Ангарин Леонид: другие произведения.

Неандерталец

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Продавай произведения на
Peклaмa
Оценка: 7.33*63  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Люблю книги про попаданцев, но в последнее время стал замечать, что мало произведений посвящено попаданию наших современников в доисторические времена. Не знаю даже, с чем связан этот пробел. Поскольку надоело ждать, когда кто-нибудь удосужится написать нечто подобное, то решил сделать это сам. По книге- наш современник попадает в тело неандертальца в тот период каменного века Европы, когда на территории континента стали появляться первые племена кроманьонцев. Проба пера, прошу не судить строго. За помощь буду благодарен.

  Спать было неудобно. Андрей попытался вытянуться, но ничего не получилось. Кровать каким-то непостижимым способом укоротилась, а ноги натолкнулись преграду- тело так и осталось скрюченным. Было абсолютно темно и тихо. Почти проснувшийся Андрей ощутил сильный запах полевых цветов. Кажется, их накидали на него вместо исчезнувшего одеяла. Но кто принес полевые цветы зимой в его одноместный гостиничный номер. Совсем уж причудливый сервис у этих французов.
  Странный сон. Андрею он категорически не нравился и он захотел проснуться от звона будильника на смартфоне. В будние дни ровно в 6:30 утра он прилежно напоминал о необходимости идти на работу и начинать ежедневные утренние процедуры с умыванием, чисткой зубов и чашкой крепкого кофе для бодрости перед самым выходом на улицу, которую он обычно выпивал стоя, а после -первая за день сигарета. Но он ведь в отпуске. А кто включает будильник в отпуске, когда хочется выспаться на год вперед?
  Рука совсем занемела, но переворачиваться на другой бок Андрей не стал. Он подумал, что если во сне совершать какие-то действия, то он так и будет тянуться бесконечно. Андрей прикрыл глаза, в надежде поскорее уснуть и пробудиться на кровати. Ничего не вышло- по ощущеньям прошло полчаса, а он все так же лежал в позе эмбриона с закрытыми глазами в какой-то узкой яме под ворохом цветов. Раз сон не заканчивается, то надо хотя бы освободить правую руку, которую он совсем перестал чувствовать.
  В этот момент пыльца от цветов попала в ноздри и Андрей громко чихнул. Звук от чихания вышел неожиданно громким и каким-то чужеродным- послышалось слабое эхо. В меблированном гостиничном номере не могло быть эха. Теперь попытка заснуть в своем же сне, чтобы проснуться на кровати, показалась ему глупой.
  Надо что-то крикнуть. Что кричат в подобных случаях? Наверное 'Эй!', или 'Есть здесь кто?'.
  - Есть здесь кто?
  Но вместо привычных звуков горло выдало какую-то какофонию.
  - Э-у-о. Э-у-о...ответило эхо из темноты.
  Андрей перевернулся на спину, поджав ноги в коленях, чтобы поместиться в своей короткой яме.
  - Э-у-о. Э-у-о...
  Андрею стало страшно. В этом странном месте язык напрочь отказывался произносить простое предложение, выдавая вместо него непонятную тарабарщину. Может он умер во сне и теперь в потустороннем мире. Возможно, так выглядит загробный мир? Но разве в загробном мире можно отлежать руку? Может это чистилище. Хотя какое чистилище, он же православный, а не католик. У православных нет чистилища. Его в детстве крестили по настоянию бабушки, когда родители еще были живы, и они все вместе жили в небольшом сибирском городе. Даже крестик есть на шее, с которым он никогда не расставался. Хотя Андрей релегиозностью никогда не отличался, но сейчас ему захотелось подержать его в руках. Он попытался нащупать на шее цепочку, на которой висел крестик и замер. Ни цепочки, ни крестика его пальцы не нашли, зато нащупали бороду, которую он никогда раньше не носил. Разозлившись, сделал попытку привстать в своей яме и почувствовал удар по темени. Темнота.
  Второе пробуждение было ничем не лучше первого. Он сразу же почувствовал запах все тех же цветов, а значит, принципиально ничего в его положении не изменилось. Кровать все так же находится где-то в гостинице, а он- в узкой яме. Единственное изменение- могла появиться шишка от выключившего его удара. Вздохнув, Андрей широко раскрыл глаза и сразу заметил, что темнота не такая уж абсолютная. Тусклый свет освещал ноги, согнутые в коленях, а в полуметре над головой находится каменный карниз.
  Так, так. Оказывается он не в яме, а в неглубоком каменном склепе с карнизом прямо над головой, простиравшимся на треть ее длины. Об него он и стукнулся при попытке встать в темноте. Еще эти цветы словно на могиле. Но почему она не прикрыта сверху каменной плитой, как это и положено могиле?
  Вопросов в голове крутилось много, но Андрею становилось все очевиднее, что ответов он, лежа в яме, не дождется. Надо вставать.
   Шурша цветочным ковром, устилавшим дно склепа, он выполз на четвереньках из своей каменной ямы и встал во весь рост.
  Цветы-то уже не первой свежести. Сорвали их как минимум дней десять назад. Успели подувянуть.
  Андрей оглянулся. Он находился в небольшой пещере продолговатой формы. Часть ее была освещена узким солнечным лучом, который шел откуда-то сверху. Свет попадал прямо в кости какого-то животного с большими козлиными рогами на черепе, которое, видимо, по неосторожности упало когда-то сверху и разбилось. Его 'могила' с цветами, как и он сам, располагались на теневой стороне. А вот и прислоненная к стене пещеры корявая каменная плита, которой не успели накрыть его склеп. Интересно, почему не накрыли? Не то, чтобы он сильно этого хотел, тем не менее странно не довести дело до конца. Сама могила показалась ему удивительно маленькой, понятно, почему он не мог выпрямить ноги. Тем более при его росте в 186 сантиметров. Андрей устыдился своих мыслей про чистилище- все вокруг выглядело вполне себе материально.
  В голове крутился рой мыслей. Что делать дальше? Куда делась гостиница? И когда успела вырасти борода? Еще вчера он был гладко выбрит. Может это все-таки сон? Но даже если это так, то он на редкость детализированный. Вон даже пылинки видны в луче света и неровные острые сколы на каменной плите. И запах трав очень отчетливо пробивается в ноздри.
  Андрей обошел пещеру по периметру. Ничего интересного он не нашел. На полу обнаружились продолговатые гладкие камни с острыми краями, которые он не стал трогать. Все на том же месте валяются кости незадачливого козла, неровные шершавые стены, свод где-то наверху. Если внутри пещеры нет ничего интересного, то может он найдет ответы наружу? То, что выбраться удастся без проблем, он не сомневался. Принесли же его сюда каким-то способом и тяжелую плиту как-то приволокли. Даже если это сон, в чем он сомневался все больше, все в нем подчинялось законам материального мира.
  Свет в пещеру проникал уже не прямо, а бил наискосок в противоположную от него стену. Солнце продолжало свое извечное путешествие- надо вылезать. В глубине души теплилась еще надежда, что это чья-то дурацкая шутка и наверху ждут, пока он выберется из пещеры, чтобы объявить об удачном розыгрыше. Но два факта противоречили этой оптимистичной версии.
  Во- первых, когда он уснул в гостинице на дворе была зима, а полевые цветы в его склепе судя по всему были сорваны не ранее весны. И пусть во Франции зимы не такие уж и суровые, но цветы там, как и в России, растут в теплое время года. Получается, что его усыпили минимум на полгода- как раз и борода подросла- а потом закинули в склеп и ждут наверху, пока он вылезет? Бред, а не версия.
  Во вторых- никто из его знакомых организовать подобное, да еще и за границей, просто не смог бы по причине отсутствия для этого возможностей. Чтобы украсть человека, держать его в искусственном сне, нужны значительные средства и сильный мотив. Так сильно он вроде никому не насолил. Версию про вмешательство спецслужб или инопланетян он отверг сразу- кому нужен менеджер по продажам Андрей Кузнецов из фирмы 'Унипласт'. Для того, чтобы узнать количество произведенных его конторой пластиковых окон и дверей за третий квартал текущего года? Да он и сам бы с удовольствием им сообщил.
  Путь наверх оказался неожиданно сложным. Поднимался, цепляясь за выступы в стене и проросшие корни деревьев. Вроде и не так высоко, но стены почти отвесные. Неведомые похитители видимо использовали длинную лестницу или альпинистское оборудование, когда спускали его в пещеру. Наконец голова оказалась совсем рядом с входом, вытянутые руки нащупали его край и он броском выбрался наружу.
  Андрей отстранено сидел на сером валуне на вершине каменистого холма, поросшего редким кустарником. Когда глаза привыкли к солнечному свету, он наконец-то смог рассмотреть себя и теперь не знал что и делать. Он- был не он. Дело даже не в том, что у него выросла рыжая борода лопатой и на голове космы такого же солнечного цвета. Просто в этом теле не было ничего от привычного Андрея Кузнецова. 186 сантиметров роста немного уменьшились, руки стали короче и толще. Ладонью с толстыми пальцами он мог бы без проблем поднять с пола баскетбольный мяч, настолько они стали шире. Стопы ног подстать ладоням тоже расширились.
  - Зеркало бы сюда- подумал Андрей.- может, еще что угляжу. Интересно, что там осталось от лица.
  Он привстал с валуна и начал щупать голову своими 'сардельками', в которые превратились пальцы.
  Так, лоб стал больше и какой-то покатый, над глазами образовался едва заметный небольшой валик, нос стал немного шире, а затылок под волосами закругленее. Сама голова показалась какой-то большой и вытянутой. А что с телом? Изначально сухопарое и длинное у менеджера по продажам теперь оно стало шире раза в полтора. Хорошо еще, что цвет кожи остался, какой и был - белый, и шерсти не появилось. Это обстоятельство почему-то обрадовало. Андрей распахнул на груди кожаные тряпки. Привычной с детства большой родинки на груди не было, зато сама грудь напоминала надутую бочку из крепких мышц. Такой она бывает у борцов греко-римского стиля или атлетов из глянцевых журналов.
  Глаза показались закругленными, а не привычной формы приплюснутого прямоугольника. Просунул пальцы в рот. Здесь вроде все по- прежнему- зубы как зубы. Правда, пломбы исчезли, а за зубом мудрости почему-то оказалось пустое пространство. Что касается подбородка, то под бородой он показался каким-то маленьким.
  Неужели похитители провели над ним какие-то запрещенные медицинские эксперименты, например, по генной инженерии, наверное, это была секта сумасшедших генетиков, которым непременно надо было вырастить в пробирке суперчеловека, потом они увидели результат, испугались ответственности и забросили его в эту пещеру? Хорошо хоть не убили- гуманисты чертовы. А ведь могли бы просто по голове чем-то тяжелым и все- концы в воду.
  Он видел такие сюжеты в разных фильмах, смотреть было интересно, но почему для практического воплощения выбрали именно его? Может потому, что он живет один? Кто его будет искать, да еще в Европе. Родители давно умерли в автокатастрофе. Воспитавшая его бабушка скончалась в позапрошлом году от старости. Остальные родственники после того, как он переехал в Москву только на день рождения и могут позвонить, и то не всякий год. На фирме уволят за прогулы и все- никто и не вспомнит, что был такой человек Андрей Кузнецов. Кто знает, сколько таких 'пропавших без вести' как он лежит сейчас в укромных безлюдных местечках в сырой земле по всему миру.
  - Адррр Кзннннвввв.
  Этот набор звуков язык выдал при попытке выговорить собственное имя. Простые русские слова новому горлу явно давались с трудом. Ну ладно, попробуем еще.
  - Анддррй Кзннцццав.
  Немного лучше, но язык во рту с трудом проговаривал гласные. Опыты похитителей явно дали сбой. Суперчеловеком тут и не пахло. Скорее получился какой-то питекантроп.
  Последнее сравнение зацепило какие-то шестеренки у него в мозгу, результатом работы которых получилась следующая логическая цепочка: может он жертва не садистов- генетиков, а шизанутых физиков, которые каким-то образом перенесли его сознание в ископаемого бедолагу. Только где они его взяли? Машину времени изобрели, потом украли кого-то в каменном веке, чтобы пересадить в него сознание Андрея в настоящем. Или наоборот- его сознание попало в эту большую голову в прошлом? Окончательно запутавшись в версиях произошедшей коллизии, бывший уже менеджер решил отложить решение этой загадки на потом. А пока подождать на месте, вдруг все разрешится само собой с появлением на его холме хоть кого-то, кто сможет внятно объяснить, что собственно говоря, он тут делает.
  Андрей кружил по вершине холма, не зная, что предпринять дальше. Тысячу раз он проклял себя за то, что решил вчера по дороге на Ла-Рошель переночевать в маленьком городке. Устал за рулем взятой напрокат машины видите ли.. Еще больше ругал себя за то, что согласился взять не использованный за год работы отпуск в декабре, а уж решение посмотреть, как отмечают католическое Рождество во французской провинции, сейчас выглядело верхом безрассудства. Парижа ему мало показалось. Эстет нашелся. Слишком большой и космополитичный мегаполис, многолюдностью похожий на Москву. Захотелось ему посмотреть старую добрую провинциальную Францию атлантического побережья. Ну вот, посмотрел.
  Время шло, солнце скоро должно было зайти за небольшую горку, а на месте его нахождения так никто и не появился. Ни генетики- садисты, ни физики, ни местные жители, ни даже зеленые человечки. Он и последним был бы сейчас рад. Хотелось поесть, а еще больше пить. Обзор с холма ничего не прояснил на счет, далеко на юго-западе виднелась гряда невысоких гор поросших лесом, а по направлению на север и восток тянулись холмы. Местность ничем не похожая на ухоженные пейзажи Приморской Шаранты, где он и заснул вчера в гостинице небольшого сонного городка. В этом населенном пункте он пересек по мосту реку, которую местные называли Шарантой, а здесь он ее не видел, значит, он точно не там, где уснул в гостинице. После некоторого колебания он решился спуститься с холма, чтобы поискать воду. Надо бы найти ее до заката, а с рассветом, если никто не придет, пойди искать людей. Только бы они его за Йети не приняли при встрече, в обмотках и в таком-то обличье.
  Далеко Андрей не отходил, боялся потеряться в надвигающихся сумерках. Холм с пещерой казались ему сейчас самым безопасным местом в этом странном месте. Ручеек нашелся в небольшом боковом овраге в результате часового хождения у окрестностей холма. Ну как ручеек, скорее это была мокрая земля на склоне оврага. Чтобы добыть воду Андрею пришлось вырыть руками небольшую ямку в глине, выложить ее дно плоскими камнями, а потом с нетерпением ждать, пока в ней соберется достаточное количество мутноватой влаги для питья. Назад он вернулся уже в темноте.
  Ночь он провел сидя на своем валуне. Мысль вернуться в пещеру и поспать в своем склепе на ковре из засохших цветов его не прельстила- Андрей живо представил как срывается в темноте вниз и его изломанное тело лежит на полу рядом с козлиными рогами. Воображение нарисовало, что будет дальше- пройдет несколько веков и нашедший случайно их скелеты бородатый палеонтолог в круглых очках будет сердито бурчать под нос, пытаясь рассортировать перемешавшиеся кости. Картина была настолько яркой, что он даже хихикнул. А потом задумался над своей реакцией- таким бурным воображением и эмоциональностью продавец пластиковых дверей и окон раньше не отличался, да и обстановка вроде бы не располагала к веселью. Поразмыслив, он пришел к выводу, что это видимо побочная реакция его тела на произошедшие с ним метаморфозы. Еще бы, очутиться в непонятном организме, то ли своем, то ли чужом. Это какой стресс он получил. Хорошо, что не свихнулся. А мог бы сидеть на этом большом камне, мычать и пускать слюни.
  В путь он двинулся только через два часа после рассвета. Сначала долго смотрел во все стороны со своего валуна, выбирая маршрут для движения. В итоге решил двигаться на северо-восток, в этом направлении холмы вроде бы становились ниже, а значит теоретически и шансов натолкнуться на какое-то поселение больше. Не в горы же идти босиком. Еще час он никак не мог решиться покинуть холм, тянул время, надеясь, что вот-вот кто-то все-таки объявится, все объяснит, и никуда идти не придется, пока бурчащий живот не намекнул, что если он не хочет здесь помереть от голода, то придется что-то предпринять. Напоследок он наведался к роднику в овраге, вода в котором за ночь очистилась от глины и стала почти прозрачной. Воду он пил с запасом, сколько поместится в животе, ведь фляжки или на худой конец пластиковой бутылки, чтобы набрать ее в дорогу, у него по понятным причинам не было.
  Солнце стояло в зените, а Андрей отдыхал в тени кривоватой белой березы. Он успел пройти не торопясь около 5 километров, стараясь двигаться ложбинами между холмами, не отходя далеко от намеченной линии на северо-восток, когда решил переждать самое жаркое время дня. Его мучила неопределенность собственного местонахождения. Если бы кто-то ткнул пальцем в карту и сказал, что он находится там-то, то ему было бы намного легче. Появилась бы цель добраться до географического пункта, где он точно встретит людей. А там разобрался бы. Мысль, что он находится там же где и был, во Франции, он опять отверг. Окружающий пейзаж напоминал Канаду или Финляндию, но отнюдь не Францию.
  Переждав час, он двинулся дальше. Прямо из под ног с шумом взлетали довольно крупные птицы, но он даже не попытался сбить их камнем. Менеджер по продажам сомневался, что, не имея ни ножа, ни зажигалки сможет приготовить еду. Андрей пожалел, что не взял с собой те плоские камни с острыми краями из пещеры. Распотрошить пернатую добычу в случае крайней нужды таким камнем представлялось вполне себе возможным. Еще через пару часов он вышел из холмистой местности и очутился на равнине.
  Кругом была высоченная трава. Местами она росла сплошным ковром высотой до 2 метров с метелками на вершине, а иногда образовывала большие пучки с грубыми стеблями. Из-за ее высоты было плохо видно окружающую местность, и Андрей время от времени подпрыгивал, чтобы увидеть хоть что-то. Он все так же упрямо шел на северо-восток, хотя понимал, что выйти к какому-то городку или деревушке ему вряд ли суждено. Ну не было в современном мире такого пейзажа, да еще расположенного так далеко от людских поселений. Где на родной планете такое пышное северное разнотравье? Если бы он находился на севере Канады или Финляндии, то кругом расстилалась бы тайга, тундра с ягелем, или другим мхом из тех, что едят северные олени в полярную ночь. А здесь была какая-то саванна в умеренном климате. Причем густонаселенная. Он время от времени слышал звуки обитателей этого царства травы. То приглушенное мычание, то какой-то писк, откуда-то издалека ветер донес непонятный рев- этот концерт дополняло чириканье птиц, не замолкающих ни на секунду.
  Он чуть не упал в реку с невысокого берега; вот только что повсюду была уже доставшая его трава, сквозь которую он с трудом продирался, а тут откуда-то сразу взялся обрыв. Хорошо успел зацепиться за невысокую иву, которая росла почти у самой воды.
  Это была Шаранта. А стоял он на том самом месте, где в будущем будет построен город с уютной гостиницей. Понимание этого пришло к Андрею как-то сразу и окончательно. Если бы кто-то спросил, почему он так решил, то внятного ответа он дать бы не смог. Просто понял и все. Он все-таки во Франции, но не современной. Теперь уж точно не выпить ему горячего вина на рождественском рынке в Ла- Рошели и не полюбоваться елкой на главной площади города из 'Трех мушкетеров', поскольку до той Ла- Рошели еще тысячи и тысячи лет. Хотя до того места где он когда-то будет построен можно дойти за неделю- другую, не спеша передвигаясь вдоль реки прогулочным шагом.
   Значит все-таки это физики- шизики, а не генетики- садисты. Подсадили его сознание в голову местного жителя. А его самого куда дели? Не мог же он исчезнуть без остатка, никаких следов чужих воспоминаний у себя в голове он обнаружить не смог. Может это и к лучшему- так и до раздвоения личности недалеко. Неужели бедный питекантроп теперь в теле менеджера по продажам, не мог же он исчезнуть без остатка. Природа не терпит пустоты. Андрей ему даже посочувствовал, в случае, если в самом деле произошел обмен телами. Как бы он не свихнулся от футуршока там, в будущем.
  От осознания того, что он все-таки находится там же где и был- во Франции- Андрей, как не странно, испытал чувство облегчения. Появилась хоть какая-то определенность, та точка на карте, с которой он мог себя ассоциировать. Некоторые неувязки, правда, возникли со временем нахождения этой самой точки. В Европе наблюдаемый им ландшафт должен был приходиться на ледниковый период. В тоже время солнце припекало вполне себе ощутимо, почти июль в Средней полосе России XXI века. Если увидит мамонтов, больших оленей или лохматых носорогов, тогда точно в ледниковый период угодил. Эти животные в другое время и не жили. Это еще ничего- спасибо, что не к динозаврам отправили.
  Приободрив себя этой оптимистичной мыслью, Андрей решил начать свою осознанную жизнь в первобытном обществе с обретения орудий труда. А то в каменном веке без дубинки в руках как-то небезопасно. И гарпун бы не помещал, раз уж он у реки стоит, а то он стал уже задумываться, что и сырая птица не так уж и плоха на вкус. Сначала хотел оторвать ровный толстый сук ивы, который планировал использовать в качестве дубинки, но, увы, без топора сделать это оказалось не так легко. Сук гнулся во все стороны, но отрываться от ствола или ломаться не захотел даже тогда, когда он повис на нем всем своим телом. Решив, что от такой мягкой палки никакого толку не будет Андрей пошел вниз по течению реки, надеясь найти подходящий для его целей топляк.
  Что-то похожее на дубинку нашлось на каменистой отмели чуть дальше по течению древней Шаранты. Река здесь делала небольшой поворот, на котором скопились кучи топляка. Конечно, настоящий человек каменного века вряд ли польстился бы на кривоватую палку, немного утолщающуюся к концу, но Андрею было не до эстетства. А вот с гарпуном возникли проблемы - видимо, ветки местных деревья из принципа отказывались расти прямо. Решил обойтись без него, зайти по колено в реку и попытаться поймать рыбу руками. Рыбы вроде бы здесь водилось много, он чувствовал, как она касается его ног, проскакивая мимо. Но в руки она не хотела идти категорически. Ему повезло, когда он совсем уже отчаялся. Глупая рыба сама влезла к нему в ладони- он не пытался ее поймать, а просто выкинул на отмель. Серебристая добыча сантиметров 80 в длину высоко запрыгала по камням, все ближе подбираясь к воде. С воплем он прыгнул на нее, стал суетливо искать дубинку, чтобы оглушить, и не найдя ее просто стукнул камнем по голове и оттащил подальше от берега.
  Судя по куче красной икры из брюха, он поймал какого-то лосося, который шел на нерест. Андрей еще раз с сожалением вспомнил острые камни из пещеры- с их помощью он распотрошил бы ее гораздо быстрее. А так пришлось использовать небольшой серый камень с отмели, расколовшийся в виде треугольника, который он заточил узким концом об небольшой булыжник. Икру он проглотил сразу же, а есть рыбу сырой не хотелось. Необходим костер, тем более скоро вечер, а искать убежище уже поздно. С костром оно как-то безопаснее и уютнее.
  Вроде делал все правильно, так, как показывали в реалити- шоу по телевизору, где всякие известные личности пытались выжить на необитаемом острове или других непригодных для жизни местах- собрал сухую траву, положил ее на кору с топляка, нашел сухую палочку и начал быстро ее вертеть в ладонях. Первая попытка добыть огонь не удалась. Прошло полчаса- дымок иногда появлялся, пару раз даже углядел красные точки угольков на траве, а костер все никак не хотел разгораться. Может трава была недостаточно сухой, или кора не та. Хорошо, что руки 'питекантропа' были настолько грубые- на своих настоящих он бы давно содрал кожу с ладоней. Немного передохнув снова начал крутить палочку как можно быстрее. Наконец дымок стал вроде как погуще- Андрей стал на колени и стал дуть на красные точки со всей силы. Получилось- появился маленький язычок пламени который он бережно подпитывал тоненькими сухими палочками, а когда разгорелся, то в дело пошел толстый топляк.
  Это было блаженство. Рыба оказалась удивительно вкусной даже без соли и приправ. Андрей просто обмазал ее толстым слоем глины и завалил углями. Через полчаса выкатил из костра и теперь ел, ел и ел. Пока от тушки не остались только хребет и очищенная от мяса голова. Живот округлился, и совершенно не хотелось двигаться. С трудом заставил себя собрать большую кучу дров на ночь, благо Шаранта после весенних паводков оставила их на отмели достаточное количество.
  Ночь прошла спокойно. Ложе, которое он соорудил из сорванной высокой травы с метелками, вышло вполне себе уютным. А уж если сравнивать с предыдущей ночью, которую он провел на валуне, то нынешнее его положение было не в пример лучше.
  Прогрессируем потихоньку. Второй день здесь, а уже и костер без зажигалки разжег, и добычу поймал, скоро начну цивилизацию строить, поерничал Андрей, перед тем как окончательно уснуть.
  Утро вышло спокойным. Проснулся он от птичьего концерта. Птахи, кажется, торопились сообщить ему, что солнце вот-вот покажется из-за горизонта и пора вставать. От костра остались только теплые угли. На всякий случай раздул его снова, очень уж тяжело он ему вчера дался, не хотелось снова вертеть эту проклятую палочку.Эх, еще бы чашку кофе и сигарету, и можно быть готовым к новым подвигам. Мамонта там поймать или на худой конец мохнатого носорога.
  По утренней привычке он сначала умылся, а затем попытался на речной глади увидеть, наконец, свой облик. Видно было плохо - в грязноватой воде выделялась борода, нос с горбинкой да глаза. Надо будет найти чистый ручей, чтобы разглядеть себя лучше, а перед тем сбрить эту надоевшую бороду. На первый взгляд выглядел он вполне себе человек человеком. Не красавец, конечно, но и не обезьяноподобное существо, какие он видел по телевизору, когда в новостях, рассказывая об очередной сенсационной находке учеными костей самого древнего человека в Африке, для удобства зрителей показывали картины, в которых отображался примерный облик этого самого Адама или Евы. Те были похожи скорее на небольших горилл.
  С сожалением посмотрев на еще красные угли костра, кровать из травы, взвалив на плечо свою дубинку, Андрей двинулся дальше вдоль реки. Жалко было оставлять нажитое хозяйство, даже такое убогое. Но не оставаться же на отмели вечно, чтобы ловить рыбу и запекать ее в углях. Рано или поздно он привлечет внимание проходящего мимо по своим делам пещерного мишки и все- был Андрей и нет его. Кривой палкой от такого противника он не отобьется.
  Трава у берега была не такой высокой и идти стало легче. Единственное, что мешало, так это отсутствие обуви. Вытянув очередную колючку из пятки Андрей пообещал себе, что как только представится возможность, так сразу изобретет лапти.
  - Анддррй Кзннцццав Анддррй Кзннцццаааав Анддррй Кзннцццаааааав.- напевал он по ходу движения. Может, после такой тренировки язык научится артикулировать звуки как положено. Поскольку торопиться было некуда он вертел во все стороны своей рыжей головой. Кажется, в этом теле он видел лучше, чем раньше. Не зря у него такие большие глаза. Нюх вроде остался какой был, во всяком случае, ничего необычного он не почувствовал, обычные запахи летней степи. Солнце начало припекать, захотелось полежать в тени дерева, но кругом была одна трава. Даже ивняк у берега исчез. Это было странно, вроде бы при таком теплом климате здесь должны были вырасти густые леса. Может зимы здесь очень суровые?
  Ветер донес откуда-то рев, похожий на слоновий. Андрей остановился, пытаясь определить, откуда идет звук. Затем пошел в том направлении. Наверное, это было не совсем благоразумно, но очень уж хотелось увидеть, кто его издает. Далеко идти не пришлось. Прямо к нему направлялся где-то с десяток живых мохнатых холмиков. Андрей был в восторге. Вот они--мамонты, а он единственный человек за последние 10 тысяч лет, который видит вживую могучих зверей. Их было целое стадо. Огромные самцы и самки поменьше, возле которых крутились мамонтята. Судя по всему они направлялись к реке на водопой.
  Когда до гигантов осталось метров триста, его охватила паника. Надо убираться с их дороги, еще заподозрят, что этот мелкий двуногий хочет нанести вред мамонтенку, потом мокрого места не останется- затопчут или на бивень нанижут. И Андрей побежал со всех ног прочь от реки. Несся он удивительно быстро, это тело было телом спринтера, не всякий чемпион XXI века смог бы его догнать. А может это впрыск адреналина от страха? Так он бежал, постепенно снижая скорость по мере отдаления от так и не заметивших его мамонтов, пока не уперся в овраг, густо поросший самым настоящим лесом. Понятно теперь, кто деревьям не дает расти в степи- их пожирают вместе с травой еще кустами огромные северные слоны. А в овраг они спуститься не могут, поэтому тут и вырос нормальный лес.
  Цепляясь за стволы деревьев, он спустился по почти отвесному склону. Овраг оказался вовсе даже не оврагом, а скорее частью широкой долины с крутыми скальными стенами высотой до 50 метров. Видимо ее сотворил ледник, когда то слизнувший своей тяжестью мягкие породы, спускаясь к морю с Центрального массива- остались только крепкие скалы. По дну тек большой ручей, который, судя по всему, направлялся в сторону Шаранты. Андрей отдышался на небольшой поляне поросшей травой прямо у воды.
  Это место было лучшим за два дня его пребывания в этом мире. Поляна была прикрыта со всех сторон скалами- получился небольшой каньон метров 300 в длину и 60 в ширину. Крупный зверь сюда не пролезет, разве что сорвется по неосторожности с крутого склона. Судя по разбросанным костякам животных это было не таким уж и редким событием. Плюс еще чистая вода и много деревьев. Еще бы найти здесь неглубокую пещерку, на которую никто не претендует, и можно остановиться надолго. До тех пор, пока он снова не попадет в свое тело. Ну не могла же сила, которая сюда его забросила, забыть о нем. Поэтому самым разумным ему показалось сидеть здесь и ждать обратного обмена. А лишние приключения могут привести к тому, что до момента, когда его сознание решат вернуть в настоящее тело, он не доживет. Решено- он обоснуется здесь, а за едой будет спускаться к большой реке, там рыбы много. Только надо сделать корзину из прутьев, а то руками много не наловишь. Второй раз такой глупой лососи, которая сама лезет в руки, может и не попасться. Правда, чтобы дойти до большой реки придется пролезть на скалу, перекрывающую движение ручья. Вода исчезала у основания, по всей видимости, найдя себе дорогу прямо под ней.
  Чтобы сделать корзину он потратил весь оставшийся световой день. Очень помогла растущая у самого ручья небольшая ива, с которой он обрубил кое-как заостренным камнем большую кучу ветвей. Получилось нечто некрасивое и ненадежное на вид, несмотря на то, что для крепости конструкции несколько раз обмотал ее гибкими ветвями. Ничего, главное чтобы сразу не развалилась от течения реки, а там видно будет. Костер разжечь не успел - так и уснул на оставшихся от очищенных ветвей листьях ивы.
  Утро привычно началось с птичьего концерта. Все, солнце где-то наверху уже встало- пора идти до большой реки. Тем более прошло больше суток после того, как он съел лосося и живот стал нехорошо урчать. Корзина ужасно мешала при подъеме на перекрывающую ручей скалу. Еще и дубинка эта. Спуск с обратной стороны оказался еще круче. Дубинку он сразу сбросил с гребня скалы на землю, а корзину побоялся- вдруг поломается. Так и держал ее на вытянутой руке, пока другой цеплялся за неровности в камне, сползая потихоньку вниз. Надо бы лестницу как-нибудь сделать, не дело это каждый раз изображать из себя Тарзана.
  С другой стороны скалы ручей продолжил свой путь и соединился с речкой побольше, которая текла по основной части этой странной долины. Наверное, когда-то рухнувшая скала перегородила выход из небольшого тупикового рукава, и получился закрытый каньон. Мурлыкая под нос песенку про 'Андддррррр Кузззззнцва' он пошел вниз по руслу, надеясь быстро дойти до большой реки. Идти пришлось гораздо дольше, чем он предполагал. Почти полчаса он петлял вместе речкой, пока не обнаружил, что у самого выхода из долины, прежде чем соединиться с Шарантой, она образовывает небольшое проточное озеро, берега которого поросли невысоким лесом.
  Успеет еще его осмотреть, а сначала надо поймать рыбу. А красоты местного пейзажа посмотрю в следующий раз на сытый желудок.
  До того момента, когда дно его самодельной верши оторвалось, он успел поймать три рыбы. Четвертая, попав в его ловушку, просто пробила ее насквозь. Рыбалка оказалась неожиданно успешной даже с помощью такого примитивного приспособления. Видимо, любители рыбы в этом времени еще не появились и не успели опустошить европейские реки. А может на его счастье пришло время нереста, и вверх по течению пер косяк лососи. Как бы то не было- еда у него теперь была.
  Оттащив добычу на берег озера Андрей, лежа на траве, набирался сил на обратную дорогу. Судя по положению солнца до полудня было еще далеко, торопиться ему точно некуда. Поэтому решил все-таки осмотреть окрестности озера. Но сначала починил свою корзину, уложил в нее рыбу и подвесил на ближайшее дерево.
  Эх, не догадался сразу лямки приделать к корзине, получился бы рюкзак,- посетовал на свое тугодумство. Надо бы еще ветвей нарубить для улучшения конструкции.
  Густо поросший ивой и небольшими березками берег озера был причудливо изрезан. Вода местами глубоко вдавалась в берег, образуя живописные заводи. Андрей расслабился, поэтому, когда услышал какие-то крики, то не сразу сообразил, что это людские голоса. Первым порывом было бежать назад к оставленной корзине, а затем со всех ног к своему убежищу. Потом передумал- он достаточно наследил на берегу, если это в самом деле первобытные охотники, то найдут они его без труда и устроят на этом месте засаду. А рано или поздно он в очередной раз спустится сюда за рыбой и все- берите его тепленьким вместе с корзиной. Поэтому он решил проследить за развитием событий, спрятавшись в кустах. Дождаться когда люди уйдут и убрать, насколько это возможно, следы своего пребывания на берегу озера.
  Остолоп большеголовый, мог бы догадаться, что место где растет лес здесь большая редкость и посетители наверняка будут, поругал он себя. Надо же им свои палки- копалки из чего-то мастерить.
  Тональность криков изменилась. Если бы с такой интонацией кричали в его время, то он подумал бы что происходит драка не на жизнь, а на смерть. Но здесь он не был так уверен, может в этом времени принято так громко общаться. Среди воплей выделился визг, который он определил как женский. Здесь Андрей уже не утерпел и решил подобраться поближе.
  Действие происходило на поляне у озера и, судя по всему, первобытная трагедия шла к завершению. Во всяком случае, на траве лежали два коренастых тела, из которых торчали какие-то деревяшки, а над ними склонилась женская фигура со светлыми волосами и визжала высоким голосом. В метрах тридцати от них стояли победители- четыре человека с темноватой кожей. У двоих из них в руках были непонятные предметы, а остальные трясли над головой короткими копьями и что-то кричали.
  Насколько он мог судить издалека, триумфаторы были самыми обыкновенными людьми, правда внешностью похожие на аборигенов Австралии или совсем уж почерневших от солнца индусов, а не европейцев. Подобраться поближе, чтобы рассмотреть их лучше, он не решился - вдруг заметят. В его планы знакомство с местными не входило. А рыцарский порыв спасти девушку он подавил в зародыше, тем более с его самодельной дубинкой против копья шансов у него считай, что и не было.
   Андрей уполз подальше от поля битвы и залез на дерево. Там и просидел, пока крики не затихли, для верности прождал еще немного и отправился к своей корзине.
  Его спасло то, что впечатленный увиденным он стал очень осторожным и вернулся на место своей рыболовной стоянки другой дорогой. Он потерял много времени пока обходил по дуге берег озера, но это себя оправдало. Наивный, он думал, его оставят в покое, как же. Под его деревом лежала связанная женская фигура, рядом с которой валялась корзина с рыбой, а по направлению, в котором он отправился на прогулку, за большим камнем стоял замерший дикарь с копьем наизготовку.
  Ждет, скотина, пока он вернется. Но почему он один? Может это была охотничья партия, одного отправили домой с добычей, а остальные дальше пошли зверя бить. Но что делать? Уйти, так он может здесь долго стоять. Тем более так удачно повернулся спиной.
  Дубинка из топляка, которую он таскал с собой уже два дня, сухо треснула, ударившись об макушку противника, после чего развалилась на две части. Темнокожий покачнулся и упал на землю. Андрей стоял рядом с оглушенным врагом и никак не мог заставить себя взять камень с земли и опустить его на череп темнокожего. Связанная женщина верещала под деревом, а он так и стоял болванчиком.
  Наверное, он проломил ему череп, можно и не добивать, успокоил он себя и пошел развязывать женщину.
  Как только он распутал ее из пут, которые судя по всему были сделаны из нарезанных полос кожи, она прыжками помчалась к уже поверженному врагу- раздался треск ломаемого камнем черепа.
  - Андддрей Кузннецццааааааав,- поздоровался Андрей.- И протянул руку. Надо же было как-то представиться, а ничего умнее он не придумал.
  - Дыр- быр- дыр. Дыр- быр- дыр.
  Женщина что-то говорила, хватала его протянутую для приветствия руку, куда- то тянула, а он не мог взять в толк, чего хочет белобрысая, пока она не подхватила лежащее тело за подмышки и не поволокла в сторону большой реки.
  Все правильно, концы в воду. Соображает, первобытная. Столько веков прошло, а ничего в мире не поменялось. Нет тела- нет дела.
  - Дыр- быр -дыр,- перешла белобрысая на крик.
  Андрей очнулся и бросился ей на помощь. На пару они быстро доволокли труп до реки и бросили в воду. Наверное, преступники из них были так себе, потому что его тут же прибило обратно к берегу. Проклиная все на свете Андрей потащил его к середине реки- где тот наконец уплыл вниз по течению.
  - Надо было камень к нему привязать и бросить в реку,- пришла в голову запоздалая мысль.- Столько раз видел такой метод замести следы в криминальных фильмах, а сейчас не сообразил.
  От ушедшего на дно противника Андрею досталось копье с костяным наконечником, деревянный желоб непонятного предназначения, несколько дротиков с наконечниками из камня и нож из того же материала с деревянной рукоятью. Пока Андрей с восторгом осматривал трофеи 'Дыр-быр' ходила вокруг него, что-то говорила, всплескивала руками, всхлипывала, в- общем, вела себя, как и положено вести себя женщине в стрессовой ситуации. Жалко он не понимал, что она говорит, может и узнал бы что-то полезное.
  - Иди домой, ты свободна. Да иди же ты!
  - Дыр-быр-дыр.
  Спасенная им молодая женщина оказалась на редкость приставучей и не желала пользоваться вновь появившейся свободой. Стоило ему двинуться загруженным всем появившимся скарбом в долину, как она шла следом. Он останавливался- и она стояла как вкопанная, только смотрит своими округлыми голубыми глазами, сопит в нос с горбинкой и беспрерывно что-то говорит.
  - Ну хочешь со мной, так идем.
  Вручил ей корзину с рыбой и дротики, у себя оставил копье, нож и странный деревянный желоб, с предназначением которого он еще не разобрался и пошли в каньон. 'Дыр-быр' что-то бурчала за спиной, но не отставала, а спустя некоторое время и вовсе затихла.
   'Дыр-быр' странно смотрела на его потуги добыть огонь трением. Распотрошенная трофейным ножом рыба давно уже ждала своего часа в глиняном коконе, а огонь все не занимался. Наконец ей надоел этот спектакль, она взяла нож и стукнула им наискосок по подобранному у ручья серому камню. Посыпались искры. Еще несколько ударов и собранные в кучку сухой мох и трава задымили.
  - Спасибо, 'Дыр-быр'.
  В ответ раздалось фырканье.
  Они съели две рыбы и теперь лениво лежали у костра. Андрей рассматривал спасенную им женщину. Определенно, они были похожи друг на друга- у обоих был белый цвет кожи, вытянутая форма головы, небольшие подбородки, носы с горбинкой. Правда, фигура у нее была не такая массивная, как у него- ну так она женщина, им положено быть изящнее. Андрей даже нашел ее симпатичной- еще бы одеть на нее нормальную одежду вместо кожаных тряпок, вымыть волосы шампунем, и получилась бы красивая девушка.
  Андрея смущало одно обстоятельство- убитый ими темнокожий на современных ему людей был похож гораздо больше чем он или 'Дыр- быр'. Еще в школе он видел в кабинете биологии рисунок отображающую человеческую эволюцию. Художник нарисовал, как постепенно из обезьяны получался человек. Сначала обезьяна, потом двуногий похожий на обезьяну, затем какой-то почти человек ну и в конце гордо выпрямившийся разумный. Но он всегда думал, что процесс проходил линейно, а тут выходило, что кто-то вырвался вперед как темнокожие, а кое-кто, как он или 'Дыр- быр', не успел на поезд эволюции и остался на обочине прогресса. То есть они и есть эти 'почти люди' с картины. Правда, в отличие от картины осанка у него была даже более прямой, чем у обычного человека. Наверное, особенности строения грудной клетки, не иначе. Получается, теперь существует два вида людей? Разве такое возможно? Почему бы и нет, есть ведь собаки и волки, были слоны и мамонты. Только он думал, что люди всегда были одного вида- этот самый человек разумный, который постепенно развился из обезьяны. Андрей решил, что он попал в тело неандертальца, про других древних людей он никогда не слышал. Но раньше он думал, что от них произошли современные люди, что они являются переходным звеном к настоящему человеку. Но тут что-то не складывалось. Судя по светлой коже и волосам это местные европейцы, а темнокожие это пришельцы с юга, которые не нуждаются ни в каком переходном звене. Оно у них было где-то в другом месте.
  И что теперь? Что должно произойти дальше? Смешаются ли они и образуют единую человеческую общность или темнокожие перебьют таких как он и 'Дыр-быр'? История человечества как-то не располагала к оптимизму. Насколько он помнил из учебников, люди всегда с удовольствием уничтожали непохожих на них цветом кожи, религией или языком, с чего вдруг здесь и сейчас должно произойти какое-то исключение, да еще по отношению к конкурентному виду. Сцена с убийством находившихся с 'Дыр- быр' мужчин была достаточно красноречива сама по себе. Может в итоге победил не самый умный, а самый кровожадный и хитрый, то есть эти темнокожие. Скорее всего, так и произошло. А эти большеголовые остались в легендах в образе туповатых и кровожадных гоблинов, троллей и других сказочных персонажей. Смущало еще одно обстоятельство- все- таки, если пришельцы победили, то он является их потомком, а через два дня пребывания в этом мире он уже убил одного из них. Вдруг это был его предок. Нет, лучше не ломать над этим голову, а то можно и свихнуться.
  - Андрей,- попытался он наладить контакт с 'Дыр-быр'.- Меня зовут Андрей.
  Язык начал выговаривать слова почти нормально, видимо, тренировки не прошли даром или организм начал приспосабливаться к новому носителю.
   Она молчала. Вот удивительное дело, ведь не замолкала ни на минуту, пока не пришли в его каньон, а тут ни одного слова, будто подменили.
  - Меня зовут Андрей.
  'Дыр-быр' повернулась к нему спиной.
  Ну не хочет общаться, так и не надо. Со скуки начал рассматривать нож. Сделан он был явно мастером своего дела. По форме напоминал самый обыкновенный кухонный нож для разделки мяса с прямым режущим краем и притупленной широкой спинкой. Только из камня, а не стали. Каким-то хитрым способом к нему была прикреплена деревянная ручка. Вроде даже с использованием затвердевшего клея. Как он убедился при разделке рыбы, по остроте он мог поспорить с керамическими ножами его цивилизованной эпохи. Интересно, можно ли им побриться, а то очень уж ему надоела его борода.
  Как оказалось, вполне себе можно. Конечно, совсем гладкие щеки и подбородок у него не получились, но вместо бороды лопатой с глади ручья на него смотрело вполне себе чистое лицо с небольшой щетиной. Выглядело оно лет на двадцать, не больше.
   - 'Дыр-быр', посмотри как я получился.
  Она посмотрела на него и, издав пронзительный визг, вскочила на ноги. Кажется, понимания его стремление внести прогресс в моду каменного века у нее нашло.
  - Это я, Андрей.
  - Дыр-быр-дыр, дыр-быр-дыр...
  Вечерело. Андрей подкинул дров в костер, повернулся к нему спиной и пожелал спокойной ночи 'Дыр-быр'. Однако на пожелание она никак не отреагировала.
  За ним гонялись темнокожие. Он пытался уйти от них вправо, к заросшим невысоким лесом холмам, где они не так быстры и он смог бы оторваться, но группа из трех охотников каждый раз отгоняла его от спасительного пути. Кольцо загонщиков неумолимо оттесняло его на равнину, стараясь прижать к реке.
  - Грэль, грэль,- он слышит их возбужденные голоса. Чувствуют, что добыча уже никуда не уйдет и предвкушают победу. Уже к вечеру они будут обгладывать его кости, сидя у костра возле своего дома, сложенного из костей большого мохнатого зверя и накрытого шкурами большерогого быка. А 'cамый мудрый' разобьет камнем его голову и съест ее содержимое. Так племя темнокожих получит колдовское знание грэлей о травах, которые так хорошо заживляют раны настоящих людей. Конечно, было бы лучше, если бы им попалась женщина грэлей, они искуснее мужчин в таинстве врачевания, и из ее головы наверняка можно было бы почерпнуть больше мудрости, но после того, как настоящие люди пришли сюда, эти большеголовые убежали в горы и прячут там своих женщин. Только изредка глупый грэль рискует пробраться на равнину, чтобы поохотиться. Разве что сильный голод в семье вынудит его спуститься к реке, в надежде добыть оленя. А женщин- грэлей не видели очень давно.
  Андрей стоял на обрыве у реки, опершись о копье. Дальше бежать было некуда. В метрах 25 полукругом стояли темнокожие. Они никуда не торопились, редкая добыча была уже у них в руках и никакое копье его не спасет. Она еще дышит, злобно смотрит своими стеклянными глазами, крутит уродливой рыжей головой, но уже обречена. Конечно, лучше было бы взять его живым, чтобы 'самый мудрый' мог по обычаю съесть содержимое его головы еще теплым, так больше шансов, что знания перейдут к нему, а не угаснут в мертвом теле грэля по пути домой, но и рисковать членами племени, пытаясь скрутить крепкого грэля неразумно. Они начали раскручивать свои деревянные желоба и в его сторону полетели короткие копья...
  Сон был ужасный, Андрей проснулся весь в поту от собственного крика. Тело сотрясала мелкая дрожь, руки ходили ходуном, бил озноб, а он никак не мог раздуть едва теплые угли потухшего костра. Потрясенный увиденным сновидением не сразу заметил, что нигде не видно 'Дыр-быр'. Ну вот, и она его покинула. Вроде только вчера хотел, чтобы она оставила его в покое и ушла по своим делам, а теперь ему стало грустно. Ясно теперь, почему 'Дыр-быр' взяли в плен, а не убили. Для темнокожих это ценная добыча- женщина грэлей, наверняка обладающая знаниями о травах, от нее 'самый мудрый' должен был получить их в самом свежем виде, скотина такая.
  'Дыр-быр' не взяла с собой ничего из добытых ими трофеев. Андрей чувствовал угрызения совести- может у нее было срочное дело, поэтому она и тянула его все время куда-то. Пришла с ним в каньон и увидела, что он никуда больше не собирается, а занимается всякой ерундой вроде бритья- решила действовать в одиночку. Кто знает, какая ей сейчас опасность угрожает, а она даже дротиков с собой не прихватила. Порыв бежать на ее поиски он в себе подавил, следопыт из него был так себе, скорее сам потеряется. Надо подождать и все обдумать.
  А подумать было о чем. Этот сон дал ему больше информации об этом мире, чем все его предшествующие блуждания. Получалось, что здесь происходит отнюдь не мирная ассимиляция аборигенов пришлым высокоразвитым видом людей, а самый настоящий геноцид 'настоящими людьми' своих 'отсталых' родственников. Видимо дело происходило так- пришли темнокожие на территорию, на которой всегда жили эти 'грэли', постепенно заняли все лучшие охотничьи угодья, оттеснили их в малопригодные для жизни предгорья. А для успокоения совести объявили их не людьми, а вредными созданиями, еще, наверное, и примитивное религиозное обоснование под это дело подвели с помощью 'самых мудрых'- рассказывают у костров сказки детям, как грэли наводят порчу или пьют кровь младенцев темными ночами. Теперь этих рыжих можно без зазрения совести и съесть, и убить- они не более чем карикатура на человека, как шимпанзе. Ситуация, которая и в его мире происходила не раз, и не два даже в совсем уж цивилизованные вроде времена, когда от 'дикарей' освобождались целые континенты. Сон, скорее всего, был связан с настоящим владельцем этого тела, но как он спасся, если его зажали у обрыва на берегу реки?
  Андрей впал в апатию. Лежал у костра целый день, подбрасывая время от времени в него собранные сухие ветки. Запеченная рыба показалась ему невкусной. Не съел и половины. А она ведь была последней и завтра опять на рыбалку. Рутина. Его надежды вернуться обратно в свое тело казались теперь ему призрачными. И тому было простое логическое обоснование- по шкале времени могущественная сила отправившая его в прошлое находится на тысячи лет в будущем, и если она закинула его в сознание грэля каменного века, то и обратную рокировку она могла бы сделать, пока он лежал в своем склепе с цветами, а не ждать начала его приключений в палеолите. Такой вот временной парадокс. И с чего он решил, что это разумная сила, может это вообще природное явление, тогда и вовсе ждать возврата в будущее наивно.
  Чтобы отвлечься от грустных мыслей решил устроить банный день. Ручей был довольно мелким, поэтому пришлось построить небольшую плотину, перегородив ее течение камнями. Результат порадовал- получилась каменистая ванная с проточной водой. В ней он долго плескался, несмотря на прохладную воду. Попробовал поплавать, но тяжелое тело грэля плохо держалось на поверхности воды. Нужно потренироваться, может, просто навыка нет. С отвращением постирал свои кожаные обноски- не хотелось их надевать на чистое тело. Вымазал золой и речным илом и положил в ручей, придавив сверху камнями, чтобы не унесло течением.
  - Дыр-быр-дыр,- услышал он за спиной знакомый голос.
  - Дыр-быр-дыр,- голос потоньше.
  - Дыр-быр-дыр,- совсем уж писклявый.
  'Дыр-быр' вернулась и не одна. Если бы Андрей не был, в чем мать родила, то можно было бы сказать, что он выпрыгнул от радости из штанов. С 'Дыр-быр' были две маленькие светловолосые девочки лет примерно восьми и десяти.
  Так вот почему она ушла. Очевидно, она спрятала девочек перед нападением и когда решила, что опасность миновала, то вернулась за ними. Если бы они находились в другом месте, например на стойбище, то она просто не успела вернуться в столь короткий срок. Кто они ей, дети или просто члены большой семьи?
  Остатки рыбы были умяты буквально за минуты, Андрей с умиленьем глядел, как дети двумя руками хватают пальцами розоватое мясо и отправляют в рот. С одобрением отметил, что 'Дыр- быр' практически не ест. Правильно- сначала надо накормить самых маленьких.
  - Андрей,- сказал он, показывая на себя пальцем.
  Как не странно, это сработало. Дети оказались гораздо коммуникабельнее 'Дыр- быр'.
  - Гага,- сказала девочка постарше.
  - Гага,- повторила тонким голосом вторая.
  Вот и пойми, что они имеют в виду. То ли у них очень маленький выбор имен, то ли это означает что-то вроде девочки. Ну, пусть будут Гага Старшая и Гага Младшая.
  - А это кто?- показал пальцем на 'Дыр-быр'.
  - Нита,- на этот раз ответили хором.
  - Нита,- сказал Андрей указывая на нее пальцем. Андрей- уже показывая на себя.
  Старшая и Младшая залились звонким смехом, показывая то на Андрея, то на 'Дыр-быр' и повторяя 'Нита, Нита'. Понятно, опять не угадал. 'Нита' это или мама или тетя, а может еще кто-то, но никак не имя собственное.
  - Грака,- вдруг показала на себя 'Дыр-быр'.- Потом показала на растущую у воды иву и повторила- грака.
  На этом, впрочем, ее выступление не завершилось. 'Дыр- быр' протянула руку к нему и сказала 'Эссу'. Потом показала на большой камень у ручья и сказала 'эссу'. Она не сказала 'Андрей' или на худой конец 'Андддрвв', а совершенно ясно назвала его 'Эссу', что, по всей видимости, означало 'камень'. Это значит, что они каким-то образом знакомы. Как жаль, что при переносе в тело этого Эссу у него не сохранилось знание языка, да и некоторые умения не помешали бы.
  - Эссу, идти еда.
  - Опять за рыбой, -с тоской подумал Андрей.
  После того дня, когда Грака пришла в его каньон вместе со Старшей и Младшей прошло две недели. Жизнь с той поры превратилась в какую-то службу, рутинностью и размеренностью напоминающую его работу в фирме по производству пластиковых окон и дверей. Раз в два дня они с Гракой шли на рыбалку, а остальное время проводили в своем убежище, по большей части бездельничая. Старшая и Младшая или играли в свои игры на берегу ручья, кидая мелкие камни в воду, или собирали дрова для костра в лесу. Первым порывом Андрея после появления Граки с девочками было уйти вместе с ними в их племя или семью, туда, где они там все вместе жили. Но, обдумав ситуацию, решил обождать на месте. Сначала надо все-таки хоть немного выучить язык, понять, где расположены стоянки грэлей и темнокожих, а потом уже решать стоит ли вообще уходить из ущелья и куда. Может, его вообще не примут в чужую семью. Или придет на стоянку темнокожих прямо в лапы 'самого мудрого'. А стоянку, где находится семья Эссу, еще попробуй, найди.
  Легче всего ему дался язык. Что не говори, а за прошедшие тысячи лет словарный запас у человечества вырос многократно. Учил язык он методом тыка- показывал пальцем на какой-то предмет, а затем спрашивал у Граки или детей как он называется. Несколько сотен слов дались ему дней за десять. Выстроенные предложения отсутствовали, как младенцы они сваливали в кучу несколько существительных- в принципе понятно, что 'рыба' и 'река' из уст Граки означает, что пора бы уже и позаботиться о пропитании, но когда он стал расспрашивать о более абстрактных вещах, то слов ей хватать перестало. Или Грака просто не могла понять, что он хочет узнать. И как объяснить на местном, что такое карта местности? Андрей предположил, что им и не нужно много слов. Жили своей жизнью тысячи лет, добывали зверя, растили детей- какой тут прогресс, и так все неплохо. Только вот потеплело и откуда-то пришли темнокожие, и наступил конец привычному миру. Прячься теперь в предгорьях от чужаков.
  - Идти, рыба,- настойчиво прервала его философские размышления Грака.
  'Идти' она сказала на русском. Научилась у Андрея, что нужно еще и обозначение движения. Ну, хоть какой-то прогресс он в этот мир принес, пусть и лингвистический. А то все 'хей', 'эй' и махание рукой в нужном направлении.
