже нам. А они, в свою очередь, раскопали записи одного из покойных королей.
   -Здорово, ничего не скажешь. У вас, как я погляжу, длинные руки. Пожелаю вам, что ли удачи в поимке чудовища. - Сквозь кривую усмешку выдавил я. - Ладно, я думаю пора спать, завтра еще в школу переться. - Словно подтверждая мои слова, напольные часы ударили полночь, внося и свою лепту в самый удачный вечер страшных историй всей моей жизни. Довольно непривычно чувствовать себя террористом номер один. Но не сказать, чтоб неприятно. Вот только к этой мысли мне еще предстоит привыкнуть. Сейчас, сильнее чем что-либо, мне требовалось время придти в себя, а значит... - Пойду сестренку на ночь поцелую. Заодно постельное белье поищу.
  
   Аккуратно закрыв за собой дверь, я вышел в коридор. Моя голова сейчас напоминала растревоженное осиное гнездо, мысли роились бестолково и беспорядочно, не желая выстраиваться в упорядоченную картину произошедшего. Все верно, мне нужен перерыв. Такие новости нельзя принять в одночасье, им требуется время на осознание и осмысление. А сейчас я не мог даже представить, какими в итоге окажутся последствия.
   Но, как вообще могло произойти нечто подобное? Я, конечно, никогда не считал себя хорошим парнем, но и гиперэволюция в главного злодея из дешевого бульварного романа, в мои планы тоже не входила. А что теперь? Теперь одна из самых могущественных сил этого мира объявила меня своим врагом. Какая прелесть! И что мне с этим, спрашивается, делать?
   Уверенным шагом, я зашел за поворот, здесь, в темноте, где никто меня видит, я мог бы дать выход своей злости. Мог бы, но не стану. Совершенно незачем ставить в известность всех, кто находится под крышей этого дома, о своих подлинных эмоциях. А так хотелось что-нибудь с грохотом и треском разломать, но, видимо, не в этот раз. Жаль.
   Прислонившись спиной к стене, я медленно сполз по ней на пол. Мне предстояло подумать о многом, слишком многом для одного вечера. Итак, туманы объявили открытым сезон охоты на одного небезызвестного мистеса-неудачника. С этим я уже ничего поделать не смогу. Значит, придется отталкиваться именно от этого. Прежде всего, мне ни в коем случае нельзя разрушать свою легенду. Легенду, которая была наспех придумана непрофессионалом и, на самом деле, не выдерживала никакой критики. Но, так или иначе, до тех пор, пока она укрывает мою настоящую личность, мне ничто не угрожает. Ну, кроме обыденных опасностей, возникающих в жизни каждого, кто подобен мне. Но стоит ей развалиться, и я останусь наедине не только с туманом-коротышкой, но и со всем их чертовым орденом. С другой стороны, если я переживу первые минуты после краха своего прикрытия, то найти меня в этом, переполненном факелами, мире будет очень и очень сложно. Это ведь не мир багровых, где количество подобных мне, мной же и исчерпывается. Я легко смогу затеряться так, что ни одна из орденских гончих не учует и отголоска моего следа.
   О моих подопечных позаботится Грегор. Должен, во всяком случае... Должен? Никому он, по большому счету, ничего не должен. Мне так уж точно. Черт, как же паршиво, когда во обеих гребаных мирах нет ни одного места, которое можно было бы назвать "безопасным". Без приставки "условно" - безопасным. Хотя Куб, не взирая на отсутствие головы, малый мозговитый, я надеялся что, он сможет приглядеть за малявкой. Хотя бы, в меру своих возможностей. На круг мне, наверное, не стоило особо надеяться.
   Кстати о круге. Было бы весьма любопытно узнать, кто именно слил туманам записи Пастыря. Уж не мои ли работодатели? Хотя, если подумать, им это вроде как не слишком-то и выгодно. Для организации, придерживающейся нейтральной позиции, компрометирующие связи с "монстром" вовсе не являются чем-то полезным. Но тогда кто? Кто же, все-таки копался в бумагах Йори? Увы, не думаю, что смогу найти ответ самостоятельно. Особенно сидя здесь
   Подняв с пола свое седалище, я отправился на поиски старика. Возможно, он сумеет дать устраивающие меня ответы, хотя бы на часть моих вопросов. Но где его искать? Если подумать, я не видел его с самого вечера. Антикварная лавка, не производя особого впечатления снаружи, изнутри вмещала в себя целый лабиринт, еще более примечательный тем, что его размер не бросался в глаза. Требовалось изрядно подумать, а кое-где и посчитать, только для того, чтобы придти к выводу о несоответствии размерностей. Хотя, чего гадать, если можно поступить проще. Усмехнувшись, я постучал костяшками пальцев в стену.
   -Риннер, отвечай, где твой хозяин?
   На стене, прямо перед изумленным мной, из ниоткуда появилась нарисованная мелом стрелка. Такие, вероятно, рисуют на стенах неисследованных пещер спелеологи. Что ж, приглашение получено, осталось лишь следовать маршруту.
  
  Следуя за стрелками, неведомым образом появляющимися прямо передо мной, и столь же таинственно исчезающими стоило лишь отойти, я забрался куда-то, в неисследованную мной прежде, часть дома. Что тут скажешь? Пожалуй, лишь то, что искусство Грегора поражало. Лавка действительно была огромной.
   Старик обнаружился в комнате, до боль похожей на рабочий кабинет. Правда, эпитет "обычный" ни в коей мере не подошел бы для описания данного помещения. Как и во всем этом доме, здесь царила атмосфера смешения веков. Дубовые стеллажи для бумаг вдоль стен, бесчисленные книжные полки, в углу широкий стол, на котором находится нечто, что я с изрядной долей неуверенности смог определить как набор старинных алхимических инструментов, на том же столе располагались и вполне современные химические принадлежности. У торцевой стены соседствовали глобус небесной сферы в медном держателе, и модерновый компьютерный стол с огромным количеством неведомо зачем приделанных деталей. И, разумеется, компьютером на нем. Именно за этим столом и восседал тот, для поисков кого мне пришлось прибегнуть к услугам самого дома.
   Старик увлеченно стучал по клавишам, изредка отхлебывая из здоровенной кружки. Происходящее его, казалось, не волновало. Даже мое вторжение не смогло поколебать жесткий порядок царящего здесь рукотворного хаоса. Впрочем, присмотревшись, я заметил на его лице следы недовольства.
   -Добрый вечер, мистер Грегор. Что делаете? - Намереваясь привлечь к себе внимание, поздоровался я.
   -А, это вы, молодой человек. Я что-то увлекся. - Старик поднял на меня невидящие глаза. - Знаете, люди поразительны. До того, как началась история их развития, мы даже не подозревали о том, что, соединив вместе несколько кусков мертвой материи можно получить нечто большее, чем их сумма. Даже человеческое ремесленничество стало для нас откровением, а уж механика, гидравлика, электродинамика и, тем паче, электроника... Это поразительно!
   - Да, конеч... - Попытался я вырулить на необходимую колею, но был проигнорирован. Старику было невмоготу от желания поделиться впечатлениями.
   -А последние современные веяния - это вообще нечто неописуемое. Особенно вещь, называемая "Интернет".Одна проблема, сетевые духи капризны и по какой-то причине не слушают мои доводы, оскорбляют почем зря, рисуют странные картинки и говорят на каком-то совсем уж тарабарском диалекте. А ведь я знаю абсолютное большинство языков, когда-либо использовавшихся людьми. - Старик выглядел обиженным, как великовозрастное дитя, которому не удается достать желанную игрушку.
   Снедаемый любопытством, я перегнулся через стол, взглянул на экран и застыл. Неведомые боги, по какой вашей прихоти старика занесло сюда?! Молчание затягивалось. Как бы так потоньше намекнуть могущественной, почти полубожественной сущности, что Интернет - уравнял всех куда эффективнее, чем полковник Кольт. И в некоторых местах Великой Паутины это заметно сильнее, чем в прочих.
   -Мистер Грегор, не мне вам это говорить, но начинать исследование великого, стоит начать с малого.
   -Что вы имеете в виду, молодой человек? - Кажется, мне удалось заинтересовать древнего багрового короля. Во всяком случае, в его глазах появилось осмысленное выражение.
   -Ну, я думаю, что для исследователя-первопроходца лучше не лезть сразу в глубочайшие топи, имеет смысл для начала поплескаться на мелководье. Просто для того, чтобы понять правила игры.
   -Это вы к чему?
   -К чему? К тому, что "форчан" - не лучшее место для начала исследования. Зайдите лучше на фейсбук. Там с вами хотя бы поговорят. Возможно. - Протянув руку, я нагло вбил нужный адрес. Что поделать, мне совсем не хотелось объяснять великой сущности, что на просторах этого сектора виртуального пространства все его сила, опыт, знания и мудрость, стоят меньше, чем банальное следование правилам игры.
   -Хм, а вы правы, молодой человек. - Взгляд старика снова переместился на экран монитора. - Это хотя бы похоже на английский.
   -Пользуйтесь, мистер Грегор. И все-таки, не могли бы вы уделить мне пару минут своего времени?
   -Времени? - Грегор рассеяно кивнул, все еще пребывая мыслями в глубинах созданной людьми астральной сферы. Мне пришлось подождать, пока он все же соберется с мыслями. - Да, конечно, что вы хотели?
   - Мне тут рассказали одну интересную историю. Оказывается, в этом мире живет некое чудовище, которое, потехи ради, стравливает между собой багровых королей, использует туманов как живое оружие и вообще развлекается за чужой счет так, как само того хочет. И знаете, что самое любопытное? То, что у нас одинаковое имя. Или, вернее, одинаково отсутствует такой атрибут, как имя. А еще интереснее то, что туманам, оказывается, продали записи Пастыря. При чем продали именно с багровой стороны. И, между прочим, нанимая меня, круг ссылался на информацию, полученную из того же источника. Вы можете мне что-нибудь об этом рассказать? - Я подозрительно сощурился, глядя в глаза старику.
   -А разве все было не так? - С невиннейшим видом удивился Грегор.
   -Что вы хотите этим сказать? - Я ощутимо напрягся.
   -Ладно, будет вам, молодой человек. Просто, понимаете ли, какая штука. О фирменных ошейниках Пастыря знают многие. Не все конечно, но те, кому надо - знают. В багровом мире. А вот отступникам эта информация была не нужна, к тому же, первые образцы данного типа риннеров появились уже после Раскола. И ушедшие о них, соответственно, не знали. А согласитесь, без этого кусочка мозаики все выглядит вполне логично.
   -Да, мне это тоже приходило в голову. Но вы не ответили, что насчет записей?
   -Не стоит искать двойное дно там, где его нет. - Грегор хитро улыбнулся. - Об итогах битвы Йори и Торса первыми узнали Следящие. Просто потому, что у них везде свои агенты. И в тех армиях они тоже наверняка были. Они же и потрошили освободившиеся замки. Просто по той причине, что пришли первыми. И, разумеется, они же распродавали полученную информацию.
   А обоюдное уничтожение двух армий - явление редкое настолько, что любопытно стало и нам. Мы и сами не поленились приплатить за копию. И, нужно сказать, об этом не пожалели. Крайне занимательное чтиво, к тому же, у Пастыря был отличный слог. А вот описывать деятельность своих созданий он не любил. Собственно, именно это и есть корень ваших проблем.
   -Ясно. - Криво усмехнулся я. - Тогда вопрос: почему вы все равно решились на сотрудничество со мной?
   -Потому, - Старик скопировал мою усмешку, - что я узнал о трактовке событий орденом, лишь пятнадцать минут назад, просмотрев отчет своего чудесного домика.
   -И что это меняет в наших взаимоотношениях?
   -Пока - ничего, в сложившейся ситуации мы не можем отказаться от ваших услуг. Потом - если повезет, то тоже ничего. Фактически, возрастает лишь цена вашей ошибки. Мы не сможем вас прикрыть, если вы провалитесь. Более того, мы будем первыми, кто кинет в вас камень. И нечего кривится, политика остается политикой, а наш круг не так силен, чтобы
  диктовать свои условия всему остальному миру. Вы, молодой человек, должны были бы это понимать.
   - Ладно. - Я протяжно выдохнул. - В таком случае, я спрошу еще раз, если случится что-то непредвиденное, вы позаботитесь о моих подопечных?
   -Конечно, вы можете в этом не сомневаться. Тогда и я вас кое о чем спрошу. Вы намеренны продолжать работать с нами? Даже, после того, как мы отозвали все гарантии вашей безопасности?
   -Да, вполне. - Я хмыкнул. - Мне, знаете ли, пока еще не предложили тех же условий в другом месте.
   -Но почему? Честно говоря, я, окажись на вашем месте, попытался бы как можно скорее увеличить расстояние между собой и фанатиками Ордена.
   -Даже не знаю, что вам сказать. - Я усмехнулся. - Возможно, мне действительно нравится играть в эти игры. Хоть в чем-то они оказались правы.
   -Ну, как знаете, молодой человек. В любом случае, я надеюсь, что наше сотрудничество будет продолжаться так долго, как это вообще возможно.
   -И вам того же, мистер Грегор. Позвольте откланяться. Мне еще нужно провести разъяснительную беседу со своим ручным паучком. - Ну, вот и поговорили. А мне было отчаянно интересно, что же из сказанного являлось правдой.
  
   Поднимаясь по лестнице, ведущей на чердак, я думал о том, что все пошло не так, как предполагалось. Как и всегда. Законы Мерфи в действии. Раз уж на меня решили поохотиться, то было бы разумно сократить количество вещей, способных пролить свет на мою настоящую личность. И почетное первое место в списке этих самых вещей, по праву занимала моя свеженазначенная "сестренка". Одно ее "Без" могло отправить нас обоих на аудиенцию с недовольным богом во плоти.
   Нет, даже в связи со всплывшей информацией о крайне трепетном отношении туманов к моей скромной персоне, вероятность того, что Аластор вылезет наружу, угробив тем самым своего тумана не казалась мне слишком уж большой. Я провел не так уж много времени в общении с ним, но в одном был уверен точно. Для него Шана - не просто временный сосуд, и даже не привычный напарник. Для бога эта девчушка многое значила. Слишком многое. Непозволительная слабость, для почти всемогущего божества. Тем не менее, гарантий у меня по-прежнему не было, а это, в свою очередь, возвращает меня к самому началу. Мое инкогнито не должно быть раскрыто.
   Открыв дверь, я вошел в паучью обитель. Здесь все оставалось точно таким же, каким я его видел при последнем посещении этого места. Все те же горы хлама, все те же завалы спутанной паутины, ничего нового... Ан нет, кое что было. В частности, непонятный, слабо шевелящийся комок паутины, валяющийся в непосредственной близости от входа. Я был слегка удивлен и, в то же время, малость обеспокоен. Учитывая то, что я помнил о повадках нормальных пауков, подобным образом должны выглядеть полупереваренные консервы, отложенные на черный день. Все это, конечно, имело крайне слабое отношение к конкретному пауку, из всех видов доступного продовольствия, предпочитавшему мороженное, но мало ли что могло произойти. Не нравилось мне это.
   -Малявка, признавайся, кого это ты поймала? - Громко задал я вопрос в воздух, надеясь быть услышанным.
   -Себя. - Знакомым, но полупридушенным голосом ответил сверток, - Тьфу ты, гадость. Без, помоги!
   -Эээ? - Глубокомысленно прокомментировал ситуацию я. - Малявка, уж не хочешь ли ты сказать, что запуталась в собственной же паутине?
   -Угу, - Как-то грустно ответил паутинный кокон.
   -Позор! - Поглядывая на свою подопечную сквозь пальцы помещенной на лицо руки, оценил ситуацию я. - Паук, запутавшийся в собственной паутине... Ты неподражаема! - На мое лицо непроизвольно выползла улыбка. Я изо всех сил старался не рассмеяться. Тщетно. Что бы не происходило в мире, какими бы темными не были времена, Тако, как и прежде, представляла собой неиссякаемый источник хорошего настроения.
   -Хватит ржать. - К грустным и интонациям добавилась толика обиды. - Лучше бы помог.
   -Ага, сейчас. - Я подошел ближе, рассматривая переплетение нитей. - Как тебя вообще угораздило?
   -Ты же сам говорил, что мне не стоит принимать нормальный вид, а еще спрашиваешь! Человеческая форма, она, знаешь ли, плохо подходит для передвижения по паутине.
   -И куда ты собиралась залезть? - Лениво полюбопытствовал я, перебирая белесые нити в бесплодных попытках найти конец, с которого можно было бы начать разматывать кокон.
   -Вон на ту кучу мусора. - В связи с полной невозможностью ткнуть пальцем, ответ был чудо как информативен. - Там книги лежат. Ну, те, что ты здесь оставил. Мне же скучно было! А книги - там, и иначе не достанешь.
   -Понятно. Что ж, будем распутывать.
  
   -Эй, малявка, вот скажи, как нас угораздило так вляпаться? - Меланхолично поинтересовался я.
   -Понятия не име... Без, ты - извращенец! Не трогай меня там!!!
   -Там - это где? - С трудом изменив свою позу, спросил я.
   -Ну... Там! - томогарка выглядела смущенной, а я отчаянно пытался сообразить, что же сделал не так. Проверив местоположение своих рук, я начал что-то подозревать.
   -Там?.. - Я слегка сжал пальцы, под ними обнаружилось нечто небольшое, округлое и мягкое. Опа! Кажись, догадка подтвердилась. Я не удивлюсь, если мне за это отгрызут голову.
   -Ай! - Подтвердила мою мысль малявка, - Если уж лапаешь, то будь нежнее... - Конец фразы был произнесен каким-то очень странным тоном. Такого я раньше не слыхал. Понятия не имею, что она хотела этим сказать, но руку предпочел убрать, что стоило мне глубокого пореза. Но так, пожалуй, и к лучшему. Я положительно не представлял, что творится у мелкой в голове.
   -Я не в том положении, чтобы выбирать, куда именно тянуть руки. - Подозрительно проворчал я. И это было чистой правдой. Непонятно как, но, распутывая паучка, я сам не заметил, как оказался плотно примотан к нему. - Лучше скажи, как выбираться будем?
   -Не знаю... - Растерянно, с поникшим видом, призналась томогарка.
   -Ладно, а если примешь свою изначальную форму, справишься?
   -Если окажусь снаружи, то да.
   -А так?
   -А так меня порежет на кусочки. Моя форма все-таки несколько больше, чем человеческая.
   -Разумно. - Согласился я. - В таком случае, попробую прорезать нам выход.
   Сказать было легко, осуществить - куда сложнее. Пальцы, преобразованные в нечто, напоминающее лезвия, скользили по нитям, не причиняя вреда. Лезвие меча, кончиком высунутое из-под оболочки на ладони, оказалось в той же мере бесполезно.
   Свойства этой паутины стали для меня крайне неприятным сюрпризом, а ведь раньше я думал, что ее предназначение состояло исключительно в формировании импровизированного гамака, в коем так любила спать малявка. В конце концов, не выдержав томительной неопределенности, я не стерпел и, оттянув рукой часть нитей, жахнул по ним огнешаром. Этот подвиг стоил мне руки, но видимого эффекта не произвел. Мысленно отругав себя за непредусмотрительность, я вернулся к обескураживающим результатам эксперимента. Отчаянно напрашивался вопрос: что это, черт возьми, такое? Я впервые видел настолько прочную структуру.
   -Малявка, что это вообще такое? - Крайне недоумевающим тоном озвучил свою мысль я. - Как ты ее делаешь?
   -Не знаю, само получается, а что такое? - А паучок, похоже, искренне не понимал причин моего недоумения.
   -Что такое?! Да я ее даже поцарапать не могу! Это нечто поразительное!
   -Что, правда? - Девушка слегка порозовела. Возможно оттого, что поучила эту, весьма сомнительную, в данной ситуации, похвалу. Возможно, просто от специфики той позы, в которой мы находились. Впрочем, ее довольную мордашку сложно было расценить двояко.
   -Ну, и чему ты радуешься? - Я выплюнул попавшую в рот нить. - Как вылезать-то будем?
   -Ммм... Позовем на помощь?
   -Вот еще, не буду я так позориться. - Одна мысль об этом заставила биться в агонии мое самолюбие. Дабы избавиться от унизительной картины, в которой старик помогал нам выбраться из этой нечаянной западни, мне пришлось потрясти головой. Едва не засадив при этом Тако по лбу. Справившись с разыгравшимся воображением, я тяжело вздохнул. - Ладно, делать нечего. Постарайся не двигаться.
   Я начал ужимать свою оболочку, фактически принимая форму небольшого, размером с яблоко, шара. Выкатиться из переплетения нитей при таких габаритах не представляло особой сложности. В теории. Потому, что на практике я еще не пробовал принимать столь бесполезную форму. Хотя, именно сейчас, и именно в этой ситуации, она была идеальна. На поверхности сферы не было ничего, за что могла бы зацепиться вездесущая паутина. Вот только передвигаться так я пока не умел. Впрочем, освоение подобного способа перемещения, при моей богатой практике, было делом нескольких минут.
   Освободившись из плена и вернув себе нормальный вид, я уселся около паучка, осторожно разматывая провисшие, после моего освобождения нити. Теперь я полностью сконцентрировался на этом занятии, не отвлекаясь на посторонние вещи. Все-таки меня не прельщала перспектива еще один раз оказаться в паутинной ловушке.
   Конец все-таки отыскался, а я уже было, грешным делом, начал думать, что эта паутина, подобно ленте Мебиуса, закольцована сама на себя. Аккуратно сматывая паутину с попискивающего паучка, и, во избежание повторения прошлых ошибок, собирая ее в клубок, я размышлял о вопросах жизни, вселенной и всего такого. Как не странно, получил численный ответ. Так и не придумав, куда его можно приткнуть, задумался о вещах не менее важных. Например, о роли пауков-томогарок в экосистеме чердаков-риннеров. Что характерно, к ответу так и не пришел. Зато с малявкой закончил.
  