  Идти, так идти. Взяли с собой две новые верши, которые сплела Грака и отправились на большую реку. Кстати, верши были с лямками из скрученных веток, поэтому получились рюкзаки. Еще одно прогрессивное веяние, а то бы еще пару тысяч лет их не придумали бы. На всякий случай прихватил с собой копье и дротики. За прошедшее время он разобрался со странным желобом, с помощью которого в его сне темнокожие метали короткие копья, но сам так и не освоил его в полной мере, предпочитая метать их руками. Грака перед отходом строго наказала девочкам во время их отсутствия сидеть тихо и не шуметь. Интересно, что дети ее слушались и никогда не появлялись на поляне после их возвращения, пока они их не выкрикивали по имени.
  На реке творилось нечто неописуемое. Наступил пик нереста- рыба шла сплошным потоком. Андрею даже показалось, что река стала шире из-за вытесненной лососем воды. Два десятка рыб они поймали буквально за пару минут. Была бы соль, можно было бы ее завялить на зиму. Но где ее взять. Он расспрашивал Граку про 'белую эссу', но она просто пожала плечами. Решила, наверное, что это его очередная блажь. Может без соли попробовать посушить? Надо попытаться.
  Грака не понимала к чему такая спешка. Обычно они отдыхали после ловли рыбы, но идея сделать запасы захватила Андрея целиком, загрузив добычу в верши, они быстро вернулись в каньон. До вечера они успели сделать 4 ходки до реки и обратно. Белобрысая недовольно фыркала, но слушалась. Решила, наверное, что Эссу сошел с ума уже окончательно, а психам лучше не перечить. Под вечер он с тоской посмотрел на скопившуюся гору серебристой добычи- ведь ее надо еще и почистить и развесить. А если она потом испортится? Все зря? До заката солнца, по очереди орудуя каменным ножом, они успели распотрошить, обезглавить и распластать на две части под сотню рыб. Освободили от хребта и, сделав надрезы на филе, подвесили за хвосты на веревках из ивы.
   Старшая и Младшая с интересом наблюдали за возникшей суетой.
  - Эссу, рыба много почему?
  Неужели они не делают запасов? В принципе мясо вялится почти по такой же технологии. Как же они переживают зиму?
  - Мы будем ее есть, когда будет холодно и еды станет мало,- ответил он на смеси русского и грэльского.
  Судя по сморщенным лобикам, ответ их не убедил. Ну, подождите, припрет зимой голод, тогда поймете, какой Эссу мудрый.
   Изматывающая заготовка рыбы продолжалась еще несколько дней, пока розовыми тушками не оказались занято все теневые места у поляны. Хватит, уже и вешать некуда. И не рыбой же одной питаться весь год. Очень жалко было выкидывать икру, но что с ней делать. Ни банок, ни соли. А сразу всю не съешь даже при помощи таких прожорливых троглодитов.
  - Грака, Гаги, сегодня мы никуда не идем. Выходной.
  Андрей поймал себя на мысли, что как-то незаметно в их общении появляется все больше русских слов. Особенно легко перенимали новые слова дети, но и Грака их использовала. Конечно, они их безбожно коверкали, проглатывали гласные, не там ставили ударения, но понять их было можно.
  С утра проверил рыбу, убрал тушки, которые начали пованивать, остальные вроде подсушивались нормально. Если все пойдет по плану, этих 5 сотен рыб им вчетвером вполне хватит продержаться до весны. Знать бы точно, когда здесь наступает зима. Затем, несмотря на сопротивление, заставил всех искупаться в своей ванной. Намазал золой головы и тела Старшей и Младшей и окунул визжащих детей в воду. Грака смотрела на это с каким-то ужасом. Сама она не хотела нырять в воду категорически. Может, стесняется? Он показал ей жестом на ручей, деликатно отвернулся и пошел осматривать свой каньон. Решил пройтись до конца вдоль одного берега ручья, а вернуться -противоположным. Весь путь занял часа два, не больше. Чем дольше шел, тем больше Андрей удивлялся своей удаче- природа создала прямо-таки идеальное убежище. Высокие отвесные каменные стены отделяли каньон от основного ущелья, поэтому можно не бояться хищников, разве что двуногих, достаточно воды, много деревьев. Нашел еще две уютные поляны у ручья. Удовлетворенный увиденным, вытянулся на нагретом солнцем большом плоском камене, и прикрыл глаза.
  Его зажали у обрыва темнокожие. Внизу река, которая течет белой пеной между огромных камней, напротив -стоят полукругом противники. Ловушка захлопнулась. Прыгнешь вниз- разобьешься об валуны, нападешь- просто не успеешь воткнуть копье в противника, закидают мелкими копьями на расстоянии. Эти копья они специально изготавливают для убийства себе подобных- в охоте на крупного зверя они бесполезны, а в мелкого ими трудно попасть. Говорят, что за этими темнокожими пришли другие, но Эссу их еще не видел. Копья, которые они метают с помощью кривой палки, концы которой соединены кожаным ремешком, совсем тонкие, зато летят очень далеко и раны от них очень долго не заживают. Хитроумные, подлые создания. Эта равнина у реки всегда кормила много семей людей и дичи хватало всем.
  Когда-то сюда пришли темнокожие, живущие очень большими семьями. Эссу даже думает, что не все члены семьи знают друг друга, хотя разве это возможно. Говорят, что не все мужчины у них ходят на охоту, а некоторые сидят вместе с женщинами в высоких домах, получая при этом лучшие куски добычи. Они их называют 'самые мудрые'. Опять же говорят, что сначала темнокожие мирно жили с людьми, но их становилось все больше и больше. И охотились они нечестно. Осенью их большие семьи объединялись, чтобы бить зверя. Они так ее и называют- 'Большая охота'. Чернокожие загоняли огромные стада быков, оленей и даже больших мохнатых зверей в ловушки и убивали их. Забрав только малую часть добычи, оставляли гнить остальные туши. Когда добычи стало мало, то они прогнали людей отсюда в горы. Но там совсем тяжело- нет большого зверя. Иногда по 4 захода солнца уходило у Эссу, чтобы добыть осторожного криворога. Опытный охотник Эрук сорвался в пропасть этой зимой, при попытке добыть его. А молодой Рэту просто пропал, его так и не нашли. Дети стали рождаться редко, а те, кто появился на свет, не доживает и до второй зимы. Некоторые семьи уходят отсюда на закат, говорят, что там еще нет темнокожих и много добычи. Когда осенью Рэту хотели привезти себе жену из семьи большеносых, то их уже не нашли на стоянке у Круглой горы. Наверное, и семье Эссу надо было отправиться вслед за ними.
  - Грэль, грэль,- темнокожие начали раскручивать свои копьеметалки.
   Эссу метнул в их сторону свое копье и бросился вниз с обрыва.
  Андрей задумчиво ковырял в зубах сорванной веточкой. Подумать было о чем. Кажется, этот Эссу был на редкость везучим типом, раз выжил после прыжка с обрыва- умудрился нырнуть в воду аккурат между валунами, не захлебнулся в течении горной реки, да еще и выплыл из стремнины не умея плавать. Молодец, парень. И информация, которую он донес, очень важная. Идти в горы искать сородичей кажется теперь делом бесперспективным. Даже если найдешь, то могут и прогнать. Кому нужен под зиму неумелый охотник с женщиной и двумя маленькими девочками. Гуманизмом здесь не страдают- отправят подальше, чтобы не объедали членов семьи. Это в случае, если все не ушли на запад как большеносые. А что там у нас на западе- Пиренеи и будущая Испания. Там хорошо и тепло, но надолго ли остановят невысокие горы темнокожих. Придут и туда и начнется все сначала- снова попрячутся люди по горам, эти 'настоящие люди', которые являются по всей видимости никем иными как кроманьонцами, быстро перебьют всю добычу, а куда бежать с Пиренеев- дальше океан.
  Ну что за он человек такой. Что принес он в этот мир за время, как сюда попал. На руках одна женщина и двое детей, и что он сделал, чтобы им помочь. Скоро зима, а нет ни дома, ни одежды, ни еды, ни обуви- даже лапти не сплел- внезапно проявившееся самоедство городского хипстера начало грызть Андрея изнутри. Разозлившись на собственную бестолковость, схватил большой булыжник и в ярости швырнул сквозь редкие кусты колючего шиповника в высившуюся за невысоким бугорком скалу. Ожидаемого сухого треска от удара он не услышал, камень полетел куда-то дальше и только затем до ушей дошел глухой звук.
  Это что еще там? Злость улетучилась так же быстро, как и появилась, сменившись любопытством. Полез к скале, не обращая внимания на колючки. За бугром у основания скалы оказался вход в пещеру куда он и угодил своим булыжником. Постоял у входа, вслушиваясь в звуки. Вроде бы тихо. На всякий случай швырнул внутрь еще несколько камней- никакой реакции. Кажется, не занято. Да и если был бы тут крупный зверь, его следы встречались бы по всему каньону. Андрей зашел вовнутрь, прошел несколько метров и остановился- слишком мало света. Надо вернуться сюда позже, сделать факелы из сухих веток и обследовать пещеру поподробнее.
  На поляну он вернулся полный планов на ближайшее будущее. Андрей почти определился с тем, что зимовать они будут в каньоне и теперь срочно нужно подумать об одежде, припасах на зиму и прочих бытовых вещах. А более глобальные перемены решил отложить до весны.
  - Вот грязнуля,- подумал Андрей.
  Грака и не подумала лезть в воду в его отсутствие. Между тем дети выглядели вполне себе довольными, явно успели еще не раз искупаться и теперь снова собирались в успевшую нагреться воду. Это хорошо, к чистоте надо приручать с детства.
  - Дагар, дагар,- крикнули гаги, прежде чем нырнуть.
  Похоже это название каменистой запруды на грэльском. Ну а если Грака не хочет лезть в воду, то это ее дело, не жена же она ему, чтобы командовать ею. Кстати, кем она приходилась Эссу, с этим надо бы как-то разобраться.
  - Грака, Эссу утром идти охота.
  Белобрысая удивленно вылупила свои и без того круглые голубые глаза. Женщины здесь не ходят охотиться что ли? Или не поняла? Завтра будет видно.
   Охота оказалась на редкость нудным делом. Они просто шли на небольшом отдалении от реки, чтобы не потеряться, надеясь на удачу. Андрей раньше читал, как опытные охотники по следам определяют, что за зверь прошел, давно ли и в каком направлении двинулся дальше. Так вот, здесь этот метод не действовал. В высокой траве следов видно не было вообще, самому бы не влезть прямо в пасть какому-нибудь саблезубому тигру.
  Что-то он делал неправильно, может есть специальные места для охоты- у водопоя или в ложбине между холмам. В этой степи добычу можно увидеть, только наступив на нее. Андрей все больше раздражался бесплодному хождению. Хорошее настроение, которое был у него утром, уже почти исчезло. А говорили, что в каменном веке было столько зверя, что только ленивый мог остаться без добычи. Может все-таки на рыбалку сходить?
  - А одежду тоже из рыбы будешь делать,- ехидно спросил он сам себя.
  Под давлением скептического взгляда Граки, которая, кажется, с самого начала не верила в эту затею с охотой, он повернул в сторону реки и решил возвращаться обратно вдоль ее берега. Наверное, судьба, так зло подшутившая над ним закинув в тело этого древнего человека, в качестве компенсации выдала большой кредит везения. Из-за закрывавшей все пространство высокой травы он сначала увидел только рога. Это было нереально - таких рогов не бывает в природе, их размах составлял метра 3-4, не меньше. Это какую голову надо иметь, чтобы носить такое украшение. Не меньше чем у слона, наверное. Обладатель этого чуда направлялся в ту же сторону, что и они- к реке.
  Грака вдруг собралась, как кошка перед прыжком.
  - Большерог,- прошептала она. - Эссу, идти копье.
  Что за большерог такой? Какое-то копытное, бык или олень? Из-за проклятой травы видны были только огромные рога. Возможно, опытный охотник прокрался бы ближе и нанес удар копьем в упор в бок, благо ветер дул им навстречу и учуять их раньше времени обладатель шикарных рогов не должен бы. Но Андрей никуда 'идти' вопреки совету Граки не стал, а просто метнул свое копье метров с 20 туда, где по его предположению должно было находиться туловище зверя.
  Вроде попал. Большерог подпрыгнул, заревел, а затем рога стали быстро удаляться в сторону реки.
  - Скорее, за ним.
  Грака шипела за спиной, наверное, ругая его за преждевременный бросок. Рога в последний раз показались над травой, а затем вдруг исчезли. Это был большой олень коричневого окраса и с белой грудью. В холке, пожалуй, под два метра. И как только он носил свои рога и для чего они ему. Копье Андрея угодило прямо в массивную шею, которая по форме напоминала таковую у лося. Своим оружием он задел какую-то артерию и бедняга просто истек кровью- белая шерстка стала почти красной. Бросок получился на редкость точным, но не только это стало причиной удачной охоты. В боку у животного торчал дротик, получается, что он просто добил ослабленного потерей крови оленя. Большерог засучил в агонии ногами и затих. Грака вприпрыжку скакала вокруг него, а Андрей думал, как бы перетащить эту гору мяса в каньон. Одним разом сделать это было нереально.
  К полудню разделка большерога была завершена. Надо было торопиться, пока запах крови не привлек хищников. Или тех, кто запустил в оленя своим дротиком- вдруг идут по следу Хорошо, что ушли не так далеко от своей стоянки, а то пришлось бы оставить на месте большую часть туши. Разделали большерога прямо на месте. Затем загрузили в шкуру столько мяса, сколько смогли поднять и поплелись домой. После второй ходки оставил Граку перетаскивать через скалу в каньон принесенную добычу, а сам поспешил за оставшейся на месте частью туши. Лучшие части они уже перенесли, но и оставлять степным падальщикам ничего не хотелось. Андрей уже предвкушал, какой пир он устроит для своей маленькой компании, как обрадуются Старшая и Младшая жареной на углях печени, да и самому ему уже рыба изрядно поднадоела.
  Пока свежевали большерога они с Гракой сильно натоптали. Вокруг места разделки образовалась округлая проплешина из примятой травы. Он вышел на нее и уже стал примериваться, как бы поудобнее ухватиться за оставшуюся среднюю часть туши, как из окружающей высокой травы появились темные фигуры.
  Ну вот, кажется, и все. Застигли, так сказать, без штанов. Сейчас воткнут копье и прощай, каменный век, запрыгали мысли в голове у Андрея. За спиной есть кто, может рвануть назад?
  Обрушившийся на затылок удар опередил его намерение.
  Оглушили его не так, чтобы сильно. Голова болела терпимо, шею щекотала засохшая на ней кровь, но в остальном вроде все было нормально- не убили сразу и слава богу. Это только у мертвых нет шанса на спасение. Темнокожие заметили, что пленник очнулся, и подбодрили его тычком копья. И почему они его сразу не убили? Ах да, 'самый мудрый' должен съесть его мозги в свежем виде. Андрей ухмыльнулся. Знали бы они, что все его знания по медицине, это умение проглотить таблетку по рецепту врача.
  Дождавшиеся пробуждения Андрея темнокожие сразу же двинулись в путь. С чувством облегчения Андрей отметил, что пошли они в сторону противоположную от каньона- навстречу солнцу. Во всяком случае, Граке и детям пока опасность не грозит. Уже хорошо. Руки ему связали за спиной кожаными ремнями, а вот ноги оставили свободными. Время от времени кто-то из них бил его по спине тупым концом копья, хотя средний темп ходьбы группы он выдерживал. Наверное, чтобы грэль не забывал, что он в плену. Через несколько часов Андрей начал тупеть- он ничего не видел кроме травы и спины идущего впереди темнокожего, слышал голоса, когда они переговаривались, но не понимал ни слова. Язык был совсем не похож на тот, на котором разговаривала Грака и детьми.
  Заночевали они на большом холме с широкой плоской вершиной с тремя камнями похожими на огромные зубы великана, изъеденные кариесом. Кроме рук ему связали еще и ноги и оставили лежать на боку. Ночью Андрей попытался потихоньку освободиться от своих пут, но очередной удар копьем прервал его шевеленья, ясно показав, что он под наблюдением. В путь двинулись с восходом солнца. Он старался запомнить дорогу, кто знает, может пригодиться, если удастся убежать, а может и нет, если его съедят еще сегодня. Но 'трехзубый'холм весьма приметный, отсюда он дорогу домой найдет. И почему они так долго идут, неужели темнокожие охотятся так далеко от своих стоянок. Это же замучаешься тащить добычу. Хотя чего ее тащить, сама идет, только успевай стучать палкой по спине. Ближе к заходу солнца темп ходьбы ускорился.
  Хотят успеть на стоянку до темноты, догадался Андрей. Значит, развязка уже близка.
  На стоянку кроманьонцев(Андрей решил называть их так, именовать их 'настоящими людьми' ему не хотелось) пришли уже в сумерках. Из- за позднего времени суток ажиотажа их приход не вызвал. Он то воображал, что за пойманного живьем грэля охотникам в племени устроят торжественную встречу. Но все оказалось банальноп- ему в очередной раз связали ноги и закинули в какое-то вонючее помещение. Андрею стало даже обидно, думал, что посмотреть на него сбегутся вождь, охотники, женщины и дети, которые будут тыкать в него пальцем и кидать всякий мусор. А тут закинули в кладовку как ляжку добытого на охоте большерога, и дело с концом.
  Вонь была повсюду. Казалось, она висела невидимым, но густым облаком над всей стоянкой кроманьонцев, проникая глубоко в ноздри, как не старайся дышать только ртом, в глаза и даже через кожу. Утром Андрея вытащили из 'кладовки', которая оказалась ничем иным как землянкой накрытой большой шкурой какого-то животного, и так и оставили валяться на земле. Ноги ему оставили связанными, а вот руки развязали. Дать поесть, правда, позабыли. И вот он сидит и вдыхает 'ароматное' амбре от гниющих внутренностей, костей, шкур и человеческих испражнений. Сначала он решил, что его определили на свалку для мусора, но нет, насколько он мог судить, сидя на земле, все было проще- пахучие кучи валялись повсюду в пределах видимости- и судя по всему, образовались они стихийно: кто-то разделал зверя и так и оставил остатки шкуры и содержимое внутренностей рядом с домом, или приспичило кому-то по нужде- тоже незачем далеко отходить. Обитателей стоянки смрад совсем не смущал. Излишне чувствительным обонянием они, по всей видимости, не страдали. Это его избалованный цивилизацией нос оказался слишком привередлив. Интересно, почему их называют пещерными людьми? Никаких пещер он не наблюдал, и все темнокожие, судя по всему, жили в таких же землянках, как и та, в которой он провел ночь. Строения похожие на шатры он тоже видел, но их было мало, и конструкция у них была на редкость убогой. На ребра больших животных, наверное, мамонтов, накинули вместо крыши все те же шкуры, и домик готов.
  Утром, когда Андрея только вытащили из 'кладовки', случился небольшой ажиотаж - собралась толпа, в основном женщины и дети, что характерно, все щеголяли голышом. Они покричали, пошипели, кто-то пнул ногой связанного ремнями грэля, затем пришел старичок с хитрым взглядом, судя по всему тот самый 'самый мудрый', удовлетворенно посмотрел на добычу, покричал на женщин и ушел. Если 'самый мудрый' это в самом деле шаман, то Андрей представлял облик людей говорящих с духами как-то по-другому- одетыми в шкуру волка или медведя, с козлиными рогами на голове. Может из-за жары снял свои атрибуты? Или до понятия 'духов' кроманьонцы еще не созрели и поклоняются Солнцу или Луне? Уже к полудню никто на грэля внимания не обращал- привыкли. Раз уж его оставили в покое и в ближайшие часы убивать не собирались, то Андрей прикрыл глаза, чтобы спокойно обдумать увиденное.
  Он заметил, что эти темнокожие отличаются от тех, кто убил мужчин сопровождавших Граку. Сложением они были похожи, такие же сухопарые и высокие, но вот форма головы выглядела совсем иначе. Если у первых были плоские лица как у эскимосов, но при этом длинные тонкие носы, то почти у всех виденных им обитателей стоянки средняя часть лица сильно выдавалась вперед. Интересно, вроде живут на одной территории, а отличаются друг от друга сильнее, чем люди XXI века разных рас. Загадка. Может и мозги грэлей у них в отличие от собратьев по виду не в почете? Хорошо бы, если это было так. Племя кроманьонцев долго задерживаться на своей стоянке, кажется, не собиралось. Невозможно постоянно жить в таких условиях. Или от эпидемий перемрут, или мусор завалит все пространство стоянки метровым слоем, и они задохнутся от смрада. Поживут, нагадят, перебьют в округе всего зверя и, собрав свои пожитки, двинут дальше, искать места получше. В самом деле, зачем в таких условиях обустраиваться надолго, а пожить год-два и в землянках можно. Какой-то непрерывной хозяйственной деятельности Андрей на стоянке не заметил. Все темнокожие проходившие мимо него выглядели довольно расслабленно, никто никуда не спешил. Орудий труда тоже не заметил, или они хранились внутри помещений. Видел женщин со шкурами, некоторые из них держали в руках что-то похожее на шило, скорее всего изготовленное из кости.
  - Грэль, грэль.
  Это еще кто? Вроде все желающие с утра уже удовлетворили любопытство, поглазев на редкую добычу. Андрей открыл глаза. В нескольких шагах от него стояла чумазая девочка лет пяти, не больше, и с восторгом на него смотрела. Потом убежала куда-то и появилась через короткий промежуток времени с куском вареного мяса.
  - Грэль!Ам!
  Близко не подошла, опасливо кинула еду и отскочила на шаг назад.
  - Ам!
  Спасибо, добрая девочка. Он взял кусок пованивающей еды и проглотил его буквально в два укуса. Надо же, подсоленная. Значит про 'белую эссу' здесь все-таки знают. И как-то умудряются варить мясо без керамики. Девочка взвизгнула от восторга и исчезла. Появилась через несколько минут с еще одним куском мяса.
  - Ам!
  Суету рядом с Андреем заметили. Появившийся откуда-то голый мужчина отвесил затрещину девочке, которая заревев, убежала, поднял с земли мясо, а затем двинул ему в живот палкой. Андрей согнулся от боли, прошипев проклятия в адрес своего предка. И чего они все голые ходят на этой стоянке, охотники, которые его захватили, были пусть и скудно, но одеты.
  Опасения Андрея, что его съедят сразу же, как приведут на стоянку, не осуществились. День шел за днем, на ночь его связывали и закидывали в землянку, остальное время он сидел рядом с ней, ощупываемый равнодушными взглядами темнокожих. Чаще всего его навещала маленькая девочка, которую он прозвал Ам, приносившая с собой еду. Наказание за общение с грэлем ее, кажется, не пугало. Несколько раз приходил 'самый мудрый', осматривал оценивающим взглядом как мясник бычка перед убоем, и уходил, удовлетворенный состоянием добычи. Андрей пытался найти ответ на вопрос, почему он еще жив. Не для того же его поймали, чтобы он отсиживался на стойбище. На то могли быть самые разные причины. Как мистического свойства, вроде того, что съесть его необходимо, например,непременно, при свете полной луны, а она как раз через несколько дней должна была достичь этой стадии, так и самых прозаических- еды сейчас вдоволь и незачем портить живые консервы. А может просто большинство охотников еще не вернулись из рейда за добычей, вот и ждут их. Мужчин на стойбище он видел совсем мало- в основном женщины и дети. Какова бы не была причина, но Андрей прямо-таки кожей чувствовал, что время утекает, и если он хочет задержаться в этом мире еще хоть немного, то нужно думать о побеге. И как там Грака с девочками, тяжело ей, наверное, одной к зимовке готовиться.
  - Ам!- прервал его грустные мысли детский голос.
  Ам принесла ему поесть, сунула еду прямо в руки и села рядом. Кажется с едой в племени стало туговато- притащила раздробленную с одного края кость крупного животного. Видимо, это была ее обеденная порция. Кость выглядела так, словно ее только что освободили от земли или глины. Получается, они все-таки делают запасы на черный день- хранят крупные кости в земле или обмазывают глиной. Не протухла ли? На вкус костный мозг оказался вполне себе съедобным. В последние дни Ам совершенно перестала его бояться, сидела рядом и лепетала новости на своем языке. Андрей кое-как понимал ее- детский язык похож во все времена. 'Папа', 'мама', 'кушать', 'гулять' и еще несколько слов хватит, чтобы описать мир ребенка.
  Ам была не в настроении. Тихо сидела рядом и постукивала ивовой веткой по земле. Андрею стало ее жалко. Он уже высосал мозг из кости, поранив язык острым краем.
  Вот он дурак. Лопает здесь мозговую кость, а надо бы ее как-то закинуть незаметно в землянку и попытаться перерезать острым краем ночью ремни.
  - Ам, дай ветку! Сейчас я тебя развеселю.
  Надо вспомнить, как это он делал в детстве. Аккуратно отрезал острым краем кости кусок длиной в 10 сантиметров от ветки, сделал надрез ближе к одному краю. Посередине краем кости прорезал кору по окружности. Получилось. Теперь надо ее снять как кожух, с самого краю палочки сделать продольный разрез. Теперь углубить разрез, отмеченный на палочке. Андрей увлеченно работал. Ам смотрела на его действия, широко раскрыв свои карие глаза. Андрей закончил работу и, довольно улыбаясь, смотрел на получившийся свисток. Вернул кору назад и дунул. С первого раза не поучилось. Расширил зазор на конце палочки и дунул снова- раздался свист.
  - Держи!
  Ам была счастлива. На необычный звук сбежались все дети племени. На шум явился и 'самый мудрый'. Настороженно посмотрел на грэля, на довольную девочку и, покачав головой, ушел. За ним исчезла и ватага детей вместе с Ам. До вечера ее видно не было, но периодически с разных концов стоянки до него доходили звуки свистка. Ам прибежала перед самым закатом солнца. Она улыбалась, держала свисток в руке и смотрела на него влюбленными глазами. Дуть в свою новую игрушку у нее, кажется, уже не было сил.
   - Ам, возьми кость и закинь в землянку.
  Не поняла. Он показал жестами, как просыпается и ночью грызет кость. Теперь дошло. Грэль может проснуться ночью и захотеть есть. Ам взяла кость и пошла в сторону землянки. Хоть бы ее не заметили, когда его связанного будут закидывать в ночную тюрьму.
  Пронесло. Он упал прямо на кость, связавшие ему руки охотники даже не осмотрели землянку- видимо куда-то торопились. Андрей прождал еще немного, зафиксировал кость коленями и начал пилить ремни острым краем. Пот заливал ему глаза в его душной тюрьме, прошло уже несколько часов, а он все никак не мог освободить свои руки. Ремни оказались на редкость крепкими. Надо отдышаться. После отдыха продолжил пилить дальше. Вроде дело пошло, показалось, что на ремнях появились надрезы. Андрей напряг мышцы рук, ремень, наконец, лопнул, не больно шлепнув разрезанным концом по носу. Дальше пошло веселее- размяв руки быстро освободил от пут ноги. Привстал и тут же упал на вонючий пол- ног он не чувствовал, затекли. Наконец противные мурашки в стопах пропали, и он подполз к выходу и, приподняв край шкуры, выглянул в образовавшуюся щель.
   Над стоянкой темнокожих стояла тишина. Он все-таки припозднился, небо на востоке начало подавать первые признаки наступающего утра.
  Андрей вылез из землянки и остановился. Не было видно абсолютно ничего, и даже луна не могла помочь, закрытая тучами. Если бежать сейчас, то гарантированно провалишься в какую-то землянку. Или еще хуже, поскользнешься на вонючей куче и сломаешь себе ногу или руку. Уползти за стоянку, а когда немного посветлеет, то уже тогда бежать со всех ног? На животе он прополз через всю стоянку кроманьонцев, пока не уткнулся в нависшую над ней скалу. Надо подождать и дождаться промежутка времени, когда будет хоть что-то уже видно, но темнокожие еще не заметят, что он пропал. Андрей прилег у подножья скалы и с надеждой посмотрел на восток. Еще полчаса и можно будет двинуться в путь.
  Время тянулось бесконечно и вот, когда глаза начали различать смутные очертания предметов, недалеко от себя он услышал какой-то шорох. Зверь или человек? Андрей замер- неужели так глупо попался. Он услышал шепот, все-таки человек, и, похоже, не один. Но куда он крадется, идти тайком на свою стоянку в темноте, ни один нормальный кроманьонец не будет. Значит- чужак. Шуршанье продолжилось и в метрах десяти показались силуэты трех вооруженных копьями темнокожих, а у одного из них в руках он заметил лук. Наверное, это недавно появившееся племя, охотники которого швыряют тонкие копья, то есть стрелы, о которых слышал Эссу. Ждут того же чего и он- пока посветлеет. Кажется, эта стоянка обречена, вряд ли чужаки решились напасть на целое племя втроем, значит, рядом еще есть люди. Ну что же, все оказалось еще проще, надо дождаться нападения и спокойно уйти, пока здесь будет твориться внутривидовая резня. Искать его будет некому. Андрей даже позлорадствовал, вот только Ам жалко...
  Уже несколько часов со стороны стоянки слышались крики. Все-таки, он так и не вжился в каменный век. Андрей ни секунды не сомневался, что настоящий Эссу бежал бы отсюда не испытывая ни капли сожаления. А он, взобравшись на скалу, терпеливо ждет конца побоища. Сверху все прекрасно видно. Сражения как такового не было. Сначала быстро перебили стрелами и дротиками мужчин- вот оно, технологическое превосходство, а теперь обыскивают землянки и шатры в поисках укрывшихся. Периодически раздаются крики, когда кого-то убивают. Когда все кончится, для очистки совести он осмотрит территорию- вдруг Ам догадалась спрятаться.
   Андрей хорошо рассмотрел чужаков, напавших на стоянку. Судя по всему, это те же самые темнокожие с плоскими лицами, которые перебили сопровождавших Граку мужчин в день их знакомства. Это что, экспансия нового агрессивного племени, освобождающего для себя территорию?
  Крики наконец-то затихли. Изнывающий от нетерпенья Андрей все ждал, когда плосколицые уберутся к себе домой. А они все ходили от землянки к землянке, собирали добычу, сбивали в кучу немногих уцелевших из племени Ам, а кто-то уселся поесть трофейной еды. Сверху Андрей насчитал примерно два десятка победителей. Были бы все охотники на стоянке, еще непонятно далась бы им победа так легко. К полудню на восток потянулась пыхтящая под тяжестью добычи вереница плосколицых, с ними был еще с десяток молодых женщин и девочек, среди которых выделялась фигура пожилого мужчины. 'Самый мудрый', надо же, он то им зачем? Андрей огорченно отметил, что никого моложе 10 лет среди пленников не было.
  Его ожидал неприятный сюрприз, со стоянки ушли не все- двое темнокожих остались сторожить добытые в бою трофеи. Значит, не сегодня так завтра остальные вернутся за оставшимся здесь скарбом. Пора что-то предпринимать или уходить. Андрей увидел, как один из темнокожих скрылся за холмами. На охоту ушел или окрестности решил осмотреть? Лучшего шанса могло не предоставиться- все-таки один противник это не два.
  Стоянка напоминала бойню- всюду валялись голые тела женщин, детей и немногочисленных мужчин, если на последних были резаные и рваные раны, то остальные лежали по большей части с повреждениями головы от тупых дубинок. Понятно- хрупкие лезвия ножей и острия копий надо беречь.
  Как это не странно, но плосколицего он отыскал у своей землянки- шкуру служившую крышей он убрал, и теперь хмуро изучал помещение сверху. Долго смотрел на его следы, отпечатавшиеся у входа и, упершись взглядом в землю, последовал по ночному маршруту Андрея. Неужели он сразу отличил следы грэля от всех других? Или нападавшие знали, что он находится на этой стоянке? Может второй оставшийся на стоянке плосколицый пошел искать его? Взять бы этого следопыта в плен, поговорить по душам о местных реалиях, но, увы- не уверен он, что сможет скрутить опытного охотника, да и языки, на которых они говорят совсем разные. Не поймут друг друга.
  Убил он его не по-рыцарски- со спины. Опустил большой камень на голову, когда плоколицый сидел на корточках, разглядывая оставленные грэлем следы. Забрал его копье и примитивный лук с вязанкой стрел. Неудобно же таскать, до колчана изобретательная мысль агрессивного племени еще не дошла. Подобрал валявшийся у голого трупа нож и несколько дротиков. Все, хватит трофеев, а то идти будет тяжело. Из любопытства заглянул в шатер, в котором жил 'самый мудрый'. Помещение как помещение, ничего особенного. Подобрал с пола 'шило' из кости, пригодится, а в углу нашел мешочек грязноватой соли. Не сразу даже и понял, что это 'белая эсса', пока не лизнул.
  - Аааам! Ааааам!
  Он бродил по стоянке, выкрикивая имя девочки. Среди трупов он ее тельце не обнаружил, может успела спрятаться в какую-то одному ей известную по детским играм норку. Обыскивать каждую землянку в отдельности времени не было, мог вернуться второй плосколицый- вот и драл свою глотку.
  - Аааааааааам, да где же ты, это я, грэль, тьфу ты...
  Ам нигде не было, ну что ж, он сделал все что мог. Может она вообще успела убежать со стоянки и прячется где-то в расщелине. В последний раз обошел по периметру стоянку и вернулся к скале, чтобы передохнуть в тени и двинуться в путь по саванне прямо на запад к Граке и детям.
  - Ам, выходи, это я,- крикнул еще раз уже без всякой надежды.
  В ответ он услышал звук свистка, он повторился, а потом и вовсе уже не замолкал. Андрей подскочил и побежал на звук. Она сидела, сжавшись в комочек в кустах редкой колючей растительности со свистком в руке. Увидев его, бросилась навстречу и обняла за ноги. Бедная девочка, надо ли показывать тебе, что случилось с твоими родными. Ведь среди трупов он заметил и того мужчину, который наказал тебя тогда за принесенное грэлю мясо. Но, кажется, она знала, что там случилось. И отказывалась идти в ту сторону. Ну что же, тем лучше. Он взял ее на руки и пошел на закат солнца.
  Шли они уже третий день. Долго. Все-таки бежать, подгоняемым ударами охотников, и с ребенком на руках это не одно и тоже. Холм со скальными 'Зубами великана' он увидел издалека. Даже прослезился- значит он идет верной дорогой и до дома совсем уже близко. Когда его взяли в плен, то путь до холма с места разделки большерога занял световой день, сейчас с ребенком на руках займет два, но это уже неважно. Скоро он будет дома.
  Здесь он ночевал вместе с незадачливыми охотниками племени Ам, когда попал плен. На вершине обнаружилась даже проплешина от костра. До темноты еще есть время, но очень уж он устал. Надо развести костер на том же месте и подстрелить какую-нибудь птицу на ужин. Все-таки лук это великое изобретение для охоты на мелкую дичь, или на человека с его тонкой кожей. Зависит от предпочтений охотника. Птицу серебристого цвета, похожую на обыкновенную курицу, но крупнее раза в два он подстрелил прямо на холме. Странно, почему местные предпочитают крупных животных для охоты, одной пернатой добычей можно обеспечить небольшую семью. Распотрошил тушку ножом и вымазал прямо в перьях глиной. Костер из предосторожности развел в ложбинке за большим камнем, незачем светиться на всю округу. Ам уснула на ворохе травы. Он не стал ее будить- пусть поспит пару часов, птица не рыба, готовиться будет долго.
  Под самый закат Андрей выкатил палкой глиняный кокон из углей и разбил его- кругом разлился аромат запеченного мяса. Вместе с глиной ушли и перья- очень удобно, не надо мучиться и очищать тушку. Ам начала во сне принюхиваться и открыла глаза.
   - Эссу(от грэля он ее отучил в первый же день совместного путешествия), ам!
  Столом послужил плоский камень, который он выложил большими листьями какого-то растения, похожего на лопух. Ам схватила ножку птицы и вкусно зачавкала. Как все-таки ему не хватало соли. Еда сразу стала какой-то насыщенной и ароматной. Или это на контрасте с кормежкой в плену у темнокожих ему кажется.
  Ам так и уснула с надкусанным крылышком птицы в руке. Как только стемнело, Андрей взобрался на самый высокий из 'зубов' и стал осматривать окрестности. Ничего необычного не увидел и тоже улегся спать рядом с девочкой. Но что-то его беспокоило, он ворочался на своей охапке травы с боку на бок и наконец, когда полная луна спряталась за тучу, снова полез на камень. Андрей долго всматривался в темноту на востоке, но так ничего и не увидел. Ругая себя за параноидальность, хотел уже слезть со своего наблюдательного пункта и вдруг заметил на западе мерцающий огонек далекого костра. Интуиция, не дававшая ему спать, не подвела. Он не сомневался, что это погоня плосколицых. Он шел медленно, вот они и опередили его. Надо завтра каким-то образом пробраться мимо них.
  Разбудил Ам еще ночью и с первыми лучами солнца они двинулись в путь. Андрей решил сделать крюк через горы, куда темнокожие лезть не любят, а что еще оставалось- не идти же прямо в засаду. Ам уселась на его широкую шею и что-то чирикала. С каждым днем она все больше отходила от случившейся с ее племенем трагедии, часто смеялась, а поговорить она, кажется, любила всегда.
  За половину дня прошли, дай боже, пару километров. Горы были не такими уж и высокими, но все пересекающие ее звериные тропинки вели или прямиком на равнину, или куда-то совсем уж вверх, к вершинам. А туда им не надо, нужно всего лишь обогнуть засаду. Плюнул на тропы и пошел прямо по примыкающему к равнине хребту, где подлесок был не такой густой. Ам не жаловалась, но видно было, как она устала.
  - Гххр..
  Кто-то еще решил воспользоваться дорогой через хребет. Впереди стоял на задних лапах огромный бурый медведь и объедал верхние ветви кустарника. Внешне очень похожий на 'мишек' его времени, но какой-то коротконогий. Андрей спрятал замершую Ам за спину и дрожащими руками направил копье в сторону косолапого.
   - Ну давай, освободи дорогу, мы только пройдем дальше по своим делам.
  Медведь не проявлял никакой агрессии, с любопытством посмотрел на странную пару, шумно выдохнул воздух, дожевал листочки вместе с веткой, и ушел, ломая кусты.
  -Фу,- у Андрея ослабли ноги, он отбросил копье и сел на землю, чтобы успокоиться. Какой великан, метра 4 в длину, не меньше. И почему здесь животные такие большие- и мамонты, и большероги, и этот мишка, а он еще лохматого носорога не видел, тоже должен обитать в эту пору.
  К вечеру хребет стал шире и ниже. Появилась очередная натоптанная звериная тропа, идти по которой было, не в пример, легче. Скоро равнина, если он все просчитал верно, то засада плосколицых должна остаться позади и через день он будет уже дома...
  ...раздался треск ломаемых веток и Андрей рухнул куда-то вниз.
  Больно, какая такая сволочь вырыла эту яму, да еще и короткое копье установила наконечником вверх? К счастью, острием он содрал только кусок мяса с груди, а не проткнул себя насквозь.
  - Ох,- хотел встать на ноги и тут же сел обратно. Правая нога жутко болела . Хоть бы ушиб, а не растяжение или перелом. Тогда ему здесь кранты.
  - Эссу, Эссу,- захныкала Ам над головой.
  Что же делать, скоро стемнеет. Выбраться из ямы не удавалось- нога начала распухать и он стоял в этой ловушке опираясь на древко. Может остаться в ней до утра, а там, глядишь, и полегчает.
   - Ам, иди сюда, будем здесь ночевать. И молись своим кроманьонским духам, чтобы ночью в яму не свалился здоровенный кабан, и так тесно,- пошутил Андрей.
  Ам ночью хныкала во сне, устроившись на обвалившихся в яму маскировавших ее ветках и траве, а он так и не сомкнул глаз. Только совсем уж под утро немного задремал- ему тут же приснилось, что в яму падает огромный вепрь с бивнями мамонта вместо клыков и гоняется за ними по яме. Досмотреть этот увлекательный сон не сумел, поскольку совсем рядом кто-то прокричал его имя.
  - Эссу, Эссу, вставай...
  'Вставай' прозвучало на грэльском. Когда это Ам успела выучить это слово на языке людей, удивился он спросонья. - И голос у нее изменился.
  Ам была не причем, над краем ямы торчала рыжая голова молодого неандертальца. Они явно были знакомы раз уж правильно назвал его по имени, а рыжая шевелюра, такая же, как и у него, указывала, если уж не на близкие родственные узы обоих, так принадлежность к одной большой семье уж точно. Так вот кто устроил здесь ловушку. А с утра пришел посмотреть, не провалился ли кто сюда ночью.
  Он передал на руки рыжему сразу сникшую Ам, а затем с его помощью выполз и сам. Девочка спряталась от незнакомца за его широкой спиной. Кто это, интересно. А ведь он сам хотел соединиться с семьей Эссу, может время пришло. Но сначала надо познакомиться, старая схема вполне сходится.
  - Эссу,- сказал Андрей показывая на себя.- Ам- кивнул в сторону темнокожей девочки.
  - Рэту,- сразу понял рыжий.
  Смышленый. Не тот ли это Рэту, который куда-то пропал во время охоты на криворога. А до этого остался без невесты из семьи большеносых. Наверное, он, больше некому. Рэту странно смотрел на него, будто не верил своим глазам. Несколько раз даже коснулся, будто невзначай. Что-то здесь не так, но это можно будет прояснить позднее, а теперь надо решать, как быть дальше. Андрей показал на себя и Ам, махнул рукой на запад и вопросительно посмотрел на рыжего. Он промолчал. Ну что же, значит не по пути. Опираясь на копье, с темнокожей девочкой за ручку поковылял по тропе в сторону равнины.
  - Эссу!
  Рыжий выглядел так, словно вот-вот расплачется. А ведь ему всего лет 16, подумал Андрей, хотя и вымахал даже повыше него самого. По меркам его времени подросток. И почему на той картине изображавшей эволюцию человека их вид рисовали невысокими носатыми громилами. Носы у него, Рэту и Граки не такие уж выдающиеся, а ростом они не ниже темнокожих. Правда, массивнее, так это да, хоть тут эволюционисты не соврали.
   Рыжий, видимо, не сразу понял, что его тоже приглашали присоединиться к их маленькой компании.
  - Пошли уже, Огонь,- вспомнил перевод имени Рэту Андрей.- Потом разберемся.
   Каждый шаг давался Андрею становилось все труднее и труднее. На правую ногу он уже совсем не мог ступить и использовал копье вместо костыля. Точно растяжение или сломал мелкую кость в стопе. И как же все не вовремя. Если бы не Рэту он бы, наверное, не дошел. Рыжий пыхтел, но не сдавался. На шее у него устроилась Ам, в каждой руке он держал по копью, за спину закинул лук, а стрелы передал в руки девочке, а еще на плече висели его пожитки, сложенные в кожаный мешок. В него же Андрей запихал еще и свои запасы соли и 'шило'. Со стороны он был похож на рыжего ослика, которого жадный хозяин перегрузил вещами.
  Когда их маленький отряд добрался до озера, и до дома оставалось совсем чуть-чуть, у Андрея начала кружиться голова. Он осмотрел рану на груди- края ее почернели, а вокруг появилась краснота. Плохо, занес инфекцию. Рэту виновато прятал глаза.
  - Все нормально, Огонек,- сказал он, ободряюще хлопнув его по плечу.- Осталось совсем немного, и мы будем дома. - И махнул в сторону ущелья.- Туда.
   Шли очень долго, уже у самой стены ноги отказали окончательно. Андрея бил озноб. Ну, все- конеы. Больниц здесь нет, как и медиков, а скорая помощь сюда не доберется. Пора прощаться с каменным веком.
  - Рэту, лезь через скалу, там Грака и дети. Помоги им и Ам пережить зиму,- успел сказать перед тем, как впал в беспамятство.
  Он бросил свое копье в сторону умело загнавших его в западню темнокожих, и прыгнул со скалы в несущую далеко внизу свои воды горную реку. Удар об воду между валунами, темнота. Эссу лежит на каменистой отмели и не может двинуться, глаза его закрыты, но он все видит. На него села большая черная птица, клюнула в лицо и улетела- что-то ей не понравилось. Он долго так лежал- солнце закатилось и вернулось снова, когда его нашел Рэту. Эссу порадовался за него- он не погиб на охоте, как все думали, а сумел выжить. В будущем он станет прекрасным охотником, с его- то умом и хитростью. Он говорит Рэту, что он рад его видеть, но он почему-то не слышал. С печалью в глазах сидит рядом. Затем перекинул его через плечо и понес куда-то. Темнота.
  Его несут в шкуре большерога на закат солнца трое охотников из его семьи. Эссу слышит, как тяжело они дышат. Они пришли на каменистый холм, на вершине которого находится большой серый валун. Он знает это место, здесь много маленьких пещер, где лежат погибшие охотники его семьи. Его спускают вниз прямо в шкуре. Внизу их ждет Рэту, он уже все подготовил по обычаю. Вот и его каменная яма, полная цветов, к стене прислонена плита. Он лежит во мраке ямы осыпанный пыльцой пахучих цветов. Когда упадет первый снег, охотники придут снова и заберут его нижнюю челюсть, а затем накроют каменную яму плитой уже навсегда. Темнота. Прощайте.
  - Эссу, Эссу..,- зовет женский голос.
  Сильные руки открывают ему рот, засовывая в него палку, чтобы челюсти не сомкнулись. Сразу же в горло льется горькая жидкость. Как холодно. Андрей свернулся калачиком и опять впал в беспамятство.
  Андрей открыл глаза- в небе ярко светила чуть надкусанная луна. Красиво. Повернул голову- родная поляна в каньоне с ручьем. Он дома. Где все, интересно. Спят, наверное. Приподнялся и увидел всех сразу- в ряд лежали Грака, Младшая, Ам, Старшая и Рэту. С улыбкой посмотрел на спящих- все здесь, и значит все хорошо. Так есть хочется. Хотел встать на цыпочки, чтобы прошмыгнуть на поляну, где вялилась рыба, и тут же упал на землю. Рэту и Грака одновременно вскочили на ноги. Андрей смущенно развел руками, не хотел никого будить, извините, и приставил палец к губам- не шумите, дети спят же. Но его никто не слушал. Визг Граки был слышен, наверное, на стоянке плосколицых темнокожих. Рэту же осторожно подхватил его за подмышки и уложил обратно.
  - Не вставай, сейчас принесу есть.
  Поднялся галдеж проснувшихся детей. Все уселись вокруг Андрея, который к собственному удивлению, наелся от небольшого куска рыбы и незаметно для себя провалился в сон.
  Андрей проснулся от того, что почувствовал легкие прикосновенья рук на груди. Это была Грака, которая втирала в его рану плохо пахнущую зеленовато- серую массу.
  Так, это же плесень, которая смешана с кашицей из каких-то растений. Ничего себе, природный антибиотик. Не зря темнокожие так хотят научиться грэльскому искусству врачевания. Для каменного века это вообще колдовство- сбить сепсис.
  - Пей!
  Андрей послушно выпил из кожаного мешочка отвратительную на вкус жидкость. Спрашивать, что это такое не стал, чтобы не портить себе аппетит перед завтраком. Затем Грака осмотрела его ногу.
  - Эссу не ходить охота, пока месяц снова не родится,- вынес после короткого размышления свой вердикт первобытный врач.
  Это что, две недели сидеть в каньоне. Полнолуние ведь только несколько дней как прошло. Не слишком ли она перестраховывается. Андрей наступил на больную ногу и тут же присел обратно из-за стрельнувшей в стопе боли. И как теперь готовиться к зиме? Нужно ведь еду добывать, шкуры обрабатывать, одежду шить. Кстати, рыжего не видно.
  - А где Рэту?
  - Идти охота.
  Понятно, надо до вечера придумать правдоподобную историю, почему он здесь, а не в своем каменном склепе ждет среди цветов, пока Рэту придет за его челюстью. Что за странный обычай.
  - Эссу, Эссу,- обе Гаги и Ам со свистком умоляюще смотрели на него.- Не работает.
  - Это называется свисток, девочки.
  Еще бы он работал, когда кожух из коры отвалился.
  - Принесите три веточки ивы толщиной в мой палец, вечером я сделаю вам свистки.
  Грака неодобрительно посмотрела на него.
  - Дети собирать дрова.
  - Старшая, Младшая, Ам, принесете дрова, а потом уже я сделаю вам свистки, понятно.-
  Вздохнули и пошли за топливом для костра. У 'ниты' не забалуешь. Они остались вдвоем на поляне. В глазах Граки читалось множество вопросов.
  - Вечером я все расскажу, где был, что делал, и откуда взялась Ам. А сейчас принеси мне палку, чтобы я мог ходить. Не сидеть же мне все время на одном месте.
  К его удивлению костыль, который принесла Грака, был довольно удобен. Кривоватый, конечно, но легкий и с удобной гладкой ручкой. И как раз по его росту. Есть у нее все-таки талант врача.
  Потихоньку обошел все места, где сушилась рыба. На вид лосось выглядела вполне себе съедобным. Все-таки у него получилось сделать запасы на зиму. Если бы еще и соль была. Стоп! Соль у него как раз есть, тот мешочек из шатра 'самого мудрого'.
  - Грака, где мои вещи?
  Белобрысая никак не могла понять, почему Эссу так радуется грязновато- белому тяжелому песку из мешочка. Дал ей попробовать- сморщилась.
  - Знаешь, где есть такое?
  Грака утвердительно кивнула головой. Переняла этот жест у него. У Андрея сразу же созрели планы по добыче ценного ресурса, вот только заживет нога и тогда...
  - Эссу, дрова.
  Все-таки дети есть дети, принесли несколько сухих веток и теперь требовали свои свистки. 'Нита' грозно нахмурила брови и собиралась что-то сказать, но Андрей остановил ее.
  - Несите ветки ивы, а пока я буду делать свистки, вы найдете столько дров, чтобы хватило на весь день. Недовольный вид белобрысой ясно показал, что она думает о его педагогических методах, тем не менее, она промолчала.
  Андрей мастерил свистки и думал, что делать дальше. Не о том, как прожить ближайшие дни, месяцы или даже зиму, а вообще- про всю оставшуюся в каменном веке жизнь. Основать в каньоне новое племя, постепенно увеличиваясь в числе, потихоньку вводя новые прогрессивные элементы в палеолитический быт и, если повезет, умереть от старости, чтобы затем его тело с почетом отнесли в ту же пещеру на холме с валуном, где он однажды проснулся- но для этого ли его сознание закинуло в тело Эссу. Как-то мелко. Или устроить техническую революцию- усовершенствовать метательное оружие, отразить натиск темнокожих, изобрести силки, сети, лодки- как-то утопично. Технические новинки плохо прививаются на неподготовленную почву, а темнокожие уже распространились по всему свету от Африки до Австралии. Их не победить. Уйти на Пиренеи- так и там нет спасения, только временная передышка.
  - Эссу, дай,- прервал его размышления голос Старшей.
  Первый свисток уже готов, он, оказывается, замер с ним в руке, утонув в своих мыслях. Отдал ребенку игрушку и взялся стругать следующую для Младшей. Заодно решил пока не торопиться с решением глобальных проблем- когда придет время, он сам поймет куда идти. От этой мысли ему стало как-то спокойнее. А теперь и последний свисток для нетерпеливо переступающей с ноги на ногу Ам. Все, готово. На поляне стало неуютно от шума трех свистков, и Грака прогнала детей подальше. Ну что же, теперь можно и поговорить. У него тоже накопилось много вопросов.
  - Старшая и Младшая твои дети?
  - Нет, это дети Эси, у нас с ним одна мать. Он остался лежать в тот день, когда мы с тобой снова встретились. Я успела их спрятать перед тем, как на нас напали. У меня тоже была девочка, но она умерла две зимы назад- я не смогла ее вернуть, как вернула тебя после раны, она была очень слабая,- зима была холодная и не было еды,- Грака шмыгнула носом.- А потом упал со скалы и мой мужчина- Ута.
  - А куда вы шли?
  - На закат. В горах совсем не стало криворогов, а на равнину опасно спускаться- темнокожих стало очень много. Не все захотели идти, но Эси не видел другого выхода. До нас ушли большеносые из под Круглой горы и никто из них не вернулся назад. Эси решил, что они нашли новые места, где много зверя.
  Печальная история, почти не заселенная по меркам XXI века Европа стала тесной для двух видов людей. Но откуда она знает его самого?
  - Эссу приходил в нашу семью за женщиной семь зим назад. Он выбрал себе Эдину, мать которой из семьи длинноногих, живущих около большой воды. Ты все забыл, Эссу, я знаю это. Рэту рассказал, что оставил тебя в цветах, но ты вернулся. Ты ушел не до конца.
  Слова Граки огорошили Андрея. Умом он понимал, что у мужчины его возраста в первобытном обществе должны быть жена и дети. Но услышать имя конкретного человека, который является его законной половиной- все это не укладывалось в голове. А дети, есть ли у него дети?
  - Лэнса- ашка. Имэла- гага.
  - И где они?
  - Я не знаю, это должен Рэту знать.
  У Андрея заныло что-то внутри- у него есть сын и дочь. А жена- она еще вдовствует или успели уже отдать кому-то из семьи? Женщины отдельно тут не живут. Не те времена.
  Рэту пришел уже к обеду со связкой крупной черно- серой птицы. Ого, он и забыл, что захватил лук в качестве трофея, а здесь его, оказывается, уже вовсю используют. Не зря этот парень оставил у него впечатление довольно умного. Ужин приготовили по рецепту Андрея с использованием глиняного кокона. Когда от трех здоровенных птиц осталась только гора костей, Андрей решил, что пора поговорить с Рэту.
  -Где сейчас Эдина, Лэнса и Имела,- обратился он к рыжему, и продолжил.- Где наша большая семья?
  -Они на старом месте, ты ведь знаешь, куда наша семья уходит летом.
   Что-то не так в этом ответе. Проверяет, тот ли это Эссу, которого он знал. Ну да, станешь тут осторожничать, оставил человека мертвым в склепе, а он сваливается в твою ловушку на звериной тропе. Да еще с девочкой из семьи темнокожих. Нужно на корню пресечь всякие сомнения, что они имеют дело с Эссу, а не с кем-то похожим.
  Он все рассказал Рэту и Граке. Как очнулся в пещере на холме, о том, что ничего не помнил, как постепенно начала возвращаться память через видения, но многое он еще не знает. Не знал даже, что был женат и у него двое детей. Отдельно описал приключения в плену темнокожих и роль Ам в своем освобождении. Факт, что он не совсем Эссу, Андрей предпочел умолчать.
  Рэту и Грака молчали. Затем белобрысая заявила, что Эссу не до конца умер, а глупый Рэту и охотники даже не заметили этого. У них в семье тоже был такой случай- охотник сорвался с обрыва, когда караулил в горах криворога, и ударился головой об камень. Не дышал, но и не портился. Потом только через новое рождение луны очнулся. Правда, это ему не очень помогло, потому что он после того случая начал бегать по стоянке, громко кричать, приставать к чужим женщинам, обижать детей и одним прекрасным утром его нашли за стоянкой удавленным кожаным ремнем.
  - Ты говорить странные слова,- вопрошающе посмотрел на него Рэту.- Они удобные, Грака и гаги ими пользуются, и я тоже начал, но кто тебя им научил?
  Вот ведь неугомонный.
  - Я не знаю, после того, как я очнулся, они сами появляются у меня в голове,- пожал плечами Андрей. -Может, это болезнь такая.
  - Тот охотник из нашей семьи тоже что-то странное говорил, никто не мог его понять, наверное, рано его удавили, мог бы и излечиться,- подтвердила последствия недуга умерших не до конца, а затем очнувшихся людей Грака.
  Подыгрывает она ему что ли. Как бы то ни было за Эдиной и детьми решили отправиться после выздоровления Андрея, раньше все равно не получится.
  Они сидели у костра, наслаждаясь покоем. Только дети крутились за спиной, отчаянно о чем-то споря.
  - Эссу, почему месяц уменьшается? Ам говорит, что от него большой злой Бррр откусывает по кусочку каждый день, когда его не видно, так говорил 'самый мудрый' из их семьи- на него смотрели три пары детских глаз.
  Кажется, у кроманьонцев началось зарождение религии.
  - Нет дети, Брр(кстати, кто это?) тут не при чем. 'Самый мудрый' темнокожих это выдумал, а на самом деле это солнце так освещает луну, что с земли видна только ее часть. Остальное скрыто в тени самой луны.
  - ???!!!
   -Старшая, возьми два круглых камня и отойди от костра. Костер это солнце, первый камень- земля, а второй- луна. Видишь, как падает тень? Когда камень-земля, камень- луна на одной линии, то видно, с камня-земли видко, как солнце освещает половину поверхности луны. А если сдвинем?
  - Брр съел кусок,- Ам была потрясена. И не только она.
  - Земля тоже круглый камень? Как и Луна?
  Ничего себе заключение, Андрей с удивлением посмотрел на Старшую, додуматься до такого, это какой раскрепощенный ум надо иметь. Грака и Рэту, с интересом слушавшие этот диалог, растерянно хлопали глазами. Итак, две недели он вынужденно проведет в каньоне, и с завтрашнего дня он открывает начальную школу. Пора принести свет знаний в этот век.
  
  - Земля это то, по чему мы ходим. На чем растет трава, деревья, бегает добыча, текут реки, плещется большая вода, ходят темнокожие и люди- весь наш мир это все и есть Земля. И да, она круглая.
  - ???!!!.
  - На круглом ходить неудобно, можно упасть,- сморщила лобик Старшая.
  - Она очень большая, мы не упадем.
  Кто-то монотонно бил камнем об камень. Сухой треск мешал спать. Андрей открыл глаза и удивленно заметил, что солнце уже вовсю заливает светом их небольшую стоянку. Вот ведь, соня, даже неудобно стало перед взрослыми членами семьи, встретившими его пробуждение улыбками. Грака тут же заставила выпить свой горький напиток. Сегодня он чувствовал себя намного лучше, нога ныла терпимо, прошла слабость, и зверски хотелось есть. Все-таки сон это лучший лекарь, не считая Граки, конечно. Дети куда-то ушли, а Рэту внимательно рассматривал собранную в кривую пирамиду большую кучу серых камней; время от времени он тщательно отбирал по одному ему ведомым признакам два булыжника и с силой стучал их друг об друга. Отколовшиеся пластины он складывал в отдельные стопки или выбрасывал.
  Ого, да у нас, оказывается, сегодня производственный день, вот он каменный век во всей его красе, и что мы мастерим, интересно, запрыгал в его сторону на одной ноге Андрей, жуя на ходу ножку птицы, которую ему оставили на завтрак.
  Рыжий никуда не торопился. Один из камней ему особенно чем-то сильно приглянулся. По нему он сильно не бил, а подолгу примериваясь, аккуратно скалывал небольшие пластины по краям, пока в середине булыжника не образовался продолговатый округлый горбик. После чего осмотрел заготовку со всех сторон. Наконец одним сильным ударом в боковую часть горбика сколол его с булыжника. Рэту стер пот со лба и довольно улыбнулся- получилось. Только что это? Андрей взял в руку отколотую часть булыжника. На нож не очень пойдет, тонковат и обе кромки острые. Скорее всего, это острие для копья. Отшлифовать и прикрепить к древку ремнями, и ни одному большерогу, а тем более темнокожему, не поздоровится, если такое в тело воткнуть.
  До полудня Рэту сотворил еще одно острие для копья, а после взялся за небольшие наконечники, по всей видимости, предназначенные для стрел. Интересно, как он соединит их с тонкой палочкой, ремни здесь не очень подходят. Впрочем, на этот раз увидеть завершение процесса ему не удалось, рыжий решил, что на сегодня хватит и отложил заготовки в сторону и улегся на траву отдыхать. Интересно, а сам он смог бы так себе оружие сделать? Эссу точно смог бы, а вот Андрей так и остался бы охотиться с дубинкой, если бы трофейное копье и дротики не подвернулись. Может руки помнят, как это делается. Говорят, что существует какая-то мышечная память- если когда-то что-то делал хорошо, то уже никогда не забудешь. Андрей взял в руки два булыжника, осмотрел их на наличие трещин и стукнул друг об друга. Увы, мышечная память себя никак не проявила. Кроме веса камня в руках он ничего не чувствовал. И даже мысли не было никакой, что из них можно сделать.
  На поляне стало тихо, каждый из троих взрослых погрузился в свои мысли.
  - Грака, о чем ты думаешь?
  Молодая женщина хмыкнула, покачала головой и после долгой паузы сказала: 'Завтра Рэту, Грака охота идти надо, Эссу будет здесь'. Понятно, женщина, как и во все времена думает о достатке в доме и припасах.
  - Рэту, принесите завтра 'белой эссы', она нам очень нужна.
  Рыжий кивнул головой и не стал уточнять, зачем им вдруг понадобилась соль, затем приподнялся и начал прислушиваться. Андрей тоже насторожился. Кто-то прямо по лесу топал к поляне- наверное дети возвращаются с прогулки. Впереди шла Старшая, которая что-то тащила в большом свертке из квадратного куска кожи, отрезанном от шкуры большерога, за ней Младшая с узелком поменьше, а завершала вереницу Ам, державшая в руках два рулона свернутой коры какого-то дерева. Пыхтящие гаги направились к Рэту и вытряхнули целую кучу таких же рулонов, на которую Ам гордо поставила свои два. Судя по всему это березовая кора. Только зачем она понадобилась довольно улыбаюшемуся молодому неандертальцу?
  Оказывается, производственный день Рэту еще не завершился. Он вырыл не очень глубокую яму, выложил ее дно и склоны корой так, что получилась корзиночка, затем перекрыл яму крест-накрест ивовыми ветками, навалил на получившуюся решетку оставшуюся часть коры прямо в рулонах, которые накрыл самыми широкими листами березовой коры. Андрей с интересом наблюдал за его манипуляциями. В завершение Рэту накидал на получившуюся конструкцию глины так, что получился холмик похожий на небольшой муравейник, и прямо над ним разжег костер. Судя по уверенным движениям, все это он проделывал уже неоднократно.
  Рыжий поддерживал костер несколько часов, когда решил, что хватит. Позже, когда угли прогорели, он разобрал холмик. Корзинка на дне ямы больше чем наполовину заполнилась густой черной жидкостью. Андрей уже догадался, что будет дальше. Рэту создал не что иное, как клей, и сейчас будет присоединять наконечники к стрелам и копьям. Молодой охотник возился почти до вечера, расщеплял концы деревянных заготовок, где закреплял наконечники и заливал их клеем. Теперь подождать, пока застынет, и метательное оружие будет готово. Жалко только, что наконечники из камня недолговечные, заменить бы их на кость или, если уж мечтать, на какой-нибудь металл, и не было бы необходимости менять острия после каждой охоты. Этот угол поляны напоминал арсенал, на траве лежали 3 копья, полсотни стрел и два десятка дротиков. Можно ли пользоваться оружием, которое сделал другой? Или каждый мастерит себе сам?
  Наверное, все-таки можно. Ну, или можно в случае крайней необходимости. Рэту взял с собой на охоту копье, которое Андрей забрал у темнокожих. Его вчерашние поделки видимо, были не совсем готовы. Грака тоже ушла с ним. Ну, удачной охоты, а он сегодня за няню. От крика детей и свистков у Андрея скоро разболелась голова, и он пошел прогуляться, опираясь на свой костыль. Где, кстати, куски шкуры большерога, которые вчера дети использовали в качестве мешков. Не пора ли сделать себе обувь, о чем он думал с самого первого дня, как попал в это время. Ну да, валяются здесь же, где им быть. Нашел и саму шкуру. К счастью, она не протухла. Внутренняя часть была тщательно выскоблена от кусочков мяса и жира- к еде здесь относятся с пиететом. Еще бы знать, как ее обрабатывать. Здравый смысл подсказывал, что если просто обернуть ногу сырой кожей, закрепив ее ремнями, то скоро она затвердеет и ссохнется. Чем в таком ходить, лучше уж босиком. Где-то в голове крутилось словосочетание 'дубление кожи', явно каким-то образом связанное с дубом, но подробностей процесса бывший менеджер по продажам, увы, не знал. Ничего не решив, поволок куски шкуры к ручью, ниже своей 'ванны', положил плашмя на дно и закрепил камнями, чтобы не унесло течением. В воде хоть не ссохнется, может Грака или Рэту знают, как из шкуры кожу получить.
  От хозяйственных дел его отвлекли крики детей. Что там еще такое? Ну вот, этого еще не хватало. На поляне Младшая и Ам с визгом катались по траве, вцепившись друг другу в волосы. Старшая в драку не вмешивалась. Хорош нянька, нечего сказать. Пару часов Граки нет, и тут же дети из под контроля вышли. Опрос драчунов показал, что причиной конфликта стало то, что Ам на какую-то обиду обозвала Младшую грэлем.
  - Ам, Младшая и Старшая теперь твои сестры. Нельзя называть их грэлями, это плохое слово нехороших людей. Теперь ты тоже грэль, хотя и не похожа на других людей нашей семьи.
  После внушения отправил всех троих в качестве наказания собирать дрова. Наверное, отшлепать провинившихся было бы эффективнее, но выросшему в XXI веке Андрею сама мысль о таких методах воспитания была противна. Интересно, как выглядят дети Эссу и его жена Эдина. После того, как Грака сообщила об их существовании, он пытался выудить хоть какие-то образы из своей памяти. Но ничего не получилось. И ощущения, что он глава семейства так и не возникло. Даже имена детей вспоминал с усилием. Ах да, Лэнса и Имела.
  - Лэнса, Имела, Эдина,- произнес он вслух, перекатывая звуки на языке. - А что, красивые имена.
  Тем временем вернувшиеся с охапками хвороста дети опять начали бегать по поляне. Надо занять их чем-то, не отправлять же снова в лес. Да и самому надо пройтись, сколько можно сидеть на одном месте. Надо бы пещеру исследовать, которую он открыл незадолго до того, когда отправился на неудачную охоту на большерога.
  - Старшая, Младшая, Ам-мы идем в поход!
  Не поняли. Просто ходить без определенной цели в этом веке не принято. Или охотишься, или собираешь дрова. Остальное время наслаждаешься бездельем.
  - Идем осматривать убежище на зиму!
  Это другое дело. Взяли по его указке длинные сухие палки, которые Андрей планировал использовать в качестве факелов, и отправились к пещере. Хотя идти было не так уж и далеко, добирались до пещеры довольно долго, быстро с костылем не походишь, да и дети не самые шустрые попутчики. Сделали промежуточный привал на открытом им в прошлый раз лугу. Трава на нем отличалась от степной, если там произрастали в основном высокие злаки, то здесь видно луговое разнотравье. Взгляд Андрея зацепился за стебли одного из растений. Что-то оно ему напоминало из бабушкиного огорода. Выковырял целиком палочкой из земли и теперь пытался определить, что это такое. С виду было похоже на луковицу с крошечным клубнем и тоненьким стеблем, но листья напоминали скорее плоские чесночные. Показал детям и попросил найти такие же, а затем запихал целиком в рот. Вкусно. Но, даже съев его, не смог определить к чему он ближе, к луку или чесноку. Может это прародитель и того и другого? За несколько минут собрали несколько пучков вкусного растения, густо растущего в тени деревьев у самого ручья. Андрей отметил про себя, что скучал по растительной пище. Судя по тому, что дети не показали удивления его вкусовым предпочтениями, это лакомство им было знакомо. Пучки подвесили на кусты, чтобы забрать на обратном пути. А теперь пора и в пещеру.
  Чтобы поджечь палки Андрею пришлось развести у входа в пещеру небольшой костер. Дождался, когда они загорятся, строго-настрого запретил детям идти за собой и ступил в темноту. Горели его 'факелы' плохо, тем не менее, что-то в отблесках пламени видно было. Почти сразу от узкого входа пещера резко расширялась, образуя просторный зал, на полу лежал толстый слой пыли, и почти не было камней. Хорошо, значит, свод вполне себе устойчив и ничего сверху неожиданно на голову не упадет. Дошел до противоположной стены и начал обходить зал по периметру. Палки почти потухли, но выход был виден довольно четко, поэтому Андрей не волновался на счет того, что сможет без проблем выбраться. Так, а это что у нас, арка и переход в еще один зал.
  Надо бы и его осмотреть, только света маловато. Может перенести костер прямо в центр зала, тогда и видно будет лучше. Вчетвером они набрали охапки сухих веток, головешек для розжига и прямо в центре зала развели большой костер. Когда густой дым заполонил все пространство пещеры Андрей подумал о необходимости трубы или другого способа вытяжки. И как эти люди не вымерли раньше от отравления продуктами горенья в своих пещерах, где жгли костры в течение тысяч лет, удивился он, когда их кашляющая компания вылезла на свежий воздух. Или надо было ближе к выходу огонь развести, чтобы сразу наружу дым шел. Уходить, не обследовав второй зал пещеры, было очень обидно, поэтому он все-таки решился зайти внутрь еще раз. Дыша через раз, настолько быстро, насколько позволял его костыль перешел арку и вступил во второй зал. Как не странно, воздух здесь приятнее. Так, значит, он сюда откуда-то проникает и есть выход наружу.
  Второй зал был заметно меньше первого и в ходе его обхода Андрей обнаружил еще одну арку. Еще зал? Из дыры вполне себе ощутимо тянуло воздухом. Его чадящие 'факелы' от притока кислорода загорелись гораздо веселее, поэтому и решился зайти еще и туда. Эта 'комната' пещеры оказалась совсем маленькой, Андрей был внутренне готов к тому, что увидит вместо каменного свода выход из пещеры, но его ожидания не оправдались. Выход, несомненно, был, но при тусклом свете горящих палок он его не заметил. Зато увидел на полу огромный скелет медведя. Судя по чистым и белым костям умер мишка давным-давно, может даже тогда, когда каньон от остальной части долины еще не перекрыла рухнувшая скала. Сколько прошло времени с того события, сто лет, пятьсот или тысяча, кто его знает. Андрей зачем то забрал с собой череп зверя, может и пригодится для какой-нибудь надобности.
  Вместо того, чтобы ждать его у входа дети разбрелись по солнечному склону, что-то увлеченно выискивая в густой траве. Не выпуская череп из руки, поскакал к ним. Земляника. Целое море красной ягоды. Странно, по его расчетам сейчас конец июля или начало августа. Поздновато для земляники. Или он ошибся в своих предположениях, или поспевает здесь эта ягода позже. Когда все наелись, попросил детей собрать немного в кульки из лопуха для Рэту и Граки. Сам же, недолго думая, заполнил земляникой череп медведя. Вот и пригодился. Забрали по пути пучки то ли лука, то ли чеснока и отправились домой.
  Андрей был в приподнятом настроении после осмотра пещеры. Как только похолодает, вполне можно будет перебраться в нее на зимовку. Места для их небольшой семьи там вполне достаточно, огонь можно будет поддерживать во втором зале, а вход закрыть шкурой большерога, если не найдется для него другого применения. И переживут они страшную ледниковую зиму как и положено людям каменного века- в пещере. От приятных мыслей отвлекли Младшая и Ам. Им было скучно идти гуськом и они начали бегать кругами вокруг него и Старшей.
  - Если не перестанете, то злой Брр, вот такой же как этот, съест вас,- припугнул он расшалившихся детей, показывая на череп медведя.
  - Эссу, это же у тебя голова не Брр, а Грхх. Грхх совсем не злые и едят только траву, а не детей,- недоуменно приподняла брови Старшая.- Брр совсем другие, страшные, быстрые, их все боятся...
  Кого это они так боятся? Саблезубый тигр или пещерный лев. Других кандидатов на быстрых Брр в эту эпоху нет.
  ..и у них вооот такие зубы,- показала руками Старшая в завершении.
  Все-таки тигр. Саблезубых львов, кажется, не было.
  Охота была удачной. На поляне обнаружились перемазанные с ног до головы кровью Рэту и Грака, которые разделывали какого-то крупного зверя. Целиком его они принести не смогли- из туши животного дотащили только задние ноги. Судя по всему бык или бизон. У Андрея сердце заныло, как только подумал, сколько мяса осталось лежать в траве для степных падальщиков. Взялся за дело сам и прогнал парочку назад за оставшейся частью.
  - И шкуру не забудьте,- напутствовал их вдогонку.
  Нарезал мясо пластинам толщиной в два пальца, пока на траве не остались только кости. У него же есть соль 'самого мудрого', самое время осуществить свою мечту и завялить мясо на зиму. Но как его сделать? Растереть солью и оставить сушиться? Такой способ показался Андрею ненадежным. Еще начнет портиться изнутри. Что же делать. Надо бы подержать мясо в соленом растворе несколько часов, чтобы пропиталось целиком, а уж потом подвешивать сушиться. Может сделать небольшую запруду, так вода в землю уйдет, а соли у него и так мало. Андрей осмотрелся вокруг, вдруг найдется что-то подходящее. У ручья обнаружился вросший в землю большой камень с углублением в середине в виде неровной чаши. Жалко только, что импровизированную ванную сбоку пересекала трещина шириной в два пальца. Была бы у него скотч...
  - Эссу, почему мы не готовим еду?- прервала своим вопросом ход его мыслей Старшая, которой надоело наблюдать за его метаниями по поляне.
  - Успеем. Надо замочить это мясо вместе с 'белой эссой' в воде, тогда у нас будет еда зимой. А вода в камне из-за трещины не задерживается. Теперь Эссу думает.
  - Надо замазать трещину глиной и прикрыть изнутри большими листьями,- пожала плечами Старшая.
  Все-таки она очень сообразительная.
  - Я так и хотел сделать, неси листья- пробурчал под нос Андрей, мастеря 'скотч' каменного века. Заодно и использованную воду можно будет легко слить, надо только расковырять трещину заново.
  В отсутствие ведер, кувшинов и прочей посуды, когда в наличии только ладони, заполнить чашу оказалось той еще историей, но все вместе они справились. Пока сырье для вяленья намокало в каменной чаше, Андрей нарубил кусками остатки ляжки бычка, сложил получившуюся большую кучу на лопухи, посолил, добавил два пучка то ли лука, то ли чеснока, сильно помял руками и накрыл все тем же лопухом. Мясо жесткое, надо промариновать подольше и тогда состоится знакомство местных с кулинарией.
  - Эссу, есть,- три пары глаз недоуменно смотрели на него.
  В самом деле, что это он. Голодные дети после 'похода' есть, мясо есть, а его зачем-то накрыли листочками и чего-то ждут, вместо того чтобы поджарить. Заставил их развести костер, а сам нарубил палочек для шампуров. Поджарил на углях по две порции для каждой девочки, сам ограничился одной. Очень уж хотелось настоящего настоявшегося шашлыка. Но и так вкусно, а был бы еще перец...Ну это уже из области фантастики. Если и есть он где-то, то точно не здесь, а произрастает в диком виде где-то в Азии. Но ему туда не надо, там темнокожие живут уже давным- давно. А если бы еще и хлебушек... Стоп. Злаки здесь произрастают, сам видел в степи. Надо расспросить Граку, может, они давно зерна собирают и используют, а он здесь пытается изобрести велосипед.
  - Мммм..,- детям его простое блюдо явно понравилось. Еще бы, не полусырое мясо, слегка опаленное в пламени, как они привыкли, а настоящий прожаренный шашлык. И переварится быстрее, и паразитов не будет.
  - Эссу, еще!
  Ну уж нет, вторая порция, когда начнут есть взрослые. Надо ввести распорядок дня. А то хаос какой-то- есть еда, все наедаются от пуза и валяются на травке, нет еды- идут на охоту, а если ничего не добыли, то сидят голодными. Но для размеренной жизни нужны припасы, места для их хранения, горшки какие-нибудь. Андрей загрустил. Решение каждой отдельной задачи тянуло за собой целый ворох сопутствующих проблем. Конечно, есть рыба на зиму, и какое-то количество мяса дожидается в чаше, пока его начнут вялить, но насколько их хватит, если еще и Эдина и дети прибавятся к их разношерстной компании. Это при условии, что темнокожие какую-нибудь пакость не устроят.
  Как-то исподволь в последний месяц, когда он был в плену у соплеменников Ам, а затем его выхаживала Грака, внутри него созрела стратегическая цель- чтобы эти люди и их потомки не исчезли навсегда с лица этой планеты как это произошло в его истории. Они ему нравились. Не было в них злобы, желания уничтожить всех, кто хоть чем-то на них не похож, что сопровождало цивилизацию сапиенсов всю историю. Наверное, поэтому они и проиграли борьбу внутри рода Homo темнокожим, не хватило бездумной свирепости и хитрости. Они довольно талантливы, вон как Рыжий и Старшая все на лету схватывают. Могло ли так быть, что на его коротком пути в этом мире ему попадались одни гении? По теории вероятности быть такого не может. Значит их сообразительность -это признак вида этих людей. Мозгов что ли в их головах больше. Они не знают, что их вид обречен. Еще несколько поколений и на Земле не останется для них места. Где-то на Пиренеях будут доживать свой век ушедшие туда большеносые, пока не вымрут и память о них перейдет в область легенд победителей. Нет, на Закат идти нельзя, это западня. А если на какой-нибудь большой остров, который поздно заселили люди. Где такой остров? Канары? Мадагаскар? Утопия. Ни кораблей, ни желающих заниматься их постройкой. Если предложить им сейчас строить корабли, то могут решить, что Эссу, к сожалению все-таки не до конца выздоровел и удавят как того бедолагу, про которого рассказывала Грака. Да и жарко там, смогут ли неандертальцы перенести резкий климатический переход и перемену образа жизни. Что же делать. Остаться здесь и держать оборону. Даже если это удастся сейчас, что будет, когда он умрет или пару сотен лет спустя? Решения пока нет, но рано или поздно он его найдет. Обязательно.
  До Андрея донесся треск ломаемых кустов. Это Рэту и Грака тащили по земле черную шкуру, в которую сложили разделанную тушу. Дошли до середины поляны и рухнули на траву, жадно хватая ртом воздух. И как только перенесли через скалу такую тяжесть. А могли ведь оставить часть на месте, не мучая себя, но раз Эссу сказал нести все, то они и принесли. Нет, так не пойдет, пора все-таки сделать лестницу.
  Его блюдо охотники оценили. Андрею даже показалось что не столько вкус, сколько удобство для жевания небольших кусочков мяса на палочке с углей, а не больших кусков с костра. Пока все наслаждались отдыхом, Андрей разделал принесенное мясо и затолкал в соляной раствор. Все равно запасы соли 'самого мудрого' закончились, а когда Рэту найдет возможность принести еще это большой вопрос. Шкуру положил в ручей рядом с такой же большерога. Вроде все, неотложные хозяйственные дела сделаны. Можно присоединиться к отдыхающим.
  - Эссу, смотри, какая я сильная- это Младшая дурачится, притащила какой-то белый камень и скорчив рожицу, словно прилагает максимум усилий, ломает его пополам.
  Хм, мягкий известняк какой-то. И хорошо мажется, почти школьный мел.
  - Дай-ка, покажу тебе кое-что.
  - Ротик, носик, огуречик, получился человечек,- напевал он, выводя на плоскости торчащего из земли серого камня схематическую фигуру девочки. Снизу надписал- Младшая. Рядом такая же но побольше- Старшая. Еще одна- Ам. Теперь себя, Рэту и Граку. Эссу получился самим большим и стоял отдельно, Рэту добавил рыжих волос с помощью царапин красноватого камня, Граку поместил рядом с ним, словно они держатся за руки и добавил ей для красоты волнистую прическу. Снизу большими буквами написал- СЕМЬЯ.
  'Семья' собравшись в полном составе у камня ошарашено смотрела на его художества.
  - Что это, Эссу,- выдавил наконец из себя Рыжий.
  - Это все мы, наша семья.
  - А это что?
  - Это твое имя написанное буквами. А что такое буквы, я объясню вам в следующий раз. Это очень удобно, ты можешь сказать буквами слово и его не унесет ветром, другой человек услышит сказанное тобой спустя много-много времени.
  - Это я,- показала на свое изображение Старшая, заломив свою светлую бровь. - Это Младшая, это Ам, а это Рэту и Грака, только у нее другие волосы.
  Она заслужила стать его первой ученицей, жалко будет, если такой талант не разовьется. У нее прекрасно развито абстрактное мышление. Интересно, а если карту нарисовать, смогут понять. Это же его мечта, иметь карту местности. Стоп, зачем ее рисовать, ее можно сделать из речного песка и ила. Так им легче будет понять. Он же давно мог бы ее сделать, только не додумался до такой простой идеи, дубина.
  - Это мы, Рэту, вот где эти шесть палочек. Это наша поляна. Сколько идти до Круглой горы, где раньше жили большеносые.
  - Три раза должно встать солнце.
  - Куда надо идти, навстречу солнцу?
  - Ты не помнишь?!
  - Плосколицые темнокожие из племени Ам жили в двух переходах отсюда, если идти прямо на восход солнца. Переход это один восход и заход солнца. Вот здесь!
  Для большей наглядности Андрей отметил стоянку темнокожих фигуркой из глины, которая изображала 'самого мудрого' в шапке и даже приметную скалу слепил, под которой она была расположена. Рэту заворожено смотрел на 'карту'. Затем неуверенно ткнул пальцем в юго-восточном направлении от шести палочек.
  - Здесь Круглая гора...
  - Что-то даже ближе получается чем до плосколицых темнокожих, а ты говорил, что идти 3 перехода.
  - Надо обойти горы, где разбился Эрук. Быстро идти не получится,- пожал плечами рыжий.
  Придется теперь и горы налепить для ясности.
  - А где стоянка нашей семьи?
  -Пять переходов,- Рэту вздохнул и показал точку севернее Круглой горы. -Рядом Белая гора и за ней большое ущелье. Там мы все и жили.
  Это что же получается, когда он пойдет за Эдиной и детьми, то придется потратить 10 дней как минимум,- подумал Андрей. Среднее расстояния между стоянками разных семей получалось где-то 40-50 километров. Что, в общем-то понятно- если будут жить слишком близко, то перестанет хватать дичи. Вряд ли кто-то проводил границы территорий, которая принадлежит определенной семье, видимо они сами собой определились естественным путем, когда каждой семье должно хватить еды и тащить ее до стоянки не так далеко. При стабильном числе населения так могло продолжаться очень долго, но вот пришли кроманьонцы и баланс нарушился...
  - Ух ты, как красиво,- прервали его размышления незаметно подошедшие Младшая и Ам, уставившись на фигурку 'самого мудрого'. -Эссу, как ты ее сделал, мы тоже хотим.
  - Это грязь, которая подсохла. Эссу слепил 'мудрого' из мокрой земли и оставил подсушиться,- как всегда трезвое мнение Старшей. Эта девочка имела мышление взрослого человека.
  - Эссу, научи,- заканючили младшие.
  - Старшая научит, а если у нее не получится, то подойдете снова,- отрезал Андрей.- А нам с Рэту нужно сейчас подвесить мясо для сушки.
  Хорошо иметь ловких помощников, Андрей показал на подсушенную рыбу, а затем на мясо, а дальше Рэту и Грака сами разобрались что делать. А после куда-то исчезли, так и не появившись до того момента, пока все наконец уснули. А ведь он собирался им сказать, чтобы с утра снова шли на охоту. Ну ладно, дело молодое.
  Когда проснулся у головы лежал кожаный мешок с горьким напитком. Ни Граки, ни Рэту видно не было- сами догадались, что надо на охоту. Нога опять заныла, видно вчера он слишком нагрузил ее. Что же, надо взять на сегодня больничный. И ввести в их жизнь наконец-то распорядок дня, как и собирался. Сначала умывание- загнал в дагар визжащих детей, даже стойкая Старшая пискнула. Затем завтрак остатками ужина. А после этого Андрей торжественно объявил, что с этого дня начинается новая эра каменного века с ежедневными занятиями в школе по графику час до полудня и час вечером. Даже отдельный угол на поляне под это дело выделил рядом с раскидистым старым грабом. Перегружать младших членов семьи он не собирался- утром основы письма, а вечером - естествознание. Тем более в его время по возрасту в школу подошли бы только Старшая и Младшая. Учебного плана у него по понятным причинам не было, поэтому понадеялся на смутные воспоминания своего пребывания в младших классах российской школы.
  -Это буква А, повторите.
  - Аааааааааааа.
  - Это Б
  - Бпбпббп.
  - Все, на сегодня хватит. Идите играть.
  За целый час выучили полторы буквы. Первый блин вышел комом. Надо вырезать из сухого дерева все буквы алфавита, так легче будет их запомнить во время игры. А затем научить детей писать ими на чем-нибудь. Самый древний и очевидный способ- найти вязкую глину и на ней палочкой выводить слова. Но это планы на перспективу. Когда долгими зимними вечерами они будут греться у костра в своей пещере, и у них будет больше времени на учебу. Но чтобы они могли зимой с пользой проводить время нужно уже сейчас позаботиться об этом.
  Андрей с тоской смотрел на шкуры, которые он выудил с реки. Хоть убей, не знал он как их обрабатывать. Сделать мокасины мехом вовнутрь, так они так ссохнутся и загрубеют. А черт с ним.
  -Старшая, идем сюда. Будем тебе сапожки мастерить.
  Решил взять шкуру большерога, как более мягкую. Сначала нарезал ремней, затем отрезал кусок шкуры с задней ноги. Где его костяное шило, которое он позаимствовал у плосколицых? Лежит все в том же мешке.
  Первоначальный замысел у Андрея был таков: сшить сапоги Старшей прямо на ней, шкура затем должна будет ссохнуться и приобрести форму ее ноги. И готовы теплые сапоги на зиму. Но тут его осенило, зачем мучить ребенка, заставляя ходить в такую жару в ссыхающейся шкуре, если можно использовать деревянную болванку по ее ноге, и сделать ее чуть больше, на вырост. Подходящие по форме кривые суки похожие на клюшку для хоккея нашлись быстро, а вот выстругать их ножом помучался. В итоге отказался от намерения сделать две разные, как на левую, так и на правую ноги. Пусть будут одинаковые, и так сойдет. У него получилось. Конечно, выглядели 'сапожки' страшновато. Шкура на стопе и голени грубо закреплялась ремнями, но лучше такие, чем босиком по снегу. Если хочет, пусть сама украшает чем сможет- да хоть перьями.
  - Старшая, ты будешь ходить в 'сапожках когда выпадет снег.
  - А Младшей и Ам когда сделаешь?
  - Завтра сделаем и им, надо найти подходящее дерево.
  Рэту с Гракой пришли неожиданно быстро. Оказывается, ни на какую охоту они не пошли, а притащили огромный кусок соли. И что теперь есть, спрашивается. Попытку использовать на обед сушившееся мясо он пресек сразу.
  -Рэту, возьмите корзины и идите хоть рыбы половите. И лук возьми, может птица попадется.
  Рыбалка не задалась, добытчики принесли только пару костистых рыб с черной спинкой, похожих на леща, зато они смогли подстрелить уже знакомую ему серебристую птицу. Без крупной добычи придется им тяжко, а ведь их всего шесть человек. Будь семья побольше- легли бы сегодня спать полуголодные. А если на день или два охотничья удача отвернется от них? Но про это и думать не хочется. Как же ему везло с самого начала, только в первую ночь после своего пробуждения в пещере ничего не ел, а судя по беззаботности Рэту и Граки, скудный ужин здесь скорее норма, чем исключение.
  Пока Грака готовила еду, вместе с рыжим решили заняться уточнением 'карты'. Впрочем, кто-то еще до них кто-то успел ее улучшить, вместо шести палочек на том месте, которое обозначало их стоянку, красовались шесть фигурок. Андрей поразился точности воспроизведения скульптурок. Черты лица и пропорции фигур получились вполне себе похожими на оригиналы, а глиняный 'Эссу', вдобавок ко всему, еще и опирался на палочку, изображавшую его костыль. Все трое 'зодчих' с вымазанными глиной руками и лицами гордо стояли в ожидании похвалы.
  - Молодец, Старшая, прекрасно получилось.
  - Я только тебя слепила, Эссу, Ам- сама себя, а остальных- Младшая.
  Андрей пригляделся повнимательней- пожалуй фигурки Младшей выглядели поживее, зато у Ам -самое детализованное, а Эссу вышел каким-то важным стилизованным болванчиком с палочкой. Надо бы похвалить девочку.
  - Младшая, Эссу покажет тебе, что еще можно сделать из глины. Это очень интересно. Можно вылепить Брр, Гррх или большерога.
  ...а потом надо бы ей показать, как делают горшки. Гончарный круг он, конечно, не осилит, но пусть лепит из колбасок, как это делают дети в детском саду. Супа в таком горшке не сваришь, но можно хранить что-то сыпучее. Зерно или сушеные ягоды.
  Чем дальше от места расположения стоянки рыжих, тем все менее точными были сведения Рэту. По его словам за Белой горой проходило глубокое ущелье, по которому текла горная река. За ним сразу начиналось обширное нагорье, перерезанное извилистыми долинами. Судя по всему, это Центральный массив. Он сам его недавно, в XXI веке, пересекал на машине, перед тем как решил заночевать в маленьком городке, чтобы уже затем очнуться в пещере. Горы не очень высокие, зато площадь занимают довольно большую. О семьях, которые обитают в Центральном массиве, Рэту ничего конкретного не сказал. Наверное, ущелье препятствовало тесным контактам. А вот по направлению на север сведений у него было больше. По его словам туда на 10 переходов простирается травянистая равнина, по которой несет свои воды их река, в итоге впадающая в совсем уж огромную реку без берегов. Сам Рэту там не был, но говорят, что пить воду этой реки нельзя- горькая. На равнине у безбрежной реки живут несколько семей длинноногих, которые любят рыбу, вот прямо как Эссу.В сторону восхода солнца людей вроде нет, только темнокожие. За уничтоженной семьей Ам в трех переходах располагается ближайшая стоянка их победителей. Это большое племя, которое состоит из девяти семей. Охотники из всех этих семей раз в год собираются по первому снегу на Большую охоту. Племя многочисленное и занимающее лучшие места для охоты. Впервые о них услышали, по словам стариков сорок зим назад, когда они прогнали с равнины семью Ам. А еще раньше на равнине жили только люди, а не темнокожие. В их числе большеносые, семья Граки, семья Рэту и другие, уже исчезнувшие. Говорят в центре равнины есть обширное место поросшее лесом и земля там совсем мягкая -можно утонуть в ней, если потерять осторожность. В этом лесу круглый год обитают звери, которые никуда не уходят, поскольку на месте всегда достаточно еды, и охотнику вовсе не нужно ждать как на равнине, пока стадо быков или бизонов пройдет по их землям, чтобы добыть еду для семьи.
  Когда Андрей установил девятую палочку стоянки девятиглавого племени, произвольно расположив их примерно в трех переходах одна от другой, то настроение у него испортилось. На карте все было наглядно видно - поселения кроманьонцев широкой полосой рассекали ареал обитания неандертальцев. Семьи длинноногих и вытесненных в предгорья большеносых, рыжих и других уже распались на изолированные осколки, площадь которых продолжает таять как сахар в воде по причине полуголодного существования и миграции на Пиренеи. А куда двинется дальше это девятиглавое племя по карте прекрасно просматривается- дальше по равнине на запад, пока не упрутся в пиренейские горы. Степь рядом с его каньоном пока не очень населена и сюда периодически заходят только редкие охотничьи партии темнокожих. На одну из них, видимо, напоролись Грака и ее муж. Эту часть степи еще можно использовать для охоты, но что случится, если захватчики скоро поставят новую стоянку поближе, например, на бывшем месте обитания семьи Ам, для чего-то ведь они ее захватили, и тогда девятиглавые станут десятиглавыми. Об охоте на равнине можно будет забыть навсегда, а долина и каньон, где они обитают, их прокормить не смогут.
  - Эссу, нам надо уходить отсюда на Закат,- тихо сказал пришибленным голосом Рэту. -Забрать наших, семью Граки, всех кто захочет.
  Все-таки в визуальной картине мира кроется великая сила. Вот жил себе рыжий, охотился на криворогов в горах и думал, что так будет всегда. А как увидел на 'карте', что места в наступающем новом мире для него и его близких нет, в его больших мозгах быстро сложилась ясная картина с печальными для него лично выводами.
  - Это не спасет нас, Рэту. Они придут и на Закат, если не остановить их здесь. И не все пожелают уходить с нами. Кто хотел, те и так уже ушли.
  Первое занятие по естественным наукам в 'школе' на лужайке у граба закончилось не начавшись. Мысли Андрея были заняты поиском выхода из выглядящей тупиковой ситуации. И тут вдруг голову заполонили картины будущего наступления девятиглавого(или уже десятиглавого?) племени с подробностями будущего разгрома его семьи темнокожими пришельцами- на снежной поляне валялись тела детей, он мимоходом заметил, что Старшая лежит в его 'сапожках', в уши ворвался визг связанной Граки, в мохнатой шкуре лежал утыканный стрелами Рэту и, наконец, он увидел и себя, точнее только свою голову, причем почему-то в руках 'самого мудрого' из семьи Ам. Он сразу узнал его хитрые глаза, хотя на его голове и была лохматая шапка из шкуры какого-то животного. Он настолько погрузился в действие, что окончательно выпал из реальности и его охватил ужас- тело оцепенело, ноги стали ватными, по телу ручейками тек холодный пот, в глазах потемнело, а в себя пришел только от удара об землю.
  Андрей уже примирился с тем, что к нему иногда приходят очень реалистичные видения. Но он думал, что это остатки памяти настоящего Эссу, место которого он занял в этом теле. И они навсегда исчезнут после того, как неандерталец попрощался со всеми в последнем видении из склепа. Может это его собственное воображение? Или свойство этого вида людей, какие-то доли мозга по другому развиты и они видят очень яркие сны. Но он то не спал. И время года, в котором произошел разгром в его видении заставляет отнестись к нему серьезно. Зимой самое время для нападения. Следы на снегу сохраняются долго, до следующего снегопада, и выследить бежавших легче. А ведь семья Рэту и Эссу гораздо ближе к ним. Учитывая последовательность девятиглавого племени, то если придут сюда зимой, значит, до этого уже успеют очистить предгорья. А там...
  - Рэту, завтра идем за Эдиной и детьми. Мне кажется, что им грозит опасность. Грака останется здесь с детьми. Лучше если не на поляне, а в пещере. И пусть не выходят из каньона, пока мы не вернемся.
  Грака пыталась возражать, утверждая, что нога Эссу еще не совсем здорова, но Андрей был непреклонен. Увидев, что отговорить его не удастся, исчезла куда-то до вечера и принесла с собой запасной костыль. А вечером натерла больную ногу зеленой мазью. Дала и с собой в дорогу настрого наказав обрабатывать ее на каждом привале. Спасибо тебе, белобрысая.
  - Эссу, а как появилась Земля,- разочарованная отменой занятий в школе Старшая решилась потревожить у вечернего костра ушедшего в себя угрюмого Андрея. - Ам говорит, что жил огромный черный змей Хррх, а когда он умер, то из его туловища образовалась глина и камень, из головы люди, звери, рыбы и деревья, а из крови - вода.
  - Это придумал их 'самый мудрый', Старшая(та еще сволочь оказалась, теперь спелся с девятиглавыми- эту фразу он произнес не вслух, а подумал про себя). Земля образовалась очень давно..
  На этом месте Андрей запнулся. В самом деле, что теперь делать, не рассказывать же про газопылевое облако вокруг юного Солнца.
  - ...из остатков нашего Солнца. Когда появилось наше светило, то осталось еще много глины, камней и воды, да так много, что таких земель как наша существует еще 7, и все они крутятся на разном расстояниях вокруг Солнца.
  Андрей начал чувствовать, что его история для слушателей выходит не правдоподобнее сказания о разложившемся Хрх.
  - Старшая, когда мы вернемся с Рэту, я расскажу подробно и о Земле, и о Солнце, и как все появилось. Я напишу книгу, чтобы это знание не пропало. А сейчас мне надо думать о походе.
  В путь они отправились еще до того, как птицы сообщили миру своим пением, что скоро наступит утро. Густо намазанная мазью нога совсем не беспокоила. Из чего она делает свое снадобье, интересно? Рэту прихватил с собой два копья и лук. Андрей ограничился только коротким копьем, а вместо лука за спиной у него висел на ремне запасной костыль. Шли они бодро, но к обеду Андрей перестал успевать за темпом ходьбы своего напарника. Солнце палило вовсю, что было странно. По его расчетам уже давно наступил август, а трава и листья деревьев и не собирались желтеть. Тело щекотали ручейки текущего по нему пота.
  - Привал, привал,- просипел он задыхаясь и спрятался в тени одинокого красноватого округлого камня, который как нельзя кстати возвышался над травяным морем.
   - Эссу, до вечера надо дойти до 'Трех зубов', иначе не успеем в пять переходов.
  Рэту тоже тяжело дышал, но, что интересно, грудь у него почти не двигалась. Впечатление, что дышит он животом.
  - Намажу ногу мазью и двинемся дальше, если она сильно заболит, то я совсем перестану за тобой успевать.
  - Мы пойдем коротким путем через Длинную гору, так успеем в четыре перехода.
  До 'Трех зубов' дошли быстрее, чем он рассчитывал. По всей видимости, этот холм был самым заметным ориентиром на пути в горы, раз уж его в качестве привала использовали и люди, и темнокожие. Очень уж он удобно расположен- на самом узком месте между рекой и широким 'языком' горного массива, окруженного с трех сторон степью. Естественный наблюдательный пункт за движением с гор на равнину и обратно. Сам он уже в третий раз на этом месте, правда, не всегда его визит сюда был добровольным. У Рэту хватило времени подстрелить им на ужин черную птицу с красным опереньем у шеи. После еды Андрей с наслаждением вытянулся на траве и провалился в сон еще до того, как сомкнул глаза.
  -Умный в гору не пойдет, умный гору обойдет,- бормотал про себя пытаясь найти наиболее удобный ритм ходьбы Андрей.
  Вначале все было хорошо. Засветло двинулись прямиком к 'языку' Центрального массива и начали подъем в горы. Спуск-подъем, спуск- подъем. Рэту впереди шел уверенно, иногда продираясь прямиком через кусты, а иногда используя звериные тропы. И здесь они уперлись прямо в длинную поросшую густым лесом гору высотой метров триста. Вот и она- Длинная гора. Снизу на самой вершине по всей ее ширине были видны желтоватые скалы, которые разделяли узкие зеленые ручейки деревьев, непонятным образом прикрепившиеся почти на вертикальной поверхности.
  - Туда,- ткнул пальцем вертикально вверх рыжий.
  Спорить было бессмысленно, Андрей и сам понимал, что обойти эту гору-значит потерять как минимум еще один световой день. Время и так поджимает. Как не странно, треть высоты преодолели всего за полчаса. Нижняя часть горы поросла кустарником, который рос пучками по 10-20 стволов, среди которых застряли пластинчатые синеватые камни. Рэту нашел пологий подъем через кустарник, пересекающий эту часть горы по диагонали. Идти было довольно комфортно. А вот выше начиналась зона, где рос классический лес из больших раскидистых деревьев. Она была довольно четко отделена от нижней части горы карнизом, сложенным все тем же синим камнем. Видимо, именно от него время от времени отваливались булыжники и неслись вниз по склону, пока не застревали в пучках кустарника. Здесь было довольно сыро, солнце не пробивалось сквозь листья, а на земле валялись трухлявые стволы упавших деревьев. За карнизом располагалось ровное пространство всего несколько метров шириной, а дальше отвесный скользкий склон, по нему только ползком, цепляясь за стволы деревьев.
   - Умный в гору не пойдет,- опять прохрипел свою читалку Андрей, когда они уперлись желтую скалу. Рэту не совсем правильно рассчитал их маршрут- на зеленый ручеек между скалами, там где есть возможность, цепляясь за ветки, пробраться наверх они не вышли. Обвинять его было глупо, из-за густой кроны деревьев ничего видно не было, и шли они практически наугад. Теперь назад и новая попытка. Со второго раза они пришли куда хотели. Когда-то из сплошного камня в этом месте отвалилась большая глыба, в ровной улыбке скалы появилась дыра, в которой скопилось достаточно глины, цепляясь за которую выросли кривоватые деревья. Вот они и передвигаются рывками от одного дерева до другого. Все, Рэту уже наверху, на фоне синего неба торчит его косматая голова. В этот момент треснула ветвь под рукой, Андрей отпустил ее и вжался в склон всем телом, вцепившись пальцами в мягкую глину. Зашуршали по скользкой листве падая вниз выпущенные из рук копье и костыль, он начал медленно сползать вслед за ними.
  -Эссу, держи.
  Рыжий среагировал очень быстро- теперь висит над обрывом, держась за ствол дерева, и протягивает к нему копье. Конец древка в полуметре от его рук. На броске вцепился в него одной рукой, а дальше все- опасный участок пройден и они на вершине. Жалко только, что остался без копья и запасного костыля.
  Они стояли на широком травянистом нагорье, где деревья росли только по самом краю Длинной горы и ее склоне. В сторону пропасти открывался красивый вид на долину вытянувшейся вдоль горы, образовав неровную чашу, окаймленную с противоположной от них стороны коричневыми холмами. Нагорье было отнюдь не ровным как стол. В одну сторону намечался длинный пологий спуск терявшийся где-то вдалеке вдоль всей Длинной горы. В другую- складчатая местность, на фоне которой ясно была видна округлая гора.
  - До вечера надо дойти до Круглой горы, там остановимся на старой стоянки большеносых. Путь через Длинную гору позволил нам сократить дорогу на один переход, но обратно этим путем с женщинами и детьми нам не пройти.
  Для немногословного Рэту предложение было очень длинным. В правоте ему не откажешь- надо поторопиться. Тем более ориентир в виде горы виден четко и нужно просто двигаться в ее направлении.
  Трава на нагорье была не такой высокой, как на равнине, идти было вполне комфортно. Нога, вопреки опасениям Андрея, не беспокоила и костыль он держал в руках скорее по привычке. Как-то безопасней себя чувствуешь, когда ощущаешь в руках какую-то тяжесть. Пусть это и не копье. Спасибо тебе Грака, за мазь. Только не вздумай выходить из каньона до нашего прихода, мир стал небезопасен.
   Гора оказалась в самом деле почти круглой. Она напоминала огромный приземистый горшок, слепленный грубыми пальцами неуклюжего великана, от неосторожных движений которых при лепке этой посудины на ней остались вдавленные в каменную плоть трещины. Взобраться на ее вершину по отвесным склонам смог бы разве что опытный альпинист. Только зачем ему это, и где в каменном веке найти такого эстета, который приложит столько усилий, чтобы полюбоваться окрестностями с верхушки горы. Он лучше на криворога пойдет охотиться.
  Бывшая стоянка большеносых располагалась в полукилометре от горы. Ее территория напоминала мусорную свалку: валялись остатки шкур, кости крупных животных, служившие, видимо, основанием для домиков, поломанные рубила, а рядом целая гора пластинок, которые были отбиты от булыжников в процессе изготовления орудий труда. Все ценное бывшие хозяева забрали с собой на пути на Закат. Трава еще не захватила полностью вытоптанную землю, границы стоянки отчетливо видны, но пройдет несколько лет и уже ничто не напомнит, что здесь когда-то жили большеносые. Разве что Рэту ее найдет и то потому, что будет помнить всю жизнь, как неудачно ходил сюда за невестой.
  Кстати, где он? А вон сидит на корточках и внимательно рассматривает землю на другом конце стоянки. Нашел что-то ценное? При попытке подойти к нему Рэту предостерегающе поднял руку, затем, уткнувшись в землю, медленно дошел до границы травы, где и выпрямился.
  - Два перехода назад здесь был человек, а утром отсюда ушли темнокожие.
  - Не переход, Рэту, это называется день. Переход это расстояние, которое можно пройти пока светит солнце, то есть днем,- машинально поправил Андрей.
  Вроде все правильно рыжий сказал. Вот прогоревший костер, около него много свежих следов, стопы ног более узкие, чем у него или Рэту, значит это темнокожие. Костер вроде холодный, Андрей разворошил пепел рукой- все верно, внутри он еще хранит тепло- значит ушли рано утром. Только где он увидел следы человека их вида, если все кругом вытоптано. Может, ошибся, следопыт. Между тем Рэту все это время так и стоял на месте, пока вдруг не начал прыгать на месте и махать руками.
  - Он там, большеносый, он нас видит. Только боится и не выходит.
  - Они же все ушли.
  - Этот остался. Или старый, или больной.
  Его напарник опять запрыгал, но к ним так никто и не вышел.
  - Нам нужно перегнать темнокожих, в горах они не так быстры, их следы ведут к стоянке нашей большой семьи.
  -Мы будем очень быстры, Рэту. Я видел, что они натворили на стоянке семьи Ам, а мы для них вообще не люди, а что-то вроде большого зверя. Редкая и желанная добыча. Знал бы ты, что они делают с мозгами наших женщин.
  Они долго молчали, глядя в пламя костра- каждый думал о своем.
  Он все-таки вышел к ним- большеносый. Когда Андрей и Рэту обогнули Круглую гору, то увидели его невысокую коренастую фигуру с копьем. Почему он не ушел со всеми? Старым он не был, конечности тоже оказались на месте. Большеносый повернул голову. Всю левую сторону лица пересекал глубокий шрам, который скрывался дальше под волосами. Крепкая голова у него, ничего не скажешь- выжить после такой раны. Конечно, медицина у них для этого времени очень даже ничего, но если тебе чуть голову не разрубили, а ты после этого стоишь и опираешься на копье, то здоровья у тебя хватит задушить Брр голыми руками. Он был ниже него или Рэту почти на голову, нос был больше, понятно теперь, почему их прозвали большеносыми, подбородок под спутанной бородой тоже казался меньше. При этом он был гораздо шире их обоих и от него так и веяло физической силой.
  - Почему ты не ушел со всеми? Когда я приходил сюда за женщиной, то здесь никого не было, и тебя тоже,- насторожился Рэту.
  Осторожность не помешает. Видел же он их вчера, а выйти к ним решился только сейчас, после того как они двинулись в путь и торопятся. Хотя для Андрея картина была ясна: нарвался на засаду кроманьонцев, стукнули по голове чем-то острым, судя по тому, что он жив, несмотря на рану врагов он победил, а пока лечился все ушли на Закат оставив его здесь- не верили, что перенесет путь с таким повреждением...
  Большеносый насупился, было видно, что эта тема ему неприятна.
  - Я- Энку. Не хотел, чтобы семья ушла отсюда. Это все Зэгу и его братья -хотели на Закат. Я подрался с ним...
  Большеносый замолчал, видно было, что он с трудом сдерживает себя. Лицо его покраснело, а шрам наоборот побелел.
  - ..Зэгу ударил меня большим ножом и оставил здесь, а остальные ушли.
  Этот крепыш был на редкость лаконичен.
  - А твоя женщина и дети ушли со всей семьей?-, недоверчивого Рэту что-то не устраивало в этом рассказе.
  Энку замолчал, эта тема ему не нравилась и только через паузу продолжил говорить дальше.
  - Я жил один, недалеко отсюда. Мне сказали уйти из семьи пять зим назад, когда яубил брата отца Зэгу. Он хотел забрать всю тушу себе, хотя того криворога принес я, и его надо было поделить на всех. Это был голодный год. Моя женщина и ашка тогда и умерли. А Зэгу и братья прогнали меня после этого. Я приходил в семью, но жить уже здесь не мог.
  Веселая жизнь была у большеносых, оказывается. Если там все были такие вспыльчивые, как этот Энку, то без частых драк у них не обходилось. Но чтобы не перебили быстро друг друга у них, судя по всему, действуют определенные правила. Нельзя убить осознано члена семьи, поэтому этого Энку и изгнали, при этом он мог посещать стоянку, но права влиять на общесемейные дела был лишен. Попытался влезть со своим мнением на счет миграции на Пиренеи и сразу получил по голове. Но что характерно, его опять не добили, хотя у этого Зэгу с братьями крови он попил немало. Но сейчас надо узнать об ушедших отсюда утром гостях.
  -Сколько темнокожих ушло отсюда утром?
  -Много, а то бы Энку убил их,- большеносый гордо откинул голову назад.
  Андрей показал три пальца. Энку не реагировал. Четыре,пять, шесть..? Бесполезно. Андрей начал злиться, теперь он даже начал понимать этого Зэгу, с таким тугодумом тяжело не выйти из себя. Выручил Рэту- наломал палочек и начал втыкать в землю. Когда их число достигло пяти, Энку довольно подтвердил, что их столько и было, а было бы немногим меньше, так он бы уж им показал.
  Рэту вопрошающе посмотрел на Андрея. Чего он хочет? Чтобы он взял этого отшельника с собой? С собой его нельзя, там куда они идут
  возникнут ненужные вопросы, но и мужчин в их новой семье совсем мало, каждый охотник на счету.
  -Через четыре заката мы будем на холме у 'Трех зубов'.
   Больше Андрей ничего не сказал. Кто знает, что у него в голове со шрамом творится- может, привык жить один и не хочет находиться в обществе, а может-наоборот. Пусть сам принимает решение. Общаться с ним дальше времени у них нет, надо торопиться.
  Чем дольше они шли, тем увереннее ступал Рэту, уже совсем не задумываясь о направлении движения. Явно не раз здесь хаживал. На спусках они почти бежали, на подъемах переходили на быстрый шаг. А Андрей все думал о цели похода кроманьонцев. Для него во всей сложившейся ситуации что-то не складывалось. Даже при наличии у кроманьонцев луков для полноценного нападения кроманьонцев пяти человек мало. Тем более учитывая, что находятся они в не непривычной для них горной местности, которую местные знают намного лучше. Может это разведчики или просто заблудившиеся охотники? Непонятно, но поторопиться надо. По словам Рэту дойти они должны уже к вечеру, но это всего два перехода от их каньона, а он говорил, что необходимо пять. Наверное, он имел в виду привычный темп ходьбы охотника, а они бегут со всех ног. Да и пошли они напрямик по сложному маршруту- не стали обходить 'язык' у 'Трех зубов' и Длинную гору.
  То, что скоро они дойдут до цели Андрей понял по поведению своего рыжего напарника. С бега он перешел на неторопливый шаг, на лице появилась улыбка, разок даже остановился и стал поправлять лохмотья, глаза стали какие-то рассеянные.
  - Мы почти дома, Эссу. Пройдем вверх по этой лощине, а там проход на равнину, где живет наша семья.
  Андрей прислушался к себе. Никакой радости от того, что он скоро соединится со своей семьей, он не ощущал. Возможно потому, что настоящая семья у него сейчас прячется в каньоне и ждет, когда же они вернутся. Чувствовал только тревогу по причине испарившихся непонятно куда темнокожих.
  Лощина к верху сузилась, превратившись в узкую тропинку между скалами.
  - Стой, Рэту,- тихо прошептал Андрей и пошел впереди.
  Очень уж удобное место для засады. Рыжий в нетерпении от предстоящей встречи с семьей сейчас не обратит внимание даже свалившегося под ноги с дерева темнокожего. Перешагнет- и пойдет дальше.
  Лощина завершалась сквозным проходом- словно кто-то неумело прорубил кривую дверь в скале, за которым начиналось еще одно нагорье. Никто в засаде не сидел, Андрей упрекнул себя, что постепенно становится параноиком, но тревога не проходила.
  - Туда,- махнул рукой Рэту в направлении поросшего кустарником на краю нагорья высокого холма.- Вот она- Белая Гора.
  Поодаль виднелась Белая Гора. Скорее даже не гора, а известковая скала, прилепившаяся к высокому зеленому хребту. Сквозь зелень то там, то сям проглядывали проплешины, обнажавшие розоватую породу. Андрей немного иначе представлял прибытие в родную семью. Сейчас он бродил по стоянке и из взрослых на него никто не обращал внимания. Словно не человек стоит из плоти и крови, а пустое место. Некоторые из мужчин, как бы случайно столкнувшись с ним, проходили мимо, якобы ничего не почувствовав. Только дети с рыжими и светлыми волосами украдкой бросали на него любопытствующие взгляды. Ну, спасибо тебе, семья. Бежал сюда с больной ногой, торопился предупредить об опасности, а тут... Еще и Рэту по прибытию сразу же куда-то исчез. Конечно, торжественной встречи он не ожидал, в конце концов. его уже похоронили, а Рэту....Стоп, а почему Рыжий жил один, а не с семьей? И других охотников с ним не было, когда он и Ам угодили в его ловушку. А ведь даже не удосужился разузнать об этом, занятый тем, как бы самому объясниться за произошедшие с Эссу перемены. Наконец Андрею надоело топтать пыль между шалашами из веток в виде шатров, и он уселся на подогретый солнцем удобный плоский камень. Стоянка как стоянка- такая же как у темнокожих из племени Ам, правда не такая вонючая. Куда-то они свои отходы скидывают, а не разбрасывают где попало -может в овраг поблизости. Или это летняя стоянка, зимой в шалаше было бы холодно. В холодную пору вместо веток можно навесить шкур животных и внутри будет теплее.
  Расслабиться не получилось. Он чувствовал на себе чей-то злой взгляд, поерзал на месте, повертел головой, но никого не увидел. Но ощущенье чужого взгляда не исчезало. Он беспокоил как одинокая муха беспокоит засыпающего, крутясь вокруг него, жужжа и едва касаясь своими крыльями- вроде и не кусает, но и уснуть не дает. Андрей вскочил на ноги- показалось, что за одним из шалашей промелькнула тень. Померещилось? Может опять воображение разыгралось? Вернулся на свой камень, но спокойно посидеть не удалось- на него опять кто-то смотрел. Андрей не выдержал, приподнялся и закричал в сторону землянки, за которой заметил исчезнувшую тень. Какой он стал чувствительным, однако.
  - Выходи, что тебе нужно?
  Никто не появился. Ну и не надо. Взгляд не исчез полностью, но уже и не казался таким колючим, скорее каким-то печальным. Кто может на него здесь смотреть с грустью?
  - Эдина! Это ты?
  Ветки на подозрительном шалаше зашуршали.
  - Это я, Эссу.
  Андрей подавил в себе желание ринуться к шалашу. Можно вспугнуть или напугать- кто знает, как у них относятся к воскресшим мужьям.
  Секунда тянулась за секундой и наконец-то она несмело вышла из-за своего убежища, но близко не подошла. Высокая женщина со спутанными светлыми волосами- если и ниже него, то совсем ненамного. Ну да, она же наполовину из семьи длинноногих, понятно, почему их так прозвали. А вот дальше наступило молчание. Андрей замешкался- то ли броситься к ней с радостным криком, то ли стоять на месте. Знать бы какое поведение здесь типично для близких людей после долгой разлуки.
  - Ты нет Эссу, ты дыр-быр-дыр.
  Еще и языковой барьер появился, общий смысл слов понятен, но отнюдь не всех. Ну а что он ожидал, что она по-русски заговорит? У него в каньоне в лексике неандертальских слов хорошо если половина, остальные все русские и производные от него.
  -Дыр- быр Эссу!,- ее зеленые глаза заполнились слезами и она отвернулась от него. Но не ушла, стоит, повернувшись спиной, и всхлипывает.
  Вся затея с тем, чтобы выдать себя за Эссу показалась ему сейчас наивной. Надо было сразу сказать правду, тогда бы его поняли. Он то пришел к ним предупредить о приближающейся опасности, забрать жену и детей Эссу к себе в каньон, все-таки это близкие люди прежнего обладателя этого тела.
  - Я не Эссу, но я хочу спасти тебя, Лэнсу и Имелу. Скоро сюда придет много темнокожих, у них острые тонкие палочки, семье не справиться с ними.
  Эдина молчала, но плакать вроде перестала.
  - Как знать?
  - Эссу приходил во сне, когда я спал и рассказал, что вам грозит опасность.
  - А сколько людей в твоей новой семье?
  - Еще Рэту, одна женщина и 3 детей.
  - Вы умрете от голода, у вас всего 2 охотника, а здесь их много,- фыркнула Эдина.
  - У нас всегда есть еда- даже если 20 закатов ничего не добудем, то голодать мы не будем.
  Эдина надолго замолчала. Взвешивает, наверное, все за и против.
  - Если знать, что ты не Эссу, то тебя снова отнести на Холм Ушедших.
  Возможно, он в самом деле совершил ошибку торопясь предупредить семью Эссу о грядущей опасности. Сидел бы себе спокойно в каньоне, пополняя запасы на зиму. А теперь его жизнь полностью зависела от того, что скажет своим соплеменникам эта женщина. При этом непонятна позиция внезапно исчезнувшего Рэту. Или зря он себя накручивает и скоро все прояснится.
  Рэту появился также неожиданно, как и пропал и сразу огорошил.
  - Эдина теперь женщина Эпея.
  А ничего ведь не сказала, чертовка. Интересно, этого Эпея тоже надо будет взять с собой, если она с детьми согласится уйти с ним?
  - Кто-то должен же был давать ей еду,- Рэту явно не понимал бурю эмоций, которая отразилась на лице Андрея.- Конечно, ей доставались не самые лучшие куски криворога из туши, но Эрит следил, чтобы Эпей Три Пальца не забывал принести им то, что осталось после его женщины и детей.
  Оказывается, здесь существует система социальной поддержки внутри семьи. Но если подумать, без нее в этом времени никак- смертность среди охотников большая и если не поддерживать 'вдов' и детей, то племя быстро исчезнет. А так дети подрастут на остатках чужой еды и сами станут охотниками. И так по кругу тысячи лет.
  - Где ты был, Рэту?
  - Я говорил с Эритом и другими старшими охотниками. Они не хотят переселяться в нашу семью и на Закат не хотят идти. Темнокожих они не видели очень давно и говорят, что они сюда не придут. А мы слабые, всего два охотника. Так зачем к нам идти.
  - А меня почему не позвал поговорить с ними? И почему они делают вид, что не видят меня?
  -Тебя же оставили на Холме Ушедших, ты не должен быть у Белой Горы. Я сказал им, что ты болел и никого не помнишь. Но ты все еще тот самый Эссу, которого они знали. Правда, я не прикрыл тебя камнем, как положено. Все согласились, что ты не умер, а просто болел. Тебя они теперь будут снова видеть.
  - Эдину отпустят?
  - Это решит она сама, если захочет, то уйдет. И еще, Эссу и Рэту могут вернуться в эту семью- а вот Грака и дети нет.
  Рэту выдал много информации для размышления. Так это что получается, в этой отдельно взятой семье зарождается религия? Или она общая для всех неандертальцев. Надо бы уточнить.
  - Большеносые или длинноногие тоже оставляют ушедших охотников в цветах и прикрывают потом камнем, как делает это семья у Белой Горы?
  - Я о таком не знаю,- пожал плечами рыжий.