   Белесый нитяной клубок, в моих руках он казался безобидным. Сейчас сложно было поверить, что всего несколько минут назад он стал причиной стольких проблем. Тем не менее, факты говорили сами за себя, даже подобная мелочь, окажись она в нужном месте и в нужное время, может доставить целую кучу неприятностей. Ну, с этим ничего не поделаешь, так уж устроен этот мир. Тяжело вздохнув, который уже за сегодня раз, я положил клубок в карман. Возможно, на что-нибудь и сгодится.
   -Итак, малявка, - Я поднял глаза на томогарку, - раз уж мы разобрались с твоей маленькой проблемой, давай все-таки вернемся к более важным вопросам.
   -Вопросам? - Паучок вопросительно посмотрел на меня.
   -Им самым. С этого момента правила меняются. Запомни хорошенько, отныне тебе нельзя называть меня "Без", особенно, когда мы не одни. Упоминать какие-либо детали моей биографии - запрещено тем более. Таким образом, теперь меня зовут Шики, а тебя, соответственно, Такако. Ты человек, и моя родственница...
   -Подожди, Бе... - Девушка запнулась на полуслове, едва не обратившись ко мне привычным образом, ну что ж, во всяком случае, она быстро учится. - В смысле... хм, Шики. Ты же понимаешь, что это глупо! Никто в здравом уме не перепутает меня с человеком.
   -Ну да, есть такое дело. - Неохотно признал я. - Но старик обещался помочь. Я думаю, он найдет решение.
   -Возможно, но зачем?
   -Зачем? Все довольно просто, мы уже начали игру. Карты розданы. Мы либо продолжаем, либо проигрываем.
   -Ничего не понимаю, может, все-таки расскажешь, что вообще происходит?
   -Ты действительно хочешь это знать? - Усмехнулся я.
   -Да, конечно! - охотно согласилась малявка, знала бы еще на что.
   -Тогда слушай...
  
   Рассказ занял довольно продолжительное время. Вероятно, мне следовало сделать это раньше, но раз уж тогда я счел это ненужным, расхлебывать приходилось сейчас. Впрочем, я лишь пересказал малявке довольно запутанную историю моих взаимоотношений со здешними фракциями. Она приняла это удивительно спокойно. Я, честно говоря, ожидал иной реакции. Истерика, скандал, все что угодно, кроме того, что было мне продемонстрировано. Ведь, в конце концов, это я втянул ее в пучину здешних закулисных игр. Сам, не спрашивая ее, поднял ставки, и сам же принял решение о продолжении игры. Вполне вероятен расклад, при котором жизни лишусь не только я, но и маленькая томогарка. Ей было, что поставить мне в вину. Но я не получил ничего, кроме сосредоточенно внимающей мордашки. Видать, я снова недооценил багровых, эти ребята не устают меня поражать. Даже сейчас, по прошествии стольких лет, ничего не изменилось, я по-прежнему восхищаюсь этими волшебными созданиями. Для них подобный риск - вполне естественная часть повседневной жизни. Парадоксально, но бессмертные томогара ценят собственную жизнь куда меньше, чем смертные люди. Не стоило мне забывать об этом. Что ж, отныне к игре присоединится и Тако. Я предпочел бы обойтись без этого, но, по всей видимости, иначе уже не получится. Иначе сделать нам просто не дадут. Цена допущенной ранее ошибки - усложнение игры. Вероятно, еще можно было бы что-то изменить, но старик, заинтересовавшись происходящим, этого не допустит. Он получит свой материал, получит так или иначе. Вряд ли он прибегнет к прямому принуждению, но вот в том, что он повлияет на ситуацию в свою пользу, сомневаться не приходилось. Значит, начнем сами, и играть будем по своим же собственным правилам.
  
   -Итак, малявка, вопросы есть? - Почти безнадежно поинтересовался я.
   -Нет, все ясно. -М-да, вот этого я и боялся. Когда вопросов нет, велика вероятность, что твой визави не понял ни слова, но не хочет в этом признаваться.
   -Что, вообще ничего не поняла?
   -Шики, ты так плохо обо мне думаешь? - Томогарка забавно нахмурилась и надула щеки. И что с нее взять?
   -Ладно, сестренка, сейчас проверим. Ответь-ка мне, на один простой вопрос. Знаешь ли ты, что означает то слово, которым я к тебе только что обратился?
   -Знаю, конечно. Не держи меня за идиотку.
   -И откуда? - Я подался вперед. Мне действительно было любопытно, в конце концов, я был совершенно уверен в том, что малявка практически не разбирается в реалиях человеческой жизни.
   -Я много читала! А ты здесь не только учебники оставлял. - Читала? Я попробовал сообразить, что же такого я еще притаскивал на чердак. Ответ был, но был неутешительным.
   -Черт, малявка, уж не хочешь ли ты сказать, что перечитала всю ту макулатуру, которую я здесь оставил. - Полный дурных предчувствий, спросил я.
   -Именно, Шики! - Паучок горделиво упер руки в бока и приподнял подбородок. - Я прочитала все, и, разумеется, я знаю что такое "сестра". В тех странных книжках, которые сплошь из картинок, было многое по этой тематике. Теперь я точно знаю, кто такие сестры и как им положено себя вести! - Тако лучилась гордостью за свои достижения, а я лишь тяжело вздохнул, события привычно сворачивали не в ту сторону. Кто, спрашивается, виноват, что мне пришло в голову оставить на чердаке свою коллекцию манги? С другой стороны, так, вероятно, все же лучше, чем никак, тем более, что я отнюдь не уверен, что смог бы провести ликбез на тему "Как должна вести себя сестра". Учитывая все вышеперечисленное, мне не осталось ничего другого, кроме как отдаться на волю рока.
   -Ну, что ж, могло быть и хуже... наверное...
  
   Спустившись с чердака, я почувствовал что-то неприятное. Ощущение было такое, словно я о чем-то забыл. О чем-то важном и срочном. Выглянув в окно и меланхолично понаблюдав первые лучи восходящего солнца, я отправился в помещение, сгоряча поименованное "моей комнатой". О том, что я забыл, думать было уже поздно, осталось лишь в очередной раз по-возможности ликвидировать последствия.
   Тихонько приоткрыв дверь, я пробрался внутрь. На титанических размеров кровати спали двое. Один - компактно свернувшись в клубочек на самом краю, словно подсознательно желая сжаться в точку. Другая же наоборот, раскинув руки на середине кровати, она занимала неестественно много места, для своих габаритов. Казалось, она, словно газ, стремилась заполнить собой все доступное пространство. Что могло рассказать о характерах тех, с кем мне довелось иметь дело, больше?
   Глядя на эту идиллистическую картину, я невольно умилился. Это было столь невообразимо созвучно с моим собственным видением мира. Как и всегда, тот, кто силен и нагл забирает себе лучшее. Впрочем, кое-что мне все-таки показалось неправильным. Ведь, как не крути, самый наглый в нашей славной троице - я. А значит, наибольший кусок торта - мой по праву. Вот только кровать мне без надобности. Что же, я возьму свое другим путем.
   Усмехнувшись, я взялся за край простыни с той стороны, где изволил почивать неосторожный мистес. Легкое движение руки, и парень сползает по приподнятой материи прямо в страстные объятья развалившейся огнеглазки. В том, что объятья именно "страстные" сомневаться не приходилось. Возможно не сейчас, но поутру они таковыми будут точно. Вот, собственно и все. Дело сделано. Через пару часов меня ждет великолепная иллюстрация на тему жизненных неурядиц обыкновенного японского школьника. Хотя стоп, о чем это я? Я ведь нынче тоже японский школьник. Или все-таки нет? Так и не найдя однозначного ответа на поставленный вопрос, я свистнул освободившуюся подушку, задернул балдахин и пристроился прямо на полу. Как показала практика - зря. Мне следовало бы быть более осторожным, иначе злой рок, довлеющий над самой славной социальной прослойкой, самой славной нации не распростер бы надо мной свои черные крылья.
  
   Надо завязывать с это новоприобретенной привычкой. В этом я был уверен твердо. Понятно, что от тотального безделья пойдешь и не на такое, но слишком уж тяжки последствия. Да-да, именно тяжки.
   Ругал я себя за то, что умудрился уснуть. Неслыханно по любым меркам, ведь сам же всегда считал это пустой и бездарной тратой времени. Но суть проблемы заключалась в другом. Из краткого забытья, меня вырвало ощущение тяжести в груди. Словно невесть откуда взявшиеся, древние китайцы подло подловили спящего меня, водрузив на мою грудь увесистый булыжник. Я уже было собрался подтвердить практическим опытом старую мудрость о том, что будить спящего тигра - не лучшая идея, вот только не учел того, что все кроме драконов об этом и так знают. А последним на эту истину плевать. Впрочем, осознание этого нехитрого факта пришло практически мгновенно. Если точнее, то с первой же услышанной фразой.
   -Братик, проснись! В школу опоздаешь! Ну, проснись же, кому говорят! - Надо мной нависали два здоровенных красных глаза, оттененные белоснежной волной длинных ниспадающих волос. Томогарка удобно уселась на колени прямо на моей груди, изображая всамделишную сестренку, ну, так как она это понимала. Черт, будь проклят всеми неведомыми богами тот день, когда в глупую голову одного непутевого мистеса пришла мысль о допустимости хранения печатной продукции в непредназначенных для того местах. А пока же мне предстояло привыкнуть к одной несложной истине: иногда и паук - дракон.
   -Что за шум с утра пораньше? Какой смельчак мне спать мешает. - Это проснулся еще один дракон. В данном случае - черноволосый. Но ей еще предстояло осмыслить обстоятельства своего пробуждения, а до тех пор, пока неудачное утро не переросло в полновесный геноцид, мне требовалось решить заковыристую задачку, а именно придумать безболезненный способ снять с себя малявку.
   -Что уже утро? Чего так рано, то? - Последний участник спектакля тоже соизволил разлепить сомкнуты негой взоры. Все, скандала не миновать. Как же хорошо, что вчера я поддался импульсу дурного настроения. Теперь пикантные подробности пробуждения отвлекут внимание этой сладкой парочки на себя. Если повезет...
   Повезло, но лишь отчасти. Я вчера, помнится, восхищался отвагой малявки, так вот, беру назад свои слова. Едва услышав звуки человеческого голоса из-за задернутого балдахина, это недоразумение не придумало ничего лучшего, чем застыть в текущей позе. Черт, она бы еще мертвой притворилась...
   Скоротечное разбирательство не затянулось надолго. Наказание невиновных, равно как и награждение непричастных было осуществлено с поистине пугающей расторопностью. Оборвав все еще задернутый полог балдахина, Сакай головой вперед вывалился из кровати, сверкая еще одним великолепным фонарем. Над распростертым телом, треснувшегося об пол затылком, мистеса, величественно нависали грозные метр сорок с хвостиком Шаны. Та полководческим взглядом окидывала разгром врага на поле боя. Мы с Юджи, голова которого, вследствие всех предыдущих метаморфоз, оказалась на одном уровне с моей, понимающе переглянулись. Туман страшен в гневе. Особенно спросонья. Меня нежданно посетила мысль, что я отчаянно рад, что представители славного рода охотников на багровых не стареют и, соответственно, не взрослеют. Следовательно, вечной малявке еще не скоро продадут алкоголь. Я положительно не хотел знать, как будет выглядеть ее гнев спросонья и с похмелья.
   -А это еще кто? - Оклемавшаяся от пережитого потрясения Шана, ткнула пальцем в застывшую томогарку. Приплыли.
   -Сестра моя скольки-то-там-юродная. А что? - По-прежнему находясь в положении "снизу", поинтересовался я.
   -Ааа... что вы делаете? - Куда менее уверенным голосом спросила туман. Даже до нее начал доходить тот факт, что не только у нее сегодняшнее утро изобиловало излишними подробностями. Даже учитывая ее характер, недостаток опыта давал о себе знать. Для нее было сложно сохранить хладнокровие, глядя на то, в какой позе она нас застала. Хотя, с моей точки в ней не было ничего такого. Или я где-то не прав?
   -Лежим. - Мой ответ был достоин одного из персонажей современного фольклора. Зато точно передавал суть происходящего.
   -Понятно. Ну, лежите дальше... - Даже побывав в паре подобных ситуаций, наблюдать подобное со стороны было Шане в новинку. Довольно забавно, что она смутилась от такого, в то время как сама, проснувшись в очень похожей ситуации, ограничилась кратким разбирательством и дежурным пинком. Видать, привыкает.
   -Ладно, Шики, может, для начала, встанем? - Внес разумное и взвешенное предложение Сакай, который тоже пребывал в положении, сродни моему. Всегда завидовал трезвости его суждений.
   -Ага. - Был мой глубокомысленный ответ. - Сестренка, может и правда слезешь?
   -Ага. - Еще одно порождение высокой мысли явило себя миру.
   Справившись с собой настолько, насколько это вообще было возможно, малявка сползла с меня, и пулей выскочила за дверь, точнее попыталась, но была изловлена мной за руку, притянута к себе и повернута спиной ко мне, и, соответственно, лицом к присутствующим.
   -Вот! Это моя драгоценная сестренка. Спешите видеть, редкий случай, вообще-то она крайне стеснительна и на людях показывается не часто. Но раз уж вы здесь, то можно сделать исключение, тем более, что она, скорее всего, переводится к нам. - Томогарке, плотно зафиксированной моими руками, которые все еще находились на ее плечах, было некуда бежать. Ситуация вынуждала ее смотреть в лицо своим страхам, но она все равно предпочла смотреть в пол. Страхи же рассматривали ее без какого-либо смущения.
   -Здравствуй, Такако. Я - Сакай Юджи, мы уже встречались. А вот эта невежливая особа, - Мистес кивнул в сторону миниатюрного тумана, который с надутым видом сидел на кровати. - Шана. Это не ты ей не нравишься, она всегда такая.
   -Очень приятно... - Заикаясь, произнесла Тако, у которой неожиданно прибавилось слогов в имени.
   -И нам. Кстати, Шики, мне тут любопытно, если бы мы тогда не встретились, долго бы ты еще прятал такую милашку?
   -Знаешь, Сакай, милашки - ресурс невосполнимый. Если ими делиться, то самому не хватит. А тебе и вовсе ни к чему, у тебя своя есть.
   -Где? - Не понял Юджи.
   - Вон, на кровати сидит. Дуется. Ты же не думаешь, что я забыл тот факт, что вы опять спали в обнимку.
   Парень попробовал возразить, вышло неубедительно. Шана встрепенулась, недобро посмотрела на меня, словно прикидывая, каким именно способом будет удобнее всего мне врезать, но, глянув на малявку, которой я был прикрыт надежнее любого щита, передумала. Вместо этого еще раз, очевидно для профилактики, приложила Юджи, и выскочила прямо через окно, лишив нас своего прекрасного, но слишком уж агрессивного, общества.
   - Ладно, сколько там до школы времени осталось?
   -Полтора часа. Успеем где-нибудь перекусить. - Держась за челюсть, ответил Сакай.
   -Не нужно... Дядя передал, что завтрак он приготовил. - Неожиданно влезла Тако. Стоп! Грегор? Приготовил?! Завтрак?!! Ничерта не понял, но мне это уже не нравится.
  
   -Да, Шики, твой дядя, оказывается, весьма занятная персона. - Рассуждал Сакай, по дороге в школу.
   -Ну, начнем с того, что он - европеец, хотя и говорит без акцента. - М-да, это Грегора понесло. Он, видите ли, решил, что гостей согласно человеческим традициям нужно поприветствовать.
   - К тому же, у него похоже великолепное образование. - Ладно бы он только поприветствовал, так нет, ему еще и поболтать приспичило. Все бы ничего, но конкретный представитель интеллектуальной элиты Багрового Мира умудрился тремя фразами вогнать всех присутствующих в ступор, навечно заронив в их сердца семена сомнения в том, что их самооценка хоть сколько-нибудь близка к истине.
   - Но готовить он совсем не умеет. Даже яйца, и те какие-то странные. - Словно этого было мало, он еще и накормить нас решил. Лучше бы он этого не делал. Стоит ли говорить, что его единственный навык в обращении с кухней состоял в умении заваривать чай? Как следствие, завтрак состоял из подгоревших тостов и материализованного омлета. Сложно даже сказать, что из этого менее съедобно. Хотя, вероятно, это верно лишь с моей точки зрения, образованной вследствие трехлетнего поглощения материализованного кофе. Сомневаюсь, что это пришло бы в голову кому-то еще. Все это не могло повредить нашей конспирации, но серьезно ударило по настроению, и без того не слишком хорошему.
   -Ну, да. Он довольно колоритная личность, этого у него не отнять. - Подтвердил догадку Юджи я. - Шане тоже было бы полезно с ним познакомиться, только она, как всегда, смылась через окно в самом начале.
   -Возможно... Кстати, Шики, - мистес встрепенулся, - ты вчера вроде как собирался постельное белье принести. Мы тебя два часа ждали. Где, спрашивается, тебя носило? - Ага, так вот о чем я забыл. Неприятно, но уже ничего не поделаешь.
   -Прощание с сестренкой растянулось. - Пожав плечами, сказал я почти правду. Но, судя по неидентифицируемому выражению лица Сакая, вновь был понят как-то не так.
   -Тебе когда-нибудь говорили, что с родственниками этого делать нельзя? - Я получил от мистеса полный ехидства взгляд. - Хотя вы вроде как дальние, так что, наверное, ничего страшного, но в обществе этого могут не понять. В любом случае, я на твоей стороне. Держись, Шики. - И ободряюще хлопнув меня по спине, Сакай ускорил шаг, а я остался недоумевать.
  