  Все-таки пока только на этой стоянке начинают пробиваться ростки воззрений о потустороннем мире. Как-то все усложняется. Не хотелось бы, чтобы нечто подобное утвердилось и в его семье в каньоне. А может просто пришло время для религии и он пытается противостоять неизбежной тенденции. Точного времени своего нахождения в прошлом он все равно не знает. Где-то на переломе времени, когда в Европе появились кроманьонцы, но неандертальцы еще не исчезли. В племени Ам уже задумывались о происхождении мира и космологические мифы потихоньку рождались. Как там было, из крови издохшего большого змея Хррх образовалась вода, из туловища земля, из головы все живое. Наверное, и в девятиглавом племени верят в этого Хррх, не зря ведь этого хитрого 'самого мудрого' из племени Ам они оставили в живых. А может уже рисуют большерогов и бизонов в пещерах и кидают в их изображения копья. А здесь и до появления духа охоты только один шаг. Обитаемых пещер он еще не видел, кто знает, что там намалевали на стенах. А за верой в духов неизбежно и появление 'самых мудрых', и расслоение внутри общества. Нет, ему этого не нужно. У него в семье будет школа и научное знание. Наверное, никого отсюда кроме Эдины и детей звать с собой не стоит. Их он как-то перевоспитает. А если брать с собой больше людей, то они испортят ему всех остальных. Ну и последний вопрос, чтобы развеять накопившиеся подозрения.
  - А почему ты жил один, а не в семье все то время, когда я попал в твою ловушку.
  - Эссу, я же не накрыл тебя камнем, мне нельзя было возвращаться к Белой Горе, пока я не сделаю этого,- похоже Рэту никак не привыкнет к тому, что Эссу не знает самых простых вещей.
  После этого разговора у Андрея осталось только одно желание- побыстрее покинуть эту стоянку и отправиться домой. Но сначала нужно поговорить с этим Эритом, который, судя по всему, пользуется здесь авторитетом. И Эдину нужно еще раз увидеть и узнать ее решение. А уже завтра утром они отправятся к себе домой.
  Все-таки стереотипы крепко вбиты в голову людей XXI века. Переговоры с Эритом и другими охотниками Андрей представлял как вечерние посиделки в сумерках у загадочно мерцающего костра. Так, как раньше показывали переговоры вождей племен в фильмах про индейцев: обдумывающие каждую фразу пожилые мужчины, степенно передают друг другу трубку мира и неторопливо обсуждающие раздел охотничьих угодий или очередного 'вечного мира'. Все оказалось проще- они с Рэту вышли на неровную площадку в центре стоянки, где собрался с десяток рыжебородых мужчин. Мимо то и дело с криками бегали дети, или проходили по своим делам женщины.
  - Зачем Эссу пришел к Белой Горе, если он уходить,- нахмурился самый взрослый из собравшихся, клочковатая борода медного цвета которого кое-где уже покрылась пятнами седины. Видимо это и был Эрит.
  - Вам грозит опасность, сюда идут темнокожие, которые убьют вас всех. Я хотел предупредить.
  - Рэту сказать, но откуда знать? Они живут внизу на равнине, мы наверху- в горах. Всегда так быть.
  - Но вы спускаетесь вниз, когда мало еды. А ее здесь мало, на одних криворогах всех не прокормить. Нужны большероги, быки, олени. И где вам брать женщин для молодых охотников? Дорогу к длинноногим вам перекрыли, большеносые и другие ушли.
  - Внизу они убивать нас, вверху мы убивать их. Всегда так быть.
  Вот ведь заладил, всегда так быть, всегда так быть...
  - Это другие темнокожие, не те что раньше. Они убивают не только нас, но и других темнокожих и обязательно придут сюда. Эссу дрался с ними, когда прыгнул в реку. Я знаю. Эссу и Рэту видели их следы и они скоро нападут. Большеносые уже ушли отсюда, вам тоже надо найти безопасное место.
  После этих слов начался галдеж.
  - Эссу, ты сам раньше говорить, что уходить нельзя. Ты забыть? Эпей может убить пять темнокожих одним копьем. Они слабые. Эпей никого не боится! Я дать еда Эдина, Лэнса и Имола, пока ты делать новая семья!
  Возмущению здоровенного парня без двух пальцев на левой руке не было предела.
  Ну здравствуй Эпей Три Пальца. Андрей начал злиться. Вместо того, чтобы готовиться к нападению врагов начались попреки за то, что его женщине и детям не дали помереть с голоду. Врезать бы этому Эпею, может и легче стало бы. Но нет, нельзя, здесь в драке и пришибить могут. Вон, какие здоровенные кулаки у этого Эпея, даром что пальцев не хватает.
  - Если бы ты пропал Эпей, то я бы не оставил твою семью умирать с голоду и кормил бы их не костями от криворога, а хорошим мясом.
  Эпей скривился и двинулся в его сторону с явно нехорошими намерениями, но его остановили другие охотники. А Андрею стало как-то все равно. Если кто-то не хочет спастись, то это его дело. Но все-таки это его семья, надо успокоиться.
  - Слушайте все, когда придут темнокожие и кто-то из вас выживет, то я приму их у себя. Рэту объяснит, где мы находимся. Эдину и детей я забираю с собой, Эпею не придется больше давать им еду.
  - Это решить Эдина, здесь есть еда, а у вас только два охотника, темнокожих мы не боимся,- в серых глазах Эрита промелькнула тень пренебрежения.
  Это что, они считают, что Эссу теперь стал трусом? В глазах Андрея потемнело, но врезать этому Эриту за оскорбление он не успел.
  - ..но Эссу храбрый охотник и удача всегда с ним. И наша семья хотеть знать- где он. Если Эссу хотеть, то с вами идти молодой Эхекка, он помогать новая семья. Ему нужна женщина, когда станет холодно, вы идти за ней к длинноногим.
  Андрей выдохнул. Показалось. Эрит просто хотел подсунуть на всякий случай к ним этого Эхекку- вдруг в новой семье все будет хорошо, да и связь можно будет поддержать на всякий случай. И жену молодому охотнику где-то надо найти- большеносых и семьи Граки, ранее живших неподалеку в горах, уже нет.
  - Ну вот, я снова женат,- Андрей погладил спутанные светлые волосы спящей рядом женщины.- И не просто женат, но и отец двух детей.
  Под вечер Рэту опять куда-то исчез, а Андрей остался стоять все на том же месте, где велись переговоры. Все давно уже разошлись по своим шалашам. И тут откуда-то вынырнула Эдина.
  - Идти, Эссу.
  И вот они лежат рядом в шалаше, в углу на шкурах криворога примостились Имела и Лэнса. Мальчик оказался высоким и худым и держался немного отстраненно- выглядел он пожалуй постарше своих семи лет, а девочка наоборот сразу же прильнула к нему. Она все крутилась вокруг, пока совсем уж не стемнело. Соскучилась по отцу. Скоро рассвет, им пора собираться и двигаться в путь. Андрей потихоньку, чтобы никого не разбудить вышел из шалаша. Стало зябко- судя по всему, осень близка. Надо торопиться. Столько дел еще в каньоне- и еду надо готовить впрок для подросшего народонаселения, и к зимнему нападению готовиться. То, что оно непременно произойдет, он не сомневался. Правда, до каньона еще надо дойти без приключений, знать бы точно, куда делись темнокожие, оставившие следы на стоянке у большеносых. В пути они весьма уязвимы, двигаться придется медленно и по обходной дороге, поскольку с ними женщина и дети, которые не смогут преодолеть Длинную гору.
  - Все уже готовы, Эссу,- как всегда неожиданно появился Рэту. - Это Эхекка, его мать и мать Эрита имели одного отца. Он очень быстрый- Представил он стоящего рядом подростка.
  Парень лет 15 с типичной для этой семьи внешностью- рыжий и жилистый. Эрит вполне себе на уме, 'всегда так быть, всегда так быть', а сам отправил доверенное лицо, родственника, чтобы на всякий случай застолбить место в новой семье.
  Все-таки удобно в каменном веке переезжать с места на место. Всех вещей у Эдины собралось три мохнатые шкуры криворога, скрученных в свертки, короткое копье Лэнса, один каменный нож, и на этом, пожалуй, все. Андрея заинтересовал странный вид кожаных ремней, которыми были обвязаны шкуры. Потрогал пальцем и опешил. Это были не ремни, а веревки.
  - Эдина, где ты это взяла?
  - Это же дыр-быр...
  Расспросить бы поподробнее, да времени нет. Надо выдвигаться. Но настроение уже появилось. Веревка-это прогресс. Где веревка, там и полотно, а это уже нормальная одежда, а не шкуры. А также тетева для лука и много еще чего полезного. Прощанья как такового не было, пришел Эрит, молча качнул своей пегой бородой и на этом все.
  Шли очень медленно. Андрей взял Имэлу на руки, а когда устал, то передал Эдине. Вроде теперь быстрее дело пошло, но таким темпом, да по длинной дороге, неделю до каньона будут идти.
  - Осликов бы сюда или лошадей и за пару дней бы были на месте. Но где их взять-то,- с грустью подумал он. - Так и будем гурьбой ползти.
  А ведь их толпа прекрасная мишень для темнокожих стрелков из лука.
  - Рэту, ты иди впереди и внимательно смотри по сторонам, но не пропадай из поля зрения. За тобой мы с Эдиной и детьми, а сзади Эхекка. Если увидишь опасность, то сразу кричи.
  К вечеру дошли только до бывшей стоянки большеносых, где и заночевали. Но сворачивать завтра к Длинной горе они не будут, а пойдут в обход.
  - Вместе весело шагать, по просторам, по просторам,- мурлыкал себе под нос незатейливую песенку Андрей. Он никак не мог вспомнить слова второй строчки этого детского произведения. Круглая гора осталась далеко позади, шел третий день их возвращения домой. Никто их за это время не побеспокоил и тревога по поводу исчезнувших куда-то кроманьонцев постепенно затихла. Вокруг до горизонта простиралось обширное нагорье с редким невысоким кустарником. Им надо пересечь его и спуститься на равнину, пройти вдоль горной гряды и дойти до 'Трех зубов'. По словам Рэту для этого им нужно еще два дня.
  -..и конечно припевать, лучше хором, лучше хором,- обрадовано продолжил он всплывшие в голове строки.
  Эдина покачала головой. Ее мужчина после того, как вернулся обратно, стал другим человеком. Она не совсем понимала его речь, его поведение стало каким-то легкомысленным, а поступки противоречили всему ее жизненному опыту. Вместо того, чтобы вернуться после отсутствия в свою семью он завел новую. Зачем? Ей не нравились эти перемены. Не стоило ли и в самом деле надо отрицательно ответить на вопрос Эрита, тот ли это Эссу, который был до того, как его отнесли на Холм Ушедших. Но что потом, доедать остатки за Эпеем, его женщиной и детьми? А скоро холода, которые всегда приходят неожиданно. Каждую зиму умирает много детей, а если Эпей несколько дней не принесет еды, то им бы было тяжело выжить. А этот новый Эссу обещал, что у них никто не голодает.
  Андрей чувствовал холодное отношение к себе этой высокой светловолосой женщины, которая вот уже как три дня снова стала его женой. Сначала он даже решил, что это обычное дело в это суровое время, когда не до сюсюканий и все силы брошены на выживание семьи. Но, поразмыслив, отверг эту версию, Грака и Рэту вели себя совсем по другому- мало чем отличаясь в поведении от пар его времени. Значит, она глубоко привязана к тому прежнему Эссу и еще не готова принять его. Ну что же, он подождет.
  - Папа, папа, делать свисток,- заканючила Имела.
  Опять потеряла игрушку, вот уж кто-кто, а маленькая девочка льнула к нему всю дорогу. Андрей постоянно брал ее на руки, когда она уставала, сделал в первый же день пути свисток, чем привел ее в восторг и научил слову 'папа' вместо 'Эссу', а еще всегда давал лучшие куски добытой птицы на привалах. А вот с Лэнсой контакт только налаживался- сын Эссу предпочитал проводить время или впереди их маленького отряда с Рэту, или позади- с Эхеккой.
  - Как-то тихо стало здесь, Эссу. Раньше бы мы уже встретили или охотников из семьи большеносых, или семьи Граки, или нашей семьи. Иногда сюда проникали охотники, которые живут за холодной рекой, но они приходили совсем редко и только зимой, когда она замерзает. Завтра мы пройдем рядом с ущельем, где течет эта река. На той стороне не был никто из семьи с Белой Горы,- разговорился вечером Рэту.
  - А много семей на том берегу?
  - Не знаю, большеносые иногда ходили туда, даже брали женщин из их семей и отдавали им своих. А мы- никогда.
  По всему выходило, что дальше в горах Центрального массива живут дальние родственники большеносых.
  -А мы почему не ходили? Река не такое уж и непреодолимое препятствие, вдруг там зверя много.
  - Мы с равнины когда-то перешли в горы, а они были здесь всегда. Может даже никогда и не видели темнокожих. А добычу с той стороны далеко до стоянки таскать, если даже повезет и собьешь копьем криворога.
  Кожа на груди под шкурой зудела, Андрей усиленно ее расчесывал. Искупаться бы сейчас в дагаре ручья каньона, подправить отросшую бороду, надеть чистое белье..Мечты.
  - Рэту, а как делают эти веревки, которыми Эдина перевязывает шкуры криворога.
  - Из коры дерева. Только не березы, а из которой копья делаем.
  - Из сосны? И как?
  - Ну, это женщины делают,- рыжий замялся.- Я точно не знаю. Из кожи ремешки поудобнее будут и крепче, я ими пользуюсь.
  - Вот из-за таких как ты и проиграли вы кроманьонцам, ремешок удобнее ему. А одежду, канаты, корзины, сети для ловли рыбы, или даже парус для лодки тоже из шкур сделаешь,- со злостью подумал Андрей. - Надо узнать все у Эдины.
  Процесс оказался сложным. Основой веревки оказались волокна с внутренней стороны коры дерева. Весной их обдирали со ствола и скручивали в нить по направлению справа налево. Для получения толстой веревки скручивали их между собой, но уже в обратную сторону.
  Это сколько же коры надо ободрать, чтобы получились нормальные силки или сеть для улова рыбы, приуныл Андрей. Надо найти другой вид сырья, который легче добывать. На ум пришли только хлопок да лен, но хлопок в ледниковой Европе искать бессмысленно, а как выглядит дикий предок льна, он представлял слабо. Не сможет он его отличить от другой травы. Еще в голове крутилось слово 'пенька', но вот из чего ее делали бывший продавец пластиковых окон и дверей не знал. И есть ли здесь эти растения? Может потому и взялись неандертальцы за сосновые волокна, что альтернативы особой у них нет. Ну, веревки ладно, получить их из готовых нитей сравнительно просто, а вот как из них произвести ткань, бог его знает. Даже предположения никакого нет. Есть еще возможность использовать шерсть. Состричь ее с тех же криворогов или любых других лохматых животных, благо из-за сурового климата все фауна здесь обросшая шерстью, даже носороги. И будет у всей его семьи пальто из шерсти мамонта или однорога. Андрей улыбнулся.
  Эдина не могла понять внезапно вспыхнувший интерес своего мужчины к плетению веревок. Теперь же он рассеяно улыбается и смотрит с самого края нагорья на закатывающееся за горизонт красноватое солнце. Здесь они решили расположиться на ночь, Странный он стал все-таки. За четыре дня перехода она потихоньку привыкла к новому Эссу. В то, что он потерял память от удара, она и раньше не верила, а после первой их ночи и подавно. Это был другой человек. Не может мужчина из-за того, что потерял память, совсем иначе вести себя с женщиной наедине. Но при этом он любит ее детей. Вот Имела совсем от него не отходит. Завтра им предстоит спуск на равнину по тропинке и переход до 'Трех зубов'. Что там ее ждет? Эдина нервничала от неопределенности будущего.
  - Тебе понравится в новой семье. У Имелы появятся подруги, Лэнса станет кидать острые тонкие палочки как Рэту, ты научишься заготавливать еду на зиму. Еще у нас там есть школа, там дети научатся новым уменьям. Голодать мы никогда больше не будем.
  Женщина смутилась, и как только он узнал, про что она сейчас думала? И что такое 'школа'? Спросить она не успела, поскольку к ним подбежал взволнованный Рэту.
  - Они были здесь, Эссу- три заката назад. Я нашел прогоревший костер и следы ног.
  Вот и нашлась их пропажа. Только куда они пошли дальше? Бродят здесь по нагорью или спустились на равнину.
  - Надо нам быть осторожнее, чтобы не столкнуться с ними по дороге на равнину. Тушите огонь, переночуем без костра.
  Натоптанной тропы с плоскогорья на равнину не существовало. Это обстоятельство обрадовало Андрея- на пологом спуске можно пройти где угодно и засаду в узком месте единственной и всем известной дороги не устроить. А шансы пройти незамеченными повышались- весь склон не перекрыть.
  Шли гуськом друг за другом, соблюдая молчание. На всякий случай Андрей на время забрал свисток у Имелы, пообещав непременно вернуть его, как только спустятся на равнину. Впереди как всегда Рэту, вооруженный копьем и луком, чуть поодаль Андрей со своим костылем, за спиной которого спрятались Эдина с детьми, а позади легконогий Эхекка, у которого кроме копья имелась с собой еще и копьеметалка с запасом дротиков.
  Спуск неожиданно закончился плоской равниной. Вроде пронесло, никаких неприятностей не произошло. Теперь вдоль вытянутого 'языка' горы прямой путь до 'Трех зубов' и желательно успеть до наступления темноты. А завтра они уже будут дома. Пространство заполняли звуки кишащей жизнью степи. Здесь вам не бедное фауной нагорье.
  'Как-то мы слишком близко вдоль заросшего лесом хребта идем. Конечно, чем ближе к горе тем легче идти, поскольку трава не такая высокая, но если кто спрячется за кустами, то его будет не увидеть',- подумал Андрей и окликнул ушедшего вперед Рэту.
  Его голос спас рыжего- стрела без оперенья пролетела мимо головы повернувшегося на его голос неандертальца исчезла в траве.
   'Теперь ее ни за что не найдут',- промелькнула не к месту злорадная мысль.
  -Грэль, грэль,- раздались откуда-то нестройные крики.
  Вот и проявили себя пропавшие темнокожие. Но судя по голосам их всего несколько человек, неужели решились напасть на отряд с тремя охотниками. Между тем Рэту оскалил зубы и, судя по всему, с копьем наперевес собирался бежать куда-то в кусты.
  - Стой! Назад!
  Еще не хватало, чтобы его расстреляли из засады. Рэту недоуменно остановился, а от копья отскочила еще одна стрела. Промазали.
  - Назад!
  Послушался, нехотя побежал в его сторону. Между тем из кустов никто так и не вышел.
  - Грэль, грэль,- в криках послышались нотки удивления.
  Кажется, у темнокожих рушилась привычная картина мира, молодой сильный грэль вместо того, чтобы ринуться в драку, как всегда это бывало при нападении него, куда-то убегал. Уже когда они удалились достаточно далеко он обернулся назад и увидел, что из леса вышли 4 темнокожих. Где же пятый, вроде их должно быть пятеро. Или это другая группа, не та, которая наследила у Круглой горы. Лиц не разглядеть, далековато, так по внешнему виду не определить из девятиглавого племени они племени или еще какого.
  - Почему мы бежим,- с обидой посмотрел на него Рэту.
  - Тебя убили бы стрелами еще до того, как ты добежал до них со своим копьем, а потом бы за нас взялись. Теперь быстро по степи до 'Трех зубов', оттуда все хорошо просматривается и незаметно они не подойдут. А скорее всего и вовсе отстанут, их маловато для того, чтобы затеять с нами открытый бой.
  - Рэту не боится!
  - Мы не можем позволить себе потерять тебя из-за твоей храбрости, нам нужно дойти домой.
  Надежды Андрея на то, что преследовать их не будут, не оправдались. С одинокого каменного валуна с плоским верхом он углядел в степи древки торчащих из высокой травы копий. Вроде и не скрываются особо- идут по протоптанному ими следу. Копий он насчитал только четыре. Нет, близко темнокожие не подходили, держались поодаль, но и не отставали. Что им нужно? Или он преувеличивает их коварство и на самом деле все проще- увидели грэлей, устроили засаду, не выгорело и решили посмотреть куда они направятся. Посмотрят, что не по зубам добыча и уйдут по своим делам добывать большерогов или другую дичь.
  Появившиеся в пределах видимости неровные камни 'Трех зубов' он воспринял как некий добрый знак свыше. Быстрее туда, там не достанут, а если кто-то столь безрассуден и при таком соотношении сил захочет напасть, то сделать это он сможет только с одной хорошо просматриваемой с вершины восточной стороны. Втроем они справятся.
  Костер развели в естественной яме между тремя камнями- незачем светиться на всю округу, может преследователям надоест их сторожить и они наконец- то отстанут от них. И тогда с рассветом они рванут домой по уже хорошо изученной дороге до реки, а затем вдоль ее берега до своего убежища. Правда, смущала полная луна и отсутствие облаков на небе. При желании можно и прокрасться к ним прячась в тени разбросанных по склону камней.
  - Папа, дать свисток,- кому что, а детям игрушки.
  А свисток ведь ночью далеко слышно. Андрей подозвал Эрекхху, под протесты Имелы вручил его ему и попросил найти укромное местечко у основания холма. При возможном появлении кроманьонцев он должен был свистками предупредить их об опасности. Позже его сменит Рэту, а под утро уже он сам. Обидевшейся Имеле пообещал сделать завтра еще парочку и отправил спать на пару с Лэнсой.
  Луна уже переместилась на другую сторону неба, а Андрей все никак не мог сомкнуть глаза. Сон все не шел и он бодрствовал с закрытыми глазами. Когда Рэту наконец тронул его за плечо, то он воспринял это как конец мучениям. Пора, его очередь дежурить. С собой взял короткое копье Лэнсы, не с костылем же сидеть там в засаде. Рыжий нашел прекрасное место для наблюдения в ложбине у камня посередке холма. Снизу он скрывается в тени, а вся равнина с этой стороны как на ладони, залитая синеватым лунным светом.
  Андрей проснулся от того, что в глаза попали лучи солнца. Уснул. Уснул на посту. Похолодев от этой мысли, вскочил на ноги. Нет, все нормально, солнце только появилось из-за горизонта. Хорош глава семьи, нечего сказать. Мог проспать нападение. А что там внизу? Не ретировались ли их преследователи, решив поискать менее сложную добычу? Увы, у подножья холма стояли все те же четверо. Вверх не идут, знают, что они здесь и возможная победа легкой не будет. И как-то очень уж демонстративно они стоят. Неправильно это. Они или должны их атаковать, или же организовать засаду на дороге. Но не стоять вот так. Да они же ждут кого-то! Подмогу! А стоят там, чтобы заблокировать им единственный выход с 'Трех зубов'. Это ловушка и он сам привел всех сюда. Сверху послышались крики и улюлюканье. Проснувшиеся члены его семьи тоже заметили темнокожих. Темнокожие отвечали им той же монетой, не забывая при этом демонстрировать некоторые части тела. Ну, все, надо назад и думать, что со всем этим делать. И прекращать этот балаган.
  - Эссу, мы не сможем сейчас уйти. Надо подождать, пока они уйдут отсюда,- Рэту никак не мог понять, почему он вчера запрещал нападать на темнокожих, а сейчас готовится пройти сквозь их заслон.
  - Они никуда не уйдут. Они ждут пока придут другие темнокожие. Если мы сейчас не прорвемся, то не покинем 'Три зуба' никогда. Они перекроют все дороги и будут ждать, пока голод и жажда не выгонят нас отсюда.
  - Ты не сможешь с ними драться, Эссу должен заботиться об Имеле и Лэнсе, а Эхекка еще не вошел в полную силу для драки. Один Рэту не сможет убить четверых темнокожих.
  Снизу раздались торжествующие крики. Андрей посмотрел вниз.
  - Пятерых Рэту, их уже пятеро.
  Вот и нашелся их пропавший было куда-то пятый темнокожий. Все-таки на нагорье это были они. И что-то подсказывает ему, что не просто так они там решили прогуляться. Наверняка, это разведчики. Вероятность успешного прорыва с появлением пятого кроманьонца значительно уменьшилась. Нет, шансы прорваться или даже победить были. Чего только не случается в драке и будущая история этого мира явит примеры и не таких военных чудес. Но если они победят, то какой ценой? Не станет ли эта победа пирровой? Если он потеряет несколько человек или погибнет сам, то напрасен был и его поход в горы, и планы спасти этот вымерший в скором будущем вид человека. А между тем в каньоне ждут их Грака, гаги и Ам, как они переживут эту зиму, когда случится нападение девятиглавого племени. Надо найти выход.
  Андрей нервно ходил между тремя камнями, которые дали название этому холму. Ситуация была патовой. Он не решался на прорыв заслона, но и остаться тоже не мог. И что-то ему подсказывало, что этот пятый не просто так присоединился к их преследователям так поздно. Может, ждут еще пополнения- если это так, то он сейчас зря теряет время. Стояла тишина- темнокожим давно уже надоело кричать им оскорбления на своем непонятном языке, тем более им никто не отвечал- он запретил бессмысленно тратить силы на это дурное занятие. Должен же быть хоть какой-то выход, не может его не быть. Стоит ли прорыватся ночью, но в темноте очень легко провалиться в какую-нибудь яму.
  Надо успокоиться. В конце концов у него в голове огромное количество знаний по произошедшим в земной истории сражениям, боям и поединкам. Знаний, которых в этом мире нет и быть не может. Надо это использовать. Подобрать похожую, кажущуюся на первый взгляд безвыходной ситуацию и использовать решение, которое нашел когда-то полководец.
  Итак, у нас есть противник, который держится компактно, и блокирует тебе единственную дорогу. И надо бы его как-то отвлечь, раздробить его силы, заставить сражаться в невыгодной ситуации, а не по тому плану, который он для себя разработал. Удивить его неожиданным ходом. Может незаметно для осаждающих спуститься с обратной стороны холма и, пока они не почувствовали подвоха, бежать как можно дальше? Или даже не ретироваться, а напасть, зажав с двух сторон, тогда и сами темнокожие от неожиданности могут покинуть поле боя.
  Андрей обошел холм. Со всех сторон, кроме восточной, 'Три зуба' окружали обрывистые склоны. Не Везувий, конечно, но спуститься даже крепкому мужчине не говоря уж о женщине и детях невозможно. Высоковато и сложены склоны из осыпающейся глины. Даже зацепиться не за что. И дикий виноград на склонах холма не растет, чтобы связать из него длинные веревки. А если..?
  - Эдина, принеси-ка шкуры криворога.
  Его женщина с удивлениемсмотрела как он нарезает на ленты шириной в половину ладони все три шкуры. Затвердевшая кожа плохо поддавалась ножу, позвал на помощь рыжего, связал их между собой и получилась веревка длиной метров 20, довольно ненадежная на вид. Широкие пластины плохо затягивались, пришлось в местах крепления разрезать их пополам и завязать узлом. Коротковато получилось. Добавили столько же ремней нарезанных из одежды. Хватит ли? Пожалуй, его или Рэту она не выдержит. Но у них есть легкий Эхекка. Андрей повеселел. Созревший план был такой: ночью они с Рэту переберутся ближе к равнине, благо на небе обосновались тучи и предательского света луны не видно, а спустившийся заблаговременно с другой стороны холма быстроногий Эхекка должен будет отвлечь на себя темнокожих, заставить их бежать за собой, разделиться и привести поодиночке к месту засады.
  - Эхекка, тебе надо будет затаиться до утра где-нибудь. Утром ты запустишь в них дротики, потом начнешь убегать. Когда они разделятся, то беги к камню, где мы сидели в карауле. Там будут Эссу и Рэту.
  - А там видно будет, - подумал он про себя.
  В сумерках начали спускать Эхекку на веревке, ему сильно мешали копьеметалка и связанные ремнем дротики и он скинул их вниз. Побледневший неандерталец неуверенно зацепился руками за узелки и повис мешком на кожаной веревке.
  - Отталкивайся ногами от стены,- выругался Андрей. - Не виси долго, порвется веревка.
  Вместе с Рэту они спускали продолжавшего болтаться кулем Эхекку вниз с пропасти. Когда до поверхности оставалось не больше пяти метров, веревка лопнула и, так и не издавший ни звука подросток, улетел вниз. Сердце Андрея екнуло- хоть бы не сломал себе ничего. Через некоторое время тело под обрывом зашевелилось и едва различимый силуэт исчез в темноте. Пронесло, теперь действуем по плану.
  В ложбине за камнем было тесновато. Рэту вооружился до зубов- кроме своего копья притащил такой же Эхекки и прихватил еще и лук со стрелами. Андрей взял только короткое копье Лэнсы, ну и свой костыль на всякий случай. Рассвет все не наступал, Рэту в нетерпенье грыз ногти на руках, а его самого била нервная дрожь. А вдруг план сорвется и темнокожие будут действовать совсем не так, как он предполагает. Не помчатся в погоню за предполагаемой легкой добычей в виде бегущего Эхекки, а так и останется стоять на месте. И что предпринять в этом случае? Придется вступить в рукопашную схватку и шансы против пятерых кроманьонцев у них не такие уж и большие.
  Посветлело. У подножья холма еще никого нет, может рано еще. Далеко кроманьонцы не уйдут, им надо держать под контролем единственный спуск с 'Трех зубов'. Наконец-то, появились, кидают на вершину скучающие взгляды. Похоже, и им это стояние надоело, но рисковать и идти на штурм не хотят. Они совсем рядом, при должном везении можно и докинуть легким копьем Лэнсы. А Эхекка никак себя не проявлял. Вдруг сбежал к Белой Горе, оставив их здесь. Или рано еще? Андрей подумал, что надо было как-то обозначить время, когда он начнет действовать, чтобы они с Рэту были готовы. Свистком, например.
  Свисток не понадобился. Дротик подростка воткнулся в землю в паре метрах от группы темнокожих. Но где он находится сам, с их позиции видно не было. Темнокожие загалдели, но никуда не пошли. Тоже не видят его. Второй дротик упал совсем уж далеко от их группы. Галдеж усилился- увидели. Двое побежали куда-то в сторону степи, а трое остались. Ну, беги, Эхекка, беги. Лишь бы не вздумал драться. Темнокожие стояли к ним спиной, подпрыгивая время от времени, пытаясь таким образом разглядеть подробности погони, которые скрывала высокая трава. Быстрее к ним, пока не смотрят в их сторону. Наконечник копья Рэту с хрустом вошел ближнему из них между лопаток и обломился. Жертва заверещала и рухнула на землю. Силы теперь сравнялись, надо кончать с ними быстрее, пока на помощь не пришли остальные двое.
  Быстро не получилось. Первобытный бой один на один вышел довольно бестолковым. Рэту пыхтел со своим копьем без наконечника, пытаясь ткнуть верткого противника тупым концом в лицо, а Андрей отбивался от наседавшего противника, орудие которого было длиннее, чем у него. Будь здесь нейтральный зритель из его времени, то это зрелище напомнило бы ему бой на шестах. С вершины холма доносились подбадривающие крики Эдины и детей. Где-то в степи раздался громкий вопль, затем еще один- неужели догнали Эхекку? Но он ведь такой быстрый. Если это так, то тогда времени у него совсем нет, надо заканчивать бой.
  Некоторое время они с противником кружили друг вокруг друга, пока совсем не выдохлись, широкие ноздри кроманьонца раздувались, выдыхая воздух, а у него самого начала побаливать от нагрузки травмированная нога. Наконец Андрею удалось поднырнуть под длинное копье противника и в броске воткнуть оружие ему в ногу. Кроманьонец с криком отскочил и стоя на одной ноге размахнулся своим копьем, чтобы прибить своего противника лежащего на земле. Неужели на этом все, он видел, как карие глаза противника выискивают место на его теле, куда бы получше воткнуть копье, да так, чтобы уже наверняка, как его рука поднимает копье для удара, а затем он вдруг грузно осел на землю. За ним материализовалась коренастая фигура Энку с большой дубиной, затем большеносый метнулся на выручку Рэту. На этом сражение у 'Трех зубов', собственно, и закончилось. Андрей готов был расцеловать появившегося как никогда вовремя большеносого.
  - Где ты так долго ходил, Энку,- проворчал он поднимаясь с земли.- Ты должен был ждать нас у 'Трех зубов' уже три дня. Если бы не темнокожие мы ушли бы отсюда.
  - Энку долго думать. Энку прощаться с большеносыми, сделать большой костер у Круглой горы, а потом ходить к Эссу. Он не хотеть быть совсем один.
  - А где Эхекка, молодой быстроногий охотник. Ты видел его?
   -Энку видеть, как он бегать от темнокожих, Энку убить их, он -дальше бежать.
  - Ну прибежит еще, а вот и он.
  Андрей похвалил бегуна за точное исполнение задания, чем, похоже, озадачил большеносого.
  - Если бы не храбрость Эхекки, который смог увести за собой двух темнокожих, мы не справились бы с ними.
  - Папа, папа,- сверху бежала Имела, за ней Лэнса и Эдина.
  Задерживаться здесь дальше смысла Андрей не видел. Путь свободен, к вечеру, если поторопиться, они будут уже дома, надо собрать оружие поверженного врага и сразу же в дорогу. Охотников за головами грэлей голышом уложили в ряд- одежда им уже ни к чему- и Андрей внимательно их осмотрел. Как он и подозревал, эти пятеро оказались старыми знакомыми из девятиглавого племени. Характерные плоские лица, длинные носы и наличие луков это подтверждали. Да и откуда здесь другие темнокожие- племя Ам они уничтожили, другие на этой равнине не проживают. Поймал себя на мысли, что не испытывает к ним никакой жалости- вжился в этот жестокий век, хорошо, что съесть их не тянет несмотря на голодный желудок. А то вон Энку как-то очень уж плотоядно их рассматривает. Или его внимание привлекло что-то другое? Проследил за его взглядом и рядом с одним из трупов обнаружил ожерелье из зубов какого-то крупного хищника. Такого он еще не видел- крепкие клыки были чем-то просверлены и соединены сухожильем какого-то животного. Бывший обладатель украшения несомненно обладал хорошим художественным вкусом- все зубы были примерно одинакового размера, на некоторых из них ему даже почудился какой-то рисунок. Вот только как удалось просверлить такие тонкие сквозные отверстия без металлического инструмента. Или он у них есть? Да не может быть такого. В данное время и обработанную кость редко используют, а до эпохи меди, бронзы, не говоря уж о железе еще тысячи и тысячи лет. Все бросали на ожерелье восхищенные взгляды, а Энку и вовсе был им как загипнотизирован. Судя по всему это не такая уж и частая находка, раз привлекла такое внимание. Поколебавшись протянул трофей большеносому.
  - Энку, возьми себе, ты хорошо сражался.
  Теперь можно и в путь, только куда-то делся Рэту. Покрутив головой обнаружил его на одном из 'зубов', разглядывающим окрестности. Рыжий призывно помахал ему рукой. Что-то интересное увидел? Вид с самого высокого из камней был прекрасный, но этот пейзаж ему уже наскучил.
  - Там, вдоль леса, где мы спустились,- указал он рукой.
  Вдалеке, у самой границы леса и степи виднелись темные движущие точки. Из-за большого расстояния рассмотреть точное их количество не удавалось, у Андрея заслезились глава от напряжения- насчитал 3-4 десятка.
  - Да Эрит, придется тебе как-то справиться с этой напастью, а тебе Эпей показать свою силу, которой ты так хвалился- посочувствовал он белогорцам.- Удачи вам.
  Загадка с пятеркой темнокожих была для него раскрыта. Они в самом деле разведчики, а пропавший на время пятый отправлялся на стоянку, чтобы сообщить об удобной дороге в неандертальские нагорья, четверо дожидались их здесь, устроив себе забавную охоту на грэлей- так они коротали время. Интересно, если бы они их не перебили, то подошедшее подкрепление тоже присоединилось к осаде? Скорее всего так бы и произошло, в качестве разминки перед рейдом и забавы для. А найдут ли они дорогу без провожатых, которые станут скоро кормом для падальщиков? Или не рискнут, подождут на условленном месте и вернутся назад? Вопросы без ответов. А им сейчас совсем в другую сторону, время у них есть и передышка эта до следующей встречи с темнокожими жизненно необходима.
  - Куда идем мы с Пяточком, большой, большой секрет,- хорошее настроение выплеснулось наружу детской песней из мультфильма. И идти под ритм считалки оказалось как-то полегче. Они уже обогнули озеро, где он когда-то встретил Граку, и до каньона оставалось совсем чуть-чуть. Ноги сами несли домой.
  - ..большой, большой секрет,- повторила Имела.
  Она очень любила, когда 'папа' говорил эти непонятные слова, которые так смешно звучали. Имела заучила некоторые из них и иногда повторяла их перед Лэнсой и Эхеккой.
  - Здесь много дичи, Эссу, не так как у нас было,- довольный Энку успел по дороге добыть небольшого теленка какого-то животного. То ли молодого большерога, то ли лося.
  Темп их ходьбы был слишком медленным для большеносого, он появлялся то впереди колонны, где успевал пообщаться с Рэту, то позади- вместе с Эхеккой и Лэнсой. А теперь решил еще и поохотиться. Тем лучше, будет чем поужинать, еды им теперь в связи увеличившимся народонаселением нужно гораздо больше.
  Все-таки не послушались- Андрей услышал голоса со стоянки едва взобравшись на скалу, которая перекрывал каньон от основного ущелья, сказал же, прятаться в пещере, пока они с Рэту не вернутся из своего похода. И чего они так кричат?
  - Грака не знала, увидит ли тебя или Рэту снова, а нам надо было готовиться к зиме,- это она ответила на его вопрос, когда уже утихли крики радости от их возвращения домой.- Пойдем Эссу, я покажу.
  Но пойти никуда не успели, поскольку в него вцепились Старшая, Младшая и Ам. Все они тоже хотели что-то показать. На весь этот бедлам с недоумением смотрели Эдина и Энку, такое поведение детей для них, по всей видимости, было непривычным.
  - Уже темнеет и все устали с дороги, давайте отдохнем и все посмотрим завтра. А вы пока расскажете, чем занимались, пока нас не было.
  Как оказалось, Грака и дети несколько дней на самом деле провели в пещере, пока не решили, что попусту теряют время. Поэтому и вернулись на постоянное место их стоянки. Грака иногда ходила на охоту, чтобы порадовать соскучившихся по свежему мясу детей дичью, но далеко не уходила, поэтому пришлось им довольствоваться только птицей. Старшая все-таки вырезала из дерева большие буквы алфавита и теперь они составляли слова с их помощью. Какая она все-таки умница. Младшая сделала такие же буквы из глины, но пожаловалась, что они недолговечные- быстро ломаются. Ну это ничего, обожжем когда- нибудь и станут они твердыми. И горшков наделаем, не боги же их обжигают. А Ам... А она в эту минуты молча что-то жевала, дожидаясь пока мясо подготовится.
  - Ну-ка покажи.
  Темнокожая девочка раскрыла ладонь и на землю высыпались мелкие зерна. Андрей внимательно их рассмотрел. Бог мой, это же злаки какие-то. Попробовал на зуб, твердые. Может в воде подержать и затем поджарить. Или подсушить, растереть и будет мука. Андрей мечтательно зажмурился Хлебушек... . как он по нему соскучился. Запасы зерна, это же еда на всю зиму.
  - Где вы это взяли? В каньоне я такого не видел.
  Грака замялась, ну мы выходили в степь.
  Понятно, не хотела говорить, что на охоту шла не одна, а еще и потащила с собой детей, чтобы они собрали что-то полезное.
  - А много можно собрать там зернышек?
  - Если подождем немного, то ничего не соберем- упадут на землю.
  - Надо собрать как можно больше Грака. Эти зернышки очень нам пригодятся.
  - Энку, сколько нам нужно еды на зиму?
  - Много.
  - Много это сколько?
  -Столько мяса, чтобы все были сыты, пока снова не станет тепло.
  -А если не хватит?
  -Надо идти добывать большерога. Всегда так было.
  Большеносый никак не мог понять, зачем они здесь режут хорошее мясо на пластины и замачивают с солью, вместо того, чтобы поджарить и немедленно им полакомиться. Оставшаяся половина туши теленка ведь такая вкусная.
  - Если Энку не найдет этой зимой добычу, то он может съесть это мясо, которое он сейчас замачивает водой с 'белой эссой', а потом подсушит.
  Большеносый фыркнул с явным несогласием. Ну, посмотрим, как ты запоешь, когда зимой разразится вьюга на несколько дней и охота станет невозможна. Все-таки с молодыми как-то полегче. Сказал сделать- сделают, а свое мнение при этом оставят при себе. Вот отправил с утра Рэту и Эхекку на охоту, женщин с младшими детьми за злаками, а сам показывает сейчас большеносому секреты заготовок на зиму. Только ему это кажется полной ерундой.
  - Если у Энку всегда будет еда, он легко найдет себе женщину. Все, заканчиваем и пойдем в пещеру, надо успеть еще заготовки надо найти на наши ноги, видел какие у детей 'сапожки', надо и нам такие.
  - Зачем Энку 'сапожки', ему и так хорошо.
  Все-таки он неисправим.
  На этот раз он хорошо подготовился к исследованию пещеры. Собрали достаточное количество дров, в каждом из залов разожгли по костру, чтобы хорошо их разглядеть. Энку довольно зацокал языком, видимо найти подобное убежище считается большой удачей. Грака с детьми успели обжить большой зал- убрали камни, у входа сложили очаг из камней, у стен лежали шкуры животных обозначая спальные места. Второй зал остался как был, только камни убрали, а теперь в комнату, где лежал скелет медведя. Андрей помнил, что там тянуло свежим воздухом, может из нее есть проход наружу или еще какой сюрприз.
  Едва они разожгли костер, как он загорелся гораздо веселее, чем во втором гроте. Побольше дров- в свете пламени в одном из углов обнаружилась довольно узкая расщелина треугольной формы, расширяющаяся наверх. На пару с большеносым соорудили из камней неровную лестницу- теперь можно и пролезть.
  - Не застрять бы, вдруг проход совсем сузится-, вытянув вперед горящую палку Андрей полез вперед.
  Запахло сырой листвой. Ага, значит выход все-таки ведет наружу, раз сюда падают листья деревьев. Расщелина резко расширилась- теперь они могли уже идти рядом друг с другом. Энку в нетерпении полез вперед. Еще немного и вот он- дневной свет. Кажется, они очутились за границами своего каньона в основной части ущелья. А еще дальше лес заканчивался и начиналась степь.
  Спустились тем же путем, что и поднялись. Пещера оказалась даже лучше, чем Андрей предполагал. Прямо- таки крепость с тайным запасным выходом для бегства на случай опасности непреодолимой силы, а не просто дыра в земле. Есть где костры развести без риска задохнуться дымом--из комнаты, где он обнаружил скелет Гррх вытяжка будет через трещину, а в большом зале через вход. Только в среднем зале не очень костер подожжешь- некуда дыму выходить. Надо его еще раз внимательно осмотреть, может быть и удастся решить проблему. Но, увы, костер там прогорел, а заново раздувать угли ни Андрей, ни Энку не захотели. В следующий раз посмотрят, когда он придумает из чего сделать факелы и светильники, не дело это, столько дров расходовать на освещение. Надо бы назвать пещеру как-то. Пусть будет Домом большого Гррх в память о бывшем косолапом хозяине.
  - И это все?- наверное, вопрос читался на его лице, когда он увидел принесенные женщинами и детьми несколько горстей мелких зерен.
  - Эссу, мы не нашли подходящей поляны, где можно собрать много таких зернышек. Надо искать.
  Ну вот, а ведь говорят, что в каменном веке люди жили охотой и собирательством. Не много же они собирали. Или это саботаж такой, не хотят заниматься нудной работой. А это что еще? Кроме злаков Грака притащила еще здоровый пучок каких-то белых корневищ. Зачем ей, интересно. Может для своих медицинских целей? Похоже на корни сорняка, на который так ругалась его бабушка. Говорила, что никак не выведет из огорода. А еще как-то вскользь упомянула, что из таких вот корней готовили еду ее родители в голодный год, когда она была еще ребенком. Высушивали, перемалывали в муку и пекли хлеб. Может, в самом деле, зря он попросил их злаки собирать? В их положении корни пригодятся больше.
  - Завтра соберите вот таких корней, как принесла Грака, а зернышки собирайте, только если их будет много в одном месте. Надо их помыть и разложить на травке подсушиваться.
  - А когда в школу,- сразу же погрустнела Старшая.
  Не слишком ли он увлекается хлебом насущным? Права старшая гага, но надо сначала самому определиться, чему он их хочет в конце концов научить. Абстрактное знание здесь долго не продержится, а если увидят практическую пользу, то может и прижиться на этой негостеприимной холодной почве. Надо вернуться к первоначальному учебному плану.
  - Завтра продолжим как мы и договаривались, утром письмо, а вечером знание о мире. А днем- собирать корни, ягоды и зернышки, и лукочеснок обязательно, который мы по пути в Дом Гррх нашли. Он нам очень пригодится. А тебе Младшая такое задание- из той глины, которую ты использовала когда буквы лепила, сделай-ка такую вещь.
  Андрей примерно нарисовал палкой на песке горшок с ушками. Младшая хлопала своими светлыми ресницами пытаясь понять, что он от нее хочет. Придется все-таки вспомнить детский сад и показать, как это делается. Сделал плоское круглое основание, затем прилепил к нему раскатанную толстую колбаску, на нее еще одну с отступом поменьше. Когда он закончил, то получился кривоватый простенький горшок. На всякий случай изнутри и снаружи замазал жидкой глиной стыки между слоями. Прежде чем он успел предупредить, Младшая подняла его, чтобы рассмотреть поближе. Для первого в этом мире образца керамики ее любопытство оказалось фатальным- дно горшка отвалилось. Первый блин комом. Девочка заревела.
  - Все хорошо, не плачь. Это я хотел показать, что нужно сделать для нашей семьи. Если бы этот горшок подсушили как твои буквы, то он бы не развалился,- утешил он ребенка. - И не всякая глина одинаково хороша, но это ты сама уже определишь, какая тебе лучше подходит.
  - Папа, смотри,- оказывается, пока он возился с Младшей, вернулись охотники и Лэнса показывал лежащего на земле огромного зайца, приподнимая его голову за длинные уши. И как только дотащил гиганта. Позади него стоял ухмыляющийся Эхекка с поросенком.
  - Здесь хорошая охота, Эссу, если даже дети могут найти себе добычу по силе. Надо было большеносым с Круглой горы не на Закат уходить, а на эту равнину. Если бы не трус Зэгу и его братья..,- подошедший большеносый пальцы которого крутили клыки на его любимом ожерелье метнул пренебрежительный взгляд на трофеи.- Но нам нужно больше мяса, чтобы ты его испортил своей 'белой эссой'. Энку завтра пойдет и убьет однорога.
  Дался ему этот лохматый носорог, есть же и не такая опасная добыча, но крепыш уже несколько раз упоминал желанный трофей с тех пор как ушел с нагорья на равнину. Похоже, добыть его стало идеей фикс. Планы пойти с ним завтра вместе в пещеру, чтобы исследовать второй зал, придется перенести. Не надо командовать напрямую свободолюбивым большеносым, а то врежет как этому родственнику Зэгу.
  На ужин Андрей разрешил пустить и зайца и поросенка. Все-таки только вернулись успешно с похода к Белой горе, людям нужен праздник. Сам разделал мясо, подсолил его, добавил лукочеснока, жалко только мало его было и под неодобрительным взглядом Энку начал нанизывать на нарубленные палочки.
  - Эссу, это неправильно. Лучшее мясо охотникам, потом женщинам, только затем детям. Всегда так было.
  - У нас другой обычай Одиночка, сначала надо накормить детей, затем поедят остальные. Когда ты станешь старый, то эти дети дадут тебе кусок мяса.
  - Неправильно это.
  Все наелись, Андрей встал, чтобы подкинуть в костер дров. Под руку попалась сухая палка формы подковы. А что если..
  - Эдина, неси свои вещи.
  Где-то в ее скарбе рядом с удивившей его веревкой он видел сухожилия. Так, соединил свободные концы палкой, привязал к ней крепко четыре сухожилия- больше нужной длины не нашел- с другой стороны закрепил их прямо на полукружье. Потрогал пальцем. Не бренчит. Слабо натянуто. Может закрепить палку перпендикулярно и на другом конце? На все манипуляции ушло больше часа. Теперь подкрутить обе палочки как можно туже и зафиксировать. Потрогал ногтем. Собравшаяся вокруг семья отпрянула при странных звуках. Это вам не в свисток дудеть, к трели которого все уже привыкли.
  Бренчать пальцем было не очень комфортно и Андрей решил использовать щепку. Он никогда не увлекался музыкой, но звучавшие сейчас звуки казались такими родными, откуда-то из будущего. Он начал петь под это бренчание. Поскольку поэтическим талантом он никогда не отличался, то это был скорее рассказ об их последнем приключении. Конечно же, с преувеличениями. Про себя он назвал его 'Сражение у 'Трех зубов'. Сюжет был хорошо известен всем присутствующим. Он рассказал как мудрый Эссу узнал, что семья белогорцев, где находились Эдина, Лэнса и Имела подвергается опасности. Не смотря на то, что он еще не полностью оправился от болезни, отправились они с Рэту на помощь через Длинную гору и повстречали по пути могучего Энку и позвали его присоединиться к ним на обратной дороге. С ними от Белой горы ушел и легконогий Эхекка, с которым не всякий ветер зимой сравнится скоростью. Недалеко от 'Трех зубов' напали на них темнокожие, ситуация казалась безвыходной. (На этом месте все дружно ахнули, переживая за героев). Но Эссу нашел выход, быстрый Эхекка спустился с обрыва высокого холма и скрылся в степи, хотя она и кишела гиенами и всюду ожидала опасность(слушатели громко одобрили храбрость Эхекки), а сам он и Рэту подкрались поближе к врагу. С первыми лучами солнца увел Эхекка множество темнокожих за собой в степь, а на оставшихся напали Эссу и Рэту. Много убили они врагов, но их становилось все больше и больше. И тут пришел на помощь могучий Энку, который своим копьем может одним ударом убить сразу двух темнокожих и была одержана победа. За свою силу и храбрость получил бесстрашный Энку ожерелье, которое дал ему мудрый Эссу. Путь все видят, какой могучий охотник этот большеносый.
  К завершению рассказа из четырех сухожилий не лопнуло только одно, но это не имело никакого значения. Больше всего были впечатлены не участвовавшие в событиях дети и Грака, с уважением поглядывающие на ожерелье Энку.
  - А ведь я, пожалуй, первый поэт этого мира, - Андрей купался в восхищенных взглядах благодарных слушателей.- Если только какой-то 'самый мудрый' не составил уже конкуренцию в зимней пещере кроманьонцев.
  - Ты мой мужчина, Эссу, хотя ты уже не тот Эссу, что был раньше. Хорошо, что Рэту не закрыл тебя плитой на Холме Ушедших,- холодная Эдина этой ночью была нежна как никогда,- я уже не хочу возвращаться на Белую гору. Имеле и Лэнсе нравится здесь.
  Оказывается она до сих пор не оставляла мысли о возвращении назад. С одной стороны это его огорчило, с другой- характеризировало Эдину как женщину предусмотрительную и осторожную. Все-таки она с детьми отправилась в неизвестность с человеком, в котором от ее мужчины только телесная оболочка. Кто знает, что в его голове. Но нужно ее все-таки убедить, что и в нем осталось что-то и от старого. И проявлять осторожность. Мало ли какие тараканы у нее еще в голове.
  - Во мне живет и старый Эссу. Я иногда вспоминаю то, что происходило до Холма Ушедших. Как убегал от темнокожих, прыгнул в реку с обрыва, как Рэту нашел меня на отмели. И к Белой горе мы пошли только потому, что так хотел прежний Эссу, он сказал мне, что вы находитесь в опасности. Может я просто забыл многое от удара, а сам я прежний,- последней фразой Андрей подсластил пилюлю для своей женщины.
  Утром первым делом полез в 'дагар', вода стала ощутимо холоднее. Видимо, уже осень, хотя листья еще зеленые. Начал брить ножом отросшую после похода к Белой горе бороду. К нему присоединился и Рэту, а затем и Эхекка, поддавшись их влиянию, подправил кремневым лезвием свои жиденькие рыжие волосы на маленьком подбородке. Заставил Эдину укоротить на голове скрутившиеся в сосульки длинные волосы. Не удержался, собрал золы с прогоревшего костра, вымазался с ног до головы и нырнул воду. Хорошо. В отражении в воде на него смотрело помолодевшее лицо. За всем этим наблюдал Энку, неодобрительно покачивая головой.
   Не помешало бы и детей умыть с утра, пока они отсутствовали Грака, наверняка, не очень настаивала на этой процедуре. Кстати, куда они подевались? Где-то послышались крики нешуточного спора. Все взрослые пошли на шум и вышли к скале, где Андрей когда-то нарисовал себя, детей, Граку с Рэту и подписал гордой подписью 'Семья'. Картину теперь дополнили узнаваемые фигурки Эдины, Имелы, Лэнса, Энку и Эхекки. Особенно внушительно выглядела фигура Энку- пониже других взрослых, зато с огромным ожерельем. А спорили Старшая, Младшая и Ам из-за того, как правильно написать под рисунками имена.
  'Скоро места на скале не останется если так дальше пойдет',- размышлял Андрей, собственноручно выводя имена новых членов все еще небольшой семьи. А теперь все в школу.
  - А-а-а-а.
  - Б-б-б-б.
  - Бпбпбп.
  Дело пошло веселее. Гаги и Ам выговаривали звуки гораздо четче, не иначе как тренировались в его отсутствие. Андрей удивился, когда из деревянных букв Старшей Младшая выложила собственное имя. Гении здесь одни, что ли? Потом понял, что она просто запомнила надпись под собственной фигуркой на скале. Имела и Лэнса пока еще запинались, но ничего, скоро догонят. Как не крути, а на его стороне отшлифованная тысячелетиями система образования. И не таких недорослей обучали письму и счету. Время от времени в 'класс' под деревом заглядывали любопытствующие Эдина с Гракой. Рэту с Эхеккой ушли на охоту, а Энку в одиночку искать своего носорога. Если он его добудет, то, наверное, будет мечтать о мамонте, на меньшее не согласится.
  Скоро дети и женщины ушли собирать коренья, зерна и ягоды и Андрей неожиданно остался на поляне один. Это была удивительная тишина после утреннего гама. Может за дровами сходить? Он нашел толстый ствол рухнувшей сосны, наполовину изъеденный с одной стороны по длине трухой. Тяжелый. В выемке скопилось большое количество застывшей смолы. Ну что же, гореть будет лучше. С трудом дотащил до места. Разжег костер, скоро придут собирательницы и захотят поесть- надо что-нибудь приготовить. Добавил щепку с куском смолы, чтобы пламя стало ярче. Смола загорелась ровненьким пламенем- никакого фейерверка. Андрей разочарованно посмотрел на приволоченный ствол- жара от такого пламени не будет и ничего не поджарить. Женщины с детьми все никак не приходили, может в пещеру сходить и осмотреть второй зал, пусть даже и без Энку, надо бы тогда ветки собрать для освещения. Щепка со смолой все также продолжала гореть, хотя прошло уже минут 10, не меньше. А ведь ветки бы уже прогорели, а смола все еще горит... . Наковырял ее целую кучу и сложил пирамидой. И что теперь, прицепить ее куски к чему-то обмотать и поджечь?
  - Эссу, что это,- подошедшей с охапкой корней Эдине не понравился его отрешенный вид.
  - Это смола, она горит,- рассеяно ответил Андрей.
  Его женщина пожала плечами и ушла, осталась только Старшая.
  - Она плохо горит, Эссу.
  - Зато долго. А зимой в пещере долгие вечера, Старшая.
  - Может использовать сухую кору той же сосны и положить на нее эту смолу?
  Получился пучок из кусков коры, который он закрепил на конце расщепленной палки, втер в нее мягкую смолу. Теперь поджечь. Кора потихоньку прогорала, только нужно было иногда подкладывать понемногу смолы.
  - Старшая, наковыряй побольше смолы, мы идем в Дом Гррх,- Андрею не терпелось побыстрее использовать только что изобретенный факел. С собой взяли еще и Лэнсу, незачем ему с женщинами оставаться, которые заняты хозяйственными делами.
  Они сделали три факела и Андрей наконец-то осмотрел второй зал. Стена, которая примыкала к комнате Гррх, вверху немного скашивалась в сторону маленькой комнаты. Значит в этом месте она тоньше- вдруг удастся ее пробить, тогда проблема с вытяжкой для костра будет решена.
  - Эссу, в углу трещины,- глазастая Старшая углядела что-то.
  Андрей нашел удобный булыжник по руке и ударил в место, на которое она указывала. Камень здесь был какой-то слоистый, синеватого цвета и легко отбивался. Была бы у него кувалда, дело пошло бы куда быстрее. Наконец, после очередного удара булыжник куда-то провалился- образовалась дыра точно по его размеру. Потянуло свежим воздухом. Как не удивительно, но никакой дыры в комнате Гррх не было, значит, есть еще одна узкая параллельная трещина кроме той, которую они обнаружили вместе с Энку. Но главное, теперь и в этом зале они смогут зимой развести костер, а значит у них три жилые комнаты.
  - Эссу, сейчас время школы, нам надо домой,- Старшая прервала его мысли об уютной зимней квартире. Но он ведь сам назначил такой график их жизни и надо его придерживаться.
  - Это называется 'ноль', Старшая,- Андрей решил начать вечерний урок с арифметики.
  - А сколько это?
  - '1' и '0' вместе это столько, сколько пальцев у тебя руках, а '0' сам по себе это ничего.
   Ну вот как ей объяснить этот символ; от попыток у него начала побаливать голова.
  Интересно, что счет давался всем легко, пока не дошли до этого самого нуля. Он втыкал палочки в землю и говорил, какая это будет цифра и рисовал ее изображение. Пока не дошли до десяти.
  - Попробуй вырезать из дерева цифры так же, как это ты сделала с буквами. Так будет всем легче запомнить.
  - Вот заставлю зубрить таблицу умножения, тогда будете знать, - Андрей мстительно позлорадствовал.
  Солнце садилось за горизонт, когда наконец-то пришел недовольный Энку, который так и не встретил своего носорога, зато принес связку птицы.
  - Ты не видел Рэту и Эхекку?
  - Энку целый день был один.
  Темнота неумолимо накатывалась, Андрей нервно ходил кругами по поляне, пока ночь не вступила полностью в свои права. Стало окончательно ясно, что рыжий и быстроногий сегодня уже не придут.
  Удивительно, но отсутствие обоих беспокоило, похоже, только его. Даже Грака с веселым видом натягивала на заготовку шкуру для будущих 'сапожек'. И где их искать, пойти они могли куда угодно. Может в следующий раз обговаривать маршруты, не зря же они карту вылепили. Пора научить ею пользоваться в практических целях, чтобы в любой момент можно было отправиться на помощь.
  - Рыжий и тощий придут завтра, или послезавтра. На охоте чего только не случается. Как-то еще до того, как меня прогнали из семьи большеносые из под Круглой горы я пять закатов ходил по горам, пока не добыл криворога,- ответил на его опасение Энку.
  - Ну хорошо, но если завтра опять пойдешь за однорогом, то внимательнее смотри по сторонам- вдруг их следы увидишь, мне как-то будет поспокойнее.
  - Говорят, что раньше на равнине можно было ходить за зверем и за 10 зим ни разу не встретить ни охотников из других семей, ни их следов, а темнокожих метающих тонкие копья многие и вовсе не видели. Теперь же на равнине зверя стало меньше, а людей больше. Почему так, Эссу?
  - Сколько людей было в семье большеносых у Круглой горы?
  - Много, шесть раз пальцев рук.
  - А сколько было десять зим назад?
  - Шесть раз пальцев рук.
  -Почему, разве не каждый зиму женщины приносят ашку или гагу?
  -Не каждую, но приносят. Но много умирает.
  -Вот тебе и ответ, пока вас было шесть раз пальцев рук вам хватало еды. И в других семьях всегда людей было примерно равное количество, поэтому им хватало добычи рядом, и не нужно было далеко идти. Ничего странного, что могли и не увидеть на равнине друг друга по десять зим. Разве что за женщиной ходили друг к другу. Теперь же появились темнокожие. Их много, еды на всех уже не хватает и нужно идти за зверем по несколько закатов. Тем более темнокожие бьют зверя больше, чем им нужно. Вот и стало тесно на равнине, а станет еще теснее.
  - Мы тоже уйдем на Закат,- большеносый погрустнел.- Мне здесь нравится.
  - Если все уйдут туда, то и там станет тесно. Нам нужно придумать другое решение.
  - Эти темнокожие совсем как люди из семей, которые живут за рекой в горах. Если чужие к ним придут, то могут и убить. Никто им не нужен и никого не хотят видеть. Заречные и мясо могут сырым съесть, дров мало у них там. Иногда приходили к нам, когда у них женщин много умирало. Наверное, они до сих пор не знают, что есть темнокожие. Они не только про темнокожих не знают, но и про длинноногих, и про белогорцев, и про семью Граки. И никогда не узнают уже. Посмотри Эссу, какие мы все разные, твоя Эдина из длинноногих, она выше меня на голову и еще немного, белогорцы все рыжие как и ты, а люди из семьи Граки выглядят как длинноногие, но ростом как рыжие. Мы, большеносые самые сильные и невысокие. Все наши семьи общаются между собой, мы меняемся женщинами и не нападаем друг на друга.
  Послышалось звуки струн изготовленного им вчера предка форминги. Кто-то успел натянуть новые сухожилия взамен лопнувших, и теперь музицировал. Оказалась - Грака. Женщины и дети уселись вокруг нее кружком. Перебиранием струн белобрысая решила, кажется, не ограничиваться, а еще и спеть его 'Сражение у 'Трех зубов'. До них ветер доносил отрывки фраз
  ...огнеголовый Рэту
  ...храбрый Рэту..
  ..сильный Рэту.
  Кажется это не совсем его 'Сражение'. Любопытно.
  - Пойдем, Энку, послушаем.
  Они поспели аккурат к кульминации истории.
  ..Спрятались Рэту и Эссу в тени камня большого
  Долго ждут храбрецы солнца восхода
  С первым лучом ожидают врага прихода
  Их много пришло, пять раз по пять
  