   Когда мы вошли в здание школы, до начала уроков оставалось еще минут двадцать. Дисциплинированные старшеклассники массово прибывали для получения новых знаний, и в холле стоял страшный гам. Вполне обычное, даже где-то нормальное состояние для подобного рода собраний.
   Именно среди этой стаи человеческого планктона, нас и поймал Ике Хаято. Старый приятель Юджи заявил, что у Йошды Казуми, нашей одноклассницы совершенно случайно оказалась пара билетов в местный музей искусств, и она ищет кого-нибудь, кто мог бы составить ей компанию в этом походе, тем не дав пропасть билетам. Во время этого заявления, Ике смотрел на меня такими глазами, что я счел за лучшее самоустраниться и занять себя вдумчивым анализом структуры трещинок на побелке потолка.
   Очень правильное решение. Казуми, та самая девчонка, на которую орал ныне несуществующий физрук, отчаянно смущаясь и краснея, вручила Юджи его билет. Что ж, похоже, личная жизнь у парня налаживается. Рад за него. Странным было только то, что Сакай, обыкновенно очень проницательный, совершенно не воспринял истинного смысла данного приглашения. Впрочем, со стороны оно виднее. Нужно будет ему потом намекнуть, дабы он не повторял ошибок, столь свойственных славному школьному племени.
   День прошел вполне обыкновенно. Даже слишком. Если не считать пары печатей, видневшихся из окна, множественных сложных поисковых заклинаний, сканирующих город и очередной эскапады, устроенной Шаной, то было даже слишком скучно. Тем не менее, что-то все-таки начиналось, хрупкое затишье должно было вот-вот смениться первым шквалом грядущей бури.
   Я пересказывал очередному преподавателю очередной отрывок из заученной дословно энциклопедии, но мысли мои были далеко отсюда. Где-то там, в центре нарождающегося шторма. Впереди лежала неизвестность. Фриагн затевал нечто нехорошее, по городу рыскала Вестница Скорби, а я все так же продолжал строить из себя не пойми что. Самым же плохим в сложившейся ситуации было то, что я не успел получить от Грегора всей необходимой информации. Пожалуй, мне бы имело смысл заняться этим именно сейчас. "Потом" может уже и не быть.
   Дождавшись перемены, я подошел к мистесу:
   - Эй, Сакай, я прогуляю. Скажешь на перекличке, что мне плохо стало?
   -Шики, прогуливать - не лучшая идея. У тебя могут быть проблемы. - Правильный мистес выказал свое неодобрение.
   -Какие проблемы? Ты часом не забыл, что если все оставить как есть, то мы живем последний месяц? Вот это - проблемы. Ты думаешь, по сравнению с ними школа может обеспечить хоть что-то отдаленно похожее?
   -Нет... - С тяжелым вздохом признал Сакай. - Не знаю, что ты задумал, но можешь идти, я тебя прикрою и от учителей, и от Шаны. Только будь осторожнее, ей не понравится твое самоуправство.
   -Хорошо, спасибо. - Я хитро улыбнулся. - Удачного свиданья!
   -Какого свидания? - Удивлено переспросил Юджи, вот только я уже был у двери класса и сделать вид, что не услышал, было не трудно.
  
  Белые барашки облаков, неторопливо плывущие по голубому небу. Легкий весенний ветерок, играющий в листве деревьев. Громкое пение птиц, пытающихся перещеголять друг друга. Сама природа словно пыталась настроить меня на умиротворенный лад. Принести покой в мою мятежную душу. Ложь. Обман. Ловушка. Всем своим естеством я чувствовал давление свинцовых черных туч, собирающихся над этим несчастным городом. Буря была готова разразится в любой момент, это я знал совершенно точно. Не нужно было быть пророком, для того, чтобы понимать одну простую вещь: что бы не произошло в этом городе, мне оно на пользу не пойдет. А это значит - промедление подобно смерти.
   Дурные предчувствия, владевшие мной, заставляли ускорять шаг. Снова и снова. Вот я уже почти бежал, недоумевая о причинах смутного тяжелого беспокойства, что подобно хлысту гнало меня вперед.
   Казалось бы, на улицах Мисаки ничто не изменилось. Все та же извечная игра в пятнашки, в которую вот уже многие тысячи лет играют эмиссары высших сил. Все как всегда. Но что-то неуловимо изменилось. Что-то, что заставляло мои нервы вибрировать подобно перетянутой гитарной струне. Даже при всем желании, я не смог бы сказать что именно. Но это было неважно, главное заключалось в ином. Мое чувство опасности, впервые вот уже за долгое время, орало во всю мочь, а это означало, что пришла пора принимать меры.
   Распахнув дверь в лавку, я ввалился внутрь. Здесь все было по-прежнему. Все то же сонное королевство застывшего времени. Но сейчас и это не добавило мне спокойствия.
   Старик нашелся на кухне, прихлебывая чай, он внимательно рассматривал листы покрытые мелкими закорючками рукописного текста на каком-то неизвестном мне языке. То, что он видел, ему не нравилось, выражение его лица ясно говорило об этом. Я в очередной раз уверился в правильности своих догадок. Уж если даже спокойный, рассудительный и крайне сдержанный Грегор позволяет себе строить такие гримасы, дело действительно пахнет керосином.
   -Здравствуйте, Грегор. Мне кажется, или сейчас самое время ввести меня в курс дел? - С порога выпалил я.
   -Молодой человек, - старик поднял на меня глаза и страдальчески поморщился, - самое время было вчера, а еще лучше - месяц назад, вот только вы позорно сбежали. Впрочем, сейчас это уже неважно. Коль скоро вы осмыслили мой рассказ, тогда сразу перейду к делу, ибо оно не терпит отлагательств.
   -Все так серьезно?
   -Куда уж серьезнее... - Бросив злобный взгляд на исписанные страницы, антиквар протянул их мне.
   Приняв листы, я собрался было привычно прожечь буквы существованием, тот самый трюк, что не раз выручал меня на уроках иностранных языков, но остановился на половине дороги. Среди незнакомых символов проглядывали знакомые глифы - компоненты для составления заклинаний. Заканчивать процедуру как-то сразу расхотелось, кто знает, что может случиться.
   -Давайте лучше вы мне просто кратко перескажете суть.
   -Да, молодой человек, вам определенно стоит побывать в наших архивах. - Старик желчно усмехнулся.- Такие пробелы в образовании просто неприличны. Хорошо, будь по-вашему.
   То, что вы держите в руках, есть сообщение от Рамми. Перевозчик Мертвых уже разобрался в происходящем, что в принципе вполне ожидаемо от специалиста его уровня. Так уж случилось, что в силу географического расположения моего жилища, именно я курирую деятельность Круга в этом регионе. И именно я буду отвечать за провал, если таковой случится.
   Грегор замолк, поглощенный своими проблемами, а я так и не услышал того, что хотел. Суть вопроса все так же оставалась покрыта завесой мрака. И я не выдержал, фактически сорвавшись на грубость.
   -Мистер Грегор, возможно, вы все-таки расскажете мне, что же здесь, черт возьми, происходит? Я уже устал теряться в собственных догадках!
   -Да. Простите, отвлекся. Итак, вы, молодой человек, когда-нибудь слышали о явлении, носящем имя "пожирание городов"?
   -Нет, но название мне уже не нравится.
   -И правильно. Особенно в том случае, если речь идет о городе, в котором находимся мы.
   -И что же это?
   -Ну, так сходу и не ответишь. Если кратко, то пожирание городов - один из наиболее эффективных способов добычи энергии существования. Если точнее, то колоссальных ее объемов. Помните, я говорил вам, что жестко структурированная энергия неподвластна прямому управлению?
   -Да. - Я кивнул.
   -Так вот, это не совсем так. На нее можно воздействовать, и в частности, перевести в другое, куда более полезное состояние. Для этого процесса совершенно недостаточно напряженности одиночного психополя, вне зависимости от того, насколько сильно создание, его генерирующие...
   -Подождите, психополя? - Вновь огорошенный очередным неизвестным термином, я перебил своего лектора.
   -Не перебивайте, психополе - условное обозначение для качественного и количественного показателя контроля существа над энергией. Или, если проще, это то, с какой силой существо испускает в пространство свои желания, эмоции и образы. Поля, как такового, конечно же, не существует, но это удобное упрощение. Если знакомы с понятием "эфир", поймете, о чем я.
   Так вот, для запуска процесса переработки недостаточно даже божественного могущества. Но наша проблема заключается в том, что способ обхода данного ограничения был найден давным-давно. Синхронизация большого количества слабых психополей вызывает нечто наподобие резонанса. Это называется "принципом синергии психополевого влияния идентичных сущностей", если вам это интересно. Таким образом, имея достаточное количество синхронизированных источников воздействия, процесс преобразования жестко структурированной энергии, в энергию доступную для использования, таки можно запустить.
   Вот тут мы и подходим к сути. Сами подумайте, молодой человек, мы имеем короля-риннеролога и город, заполненный созданными им факелами. Вам нужны еще подсказки?
   -Нет... - После минутного молчания выдавил я. - Факелы - те же риннеры, их легко немного изменить. Получается, он будет использовать их в качестве ретрансляторов и резонаторов?
   -В точку. Совершенно верный вывод, молодой человек. Для инициализации процесса требуется очень большое количество, как вы изволили выразиться, "резонаторов". Мы же называем подобных созданий "ключами". В этом и была причина странного поведения Фриагна. Ему требовалось буквально переполнить ими город. И, кстати, по нашим подсчетам, требуемая критическая масса уже была набрана. Пожирание городов может начаться в любой момент.
   -И чем это грозит нам? - Ни на что, особо не надеясь, спросил я.
   -Нам? Провалом миссии, километровой воронкой на месте города и полным развоплощением всего и вся. Нас тоже, если не успеем эвакуироваться. Я даже не дам гарантии, что Райское Пламя выживет при такой напряженности психополя, чего уж говорить про существ меньшего калибра. И это не говоря уже о ударе по балансу, силу которого трудно описать. Даже спустя сотни лет, на этом месте будет твориться такое, чему нет названия ни в одном из существующих языков. Когда мироздание сходит с ума, это страшно, можете мне поверить, молодой человек. Твердый свет, соленый звук, тени, об которые можно порезаться. Органические существа стремительно мутируют, энергетические - просто распадаются. Если все это и можно как-то охарактеризовать, то разве что понятием "хаос", в его наиболее чистом, рафинированном виде.
   -Занимательные подробности, - меня не оставляло чувство, что выкладки антиквара имеют под собой отнюдь не расчетную основу. - мистер Грегор, полагаю, я не ошибусь, если предположу, что вы видели эти, вне всякого сомнения, интересные явления своими глазами?
   -Разве что мельком, подобные места чертовски опасны даже для королей. И скажу вам одно, молодой человек, я многое отдам ради того, чтобы это не повторилось. Особенно, непосредственно под моим домом.
   -И сколько же городов уже было уничтожено? - Я не смог справится с любопытством.
   -Сложно сказать, общеизвестен один случай. Кстати, именно после него и произошел Раскол. Лично мне достоверно известно минимум о трех. Сколько их было на самом деле, вам не ответит никто, но судя по косвенным признакам - не менее десятка.
   -Какая прелесть... - я прерывисто выдохнул,- Кстати, вполне вероятно, что я не совсем понимаю суть нашей работы. Если Мисаки, со всеми своими жителями, все-таки будет уничтожен, разве не будут выполнены граничные условия миссии? Хогу, вероятнее всего сменит мистеса, и все вернется на круги своя. Ваш же домик, насколько я понимаю, совсем не трудно загодя перенести на другое место. Все довольны, не так ли?
   -В какой-то степени, молодой человек. Но если бы все было так просто, можно было бы ограничиться уничтожением текущего носителя своими силами, не прибегая к столь разрушительным воздействиям. Опять же, не забывайте о присутствии Райского Пламени, он скорее выжжет весь город сам, чем допустит его преобразование. Но мы хотим не этого, нам нужно не просто не допустить того, чтобы артефакт попал в чужие руки, мы хотим получить как можно более подробную информацию о принципах его работы. Иначе говоря, физическое уничтожение остается последней мерой на самый крайний случай. Слишком уж удачно складываются события.
   -Удачно? В каком месте? - Я давным-давно запутался в переплетении интриг, окутывающих этот город. Но даже так, я не понимал, как подобная угроза может быть сочтена "удачной".
   - Ну, я вероятно не так выразился. Пожирание городов - явление неприятное, разбушевавшееся божество - тоже, но все это вполне вписывается в погрешность. Попомните мои слова, молодой человек, стоит кому-либо узнать о том, что именно находится в нашем общем друге, и здесь начнется такое, по сравнению с чем угроза тотальной аннигиляции отдельно взятого города покажется чем-то вполне обыденным. В то же время, возможность наблюдения за работой подобной вещи в руках третей стороны, стоит всех имеющихся рисков. Ради того вклада, который может быть внесен в общее дело, нам определенно стоит сделать все, дабы сохранить ситуацию в том виде, в котором она находится сейчас.
   -То есть, мне нужно быть готовым к тому, что ради сохранения текущего статус-кво, мне придется участвовать едва ли не в мировой войне?
   -Как-то так, молодой человек.
   -А ничего, что я нанимался Кругом в качестве агента, а не боевика?
   -Это вы так мягко намекаете на премию? - Старик прищурился.- Ладно, раз уж дела приняли такой оборот, я обсужу это с начальством.
   -Вот и славненько. - Я улыбнулся. Всегда приятно выторговать себе что-нибудь на ровном месте. - В таком случае, что мы можем сделать в текущей ситуации?
   -На самом деле, варианты есть и их не мало. Первый и наиболее простой - уничтожить Фриагна до активации пожирания. Это вполне осуществимо, учитывая концентрацию сил туманов в регионе, хотя и сопряжено с определенным риском.
   Второй сложнее. Мы можем поработать с ключами Фриагна или наделать собственных. Тем самым внеся в систему критические помехи. Конечно, это куда сложнее, да и риск быть обнаруженным абсурдно велик.
   Ну и третий, самый простой. Мы можем просто-напросто убраться отсюда до того, как начнется буря. С точки зрения интересов Круга это не лучший, но достаточно приемлемый вариант, хотя, как я уже говорил, оставленный на крайний случай. Как видите, возможностей много, проблема в том, что все они, как бы так помягче выразиться, не лишены недостатков.
   -Короче, мы застряли между молотом и наковальней. Так, мистер Грегор?
   -Вполне уместная аналогия, молодой человек. Много рисков, никакой выгоды. Но дивиденды в будущее все же присутствуют. Наша задача - их не упустить.
   -Отлично, - я скривился, - это именно то, что я и хотел услышать. В любом случае, давайте подробнее рассмотрим имеющиеся варианты.
   -А что еще нам остается, молодой человек...
  
   Задумчиво вертя в руках давно опустевшую чайную чашку, я рассматривал исчерканный каракулями лист бумаги. С планом действий мы вроде как определились, вот только не нравился он никому. Ни мне, ни Грегору, и, что совершенно точно, он не понравился бы туманам. С другой стороны, выбора особого у нас и не было. Единственная альтернатива, в виде скоропалительного бегства, была оставлена на самый крайний случай, как не уставл повторять старик. Конечно, можно было бы позволить Фриагну пожрать Мисаки, это решило бы многие наши проблемы, вот только породило бы куда как больше новых. Антиквар не упомянул еще об одной возможном последствии успеха багрового короля, а стоило бы.
   Мне страшно было представить, что начнется в Багровом Мире, случись подобный прецедент. Томогара живут одним днем, они эгоистичны и самолюбивы, с них станется последовать примеру одинокого везунчика. С таким подходом, последняя война между Орденом и Багровым Миром может начаться куда раньше, чем мне бы того хотелось.
   Конечно, не все так просто. Многие соблазнятся открывшимися перспективами. Но найдутся и те, кого более чем устраивало текущее положение вещей. В большинстве случаев, томогара плевать на то, что делают их сородичи, вот только война не нужна никому. А здесь и сейчас пахло именно ей. Трудно придумать что-то более подходящее для финальной отмашки, нежели то, что он собирался устроить. Пожирание Городов туманы не простят никому. Особенно, осознавая, к чему может привести единичный случай успеха. Миры, находящиеся в шатком равновесии, будут расколоты на множество мелких фракций, каждая из которых будет преследовать уже свои, четко выкристаллизовавшиеся цели. Кровавый хаос, вот, пожалуй, единственный объективный термин, хоть как-то описывающий вероятные последствия.
  
   Отставив чашку, я посмотрел на старика.
   -Если с этим разобрались, то я приступаю. Есть что-нибудь еще, что мне следует знать?
   -Только одно. Вам, молодой человек, будет полезно знание того, что представляет собой хогу, скрытое в теле небезызвестного вам мистеса.
   -Это важно? - Не то, чтобы мне не было любопытно, скорее ситуация не располагала к потере времени на изучение отвлеченных тем.
   -Даже не знаю, что вам сказать, вполне возможно, что это хогу и не сыграет своей роли. Но, думаю, это знание вам все же необходимо.
   -В таком случае, я весь - внимание, мистер Грегор.
   -Итак, хогу, спрятанное в вашем знакомом, с большой вероятностью - "Полночное Дитя". Единственный в своем роде артефакт, потенциал которого находится за гранью воображения...
   -Грегор, а можно без поэтических гипербол? - Нахмурившись, я перебил старика. С моей точки зрения, сейчас было не лучшее время для пересказа древних легенд.
   -Вы, правда, думаете, что я стал бы преувеличивать? - Багровый король криво усмехнулся и продолжил, перейдя на тон, в котором сквозила почти неприкрытая издевка, - Я понимаю, ваш, к слову не такой уж и богатый, практический опыт, говорит вам о том, что у всего и вся есть свой предел и четко ограниченная сфера применения. В целом, это правильная позиция. Правильная для зашоренного, узко мыслящего, практика, который добьется некоторых успехов, до того, как его убьет кто-то с более широким кругозором. Но вы ведь не хотите себе такой судьбы?
   -Ну, если вы так говорите... - Не нашелся с ответом я.
   -Да, и поверьте, я знаю, о чем говорю. В этом мире нет пределов и ограничений, есть лишь существа, которые слишком глупы, для того, чтобы найти соответствующую лазейку.
   -Хорошо, я обдумаю ваши слова. Так что там с этим хогу? - Сдавшись на милость победителя, я попробовал вернуть разговор в потерянное русло. У меня не было ни малейшего желания выслушивать еще и лекцию о метафизике.
   -С хогу?.. - Старик понемногу начал остывать . - Ладно, если вы хотите четкое описание предмета, я вам его предоставлю. Полночное Дитя, как я уже говорил, артефакт единственный в своем роде, и принципиально неповторимый. Он был создан Филес, Пленительный Каприз и Йоханом, Бессмертным Любовником. Предназначение его - сбор и перенаправление свободной энергии существования, циркулирующей в этом мире. Каждую полночь этот хогу восстанавливает всю энергию, растраченную обладателем за прошедший день. И это только в автоматическом режиме. Предположительно, предприняв несколько несложных манипуляций, можно добиться фактически неограниченного выхода энергии. Для Багрового мира, Полночное Дитя - нечто сопоставимое с человеческими легендами о философском камне. Вот только, в отличие от красного камешка, наш артефакт вполне реален. И нет числа желающим, его заполучить. В некотором роде, сами создатели этого предмета подписали себе смертный приговор, в тот момент, когда его был завершен их последний эксперимент.
   -Спасибо за разъяснение, но я по-прежнему мало что понял. По вашим же словам, это чуть ли не вечный двигатель, но ведь не бывает же такого. - После лекции старика, я понял, что окончательно запутался.
   -Совершенно верно, молодой человек, такого нет и быть не может. Помните, я говорил о том, что Полночное дитя может существовать лишь в одно экземпляре?
   -Да, было что-то такое, но я не придал этому значения. Это как-то относится к теме разговора?
   -Относится. Дело в том, что Дитя - составное хогу. Оно состоит из двух неравных частей. Первая часть, та самая, что находится в мистесе, является несложным механическим устройством с небольшими доработками от артефакторики. Ничего запредельного, такое мог бы собрать каждый второй специалист в этой области. Но сама суть этого хогу во второй части. В некотором смысле, можно сказать, что этой частью является весь человеческий мир. Если немного углубиться в технические подробности, то скорее не сам мир, а неимоверно сложная заклинательная сеть, над ним натянутая. Она и является той самой, неповторимой, частью дитя: невозможно повесить еще одну поверх. Эта сеть служит для одной единственной цели, с некой периодичностью, если точнее, то каждую полночь, она создает мощнейшее психополе, перехватывающее энергию, текущую на восстановление аномалий и перенаправляющие ее на контролирующее устройство, которое и находится в мистесе. Количество энергии, ежесекундно идущее на нужды мироздания не поддается описанию, по сравнению с тем, что можно получить от Полуночного Дитя, даже пожирание городов кажется жалкими крохами. Впрочем, как вы вполне справедливо заметили, все имеет свою цену. В данном случае, цена - прямое и очень грубое вмешательство в механизмы тонкой настройки вселенной. При неаккуратном с ним обращении, само существование Дитя куда опаснее для баланса, чем дюжина пожранных городов.
   -Да, мистер Грегор, порадовали. - Я, конечно, уже давно понял, что вещица спрятанная в Юджи не относится к ширпотребу, но, как оказалось, был совершенно не готов к такому. Подумать только, в том самом слабом мистесе, на которого я привык смотреть свысока, все это время был спрятан настоящий Грааль Багрового Мира. Это требовало серьезного осмысления. Очень серьезного...
   А пока можно было прояснить еще один момент, для меня непонятный.
   -Последний вопрос, мистер Грегор. Зачем вообще кому-то может потребоваться количество энергии, столь сильно превосходящее его емкость? Фриагн что, собрался расширять свой энергозапас?
   -А вот на этот вопрос, я отвечать не буду. - Взгляд старика мгновенно стал колючим и подозрительным.
   -Почему? - Невинно поинтересовался я.
   -Потому, что это выходит, далеко за пределы того, что можно найти в архивах "С" ранга. На этом наш разговор стоит считать оконченным. - Не хочет говорить? Странно. Впервые наблюдаю подобную реакцию, что ж, придется добывать это знание иным путем.
   -Ладно, будем надеяться, это знание мне пока что не потребуется. Пойду осуществлять наш, с позволения сказать, план.
   -Идите, молодой человек, идите. Круг не забудет ваших заслуг. - Старик явно расслабился, и даже не преминул подколоть меня напоследок.
   -Знаете, мистер Грегор, мне очень не понравилась ваша последняя фраза. Не могли бы вы выразиться иначе? - Подыграл я.
   -Иначе? - Старик улыбнулся. - Как насчет: по окончании работы вам будет положен двухнедельный оплачиваемый отпуск?
   -Куда как лучше, мистер Грегор, бывайте.
  
   Встав из-за стола, я направился к выходу. Все уже решено, ничто нельзя изменить, даже корявый план, воплощение которого может стать тем лекарством, которое убивает вернее болезни. Впрочем, так ли это важно? Я просто двигаюсь вперед, в этом заключается моя цель, мой смысл, сама суть меня. Если этот город не избежит уготованной ему судьбы, если Круг разорвет свои контакты с опасным изгоем, если все полетит в тартарары, я просто пойду дальше уже своим путем. Путем в никуда.
   Смазанное движение чего-то мелкого и шустрого прервало мои возвышенные думы. Быстро развернувшись, в сторону предполагаемой угрозы, я не увидел ничего необычного. О том, что мне не почудилось, говорил лишь резко потяжелевший карман пиджака. Я улыбнулся. Что ж, похоже, не только паучку до смерти надоело сидение на чердаке. Ну, ладно, так тому и быть.
   Повернув дверную ручку, я вышел из лавки. В воображаемые легкие ворвался уличный ветерок, чрезмерно сухой и теплый. Не лучшая погода из возможных, но мне, по большому счету, все равно. Спокойным шагом я направился к административному центру Мисаки. Япония - страна офисов и небоскребов, что возвышаются над головой подобно монументу человеческому разуму, затмевая собой небеса. Возможно где-то, но не здесь. Мисаки - маленький провинциальный город, самым значительным событием за всю историю которого, было его собственное основание. Таких городов десятки, ничем не выделяющихся, ничем не отличающихся друг от друга. Им можно было бы давать номера вместо названий, никто от этого ничего бы не потерял. Меня, впрочем, беспокоило не это.
   Люди. В этом городе их распределение было практически однородным, словно мягкое масло, аккуратно размазанное по куску хлеба. Конечно, где-то их было больше, где-то меньше, но столько, сколько нужно - нигде. А нужно было много. Очень много. Именно это досадное недоразумение мне и полагалось исправить. Причем в кратчайшие сроки. Я ведь не король багровых, для меня жизненно необходимо справится с задачей за одну попытку. Второй мене сделать банально не дадут. Хорошо Грегору, внес общую концепцию и свободен. Воплощать же ее в жизнь, было милостиво предоставлено мне. Ладно, ничего не поделаешь, лишь тем, кто действительно силен позволено идти напролом, для всех остальных существует неисчислимое множество путей в обход. И именно одним из них придется воспользоваться мне.
   Значит, незачем оттягивать неизбежное. Зайдя в какой-то из безликих переулков, коих не счесть в деловой части города, я с наслаждением сбросил с себя текущий облик. Словно выбрался из опротивевшей скорлупы. К черту внешность школьника, вновь она мне потребуется еще не скоро. Если вообще потребуется. Шики исчез бесследно, его место занял Безымянный. Как и в старые времена, которые, похоже, никогда и не заканчивались. С этим фактом мне пришлось столкнуться лицом к лицу, но нельзя было сказать, что я был недоволен этим фактом. Жизнь простого школьника, пусть и с пауками на чердаке, конечно хороша, вот только не для подобного я создан.
   Сейчас все, о чем мне следует думать, это поиск того самого пути, что позволит достигнуть цели. И кое-что уже вертелось в моей голове, постепенно принимая четкие и осмысленные формы. Это будет не просто, это потребует времени...
   Времени? Сколько его осталось до активации? Если исходить из того, что король не станет затягивать, а он не станет, учитывая агрессивность нынешней обстановки, то у меня есть в лучшем случае несколько часов. Критически недостаточно, и с этим нужно что-то сделать. Зря я откладывал до последнего, впрочем, с этим уже ничего не поделаешь, ситуацию придется исправлять. Как там говорил старик, критическая масса уже набрана, пусть и едва-едва? Отлично, тогда я просто подкину работенки королю, на день-другой ему должно хватить.
   Пинком выбив дверь служебного входа в ближайшее офисное здание, я вошел внутрь. Никем не замеченным поднялся на крышу. Теперь к делу. Все-таки, ломать - не строить, не стоило об этом забывать.
   Выпустив из-под оболочки клинок Катара, я сосредоточился. Предо мной замелькали сотни, тысячи солнышек, цвета электрик. Одни яркие, едва зажженные, другие совсем тусклые, почти выгоревшие. Сейчас это неважно, мне сгодятся все.
   Скользнув с крыши, клинок нашел свою первую цель и разделился. Все совсем как тогда. Стайки маленьких риннеров наводили опустошение на улицах Мисаки, а я предавался чему-то сродни ностальгии о тех временах, когда еще не понимал всей сложности этого мира. Того, к чему могут привести подобные поступки, и просто рвался к цели, рвался, что было сил. Впрочем, с тех пор мало что изменилось. И я по-прежнему делаю то же самое. Вот только цель моя, в отличие от тех времен, выглядела весьма размыто. Но это не так уж и важно, ведь в отсутствие цели глобальной, можно сосредоточится на промежуточной.
   С крыши, на которой находился мой обзорный пункт, было видно, как те кварталы, где орудовали мои создания, накрывает печать. Количество действующих клинков начало быстро сокращаться: мои действия не остались незамеченными. Сейчас их, вероятно, уничтожают все, кто на это в принципе способен. Редкое единодушие среди смертельных врагов. Туманы защищают баланс, Фриагн свои ключи, все при деле. Радует лишь одно - по риннеру невозможно отследить местонахождение создателя, а энергию уничтожаемых факелов я не собирал. Им не найти меня.
   Когда все лезвия были уничтожены, я отвернулся от городского пейзажа и направил свои стопы к выходу с крыши. Почти тысяча факелов пала жертвой моей атаки, этого должно хватить на то, чтобы загрузить короля работой на день-другой. Туманной братии тоже будет чем заняться, они ведь защитники баланса, что взять с этих безмозглых фанатиков? Надеюсь, они весело проведут время. И меня тоже ждет работа. Что тут скажешь, каждый за себя.
  
   Это было по-настоящему сложно. Сложнее всего, что мне когда-либо доводилось делать. Заклинания, бои, тренировки, все это было просто и привычно. Но то, что мне удалось провернуть за последние сутки, выходило за все возможные рамки. По моей личной градации достижений, это тянуло минимум на эпический подвиг.
   Сидя на лавке, расположенной на центральной площади города, я удовлетворенно любовался на детище рук своих. Рабочие, словно муравьи, воздвигали громоздкую конструкцию из стальных труб. Люди, а так же те, кто до недавнего времени ими были, потихоньку стекались сюда.
   Отхлебнув кофе из банки, я посмотрел на часы. Три часа до точки финального отсчета. Время есть, можно утрясти мелкие нюансы. Достав из кармана мобильник, благоразумно выключенный на время моего отсутствия, я нажал на кнопку включения питания.
   Ожидаемо. Не прошло и пяти минут, как порождение наиболее темных глубин человеческого созидательного начала разразилось звуками, от которых начинало сводить скулы. С покорностью обреченного, я ответил на звонок.
   -Шики, едрить тебя кочергой, где ты в такой момент пропадаешь?!! - Знакомый голос мистеса буквально сочился неизбывной любовь к миру и всем, в нем живущим.
   -Сакай, не ори. - Ответил я голосом вышеупомянутого Шики. - Что случилось? У меня что, совсем нет права на личную жизнь?
   -Да какая тут личная жизнь, когда такие дела творятся? - Юджи и не думал успокаиваться. Похоже, я не вовремя.
   -Дела? Я как-то не в курсе. - Ну-ну, любопытно.
   -Так... - Мистес протяжно выдохнул прямо в трубку. - По-порядку. Когда я ходил с Йошидой в музей...
   -Ну и как оно? Далеко зашли? Хоть поцеловались? - Я нагло перебил собеседника, сбивая с мысли.
   -Иди ты... - Беззлобно выругался Сакай. На обычные реакции его уже не хватало. Может ли быть, что и Круг уже сделал свой ход? - Я с тобой тут о серьезных вещах говорить пытаюсь. В общем, помолчи и слушай. В музее я встретил томогара. Того самого Перевозчика Мертвых, помнишь, Шана о нем говорила?
   -Угу, - нечленораздельно промычал в ответ я, - было дело. Он тебя не обидел?
   -Если бы обидел, я бы с тобой сейчас не разговаривал. Так вот, он сказал, что город будет уничтожен. Уничтожен! Слышишь? - Верно, сделал. Туманов заблаговременно предупредили об опасности, даже инструкции дали. Может, хоть теперь они на что-то сгодятся?
   -А чего так? - Деланно удивился я.
   -Тебе что, плевать?
   -А я должен был изобразить панику? Или вселенский плач?
   -Ладно. - Приложив нечеловеческое усилие, Юджи слегка успокоился. Природа мистеса все же дает о себе знать. - Слушай внимательно. Фриагн собирается сожрать весь город, для этого ему нужны факелы. Из-за постороннего вмешательства, их количество в городе уменьшилось. Иными словами, их просто перебили. Резню устроили. Кстати, судя по всему, это дело рук того самого Безымянного.
   -А ему-то что здесь потребовалось?
   -Да кто его, маньяка, знает? Хотя, судя по всему, он решил столкнуть лбами Охотника и Шану. Небезуспешно, кстати.
   -Слушай, Сакай, давай по порядку, я уже совсем запутался.
   -А, ну да, точно, прости Шики, я слишком сильно нервничаю. В общем, сейчас Фриагн поспешно жрет людей, а Шана ему в этом мешает. Неизвестно как долго это продлится, но нужно что-то делать. Лучшим решением было бы уничтожить этого томогара, вот только он слишком силен.
   -Хорошо. Расклад я вроде как понял. Чем могу помочь?
   -Ничем, просто спрячься где-нибудь.
   -Ты звонил для того, чтобы сказать мне, что я ничем не могу помочь? - Легкий сарказм в моем голосе не мог быть не услышан.
   - Тьфу. Я же беспокоился. Ну ладно, я рад, что ты жив, а теперь последуй умному совету: спрячься.
   -Не, дружище, как-нибудь в другой раз. Ты в курсе, в наше захолустье с концертом приезжает суперпопулярная поп-группа "Чаек вместо школы"? Я этого ивента джва... в смысле, два года ждал.
   -Что?!! Концерт? Сейчас? Только этого не хватало! Вали оттуда! Как только соберутся люди, Фриагн точно будет там!
   -Ага. Ладно, Сакай, до встречи.
   -Шик... - Мой палец, нажавший на кнопку отключения аппарата, был быстрее. Вот еще, разбираться с озабоченным, подумать только, моей безопасностью мистесом. Пусть лучше позаботится о себе. Ведь я не смогу придти на помощь, как и Шана. У нас хватает своих дел. Так как же планирует выживать в этом хаосе беззащитный школьник? Ладно, мне остается надеяться лишь на то, что у него хватит мозгов не высовываться. О большем и мечтать было бы грешно.
  
   Пустая банка из-под кофе отправилась в урну. Которая уже это? Точно не скажу, но по-моему, счет пошел на второй десяток. Сцена была достроена. У нее толкалась более чем приличная толпа. Непродолжительная, зато очень мощная рекламная компания с привлечением всех доступных средств, помноженная на популярность самой группы, принесла свои плоды. Что же будет, когда придет время начала? Людьми так легко управлять, это простая истина, которую обитатели мира багровых так и не смогли понять. Впрочем, тут можно сделать скидку на то, что это знание им было без надобности. Они приходят и берут что нужно, не оставляя за собой следов. Но времена меняются, меняются и обстоятельства. Очень скоро томогара придется познакомиться с тем, как ведут свои беззвучные войны столь презираемые ими люди.
   Но это будет позже, а пока я не мог отказать себе в удовольствии понаблюдать за хронометрической точностью работы механизма, который сам же привел в движение. Это было сложно, но лишь в силу недостатка информации. Мне пришлось выпытывать подробности работы этой машины не у одного, и даже не у двух человек. В буквальном смысле выбитая информация, распахнула предо мной все двери. Мне осталось лишь поглотить кого-то, кого называли "гендиректором" и, заняв его место, отдать пару распоряжений. Все остальное люди сделали сами. Прав был Грегор, просто поразительный вид, но до чего же легкоуправляемый.
  
   От кофе начинает тошнить, а ведь для меня физически невозможно схватить передозировку кофеина. Видимо, я просто слишком много выпил. Из переполненного мусорного контейнера торчит настоящая пирамида из пустых банок. Я все-таки нервничаю, ведь мой план строится лишь на догадках и предпосылках. Грегор, узнав об изменениях, мной внесенных, почти десять минут орал в трубку, но все-таки согласился. А что ему оставалось делать? Не нужно было предлагать использовать антиключи. Интересно, как он будет справляться со своей частью работы, и чего это ему будет стоить?
   Напряженный гам, издаваемый многотысячной толпой смолк в один момент, словно это был не конгломерат разумных, а некий единый, тысячеротый организм. Впрочем, чего это я? В некоторой степени так оно и было.
   Заиграла музыка, на сцену выскочило несколько девчонок-человечек, одетых в безумные, с моей точки зрения, наряды. Параллельно с этим, мой телефон запиликал, позволяя мне прочитать текстовое сообщение, состоящее всего из одной строчки. Но не было сейчас ничего, что было бы важнее этой строчки. Ведь начиналась кульминация, а мои нервы были натянуты так, что грозили лопнуть.
  