  Метко кидает копье свое Рэту
  Скользка уже земля от вражеской крови
  Мудрый Эссу упал, но враг не успел
  Повержен лежит на земле 'Трех зубов'...
  Дальше был эпилог со счастливым концом и подробным перечислением всех взятых трофеев. Эхекка в песне не упоминался вовсе, Энку назывался только один раз вскользь, как награжденный ожерельем. А Эссу, получалось, только то и делал, что сидел за камнем, да неудачно падал. Указать на неточности? Так это художественное произведение. Его 'Сражение', похоже, начало распадаться на отдельные песни. Если так пойдет, то в истории только Рэту и останется. Может Эдина про него споет, какой он молодец. А Эхекке и Энку надо срочно найти себе женщин, которые воспели бы и их подвиги.
  Листья на деревьях пожелтели буквально в течение одного дня. Еще вчера они радовали глаз своей свежей зеленью, а сегодня почти весь лес окрасился в желтые и багровые цвета. Не считая сосен, конечно, они зелены круглый год. Надо им поторопиться с пополнением запасов, время судя по всему, совсем уж поджимает. С исчезновения Рэту и Эхекки прошло еще три дня, пора было принять какие-то усилия по их поиску.
  -Эссу, трескается,- это Младшая дергает его руку. Показывает на свои горшки покрытые трещинами.
  - Ищи другую глину. Эта, наверное, не годится. И попробуй добавить песка, может и получится. Буквы у тебя вышло же слепить.
  После этого Младшая исчезла, не иначе как глину искать отправилась. Целеустремленная девочка, такая же, как и сестра. Но если Старшая обладает системным мышлением и стремлением докопаться до сути вещей, то младшенькая это практик. Будет перебирать все возможные варианты, пока не добьется успеха.
  Энку он успел перехватить в последний момент, прежде чем он отправился искать своего носорога. Упертый большеносый все никак не соглашался оставить однорогого на сегодня в покое и пойти искать пропавших охотников. Однако, Андрей его переубедил. Зато ему самому пришлось отбиваться от Лэнса, который не хотел оставаться с женщинами.
  У озера Андрей призадумался- идти опять вдоль берега реки уже хорошо известной дорогой до 'Трех зубов', или противоположным- в направлении безбрежной реки с горькой водой. Решился на второй вариант и они двинулись на северо-восток по уже подсохшей, упавшей уже траве.
  - Зря мы пошли, надо было подождать еще два заката. Им, наверное, не попалась достойная добыча. Рэту хотел горбатого быка.
  - А еще какой бык есть?
  - Есть с длинными рогами и белой полосой на черной шкуре. Выше меня на три кулака. Очень вкусный.
  По описанию получался похожим на африканские породы крупного рогатого скота, только крупнее. Может древний вид тура? А горбатый с короткими ногами это однозначно бизон. И того и другого надолго им хватит, это же полтонны мяса если не больше. Месяц можно протянуть, если суметь впрок заготовить. До них донесся трубный звук.
  - Большой зверь,- Энку был обрадован, а рев повторился еще несколько раз. -Они на кого-то разозлились, пойдем отсюда быстрее. Когда Большой зверь злится, то с ним лучше не связываться.
  - Ты очень везучий, Эссу, хорошо, что я с тобой пошел- большеносый не скрывал своего восторга.
  Поскольку причиной рева мамонтов оказался никто иной как.. носорог, который слишком близко подобрался к стаду гигантов и теперь бежал от разъяренных самцов в их сторону. Наконец они успокоились и отстали от возмутителя спокойствия, однорог сначала перешел на трусцу, а теперь медленно двинулся в их сторону, время от времени ковыряя своим рогом землю, для того чтобы разрыть вкусные корни растений. Эту картину они и наблюдали сейчас с небольшого косогора, на который взобрались, чтобы разобраться в причине переполоха у мамонтов.
  Андрей радости напарника не разделял и в тоже время понимал, что оттащить Энку от носорога ему вряд ли удастся. Это как в его время отобрать планшет у ребенка, не дав ему досмотреть любимый мультфильм- будет много реву, соплей и потрепанные нервы. Пусть уж и Энку досмотрит свой 'мультик' до конца, но в тоже время терять такого ценного члена семьи ему не хотелось. Шансы победить столь сильного зверя, по его мнению, у Энку были довольно призрачны, и чем ближе он видел приближающегося обитателя этой бескрайней степи, тем больше укреплялся в этом мнении. Зверь был какой-то...неправильный. Андрей, конечно, не был специалистом по фауне ледникового периода, но популярные фильмы про мамонтов и прочую живность этого времени видел. И мохнатые носороги в них выглядели иначе- коротконогие, с большим и маленьким рогами на морде- словом такие же, как жившие в его время африканские собраться, только покрытые шерстью. А движущееся в их сторону животное имело стройные ноги, большой горб, рог у него был один, а не два, как у носорога, но зато огромный, метра полтора, не меньше, и как только он его таскает, ну и главное, это размеры. У носорога таких быть просто не могло- в холке он был, наверное, выше него самого почти на метр, а в длину достигал метров шесть, не меньше. И что большеносый собрался с ним делать со своим копьем? Да у него рог такой же величины как он сам.
  - Настоящий однорог,- тихо прошептал Энку. -Давно про таких не слышал.
  - Оставим тогда его здесь и пойдем дальше,- у Андрея появилась надежда, что большой голове Энку забрежил проблеск разума.
  - Энку не боится. Я его добуду, а ты потом расскажешь всем как в песне про 'Сражение', какой я храбрый.
  Большеносому хотелось славы, вот в чем дело, чтобы все восхищались его силой и рассказывали об этом у ночного костра. Тщеславный коротышка подхватил свое копье с каменным наконечником, пригнулся и собрался ползти в сторону чудовищного носорога.
  А тот вдруг перестал жевать травку, повернулся к ним задом, поднял морду и начал принюхиваться, после чего громко заревел.
  - Стой, Энку, кажется, он тебя заметил.
  - Не мог, он отвернулся от нас, и видит плохо, да и ветер в другую сторону.
  До них донесся ответный рев, однорог ответил, но навстречу звуку не двинулся- так и стоял, потопывая своими толстыми стройными ногами.
  - Еще один настоящий однорог,- Энку загрустил.- Это женщина однорога, когда они разойдутся, мы придем за ним сюда еще раз, далеко от реки зимой он не уйдет. А пока нельзя им мешать, потом сочинишь свою песню.
  Большеносый был прав, она скоро появилась, размеры у самки были поменьше, чем у самца, но тоже впечатляли. Животные начали свой брачный танец, самка терлась о морду 'их' гиганта, издавая время от времени хрюкающие звуки, он утробно рычал, раздувая свои широкие ноздри, а потом вместе медленно двинулись далеко в степь. Наверное, у каждого охотника есть любимая дичь, к которой он неровно дышит. У этого большеносого это был носорог- переросток. В какой-то степени он своими повадками похож на него- такой же вспыльчивый, упрямый, также предпочитает одиночество. Странно, что он к их семье примкнул, может потому, что никто его свободу в ней не ограничивал.
  - Куда мы дальше пойдем, Эссу,- до темноты они успели отмахать еще изрядный кусок плоской степи и теперь пытались поддерживать костер быстро прогоравшими стеблями сухой травы. В отличие от их каньона деревья в этой местности совсем не росли. А от реки, где можно было бы подобрать топляка, они уже отошли далеко.
  - Дойдем до реки без берегов с соленой водой, где живут длинноногие, если не встретим Рэту и Эхекку, то обратно пойдем вдоль реки.
  О чем Андрей не сказал своему напарнику, так это о том, что, судя по всему, они в данный момент пересекают земли девятиглавого племени темнокожих, протянувшихся прямо до побережья. Скажешь ему, так начнет еще их искать, а им неприятности не нужны.
  Прошло два дня после встречи с единорогом. Судя по всему, они уже должны были дойти до побережья, но вокруг все также тянулись злаковые степи. Каждый день Андрей корректировал дорогу по солнцу, придерживаясь северо-восточного направления. По его расчетам они должны были еще вчера достигнуть места, где в будущем будет построена Ла-Рошель, но моря все не было. Может в этот период береговая линия по-другому проходит, кто его знает, но если и завтра никуда не выйдут, то придется поворачивать назад. Рэту с Эхеккой никак не могли забраться так далеко, и спасательная операция теряла всякий смысл.
  - Столько зверья гуляет, может нам сюда переселиться,- Энку с сожалением проводил глазами большое стадо длиннорогих быков. Охотиться на них никакого смысла, столько мяса с собой не унести, а им пока хватает и птицы. Судя по количеству встреченных копытных- а это кроме туров были и горбатые быки, и олени- началась зимняя миграция. В последнюю ночь температура резко упала сразу градусов на 10 и так больше и не поднялась. С севера начал дуть устойчивый, пронизывающий до костей, холодный ветер. При разговоре изо рта теперь шел пар.
  - Когда не станет темнокожих, тогда и поселимся, а то будешь ты здесь охотиться, а в один прекрасный день содержимое твоей головы испробует на вкус их 'самый мудрый'.
  - Энку никого не боится!
  Он не сразу и понял, что серая пелена впереди, сливающаяся с такого же цвета небом, и есть море.
  - Смотри, Энку, это река без берегов, мы дошли.
  - Горькая,- большеносый попробовал воду и теперь плевался.
  Они так никого не встретили и теперь шли по морскому пляжу, усеянному водорослями, выброшенной штормом на берег дохлой рыбой и ракушками, надеясь дойти до устья реки. А затем вдоль ее берега можно вернуться домой. За все время они не увидели ни следов Рэту и быстроногого Эхекки, ни других людей. Что очень странно, учитывая, что здесь в степи должны располагаться стоянки девятиглавого племени, а недалеко от берега- длинноногих. Уж следы от костров охотников наверняка увидели бы. Если отсутствие кроманьонцев ничуть не огорчало, то контакт с длинноногими было бы желательно и наладить.
  - Эссу, люди- рыбы, они стоят в воде,- и так круглые глаза Энку стали совсем большие. В метрах ста от берега происходило что-то странное- на небольшом плоту суетились сразу несколько людей, и взрослых и детей, пытаясь направить его к берегу, что им не совсем удавалось, течение уносило его в открытое море, пока наконец набежавшая волна не скинула их с него прямо в воду.
  - Стой здесь,- скинув одежду Андрей прыгнул обжегшую тело холодом воду и поплыл на помощь. Вода не пускала его, выталкивая обратно на берег. Странные здесь какие-то течения- совсем рядом два узких параллельных потока, один- к берегу, второй- в море.
  - Не переохладиться бы, - разумная мысль пришла, когда до плота осталось метров 50.- Глупо было бы тут утонуть.
  Когда добрался до плота, то Андрей увидел, что в воде за него держались двое мужчин и одна женщина, на самом плоту сидели совсем уже синие от холода мальчик с девочкой.
  - Будем толкать его по очереди до течения, которое ведет к берегу, оно недалеко,- Андрей закинул на плот женщину и показал жестом одному мужчине, чтобы лез за ней греться.
  Несмотря на попутный ветер, дело шло медленно, они уже несколько раз сменились, то толкая плот, то залезая на него погреться, а в прибрежное течение они никак не попадали. Вдруг на берегу ярко зажегся огонек костра.
  - Молодец, Энку, и где только дрова нашел.
  То ли этот огонь придал им силы, то ли они все-таки дотолкали свое неуклюжее плавающее средство до прибрежного течения, но плот вдруг сам понес их прямо к берегу, а в завершении злая волна выкинула их прямо на пляж, окатив напоследок грязной водой с головы до ног.
  Андрей лежал на песке и не мог двинуться. Он понимал, что нужно встать и срочно бежать к костру греться, но ноги отказывались двигаться. У него не было сил даже посмотреть, как себя чувствуют спасшиеся вместе с ним люди. Кто-то сильный подхватил его за подмышки и куда-то поволок.
  - Если бы я умел плавать Эссу, то не возился бы так долго, дети почти умерли, да и остальные не лучше, - ворчал знакомый голос. -Хорошо, дрова нашел, а то как бы я вас всех отогрел.
  Что не говори, а если бы не большеносый, все они так и остались бы лежать на берегу. Он, судя по всему не в первый раз спасал людей от переохлаждения, действуя быстро и умеючи- если подумать, то ничего удивительного, здесь ведь не тропики. Потерпевших плотокрушение Энку тесно уложил у огня на сухую одежду Андрея, предварительно раздев их: в середине этого бутерброда лежали женщина и дети, по бокам мужчины. Обидно, правда, что он его последним отнес к костру, но это такое- видимо понял, что чувствует он себя получше других, может и потерпеть. Затем развел еще один костер, чтобы тепло на них шло со всех сторон. Холод где-то внутри, который заставлял его сжиматься в комок, понемногу растаял, тело расслабилось, и он задремал.
  - Неприлично как-то,- очнувшийся Андрей обнаружил себя в чем мать родила, прижавшимся к незнакомой женщине. Впрочем, его рефлексии человека из будущего здесь мало кого волновали.
  - Проснулся,- внимательно наблюдавший за ним Энку радостно оскалил зубы.- Ты первый очнулся. Говорил я тебе, не надо искать рыжего с быстрым, одни неприятности от этих путешествий.
  К вечеру ветер с моря усилился, стало совсем уж холодно. Пока большеносый раскладывал вокруг костра одежду для просушки, Андрей решил пустить на дрова выброшенный волной на берег плот. Поеживаясь, побежал вприпрыжку к кромке прибоя. И как только они на нем плавали? Собран он был из кривых неровных палок, перевязанных непонятно из чего сделанными канатами. Мореходные качества этого убогого плота вызвали у него обоснованные сомнения. И как им управлять, никакого руля его конструкцией не предполагалось. Это надо совсем с головой не дружить, чтобы на таком утлом судне в море выйти. Да еще с семьей. Но вот канаты это уже интересно, из чего это они их связали, неужели по методу Эдины каким-то образом научились вязать столь длинные веревки из волокон, которые ободрали под сосновой корой? Его женщина ведь из длинноногих и судя по всему, именно она принесла с собой технологию плетения к рыжим белогорцам. Но это столько же деревьев нужно, чтобы сплести веревку толщиной в его палец. Однако, при изучении канатов оказалось, что длинноногие для их производства использовали тонкие корни дерева, наверняка это сосна. А чему он удивляется, сам же верши мастерил из веток ивы, когда нерест лосося начался. Принцип тот же, но результат -лучше. Ушлые ребята. А были бы здесь вместо корней лианы, ухх..
  - Эссу, что ты там стоишь,- Энку не отличался терпением, когда видел его отрешенный вид и криком прервал полет его мысли.- Неси уже. Костер прогорает.
  Пламя ярко разгорелось подпитываемое свежей порцией топлива, а тем временем началось движение в куче из тел. Первыми очнулись мужчины, которые пошатываясь, начали подниматься на ноги. Увидели уже подсушившуюся одежду и быстро оделись, оставшуюся накинули на женщину и детей, после чего настороженно уставились на своих спасителей. Одежда Андрея так и осталась лежать где была и он сидел голышом.
  - Мы ищем пропавших охотников из нашей семьи, поэтому зашли так далеко к реке без берегов,- Андрей не знал, принято то ли забираться вглубь на охотничью территорию чужой семьи, вдруг это нарушение неписанных правил, поэтому решил сразу же обозначить, что они здесь не для охоты, а по делу.
  - Эзуми, - протянул руку старший по возрасту в сторону своего попутчика. Меня и его родила одна женщина- Затем показал на себя- Эшунка. Женщина и дети- мои.
  - Спасший нас человек- Энку, он из большеносых из под Круглой горы, я - Эссу с Белой горы, но у нас сейчас новая семья, которая живет в ущелье. Вы не видели двух рыжих охотников, один постарше, а другой худой, но быстрый?
  - Нет, наша семья выше по реке находится,- мужчина замялся.- хотели на другой берег, где деревья растут, чтобы кору ободрать и корни выкопать, но течение вынесло нас прямо в море.
  Захныкали очнувшиеся дети, их успокаивала уже успевшая одеться женщина, Андрей и сам наконец-то облачился в свои обноски. Он обратил внимание на одежду спасенных ими людей- не похоже, что она выделена из шкур животных. И качество изготовления в сравнении с его собственной - небо и земля. Поцарапал ногтем- гладкая.
  - Это рыбья кожа, в ней не так тепло, как в ваших шкурах из быков, зато воду не пропускает. А мы часто в воде возимся,- Эшунка внимательно наблюдал за его манипуляциями. А когда совсем холодно, то нашиваем ее на шкуры животных. И тепло, и не мокнет. Поэтому за корой и шли, тонкие веревки нужны.
  Андрей вобрал воздух в легкие и забыл выдохнуть. У него же были сотни лососей во время нереста. Мог бы еще наловить и щеголять сейчас в водонепроницаемом плаще. Что не говори, а семьи у побережья поразвитие остальных будут. И веревки придумали как плести, и плоты у них, хоть и убогие, но есть, осталось им весло придумать или примитивный руль на плот установить и станут они намного мобильнее. Все побережье моря окажется в их распоряжении. А почему на равнине или в горах у большеносых и рыжих прогресс отсутствует? Эдина ведь знает, как веревки плести, но это мало кого заинтересовало. И костяное шило, которое он забрал у темнокожих, так и лежит без дела. Может условия проживанию вынуждают смекалку проявлять? Это большерога добыть просто- соорудил копье, походил по богатой на добычу степи, вот тебе и еда. А на побережье рыба не всегда у берега ходит- пришлось придумать, как подальше в море отойти.
  Костры начали прогорать и мужчины поднялись, чтобы сходить к плоту за дровами. Какие они все же высокие, прямо небо подпирают. Каждый из них был выше него на полголовы, не меньше, а Энку рядом с ними и вовсе смотрелся комично- шире раза в два, но едва достигающий до груди. Заметил Андрей и другие отличия во внешнем облике людей из семьи длинноногих от него самого или Энку- подбородок был выражен более явно, а лицо и нос поуже. И как это у них все интересно выходит. Он уже задумывался над тем, что люди в каждой из семей внешне заметно отличаются от представителей других. Это и кроманьонцев касалось- девятиглавые темнокожие совсем не похожи на людей из уничтоженного племени Ам. Наверное, велика роль случайности, которая определила внешний облик современных ему рас. Размножатся несколько человек из племени спасенной им темнокожей девочки и получатся через десятки тысяч лет миллионы людей в Азии похожего облика. А могло ведь быть совсем по-другому: вулкан там не бабахнет, выбросы которого понизят и без того низкие температуры и уничтожит большинство семей, оставив только малую их часть. Или другое глобальное несчастье, последствия которого переживут только несколько счастливчиков, которые потом передадут свой облик многочисленным потомкам. Интересное время. Кто знает, может где-то обитают неандертальцы совсем не похожие ни на него, ни на Энку с длинноногими.
  - Эссу, где дрова?
  
   Плота на пляже не было. И берега не было на том месте, где он его оставил- там плескалось волны. Даже и не подумал ведь, что может прилив начаться. Хоть бы оттащил подальше. И как теперь ночь пережить- без дров поддержать костер будет проблематично.
  Длинноногие пережили потерю спокойно - они разбрелись по берегу, собирая все, что могло гореть. Нашли даже пару палок от плота, которые сжалившиеся море выкинуло обратно. На всю ночь маловато будет, но какое-то время продержаться хватит. Один костер пришлось потушить и собраться тесным кружком вокруг другого. Хоть бы все обошлось без происшествий, оружие ведь только у него и большеносого.
  - Как давно вы видели темнокожих? Мы с Энку прошли всю равнину и не встретили их следов,- Андрей все продолжал пытать спасенных.
  - Мы не заходим далеко на равнину, но охотники сообщали, что не видели их с тех пор, как рыба начала идти вверх по течению.
  Время нереста лосося это лето, как раз период, когда он сидел в плену. Не отправились ли местные кроманьонцы в экспедицию вместе с остальными девятиглавыми, которые тогда уничтожили плосколицых темнокожих? Но тогда они должны были уже давно вернуться на свои стоянки. Или они отправились дальше- к Белой горе вместе с теми охотниками, которые осаждали их у 'Трех зубов'?
  - Эссу, спой им 'Сражение', сколько можно про темнокожих спрашивать,- Энку явно хотел, чтобы про его подвиги узнало как можно больше людей.
  - Сам спой, ты же тоже там был.
  - У меня нет в голове столько слов как у тебя. Когда ты говоришь, то я все понимаю, хотя и не всегда знаю, что означает каждое слово в отдельности. И длинноногие так больше узнают про нас.
  Андрей зачитал им 'Сражение' в варианте близком к первоначальному оригиналу без интерпретаций Граки. В конце концов, у него здесь охотник, которому нужна женщина. А где ее взять, если не у длинноногих. Поэтому немного приукрасил подвиги Энку в бою с темнокожими, заодно умножив количество поверженных врагов.
  - Ты удачливый охотник- Эшунка с уважением посмотрел ожерелье большеносого. - Твоя женщина и дети не будут голодать в холода.
  Через некоторое время костер окончательно прогорел. Холод все усиливался и чтобы хоть как-то согреться, они разбросали по земле еще теплые угли и улеглись прямо на них. Пошел мелкий снег, похожий на манную крупу. Рассвет Андрей встретил с облегчением- значит сейчас они двинутся в путь, а в движении холод не так чувствуется. Скорость наступления похолодания причиняла ему беспокойство- совсем недавно было почти лето, затем в течение нескольких дней сначала пожелтела, а затем спала листва на деревьях, еще несколько закатов и уже наступила полноценная зима. А если так дальше пойдет то что, ударят заполярные морозы? А он рассчитывал, что впереди еще осень и есть время увеличить припасы к зиме. Однако времени у них нет и из того, что он себе напланировал - не сделано почти ничего. Мог бы и поинтересоваться у Энку, как быстро зима наступает и как долго держится, насколько она снежная и бывают ли оттепели. Вдруг, вместо того, чтобы на охоту идти, им нужно срочно дрова заготавливать, и у пещеры их складировать.
  Им повезло, что стоянка этой семьи длинноногих располагалась на правом берегу реки. Будь она на противоположном, добраться до нее было бы проблематично. Плота у них нет, а только-только пришедшие морозы создали за ночь на глади воды только тонкую пленку льда, да и то, рядом с берегом. Жили длинноногие в таких же землянках с надстроенными над ними шатрами, подобия которых он видел и в других семьях. У самой реки лежали на берегу несколько плотов, похожих на тот, который унес прилив моря. И никаких тебе пещер. В пещерном веке жить в пещере это роскошь. Да и где здесь у побережья моря найти подходящую пещеру? Землянки были беспорядочно раскиданы по всей площади стоянки, судя по их количеству, проживали здесь максимум человек 80, не больше, только в центре оставлено небольшое открытое пространство, такое же, какое он видел у белогорцев- место для общего сбора или разделки крупной добычи.
  Вот на этой самой площади они и стояли с Энку, вместе со спасенным им Эшункой. Его брат Эзуми отправился за другими охотниками. В другое время Андрей бы с удовольствием остался здесь на несколько дней для того, чтобы посмотреть, как они делают канаты из корней, веревки из волокон и одежду из кожи рыбы. Может еще какую полезную первобытную технологию удалось бы подсмотреть, но сейчас он торопился назад. Исчезновение кроманьонцев с равнины выглядело загадочным, надо предупредить этих людей об опасности и как можно быстрее идти домой, где сейчас остались только женщины и дети.
  - Скоро на вас нападут темнокожие, вы должны быть готовы к этому,- с ходу решил он напугать длинноногих.
  - Мы никого не боимся,- вылез вперед молодой воин со склоченной светлой бородой.- И их этим летом никто не видел.
  - Похожие доводы он уже слышал у Белой горы. Ну вот почему в каждой семье вперед лезет такой вот 'эпей', прямо дежа вю беседы с белогорцами - разозлился Андрей.- Есть же разумные взрослые охотники.
  - Подожди, Эхоут, рыжие с короткой бородой спасли наших охотников, которые тонули в реке без берегов. Их надо выслушать. Эшунка рассказал, что рыжие уже сражались с темнокожими у 'Трех зубов', и смогли победить только потому, что с ними был храбрый Энку, - остановил излияния юноши высокий мужчина.- Нам надо быть осторожнее.
  - Вичаша правильно говорит,- поддержал его Эшунка.- Я верю короткобородым.
  - К Белой горе ушло шесть раз по пять пальцев темнокожих, вы не справитесь, если они нападут,- свое слово вставил и Энку.- И у них тонкие копья, а у вас их нет.
  - Мы не общаемся с семьями темнокожих, мы не меняемся с ними женщинами, и даже если их женщина случайно попадет к нам и родится ашка, то потом он не сможет иметь детей. Мы с темнокожими деремся только тогда, когда встретимся случайно друг друга в степи,- Вичаша был удивлен. Про умышленные нападения на стоянки с целью уничтожения всех ее обитателей здесь не слышали.- Но мы не можем уйти далеко от реки без берегов, что же нам тогда делать?
  Разговор начал двигаться в конструктивном направлении, что не могло не радовать. А сейчас он попытается реализовать мысль, которую долго вынашивал.
  - Девятиглавые сильны потому, что действует вместе. Раз в год они собираются на Большую охоту, где делят угодья и решают, какую из наших семей прогнать на Закат. Надо и длинноногим, белогорцам, и нашей семье в ущелье лучше знать, что происходит в других семьях.
  При упоминании о Большой охоте Вичаша скривился.
  - Это бесчестная охота, они убивают больше, чем им нужно и оставляют все добытое в степи для гиен.
  - Нам не нужно охотиться- достаточно просто собраться и обсудить, кто чем будет заниматься на будущий год. Можно у вас, или у нас в ущелье. А при необходимости позвать на помощь охотников из других семей.
  -У нас здесь две семьи длинноногих, мы должны поговорить с ними, я сделаю это, когда река остановится.
  - Хорошо, я приду, когда река остановится. И еще- нашему храброму Энку нужна женщина, если есть у вас.
  В успехе 'сватовства' Андрей нисколько не сомневался, убедился уже, что все семьи с удовольствием избавляются перед холодами от 'балласта' в виде женщин и детей. А у большеносого уже сложилась репутация храброго охотника, кто же такому откажет.
  Вичаша в самом деле был мудрым, как и утверждало его имя. Или сам бывший менеджер по продажам был лопухом. Одним махом длинноногий избавился от вдовы со звучным именем Иква, что означало ни что иное как 'лягушка', ее сына возраста Лэнса и в довесок от покалеченного пожилого охотника, левая нога которого не сгибалась в колене и он пользовался при ходьбе костылем. Звали его Эрру, что означало 'ветер', учитывая все обстоятельства, звучало немного издевательски. Или оно осталось еще с тех времен, когда он резво бегал по равнине за оленями. Подсунул его Вичаша в ответ на просьбу научить плести канаты из корней, тем более сосен этих в ущелье сколько угодно. Зато Энку, который обрел женщину в два раза выше него, выглядел довольным. Пару раз они исчезали вдвоем под предлогом необходимости осмотреть окрестности на предмет обнаружения возможной опасности. Утешало то, что в качестве приданого Иква захватила кроме привычных шкур еще и некоторое количество канатов и веревок.
  Двигаться Андрей решил напрямик через равнину, чтобы не терять время, петляя вместе с рекой. Температура перестала падать с такой пугающей скоростью, как это происходило в последние два дня, стабилизировавшись где-то на уровне минус 5-10. Снег едва прикрывал траву и не мешал передвигаться. Эрру ничуть не сдерживал темп ходьбы, ловко орудуя своим костылем, а перед ночевкой насобирал по окрестностям небольшую кучу дров, которые пригодились, когда готовили на ужин подбитую большеносым большую жирную птицей. Не такое уж он и бесполезный. Надо к нему внимательнее присмотреться.
  -Эссу, моя женщина не слышала еще 'Сражение',- в голосе Энку слышны были просящие нотки. Появление Иквы немного смягчило его нрав, вот уже второй день он не вспоминал про однорога, да и ворчать стал гораздо меньше.
  'Сражение' Андрей проговорил на автомате, пару раз даже запнулся, поскольку параллельно пытался оценить перспективы контактов на постоянной основе различных семей. А перспективы вырисовывались довольно интересные. Это и быстрый обмен технологиями- существующий путь их передачи через обмен женщинами довольно ненадежен- и возможность координировать свои действия против кроманьонцев. Да даже вовремя предупредить о грозящей опасности и то польза. Правда в будущем союзе семей смущал перекос в сторону длинноногих, которые, находясь на отшибе, сумели сохранить свою численность, в то время как большеносые и семья Граки ушли на Закат, а белогорцы, находясь далеко в горах, не хотят пока ничего менять в своей жизни.
  Снег, который образовал неглубокий затвердевший наст, скрипел под ногами. Степь превратилась в белую пустыню, из под тонкого снежного одеяла которого местами выглядывала желтая трава. По-прежнему ни одного следа человека, только стада быков успели натоптать за ночь. Темнокожие никак себя не проявляли. Неужели устыдились перед бывшими хозяевами этих земель и убрались туда, откуда пришли, освободив им равнину? Слишком хорошо, чтобы быть правдой. Неугомонный большеносый с женщиной опять ушли вперед, якобы на разведку. Андрей рассказывал Эрру и мальчику про жизнь в каньоне, когда вдруг появилась растрепанная Иква и почему-то одна.
  - Там.. там темнокожие. Энку ждать Эссу.
  - Ты их видела?
  - Нет, я нет видеть, Энку видеть, где темнокожий жить.
  Ничего не поняв, Андрей двинулся по ее следу. Надо бы ей чаще язык тренировать, а то не совсем понятно, что она хочет сказать. Через полчаса он увидел большеносого, который задумчиво стоял на большом камне. Не похоже, что ему грозит опасность, светится на всю округу. Встал рядом. С подветренной стороны ближайшего холма стали видны несколько шатров. Стоянка.
  - Их здесь нет, Эссу, я обошел холм, и не увидел ни одного следа. Они ушли еще до того, как замерзшая вода стала падать с неба. Там нет дыма от костров и не слышно голосов. Так не бывает.
  - Люди не уходят просто так, бросив все. Когда ушли большеносые из под Круглой горы они даже куска шкуры криворога не оставили. Только тебя оставили. Посмотри, сколько здесь шкур на землянках. И напасть на них никто не мог, они сами на всех нападают, это одна из семей девятиглавого племени.
  - Если бы напали, то забрали бы все с собой,- это подал голос Эрру, который подошел с остальными членами их отряда. Не захотели их ждать на одном месте и тоже пошли по его следу.
  Андрей обошел холм. Удачно поставили стоянку кроманьонцы, ничего не скажешь. От постоянного ветра с моря она закрыта холмом, река не так уж и далеко и охотникам раздолье- судя по следам здесь обитает масса копытных. Но кто же вас прогнал их из первобытного рая.
  - Эссу, смотри.
  На земле лежал припорошенный снегом череп. Остальные части скелета были разбросаны на значительном от него удалении. Падальщики полакомились. Рядом нашли копье. Все страннее и страннее.
  - Пойдемте, посмотрим что там.
  - Ты везучий Эссу, с тобой и однорога нашли, теперь столько шкур заберем с собой. Может еще что найдем- на стоянке всегда есть что-то полезное.
  Лица его попутчиков излучали неподдельную радость, какая бывает, например, у золотодобытчиков, которые после полугода бесплодных попыток вдруг наткнулись на богатую жилу. Но что же здесь все-таки случилось?
  - Стойте, сначала пойдем я и Энку,- в засаду Андрей не верил, но природная осторожность взяла верх.
  Между шатрами лежали скелеты: и взрослых, и детей. Целые и разбросанные. От некоторых остались только кости, на других еще виднелись следы не до конца сгнившего мяса. Не похоже, что они оборонялись от врага. Нет рядом оружия. Андрей осторожно заглянул в землянку и тут же отскочил вышибленный оттуда отвратительным запахом. Эпидемия. Они погибли от какой-то болезни.
  - Назад, Энку, мы уходим. Ничего здесь не трогай. Здесь- смерть.
  - Какая смерть, Эссу? Здесь никого нет, только мертвые темнокожие. Заберем все и пойдем отсюда.
  Ну вот как объяснить человеку для которого опасность всегда выражается в определенных ясных формах- копытах и рогах больших животных, или острых копьях темнокожих- что существует еще и невидимые угрозы другого рода.
  - Они умерли от болезни и она еще не ушла отсюда, должно пройти много времени, прежде чем она исчезнет.
  - Но тогда и шкуры сгниют, -Энку опечалился.
  - Мы добудем себе шкуры, но если мы заберем что-то отсюда, нам, как и этим темнокожим, никто не поможет- будем гнить в своем каньоне, а птицы клевать наши тела. И некому будет прикрыть каменной плитой твою могилу на Холме Ушедших. Ты же не хочешь этого?
  - Большеносые не носят своих мертвых на Холм Ушедших,- проворчал Энку.
  Хорошо бы сжечь здесь все, но дров у них нет и погода отнюдь не летняя, сыровато. Что их убило? Мутация микроорганизмов с высокой летальностью? Но разве есть такие болезни, которые убивают всех заразившихся? Или это вид чумы только-только появившийся прошедшим летом и перекинувшийся на кроманьонцев от какого-нибудь суслика? Ответов он не знает и разумно будет бежать отсюда как можно быстрее.
  - Если длинноногие сюда придут, то они не убегут отсюда, как мы, а заберут все с собой,- Энку не унимался, доказывая, что если уж не они поживятся добычей, так это сделают другие.
  Об этом Андрей не подумал. Предупредить Вишаву, так новость только разожжет любопытство длинноногих и скорее приведет сюда. Нет, это не выход. Он вернется сюда позже и лучше подготовится. Остается надеяться, что до того времени длинноногие на эту стоянку не наткнутся.
  Не один только Энку не понял его решения. Иква и Эрру также всем своим видом выказывали недовольство его расточительством, а большеносый и вовсе ушел куда-то вперед, на этот раз один, без своей женщины, и объявился только к ночному костру. Разозлился.
  Утром Эрру долго вглядывался в направлении, откуда они пришли. Лицо его выражало явную тревогу. Что-то учуял? На взгляд Андрея с северо-востока надвигались обычные тучи. Издалека донесся суховатый треск грома. Зимняя гроза?
  - Надо прятаться, Белый зверь идет.
  - ???
  - Холодно, ветер и много замерзшей воды.
  Метель? Плохо. До сих пор они передвигались относительно быстро, тонкий подмерзший наст совершенно не мешал, но если навалят сугробы, то идти станет совсем тяжело. И где от вьюги спрятаться?
  - Нам нужен лес, Эссу,- большеносый уже перестал на него злиться и к словам покалеченного охотника отнесся со всей серьезностью.- Обломаем ветки, сделаем над ним небольшой шатер и переждем Зверя.
  Лес, они, конечно же, не нашли. Что не говори, а в приледниковой степи с деревьями довольно сложно. Если что и вырастет, то только в местах, которые недоступны крупным травоядным. Как у них в ущелье, например. Тем временем ветер, который толкал их в спину начал усиливаться, а некоторые его порывы грозили и вовсе сбить с ног. Сплошная пелена снега полностью перекрыла видимость. Все, дальше бежать бессмысленно, деревьев они не найдут, надо искать убежище. От ветра спрятались, сгрудившись за невысоким камнем, укрывшись с головой шкурами из 'приданого' Иквы. Ни костра не развести, ни еды не приготовить. Осталось только ждать.
  - Эрру, когда это закончится,- наступило утро следующего дня, а ветер со снегом все не затихали.- Как бы не замерзнуть здесь.
  - Белый зверь не задерживается так долго,- хромой охотник выглядел обеспокоенным.- Он должен был уже уйти далеко.
  Но уходить он не торопился, никаких признаков завершения вьюги он не наблюдал, пока вдруг, уже в вновь наступившей длинной ночи, как-то разом не стих ветер и на небе проявились тусклые звезды. Теперь бегом отсюда, быстро двигая окоченевшими ногами.
  - Я говорил Эссу, не надо идти искать Рэту и тощего,- проворчал провалившись в очередной сугроб Энку.
  - Не ворчи, скоро мы будем уже дома, лучше добудь нам еды.
  Большеносый исчез, а в скором времени они вышли к реке. Андрей обрадовался, они уже почти дома. Несколько часов вверх по течению до озера и дальше начнется ущелье. Что это там темнеет на снегу недалеко от берега? Оказывается, не только они пострадали от Белого зверя. Это был черный бык с рыжей полосой вдоль спины неудачно провалившийся в занесенную снегом трещину и переломавший себе ноги. Увидев людей, он попытался привстать, но сразу упал обратно на колени, замотал головой с огромными рогами и заревел. Андрей залюбовался мощным животным, пока откуда-то появившийся Энку не воткнул копье ему в шею.
  Свежая печенка, поджаренная на костре из топляка, собранного на берегу реки показалась оголодавшему Андрею безумно вкусной. Как-то само собой получилось, что дальше они сегодня не пошли. Пока разделали тура, приготовили еду и отогрелись у костра, двигаться куда-то по холодной степи никому не захотелось.
  Какой же он огромный, полтонны мяса вышло, не меньше. Надолго бы их семье хватило. Не хотелось оставлять на берегу для привлеченных кровью хищников, но и отнести мясо на не такую уж и далекую стоянку не получится. Втроем много с собой не забрать, а от Эрру толку в этом деле нет. Может оставить его охранять тушу, а самим отправиться за подмогой? Были бы сани, и тогда по снегу... А зачем ему сани, простая волокуша поможет. Канаты и веревки из 'приданого' Иквы у них есть, осталось подобрать подходящий для их цели топляк по берегу реки.
  - Выдержит ли,- конструкция на взгляд Андрея у них получилась довольно хлипкая. Две кривые оглобли, соединенные между собой несколькими поперечными палками. На нее была уложена шкура тура.
  Тушу быка они разделили на несколько частей, чтобы равномерно распределить тяжесть по всей длине волокуши и голову с рогами, оставить которую на месте не позволила ему жадность, а утром впряглись в нее тройкой и потащили по бескрайней равнине.
  - Не дергай, Энку, нужно всем вместе тянуть,- нетерпеливый большеносый уже в третий раз порвал свой канат. Скорость передвижения, как не странно, оказалось довольно высокой. По затвердевшему от мороза снегу недосани скользили вполне сносно и поэтому в них усадили еще и сына Иквы. Андрей начал подумывать, что неплохо бы сделать нормальные сани уже из более подходящего материала. И не придется оставлять в степи больше половины добычи.
  - Ничего себе,- берег озера и вход в ущелье были тесно утоптаны, причем следы вели сразу во все стороны. Андрей не был таким уж великим следопытом, но и ему было понятно, что совсем недавно несколько человек долго что-то искали на берегу озера и у входа в ущелье. Темнокожие? Сердце быстро забилось. Неужели опоздали и нападение уже совершилось? Но как они могли после похода к Белой горе успеть еще и сюда. Времени прошло совсем немного.
  - Это не темнокожие,- Энку тоже изучал оставленные на снегу следы.- Здесь были дети, женщины и один мужчина. Направились к нашей стоянке.
  Андрей залез на скалу, которая перегораживала вход в каньон, едва не упав с ее заледеневшей вершины. Нет, надо все-таки лестницу вырубить, она намного облегчит их жизнь. На поляне никого видно не было. Недовольно сморщился, сказал же, чтобы присматривали за этой стороной, так можно и нападение проспать. Внизу он обнаружил множество следов, его любимый ручей полностью замерз вместе с 'дагаром' и на него нанесло толстый слой снега. Жалко. Привык в нем нырять по утрам. Но где все? Нужно ведь и мясо как-то перенести через скалу. Может в пещеру перебрались, спасаясь от холода?
  -Эссу,- через серый лес с опавшими листьями бежал по сугробам к нему навстречу Рэту и с ним был никто иной как Эпей Три пальца. Он то здесь откуда появился, никуда нельзя из дому отлучиться. Сразу наступают неприятности. Прав был Энку, зря они рыжего с быстрым пошли искать.
   Мясо с костра, который развели на поляне, а не в пещере, издавало одуряющий запах. Андрей захотел посидеть в узком кругу- только он, Рэту и Энку. Им есть что обсудить.
  -Может объяснишь Рэту, что здесь произошло? Почему в каньоне находится Эпей Три пальца?
  - Мы с Эхеккой вернулись к закату следующего дня после того, как ты с большеносым отправились на наши поиски. Дошли почти до 'Трех зубов', но не встретили достойной добычи. Когда вернулись, хотели пойти за вами, но нужно было подготовить пещеру на зиму и перенести в нее припасы. А потом повалила с неба замерзшая вода.
  - Ты не то рассказываешь, Рэту, откуда здесь Три пальца?
  - Он пришел сам два заката назад, говорит, что на нагорье появились темнокожие. Их было много- шесть раз пальцев рук. Темнокожих заметили мужчины нашей семьи, когда охотились на криворогов.
  -Наверное, это были те самые, которых мы заметили после сражения у 'Трех зубов'. Продолжай.
  - Эпей привел всех женщин и детей семьи сюда, так сказал сделать Эрит. Охотники придут за ними, когда прогонят темнокожих с гор на равнину. Это же наша семья, Эссу. Я не мог отказать в помощи.
  - Наша семья теперь здесь, Рэту. А Эпей говорил, что настолько храбр, что ему не страшны темнокожие- один справится.
  - Запасы на зиму не рассчитаны на такое количество людей,- это Энку отвлекся от куска мяса.- О чем ты думал Рэту, когда принял их всех. Хорошо, что Эссу придумал как можно таскать добычу по степи, не оставляя ничего для гиен, но если удача отвернется от нас, то начнется голод.
  - Мы будем охотиться чаще, мой сильный друг,- нет у нас другого выхода. К тому же гости у нас задержатся ненадолго. Скоро белогорцы придут за своими женщинами.
  Разобраться с произошедшими в их с Энку отсутствие переменами в семье решил следующим днем. В пещеру идти не захотел, представляя какой там сейчас бедлам, и они втроем заночевали завернувшись в шкуры у костра на поляне.
  Утром на поляне стало шумно. Появились Эхекка, Старшая с Младшей, Ам, Имела, Лэнса и Грака с примкнувшей к ним Иквой. Про себя с удовлетворением отметил, что все обуты в 'сапожки'. Они наперебой начали рассказывали о новостях в семье, пока Андрей не попросил говорить по очереди, начав со Старшей. Уж она не будет загружать ненужной информацией, выделит самое главное. Подросток рассказала, что с Эпеем пришли десять женщин(две руки, как она сказала) и двенадцать детей(две руки и два пальца) разного возраста. Всех разместили скопом в большом зале пещеры, с ними еще и Эдина с детьми. Сделанные припасы перенесли в средний зал, где за едой приглядывает Грака вместе с Младшей и Старшей, остальные члены семьи проживают в комнате Гррх.
  - Тесновато,- Андрей не был готов к столь резкому увеличению количества проживающих в каньоне людей. - Быстрее бы белогорцы пришли забрать своих. Но если подумать, все не так уж и плохо. Его отсутствие не сказалось на планах по зимнему переезду в пещеру, неужели наступил тот момент, когда не нужно самому все контролировать и процесс жизни семьи идет своим чередом, вне зависимости от того, присутствует он здесь или нет.
  - Старшая, опять всех новых звать в школу как вчера?- подала голос переминавшаяся с ноги на ногу Ам.
  - Только тех, кому больше пяти зим, а вечером Эссу проведет еще урок, если не будет занят.
  - Мы обязательно будем учиться вечером, Старшая.
  Все-таки он не утерпел и решил посмотреть, как проходят уроки без его присутствия. Эта девочка не уставала его удивлять. Она разделила 'класс' на две группы, в первой занимались счетом дети Эссу, Ам и Младшая, а во втором 6 детей белогорцев. И в отличие от него она не чуралась дать подзатыльник отстающим, что должно было ускорить процесс обучения.
  - Бпбпбпбп.
  -1,2,3..1 и 0.
  - Это 10, Ам, а не 1 и 0.
  Пещера стала какой-то уютной, что ли. Пол большого зала полностью застлан шкурами криворогов, которые белогорцы принесли с собой. Эссу был вынужден признать, что для этой цели шкура этого животного с длинной шерстью подходит как нельзя лучше. Средний зал напоминал кладовку, в которую в спешке затолкали спасаемое от стихийного бедствия имущество. Рядом с грудами вяленых рыбы и мяса разместились пара десятков горшков. В них хранились зерна ячменя и подсушенные ягоды. Неужели Младшая справилась с заданием? Обжечь бы их, и получится полноценная посуда. Хоть суп вари, хоть воду храни. Андрей прикинул, что если учитывать их подросшее народонаселение, то еды им хватит месяца на полтора. Могло быть и хуже- Андрей был удовлетворен увиденным. А куда Эдина подевалась?
  Его женщина стояла рядом с Гракой и что-то недовольно той отвечала. И никакой радости на лице, когда увидела его.
  - Эссу, я твоя женщина. Почему Старшая говорит, что я должна делать? Она сказала, чтобы я с новыми женщинами шла в лес обдирать кору с сосен и искать смолу.
  Неужели из-за этого она не пришла утром вместе со всеми встретить его. До сих пор Эдина выглядела закрытым человеком, но отнюдь не честолюбивым. Странно все это.
  - Это я ей сказал передать, не видел тебя с утра, - вывел он Старшую из под удара. Эдина в ответ фыркнула и исчезла.
  - Грака, в чем дело.
  - Когда тебя с Энку не было, то стало холодно и замерзшая вода пошла с неба. Мы не знали что делать. Старшая сказала, что мы должны перейти в пещеру. Она показала, кто что должен делать- кто разводить костры, кто нести дрова, кто переносить запасы. Потом пришли Эпей и женщины. Старшая и она им нашла им место.
  Теперь уже Андрей был вынужден задуматься. С одной стороны, это было бы очень удобно, если бы женской половиной руководил такой человек как Старшая, с другой стороны- будут ли взрослые женщины слушаться подростка. Когда внезапно пошел снег и они растерялись в отсутствие мужчин, то ее разумные советы они выполняли, поскольку она единственная знала что делать. Но будут ли они делать это и дальше?
  А зачем ему вообще все контролировать самому? У него уже есть опытные охотники в лице Энку и Рэту, подрастают Эхекка, Лэнса и сын Иквы. Есть надежная Грака и скрупулезная Младшая. Это не считая Старшей, которую он вывел за скобки, как очень ценного члена семьи по всем направлениям. Кроме охоты, разумеется.
  Но нужно наделение лиц полномочиями как-то церемониально обставить. Люди здесь впечатлительные и надолго запомнят любое необычное зрелище. И символы власти нужны, чтобы все сразу увидели, что выполняют указания не просто Энку или Старшей, а человека, которому семья доверила определенные функции для всеобщего блага. И необходимо все сделать быстро.
  Эрру сидел на стволе упавшего трухлявого дерева. Рядом лежала большая куча принесенных женщинами коры, с которой он обдирал тонкие волокна, скручивая из них короткие тонкие веревки. Собралось уже довольно много. Потом он начал их удлинять, соединяя между собой. Увидев его, хромой длинноногий расплылся в улыбке.
  - Нам нужна покрепче,- Андрей разочарованно посмотрел на порвавшуюся от его минимального усилия веревку.
  Длинноногий достал небольшую прямоугольную дощечку с 5 параллельными отверстиями, в каждую из которых вставил по тонкой веревке, и натянув их и начал сноровисто переплетать по одной ему ведомой системе. Вот оно, получилось.
  - Эрру, сходишь к женщинам белогорцев, пусть отправят тебе помощников. Научишь их делать веревки. А как ты смог просверлить дощечку?
  Длинноногий достал тонкую палочку обвязанную веревками на конце которой был закреплен небольшой камень, поставил кусочек дерева и начал быстро ее крутить.
  Ничего себе, теперь понятно, как просверлили зубы на ожерелье Энку. И этот навык может ему пригодиться для сегодняшнего вечера. Ему нужно шоу, и он его сделает. А веревки подождут.
  Поразмыслив, решил отложить его на несколько дней, чтобы как следует подготовиться. Что не говори, а сбор по такому важному вопросу как закрепление их образа жизни и изменение структуры семьи дело эпохальное. Не хотелось, чтобы он был похож на обычные вечерние посиделки. Необходимо все серьезно обдумать.
  Возникла у Андрея идея, как использовать умение Эрру по тонкому сверлению. От головы тура ничего съедобного не осталось- шкуру уже содрали, язык, глаза и мозг были извлечены, остались только разбитые кости черепа и острые рога длиной немногим более полуметра. Вот они ему и были нужны. Приволок их к длинноногому, продолжавшему плести веревки, сидя на стволе дереве. Вдвоем освободили рога от осколков кости- воняют, но ничего, надо их промыть под проточной водой. Вопрошающий взгляд длинноногого требовал пояснения, для чего этот хлам к нему принесли.
  - Надо спилить острый конец рога, а затем просверлить дырку до полости. Сможешь?
  - Два заката, не меньше, а зачем нам это нужно, Эссу,- мастер по веревкам не мог понять, зачем тратить два дня на совершенно бессмысленную с его точки зрения работу.
  - Это нужно семье. И еще, обвяжи его веревками, чтобы можно было носить на плече. И никому не говори, чем ты занимаешься. А сейчас пойдем к скале, посмотри, нельзя ли там сделать лестницу, а то очень тяжело к нам в каньон подниматься.
  Эрру долго смотрел на скалу, которая перекрывала вход в каньон. Взял в руки булыжник и постучал по ней.
  - Мягкая. Если собрать всех женщин, можно по краю выбить лестницу.
  - Нужно и спуск с другой стороны сделать.
  - Это все займет семь дней.
  Занятия в 'школе' тем временем закончились и дети разбежались по своим делам. Андрей успел перехватить уходящую куда-то Младшую.
  - Когда женщины принесут из леса смолу и сухую кору для факелов, то отнеси часть в комнату Гррх.
  Довольные Рэту и Эхекка были одеты в новые 'сапожки', на которые с завистью смотрели опирающиеся на копья Энку и Эпей. Им, видимо, обувь не досталась. На охоту, собрались, что ли. Всех нельзя отпускать, непонятно, когда придут темнокожие и Эпей этот явно себе на уме, почему то не проявляет ни малейшего беспокойство по поводу бегающей где-то в горах от кроманьонцев мужской половины семьи белогорцев, не очень-то и спешащей прийти за своими женщинами. Не умолчал ли он о чем-то в своем рассказе. Надо бы его попытать.
  - Пойдут Рэту и Эхекка, до заката вы должны быть здесь. Энку мне нужен на стоянке.
  - Энку лучший охотник, рыжий оставаться,- большеносый явно не хотел провести день на хозяйстве.
  - Рэту может метать тонкие копья, а большеносому толстые пальцы мешают,- парировал рыжий.
  - Твои тонкие копья не помогли вам, когда мы сражались у 'Трех зубов',- шрам на лице Энку начал краснеть. - Если бы не я, то темнокожие съели бы ваши мозги.
  Эпей Три пальца при его словах сначала дернулся, а потом застыл, выпучив свои глаза.
  И глазом никто не успел моргнуть, как Рэту с Энку кубарем покатились по снегу, со всей дури награждая друг друга тумаками. Андрей метнулся их разнимать и в награду получил кулаком большеносого в живот- он согнулся пополам, дыхание сперло, не мог ни вдохнуть, ни выдохнуть, словно кувалдой в солнечное сплетение заехали.
  - Остановитесь!!!
  Куда там, Энку, который оказался сверху со свирепой радостью добивал противника. Как бы не убил ему тут Рэту.
  - Помогай, что стоишь,- позвал на подмогу Три пальца.
  Вдвоем они оттащили разбушевавшегося большеносого от жертвы, которая теперь хрипела на четвереньках отдавленным горлом, безуспешно пытаясь восстановить дыхание. Энку понял, что добить противника ему не дадут, взвыл от обиды и побежал в сторону выхода из каньона.
  - Стой, Энку, - да куда там, он даже не обернулся и скоро исчез среди деревьев.
  В наступившей тишине было слышно только тяжелое дыхание Рэту, а Андрей разрывался между желанием бежать за Энку и послать его куда подальше. Но ведь большеносый не просто очень ценный член их семьи, он питал к нему искренние дружеские чувства- что не говори, а он единственный, кто совершенно открыто выражает свои мысли и чувства. Рэту часто что-то недоговаривает, Эдина так и осталась для него загадкой, а Энку это открытая книга. Ладно, остынет, вернется, тогда и поговорит с ним по душам.
  Но до заката большеносый так и не появился. Рэту он отругал за драку и на охоту от греха подальше не отпустил, вдруг Энку караулит рыжего в каньоне, тогда живым он точно не вернется. А сам занялся вечерним уроком в ' школе', который посвятил географии.
  - Этот рисунок называется карта, она такая же, как та, которую мы слепили- показывает где находится земля, где горы, где реки и где реки без берегов с соленой водой.
  - Но мы слепили большую карту, там видно где живет наша семья, где темнокожие и где длинноногие. Здесь не видно ничего.
  - Это называется масштаб, Старшая, вот эта точка на нарисованной карте то место, которое подробно показывает наша карта из глины. Здесь находится наш каньон. Слева от нас горы, а за ними земли Заката, как видишь, со всех сторон он окружен рекой без берегов.
  - А большая земля на Восход, кто там живет.
  - Оттуда пришли темнокожие, наверное, там они и находятся. Я точно не знаю. Подробнее, кто где живет мы изучим позже, а пока достаточно, что в мире есть пять больших земель и они все здесь нарисованы. Выучите их названия до завтра.
  На этом урок Андрей решил завершить. Ему не хватало учебников разбитых на параграфы по изучаемым темам, доступные по изложению для восприятия детей. Пора браться за их написание.
  - Младшая, у тебя осталась глина?
  Ну а на чем еще писать в столь древние времена, кроме как на глине. Конечно, 'книга' из этого материала не очень удобна в использовании, для каждого учебника придется изыскать много места, что неизбежно при толщине каждой страницы как минимум в его палец- иначе как писать на глине острой палочкой?
  Идея так захватила Андрея, что он с трудом дождался наступления утра. Как-то ушли на второй план драка Рэту с Энку, подготовка к проведению сбора семьи, хитрый Эпей и холодная Эдина. Страницы по размеру решил сделать примерно привычного офисного размера, с помощью Эрру соорудил прямоугольный шаблон толщиной в пару сантиметров. Заполнил его подготовленной Младшей вязкой глиной и выдавил большими буквами название- География.
  'Мудростью случая данными мне знаниями о Земле нашей, хочу я поделиться с вами, о, дети мои ',- не слишком ли пафосно, подумал Андрей и продолжил писать - '..о людях и зверях ее населяющих, о размерах ее и разделяющих землю на части реках без берегов'.
  Приходилось выдавливать каждую букву в отдельности, при помарках выравнивая заново глиняную поверхность. Поэтому к полудню с трудом завершил первую страничку с введением.
  - М-у-д-р-о-с-т-ь-ю с-л-у-ч-а-я..,- прочитала по буквам вертевшаяся рядом Старшая, на удивление скоро завершившая сегодня утренний 'урок'.- А книга не развалится, если взять ее в руки?
  - Она должна подсохнуть как горшки Младшей, тогда она станет твердой.
  - Но сейчас холодно, они будут очень долго сохнуть.
  - Тогда мы подсушим ее в костре.
  Андрей не был уверен в успехе. Если бы было так легко обжечь глину, то для производства керамики не использовали бы специальные печи. С другой стороны -саманные кирпичи, например, только подсушивают, а не обжигают. И не разваливаются же- дома из них строят. Конечно, много зависит и от самой глины. Будем надеяться, что Младшей удалось нащупать правильное сочетание песка и глины. Может секрет в постепенном длительном нагревании, в любом случае надо попробовать.
  Он поручил сестрам собрать побольше хвороста и дров, а сам наскоро проглотив какую-то еду, которую принесла Старшая, взялся за первый параграф, который вкратце описывал общую географию Земли- ее форму, количество континентов и климат. За день он успел завершить семь табличек, которые охватывали введение и еще три параграфа по животному мира и населению. Его учебник простотой содержания и отсутствием многих деталей напоминал презентацию на тему всемирной географии, но и так сойдет. Подробности можно будет описать и потом. А у него еще стоит задача написать труды по лингвистике и естествознанию, чтобы дать детям общее представление о мире. Ради этой цели можно отменить и вечерние занятия.
  -Аккуратнее, Младшая, жар на глину должен идти со всех сторон.
  Сначала костер был совсем хилым, едва касающимся лепестками пламени их табличек. Примерно через час Андрей добавил веток, и старался придерживать равномерную температуру еще два часа. За их манипуляциями с интересом наблюдал Эрру, который из-за наступившей темноты вынужден был завершить свою работу по скручиванию веревок. В завершение, чтобы поднять температуру обжига, в костер покидали весь оставшийся хворост. Андрей зевнул, пора и поспать. Результат их работы будет ясен только завтра. Младшая наотрез отказалась отходить от костра, решив караулить всю ночь. А он решил переночевать в пещере, с трудом при свете затухающего факела перебрался через тела женщин и детей, спящих в большом зале, в комнату Гррх, наощупь нашел на полу Эдину, прижался к ней, согрелся и уснул.
  Утром Андрея разбудила шумная женская драка. Открыл глаза- Эдина вцепилась в волосы какой-то незнакомой женщине, которая в свою очередь пыталась расцарапать ей лицо. Что они не поделили?
  - Что случилось, Эдина?
  Ответом ему был злой взгляд женщины, которая вытолкнула незнакомку в большой зал.
  - Я твоя женщина, Эссу. Ты сам привел меня сюда из под Белой горы, почему же ты спал, прижавшись к дочери Эрита?
  - Я думал -это ты,- было же темно, я не думал, что в комнате Гррх кто-то будет кроме тебя и детей.
  - Как ты мог не понять, что это не я, если она и я это ветвь ивы в сравнении со стволом сосны?
  Андрей пожал плечами и как мог, постарался успокоить свою женщину. Отдышавшись, они лежали на шкурах криворога, он гладил ее по спутанным светлым волосам.
  - Надо бы расческу изобрести, - пришла в голову несвоевременная мысль.
  - У тебя здесь неправильная семья, Эссу,- все мужчины ходят с маленькой бородой и обрезают волосы на голове. Смотри, какая красивая борода у Эпея три пальца. И как он свирепо выглядит. Я скучаю по тому времени, когда мы с тобой жили у Белой горы. Ты был настоящим и ходил на охоту, Лэнса учился у тебя обходиться с копьем, Имела играла с другими детьми. А теперь они ходят в твою 'школу', а Старшая говорит мне, что я должна делать.
  - Охотники с Белой горы отправили своих женщин сюда, а сами бегают от темнокожих по нагорью. И помогли ли им их длинные бороды? А я делаю все, чтобы и мы не повторили их судьбу.
  Дочь Эрита с грустным видом стояла у выхода пещеры вместе с другими женщинами и детьми белогорцев. Андрей посмотрел на нее- в самом деле тонкокостная, похожая на ивовую ветку- и ободряюще улыбнулся. Что не говори, а это он виноват, что ей досталось от Эдины.
  У прогоревшего костра его ждали Младшая, Старшая и Эрру- в ожидании его появления они в нетерпении переступали с ноги на ногу. Длинноногому тоже был любопытен итог их вчерашней работы. Когда разворошили золу и извлекли таблички, то сердце у Андрея быстро забилось. От полученного результата зависит очень многое. Внешне таблички выглядели вполне целыми, трещин видно не было, только у одной отвалился уголок. Сдул с поверхности остатки золы - стали видны вдавленные буквы. Постучал пальцем по табличке- звенит. У него получилось! Переполненный эмоциями Андрей подхватил взвизгнувшую от неожиданности Младшую и с криком радости подкинул в небо.
  - Ты молодец, Младшая- смогла подготовить правильную глину.
  - А если в костер положить вместо табличек горшки, то они тоже станут твердыми?
  - Да, и в них тогда можно будет налить воду, и даже нагреть ее на костре. Но при обжиге нужно быть очень аккуратными- нельзя сразу разводить сильное пламя, а то они развалятся на куски.
  Старшая взяла одну табличку в руки, почистила снегом поверхность и прочитала: 'Мудростью случая..'
  - Они твои, Старшая. Положи их в отдельное место, будешь учить детей по этому учебнику.
  - Учебник по счету получился довольно маленьким- всего три параграфа. Причина была проста- он и сам не был силен в математике. Поэтому ограничился наименованиями цифр от 1 до нуля, таблицей умножения, прибавлением, вычитанием, умножением и названиями простейших геометрических фигур. Итог- все уместилось на 4 таблички с введением, в котором говорилось о важности для охотников умения считать. 'Математика' начиналась опять же словами 'Мудростью Случая..', с них он решил начинать все свои 'учебники'. Примеры по задачам Андрей решил сделать отдельно, как-нибудь потом, когда будет время.
  Пока он переносил на глину накопленные в веках знания, Младшая слепила две простые чашки, один объемистый горшок и теперь ждала, пока наступит момент поджечь костер. Закончив, сбросил оставшуюся часть работы на нее- у самого терпения не достанет по пять часов костер поддерживать. На сегодня хватит ученой деятельности. Пора готовиться к общему сбору.
  - Эссу, мы с Эпеем пойдем на охоту,- скучающий Рэту все никак не успокаивался.
  - Научи лучше детей швырять тонкие копья из лука, Энку еще не вернулся, а еды у нас пока достаточно.
  - Рэту не боится большеносого и мы будем вдвоем с Эхеккой.
  - Энку не враг нам, он такой же как и ты, он обязательно вернется. Тем более у нас осталась его женщина. Подожди немного. К тому же завтра у нашей семьи общий сбор и ты там будешь мне нужен. Эпей пусть идет, если хочет.
  Что не говори, а хромой длинноногий оказался ценным приобретением. Эрру изготовил несколько мотков веревки. Андрей размотал один- метров пять, не меньше. И когда успел только.
  - Эрру, как используют веревки в семье длинноногих?
  - Мы связываем с их помощью ветки, чтобы пересекать реку.
  - А для охоты?
  - ???
  До силков они, судя по всему, не додумались. Что может быть проще, чем сделать из веревки силки? И их могут ставить и женщины, и дети, и семье будет постоянный приток еды в виде птицы или мелких зверей. Немаловажное подспорье для семьи, если охотники не смогут долго добыть крупную дичь.
  - Я обрезал рога тура, как ты и хотел, и сделал так, что их можно будет носить на плече.
  Каким-то образом Эрру сумел обрезать острый конец каждого рога, а затем просверлить своей палкой с камнем тонкий канал до полости. А еще сделал из кожи некое подобие футляра, к которому привязал веревки. Красиво. Андрей принюхался- но все еще пованивает
  - Надо их еще раз прочистить иветками, Эрру, а затем промыть водой. Сделай это до заката.
  - Зачем тебе они нужны, Эссу?
  Андрей приподнял рог, поднес ко рту и дунул. Ничего не произошло. В недоумении повертел огромный рог в руках. Может отверстие для воздуха слишком маленькое? Вместе с Эрру немного расширили канал для воздуха и что есть силы снова в него дунул.
  - Бууууууу.
  Звук оглушал. Наверное, он был слышен во всем ущелье. Как красиво звучит. Побледневший длинноногий упал от неожиданности со своего поваленного ствола дерева.
  - Завтра после заката, у нас большой сбор семьи и они нам пригодятся. Ты тоже будешь там. И еще, Эрру, вырежи из дерева вот такую фигуру- Андрей нарисовал на песке схематическое изображение совы и просверли дырочку для веревки, чтобы можно было носить на шее.
  Короткий зимний день быстро шел к завершению. Стихли крики детей, которые перестали вместе Рэту метать тонкие копья и ушли к своим матерям в пещеру, потух костер Младшей, в котором кроме табличек находились еще горшки, Эрру перестал выстругать своим каменным ножом фигуру совы и тоже покинул свое поваленное дерево. Наступила тишина. Андрею захотелось посидеть на своей любимой поляне у замерзшего ручья и обдумать завтрашний день. Станет ли он таким определяющим для его маленькой семьи, как он думает, или он преувеличивает свои возможности, и спустя некоторое время все вернется здесь на круги свои, и большинство захочет жить так, как живут, например, белогорцы. Этого хочет, например, Эдина и наверняка не одна она. А потом придут темнокожие из девятиглавого племени и перебьют их всех. И в такое важное время один из тех, на кого он так рассчитывал, покинул семью. Андрею показалось, что за деревьями мелькнула тень. Он повертел головой. Нет, показалось. Он опять ушел в свои мысли, когда снег рядом скрипнул под тяжестью севшего рядом с ним человека.
  - Почему ты сидишь один, Эссу?
  - Мне не с кем говорить, Энку.
  Какое-то время оба сидели рядом в тишине.
  Сигарету бы сейчас, в последнее время у Андрея все реже появлялось желание покурить, но сейчас захотелось вдохнуть густого табачного дыма. Наконец Энку нарушил молчание.
  -Я не хотел бить рыжего, но он приписал себе победу у 'Трех зубов', потому и не вытерпел. Ты же помнишь Эссу, если бы я тогда вовремя не появился, то вас бы всех убили.
  - У тебя будет возможность показать себя снова, скоро темнокожие придут и сюда.
  - И еще,- большеносый замялся.- Рэту что-то не договаривает про то, как женщины и дети белогорцев у нас оказались. Он был с Эпеем, когда мы от длинноногих вернулись. Не нравится мне этот Три пальца.
  - Я понимаю, что вы повздорили с Рэту, но они же с Эпеем из одной семьи, Энку, им есть что обсудить, не нужно сразу подозревать его в нехорошем. Оставьте ваши раздоры, завтра у нас очень важный день, мы соберем всех членов семьи и решим, как мы будем жить дальше. Если все останется как сейчас, то мы закончим как белогорцы- будем бегать от темнокожих пока они нас не догонят. И тогда некому будет рассказать о твоих подвигах. Вы оба- и ты, и рыжий -очень важны нашей семье.
  - Я останусь на поляне, не хочу в пещеру, там очень тесно. Поставлю здесь жилище для себя.
  - А как же Иква?
  - Она будет приходить ко мне, Эссу. Вдвоем со мной ей будет скучно, а в пещере много женщин- всяко веселей.
  Все же, имя здесь не просто так дают, Энку как был любителем одиночества, так им и остался. Правда и в полное отшельничество удаляться не желал, предпочитая находиться где-то рядом, но не вместе со всеми.
  Наступивший было приступ меланхолии с появлением большеносого куда-то пропал. Утро следующего дня Андрей начал бешеной активностью. Сначала запретил всем куда-то на этот день отлучаться, затем поручил Старшей отнести на поляну, где обосновался Энку, 12 факелов и собрать там же дрова для костра. Вместе с Младшей извлек из золы 'Математику' и ее горшки. Если пластинки 'учебника' выглядели вполне нормально, то некоторые чашки потрескались. Видимо, в костре не удалось добиться равномерного нагрева всей поверхности. Но три чаши и один большой горшок для первого раза результат вполне себе приемлемый. Надо бы к полудню проверить, удастся ли в этой 'кастрюле' вскипятить воду. Как оказалось, вполне себе можно, поставленный на камни плоским днищем горшок не протекал, Андрей даже сварил в нем напиток, закинув в кипяток спрятавшиеся под снегом на кустах без листьев ягоды калины.
  - Вкусно,- Младшая облизала чашку, из которой только что выпила вторую порцию горячего 'чая'.
  Горьковатое варево, как не странно, понравился многим, в том числе и детям, а Грака задумчиво крутилась вокруг горшка, время от времени грея о его горячие бока свои руки.
  - В нем удобно нагревать травы, Эссу, лучше, чем в мешке из шкур, кидая в него горячие камни.
  Вот в чем дело. А сможет ли Младшая сделать из глины небольшие кувшины с узким горлышком, где Грака сможет хранить свои готовые 'зелья'? От этой перспективы захватывало дух. Но сегодня заниматься этим времени нет- надо готовиться к сходу семьи.
  По замыслу Андрея сход должен был стать той отправной точкой, от которой будет отталкиваться вся дальнейшая жизнь их семьи. Он должен заложить основы для того образа жизни, который виделся ему правильным, конечно, если он и его семья хотят выжить в условиях экспансии темнокожих. И больше всего он боялся, что сход превратится в посиделки у костра, которые забудутся через несколько дней и все потечет как раньше. Значит, необходимо сделать его как можно более запоминающимся.
  -Зачем здесь это, Эссу.- Энку, оставшийся на ночь на поляне, рассматривал принесенные Младшей факелы.
  -Увидишь вечером, а пока помоги мне их расставить.
  Вдвоем они расставили факелы большим кругом, в центре которого выложили пирамиду из дров для костра. Наверное, в темноте они будут очень красиво гореть, создавая вокруг таинственные тени, но чего-то не хватало. Какого-то символа. У него же сохранился череп Гррх в который он собирал летом землянику! Медведь это благородный символ- сильный зверь, в отличие от сородичей его времени полный вегетарианец, добродушный, никого просто так не задерет и в тоже время и в обиду себя не даст. Несмотря на сопротивление большеносого, который не хотел снова вбивать в промерзшую землю колья, заново расставили факелы- вместо круга получился широкий полукруг, в котором по его замыслу они все усядутся, с примыкающим к нему коротким носом как у бутылки. В самом узком месте в землю вогнали невысокий шест- место для Гррх готово.
  Когда заказывал Эрру вырезать из дерева сову, то Андрей рассчитывал на схематическое изображение, в котором едва будут угадываться черты этой птицы. Глупо в этом времени надеяться на эстетические нормы, они еще не сформированы. Но длинноногому удалось сотворить настоящий шедевр- лицевая сторона была выпуклой, каждое перышко птицы тщательно вырезано, а поверхность отполирована. Он повертел скульптурку в руках- полная иллюзия, что голова птицы поворачивается как ее не верти и сова внимательно наблюдает за ним. Андрей вспомнил поделки Ам из глины, а ведь они тоже отличались такой же тщательностью в деталях. Возможно, они просто не умеют по-другому, что видят, то и воспроизводят.
  - Эрру, а смог бы ты сделать сову с рожками?
  - У совы не бывает рожек, Эссу,- на лице мастера отразилось недоумение.
  Талант ремесленника у длинноногого несомненен и как его так легко отпустили из семьи? Или там все такие и потеря для них не так велика? Но для их семьи он находка и надо постараться, чтобы он задержался в каньоне надолго.
  - Эрру, а сколько человек из длинноногих могут сделать такую фигурку совы?
  - Не все. У меня было много времени учиться этому, из-за ноги не мог ходить на охоту, поэтому плел веревки, обрабатывал шкуры, делал одежду и наконечники для копий. У длинноногих не отправляют в последнее путешествие на равнину тех членов семьи, которые не могут больше охотиться.
  - Буууу...
  - Дуууу...
  Рога звучали божественно. Как не странно, несмотря на то, что внешне и по размеру они были совершенно одинаковы, звучали они по-разному. Из одного извлекался вполне себе такой солидный бас, а второй высотой звучания напоминал горн. Эрру чем-то отполировал их, и теперь лучи тусклого зимнего солнца красиво отражались на их черной поверхности. И носить удобно на плече, поскольку на них закреплены две широкие полосы кожи с привязанными к ним ремнями. Хорошо бы и рисунки еще на них нанести, но украшательством пусть занимаются будущие владельцы.
  - Эрру, я жду тебя после захода солнца на поляне. Там будут все члены нашей семьи.
  Придет, значит, решил связать свою судьбу именно с ними, а не с длинноногими.
  - Почему Трех пальцев не будет,- на него смотрела возмущенная Эдина, которой он сообщил о предстоящем вечером действии и составе его участников.
  - Эпей не из нашей семьи!
  - Но он из семьи из под Белой горы, твоей семьи- Эссу. Ты же позвал Рэту и Эхекку, они такие же как Три пальца!
  - У нас одна семья, и она здесь, а не у Белой горы. И Эпей к ней не относится, и права влиять на ее жизнь он не имеет.
  - Но почему идет Эрру, он вообще из длинноногих и не может идти на охоту. Какая от него польза? Зачем давать ему еду?
  - Он может сделать так, что другие охотники принесут намного больше еды, которой хватит и на него. И я так хочу, этого достаточно.
  Чтобы снять раздражение от разговора со своей женщиной Андрей пошел посмотреть, как проходят занятия в 'школе'. В этом месте он всегда расслаблялся, что не говори, а знания это основное, что он может привнестив этот мир. Может посеянные им ростки и дадут когда-нибудь обильные всходы, если только их не затопчут темнокожие или семья его не вымрет от голода или другого непредвиденного несчастья. Буквы научились выговаривать почти все дети, а присутствовавшая Младшая даже выкладывала из них короткие предложения. Со Старшей, конечно, ему повезло. Наверное, одно то, что она ежедневно собрает здесь всех ребят большого труда стоит. Вряд ли женщины белогорцев добровольно приводят сюда каждое утро своих отпрысков.
  - Женщина которая не отправит ребенка в школу не получит еды,- пожала плечами Старшая в ответ на его вопрос.
  Метод поддержания дисциплины у нее оказался суровым, зато действенным. А он бы со своим характером, наверное, наоборот, тем, кто отправит ребенка в школу выделил бы дополнительную порцию в качестве поощрения.
  Среди детей выделялась стройная фигура дочери Эрита. Странно, по возрасту она учиться не должна.
  - Эссу, ты ничего не сказал что делать, если кто-то из взрослых захочет учиться. Если пожелаешь, то я отправлю ее к другим женщинам.
  - Нет, если хочет, то пусть остается. Я просто не думал, что кто-то из взрослых тоже изъявит желание приобщиться к знаниям.
  - Хорошо, она мне еще помогла 'учебники' носить в корзине, очень они у тебя тяжелые. И буквы все быстро выучила.
  - Если сможешь выложить свое имя из букв, то и дальше будешь посещать школу,- Андрей подошел к дочери Эрита.
  - Какого интересного цвета у нее глаза, бирюзовые, цвета южного моря, которое здесь никто никогда не видел- отметил он про себя.
  Девушка нерешительно перебирала деревянные буквы, время от времени бросая на него из под пушистых светлых ресниц испуганные взгляды, пока не собрала свое имя.
  - Э-С-И-К-А,- прочитал он по буквам.- Ты справилась, можешь ходить сюда и помогать Старшей.
  Возможно, если бы у него было больше времени опыта, то и сход членов племени можно было лучше подготовить. Но получилось, как получилось. Во всяком случае, все присутствующие выглядели вполне себе довольными. Отблески от факелов отражались на белом черепе Гррх, на костре в середине полукруга кипел, распространяя вкусный запах, котел Младшей, в котором варилось сушеное мясо, еще он добавил туда размельченный подсушенный лукочеснок и несколько горстей мелких зерен ячменя. Соль решил не добавлять, мясо и так подсоленное. Все присутствующие суетились вокруг костра, пока он, наконец, не усадил их всех полукругом и стал к ним лицом.
  - Зачем ты собрал всех здесь, Эссу,- задал Рэту вопрос, который, похоже, вертелся у всех на языке.
  - Мы все здесь для того, чтобы мы могли обсудить будущее нашей семьи.
  - У нас все хорошо, Эссу. Есть еда, здоровые охотники, женщины и дети. Что нам еще нужно,- проворчал Энку.
  - Белогорцы тоже думали, что у них все хорошо, и где же они?
  - Они вернутся за своими женщинами, они храбрые охотники,- это уже Эдина подала свой голос.
  Что интересно, остальные промолчали.
  - А я не хочу, чтобы нашим женщинам и детям пришлось бежать в чужую семью, в то время как мы будем убегать по всей равнине от их тонких копий,- Андрею надоел этот балаган и он решил взять быка за рога.- И чтобы этого не случилось, наша семья должна отличаться от других. Я предлагаю следующее. Отныне наша семья будет называться семья Гррх.
  От сидящих на земле послышался гул обсуждения. Вроде бы протестующих не было. А может им все равно, как называться.
  -...членом семьи Гррх может стать каждый кто пожелает, вне зависимости от того в какой семье он до этого жил, если будет согласен с правилами жизни в семье Гррх и против этого не будут возражать другие члены семьи.
  - А если он согласится с правилами, но не будет их выполнять?- подал свой голос Рэту.
  - Тогда он должен покинуть семью Гррх.
  - ...вся добыча семьи Гррх будет делиться на всех, а не только женщину и детей того, кто ее добыл.
  На этот раз гул был не такой доброжелательный.
  - Если я добуду быка, то мне все равно, что его разделят на всех. Но если криворога, почему Иква и ее сын должны получить столько же, сколько женщины и дети, у которых нет мужчины?- Энку этот пункт не понравился.
  - Чтобы когда тебя затопчет однорог, если ты его наконец-то снова найдешь, Иква и ее сын продолжали получать еду и дальше, а не ложились спать голодными.
  - ..в семье Гррх будет действовать 'школа', которую должны посещать все дети, пока не научатся читать и писать.
  Протестов не последовало как, впрочем, и одобрительных возгласов. На счет пользы от школы для семьи большинство еще не определилось.
  - ..все мужчины семьи Гррх должны укоротить свои бороды и волосы на голове, чтобы отличаться от охотников других семей и темнокожих.
  Андрей при озвучивании этого требования ожидал бури протестов, но ее не последовало. А ведь почти все охотники и так укоротили волосы и бороду по его примеру, кроме Эрру. Если начистоту, то это требование просто его блажь. Не нравились ему эти свалявшиеся космы и все тут. Другой объективной причины по большому счету ведь и нет.
  - ...следить за исполнением правил семьи Гррх будет Эссу. До тех пор, пока члены семьи не решат иное. У Эссу будут три помощника. Рэту- левая рука. Он будет говорить мужчинам и мальчикам в семье, что они должны делать. Тренировать их и готовить к охоте. Энку- правая рука- он будет отвечать за то, чтобы в семье Гррх всегда была еда. В знак того, что они являются теми, кто они есть в семье Грхх, им будут вручены эти рога, чтобы в случае необходимости они могли подавать сигналы другим членам семьи- или позвать на помощь, или предупредить об опасности. Их изготовил Эрру, который пришел к нам от длинноногих.
  На поляне наступила тишина. Стало слышно, как потрескивают в костре дрова. Энку бережно взял в руки рог, в его ладонях он уже не казался таким уж большим. Большеносый не знал, что с ним делать. Эссу показал как обращаться с рогом.
  - Бууууууу... ,- Энку достался рог с басовитым звуком.
  - Дууууу.. ,- рыжий смог разобраться с использованием своего символа власти самостоятельно.
  - ...третьим помощником Эссу будет женщина. Она будет говорить всем женщинам и детям семьи Гррх чем они должны заниматься и распределять их обязанности. Она же будет руководить 'школой'. Старшая, подойди сюда.
  Андрей увидел, как скривилось в темноте лицо Эдины.
  - ..в знак того, что она является тем, кто она есть, Старшой вручается эта статуэтка с изображением птицы. Ее нужно носить на шее, чтобы все ее видели и знали кто она.
  Старшая поедала статуэтку совы влюбленными глазами и под ободряющие крики Граки и Младшей надела ее на свою шею.
  - Я, Эдина, твоя женщина, Эссу, и теперь я должна делать то, что говорит эта девочка, у которой даже нет еще мужчины? Не будет этого!
  - Да, ее будут слушаться не только ты, но и другие женщины и девочки, вне зависимости от того, есть ли у них мужчина или нет. Таковы правила жизни в семье Гррх. И я прослежу, чтобы они соблюдались. Чтобы никто не мог сказать, что не слышал эти правила жизни в семье Гррх или неправильно их понял, они будут записаны и выложены на этой поляне под головой Гррх, и каждый сможет с ними ознакомиться в любое время. Дополнить или изменить их можно по пожеланию всех членов семьи.
  Завершился сход пиром. Сушеное мясо придало его супу какой-то необычный вкус, который оказался на редкость приятным. Пожалуй, это блюдо станет хитом в холодное время года. Особенно у детей, поскольку после варки мясо стало мягким и стоило немного потянуть, как тут же легко расслаивалось на тонкие пластины- как раз по детским зубам. А вкусный бульон хорошо согревал продрогших членов только-только образовавшейся семьи Гррх.
  Никто не спешил расходиться- факелы еще горели, а яркий костер, куда подкинули свежую порцию дров, распространял вокруг волны тепла. Нервное напряжение, которое не отпускало Андрея целый день ушло, сменившись расслабленностью. Дело сделано.
  Ушел в темноту быстроногий Эхекка
  Спрятался за тучу покусанный месяц
  Не видно в ночи как стоят 'Три зуба'
  Только сыны Гррх не спят в ожидании врага
  Начал он мурлыкать про себя куплеты 'Сражения'. К нему присоединилась Грака у которой оказался высокий приятный голос.
  ..Спрятались Рэту и Эссу в тени камня большого
  Долго ждут храбрецы солнца восхода
  С первым лучом ожидают врага прихода
  Их много пришло, пять раз по пять
  