   Сунув руку в карман, я достал оттуда Куба. Его врожденное умение летать сейчас было просто незаменимо.
   -Сделаешь? - Короткий, рубленый вопрос. Все остальное излишне, ведь согласие было достигнуто уже давно, а все детали расписаны неоднократно.
   Короткая зеленая вспышка на передней грани, и мощный прыжок вверх. Прямо подо мной пристраивается черный куб, за столь короткое время успевший вырасти до размеров иного холодильника. Он позволяет мне удобно усесться на своей верхней грани, играя роль своеобразного ездового животного. Очень полезно, учитывая то, что, не смотря на все свои успехи, я до сих пор летаю немногим лучше топора.
   Подо мной простиралось целое море ярких огней, люди, а так же те, кто до недавнего времени ими были, поддерживали своих кумиров, беспорядочно размахивая разноцветными электрическими огоньками. Это светопреставление просто не могло не привлечь внимание того, ради кого и было организовано. И он не замедлил появиться. Как и всегда, неизменно рисуясь на публику, Фриагн, Охотник вынырнул из, режущей глаз своей яркостью, вспышки пламени существования. Все так же как всегда. Ну что ж, пора делать свой ход.
   -Привет. - Не слишком то и вежливо поздоровался я. Вежливость, в данном случае - признак слабости, а вот ее мне показывать никак нельзя.
   Король отвлекся от созерцания моря человеческих огней, и поднял на меня глаза. Ну, его внимание я на себе сосредоточил, теперь бы время потянуть.
   -Что, Охотник, закусить пришел? Не думаю, что это было бы разумно.
   -Полагаю, ты меня знаешь, следовательно, с твоей стороны было бы хорошим тоном представиться. - Любитель поболтать остался верен себе, как и ожидалось.
   -Я бы с радостью, да не могу. Впрочем, в некоторых кругах, я известен как "Безымянный".
   -Безымянный? Что ж, премного о тебе наслышан.
   -Только хорошее, надеюсь. - Неприкрытая издевка в голосе. Фриагн не из тех, кого легко спровоцировать. И именно сейчас это мне на руку.
   -Несомненно. - Король улыбнулся. - А сейчас я приступаю к трапезе. Присоединишься?
   -Я бы с радостью, да не могу. И тебе не советую.
   -И в чем же причина подобного самоограничения?
   -В том, что сегодня у яйцеголовых культпоход. - Я ткнул пальцем в группу существ, что находилась в самом центре толпы, но при этом, каким-то невообразимым образом оставалась обособленной, словно отгороженной от остальных невидимым барьером. Впрочем, так оно наверняка и было.- Можешь себе представить, что случится, если поставить здесь печать.
   -Быть не может... - Похоже, король был искренне, неподдельно поражен. - Они же никогда из своей крепости не вылезают!
   -Ну, все когда-нибудь случается в первый раз. - Сделал философское замечание я. - Вероятно, досмотрят и уйдут. Мы же пока можем только ждать...
   Я почти слышал, как ворочаются шестеренки в голове короля. Он может поставить печать прямо сейчас, вот только это будет равносильно нападению на членов одного из кругов. Действительно, эти структуры почти не влияют напрямую на происходящее в мирах, но вот права на самозащиту никто у них не отнимал. И Фриагн прекрасно понимал это, равно как и то, что если он все же сделает подобную глупость, время, отпущенное ему судьбой, сократится до необнаружимого минимума. В то же время, как было сказано выше, члены кругов не вмешиваются в происходящее. А это, в свою очередь, означает, что стоит закончиться тому, что держит их здесь, как они моментально исчезнут, очистив арену противостояния от своего, нарушающего баланс сил, присутствия. А ему было жизненно необходимо закончить сбор ключей, и места, лучше подходящего для этой цели, просто не существовало.
   Площадка, буквально забитая потенциальными ретрансляторами, оказалась недоступна. На первый взгляд, с его стороны наиболее разумным решением будет просто забыть про это место, отправившись искать сырье в других районах города. Это действительно было бы уместным, вот только я верил, что он окажется умнее. Что он не упустит ту неочевидную возможность, которую дарило ему присутствие Познающих. Ведь не стал же он атаковать меня, хотя наверняка знал о том, кто именно приложил свои руки к делу сокращения числа его творений. Как, вероятно, догадывался и том, зачем это было сделано. Он выжимал из ситуации все, у него просто не было иного выхода.
   Положение, в котором находился Охотник, сложно было назвать иначе как отчаянным. Как бы хорошо ни получалось у него сохранять внешнее спокойствие, это было не более чем игрой. Фриагну никто не простит подготовку к подобному ритуалу, он не мог этого не понимать. С одной стороны, его прижимали туманы, для которых пропустить тот удар по балансу, который должен был быть нанесен пожиранием городов, было делом немыслимым. С другой, наверняка отнюдь не все его сородичи окажутся в восторге, от тех перспектив, что мог создать подобного рода прецедент. Он давным-давно перешел свой собственный Рубикон, мосты за его спиной были сожжены дотла. Все, что оставалось королю, дерзнувшему бросить вызов обеим мирам, это двигаться вперед, обгоняя лавину поднимающегося противодействия. Так быстро, как только возможно. И именно на этом и строился мой расчет.
   К центральной площади Мисаки, на которой располагалось устроенное мной человеческое море, на высокой скорости двигался новый источник энергии. Чрезвычайно мощный источник. Из всех моих знакомых, подобными запасами обладал лишь один. Что ж, действующие лица начинают собираться.
   -Кажется, на нашей вечеринке прибавление. - Я ткнул пальцем в ярко светящуюся рыжую точку, отчетливо видимую на фоне ночного неба. Король посмотрел туда же, и недовольно скривился. Ну да, не узнать огнеглазку было бы весьма сложно. Интересно, каким же путем пойдет дальнейшее развитие событий. У меня были заготовлены схемы противодействия на основные варианты, вот только невозможно предусмотреть все.
   Девчонка передвигалась огромными прыжками, разом покрывая километры пути. Похоже, не только я испытываю трудности с полноценным передвижением в воздухе. Последний скачок завершился аккуратным приземлением на крышу одной из близлежащих высоток. Шана, вероятно, была в некотором недоумении. То, что видели ее глаза, не укладывалось в голове. Как же, король, который провел последние сутки за методичным созданием факелов, теперь спокойно висит над непаханым полем материала, не предпринимая попыток его использовать. Впрочем, ее одноклеточное мышление быстро справилось с парадоксом, просто-напросто его проигнорировав. Зато Аластор успел оценить ситуацию по достоинству, не дав напарнице совершить последнюю в жизни ошибку. Выглядело это забавно: пламневласый туман, занеся меч над головой, попытался совершить прыжок в сторону противника, вот только вместо гигантского скачка, полученного путем приложения изрядного количества энергии, вышел совсем заурядный. Такой, на который могла бы рассчитывать любая девочка ее возраста и телосложения. Столкнувшись со столь непредвиденными обстоятельствами, грозный туман не справился с управлением и растянулся на весь свой невеликий рост.
   Все совершенно верно. Именно так и должно было быть. Группа Познающих, обосновавшаяся в центре площади, одним своим присутствием создавала вокруг себя зону, в которой боевые действия были недопустимы. Никто не может обнажить оружие. Полностью патовая ситуация. Именно то, чего я и добивался.
   -Действительно. - После долгого молчания, согласился Охотник. - Мы не откажемся от внимания столь прекрасной леди.
   -Вот и чудненько! - Я повернулся к Шане, которая уже встала на ноги и с недовольным видом отряхивалась. Не нужно было быть телепатом, для того, чтобы понять всю глубину ее негодования. Бедняга Аластор сейчас был занят выслушиванием того великого множества претензий, которые только могли придти в голову его непутевой напарнице. Было бы совсем неплохо подождать, пока он не сможет найти брешь в мутном потоке упреков и таки доведет до сознания девчонки всю глубину ее неправоты.
   Фриагн терпеливо ждал, не показывая признаков беспокойства. Значит, все-таки купился. Он нашел оставленную специально для него лазейку, и не замедлил ей воспользоваться. Все верно. Сейчас он просто тянул время, не рискуя сойтись лицом у лицу с воплощенным божеством. Он сам стал приманкой, отвлекающей внимание тумана. Если мои расчеты верны, то где-то в другом конце города, его последний, всеми забытый, риннер тихо восполняет нехватку ключей. Все по плану.
   Под оглушительно громкую музыку, разносящуюся от сцены, мы напряженно рассматривали друг друга. Каждый из нас гадал, что же замыслили остальные. Мне было проще, я точно знал, кто и какие цели преследует, как и то, какими средствами располагает. А вот обо мне никто не знал ничего. Шана, вероятнее всего, не знала даже кто я. Хотя, учитывая, что каким-то образом узнали даже моих риннеров, глупо было рассчитывать на сохранение своего инкогнито. Я недооценил пристольность внимания туманов к собственной скромной персоне. Ну, с этим уже ничего не поделаешь, тем более, что у них сейчас есть куда как более важные дела. Значит, осталось только ждать.
  
   Ожидание затягивалось. Мне вспомнился разговор, который и стал причиной всех моих дальнейших действий.
   -Устранить Фриагна, даже с учетом сил туманов, будет сложно. - Говорил тогда Грегор. - Пока было время, мы раскопали еще кое-что, изменившее расклад.
   -И что же? - Спросил я.
   -Мы несколько ошиблись в оценке личности Вестницы Скорби. - Старик выгнул уголки рта в кривой усмешке. - Теперь ясно, почему они так легко отправили одного из своих лучших людей на это задание. Дело в том, что репутация Вестницы не соответствует действительности. Ее считают берсерком, но это даже отдаленно не является истинным положением вещей. Скорее антуражем, красивой картинкой, призванной запутать любопытствующих. Не так давно, она фактически принесла в жертву одного из своих коллег, ценой его жизни выкупив свою. Я не назвал бы ее поступок трусливым, но он нехарактерен для туманов. Когда степень риска переваливает за определенное значение, она делает все, для сохранения своей жизни. В кой-то мере это достойно уважения, приятно знать, что среди орденских псов есть место не только отмороженным фанатикам, для которых важен лишь их долг.
   -Иными словами, когда станет слишком жарко, вместо выполнения своих обязанностей она сделает ноги? - Я был неприятно удивлен, и это еще было мягко сказано. Все расчеты соотношения сил летели псу под хвост.
   -Но почему же тогда орден послал сюда ее? Учитывая ситуацию, я бы на их месте согнал бы сюда половину личного состава. В конце-концов, не каждый день такие события происходят.
   -И тут же лишится этой самой половины личного состава. - Усмехнулся Грегор. - Здесь все слишком запущено. Город похож на пороховую бочку с подожженным фитилем. Никто не сможет сказать, когда все полетит в бездну. Точно не скажу, но туманы, вероятно, размышляли следующим образом: для предотвращения наиболее тяжелых последствий здесь присутствует Охотница. Именно ценой ее жизни орден планирует сократить ущерб. Аластор не сможет прекратить пожирание, но стереть Мисаки до основания ему вполне по силам. Так они планируют избежать самого худшего.
   -А зачем тогда здесь Вестница?
   - Они все неплохо рассчитали. - Старик продемонстрировал клыки. - Пусть информационное взаимодействие в ордене ни к черту, но у руля стоят действительно умные люди. С одной стороны Марджори достаточно сильна для того, чтобы принести пользу. Если конечно сподобится на это. С другой, если она погибнет так ничего и не сделав, они не многое потеряют, зато получат прекрасный воспитательный пример для новичков. Так сказать, в назидание. Если же она полностью наплюет на долг и уберется из города, у Ордена будут железные аргументы в пользу ее устранения. Все-таки, какие бы свободы не предоставляла своим членам эта организация, регулярное сокращение собственной численности - явный перебор.
   -М-да, это вы очень вовремя выкопали, я всерьез рассчитывал на ее помощь. Которой теперь ждать не приходится. - Сокрушенно сознался я.
   -Скорее всего так, молодой человек. - Вздохнул старик. - Вы можете надеяться лишь на себя, да на Охотницу. Но вам король не по зубам, а шанс, что она справится без высвобождения Аластора и вовсе близок к нулю.
   -То есть, нам требуется спровоцировать это высвобождение? Хоть какой-то но шанс. Возможно, Аластор сможет справиться с Фриагном достаточно аккуратно, не разрушив при этом город.
   -Ни в коем разе, молодой человек. Это не пожирание городов. Но эффект, вероятно, будет схожим. Вы просто совершенно не представляете себе тех масштабов, в которых действует божественная сущность. Вас, равно как носителя Полуночного Дитя, испепелит почти гарантированно.
   -И что же нам остается?
   -Все довольно просто, нам нужно нейтрализовать угрозу, которую несет пожирание. Тогда Вестница гарантированно присоединится к потехе.
  
   Вынырнув из воспоминаний, я огляделся по сторонам. Мог бы этого и не делать. Никаких изменений обстановки я, во всяком случае, не заметил. Лишь легкая улыбка, появившаяся на лице короля, говорила о том, что у того все проходит гладко. Возможно, критическая масса ключей уже набрана и он ждет лишь того момента, когда Познающие уберутся восвояси. В любом случае, ему потребуется некоторое время на настройку и синхронизацию сети психополей. Как он может его выиграть? Прежде всего, вероятно, воспользуется телепортацией, недоступной коротышке. У нее уйдет немало время на то, чтобы его найти и добраться до нужного места. Этого будет достаточно? Вероятнее всего - да. Насколько я понимаю, процедура вовсе не сложная, и занимает не очень много времени. Отлично, значит осталось только дождаться конца.
   Вестница Скорби, к слову, так и не стала утруждать себя присоединением к нашей развеселой игре в гляделки. Учитывая тот эпизод, столь своевременно раскопанный познающими, и полностью перевернувший мои представления об этом действующем лице, я совершенно не понимал хода ее мыслей. Возможно, это в какой-то мере можно было бы исправить более тесным личным знакомством, но чего не было, того не было. Соответственно, спрогнозировать ее поведение самостоятельно я был не в состоянии. Пришлось довериться опыту старика, который утверждал, что она до последнего будет выжидать. И вмешается лишь после того, как будет устранена избыточная угроза. Своих выводов, у меня, к сожалению, не было. Это немного бесило, но я был не в том положении, чтобы выбирать. В следующий раз, будет разумным заблаговременно навести все возможные справки об участниках событий. Если он будет, этот следующий раз.
  
   Три часа мы пялились друг на друга. Три часа мой мозг выносила та писклявая пародия на музыку, что так эффективно приманивала людей. По прошествии этого времени, я уже не считал Пожирание Городов такой уж плохой идеей. Но все плохое когда-нибудь да заканчивается. Закончился и чертов концерт. Мне осталось лишь поклясться именами всех неведомых богов, что никогда больше не стану устраивать подобных мероприятий.
   Под нашими напряженными взглядами, Познающие начали возиться с открытием разлома. Все. Гонка со временем началась. Фриагн одним движением закутался в свой титанический шарф, мгновенно окутываясь пламенем существования и исчезая. Шана, замерла на несколько секунд, а после, окинув меня на прощание подозрительным взглядом, резко стартовала куда-то в ту сторону, где уже разворачивалась гигантская белая печать. Пора!
   Не теряя даром времени, я спрыгнул с Куба, приземляясь прямо в толпу. Сунув руку в карман, я нащупал округлый предмет и, не вынимая, раздавил в кулаке. Риннер Грегора, простейший из всех возможных, он мог лишь поддерживать собственную форму, но, тем не менее, содержал в себе огромное количество энергии, которую я тут же поглотил. Не обращая внимания на группу томогара, которые организованно исчезали в разломе, я выпустил из себя волну существования, нарывающую площадь грязно серой печатью. Моей печатью. В ее пределах застыли и люди, и факелы. В данный конкретный момент, они не мыслили, а значит, не верили в собственное существование, и их психополей не существовало. Все они ничего не могли противопоставить одному единственному мистесу. Мне.
   Сколько людей пало моими жертвами за последние дни? Скольких собственных сородичей, факелов, я уничтожил? Я затруднился бы ответить на этот вопрос. Я не считал их, как не считали и те, кто занимался этим до меня. Однажды решив, что мне безразличны люди, я больше не возвращался к этому вопросу. Моя совесть молчала, никак не показывая факт собственного существования. Так и должно быть? Но все-таки, не чересчур ли это? Я ведь тоже когда-то был человеком. Может быть. А может быть и нет. Поразмыслив над этим несколько секунд, я пришел к выводу, что это правильно. В любом случае, в мире, где слабых, вне зависимости от возраста и видовой принадлежности, воспринимают лишь как инструменты и кормовой субстрат, для меня, слабака, иного выхода не существует. Если бы у меня была совесть, долг гуманиста и прочие, опасные вещи, я бы просто не выжил. Так что да, так и должно быть. Даже сейчас, пусть это и не относится к делу, поглотив тысячи жизней, я спасу сотни тысяч. Смог бы так обремененный совестью гуманист? Сомневаюсь. Что же, не думал, что еще вернусь к этому вопросу, но мой ответ не изменился. Ради собственного выживания и достижения цели, я использую всех и вся. Как и прежде. Как будто могло быть иначе. Невесело усмехнувшись, я приступил к делу. Пришло время практикой подтвердить теорию.
   Напрягшись, я потянул в себя всю энергию, до которой только мог достать, пожирая всех, кто оказался под печатью, и тут же создавая им замены. Своих собственных факелов, свои ключи. Ели все пройдет как надо, мне будет, что противопоставить единому психополю ключей Охотника. А теперь, нужно проконтролировать процесс. Нельзя оставлять все на самотек, ведь неизвестно, чем это может кончиться. Запрыгнув прямо на Куба, я указал ему направление. Исполнительный багровый сразу же выполнил то, что от него и требовалось. Через несколько минут я буду на месте, лишь бы не опоздать.
  