  Метко кидает копье свое Рэту
  Скользка земля от вражеской крови...
  Так, надо вмешаться, а то опять про Энку 'забудет', а тот очень щепетильно относится к собственной славе.
  Внезапно явился на помощь Энку
  Свирепый как Брр он врагов сокрушает
  В страхе бежит темнокожий, но поздно
  Пронзенный копьем бездыханно лежит...
  
  К исполнению последних куплетов присоединились почти все присутствующие, правда, вразнобой, поскольку текст у каждого был свой. Надо бы озаботиться составлением канонической версии 'Сражения', чтобы можно было петь всем вместе.
  Его преследовали девять собак, которые то сбивались в кучу, что-то вынюхивая, то вытянувшись в струну, бежали по его следу. Они уже близко подобрались, так что порывы ветра доносили до него запах псины. Оттого, что все происходило в полной тишине, ему стало очень страшно. Хоть бы залаяли, что ли. Надо успеть добежать до скалы, которая перекрывает вход в каньон, прежде чем они настигнут его. Андрей бежит со всех ног и проваливается в сугроб, который маскирует яму. Теряет время, выбираясь из снежного плена, и теперь уже не уйти. Убежать не удалось, он успокоился, поднял свое копье, которое лежало на снегу и, прижавшись спиной к скале, с фатальной решимостью стал ждать, пока псы догонят одинокого охотника - он собирался дорого продать свою жизнь.
  - Эссу, Эссу,- кто-то пытался докричаться до него. Андрей открыл глаза, он стоял в середине зала Гррх, и на него со страхом смотрела Эдина, у которой шла носом кровь. Из-за ее спины выглядывала перепуганная Имела.
  Так это был очередной сон?
  - Ты ударил меня!
  - Извини, мне приснился плохой сон. Имела, иди к папе.
  - Нет!
  Андрей в смятении вышел из пещеры, похоже, что до рассвета еще далеко- наружу царила кромешная тьма, а ведь как удачно все вчера прошло на сходе. Неужели сон это предупреждение о предстоящем нападении темнокожих, предыдущее видение летом было о том же, но сейчас все было преподнесено в какой-то аллегорической форме. Как не вовремя, против девятиглавого племени они не потянут. А если честно, то и столкновения против охотников только одной- двух семей, а не всего племени, им не выдержать. Вернулся обратно в свой зал. Дочь еще не уснула, повернувшись к нему спиной, потихоньку плакала, накрывшись с головой шкурами криворога. Надо бы ее как-то разговорить, чтобы успокоилась.
  - Имела, идем ко мне, я расскажу тебе сказку.
  - Нет! Я боюсь. А что такое сказка?
  - Это такая интересная история, которую рассказывают маленьким детям родители, но только если они хорошо себя ведут. Ты меня не слушаешь, поэтому я не расскажу ее тебе.
  - Я буду слушаться.
  - Ну тогда дело было так. В одной небольшой пещере в густом лесу прятались старик и старуха. А вдвоем они остались потому, что на их семью напали темнокожие и только они одни и смогли спастись от их тонких копий. Однажды зимним днем не осталось у них еды, и только в углу пещеры наскребла старушка немного зерен, которые собрала еще осенью. Раздробила старая зерна на плоском камне, смешала с водой, замесила, и получился у нее круглый шар, который она назвала Колобком.
  - Папа, а почему они не пошли на охоту, если они были голодны.
  - Кругом не осталось зверей, темнокожие перебили их всех. Но слушай дальше- когда старик и старуха хотели запечь Колобка на нагретом камне и съесть, то он вдруг ускакал от них и покинул пещеру.
  - Они остались голодные?
  - Ну, в общем-то, да, но слушай дальше. Долго он так скакал, пока ему навстречу не повстречался криворог. 'Колобок, Колобок, я тебя съем',- сказал криворог. 'Я от старухи ушел, я от старика ушел, и от тебя уйду',- спел ему песенку Колобок. Следующим ему попался волк.
  - И что, он и от него ушел?
  - Ушел, спел про то, что и от старухи ушел, и от старика, и от криворога, а от глупого волка тем более уйдет. А потом ему попался Гррх, но и он не смог съесть Колобка. Но тут повстречался ему темнокожий и прикинулся тот, что друг он Колобку, но плохо слышит и не может разобрать, что за песенку поет ему Колобок. Тот подкатился к нему поближе и тут -'Няям!' -и съел темнокожий Колобка. Поэтому, дочь моя, никогда нельзя доверять темнокожим, чтобы тебя не съели как Колобка.
  - Она уснула, Эссу,- его женщина тоже с интересом слушала сказку.- Этот Колобок- мы? Большеносые и семья Граки убежали от темнокожих, теперь и белогорцы бегут, несмотря на холодное время года, остались только мы.
  - Остались еще длинноногие, белогорцы еще придут за своими женщинами, не все у них потеряно, а нам некуда бежать. Мы или победим, или умрем. Спи.
  - Нам надо поговорить, Эссу,- озабоченный вид Старшей демонстрировал, что вопрос срочный и не терпящий отлагательств. - Семья Гррх это пять мужчин, четыре женщины и шестеро детей. Теперь у нас два раза по десять и еще пять женщин из под Белой горы и три раза по десять детей.
  - Я все это знаю, Старшая, для чего ты это рассказываешь.
  - На всех вместе в день уходит шесть раз по десять рыб и столько же кусков мяса, и если не будет свежей добычи, то оставшейся рыбы и мяса хватит на двадцать закатов. Нам нужна свежая добыча, Эссу, а то скоро нечего будет есть.
  Вот уж не думал, что запасов, с помощью которых он планировал скоротать зиму, не хватит и на месяц. Нужно идти на охоту. Но можно кое-что еще сделать.
  Рыжий и большеносый с интересом рассматривали петлю, которую он разложил на снегу.
  - Рэту, представь что ты заяц или вкусная птица с красным опереньем у головы, а теперь наступи на эту веревку и иди дальше.
  Петля зацепила Рэту за ногу и не пускала. Чем сильнее он дергал, тем крепче становился узел. Рыжий остановился и вопросительно посмотрел на него. И что, типа, дальше.
  - Ты все-таки не так умен, рыжий. Эссу хочет сказать, что если веревки расставить в нужных местах, то добыча, попав в петлю, не сможет никуда убежать. Только у нас нет столько веревок,- Энку суть идеи понял сразу и теперь рассчитывал, какую от нее можно получить практическую пользу.- Но ловушка не удержит большого зверя, и олень, и бык легко ее порвут. Надо выкопать яму, чтобы они провалились туда и не могли выпрыгнуть.-
  - А петля не на них рассчитана, это на птицу или мелкого зверя. Зато расставить такие петли смогут даже дети и подростки. А веревки можно взять у Эрру. Рэту, ты не забыл, что с вчерашнего дня являешься моей левой рукой и должен руководить мужчинами а так же готовить молодежь к искусству охоты? Так покажи, что семья не просто так доверила тебе этот рог. Собери сегодня вместе Лэнсу, сына Иквы и других подростков, которые подходят по возрасту- покажешь им, как расставлять силки и где. Ловушки надо будет ежедневно проверять. А я, между тем, с Эхеккой и Эпей с Энку пойдем сегодня на охоту. А Эрру в наше отсутствие вместе с женщинами пусть вырубает лестницу в скале.
  - На равнине много снега, вы не сможете далеко уйти.
  - Что-нибудь придумаем.
  Первоначально Андрей хотел использовать подобие лыж, но, подумав, отказался от этой идеи. На их изготовление у Эрру ушло бы три дня , если не больше. В результате остановился на промежуточном варианте- привязали кожаными ремнями к ногам плоские дощечки, в итоге получили снегоступы. Правда, если ногу при ходьбе не ставить параллельно к земле, то острый конец снегоступов втыкался в снежный покров и приходилось их постоянно счищать руками.
  - В следующий раз надо будет концы загнуть,- с запозданием пришла мысль об улучшении их конструкции.
  В конце- концов, все приноровились, но с непривычки, начали побаливать мышцы ног.
  У озера они разделились- Три пальца с Эхеккой отправились вдоль правого берега, а они с Энку, прихватив с собой сани, на Закат. Это та сторона, где находятся Холмы Ушедших, там он когда-то очнулся в гроте, когда появился в этом времени.
  Степь выглядела какой-то пустой- только следы зайцев, птицы или другой мелкой дичи. Но им нужен крупный зверь. Равнина начала постепенно сужаться, пока они не очутились в длинном узком овраге шириной метров в пятьдесят. Теперь над головой высились отвесные склоны.
  - Пошли туда,- Энку тычет пальцем в небо.
  Над оврагом простиралась степь, с одной стороны ограниченная пологим скользким спуском, которым они только что с большим трудом поднялись наверх, а с другой -невысоким каменистым пригорком, поросшим хвойными деревьями. В этом леске они и решили переночевать, поскольку тусклое солнце стало быстро катиться за горизонт. Чтобы не волочить на себе лишний раз волокушу оставили ее на равнине. В занесенной снегом неглубокой ложбине соорудили уютную берлогу, на пол накидали порубленные еловые ветки, на которых и устроились до утра.
  - Что-то не так, Эссу,- большеносый принюхивался, шумно вдыхая воздух.- горит что-то, подождем немного здесь.
  Андрей набрал воздух в ноздри, но ничего не учуял.
  - Мы теряем время, постараемся дойти до Холмов Ушедших к полудню, куда-то ведь подевались все звери, а зимой не может трава гореть.
  Но далеко они не ушли. Вдали появилось странное снежное облако. Оба в недоумении остановились, неужели началась снежная буря, но откуда, на небе ни облачка, и ветра нет. Облако, ускоряясь, двинулось в их направлении. Чертовщина какая-то.
  - Возвращаемся, Эссу, это большое стадо быков, их что-то напугало. Они нас затопчут- большие глаза Энку все-таки что-то углядели в снежной пыли.
  В этом он прав- на пути встревоженных быков даже Брр не рискнет встать, мигом затопчут. Со всех ног они помчались обратно в лес, где спрятались за гребнем косогора, пережидая опасность. Прошел час, не меньше, прежде чем стали видны детали происходящего. Это было гигантское стадо бизонов, которое, то останавливалось, то вновь ускоряло движение. Это понятно, галопом часами не побегаешь, а то всех телят растеряют. Стало слышно встревоженное мычание, которое повисло над равниной. Теперь и Андрей унюхал запах дыма, кажется, он понял, в чем дело.
  - Это темнокожие, Энку, они гонят стадо к оврагу. Надо бежать отсюда.
   Но было уже поздно, темные фигуры, не меньше десятка, перекрыли единственную оставшуюся дорогу, которая вела мимо обрыва. Кроманьонцы начали поджигать принесенные с собой ветки, создавая сплошную полосу огня. Никто не суетился, словно выполняли привычную работу, которая давно стало рутиной. Темнокожие, по всей видимости, поднялись тем же пологим подъемом, что и они, а ведь снега ночью не было...
  - Они заметят наши следы,- когда было надо, то Энку соображал довольно быстро. Он оказался прав, трое темнокожих бросили свою работу по разжиганию костров и в недоумении рассматривали явственно просматриваемые на снегу следы полозьев от их волокуши. Находились они достаточно близко, так что Андрей по форме лица понял, что это были охотники из девятиглавого племени.
  - Они такое не видели никогда, боятся, трусы- возбужденный большеносый стал на редкость болтлив.- Еще эти твои доски для ходьбы по снегу их пугают. Прямо будто Большой зверь прошел.
  К сожалению, темнокожие оказались довольно сообразительными, присели на корточках, и, видимо, поняли по глубине следов, что зверь не такой тяжелый, как кажется по ширине ступни, и решили, что опасности он не представляет.
  - Любопытные твари, чтобы на вас мамонт наступил- Андрей от души выругался увидев, как троица перевернула их волокушу силясь понять, для чего она предназначена.- Уходим глубже в лес, они пойдут по нашему следу.
  В зимнем еловом лесу видно далеко. Это вам не поросший разнообразным кустарником подлесок и спрятаться здесь проблематично. Да еще когда противник буквально видит каждый твой шаг, отпечатанный на снегу.
  - Иди по моим следам, Энку, пусть думают, что здесь прячется один противник- купятся ли преследователи на эту элементарную хитрость? И почему бы им просто не вернуться на место охоты, где столько дичи.
  Так дошли до каменистой насыпи с которой ветер сдул весь накопившийся снег, по нему, сняв снегоступы, разошлись в разные стороны, где и спрятались за деревьями. Все, лучшего места для засады не найти. А если и дальше бежать, то лес скоро закончится и снова начнется степь, а по ней им далеко не уйти.
  Копье Энку проткнуло первого темнокожего как булавка муху, выйдя из спины на половину своей длины. Второй же недоуменно смотрел на торчащее из живота короткое копье Андрея, затем, упав на колени, заорал тонким голосом.
  - Грэль, грэль,- пока они мешкались, вытягивая свои копья из тел темнокожих, ошарашенный третий развернулся и бросился наутек. Андрей эту процедуру выполнил быстро, а вот Энку пришлось потрудиться, поскольку свое оружие он решил достать из спины поверженного противника, вытягивая руками окровавленное древко.
  - Быстрее, за ним. Иначе нам конец. Он не должен дойти до остальных. Их здесь много, нам не справиться.
  На поляне у оврага наступил настоящий ад. Она не вмещала всех животных, которых сюда согнали темнокожие. Единственный проход был перекрыт линией костров, за которым прыгали, размахивая руками, охотники. Остальные, видимо, делали то же самое, но с другого конца стада. Пищали перед смертью, оказавшиеся под копытами взрослых бизонов телята, огромные самцы, возглавлявшие стадо, тщетно цеплялись копытами за заснеженную землю, пытаясь сдержать напор напиравших животных и с ревом падали с обрыва вниз.
  Преследуемый ими темнокожий выскочил из леса и остановился, отрезанный от остальных кроманьонцев сбившимися в кучу бизонами.
  - Грэль, грэль,- оказавшись в ловушке он начал размахивать руками, пытаясь привлечь внимание своих товарищей. Даже если они его и заметили, то спасти они бы не смогли. Да и как понять, что он нуждается в помощи, крик его заглушал вопль тысяч бизонов, а руками и так все они машут. Кто его знает, может и увидели, но решили, что он так быков пугает.
  Темнокожий понял, что обречен, копье свое он бросил в лесу, чтобы не мешало бежать, и теперь остался безоружным. Раскинув руки, он бросился на них в отчаянную атаку, которую прервал широкий нож Энку, кремневое лезвие которого перерезало ему горло.
  Драма стада бизонов у оврага близилась тем временем к своему окончанию. Старые сильные самцы, поняв, что не смогут сдержать напор всего стада и упадут вместе с ним с обрыва, побежали в сторону более пологого спуска. Рыжая волна животных теперь кубарем скатывались с него, ломая при падении ноги, застревая в валунах, но часть все-таки смогла добраться до спасительной степи. Лишившись преграды в виде самцов остальная часть бизонов просто рухнула сплошным потоком в овраг, как вода преодолевшая дамбу, только в полете на мгновение отлипая друг от друга. Только те быки, которые оказались по периметру, а это были в основном молодые самки и телята, успели остановиться на самом краю обрыва, теперь они жалобно мычали, не понимая, что делать дальше. Преследователи с воплями азартно кидали в них дротики, но близко не подходили. Зачем рисковать, когда столько мяса лежит уже под обрывом. Если учесть десяток темнокожих, которых они уже видели, то в общей сложности на эту охоту собрались более 50 охотников. Многовато. Костры уже потухли, поэтому некоторым бизонам удалось убежать и в сторону Холмов Ушедших. А темнокожие с воплями помчались под обрыв- поближе к добыче. На поляне наступила тишина.
  - Зачем они это сделали, Эссу?
  - Я тебе рассказывал, что такое Большая охота, так это она и есть.
  - Но они не смогут унести и малую часть добычи, у них даже нет этой волокуши, которую ты придумал. Гиены придут, как только они покинут это место. И на кого они будут охотиться через несколько закатов, когда снова захотят есть? А что делать нам, если темнокожие истребят всех быков, настоящих быков и криворогов?
  - Они про это не думают.
  - Наверное, это неправильные люди, большеносые никогда так не делали. Не слышал я, чтобы такое белогорцы сотворили или длинноногие. Хорошо, что мы убили этих троих, может больше на равнине зверя останется.
  - Нам надо уходить, Энку, они скоро начнут искать пропавших.
  - И они их найдут, уж я им покажу.
  Андрей не мог и представить всю меру ненависти большеносого к теммнокожим, которую пробудила в нем увиденная Большая охота. Иначе, разве позволил бы он ему пойти одному в лес, пока сам он лихорадочно связывал между собой ремнями конструкцию их волокуши, которую разнесли на части спасавшиеся от гибели бизоны? Но что сделано, то сделано. Теперь же он с трудом сдерживал желание опустошить желудок от скудного завтрака. Энку не поленился притащить трупы всех троих темнокожих, теперь же отделял их головы от тела своим широким ножом. Положил их в ряд, полюбовался содеянным. Что-то его в этой картине не устроило и он переложил головы отдельно на чистый, не затоптанный снег. Рядом он нарисовал схематичное изображение головы медведя и теперь с удовлетворением любовался на творение своих рук.
  - Напиши, Эссу, ниже головы название нашей семьи.
  - Г-Р-Х-Х,- вывел он на снегу надпись трясущими руками.
  - Широка страна моя родная, много в ней лесов, полей и рек...
  - ..и ям,- злой Энку выбрался из очередной снежной западни, куда попал во время погони за белой птицей. -Как долго мы будем кружить вокруг Холмов Ушедших, Эссу? Надоело уже. Темнокожие, наверное, уже давно ушли. Пора возвращаться, заберем одного быка- все они унести не смогут- и идем в семью Гррх..
  - Завтра пойдем.
  С момента, когда они стали свидетелями Большой охоты, прошло три дня. Сначала Андрей хотел бежать оттуда со всех ног домой, но затем решил, что обозленные темнокожие, которые лишились трех членов племени, смогут выследить их по следам. Не мог же он их привести к себе на стоянку. Вот и отправились они в противоположную сторону- прямиком на Запад, к Холмам Ушедших. Была еще причина, почему Андрей стремился именно сюда- хотелось ему еще раз спуститься в ту самую пещеру, где он очнулся в теле молодого неандертальца. Вдруг он что-то тогда не заметил и есть все-таки какое-то объяснение тому, почему он очутился в этом времени.
  - Зачем эту траву положили в каменную чашу? Вы, люди из под Белой горы, странное творите,- Энку поворошил рукой сухие цветы в 'могиле'
  - Зато спать мягко.
  -Так вот почему ты в ней спишь с тех пор, как мы сюда пришли? Она же короткая и лежать неудобно. Вот мне она была бы как раз.
  - Нет, этот склеп все-таки для меня сделали,- не говорить же ему, что Андрей надеется на обратный перенос. Однако, ничего не произошло. Он так же просыпался каждое утро в этом гроте и острого сожаления по этому поводу он не испытывал. Только простая констатация факта, что опять ничего не вышло.
  - А большеносые что делают со своими мертвыми?
  -В землю закапывали, там, где земля мягкая, или в овраг сносили и там заваливали камнями, чтобы зверь не добрался.
  - Зато здесь можно переночевать. Все лучше, чем в снежной берлоге.
  За три дня, что они провели здесь Андрей, исследовал каждый сантиметр небольшого грота. Но, увы, ничего необычного не нашел. Все так же белели кости упавшего когда-то сюда козла, на месте оказалась прислоненная к стене щербатая плита, успевшая за время его отсутствия покрыться пылью, та самая, которой не успел накрыть его Рэту. Гладкие обработанные камни, валявшиеся на полу, предназначение которых он тогда не понял, оказались ничем иным, как рубилами, ими белогорцы обтесывали его плиту для его погребения. Во всяком случае, другого объяснения их предназначения он нашел, да и каменные пластины, большой кучей лежащие на полу, явно были отходами от могильной плиты. Неужели эти рубила такие твердые, что ими можно обрабатывать такие плиты. Может, из гранита они сделаны? Покрутил в руках, да нет- самый обычный кремний, такой же как тот, из которого сделан наконечник его копья. А вот отщепы от плиты оказались странными, так и норовили выскользнуть из рук, скользкие какие-то, словно покрытые мыльной пеной. Рубила оставляли на их поверхности хорошо видимые следы.
  - Плохой камень, не заострить, мягкий какой-то - Энку попытался сделать из подобранного скола наконечник, но ничего не вышло.
  Этот странный камень не давал ему покоя, очень уж он какой-то необычный и со скуки он начал отбивать куски от большого круглого куска, стараясь придать ему форму сковородки. К его удивлению, дело продвигалось довольно споро, и скоро в его руках оказалась настоящая каменная утварь.
  Вечером устроили костер прямо под выходом из пещеры, Энку разделал птицу и хотел запечь ее в углях, но Андрей его остановил. Подставив по краям небольшого костра камни, водрузил на них свое творенье. Треснет от жара или нет? Не треснуло. Тогда птицу нарубили на мелкие куски и поджарили прямо в 'сковороде' на собственном жиру.
  - Еще теплая,- на завтрак большеносый уплетал ножку от вчерашней птицы, на которой не было видно капель застывшего жира. А ведь должны были образоваться при затухании костра.
  Андрей дотронулся до 'сковородки' рукой- и в самом деле, теплая. Получается, этот камень может очень долго отдавать тепло. Прямо чудо какое-то.
  Утро они провели в попытках поднять могильную плиту наверх, столь ценный камень оставлять в гроте у Андрея рука не поднялась. Все грезил о сделанных из него чудо- 'сковородках'. В порыве жадности прихватил с собой и уже изготовленную- пригодится. Весил он, наверное, под двести килограммов, если не больше. Хотел даже разбить пополам, но не был уверен, что получится сделать это аккуратно. А вдруг разобьется от неловкого удара на несколько частей, тогда и вовсе его в дальнейшем использовать не получится. Если бы не богатырская сила Энку, то, наверное, забрать его с собой не получилось. И так обвязали его веревками, за которые они вдвоем тянули, а для страховки дополнительно обмотали ремни вокруг растущей рядом чахлой березы.
  - Мало тебе в каньоне камней, теперь с собой тащишь. Или тебе обидно, что Рэту тогда не успел накрыть тебя плитой и решил ее собой забрать?- плохое настроение Энку как всегда выражалось в виде повышенной ворчливости.
  - А представь, как приятно поесть из 'сковородки' сделанной из такого камня, когда их вырежет для нас Эрру, и как тепло будет всю ночь в твоей землянке, если обложить им костер. Прижмешься к ним спиной ,и дрожать не будешь под утро от холода. Знать бы еще, где белогорцы его нашли, на Холме Ушедших я таких валунов не видел.
  На подъемах волокуша кряхтела под тяжестью камня, на спусках же она так и норовила ускользнуть от них, поэтому привязали к ней ремни еще и сзади, чтобы тормозить при необходимости.
  - Надо бы посмотреть, ушли ли темнокожие, - Энку явно не хотелось еще раз бежать от разъяренного потерями противника.
  Трупов темнокожих на месте, где их оставил большеносый, не было. Ни тел, ни голов. Только надпись Андрея и рисунок Энку напоминали о незавидной судьбе кроманьонцев. Забрали с собой? Или что они делают с мёртвыми?
  - Сожгли, наверное,- говорят они так делают, конечно, если дерево найдут. А если нет, то в землю закопают.
  Их не сожгли. Они очень удачно ушли с Холма Ушедших, темнокожие под оврагом уже разделали добычу, привязали за ноги к палкам и только-только собирались отбыть на свои стоянки. Андрей сверху насчитал не меньше двух сотен человек, собравшихся вокруг большой ямы, рядом с которой лежали три тела. Неужели пришли все охотники семей девятиглавого племени. Похоже на то. Теперь же перед отправлением они хоронили своих убитых товарищей.
  - Чего они ждут?- Энку в нетерпении грыз ногти.- Нам надо забрать быка и идти в каньон, пока гиены и волки не набежали.
  - Вот сволочь, его, наверное, и ждали,- в центре круга, который образовали охотники появилась фигура в шапке. Андрей его сразу узнал, 'самый мудрый' из семьи уничтоженных темнокожих, к которой принадлежала Ам.
  Охотники разбились на пары и теперь по очереди подходили к кострищам, на которых они эти три дня готовили себе еду, набирали в ладони золы и засыпали в яму. После чего 'самому мудрому' подали большой кожаный мешок, из которого он ладонью доставал красноватый порошок и начал осыпать им дно ямы. Старик не остановился, пока его не опустошил.
  - Не меньше пары сантиметров слой порошка получился на дне, не экономит,- Андрей с интересом наблюдал за ритуальным действием.- Что сейчас, закину тела в яму и зароют?
  Но, как оказалось, это было только начало. С мертвых охотников сняли их запачканные в крови кожаные обноски и 'самый мудрый' начал одевать на них чистую одежду. Сначала широкие кожаные штаны, затем длинную рубашку.
  - Там что-то есть, зубы как на моем ожерелье закреплены,- Энку видел получше Андрея и углядел детали, которые он не заметил.
  Видимо, на рубашки было что-то нашито. 'Самый мудрый' с двумя молодыми помощниками тем временем спустился в яму, куда начали спускать тела убитых темнокожих.
  - Зачем они все это делают, Эссу? Для чего они одели их в новую одежду, она ведь им больше не пригодится?
  - Чтобы когда они придут в другой мир, то они бы ожили в красивой новой одежде.
  - Я тоже хочу в другой мир, если я вдруг умру. Только зачем им одежда в другом мире, надо копье положить или нож.
  Андрей пожалел о своем ответе, не отстанет ведь теперь.
  -Нет никакого другого мира, Энку, и они не оживут. Уж я то знаю, сам не до конца умер и это меня относили на Холм Ушедших.
  -Но ты все-таки положи мне в яму нож и копье, если я умру. И мое ожерелье с горном не забудь.
  Между тем старику в шапке подали в яму отрубленные большеносым головы, которые он видимо, видимо, приложил к телам.
  - А если он перепутает головы?- Большой лоб Энку перерезала морщина.- То как они оживут в другом мире с чужой головой?
  Неужели у его друга чувство юмора прорезалось? Да нет, серьезен. Переживает, видимо за охотников, у которых может случиться подобная оказия. Каково им будет в другом мире с чужой головой очутиться? Приятного мало.
  - Вот это правильно, я же тебе говорил Эссу, нельзя в другой мир без оружия.
  Это в яму передали три больших кремневых ножа, которые, судя по всему, при жизни принадлежали убитым. Но и на этом церемония не закончилась. Вылезшему из ямы 'самому мудрому' передали второй мешок с красным порошком, который он успешно распылил на лежащие в могиле тела.
  - Уже час возятся, не меньше. Неужели столько усилий из-за простых охотников,- в голову лезли всякие нехорошие мысли по поводу статуса убитых ими темнокожих. Вождями быть не могли- для подобного статуса они были слишком молоды. Может они убили сына вождя или его близкого родственника? Этого он, наверное, никогда не узнает.
  Но и на этом церемония прощания не завершилась. На слой порошка уложили огромную выделанную шкуру большерога, украшенную зубами хищников, на которую распылили еще один мешок цветной пыли. И только после этого яму завалили землей, а сверху накидали целую пирамиду камней. Темнокожие с воплями пробежались вокруг пирамиды, причем в их криках Андрею послышалось слово 'грэль', наверное, желали что-то нехорошее неандертальцам, после чего забрали добычу и потянулись гуськом на восток.
  - А ведь они намного развитее нас или даже других семей темнокожих. Летом это не было так заметно, все ходили голышом, копья одинаковые, что у кроманьонцев, что у неандертальцев, разве что луки у них еще имелись. А что он увидел теперь? Разве можно сравнить их одежду и нашу- у них полноценные куртки с мехом, кожаная обувь, не чета нашим 'сапожкам', шапки почти у всех, этот порошок, который они так бездумно расходуют, копья с костяными наконечниками, а кожа большерога, которой укрыли мертвых? Это же целое искусство так ее выделать и украсить. И как легко собрали они в одном месте для общего дела охотников всех своих девяти семей. Расклад не в их пользу.
  -Надо бы нам Эссу раскидать эти камни и раскопать яму. Там много чего темнокожие положили, что нам не помешало бы. И одежда хорошая, и эта шкура большерога, и ножи, и зубы как на моем ожерелье- Энку тем временем, похоже, собирался обидеть убитых им темнокожих еще раз, ограбив их после смерти. Андрею же совсем не хотелось сейчас терять время, раскидывая тяжелые камни и раскапывая руками землю.
  - Нам надо торопиться, откопаем, когда придем за вторым быком
  В овраг они спустились, когда последний темнокожий давно исчез за холмами. Тысячи мертвых животных образовали целую гору под обрывом. А сколько они забрали с собой? Ответ на этот вопрос был очевиден. Андрей насчитал 160 голов бизонов с вырезанными языками, которые охотники не взяли с собой. Кажется, язык бизона считается у них деликатесом, поскольку еще у сотен животных он был также вырезан.
  - Этих быков нам бы хватило очень надолго,- Энку удрученно обозревал гору мяса.- Зачем они их убили, если взяли только 20 раз пальцев обоих рук?
  - Охотники всех семей темнокожих собираются раз в год на Большую охоту, обсуждают на ней общие планы, делятся новостями, обмениваются полезными вещами. Вот у большеносых было много шкур криворога, а у длинноногих одежды из рыбьей кожи. Или веревок. Если бы и мы все иногда собирались, то могли бы меняться лишними вещами, или узнать что-то новое.
  Почуяв, что люди ушли, к месту гибели бизонов начали подтягиваться падальщики. Надо уходить, пока за гиенами не пришли более опасные хищники. Конечно, добычи всем хватит, но лучше не рисковать.
  - Оставим твой камень здесь, придем за ним позже, что с ним станет,- Энку искал повод избавиться от могильного камня Эссу.
  - Мы можем сюда совсем больше не прийти и я не хочу оставлять его, он мне нужен.
  - Но тогда развалятся сани, они не выдержат и быка, и твой камень.
  - Отруби голову быку и ноги до колена, зачем их таскать с собой,- Андрей никак не хотел расставаться с чудо камнем.- И давай скорее, может успеем еще раз сюда прийти с Рэту и Эпеем, заберем каждый по быку.
  - Рыыыыы,- разделся громкий рык на пределе слышимости. Гиены по другую сторону от кучи завизжали высокими голосами.
  - Ррррр идет,- Энку выглядел встревоженным. Надо уходить, этот зверь один не ходит, два три самца и несколько самок. Он страшнее даже чем Брр. Не такой быстрый, но сильнее, гораздо сильнее.
  -А как он выглядит? Есть у него длинные волосы вокруг головы?- Андрей обозначил очертания львиной гривы.
  -Нет, нет у него длинных волос,- Энку пожал плечами, жест, который он перенял у него самого.
  Волокуша кряхтела под тяжестью камня и туши бизона, а скорость их передвижения совсем уж упала - почти до нуля. Днем значительно потеплело и теперь мокрый снег налипал на их снегоступы, мешая нормально ходить. Вот тебе и ледниковый период. Если еще пару градусов прибавится, то еще раз приходить сюда за быком смысла нет- мясо испортится.
  - Рыыыыыы,- звук шел уже со стороны оврага. Кто бы это ни был, он уже добрался до цели. Андрей не утерпел и вернулся назад на вершину ближайшего к оврагу холма. Все-таки это оказались львы. Два самца и шесть самок. Не такие, как те, которые он видел в своем времени. Эти были немного больше и у самцов, которые шли впереди, не было даже намека на привычную для царя зверей гриву. Ну что же, он удовлетворил свое любопытство, пора домой.
  - Может здесь оставим твой камень,- липкий снег по которому полозья волокуши плохо скользили, доконал и крепкого большеносого. Андрей заколебался, может, в самом деле, придти за могильным камнем позже. С другой стороны жизнь в этом времени приручила его не делать далеко идущих планов, кто знает, что будет завтра. И удастся ли снова выбраться в сторону Холмов Ушедших.
  - Нет, мы дотащим волокушу до озера, а затем позовем на помощь.
  У Энку не осталось сил даже на то, чтобы сказать хотя бы слово. Они дотолкали свой неподъемный груз на вершину, нависавшую над долиной, в которой было расположено озеро. До него еще идти и идти, а сил уже нет.
  - Это они, видишь Эссу, это Эхекка с Эпеем идут в сторону дома.
  Сколько Андрей не щурил глаза, так и не смог ничего увидеть.
  - Да вон же они,- вытянул он руки. -Встань, чтобы они нас увидели.
  Андрей разглядел вдалеке две двигающиеся точки и запрыгал на месте, усиленно размахивая руками. Бесполезно- точки удалялись.
  - Они не увидят нас, и не услышат, слишком далеко,- но у тебя же есть рог, зачем ты кричишь, если можешь просто подуть в него.
  - Буууууу,- над долиной навис солидный звук рога большеносого. - Сам он надул щеки, а шрам его от усилий покраснел.
  - Бууууу...
  Интересно, как далеко можно его услышать. Испытаний по дальности звучания они ведь не проводили.
  - Они услышали, Эссу, но не видят нас.
  Андрей и сам увидел, что движение точек приостановилось.
  - Играй еще,- сказал он своему товарищу.- А сам снова начал махать руками.
  - Буууу...
  Они их все-таки заметили, Андрей увидел, как две точки потихоньку двинулись в сторону их холма.
  