  Она шла своим путем. Путем, что выбрала сама. Всегда, сколько себя помнила, она ни на шаг не сходила с избранной стези. Ее не страшила смерть, ведь когда вся жизнь подчинена Долгу, смерть по определению не может быть напрасной или ненужной. Долг вел ее, подобно путеводной звезде, не давая заблудиться, сойти с пути. Он оберегал от соблазнов и ошибок, подчиняя себе все ее естество. Так было раньше, так есть сейчас, так будет и впредь. Ничто не сможет сбить ее с пути, что она для себя избрала.
   Вот и сейчас, Огнеглазая Пламневласная Охотница следовала своему предназначению. Она не думала о последствиях, не гадала поворотах среди неисповедимых путей вероятного, она просто делала то, что велело ее чувство долга - то, что должна была делать. Она смотрела в лицо своим врагам, ставя на кон свою жизнь. Но разве могло быть иначе? Ведь она - защитница Баланса Мироздания. Только ей и ее братьям и сестрам по оружию под силу хранить целостность того тончайшего равновесия, которое и образует весь известный мир. И она никогда не простит тех, кто на него посягает. Что же касается цены, которую за это придется заплатить... это никогда не приходило в ее голову. В конце концов, разве важна цена, если всю свою жизнь она держалась единственно верного пути? Чем бы ей не пришлось пожертвовать, эта жертва будет необходимой и оправданной. Она верила в это всей душой. И не сомневалась. Для нее не существовало самого понятия "сомнение", ведь для сомнения нужна альтернатива. А ее она не видела, или просто не хотела видеть.
   Сегодня долг привел ее сюда, на крышу одной из городских многоэтажек. Точно так же, как чуть раньше он привел ее в этот город. И не зря. То, что здесь происходило, было из разряда тех вещей, пройти мимо которых, она была не в состоянии. Пожирание Городов, чудовищной силы удар по Балансу. Этого она допустить не могла.
   И вот она здесь, в самом центре событий, ее и первопричину всех бед разделяет лишь клинок меча. Меча, которым она положит конец всему. И плевать, что противник силен. Много сильнее ее. Ведь она следует путем, что указывает ей долг, а значит, все остальное неважно. Если уж она должна победить, значит, победит. Или умрет, но это не важно, ведь ее жертва по определению не может быть напрасной. Как там звучит та фраза, что она когда-то сделала своим негласным девизом? Делай что должно, и будь, что будет!
   Шана, как ее нарек один знакомый мистес, посмотрела на своего врага. Фриагн, Охотник улыбался, обрушивая на нее удар за ударом. Обыкновенные огненные шары, в его исполнении летали по невообразимым траекториям, норовя попасть в незащищенную спину. Йогаса, черный плащ огненного тумана, пока что защищал ее, но долго ли это продлится? Количество энергии, которое Аластор может провести сквозь ее тело, даже в ущерб ей, не безгранично, а она уже давно перешла безопасный рубеж. Впрочем, это не имеет никакого значения, ведь она поступает верно. Все, что ей нужно делать, это следовать предназначению, а там все уже как-нибудь само получится. Это была та истина, в которой Охотница не сомневалась. Возможно, кто-нибудь, Безымянный мистес, к примеру, впервые в жизни пришел бы в ужас, обнаружив в своей голове подобные рассуждения, но Шана об этом не знала и знать не хотела. Она просто делала то, чему ее всю жизнь учили.
   Багровый король явно развлекался, в его правой руке находился хрустальный колокольчик, с каждым звоном которого, к Шане устремлялись все новые и новые шары агрессивной энергии. Некоторые она сбивала клинком, от каких-то уворачивалась, но часть все равно находила свою мишень. Они не давали ей приблизиться к королю, а ведь все, что ей было нужно - один единственный удар, который безоружному Фриагну было бы нечем заблокировать. И она прорвется, рано или поздно. Ведь иначе и быть не может.
   -Развлекаетесь? - Голос, не громкий, но до такой степени пропитанный самоуверенностью, что даже Охотник перестал создавать новые снаряды и повернул голову в сторону говорящего. Шана предпочла остановиться, и последовать примеру своего противника.
   Над крышей висел странный черный куб, ребро которого туман на вскидку оценила бы как чуть длиннее одного метра. Впрочем, сам куб был ей не слишком интересен. Куда важнее то, что верхом на нем с комфортом расположился высокий долговязый парень с неприятной улыбкой, играющей на тонких губах. Черные волосы, темные глаза, худощавая, почти тощая фигура и выражение лица, такое, словно его обладатель оказывает всем остальным услугу, позволяя жить в одном мире с ним. Услугу, за которую он потом возьмет с процентами. И, сказать по-правде, даже ухмылка Фриагна не вызывала у нее такого отвращения. Огнеглазая Охотница уже видела этого парня раньше. Он беззаботно болтал с багровым королем, вися над заполненной людьми площадью. Неужели, тот самый Безымянный? Что ж, ей повезло, сегодня у Ордена станет на двух врагов меньше.
   -О да, мне показалось уместным уделить леди немного своего времени. - Звякнув колокольчиком, ответил мистесу король.
   -Даже не сомневаюсь! - Сидящий на странном кубе парень закинул ногу за ногу и желчно усмехнулся, от чего его лицо стало выглядеть еще неприятнее. - Если ты всегда уделяешь леди "внимание" подобным образом, то неудивительно, что вокруг тебя только твои собственные риннеры.
   Мистес определенно насмехался над королем, того, впрочем, этот не задевало. Задумчиво позвякивая хрустальным колокольчиком, он лишь улыбнулся, словно признавая правоту собеседника.
   -Возможно. Мой опыт говорит, что риннеры лучше, чем прочие ненадежные создания. Они не имеют склонности предавать.
   -Соболезную. - Продолжил странный диалог парень. - Сколько же раз тебя предали, что ты предпочел общество риннеров всем прочим?
   -Много. - Невесело ответил Фриагн, все еще продолжая покачивать неизвестное хогу. Впрочем, звук у него был приятным. "Нервы шалят" сделала блистательный вывод Шана.
   -Тебе это еще только предстоит, Безымянный. - Доверительным тоном сообщил своему собеседнику багровый. - Ты слишком молод и еще многого не знаешь об истинном облике этого мира.
   -Возможно. - Мистес с безразличным видом пожал плечами. - Я, кстати, о другом хотел спросить: зачем ты устроил всю эту чехарду с Пожиранием Городов?
   Шана прервала бы этот фарс. Ей не были интересны обоюдные расшаркивания тех, кого она должна была уничтожить. Вот только Охотница явственно чувствовала деятельность Аластора в своем теле. Словно тысячи крохотных шершавых змеек ползали по венам. За прошедшие годы она привыкла к этому ощущению, даже находила его приятным. Если ее партнер сможет использовать передышку, для того, чтобы подлатать повреждения ее тела, то стоит потерпеть. Это увеличит ее шансы.
   -Тебе интересно, Безымянный? - Король позвонил в колокольчик с таким видом, словно предупреждал о чем-то собеседника.
   -Было бы неинтересно, я бы не спрашивал. - Мистес вел себя так, будто он не в чужой бой вмешался, а пришел на дружеское чаепитие.
   -Я удовлетворю твое любопытство. - Неведомо чему улыбнулся король. - Тебе что-нибудь известно о "Последнем Неограниченном Заклинании". - Шане это ни о чем не говорило, но произнесены последние три слова были так, что становилось ясно - писать их всех нужно с большой буквы, и никак иначе.
   -Впервые слышу. Просветишь? - Парень не изменил положения, но лицо его приобрело заинтересованное выражение.
   -С удовольствием. Наша магия может многое, но далеко не все. За одним единственным исключением. Иногда для достижения цели не хватает всего того, что дают нам наши способности. Иногда помочь может только чудо. Вот именно сотворение этого чуда, и называется Последним Неограниченным Заклинанием. Чем больше энергии существования сконцентрировано в одном месте, тем легче ею управлять. Когда же ее количество начинает превосходить все разумные пределы, для получения невероятного достаточно лишь желания. Именно так и появляются чудеса.
   -О, как любопытно. - Мистес почему-то скривился и быстро, но беззвучно пошевелил губами, как будто выругался про себя. - Не знал. И какого же рода чудо могло потребоваться королю?
   -Ты задаешь странные вопросы, Безымянный. Впрочем, учитывая обстоятельства, думаю я могу рассказать тебе об этом. - Король торжествующе усмехнулся и в очередной раз звякнул колокольчиком. - Я риннеролог, так не естественно ли для создателя, желать вывести свои творения на принципиально новый уровень? Мое желание заключается в том, чтобы преобразовать одного из своих риннеров в более совершенную форму жизни. Я желаю преобразить его по своему образу и подобию.
   -А в чем проблема? - Мистес, похоже, был изрядно удивлен. - Что мешает создать по требуемому шаблону не риннера, а томогара?
   -Увы, все не так просто, - Фриагн печально усмехнулся, - томогара, в отличие от риннеров, слишком быстро развиваются. В них нельзя заложить преданность, не исказив при этом личность до неузнаваемости. А мой риннер нравится мне именно таким, каков он есть. Или, вернее, такой, какая она есть. Верно, Марианн?
   -Да, хозяин! - Только сейчас Шана обратила внимание на то, что действующих лиц прибавилось. Маленькая тряпичная кукла подлетела к королю, оставляя за собой реактивный след разреженного существования. Фриагн согнул руку и риннер привычно устроился на сгибе локтя своего создателя.
   -Вот оно что! Кто бы только мог подумать? - Парень запрокинул голову назад и расхохотался. Смех у него был крайне неприятным, он, казалось, не мог быть воспроизведен человеческим горлом. Словно скрежет бесчисленного множества ржавых железяк. Шана вообще не назвала бы это смехом. - Нет, я всякое видал. Но багровый король тронувшийся рассудком от одиночества это слишком! Дай угадаю. Разговаривая с собственным риннером, где-то глубоко в душе ты осознаешь, что на самом деле говоришь с собой. Но найти собеседника, который может предать, тебе страшно. Вот умора!
   -Безымянный, знаешь, почему я тебе все это рассказал? - Король хищно прищурился, похоже, парень все-таки смог задеть его за живое.
   -Нет. Но, думаю, догадываюсь.
   -Не знаю, о чем ты там догадываешься. Но пересказать кому-либо детали нашего разговора ты уже не сможешь. И вы прощайте, леди. - Фриагн повернулся к Шане, и в последний раз звякнул колокольчиком.
   В безмолвии печати звук разнесся далеко, словно окутывая собой весь город. Как будто вторя ему, в небеса устремилось великое множество столбов яростного пламени существования. Само мироздание билось в агонии. Предостерегающий возглас Райского Пламени был пропущен Охотницей мимо ушей. Дураку понятно - Пожирание Городов было активировано. Времени почти не осталось. Сейчас или никогда!
   -Фриагн! - Мистес почти кричал, в его голосе было звенело торжество. - Не хочешь ли ты спросить, что в этом городе понадобилось мне?
   -Что? - Не оборачиваясь, словно надоедливой мошке, бросил багровый король, чье внимание как и прежде было сосредоточенно на Шане.
   -Твой смысл жизни! - Экзальтированный вопль мистеса был ему ответом. - А с твой тушкой пусть играются туманы! - Парень развел руки в стороны и с силой хлопнул в ладоши.
   И все внезапно прекратилось. Многометровые пламенные столбы не исчезли, напротив, их стало значительно больше, вот только чувство, что мир выворачивается наизнанку, бесследно испарилось, оставляя после себя лишь чудовищные в своей абсурдности воспоминания. Растревоженная реальность стремительно успокаивалась, а парень давился хохотом.
   Один из сильнейших багровых королей, Фриагн, Охотник. Он выглядел обескураженным, сбитым с толку. Но лишь долю секунды, после до него, кажется, начало что-то доходить. Что-то, Охотнице неизвестное. И это что-то повлияло на него отнюдь не в лучшую сторону. Сейчас на него было жалко смотреть. Шана и представить себе не могла, что этот сильный, и по-своему красивый томогара может так измениться. В один момент вместо холеного, самоуверенного франта на нее смотрело существо, все разом потерявшее, но точно знающее, кому за это следует мстить. Безумие, что светилось в его взгляде, могло поспорить лишь с тем, что горело в глазах мистеса. Сейчас эта парочка определенно стоила друг друга.
   -Мистес, ты понимаешь, что сделал? - Казалось, будь здесь стакан с водой, он покрылся бы ледяной коркой.
   -Конечно! Кто, ты думаешь, я такой? Я - Безымянный! Тот, кто станет ужасом обоих миров! Но время вышло, мне больше незачем мешать, веселитесь, ребятки.
   Парень поднял вверх правую руку. В его пальцах начало стремительно образовываться нечто, вроде дротика, короткого метательного копья. Но, в отличие от обыкновенных копий, это состояло из чистой энергии, и словно светилось изнутри от сдерживаемой мощи серого пламени. А секунду спустя, странный метательный снаряд уже стремительно летел к королю.
   Впрочем, на что бы не рассчитывал мистес, особого эффекта это не произвело. Фриагн выставил вперед руку, кольцо на его пальце зловеще сверкнуло и копье, которое, как Шана готова была поклясться, испепелило бы ее в мгновение ока, вильнуло в сторону, бессильно обогнув свою добычу. Охотник оскалился, готовясь к контратаке, но было уже поздно. Усмехнувшись на последок, мистес снова поднял руку верх, и гулко щелкнул пальцами. Его фигуру окутало нечто, похожее на снежный вихрь, которых тут же увеличился в объемах, накрыв собой крышу, на которой они находились. Колдовской буран искажал восприятие, сбивал чутье, на краткое время стало невозможно рассмотреть даже собственные руки. Находясь под покровом метели, Шана не могла не то, что почувствовать Безымянного, она даже Фриагна не ощущала!
   Неведомое колдовство держалось не слишком долго. Если судить объективно - меньше десяти секунд, но Охотнице это время показалось вечностью. Она еще никогда не чувствовала себя такой уязвимой, ведь стоило гадкому мистесу захотеть и он мог бы свернуть ей шею голыми руками. Да что там шею? Он мог бы сделать вообще все, что угодна и у нее не нашлось бы возможности ему в этом помешать. Мог бы, но не сделал ничего из этого. Он просто исчез, испарился, словно его никогда и не было. Его место заняла совсем иная фигура. С темных небес, на исковерканную взрывами крышу пикировал гротескный фиолетовый медведь.
  
   Я сильно недооценил скорость, которую мог развить мой напарник. Прошло едва ли сорок секунд, а я уже был на месте. Картина, что предстала предо мною на бой походила мало. Скорее, это можно было назвать избиением. Фриагн не слишком напрягался, предпочитая ограничиваться не слишком сильными тумаками, которые, тем не менее, с завидной регулярностью находили свою мишень.
   Охотник использовал какую-то весьма затратную и, судя по всему, довольно сложную технику. Множество огненных шаров появлялось в непосредственной близости от него, а после летели в направлении миниатюрного тумана. Весьма странно, надо сказать, летели. По дугообразной траектории, что вообще-то для подобных снарядов нехарактерно. Он каким-то образом ими управлял? Вполне вероятно. Точно здесь не скажешь, но, учитывая специализацию короля, без риннеров вряд ли обошлось. Скорее всего, это что-то вроде моего Катара.
   Дела у коротышки шли неважно. Ну, на самом деле, сложно было ожидать чего-то иного от существа, предпочитающего лобовую атаку любой иной тактике. Учитывая текущую разницу в силе, конец этого боя был более чем предсказуем. И крайне нежелателен для всех, без исключения, сторон. Высвобождение Аластора не пойдет на пользу никому. Вероятно, именно этого исхода и пытался избежать Охотник, используя столь неподходящие к ситуации методы. Он просто тянул время. Похоже, выигрыша от телепортации ему все же не хватило.
   Что ж, значит, мне следует ему в этом помочь. Ведь мне просто необходим запуск пожирания. Зачем? А как еще мне намекнуть Вестнице, что у дела у короля идут неважно? Мне виделась только одна возможность: прервать уж запущенный ритуал. В конце концов, для того, чтобы добиться убедительной иллюзии стабилизации положения, его, для начала, нужно дестабилизировать. Простое же присутствие моих ключей, было бесполезно. Хотя бы потому, что в текущей суматохе о них было известно только мне.
   -Развлекаетесь? - Перекрикивая грохот от множественных взрывов, проорал я, пытаясь сохранить тембр голоса, для крика не характерный.
  
   Все присутствующие с радостью включились в игру. Фриагн был рад подвернувшейся возможности. Шана, судя по многочисленным ожогам и ссадинам, тоже была не против некоторой передышки. Я развлекал их малоосмысленной болтовней, тратя образовавшееся время на настройку своей сети ключей. Это было не очень сложно, все-таки моя задача куда проще, чем у багрового. Если ему нужно расшатать хорошо сбалансированную и более чем прочную систему, то от меня требовалось лишь слегка добавить ей устойчивости. На практике это выглядело как планомерная раздача одного и того же приказа через каналы, связывающие меня с моими риннерами-ключами. Совсем не сложно.
   Мы беззаботно болтали, король по мере разговора постоянно звонил в весьма причудливый стеклянный колокольчик, всем своим видом пытаясь показать, что таким образом он просто поддерживает ритм разговора. И это в нашей-то ситуации...
   Не следует держать меня за идиота, как сказала бы малявка. Впрочем, пусть. То, что колокольчик - по своей сути хогу, сомнений не вызывало. В отличие от того, что с его помощью можно наколдовать что-то атакующее. Я бы, на его месте не стал отвлекаться и сосредоточился на подготовке к пожиранию. Что он с очень большой вероятностью и делал. К моей вящей выгоде.
  
   М-да, хорошо, что спросил. Хотя, честно говоря, я не рассчитывал на ответ, но королю видимо было уже все равно. Подумать только, Круг скрыл от меня деталь подобного масштаба. Но их тоже можно понять. Давать подобное знание мне, с их точки зрения - равносильно тому, чтобы подарить обезьяне гранату. Вероятно, они посчитали, что я могу попытаться им воспользоваться. Смешно. У меня нет ни цели, ни желаний. Лишь непомерное честолюбие. Конечно, можно было бы попробовать получить подобным способом резерв, сопоставимый с королевским. Это выглядело весьма заманчиво. Вот только что-то во мне противилось подобному. Я не хотел от этого мира чудес. Все, что мне нужно, я возьму своими собственными руками.
   Но все же, каковы черти. В их голову даже не пришла мысль, что отсутствие подобной информации может стоить мне жизни. Впрочем, это уже неважно.
  
   Вот он, решающий момент. Пожирание городов запущено. Должен признаться зрелище поистине фантастическое. По всему городу в небо устремились настоящие потоки сверхразреженного пламени существования, словно праздничная иллюминация в честь становления заурядного риннера отнюдь незаурядным томогара. Увы, сегодня праздника не будет. Пришло мое время.
   По всем связующим каналам устремился приказ на активацию ключей. Две мощнейшие силы рвали город на части. Два психополя пытались подавить друг друга. Это походило на перетягивание каната, середина которого привязана к вершине гигантской свинцовой неваляшки. Без моих усилий Фриагн бы ее все-таки повалил, но с ними у него не было шансов. Не в этот раз, Охотник. В этом конкретном случае, сам мир на моей стороне.
   Несколько мгновений томительного ожидания, и ситуация стабилизировалась, однозначно определив победителя этого небольшого состязания. Победа была за мной. Я и не сомневался.
   Багровый король тяжело переживал поражение. Что в прочем и не странно, учитывая крайнюю нестабильность его нынешнего социального положения. Если победителя, возможно, и не осудили бы, то место проигравшего вполне однозначно. И короля это место явственно не прельщало.
   Быстро проведя ревизию своих энергозапасов, я остался до крайности недоволен. От того океана энергии, что бушевал в моем теле всего пол часа назад, остались жалкие крохи. Всего несколько сотен единиц. Было бы крайне наивно полагать, что этого хватит для схватки с королем. Впрочем, схватка мне и не нужна. С этой задачей вполне справятся туманы. А для поспешной ретирады этого хватит с избытком. Да-да, именно с избытком. И если я хочу применить маскировку, от этих излишков придется избавляться.
   Я не терял даром времени. Годы в багровой пустыне многому меня научили. И в библиотеке Грегора мне удалось почерпнуть никак не меньше. Знания лежали прямо на книжных полках, стоило лишь протянуть руку. И я не ленился. Имея в зоне досягаемости подобное собрание книг, а подчас и самого Грегора, я научился многому. Пришла пора проверить кое-что из этого на практике.
   Копье из чистого существования создать не очень сложно. Фактически, это тот же огнешар, только куда более плотный и с куда более высокой проникающей способностью. Теоретически - идеальное средство для взлома защит и преодоления оболочки сильных багровых. На практике же крайне энергозатратное и непрактичное приобретение. В свое время я, помнится, был очень зол, когда это понял. Но сейчас основной моей целью была вовсе не атака короля, я просто сбрасывал излишки существования, которые могли помешать моей маскировке.
   Копье, созданное из почти двухсот единиц существования. Оно могло бы пробить оболочку любого короля. Но, вместо этого, по дуге обошло свою цель, и на вылет пробило соседнее здание, образовав в нем сквозную дыру почти метрового диаметра. Жаль. Ну, с другой стороны, это лишь доказывает, что с королями нужно быть начеку. Я был бы страшно разочарован, если бы Фривагна можно было убить подобным.
   Из остатков имеющейся энергии, я сформировал "Северный Лес". Этой техникой в свое время пользовался Вулф, и я очень много времени убил на ее воссоздание. Правда, мои с ней отношения по-прежнему сложны и неоднозначны.
   Это было уже совсем не так просто. Создать столь огромное количество отдельных снежинок мне было откровенно не по силам. Впрочем, это ограничение можно было обойти. Например, создав один единственный предмет, в виде тех же самых снежинок, но сросшихся концами лучей. Перемычки между ними были столь тонки, что мгновенно ломались даже под собственным весом. Дальше - проще. Напитать избыточным существованием и устроить небольшой смерчик довольно громоздким заклинанием. Каждый отдельный пункт сам по себе не сложен, но проделать все это требовалось одновременно. Та еще задачка.
   Только на то, чтобы эти действия у меня начали выходить синхронно, потребовалось немало практики, и целое море энергии. Правда, все это не решало главной проблемы. Как, спрашивается, ориентироваться в этом белом сиропе? Как это делал Вулф, я так и не понял. В результате, убегали мы с Кубом наугад, тараня собой стены и врезаясь во все подряд. То еще развлечение.
   Сослепу проломив головой какую-то преграду, судя по всему - оконное стекло, я накинул на себя и Куба маскировочное заклинание, и приготовился ждать. Дальнейшие события обещали быть до крайности занимательными.
  
  Закончив с делами, что не терпели отлагательств, я осмотрелся по сторонам. Находился я в каком-то безликом офисе, множество которых располагалось в этой части города. Прямо передо мной, за своими столами застыли люди, бессмысленно пялясь в экраны мониторов. Это здание находилось чуть в стороне от того, на крыше которого происходили основные события. Кроме того, окно, которое я так удачно протаранил, было немного выше верхнего края той крыши. Отлично! Мне обеспечено место в первом ряду!
   Коротышке не пришлось долго ждать подкрепления. На самом деле, оно прибыло даже раньше, чем я рассчитывал. Настолько раньше, что я даже заподозрил очередную ошибку в расчетах. Черт возьми, мне просто необходимо пообщаться с мисс До, иначе рискую наломать дров из-за банальной неспособности предугадать действия этой, во всех отношениях милой, девушки.
   Сквозь щель в жалюзи на соседнем от выбитого окне, я наблюдал за происходящим. Что можно было сказать об этой схватке? Пожалуй, только одно: Огненные Туманы совершенно не умеют работать в команде. Справедливости ради, стоит заметить, что этот недостаток не обошел и меня, но я хотя бы не пытаюсь...
   То, что творили эти ребята, могло бы послужить великолепным, в своем ужасе, кошмарным сном, для любого армейского сержанта, хоть самую малость знающего свое дело. Не сказать, чтобы туманы не пытались взаимодействовать, нет, просто первая же попытка "взаимодействия" вылилась в короткий, но яростный спор о том, кто же из них должен прикончить багрового. Их неудачная попытка выяснить отношения привела лишь к тому, что Охотник получил время на подготовку, которым не замедлил воспользоваться. Глупо. Очень глупо.
   Постояв несколько минут с прикрытыми глазами, Фриагн довольно улыбнулся. Явно сюрприз приготовил. Так я и знал. Туманы лишь усложнили себе жизнь. За левым плечом багрового короля вспыхнуло три источника существования. Мгновение, три вспышки белого пламени, словно слившихся воедино и за спиной короля, подобно отряду телохранителей, стояло три весьма странные фигуры. Нечто среднее между манекенами и шарнирными куклами, причем, судя по тому, что эти куклы были одеты в платья, создатель явно ассоциировал своих риннеров с женским родом. Что тут скажешь, весьма странные вкусы.
   Туманы, кажется, осознали свою ошибку. В мимике медвежьих морд я не силен, но мордашка Шаны выражала неприкрытую досаду. Что ж, шансы уравниваются. И как я должен относиться к этому факту? В обычном случае, я был бы не против того исхода, при котором обе стороны уничтожают друг друга. Но, этот случай далеко не обычен. Все карты смешивает присутствие Огнеглазой Охотницы. Сейчас, когда перспектива Пожирания Годов фактически исчезла, я оценивал вероятность высвобождения Аластора как не слишком высокую. Все же, он чересчур привязан к своему туману, а Охотник все равно не проживет достаточно долго, чтобы повторить попытку. Вероятно. Тем не менее, и эту возможность нельзя было сбрасывать со счетов. Ну, с этим уже ничего не поделаешь, ведь, в конце концов, спутывать карты - предназначение огнеглазки. Тем более, что вмешиваться в это противостояние мне больше не с руки. Не после столь эффектного отступления.
   Тем временем ситуация сдвинулась с мертвой точки. Маховик противостояния медленно, но вено набирал обороты. Трио ряженых кукол уверенно теснили Шану, которая в силу неизвестных мне причин резко потеряла концентрацию. Могу лишь предполагать, но, по-моему, у коротышки совершенно не было опыта противостояния нескольким противникам одновременно. Тем более, противникам, действующим фактически как единое целое. Вот одна кукла наносит прямой удар сверху вниз окутанной пламенем ладонью. Миниатюрный туман, видимо решив воспользоваться ситуацией в свою пользу, замахнулась катаной... которую аккуратно придержала клинком чистого пламени вторая, вынырнув из-за спины первой. Получив удар чудовищной силы в грудь, девчонка пролетела несколько метров назад, лишь для того, чтобы напороться на встречный удар в спину от третьей. Эффективность этих кукол ужасала и восхищала одновременно. Я бы вот так сходу не смог бы даже и сказать, что предпринял, окажись на месте коротышки. Впрочем, она все еще держалась. Не столько за счет мастерства, сколько из-за прочности плаща и поддержки Аластора.
   У Вестницы дела шли значительно лучше, она занималась самим Фриагном и умудрялась удерживать полный паритет. На сколько я мог судить, счет в их схватке все так же оставался на уровне ноль - ноль. Марджори, тоже по своему поражала. Ее контроль над пламенем был выше всяких похвал. У меня ушло полгода только на то, чтобы научится без задержек придавать ему форму копья, а вот у нее проблем с этим не было. Вообще. В ее руках агрессивная, а потому крайне сложная в управлении, энергия легко и естественно принимала совершенно невообразимые формы. Целый рой мечей из чистого пламени, полностью послушный воле своей создательницы. Следом за ним настоящая волна, а через мгновение настоящая очередь огненных шаров. Это было как минимум достойно восхищения, я, наблюдая со своего места, с трудом удержался от аплодисментов. Подобное мастерство вполне могло бы послужить гарантией чистой и безоговорочной победы. Могло бы, если бы не одно "но". Ни единая фиолетовая искра не приблизилась к Фриагну даже на метр. Все снаряды, вне зависимости от формы, размера и мощности, приближаясь вплотную к королю, словно обретали свою собственную волю, как живые уходили с первоначального маршрута, не приближаясь на то расстояние, которое могло бы быть опасным. Все атаки вестницы буквально скользили по краю некой невидимой сферы окружающей Охотника, позволяя с уверенностью предположить наличие какой-то хитрой защиты. Вероятнее всего - артефактной. Ну, собственно, у моего копья возникли схожие проблемы.
   Впрочем, справедливости ради, стоит заметить, что тщетными были не только усилия Вестницы. Фриагн больше не использовал те огненные шары, вместо этого, он вовсю палил из какого-то странного револьвера, явно имеющего лишь самое отдаленное родство с оружием, вышедшим из-под человеческих рук. Действительно стреляло это хогу отнюдь не пулями. Скорее - чем-то вроде сгустков пламени. Но более странных огнешаров я не видел в своей жизни! Начать с того, что энергия, их составляющая, не пребывала в агрессивном состоянии! Просто обычная, пригодная к поглощению энергия. Этого я понять не мог. Подобные снаряды просто физически не могли представлять собой никакой опасности. Все равно, что тортиками кидаться! И, тем не менее, было видно, что Вестница серьезно опасается этого нетипичного оружия. Очень, очень странно.
   Силы равны. Противостояние затягивалось. Понятно одно: проиграет тот, у кого раньше закончатся энергия. Если исходить из того, что я мог наблюдать, картина получалось неоднозначной. Шана по-прежнему сияла сверхновой, вот только дыхание загнанной лошади и пот вперемешку с кровью, стекающий по симпатичной мордашке говорили, что надеяться на это не стоит. Состояние Марджори До я оценить не мог, кто в конце концов знает, как выглядит уставший медведь, сотканный из чистого пламени? Вот только энергии у нее оставалось не так уж много. Едва ли триста единиц. Если так пойдет и дальше, она, вероятно, сделает ноги. Собственно, именно за это я и не люблю высокоэнергетические атаки и боевые неограниченные заклинания. Они чрезмерно энергозатратны и совершенно не подходят для затяжного боя. А вот Охотник потратил не так уж много, из первоначальных полутора тысяч у него оставалось больше двух третей. Это что же получается, его хогу почти не жрут существование? Было бы очнь любопытно взглянуть на них поближе. Увы, не уверен, что мне представится такая возможность. Ибо победитель, похоже, определен.
   Черт возьми, Грегор говорил, что этих двух туманов на него хватит с лихвой! И что я вижу? Один недокороль без особых проблем методично закатывает их в асфальт! Неужели разница между огненными туманами и полноценными томогара столь велика? Нет, не похоже. Скорее я имею дело с тем, что называется "крайне неудобный противник". Что ж, чего не отнять у Фриагна, так это мозгов. Должен признать, он великолепно подобрал контрмеры, против обоих противников. Не используй он ту троицу риннеров, и ему было бы куда сложнее. Не будь у него защиты, ему бы и вовсе пришлось туго. Каждый выживает как может, пожалуй, вот это только что был последний раз, когда я подумал о нем как о "недокороле". Его стиль куда ближе к моему, чем могло бы показаться на первый взгляд. И он, без всяких сомнений, достоин своего титула.
   Бой постепенно деградировал, теряя накал. Туманы перешли в защиту, лишь изредка огрызаясь контратаками. А Охотник пока что не усиливал нажим, видимо выжидая, пока противники выдохнутся окончательно. Похоже, все так и закончится. Я вздохнул, отойдя от окна. Учитывая ситуацию, скорее всего, эта стычка закончится без потерь. Раз уж опасность Пожирания миновала, Аластор заставит напарницу отступить. А вестница и сама, без подсказок со стороны, дойдет до этой несложной мысли. И Охотник вряд ли станет их преследовать. Для него сейчас важнее не уничтожить туманов, а побыстрее убраться из города и на неопределенное время затаиться, по-возможности сохранив как можно больше энергии. Ведь, как не крути, а прятаться ему предстоит долго, я бы, на его месте, не рассчитывал, что о нем быстро забудут. А значит, он будет весьма ограничен в возможностях для охоты. Ну-ну, это совсем не плохой вариант. Мне бы хотелось когда-нибудь с ним подраться. Увы, не сейчас. Как бы нахально я себя не вел, глупо было бы думать, что я смогу выиграть в подобной схватке. Разве что ударом в спину. Но разве в этом есть какой-то интерес? Пожалуй, стоит признать, я изменился. Если раньше для эйфории мне было достаточно одного лишь факта достижения результата, то теперь я стал более разборчивым. Удар в спину - хорошее средство, эффективность которого доказывалась тысячелетиями. Я, без всякого сомнения, воспользуюсь им, будь у меня нужда в подобном. Вот только сейчас мне этого уже мало. Я желал честного боя. Лишь он мог дать мне желаемое ощущение жизни. Чувство превосходства, доказательство роста и собственного существования. А вот то, в какой форме будет проходить этот бой не так уж и важно. Пусть он будет не столкновением клинков, но переплетением интриг. Мне все равно. Раз уж я не в состоянии противостоять королю с мечом в руках, я использую свои знания и связи. Подобный подход к решению проблем был нов и свеж, для меня во всяком случае. И обещал принести свою толику удовлетворения в случае благополучного исхода. Ну и, в конце концов, вне зависимости от того, получаю ли я удовольствие от своей работы, дело все равно должно быть сделано.
  
   Бой затухал. Вестница Скорби постепенно увеличивала дистанцию между собой и Охотником, вероятно подыскивая подходящий момент для отступления. Задыхающаяся Шана из последних сил отмахивалась от наседающих на нее кукол. Думаю, ей казалось, что сражение идет все так же ожесточенно, мне же со стороны было видно, что риннеры изрядно замедлились и даже атакуют через раз. Черт возьми, удобно быть ходячей термоядерной боеголовкой. Любой враг трижды подумает, перед тем, как добить. Пожалуй, даже если коротышка не внемлет гласу рассудка, в лице Райского Пламени, король просто доведет ее до полного истощения и оставит отлеживаться. Ну, собственно говоря, моя работа почти выполнена. Осталось лишь подождать, когда Фриагн уберется из города. Тот факт, что он действительно уйдет, не вызывал никаких сомнений, ведь того, что сдерживало туманов от немедленной оккупации Мисаки больше не существует. Ловушка разряжена. Для него малейшее промедление - смертельный риск, а единственный шанс на выживание заключается в бегстве, тщательном заметании следов и максимальной скрытности. После этого, сюда наверняка пришлют кого-нибудь для контроля ситуации... А может и не пришлют, в ордене жесточайший кадровый голод, а Охотника тоже кому-нибудь придется искать. Опять догадки. С этим нужно что-то делать. Хотя, у меня же огнеглазка под рукой, с ее помощью можно не только многое узнать о работе этой организации, но даже - я чуть не расхохотался, от посетившей меня мысли, - попробовать войти в какое-нибудь из ее вспомогательных подразделений. Это действительно будет забавно. Многое можно сказать о моей нынешней работе, но одно не подлежит сомнению, здесь я очень далек от скуки.
   Мои мысли прервал карман, из которого раздался неприятный звуковой сигнал от мобильного телефона. Кому это я в такой момент понадобился? Не подозревая о грядущих неприятностях, я ответил на звонок.
   -Молодой человек, вы там вообще за ситуацией следите? - Голос у Грегора звенел от напряжения и недовольства. Что еще могло случиться?
   -Грегор, что такое?
   -Что такое?! Вы в курсе, где сейчас находится вверенный вам мистес? Потрудитесь объясниться. - Ну да, у старика же была та странная система слежения. Но что с Сакаем? Только не говорите, что...
   -Мистер Грегор, где он сейчас?
   -Глаза протрите, он прямо под вами. И быстро двигается в сторону зоны конфликта. Я надеюсь, мне не нужно повторять условия достигнутой нами договоренности?
   -Нет, я принимаю меры. - В приступе бешенства я едва не угробил очередной аппарат мобильной связи. Неужели у Юджи все-таки не хватило мозгов держаться подальше от места, где его, во всех смыслах, бренной тушке угрожает опасность быть прожаренным до хрустящей корочки? И что теперь делать?
   Сосредоточившись, я действительно обнаружил слабое свечение ядра мистеса. Он брел по улице прямо под окнами здания, в котором находился мой наблюдательный пункт. Вот же, непоседливый самоубийца, ну на кой черт его сюда понесло, а? И ведь затормозить его я не успеваю. Бой, конечно, уже не в самой активной фазе, но вероятность того, что он попадет под раздачу, все еще абсурдно велика. Что делать? Прежде всего, вернуть облик Шики. Безымянный уже смылся по своим неведомым делам, а вот школьник-с-шилом-в-заднице обязательно приперся спасать одноклассника, как ж иначе? Японские школьники, они такие.
   Заставив свою оболочку принять вид старшеклассника в школьной форме, я бросился вниз по лестнице. Вообще-то, делать одежду частью своего тела - далеко не лучшее в плане маскировки решение. Все-таки гвоздь, с мясом вырванный из стены зацепившимся за него рукавом, выглядел несколько необычно. Вот только времени на что-то более качественное у меня катастрофически не хватало.
   Высадив плечом дверь офисного здания, я выскочил на улицу. Теперь можно было снять маскировку, все равно энергии у меня оставалось сущие крохи. Все действующие лица данного спектакля плотно заняты друг другом, на маленького факела внимания никто не обратит.
   Поискав глазами своего подопечного, я выругался про себя. Пока я наводил марафет, тот успел вплотную приблизится к зданию, на крыше которого и находилась импровизированная дискотека, и, судя по-всему, усилено думал, как преодолеть препятствие в виде человеческого тела, застывшего в дверном проеме.
   Когда я подоспел к месту событий, решение уже было найдено. Обхватив застывшую в печати девушку, Сакай перетаскивал ее на другое, не столь неудобное место, радуя глаз своим изрядно покрасневшим лицом.
   -Так-так, дружище, я вижу, ты осознал истинное предназначение печати. - Юджи, на плечо которого легла моя рука, вздрогнул и уронил свой груз. Бедная девушка смачно приложилась об асфальт.
   -Кто здесь? - Повернув голову ко мне, мистес продемонстрировал выражение лица, которое, в обычных условиях, можно было бы увидеть разве что у начинающего ловеласа, пойманного с поличным в постели жены профессионального боксера. Самим боксером, разумеется.
   -Я это, я. Можешь не пугаться. А теперь скажи-ка мне, пожалуйста, на кой черт тебя сюда понесло? Жить надоело? - Усмешка сползла с моего лица, уступая место недовольству. - Сам же говорил, спрятаться.
   -Шики, ты меня напугал. - Сакай напряженно выдохнул. - Да, говорил, вот только не могу я. Пойми, это мой город, здесь я родился и вырос, я просто не в состоянии стоять в стороне. Даже если я могу помочь хоть какой-то мелочью, я обязан это сделать.
   -Ну и чем ты можешь здесь помочь? - Я поднял голову к крыше, указывая на творящуюся там вакханалию. Вовремя. Едва успел оттолкнуть мистеса от места приземления падающего на голову куска кирпичной кладки.
   -Шики, ты в порядке? - Обеспокоено спросил Юджи, поднимаясь на ноги.
   -Ага, как будто в первый раз. - Легкомысленно махнув рукой, я вновь сосредоточился на собеседнике. - Итак, еще раз: чем, по-твоему, ты можешь здесь помочь?
   -Это неважно. - В меня уперся преисполненный твердой, даже какой-то обреченной решимости взгляд. - Должно найтись что-нибудь, что будет мне по-силам.
   Да, это выглядело бы круто, но только в том случае, если бы не было так глупо. И что мне теперь делать? Если я оставлю все как есть, а мистеса прибьют, Грегор оторвет мне голову. И будет прав. Если я оттащу его силой, наши отношения ухудшатся, что не пойдет на благо миссии. Впрочем, это ерунда, еще успею помириться. Тем более, что у меня будет железное оправдание.
   -А сам-то ты, что здесь делаешь? - Опомнился.
   -Что? - Я пристально всмотрелся в лицо Юджи. - Не даю тебе помереть, вот что. Как знал, что тебя сюда понесет.
   Со своим последним словом, я довольно сильно ударил собеседника в челюсть. Тот сделал несколько шагов назад, схватился за ушибленное место, но терять сознание не спешил, видимо уже успел проникнуться особенностями своей нынешней формы существования. Черт. Вырубить его теперь не удастся, сам он так просто не уйдет, что делать?
   -Зачем?! - Громко прореагировал на мое воздействие мистес.
   -Затем. Дружище, приди в себя! У нас нет ничего, что мы могли бы противопоставить этим монстрам. - Я взял его за плечи и хорошенько встряхнул, пытаясь достучаться до здравого смысла. Без толку.
   -Прости, Шики, иначе я просто не могу. - С этими словами он просто оттолкнул меня и ринулся внутрь здания. Ну что же это такое? Почему мне так не везет? Надоело! Вот закончу с этим делом и на две недели запрусь на чердаке в компании только из книг и малявки. Благо, мне был обещан отпуск. Обдумывание этих радужных перспектив, вовсе не мешало мне в темпе шевелить ногами, пытаясь одновременно и догнать мистеса, и не показать своих способностей. Все вместе получалось плохо. Прямо скажем - никак. Тем более, что Сакай сам того не заметив, пробегал пролет уже десятого этажа. И все это на скорости которая бы сделала честь любому спортсмену-легкоатлету, но вовсе не была характерна для обычного старшеклассника. Я же себе подобного позволить по вполне понятным причинам не мог. Нельзя допускать ни единой параллели между мной и Безымянным. Никак нельзя.
   Догнать не в меру раздухарившегося мистеса удалось лишь на крыше, куда тот выскочил через обломки снесенной одним из многих взрывов надстройки крыши. Лестницу, как назло, не завалило. Вынырнув из развалин вслед за ним, я осмотрелся. Самой крыши уже фактически не существовало, ну не была она предназначена для поединков высших сущностей, совсем не была. Перекрытия по большей части ввалились вовнутрь здания, кое-где проломы уходили на несколько этажей вглубь. Впрочем, это никому особо не мешало. Шана ловко скакала по остаткам уцелевших несущих стен, Фриагн с Вестницей, равно как и их риннеры, вовсе передвигались в воздухе.
   За то время, пока я возился с Сакаем, расклад боя особо не поменялся. Туманы все так же демонстративно игнорировали друг друга, даже не пытаясь помочь. А ведь если бы Марджори испепелила противников Шаны, что, судя по ее мастерству управления пламенем, было для нее задачей элементарной, и Фриагну пришлось бы отбиваться уже от двух противников. И кто знает, как закончился бы этот бой. Но чего не было, того не было. Вестница Скорби ушла в глухую оборону, даже не пытаясь атаковать. То, что она намерена отступить было видно невооруженным глазом.
   У Шаны дела шли совсем плохо. Троица риннеров уже не просто теснила ее. Это было натуральное избиение. Вот первый, тот, что с мечом, нанес размашистый горизонтальный удар в ноги. Коротышке стоило большого труда уйти от него высоко подпрыгнув, вот только взаимодействие риннеров было, за неимением лучшего слова, идеальным. Второй, словно предчувствуя развитие событий, ухватил ее за ноги и бросил в третьего. Который и приложил ее прямым в грудь. Не выдержав столь теплой встречи, туман мешком полетела куда-то в глубь пролома в крыше. Лишь для того, чтобы вихрем выскочить оттуда по прошествии всего лишь нескольких секунд. Однако ей это не сильно помогло. Первый риннер принял удар коротышки на жесткий блок, второй в тот же миг ударил ее по вооруженной руке, заставляя выпустить клинок. Третий же зайдя со спины, пропустил руки у нее подмышками и сцепил пальцы за ее затылком. После этого остальные обрушили на нее целый шквал ударов. Да уж, ситуация. Как не посмотри, 2-0 в пользу багрового короля. Чистая победа. Впрочем, как я уже говорил, Фриагну имеет смысл лишить туманов боеспособности, обеспечив продолжительным больничным отпуском, но никак не убивать. Значит, еще чуть-чуть, и он начнет сматывать удочки. Ладно, лишь бы Юджи не встрял.
   А он таки встрял. Видя бедственное положение Шаны, не видя целостной картины, он не смог остаться в стороне. Выдернув из кучи обломков кусок арматуры, он бросился к тому риннеру, что удерживал знакомого нам обоим тумана. Широко размахнувшись и подбодрив себя криком, он повторил ту же ошибку, что когда-то сделал и я. Надо ли говорить, что риннер-манекен был не слишком впечатлен подобным подарком. Получив удар по черепу, манекен развернул голову почти на сто восемьдесят градусов, внимательно посмотрел на напавшего и жутковато улыбнулся. Ну, с моей точки зрения, возможность повернуть голову так, чтобы кончик носа смотрел прямо за спину - способность не слишком-то и выделяющаяся. Но Юджи хватило. Открыв рот в безмолвном крике, он начал пятиться назад. Вот только состояние крыши для подобного перемещения уже совершенно не годилось. И споткнувшись об какой-то обломок, мистес начал падать в один из многих проломов. Этого я уже допустить не мог. Кто знает, куда он в итоге вывалится, внутренняя геометрия этого строения уже не имела ничего общего с тем, как ее видел архитектор. В итоге, он мог и не пережить подобного падения.
   Рванув к нему, я едва успел схватить его за руку, не давая провалится в ощетинившуюся клыками из бетона и искореженной стали бездну. Изображая предельное напряжение, подтянуть его так, чтобы он смог схватится за край провала. Притворно вздохнув, я поднял глаза. И вздрогнул уже не притворно. Король смотрел прямо на нас.
   Фриагн умеет телепортироваться. Единственный из всех присутствующих. Этого у него не отнять. Вот только для использования этого навыка нужно время. Совсем немного, меньше секунды, но в бою это огромный срок. Недопустимая задержка. Особенно учитывая то, что ему скорее всего придется отключить защиту. И вот теперь не нужно быть гением, дабы понять причину этого взгляда. То, что могло бы помочь Охотнику выгадать столь необходимые секунды промедления, он увидел прямо перед собой. Нас.
   Не сложно даже представить, какие мысли сейчас крутились в его сознании. В этом не было ничего сложного. Если пара мистесов влезает в разборку туманов и томогара, да еще и столь явно декларируя, какой стороне принадлежат их симпатии, то все становится совершенно очевидным. Он понял, что между нами существует взаимосвязь, неважно даже какого рода. И вознамерился проверить ее на прочность. Интересно, каким способом?
   А вот и ответ. Усмехнувшись своим мыслям, король махнул рукой. Я успел различить лишь блеск отраженного света, словно в воздухе пролетело что-то быстрое и блестящее. А в следующее мгновение я почувствовал действие неведомого хогу на собственной шкуре. Руки рывком притянуло к корпусу, словно я снова оказался связан сетями паутины. Еще мгновение, и ноги оторвались от земли. Нечто неудержимо тянуло меня к парящей в небе фигуре. Быстро осмотрев себя, я нашел причину. Тонкая золотая цепь, подобно аркану стягивала собой мое тело, не давая пошевелить верхними конечностями. Для Безымянного это не стало бы большой проблемой, он смог бы выскользнуть из своих пут, вот только сейчас его здесь нет. В представлении всех участников спектакля, опасная тварь уже покинула сцену, остался лишь безобидный Шики, который в этой ситуации ничего не сможет предпринять. И разубеждать их в этом факте для меня невыгодно. Я бы даже сказал: смертельно невыгодно. Черт, ну почему? Почему идеально выверенный план пошел прахом? Неужели, для того, чтобы его разрушить потребовались усилия всего лишь одного жалкого мистеса? Сакай Юджи, ты мне за это ответишь!
   Неожиданно мой нечаянный полет закончился, я почувствовал, как на моем горле тисками смыкаются пальцы короля. Он выставил меня вперед на манер щита. Разумеется, напрасно. Вестницу Скорби никогда не смог бы остановить столь примитивный ход. Что она тут же и доказала, вне очереди запустив в защиту короля потоком фиолетового пламени. Меня спасло лишь то, что удерживаемый рукой Охотника, я находился внутри контура щита. Огненная волна разбилась о поверхность невидимой сферы в каких-то сантиметрах от моей спины.
   Фриагн отреагировал на неудачу достаточно спокойно. Лишь слегка искривленные губы выдавали его разочарование. Впрочем, отрицательный результат - тоже результат. Именно это он, судя по всему, и думал продемонстрировать. Не было похоже на то, что он так просто откажется от своей идеи. Во всяком случае, трио риннеров мгновенно прекратили избиение Шаны и переключились на Марджори До. Фиолетовому медведю эти куколки были аккурат на один клык, но несколько секунд они выиграть могли. И, если я все понял правильно, на то и был расчет.
   Шана, освобожденная от захвата, упала на колени, ее тело сотряс надрывный кашель, а оплавленный бетон крыши покрылся отхаркнутой кровью. Ели я хоть что-то в этом понимаю, у нее легкое пробито осколком ребра. Плащ не помог. На какую-то долю секунды, мне даже стало жаль эту маленькую хрупкую девушку с промытыми мозгами, ведущую столь не подходящую для себя жизнь. Впрочем, я тут же себя отдернул. В этой ситуации мне следует думать о себе, а огненные туманы - ребята крепкие. По сути, пробитое легкое - ранение не опасное, если дать Аластору несколько часов, он сможет привести ее тело в идеальное состояние. Чего не скажешь обо мне.
   -Отпусти Шики, сволочь! - Это Юджи дал знать о своем существовании. Неужели он хочет осложнить мне жизнь еще сильнее?
   Огнеглазая Пламневласая Охотница тем временем с трудом поднялась на ноги. Ее ощутимо покачивало, но она пока держалась. Все же разум превыше тела, особенно когда в нем не помещается больше одной мысли единовременно. Но, увидев мое тело, корчащееся в стальной хватке короля, она застыла в нерешительности. Лишь на краткий миг, но всем заинтересованным хватило и этого. Ниетоно но Шана, артефактная катана охотницы сама собой влетела в ее руку, но она не пустила ее в ход. Промедлила. Торжествующая улыбка на лице короля. Он все-таки это сделал. Что-то неуловимо поменялось в окружающем мире, а в следующую секунду стало темно. Тот самый шарф, с помощью которого король телепортируется? Думаю да. Словно подтверждая мою догадку, меня ослепило вспышкой белого пламени.
  
   Когда я вновь обрел способность видеть, о том, что последние сутки мне не пригрезились, напоминала лишь крепкая хватка короля багровых, по-прежнему сжимавшая мое горло. А вот окружающий пейзаж изменился до неузнаваемости. Удивленно осматриваясь, я отметил, что нахожусь в каком-то помещении. Судя по внешним признакам - жилом. Если немного уточнить, то это была самая обыкновенная жилая комната, обставленная дорого. Но несколько обезличено. Словно номер в недешевой гостинице. Дорогая мебель, современная бытовая техника, здоровенный плазменный телевизор, но ничего, что отражало бы личность хозяина. Впрочем, чего я хотел от томогара? Этим парням по большому счету наплевать на жилищные условия.
   Из здоровенного окна во всю стену был виден город. Совсем не тот город, где я был считанные секунды назад. Уж этот факт мной был установлен мгновенно и с абсолютной точностью. Хотя бы потому, что в Мисаки не было зданий, окна которых располагались бы на такой высоте. А ведь через окно я видел небоскребы и повыше. Куда же меня занесло?
   -А ты не слишком наглеешь, маленький мистес? - Оторвал меня от краеведческих измышлений знакомый голос. - Ты не в том положении, чтобы крутить головой.
   И легким движением руки я был отброшен к ближайшей стене. Действительно, немного не та ситуация, для подобных размышлений. Итак, сначала факты и приоритеты. Фриагну удалось уйти. Вместе со мной. Где бы мы не были, но здесь король-коллекционер чувствует себя в безопасности. Быстро прикинув свои шансы в драке с Охотником один на один, я пришел к простому, но неутешительному выводу: легче сразу развеять свое ядро. Это конечно не мой метод, если припрет, я покажу, на что способен, но мои шансы все равно бесконечно стремятся к нулю. Плохо, с другой стороны, он не знает кто я. То есть, я для него шоколадное яйцо с новой игрушкой внутри, а не враг, что так сильно подпортил ему жизнь. Это хорошо. И одновременно плохо. Врага легче принять всерьез. Ну ладно, варианты выживания все еще есть, будем пробовать.
   Кое-как поднявшись на ноги, я отряхнулся. И выжидающе уставился на короля. Нужно его удивить, но не слишком сильно.
   -И что теперь? Выпотрошишь и сожрешь? - С легким вызовом, нагловато спросил я.
   -Совершенно верно. Или ты годен на что-то еще?
   -Может и да, а может и нет. Как знать? - Я пожал плечами. Король не видел во мне угрозы. От нее он уже избавился. Но и бессмысленной болтовней он долго заниматься не станет. Значит, нужно поспешить. Но и не слишком торопиться
   -Я смотрю, ты спокоен. Это не типичная реакция. - С легким любопытством в голосе, словно размышляя вслух. - Уже бывал в такой ситуации?
   -Можно сказать и так. Это почти то же самое, как если бы на меня направили пистолет. - Я беззаботно улыбнулся. - Такое в моей биографии уже было.
   -И что же ты тогда сделал?
   -Следовал правилам, разумеется.
   -Каким? - Король слегка заинтересовался.
   -Очень простым, но оттого не менее полезным - Я оперся спиной о стену. - Если на тебя наставляют пушку, есть два простых правила. Первое: заинтересуй чем-нибудь человека, который ее на тебя наставил. И второе: убеди его, что тебе стоит оставить жизнь. От этого и будем плясать.
   -Любопытно, маленький мистес. Можешь считать, что тебе удалось меня заинтриговать. Пляши!
   Я думал. Никогда еще мои мозги не работали так быстро. Я мог бы заинтересовать короля информацией. Благо, я знаю немало тайн. И хочу жить. Но голословные утверждения, от существа, которое по определению не способно знать что-либо важное стоят немного. Конечно, я мог бы компенсировать недостоверность детализацией, но тогда возникнет вопрос о источниках, а главное, кто же я все-таки такой. Этого необходимо избежать любой ценой. Как убедить в своей полезности? И так понятно.
   -У меня есть информация о некоем хогу, которое могло бы вас сильно заинтересовать. И которое без меня не получить. И не заставить работать.
   -Моя репутация коллекционера, слишком раздута. - Фриагн безразлично отвернулся. - Я не против получить новую игрушку. Но ведь мне проще вспороть тебя. Незачет. Приходи на пересдачу.
   -Разве? Во мне нет ничего особо ценного. Только какая-то штука, генерирующая слабенькое защитное поле. Я говорю о куда более интересной вещице. Вещице, способной получать энергию существования буквально из ничего.
   Король вздрогнул. Попадание. Теперь быстрее, пока он не решил, что одного только этого факта ему будет достаточно.
   -Но рядом с этим хогу вьются туманы. А сейчас, когда твое Пожирание Городов отменено, их быстро станет еще больше. Тебе необходимы мои услуги, если конечно хочешь предмет, который называется "Полночное Дитя". - Одно только это словосочетание заставило короля дернуться как от удара. На секунду он потерял контроль над собой. Правда, тут же его вернул, но было поздно, я все понял. В самом деле, кто же откажется от бесконечного океана дармовой энергии? Да никто и никогда!
   -Мне вот любопытно, откуда у ничтожного мистеса может быть информация о наиболее могущественном хогу Багрового Мира? Не хочешь поделиться? - Внезапно шагнув ко мне, Фриагн вновь схватил меня за горло, впечатывая в стену. Его пальцы начали сжиматься, я чувствовал, что еще чуть-чуть и моя голова в самом что ни на есть буквальном смысле, оторвется. Не самое приятное ощущение, хоть и не опасное. Вот только не стоит мне это показывать.
   -Об этом говорили туманы. -Зачастил я - Они не стеснялись обсуждать перед нами такие вещи. Думали, мы все равно не сможем никому ничего рассказать. Ну, и мои собственные наблюдения. Я видел, как оно работает.
   -Видел? - Король перешел на нейтральный тон и отпустил меня. - Ну и как же, поведай. Удовлетвори мое любопытство.
   - Как-как. Никак. - Схватившись за шею, выдавил я. - Просто энергия восстановилась, вот и все. Никаких спецэффектов. Но, я не думаю, что все так просто. Впрочем, я могу узнать.
   -Верно, но нужно кое-что проверить. - Охотник хищно улыбнулся. - Уж не соврал ли ты мне о своем содержимом?
   Наставив на меня указательный палец, он выпустил из него маленький огненный шарик. Как и ожидалось, на его пути появилась пленка защитного поля, не дав причинить мне вред. Хорошо, что я вовремя включил браслет. Иначе были бы проблемы.
   -Да, верно. - Расхаживая вперед назад по комнате, пробормотал он себе под нос, - Судя по всему - стандартный хранитель невысокого уровня. Потрошить смысла нет, живым нужнее.
   -Итак, ты хочешь работать на меня? - Король повернулся ко мне, заглянув в глаза. Я же просто кратко кивнул.
   -Так-так, маленький мистес, ради своей шкуры готов продать хоть мать родную? Редкое качество. И полезное. - Его тон, по-прежнему бесстрастный, меня не обманул. Даже сейчас, когда в нем чувствовался сарказм. То, как он отреагировал на название артефакта, уже сказало мне все, что нужно.
   -А как иначе? Хочешь жить, умей вертеться.
   -Ладно, если я правильно понял, хогу находится во втором мистесе, туманы просто не могли его забрать. Это было бы объявлением войны. Верно?
   Черт. Сам все понял. Теперь не соврешь. Ладно, будем работать с тем, что есть.
   -Да. И я могу помочь его достать. Мистес мне доверяет. И туманы, в некоторой степени, тоже.
   -Любопытно. Очень любопытно. И ты предлагаешь мне выпустить тебя под "честное" слово? После того, что ты мне уже показал?
   -Нет. Я предлагаю взаимовыгодное сотрудничество. - Лишь бы купился! - Моя жизнь, как и жизнь всякого факела, угасает. Гадские туманы могли бы легко изменить этот факт, но какой-то их кодекс это запрещает. Они не дали мне ни микрона энергии, и самому ее добывать запретили. Если мы заключим соглашение, моя жизнь будет в твоих руках.
   -Логично. Помощь за помощь? Звучит не плохо, но что помешает тебе заманить меня в ловушку, а потом выторговать за это какие-нибудь преференции?
   -Бесперспективно. Они воспользуются мной, а потом оставят умирать. Ты же, будешь вынужден подпитывать меня. Хотя бы до тех пор, пока не получишь желаемое. А там, глядишь, еще какая игрушка нарисуется.
   -Каков хитрец. Я восхищен! Пожалуй, я склонен принять твое предложение. Но не так просто! - Я ощутимо напрягся от его тона. Происходящее нравилось мне все меньше.
   Охотник развернулся и, не говоря ни слова, покинул комнату. Вернулся он лишь через несколько минут, которые я употребил на разглядывание вида из окна. Надеясь найти подходящий маршрут для побега. Тщетно. По всем расчетам выходило, что король догонит меня еще до того, как я достигну земли.
   -Создатель этого чуда не так давно приказал долго жить. Но кое-что я у него купить успел. - Фриагн зашел в комнату, неся в руках подозрительно знакомый предмет. - Не оригинал, конечно, но тебе хватит за глаза. Если попробуешь хитрить или проболтаешься о достигнутом нами соглашении, эта штука тебя убьет. Надевай.
   И мне было протянуто нечто, невероятно знакомое, почти привычное, я даже почувствовал легкую ностальгию. Протянув руку, я взял тяжелый кожаный ошейник, с маленьким декоративным навесным замком. Какая ирония.
   -Надеюсь не на шею? - Для порядка проворчал я.
   -Не обязательно. Цепляй куда хочешь, разницы не будет.
   Вот и славно. Я спокойно застегнул ошейник на запястье левой руки, на манер напульсника. Тот сразу же потек, принимая требуемые размер и форму. А к ядру протянулась знакомая струна.
   -А вот этим воспользуйся для связи. - Мне была протянута визитная карточка, судя по структуре - простенький риннер для переговоров. - Ладно, объяснятся с товарищами будешь сам. Считай это тестом на профпригодность.
   -Один момент! - Взвился я. - Не плохо бы как-то замаскировать браслет. Фонит ведь жутко, мне будет сложно объяснить его возникновение.
   -Верно. - Протянул Охотник. - Соображаешь.
   Знакомая лента знакомого заклинания обвилась вокруг браслета, скрывая заключенное в нем существование.
   -А теперь иди выполнять свое задание. - Меня обвили складки шарфа, полыхнуло белым, и я остался стоять на оживленной улице, прямо посреди города, который очень неплохо знал.
   -Привет, партнер. Меня зовут Лок. С этого дня будем работать вместе. - Очаровательно, я едва не прослезился. От смеха. Неведомые боги любят пошутить.
   -Привет, Лок. Чертовски рад тебя видеть. - Расплываясь в улыбке сообщил я.
   -Что? Мы разве знакомы?
   -А ты сам как думаешь?
   Пока ошейник, который стал браслетом, обдумывал ответ, я легким усилием сорвал с него маскировочное заклинание и погрузился в изучение структуры риннера. Нет, не риннера. Томогара. Пусть и сильно искалеченного при формировании. Ну, еще бы, методику создания этих зверушек Йори бы не отдал никому и никогда, а чужого действующего риннера никто и никогда бы и не купил. Пришлось изощряться. Зато он не поддерживает связь с Фриагном. Вопрос же о том, кому на самом деле был верен этот Лок даже не стоял. Но сейчас это уже не важно, ведь Пастырь мертв, а значит. С его творением можно будет договориться. Очень удачно. С моего пальца сорвалось длинное и весьма заковыристое заклинание, для создания которого мне пришлось сильно напрячь Грегора. Но ведь не мог же я не позаботиться о том, чтобы не упасть в одну яму дважды, в самом деле? Заклинание мгновенно опутало браслет, струна внутри меня лопнула, не причиняя вреда. Вот так-то лучше! Никто и никогда больше не посадит меня на цепь. А вот от самого Лока избавляться не стоит. Фриагн, убежденный в том, что я всецело от него завишу, может быть очень полезен.
   -А? Что это было?
   -Контракт. С этого дня работаешь на меня, надеюсь, у тебя нет возражений, а "партнер"? - Мой коготь прикоснулся к поверхности браслета прямо над его ядром.
   -Никак нет, хозяин! - Как-то слишком уж быстро ответил Лок.
   -Вот ведь продажная шкура. - Я хмыкнул. - Сработаемся.
   Ну, вот и все. Это приключение закончилось. Осталось только отчитаться, не забыв перед этим очень хорошо подумать о том, что именно и кому мне стоит говорить, а о чем лучше промолчать. Бытие двойного агента предполагало массу развлечений. Ну а теперь домой, меня ждут отпуск и книги!
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
Оценка: 6.42*26  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) Д.Маш "Золушка и демон"(Любовное фэнтези) Д.Дэвлин, "Особенности содержания небожителей"(Уся (Wuxia)) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) А.Чарская "В плену его демонов"(Боевое фэнтези) М.Атаманов "Искажающие Реальность-7"(ЛитРПГ) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) Н.Любимка "Черный феникс. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) В.Свободина "Эра андроидов"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"