  Все быки и олени куда-то делись, степь опустела,- развели пустыми руками Эпей с Эхеккой, только зайцы да птица осталась.
  - Наверное, много снегу навалило, не могут до травы добраться, вот и ушли туда, где белой воды поменьше.
  -Бык сам упал?- наблюдательный Три пальца заметил отсутствие повреждений на шкуре бизона.
  - Он не один упал, там еще много лежит,- сообщил без излишних подробностей недолюбливавший белогорца большеносый.- Беги, быстроногий, домой, зови рыжего на помощь. А мы пока втроем дотолкаем быка до каньона.
  - А камень вам зачем, оставим здесь, так быстрее будет?
  - Это камень с Холмов Ушедших, Эссу не хочет с ним расставаться,- захохотал Энку.
  - Подожди, Эхекка, мы не успеем сегодня, сделаем еще две волокуши, а выдвинемся уже завтра. И самых сильных женщин с собой возьмем- заберем одним разом сколько туш, сколько сможем унести.
  Снег вокруг озера был сильно утоптан. Размер следов явно указывал, что здесь неоднократно прошлась целая ватага детей. Что они здесь потеряли?
  - Зайца нес ребенок,- Эпей разглядывал кусок шерсти, который обнаружил на небольшом дереве.- А до этого он висел здесь, и, похоже, не один был длинноухий, а несколько. Хорошие охотники растут, Эссу, не каждый взрослый в зайца дротиком попадет, очень уж он быстр.
  - А они не дротиком его добыли, это Рэту научил их силки из веревок делать.
   - Это что, теперь и без быка можно обойтись, и большерог не нужен?
  Энку перспектива добывать еду столь безопасным способом явно обрадовала.
  - Быка, которого мы сейчас несем с собой хватит на десять закатов для всей семьи, а сколько зайцев или птицы для этого нужно? А когда рядом с домом всю мелкую дичь переловят, то придется на этого зайца силки ставить за озером, если не дальше.
  - Ты зачем ее принес,- Рэту выглядел обескураженным.- Этот камень сделан для того, чтобы накрывать им ямы ушедших.
   - Этот камень мне нужен, он может отдавать тепло всю ночь и из него можно сделать много хороших вещей. Я покажу его Эрру. А мертвые подождут.
  После прихода на стоянку Андрей разрывали на части. Младшая хотела показать свои новые горшки, Старшая требовала нового 'учебника' по естествознанию, Эрру жаловался на нехватку веревок, Имела выцарапала у него обещание рассказать вечером новую сказку. Так не пойдет, для чего он назначил себе помощников. Закончилось тем, что созвал всех на совет семьи Гррх, а назначил его у слепленной ими карты.
  - Мы с Энку убили трех темнокожих недалеко от Холмов Ушедших и они нас не простят,- Андрей указал на карте примерное место события.- Их было 200 охотников, и с ними был 'самый мудрый' из семьи Ам. Как видите, они уже продвигаются гораздо дальше на Закат, чем это было раньше и окружили нас теперь с трех сторон.
  - Мы их тоже убьем, если они сюда сунутся. Скалу им не преодолеть, а сидеть здесь мы можем долго.
  - Мы просто умрем с голоду, если они заблокируют выход и не выпустят нас отсюда. В каньоне хорошо жить, но еды здесь нет. А еще, заметил ли ты Энку, какая удобная и теплая у них одежда? Видел, что у них наконечники не только из камня, но и из кости, а значит, их не нужно менять после каждого удара. Что они все могут метать тонкие копья, а у нас этому научился только Рэту. Если мы столкнемся с ними напрямую, то они победят.
  - Не бывает 200 охотников в одной семье.
  - Это охотники не одной, а 9 семей, но для общего дела они могут собраться все вместе. Энку видел это на их Большой охоте.
  - Тогда надо перебить их поодиночке,- Рэту научился мыслить хладнокровно. А ведь совсем недавно во время сражения у 'Трех зубов' так и норовил без оглядки ввязаться в драку, и Андрею приходилось его оттаскивать от противника.
  - У нас всего 5 мужчин, из которых один совсем молодой Эхекка, время лучшей охоты Эрру уже позади из-за его ноги, а Три пальца не принадлежит к семье Гррх.
  - Что ты предлагаешь, Эссу?
  -Нам необходимо узнать точное место стоянок всех 9 семей темнокожих, договориться с длинноногими и белогорцами, а летом уничтожить их одну за другой. К длинноногим отправимся мы с Энку сразу после того, как привезем быков. Они нас уже знают.
  'Мудростью случая...' вывел Андрей на глиняной табличке первые строчки учебника по естественным наукам и зевнул. Старшая все-таки не слезла с него, пока он не согласился написать его. Настырная девочка. Интересно, сколько ей лет. Десять? Одиннадцать?
  - Старшая, сколько тебе зим?
  - Десять и еще четыре.
  - ?!?!
  Может, путает что-то. По внешнему виду не дашь больше десяти. Девушкой ее никак не назовешь.
  - А Младшей сколько?
  - Десять и еще один.
  - А сколько зим должно быть девушке, чтобы за ней пришел мужчина из другой семьи?
  - Десять и шесть, может больше.
  Так долго живет среди них и даже не понял, что взрослеют они не так быстро, как кроманьонцы или их потомки из его времени. Разница получалась где-то года два- три. В какой-то степени это было логично, голова у них побольше, значит и мозгу нужно больше времени для полного развития. Интересно, это плюс или минус? Скорее минус, наверное. Больше усилий и времени уйдет, прежде чем полноценный член семьи вырастет. А умереть он может в любой момент, опасностей здесь хватает.
  'Учебник' получился проще, чем он предполагал. Да и можно ли весь гигантский объем накопленных знаний по физике, химии, биологии и прочих наук вместить несколько глиняных табличек? Поэтому и выглядел он как простой справочник.
  -М-Е-Т-А-Л-Л-Ы,- прочитала Старшая.- Что это такое и как выглядит?
  - Это группа элементов, очень прочная, крепче камня и кости, хорошо бы нам наконечники из них сделать или ножи. Но их нужно добыть из камней, а для этого нагреть их сильно, тогда металл из них и выйдет, а в чистом виде их не найдешь. Знаешь, если увидишь блестящие камни, то принеси их мне.
  На вечерней сказке его ждал сюрприз. Вместе с Имелой послушать ее пришли почти все дети белогорцев из большого зала и даже несколько женщин, среди которых была и дочь Эрита. Сначала повторил историю незадачливого Колобка, а затем уже новую про 'Трех поросят', правда, адаптированную к местным реалиям. Вместо поросят были трое детей из семьи Гррх, а вместо волка- злой темнокожий.
  '..и поняли дети, что любое дело надо делать хорошо, а домик должен быть таким крепким, что ни один темнокожий не смог его разрушить',- закончил он сказку нравоучительной сентенцией. После чего разогнал всех своим по местам и заснул, даже не успев до конца сомкнуть глаза.
  Новая волокуша, которую сделал Эрру, выглядела великолепно. Это был шедевр. На веревках были предусмотрены кожаные накладки, чтобы не резать пальцы, тщательно отполированные полозья легко скользили по снегу, а сзади даже предусмотрено место для короба.
  - Я бы еще одну сделал, да только веревки не из чего плести,- ответил Эрру на пожелание Андрея сделать еще несколько таких же.- И ремней нет, шкуры нужны.
  Рэту остался дома, не хотелось оставлять стоянку совсем уж без мужчин, зато с ними отправилась дюжина отобранных Старшей для этого дела женщин, среди их крепких фигур бросалась в глаза худая дочь Эрита. Хотел даже отправить ее назад, но решил, что у главной среди женской половины семьи были какие-то резоны для этого решения. И негоже по мелочам вмешиваться в чужую работу, раз уж доверил ее кому-то.
  Андрея беспокоила погода. Становилось все теплей и теплей. Снежный покров за прошедшие сутки просел еще больше, а с мокрым снегом хорошо справлялась только новая волокуша Эрру. А для движения двух других их поделок, собранных на скорую руку, приходилось прилагать значительные усилия. А если их еще загрузить, то смогут ли они сдвинуть их с места?
  - Жарко,- Энку вытер пот со лба,- давно такого не было.
  - Но ты же в горах жил до этого, там все равно холоднее, чем на равнине.
  На месте гибели стада бизонов собрались, наверное, все гиены степи. Их визг был слышен на всю округу, прерываемый редким волчьим рычанием. Кругом валялись головы, обрывки шкур, кишки, хвосты и прочие свидетельства пиршества хищников. В воздухе висела отвратительная вонь. Если они не поторопятся, то забирать отсюда будет нечего. А на еще одну ходку шансов у них считай и нет- если хищники туши не попортят, то теплая погода постарается. И задерживаться здесь нежелательно.
  Отогнали с одного края горы из бизонов лохматых конкурентов и начали ее растаскивать. Целые быки оказались только в самой середине кучи, до туш которых не успели добраться зубы диких животных. Энку с Эпеем, между тем, куда-то исчезли. Ну да, совсем забыл, здесь же могила темнокожих.
  - Помогай, Эссу, что стоишь,- большеносый был вымазан красной краской с головы до ног. При помощи Трех пальцев они уже разобрали пирамиду из камней и теперь широкими палками выкидывали из могилы не успевшую слежаться рыхлую землю. Скоро они достали из ямы широкое покрывало из шкуры большерога. Украшения, которые они приняли за зубы хищников, оказались бусинками из бивня мамонта.
  - Икве подарю,- большеносый расхититель могил не скрывал своего восторга от трофея. Наблюдать за тем, как Энку с Эпеем будут разоблачать мертвых кроманьонцев, у Андрея не было ни малейшего желания, поэтому он решил обойти еще раз место гибели бизонов. Его внимание привлекли странные следы, которые вели на верхнее плато. Сначала даже решил, что это они их с Энку оставили, да нет, следы располагались поверх многочисленных лап волков и гиен, значит, кто-то прошел здесь совсем недавно и, видимо, в данный момент ждет, когда они отсюда уйдут. Темнокожие?
  - Кто-то смотрит на нас,- Энку успел переодеться в чистую рубашку, штаны и обувь, которые недолго прослужили мертвым темнокожим, и надеть поверх них свою вымазанную в охре одежду. Из-за того, что они ему были явно не по росту, смотрелся он немного комично. Такие же штаны и рубашка красовались на Трех пальцах.- Здесь поднялись наверх двое мужчин- добавил он- которые забрали с собой языки быков.
  Андрей никак не мог решиться на какое-то действие. Ему совсем не хотелось связываться с людьми, которые в данный момент за ними наблюдали. Не напали- ну и хорошо, пусть каждый идет своей дорогой. С другой стороны, если это темнокожие, то по их следам они легко найдут дорогу до их стоянки, и они сами укажут путь врагу к себе домой.
  - Идем за ними.
  Энку напоминал ищейку, которая взяла след кабана. Андрей с Эпеем едва успевали за ним по скользкому склону.
   - Хорошая обувь у темнокожих, не скользит,- с завистью подумал Андрей. И куда они подевались? На равнине над оврагом никого не было, а так быстро спрятаться наблюдатели могли только в лесу, где они с Энку убили трех кроманьонцев.
  Из-за деревьев вылетело копье и воткнулось в снег прямо перед ними, оставшись торчать под острым углом над землей
  - Предупреждают, убить не хотели. Иначе, зачем им копье просто терять. Хотят, чтобы мы ушли- Эпей почесал свою большую бороду.
  - Мы не нанесем вам вреда, выходите,- просто уйти не удостоверившись в том, что эти люди не представляют для них опасности позволить себе Андрей не мог.
  - Выходите,- ни звука в ответ они не услышали.
  - Они не понимают языка семьи Гррх, Эссу,- большеносому покрытому красной пыльцой надоело ждать.- Пойдем за быками, женщины уже давно готовы отправиться в обратную дорогу, если еще задержимся, то придется ночевать в степи.
  Андрей предпринял последнюю попытку установить контакт с мужчинами. Забрал копье Эпея и вместе со своим положил рядом с оружием незнакомцев, затем отошли от этого места шагов на сорок. Энку на всякий случай оставил вооруженным, чтобы ни у кого не возникло соблазна напасть на безоружных противников.
  - Странные, какие-то, откуда только они пришли?- потрепанный внешний вид вылезших из леса мужчин, которые сейчас настороженно смотрели на них явно указывал, что появились они здесь издалека. И по всему видно, что жизнь у них там была не очень. Одежда оборванная и грязная, обувь- кусок шкуры, обвязанная ремнями. Белогорцы, длинноногие и даже большеносые тоже не очень похожи друг на друга. Но есть в них что-то общее, что сразу показывает, что все они живут рядом и по большому счету- родственники. А вот про пришельцев такого он сказать он не мог. Кожа у них была темнее, чем у него, хотя и не настолько, как у темнокожих, телосложение субтильнее, да и глаза поменьше. Чужие.
  - Эссу, -показал он себя рукой.- А это Энку и Эпей.
  Простой трюк сработал и на этот раз.
  - Упеша,- показал на себя пожилой мужчина. Второй, помоложе, после паузы произнес 'Узуту'. Имена ничего ему не говорили. Большинство имен, которые он здесь слышал, имели какое-то значение. Это были или название животных и деревьев, или каких-то природных явлений. А эти прозвучали как набор звуков.
  - Смотри, Эссу, какой у них наконечник на копье, блестящий.
  Обсидиан? Здесь ни у кого не видел ни ножей, ни наконечников из этого камня. Значит, пришли издалека. И что с ними делать теперь? Пообщаться не удалось, оставить все как есть- опасно, могут прийти по следу. Тупик.
  - Их надо убить, Эссу, как темнокожих,- Энку просчитывал варианты не хуже него.
  - Это не темнокожие, они бегут откуда-то и сами нас боятся.
  Андрей приглашающее махнул мужчинам рукой, после чего, взяв свое оружие, они пошли к женщинам. Захотят- присоединятся к ним, нет- так и не надо, только пусть темнокожим не попадутся.
  На месяц еды хватит семье,- довольно подумал Андрей. Поход к Холмам Ушедших получился вполне удачным, и принес им четырех бизонов. Причем им даже не пришлось на них охотиться - темнокожие за них постарались. Теперь появится время и для хозяйственных дел, и на визит к длинноногим, чтобы обсудить планы по совместным действиям против семей темнокожих, и учебный процесс надо наладить как следует, и с Эрру попробуют утварь из могильного камня вырезать и лестницу доделать.
  - Эссу, почему ты не хочешь одежду темнокожих, ты честно ее заслужил. Она такая удобная.
  - Мне она не нравится. Отдай ее Икве,- не говорить же, что брезгует. Не поймут.
  Чужаки появились позади них, когда они уже преодолели половину пути до каньона, всполошив всех женщин. Кроме двух мужчин с ними были еще и молодая женщина с подростком. Наверное, обсудили между собой его предложение и потом отправились по следу их каравана.
  - Они сделают нам блестящие наконечники?- Энку искал практическую пользу от присоединившихся к ним чужаков.
  - Не думаю, я не встречал такого камня в округе. Зато они могут метать тонкие копья, видел у них луки?
  - Мы семья Гррх, а вы кто?
  - Дыр-быр-дыр,- Упеша махнул рукой куда-то на юг.- Дыр-быр-дыр..
  Странно, неужели они с Заката, вроде все туда стремятся, а они наоборот- на север пришли. И по какой причине? Придется подождать, пока они к языку семьи Гррх привыкнут, а уж потом расспросить их как следует. На глаза попалась дочь Эрита, которая, пошатываясь, вместе с другими женщинами толкала неудобную волокушу на подъем, при этом стараясь не показать, что уже выбилась из сил. С характером девушка. Бросился ей на помощь и все вместе вынесли сани с быком на вершину холма- дальше будет легче. До каньона осталось совсем немного, до вечера они успевают. Благодарная девушка захлопала своими бирюзовыми глазами.
  - Эсика, попробуй научить языку Гррх женщину этих людей, нам нужно узнать, откуда они появились.
  Та, в ответ, что-то пискнула, наверное, это означало согласие.
  - Бууууу...Буууууу... .
  Чего это Энку затрубил. Еще и на самом видном месте стоит.
  - Эссу, у озера Рэту, несколько женщин и много детей, ходят по берегу,- хорошо иметь зрение как у большеносого.
  - Нас ждут что ли, так мы бы и сами довезли добычу.
  - Дуууу..Дуууу..Дууууу..
  Три сигнала горна- значит что-то случилось и нужна помощь. Нападение? Да не похоже, раз они свободно разгуливают. Несчастный случай? Кто-то провалился под лед?
  - Быстрее, быстрее,- Андрей подгонял и так уже уставших людей. Остаток пути до берега озера забрал остатки их сил.
  - Это все ты, если бы не твои придумки с силками, то Лэнса и сын Иквы остались бы дома,- Эдина при его появлении постаралась вцепиться ему в лицо своими ногтями.- Стоящий рядом Рэту виновато потупился.
  - Лэнса с сыном Иквы ушли проверить расставленные силки и не вернулись, мы обошли все кругом и не нашли их. К озеру их следы не ведут, может дальше ушли вдоль берега реки, в последние дни мелкая дичь у ущелья исчезла, они могли дальше ловушки расставить, натоптано все, не различить их следов- Рэту выглядел растерянным, это все-таки его оставили присматривать за стоянкой.
  - Чего же мы стоим, надо вдоль реки следы поискать, рыжий мог их и не заметить- Энку тоже озаботился судьбой пасынка.
  - Уже темнеет, ночью мы ничего не увидим, - Андрей не видел причины пороть горячку и немедленно куда-то бежать. Может ребята отошли подальше в степь и заблудились, но они уже взрослые, смогут ночью продержаться.
  - Завтра может быть поздно,- Эдина шипела, требуя немедленно выдвигаться на поиски. - Они могут встретить Брр и прятаться от него на дереве, или от проснувшегося зимой Гррх. Или провалиться в реку и их нужно обогреть у костра на стоянке.
  Кажется, его планам спокойно заняться хозяйством не суждено осуществиться. По крайней мере, пока.
  - Да не было их здесь, к воде никто не подходил- утром следующего дня Андрей, Энку и Рэту обошли озеро по кругу, но никаких следов пропавших ребят обнаружить не удалось.- В степи они силки ставили, Эссу, больше негде.
  Белый снег отражал лучи солнца, заставляя щурить глаза. Стаи тетеревов взлетали при их приближении, чтобы скрыться от охотников в бескрайней степи.
  - Птица,- Рэту поднял веревку с повисшим на ней мертвым тетеревом.- Силки ставили здесь.
  - Оторвавшийся от них большеносый остановился и поднял с земли еще одну веревку, правда, без попавшей в ловушку добычи. Неужели подростки стали жертвой напавшего Брр или другого опасного хищника?
  Энку нарезал круги вокруг найденных силков, пытаясь определить направление движения Лэнсы и сына Иквы, пока не влез в растущий рядом колючий кустарник.
  - Смотрите, здесь лежали четверо взрослых,- он показал на утоптанный снег.- А это их следы. А теперь посмотрите на мой след. Энку снял с ноги снегоступ и наступил на землю.
  След от подошвы обуви, позаимствованной Энку из могилы кроманьонцев, и отпечатки на снегу выглядели совершенно одинаково, с абсолютно идентичным рисунком на подошве. Понятно, почему она не скользит, на ней надрезы в виде елочки. Все-таки, это темнокожие. У Андрея засосало под ложечкой, крови не видно, значит, тащат пленных в свою семью.
  - Мы не догоним их, надо возвращаться. И они уже убили их, чтобы не сбежали по дороге,- Рэту был прав, противник оторвался почти на день и надежды освободить их живыми почти нет.
  - Ночью они не смогут двигаться и они остановятся до утра. Кроме того им нужно нести с собой еще и двоих людей Гррх- живых или мертвых,- Энку выступил за погоню. Что же, решение теперь за ним.
  - Если мы их не убьем, то они приведут сюда других темнокожих. Тогда нам придется, бросив все, бежать всей семьей посреди зимы в другое место. Нам нужно настичь их, у нас есть снегоступы, а они застревают в снегу- мы их догоним.
  Удобно, все-таки, зимой преследовать неприятеля. Это вам не летом бродить в степи, пытаясь по едва примятой траве угадать, куда он убежал. Даже Андрей, который объективно оценивал свои способности к чтению следов как посредственные, совершенно спокойно двигался по тропинке, которую натоптали темнокожие.
  - Луна сегодня круглая, и туч нет, будем идти, пока сможем,- Энку вышел вперед, поскольку видел лучше всех в темноте, а они с Рэту следом, ориентируясь на его крепкую фигуру. Может хоть ночью смогут отыграть ту фору, которую они дали похитителям.
  Андрей влетел в спину внезапно остановившегося большеносого. Они стояли на каменистом плато, лежащем у южных склонов невысоких холмов. Снег здесь сохранился небольшими пятнами только в тени больших камней, а ночью различить следы на промерзшей земле не смог бы даже Энку. Привал до утра.
  - Где мы находимся, Рэту?
  - 'Три зуба' лежат в одном переходе к югу отсюда, а река уже завернула в сторону земель длинноногих, дальше лежит равнина, границ которой я не знаю.
  - Четыре охотника не уйдут дальше чем на три перехода от своей семьи, но стоянок темнокожих нет так близко, иначе бы мы про них знали.
  - А как же темнокожие, которые убивали быков у Холма Ушедших? Они же ушли дальше, чем на три перехода.
  - Это была Большая охота, Энку, на нее собираются все охотники семей девятиглавого племени и в этом случае они могут отойти далеко от своих стоянок, поскольку ничего не боятся. Даже Ррр не рискнет приблизиться к ним.
  - Надо поспать, Эссу. Ночь длинная, самая длинная этой зимой.
  - Что ты сказал? Самая длинная?
  - Вчера, сегодня и завтра будет длинная, а потом потихоньку день прибавляться начнет. Ты чего вскочил, Эссу?
  Андрей его уже не слышал. Вот он, календарь, можно сказать, сам пришел в руки. По словам Энку выходило, что сегодня 22 декабря. Зимнее солнцестояние. Еще дней десять и можно праздновать Новый год. И пусть даже большеносый может ошибиться на пару дней в ту или иную сторону, это не будет играть никакой роли- 365 дней в году останутся 365 днями. Ну, и раз в четыре года можно будет прибавить денек к февралю, как он привык. Зато летние месяцы станут привычными июнем, июлем и августом. И весна наступит, когда положено, 1 марта. А через несколько лет путем наблюдений он будет знать климатические особенности данной местности, привязанные к удобной ему шкале отчета. Придется ему дополнить 'учебник' по естествознанию новыми главами, в которых будет рассказываться о временах годах и причинах их смены.
  Чтобы разобраться со следами на камнях Энку хватило и серого света только-только забрезжившего рассвета.
  - Они живы, здесь прошли шесть человек,- Рэту осмотрел вновь появившуюся за каменистым плато в снежной степи широкую полосу, которую оставили преследуемые.- И завернули теперь в сторону гор.
  Куда же они идут? Если бы шли дальше на восток, то могли бы выйти на какую-то неизвестную им стоянку на равнине. Но по направлению на юг, куда и вел след, нет ничего кроме как... . И тут на Андрея нашло озарение.
  - Я знаю, где их стоянка. Она расположена на месте, где жила семья Ам до того, как их уничтожило девятиглавое племя.
  - Ты знаешь короткий путь?
  Андрей отрицательно покачал головой. Если бы они изначально знали, куда направляются темнокожие, то могли бы срезать дорогу, отправившись через 'Три зуба', и успеть перехватить их в пути. Но теперь уже поздно Интересно, почему они решили сделать зигзаг, потеряв при этом в пути дополнительно больше половины дня? Ответ они скоро получили. Для этого не нужно было обладать навыками Энку в чтении следов. У приметной скалы, напоминавшей ракету с обрубленным наискосок носом, располагался лагерь. Судя по площади временной стоянки, утоптанности снега и раскиданному мусору, находилось здесь не меньше 30 человек в течении минимум недели. Так вот куда они шли, их здесь, оказывается, ждали с добычей. После подхода преследуемых ими темнокожих с Лэнсой и сыном Иквы лагерь снялся и все они незамедлительно двинулись на юг.
  - Их много, Эссу. Три раза пальцев рук. Еще и четверо, захвативших Лэнсу и сына Иквы, мы не сможем их всех убить,- Энку трезво оценил соотношение сил и опечалился.
  Теперь они уныло плелись по утоптанному следу, такому широкому, словно здесь прошлось стадо мамонтов. А куда торопиться? Догонишь- потом самим придется уносить ноги. Осталось только смотреть по сторонам и надеяться на чудо.
  - Вот что странно, четверо, которые захватили людей Гррх это взрослые, а ждали их в лагере темнокожие помладше, следы не такие большие и обувь другая, попроще,- теперь, когда они уже никуда не спешат, у Энку появилось время повнимательнее изучить следы кроманьонцев.- Не знаешь, почему так?
  Что бы это могло быть? Разгадка была где-то близко, казалось, что еще чуть-чуть и Андрей поймает тот верный образ, который сулил правильный ответ. Что-то такое похожее было в истории его мира, или приключенческих книжках, которые он читал в детстве. Сборище подростков из разных семей в сопровождении нескольких взрослых. Пионерлагерь? Да нет, какой пионерлагерь в каменном веке. И для чего им нужны грэли? Устав ломать голову над ребусом про обычаи и традиции кроманьонцев решил подождать, тем более, по его расчетам, они скоро должны были дойти до бывшей стоянки семьи Ам. Разгадки ждут их там.
  Он немного ошибся, дошли они уже в темноте. Он сразу же повел Энку и Рэту на скалу, под которой прятался в день побега из плена, с ее вершины территория стоянки была видна как на ладони. Не похоже, что сюда кто-то переселился, не видно ни женщин, ни детей. Скорее это временный лагерь. Процессию уже ждали. В центре стоянки, где недалеко от которой когда-то располагалась его землянка, были разведены огромные костры. Между ними установили два столба, вокруг которых собралась толпа подростков.
  Обряд инициации! Как он сразу не догадался,- Андрей побледнел.- Два столба это для Лэнсы и сына Иквы и, судя по всему, их будут убивать. Привяжут к ним, и эта стая волчат прикончит грэлей во имя Хррх или другого своего божества, после чего будут считаться полноценными охотниками. Еще и мозги сожрут.
  - Я не вижу людей Гррх,- Энку не мог понять смысла происходящего.- Для чего их украли?
  Андрей не успел ответить, как на площадке появился 'самый мудрый' в рыжей шапке, ну да, кого он еще ожидал. Эта сволочь везде успеет. С ним был темнокожий огромного роста, в добротной одежде, украшенной бусинками и шапке из волка. Наверняка, это вождь, и четверо взрослых кроманьонцев, одетых попроще. Вот и похитители собственной персоной. Не успели они и глазом моргнуть, как принесли Лэнсу и сына Иквы, которые без сил повисли на веревках.
  - Чего мы ждем, надо напасть, Эссу, пока они живы,- большеносый в нетерпении сжал в руках древко своего копья. - Убьем большого и старого, а дальше видно будет.
  - Рано еще, мы не победим,- Рэту, наконец, тоже высказал свое мнение. Андрей был с ним согласен, погибнуть в отчаянной атаке всегда успеется.
  - Какое долгое у них представление,- прошло несколько часов, а темнокожие все продолжали водить свои хороводы вокруг привязанных грэлей. 'Самый мудрый' не уставал доставать красную краску из оказавшегося бездонным мешка и осыпать ее кружащихся в танце молодых кроманьонцев, вождя в волчьей шапке, четверых наставников и связанных грэлей. Наконец по окрику вождя все они остановились. Он прокричал какую-то команду. На время наступила пауза, после чего молодежь, вооружившись копьями, выстроилась напротив Лэнсы и сына Иквы.
  - Стой, они не будут убивать их сейчас,- Рэту силой повалил на снег вскочившего на ноги Андрея, который потерял контроль над собой и собирался уже броситься вниз.- Копья без наконечников.
  Рыжий оказался прав- все тридцать юных кроманьонцев вымазанных с головы до ног охрой по очереди с криком бросались к грэлям, имитируя атаку, награждая тех чувствительными тычками, однако, стоявшие у столбов взрослые контролировали, чтобы они не перестарались, и не нанесли увечья пленным. Особо ретивые даже получали от них крепкие затрещины. Для чего-то эти грэли им еще нужны живыми. После показа атаки копьями последовала еще одна имитация охоты, на этот раз с использованием тупых стрел. Андрей поежился, представив, как больно подросткам получившим стрелой с такого расстояния, пусть даже и тупой. В завершении обряда темнокожие еще раз станцевали свой хоровод вокруг столбов, правда, отплясывали они уже без особого энтузиазма. Они тоже устали, или берегут силы на что-то другое. После чего взрослые мужчины отвязали неандертальских юношей и унесли их куда-то вглубь стоянки, а за ними разбрелись и остальные участники этого спектакля.
  Андрей вытер пот со лба, который выступил, несмотря на холод. Он понимал, что они стали свидетелями только первой части инициации, вторая должна будет последовать уже завтра. Значит, до следующего дня пленники будут еще живы. Стоит ли пытаться освободить их сейчас, прокрасться на стоянку, устроить панику, а затем бежать в суматохе, или все же подождать удобного случая позже, утром? Энку как всегда выступил за нападение и Андрей, поколебавшись, согласился с ним. Шансы на успех мизерны, но с рассветом они могут совсем исчезнуть. Вдруг на второй день инициации пленников просто убьют без всяких затей?
  - Мы не знаем, где они их держат и сколько людей охраняют Лэнсу и сына Иквы, мы не сможем им помочь и погибнем сами. Не ты ли Эссу всегда говорил, что не нужно из-за собственной храбрости пренебрегать интересами семьи? В интересах семьи Гррх, чтобы мы все остались живы, даже если ваши сыновья при этом умрут,- Рэту был категорически против немедленных действий.
  - Это же не твои сыновья, а наши,- большеносый, кажется, был готов в очередной раз врезать рыжему.
  - Даже если бы там был мой сын, Энку, я поступил бы также,- Рэту стоял на своем.- Когда гнев уйдет, ты поймешь, что я был прав. У нас будет еще возможность спасти их, поверь мне.
  Едва свет позднего зимнего солнца успел осветить временную стоянку темнокожих, как тут же появились несколько молодых кроманьонцев и стали разводить костры. Спустя некоторое время вместе с пленными неандертальскими подростками пришли и остальные и тут же начали готовить завтрак. До них доносились вкусные запахи жареного мяса, наполняя рот слюной. Андрей не верил своим глазам. Лэнсу и сына Иквы кормили пищей вместе со всеми. Не выглядит это так, что их немедленно будут убивать. Но и на пикник на фоне зимней природы это не похоже, ели все быстро, без обычного в этом времени желания растянуть удовольствие от еды, скорее, это походило на принятие пищи перед важным делом. Так и оказалось, не успела молодежь дожевать последний кусок мяса, как четверо взрослых сначала согнали их в кучу, а затем стали делить на звенья из трех человек. Темнокожие в каждом звене были вооружены копьями, а один, дополнительно, еще и луком со стрелами.
  - У них наконечники на копьях,- от внимательного взгляда Энку не могла укрыться ни одна деталь.
  - Ахой, Ахой, Ахой, - все 10 звеньев выстроились перед 'самым мудрым' и вождем.
  Любопытно, это имя громилы-вождя или этого любителя красного порошка в рыжей шапке? А может это просто клич. Вряд ли он это когда-нибудь узнает.
  - Они отпускают Лэнсу и сына Иквы,- Рэту был потрясен происходящим, а Энку настолько удивился, что не смог выдавить из себя ни звука. Андрей не верил своим глазам. Четверо взрослых темнокожих подняли неандертальских подростков на ноги, распутали кожаные веревки, подвели к краю площадки и махнули рукой в западном направлении.
  - Грэль, грэль,- раздались азартные крики темнокожих.
  Лэнса и сын Иквы тоже не могли понять, что происходит и переминались с ноги на ногу на краю площадки, пока это не надоело одному из взрослых темнокожих, и тот сильным пинком не привел сыновей семьи Гррх в чувство, после чего те резво побежали в указанном им западном направлении.
  - Если бы мы не залезли на скалу, то уже были бы с мальчиками,- Рэту от злости почти сгрыз свои ногти. Им крупно не повезло. Они оказались между стоянкой и убежавшими на запад Лэнсой и сыном Иквы и теперь им нужно или пройти сквозь площадь, где сейчас стояли кроманьонцы, или же, сделав крюк, обойти ее с восточной стороны, потеряв при этом массу времени.
  Между тем 'самый мудрый' начертил на снегу круг, разделил его восемь частей и установил в его центре палку так, что тень от нее попадала точно на одну из линий.
  - Ахой, Ахой, Ахой,- на площадке опять начались хороводы, 'самый мудрый' развел свой порошок водой и стал разводить получившейся краской лица молодых охотников.
  - Это охота, когда тень от палки попадет на следующую линию в круге, то начнется преследование сынов семьи Гррх. Те трое, которые первыми их догонят, те и будут считаться победителями. Не будем терять времени и обойдем стоянку.
  - Когда они побегут за ними,- пыхтевший за спиной Энку наконец прервал свое молчание.
  - Лэнса и сын Иквы успеют до четверти пути до временной стоянки, если побегут в ту сторону,- по расчетам Андрея преследователи дали своим жертвам час с небольшим форы.
  - Они не пойдут туда, побегут в сторону 'Трех зубов', я всегда говорил им, что в случае опасности спасение нужно искать в горах, там легче спрятаться. Нам нужно туда же- но по короткому пути. Иначе не найдем их раньше темнокожих, потому что потеряли много времени, чтобы обойти стоянку.
  - Рэту, ты левая рука семьи Гррх и должен говорить мужчинам, что они должны делать на охоте, поэтому мы пойдем туда, куда ты скажешь.
  - Если рыжий ошибается, Эссу, то у нас уже не будет времени вернуться и искать следы, которые оставили сыновья Гррх.
  - Семья Гррх доверяет Рэту, пока не будет решено другое на сходе, ты помнишь это, Энку?
  Они бежали уже больше двух часов, пока не вышли к широкому замерзшему озеру. Когда они его пересекли по похрустывающему льду, то с его противоположного высокого берега уже были видны отроги гор. Если Рэту не ошибся в своих расчетах, то сейчас они опередили и Лэнсу с сыном Иквы, и молодежь темнокожих, которая на них охотится.
  Они совсем не прятались, шли как на прогулке, когда перед ними внезапно, словно выросли из земли, появились трое охотников грэлей. Двое умерли одновременно, пронзенные толстыми копьями в живот, а шедший третьим успел отбежать шагов на тридцать, когда Рэту попал ему стрелой в шею. Повезло, рыжему. Энку уже как-то буднично отделил их головы от шеи, аккуратно положил на снег, начертил под ними голову медведя и вопросительно посмотрел на Андрея. Тот вздохнул и вывел под ней надпись- ГРРХ. И когда он научится писать.
  - Они не шли по следу сыновей Гррх, не смогли их найти,- это и без слов Рэту было понятно, очень уж расслаблено шла эта тройка.
  Следующие трое подростков кроманьонцев повстречались им только через полчаса. Эти оказали более упорное сопротивление, оставив царапину от копья на руке Рэту.
  - А ведь двигаются эти тройки вовсе не так, как им заблагорассудится, а на определенном расстоянии друг от друга,- подумал Андрей.- Прочесывают местность густым гребнем, тоже своего рода загонная охота. Так можно долго за ними гоняться и так и не найти Лэнсу и сына Иквы, если они додумались затаиться в каком-нибудь убежище. Надо дать им знать, что они здесь, рядом.
  - Рэту, Энку,- дайте тройной сигнал из горнов.
  - Бууу-буууу-буу
  - Дууу-дууу- дуу...
  Неизвестный в степи громкий звук повис над равниной. Тишина. Затаились, прислушиваясь, даже не имеющие страха мамонты и всегда шумная пернатая мелочь. Прошел еще час, а к ним так никто и не вышел
  - Бууу-буууу-бууу,- Энку покраснел от напряжения, со всей силы вдувая в рог воздух.
  - Надо еще походить, если не сыновей Гррх, то уж темнокожих точно встретим. Чем больше убьем сейчас, тем меньше их потом к нам придет,- Рэту уже надоело стоять и дуть в горн.
  - Куда они делись, темнокожие здесь были, но повернули назад- они шли уже довольно долго, а противник словно сквозь снег провалился. Только следы, которые вели обратно на восток. Энку, который уже ощутил вкус драки, это не нравилось. Не хотелось думать, что кто-то из кроманьонских подростков настиг добычу и преследование прекратилось именно по этой причине.
  - Дайте сигнал!- преследование бежавших темнокожих с точки зрения Андрея было делом бессмысленным, если кто-то из них настиг Лэнсу и сына Иквы, то наверняка уже убил сакральных жертв инициации. Не для того они взяли с собой острые копья и лук со стрелами, чтобы оставить грэлей в живых.
  - Я их вижу, Эссу, они идут сюда из под оврага на звук рога, нас пока не видят- большие глаза Энку еще раз сослужили для них свою добрую службу.
  Когда они добежали до них, то молодые неандертальцы перестали идти и просто уселись на снег- сил у них не осталось даже на то, чтобы порадоваться своему неожиданному спасению.
  Хорошо, что Энку такой запасливый и раздел убитых загонщиков, что не говори, а одежда у темнокожих весьма подходит для жизни в ледниковой степи. На синих от ударов тупых копий и стрел Лэнсу и сына Иквы надели по две кожаные рубашки, и теплую обувь с мехом вовнутрь.
  - Они почти дошли до оврага, где мы спрятались, но нас не заметили. Потом раздались звуки горнов и темнокожие испугались. Наверное, подумали, что какой-то огромный зверь появился на равнине, и тогда они побежали назад. Но мы не сразу вышли из оврага- все как Рэту учил- только после того как сердце десять раз по десять простучит, - Лэнса с обожанием смотрел на него.
  Андрей обнял юношу и с жалостью посмотрел на синяки на его руках. Сейчас он был готов разорвать за него и сотню темнокожих, если бы они вдруг появились.
  Неужели у него отцовские чувства проснулись, как-то он до этого Лэнсу с Имелой не отделял особо от других детей семьи. Наверное, Эдина это чувствовала, потому и вела себя так нервно, что настоящий Эссу к своим детям относился не в пример теплее.
  - Надо уходить, взрослые охотники темнокожих вернутся на это место, чтобы проверить слухи о незнакомом огромном звере, и найдут наши следы,- Рэту прервал его размышления о запутанных семейных отношениях.
  Часть пути прошли по руслу замерзшей Шаранты, в надежде, что ее синий лед скроет следы их пребывания. На середину реки, впрочем, не забирались, зима стояла на удивление теплая, а провалиться в полынью, затянутую тонкой пленкой наросшего за ночь льда, не хотелось. Быстрее домой! Андрей вдруг ощутил, как соскучился по обычному быту своей первобытной семьи- посиделкам у костра, готовке пищи, уюту пещеры, пол которой покрыт толстым слоем шкур криворога, ворчанию Старшей, мягкому боку Эдины, в конце концов. Да и возвращаются они с щитом, а не на щите- Лэнсу и сына Иквы они успешно освободили- значит и встреча с родными будет радостной. Похоже, не одним им овладело это чувство- скорость их маленького отряда с приближением к каньону значительно выросла, а в ущелье они вбежали, не потрудившись даже хоть как-то замаскировать свои следы. Рэту поморщился, но не произнес ни слова по поводу такой вопиющей демаскировки.
  - Зачем нам это, Эссу,- Рэту с недоумением вертел в руках сделанный из толстых ивовых прутьев большой прямоугольный щит, затем передал его стоящим рядом Эпею с Эхеккой.
  - Ты забыл, какие острые тонкие копья у темнокожих? С помощью этого щита ты сможешь закрыться от них.
  - Но темнокожих мы встречаем не каждый день, а если взять на охоту такую тяжесть, то на столько же меньше ты принесешь и мяса. А как с ним убегать от быка? А если сквозь кусты за оленем бежать, то никогда его не догонишь.
  - Хорошо, на охоту не берите, но обращаться с ним должны уметь все. Вдруг кто-то придет прямо к нам в каньон.
  Рэту пожал плечами, но спорить не стал, привык, что от Эссу можно ожидать всякого. Но идея подобной защиты его не очень вдохновила. Тогда Андрей взял щит за сделанную с внутренней стороны вертикально торчащую ручку, отошел от рыжего на 30 шагов и спрятался за ним, присев на корточки.
  - Кидайте в меня тонкие копья!- крикнул он Рэту и Трем пальцам.
  Рыжий и Эпей с Эхеккой обрадовались новому развлечению. За возникшей суетой неодобрительно наблюдала подошедшие по какому-то делу Старшая и неразлучная с ней дочь Эрита.
  - Наверное, нужно было подальше от них встать и заставить использовать тупые стрелы,- подумал он, когда на него обрушились крупные стрелы, а одна из них и вовсе попала в щель между прутьями, оцарапав ему плечо острым кремниевым наконечником.
  - Вот вам!- когда стрелы у троицы закончились, то он привстал из-за щита и запустил в них камнем, который попал в живот не ожидавшего подобного бородатого Эпея.
  - Если трое будут держать щиты, а четвертый кидать из-за их спин тонкие копья, то могут и пригодиться,- взгляд у Рэту стал уже не такой скептический. Окончанием битвы тут же воспользовалась подбежавшая Старшая.
  - Эссу, прошло пять дней, как вы вернулись с Лэнсой и сыном Иквы, но ты так ничего не сказал, что делать с чужаками, которые пришли с нами с Холмов забвения. Я спросила Рэту, как твою левую руку и того, который должен говорить мужчинам и мальчикам семьи Гррх, что они должны делать. Он ответил, что старого надо прогнать, а молодого и женщину с ребенком оставить. Но Эссу говорил, что войти в семью Гррх может каждый, кто согласен с правилами жизни в нашей семье. А все они хотят остаться. Мужчины уже укоротили бороды и волосы на голове, женщина делает, что говорит ей Старшая, а мальчик ходит в 'школу'. Как нам быть?
  Андрей обругал себя, совсем ведь забыл про чужаков, даже и не видел их после прихода, занятый написанием и обжигом нового 'учебника' по временам года и составлением календаря. И Рэту хорош, наверняка ведь даже не поговорил с чужаками, если в последнее время он стал более вдумчивым в делах охоты, взаимоотношений с кроманьонцами и подготовке молодежи, то хозяйственные дела ему не так интересны. Надо самому поговорить с чужаками и найти им место в семье. Их все еще очень мало для того, чтобы раскидываться людьми. А когда белогорцы заберут своих женщин, то их и вовсе горстка останется в каньоне.
  - Сегодня у нас большой праздник, начнется первый год по календарю семьи Гррх. На нем мы примем их в нашу семью, но прежде я поговорю с ними.
  Старший из чужаков обнаружился у Эрру, помогал ему вырезать из могильного камня, который он притащил с Холмов забвения, сковородки. И в этом деле он, пожалуй, был искуснее хромого длинноного. Андрей с трудом вспомнил имя пожилого чужака, после их единственной встречи прошло уже много времени.
  - Упеша, откуда вы пришли на землю семьи Гррх?
  - Мы жить далеко, на лека без белег,- новый для себя язык чужак худо-бедно выучил, но некоторые звуки до сих пор давались ему с трудом, особенно 'р'.- Там не так холодно, как здесь, замерзшая вода редко падает с неба, было много добычи и на земле, и в воде. Но рядом с нами поселилось большое племя странных людей, похожих на темнокожих вашей земли, но других. Их было много, тридцать раз пальцев рук и нашей семье не осталось там места...
  На средиземноморье они жили, что ли? Только вот где именно, наверняка на побережье будущей Франции, по прямой как раз недалеко вдоль Пиренейских гор. Но он же говорил, что пришли они с запада? Непонятно. Или Испании?
  - Мы ушли дальше на Закат, но там было плохо, трава и деревья росли только у ручьев, дети стали умирать, а потом и старые..
  Андрей молчал, что-то не верилось ему, что в Европе в этот период вдруг откуда-то появилась пустыня. Но зачем Упеше обманывать?
  - А как ваша семья пришла сюда?
  - Узуту увидел землю, на другом берегу реки без берегов. У нас не было выбора, мы сделали плоты, чтобы добраться туда, но нас далеко унесло течением. Мы вчетвером были на одном плоте, а что стало с остальными, я не знаю. Может они и живы.
  Андрей был потрясен. Получалось, что эти люди и в самом деле жили на берегу Средиземного моря, но не европейском, а африканском. Можно ли увидеть оттуда Европу? Ну, если в хорошую погоду, да взобраться повыше, то почему бы и нет, а отчаяние толкнет и не на такое безумство, как плавание по морю на плотах. Может Гибралтар увидели, или остров, а потом течением снесло их плот дальше на восток.
  - Где вы такие камни брали,- молчащий до сих пор Эрру потрогал кромку обсидианового наконечника копья чужака.
  - Этих камней было много на том месте, где раньше жила наша семья. Здесь я не видел таких,- Упеша задумчиво почесал свою бороду.- Хороший камень, острый.
  - Далеко же их занесло,- подумал Андрей.- Но пользу для семьи Гррх они принесут, этот Упеша будет неплохим помощником для хромого длинноногого...
  - Так долго ты сверлить будешь,- кажется между Эрру и чужаком разгорался спор.- Веревкой надо крутить палочку, и песок подсыпать.
  Причиной спора стал способ сверления округлого камня, который затеял Эрру для какой-то своей надобности. Для этого он использовал полую кость небольшого животного, которую быстро крутил в ладонях. Процесс продвигался так себе, на поверхности камня пока получилась дырочка глубиной всего в несколько миллиметров. Ну-ка, а как сверлили в средиземноморье? Андрей попросил чужака показать свой метод. Упеша взял косточку у длинноногого, намотал на нее веревку, концы которой закрепил на изогнутой палке по форме напоминавшей лук, и начал совершать движения как ручной пилой, зажав косточку сверху плоским камнем, не забывая при этом подсыпать время от времени в получившееся отверстие мелкого песка. Довольно скоро он прорезал камень на глубину где-то в сантиметр. Андрей готов был расцеловать чужака- возможности по изготовлению топоров или молотков открываются захватывающие. Сделал дырку в камне и закрепи его на палке, еще и дополнительно обвязать ремнями и выходить из строя будут гораздо реже. И клей не нужен, которым Рэту закрепляет наконечники в копьях. Жалко каменные топоры быстро из строя выходят, был бы у него металл...но об этом он уже думал ранее и пришел к выводу, что мечтать об этом еще рано.
  К чести Эрру, 'инновацию' чужака он оценил по достоинству. Какое-то время они сверлили камень по очереди, а потом, не доделав работу, ушли куда-то перекусить, оставив его наедине с мыслями о предстоящем сегодня праздновании Нового года.
  Мыслей особо не было. Может елку устроить и подарки детям раздать? Но что именно раздать? По куску мяса, как-то не по-праздничному выглядит. Пожалуй, без Старшей ничего он не придумает и он поплелся в 'школу', где ей еще быть ближе к полудню.
  - Что такое Новый Год, Эссу и зачем по этому поводу делать сход семьи?
  - Это не сход, Старшая, это праздник. Будем есть мясо и рыбу, пока все не наедятся до отвала, петь 'Сражение' и веселиться. В нем будут участвовать все- и женщины белогорцев, и дети и даже Эпей Три пальца. А Новый год это первый из 365 дней года, ты ведь знакома с новым 'учебником' и знаешь про это. Все дети должны получить к этому дню по подарку, чтобы запомнить его. Но я не знаю, что им подарить. Это должно быть что-то редкое и вкусное.
  - Первый день года сегодня? Ты говорил, что он наступит завтра. Как так? И еще у тебя в 'учебнике' год разделен на двенадцать 'месяцев', которые в свою очередь разбиты на 'недели', состоящие из семи дней. И какой завтра день?
  - Наступит первый день года завтра, а празднуют сегодня в середине ночи. Мы его встретим. А какой день недели завтра я не знаю, пусть будет понедельник. И еще- каждый седьмой день недели занятий в школе не будет. Пусть дети отдохнут и быстрее к календарю привыкнут.
  Наверное, новогодняя елка Андрея, на которой вместо блестящих игрушек висели ягоды калины и шишки, а на вершине вместо звезды красовался череп Гррх, в его время детей бы скорее напугала, а не обрадовала. Но здесь они не были избалованы зрелищами и собрались вокруг нее задолго до заката солнца, когда был объявлен общий сбор всей семьи. А может, их завлекли запахи готовящейся еды. Суетящиеся женщины уже варили в горшках Младшей сушеное мясо, рядом лежало нарубленное мясо быка, которое решили обжарить позже, когда все соберутся, на сделанных из его могильного камня сковородках, рыбу просто нарезали ломтями в качестве закуски.
  -Грака нашла, чем необычным угостить детей,- откуда-то появилась Старшая.- У нее есть еда Жжж, добавляет его в отвар. Еда Жжж вкусная. Я разделила на 37 кусочков, по количеству наших детей и детей белогорцев.
  Мед? А он и не знал, что у Граки есть мед. Редкое лакомство, теперь дети и в самом деле надолго запомнят Новый год.
  Между тем вслед за детьми к елке стали подтягиваться и взрослые. И чтобы он делал без Старшей и Граки, быстро распределявших всех прибывавших по местам, чтобы не было толчеи. Андрей заметил, что живот у женщины Рэту заметно округлился. Значит, скоро семья Гррх увеличится на еще одного человека. Хорошо.
  - Вкусно,- рядом с ним материализовался Энку, жующий кусок вареного мяса.- Это ты хорошо придумал, голову Гррх на дерево посадить. Красиво.
  - Сегодня ночью наступит первый день первого года по календарю семьи Гррх. Мы открываем новую эру нашей земли, отныне все, что произошло в течение года, будет записано в специальные 'книги', с которыми сможет ознакомиться каждый в любое время, чтобы славные дела сыновей и дочерей семьи Гррх не исчезли в тумане времени,- Андрей волновался. Он никогда не был любителем произносить длинные речи и в свое время на совещаниях в компании по производству пластиковых окон и дверей старался уклониться от обсуждения текущей политики компании. Слова, которые он сейчас произнес, были искренни, и казалось, сами вырывались из самой глубины его сердца. Но поймут ли его люди, которых он сейчас здесь собрал.- Отныне каждый Новый год мы будем обсуждать, что мы сделали за год и что нам предстоит сделать в году последующим.
  - Да живет семья Гррх!- на этом решил он завершить.
  Стоящие рядом Энку и Рэту по очереди загудели в свои горны. Молодцы, сами, без его подсказки почувствовали торжественность момента.
  - Да живет семья Гррх!- раздались нестройные крики присутствующих мужчин.
  - Да живет семья Гррх!- на это раз гораздо дружнее, к мужчинам присоединились женщины и дети. Похоже, клич им понравился.
  После Андрей объявил о желании четырех чужаков присоединиться к их семье. Никто не возразил, в том числе и Рэту, который вроде бы до этого хотел прогнать пожилого средиземноморца из семьи. Сладости детям раздал он сам. Аккуратно разрезанные Старшей кусочки лакомства достались каждому, вместе с поздравлением 'С Новым годом'. Пусть запоминают, по какому случаю им перепала еда Жжж.
  -Спой, Эссу 'Сражение',- объевшийся большеносый желал послушать свою любимую песню.
  
  Ушел в темноту быстроногий Эхекка
  Спрятался за тучу покусанный месяц
  Не видно в ночи как стоят 'Три зуба'
  Только сыны Гррх не спят в ожидании врага...
  Как всегда во время исполнения этой песни Энку ушел в себя, заново переживая перипетии летнего сражения. Вроде бы после этого случились стычки с темнокожими у Холма забвения, а совсем недавно еще одна-при спасении Лэнсы и сына Иквы, но битва у 'Трех зубов' стояли для него как-то особняком.
  - Ты хлаблый охотник, Энку,- Упеша, который впервые слышал 'Сражение' с одобрением кивнул головой.
  А что означает его имя? Средиземноморец пояснил, что это название дерева, которое росло на его родине. И даже начертил на снегу нечто цилиндрическое. Кипарис что ли? Такого он здесь не встречал.
  Упеша достал из своего мешка какую-то трубку и нерешительно покрутил ее в руках. Андрей заинтересовался, уже убедился, что от нового члена их семьи можно ожидать чего-то необычного. Это была пустотелая кость какого-то животного, на плоской стороне которой были просверлены или пробиты шилом 4 отверстия. С обоих концов кость была обстругана, а затем отполирована. Неужели это флейта, а ведь уже только своим примитивным свистком он произвел здесь фурор. Надо бы ее проверить.
  - Ты встлечал ланьше ленмену,- от внимательного взгляда Упеши не укрылось, что Андрей сразу понял предназначение инструмента.
  Он не ответил и поднес 'флейту' узким концом к губам. Она не звучала! Странно. Или здесь какой-то секрет.
  - Переверни ее,- посоветовал Упеши.
  Палеолитическая 'флейта' в самом деле, оказалась с секретом. Дуть в нее нужно было с широкого конца трубки, а с обратной стороны кости большим пальцем он нащупал еще одно отверстие. Вот в чем дело. Красивые звуки флейты были необычны, с помощью отверстий можно было добиться разного звучания, а если приноровиться, то и сыграть определенную мелодию. Наконец Андрей подобрал ритм, который подходил под размер 'Сражения' и кивнул Граке, чтобы начала песню. В сопровождении 'флейты' 'Сражение' зазвучало совсем по другому, музыка добавила ей какой-то грусти и эпичности.
  
  ..Спрятались Рэту и Эссу в тени камня большого
  Долго ждут храбрецы солнца восхода
  С первым лучом ожидают врага прихода
  Их много пришло, пять раз по пять
  
  Метко кидает копье свое Рэту
  Скользка земля от вражеской крови...
  Внезапно явился на помощь Энку
  Свирепый как Брр он врагов сокрушает
  В страхе бежит темнокожий, но поздно
  Пронзенный копьем бездыханно лежит...
  
  
  - Да живет семья Гррх!
  
  ***********************************************
  Камни на узкой тропинке, которая вела к ущелью заледенели и так и норовили ускользнуть из под ног. Эрит в последний момент успел удержать на тропе молодого охотника, едва не улетевшего со склона в ущелье.
  - Осторожно!
  Белогорцев и так осталось всего 15 мужчин, чтобы они погибали так глупо. Какое облегчение, что их женщины и дети находятся в семье Эссу. Когда Рэту предложил помощь на случай появления темнокожих на их нагорье, то он не думал, что она понадобится так скоро. Не прошло и одной луны, как охотящиеся на криворогов охотники увидели на склоне горы десять раз пальцев рук темнокожих, поднимающихся со стороны 'Трех зубов'. Хорошо, что осень уже раздела деревья, и они не смогли пройти незамеченными прямо к ним на стоянку. Он сразу же, не смотря на возражения мужчин семьи, отправил в условленное между ним и Рэту место прямиком через Длинную гору всех женщин и детей и с ними Эпея три пальца. Наступили холода, и у всех мало еды, но даже если половина детей и женщин выживет на остатках еды членов семьи Эссу, то у них еще не все потеряно, семья из под Белой горы продолжит свое существование.
  Белогорцы потеряли уже пять охотников, но не смогли убить ни одного врага. Темнокожие разбились на маленькие отряды, которые шли, перекликаясь между собой. Каждый из них по отдельности был им по силам, но стоило напасть на них из засады, как через некоторое время появлялись и другие, чтобы осыпать их издалека тонкими копьями. Трусы.
  -Грэль, грэль,- доносились до них крики. Молодому Эренку тонкое копье попало в ногу, он долго шел за ними, отставая все больше. Уже оторвавшись от преследователей они увидели, как его голову поднял на копье темнокожий высокого роста в шапке из волка.
   Им ничего не оставалось как перебраться через ущелье в земли, в которых они никогда не бывали. По слухам, здесь жили семьи родственные большеносым, которые очень не любят чужаков. Говорят, даже, что в голодные годы они могут съесть кого-то из своей семьи, чтобы поддержать жизнь остальных- Эрита передернуло при этой мысли- а некоторые из них даже едят мясо сырым как звери.
   За ущельем они прятались до тех пор, пока не появилась новая луна. Белогорцы так никого и не встретили за все то время, которое они провели здесь, в землях заречных большеносых. Ничего удивительного, уж очень обширны они оказались - скудные плоскогорья тянулись, насколько хватило глаз, и даже с самой высокой вершины не видно было их границ. Где-то вдали вырисовывались в небе совсем уж высокие горы, своими снежными вершинами сливающиеся с облаками. Эрит убедился, что постоянно проживать здесь не получится- голодно, холодно и совсем нет леса. Поэтому, видимо, и возникли слухи о том, что местные большеносые едят сырое мясо- негде им дрова собирать. Но пришла пора выбираться отсюда, темнокожие не могут находиться в их землях вечно.
   - Куда мы приведем своих женщин и детей, Эрит,- мужчины мрачно рассматривали совершенно разоренную стоянку у Белой горы. Шесты темнокожие пустили на дрова, а шкуры забрали с собой в качестве трофея.
   - Наши женщины забрали с собой достаточно шкур криворогов, их хватит, чтобы застелись полы в землянках. Мы продержимся до тепла. А теперь нам надо пойти и забрать наших женщин и детей.
  
  ***************************************************************
   -Дурной камень, не колется,- оставив попытки сделать наконечник для копья из зеленоватого камня Рэту отшвырнул его в сторону.- Сын Иквы на днях их много принес, у длинноногих с реки с горькой водой другие камни, наверное, не разобрался еще, какие нам нужны. А когда костер им обложили, то один и вовсе растаял и дурной запах пошел, представляешь Эссу, камень и от огня растаял.
   - Что??? Где этот растаявший камень?- ушедший в свои мысли Андрей встрепенулся.
   - Ну он же растаял, а костер у входа в Дом Гррх.
   Руки Андрея были по локоть в пепле. Костры на этом месте разводили ежедневно, чтобы осветить вход в пещеру и золы скопилось с половину метра. И теперь он разбрасывал ее под недоуменные взгляды проходящих женщин и детей.
   - Это работа для женщин и детей, Эссу, следить за костром,- процедила сквозь губу подошедшая Эдина. Андрей от нее отмахнулся. Вот что ей надо? Вроде и Лэнсу он спас, и еда у нее всегда есть, как он это и обещал, когда забирал ее из под Белой горы, а все почему то недовольна.
   Руки наконец-то нащупали в золе что-то похожее на оплывшую пирамиду. Оно? Растаявший камень, вымазанный в золе, совсем не походил на первую ласточку предстоящей эпохи металла в отдельно взятой семье. Андрей побежал к ручью, чтобы отмыть ее. Настроение у него приподнялось. Медь! Это была она. С красноватым характерным отблеском и с темными потеками. А что за дурной запах, о котором говорил Рэту? Какая-то примесь в породе? Постучал камнем по блину- твердая, не мнется как тот камень, который пытался расколоть рыжий. Вроде бы сама медь металл мягкий, может примесь помогла придать твердости. Прихватив растаявший камень, побежал в 'мастерскую' Эрру и Упеши.
   - Не получается, очень твердый- обозленные мастера стучали по его заготовке каменными молотками, пытаясь придать ей форму топора. Похоже, что наскоком перескочить в век металла не получится. Но Андрей не унывал, даже он знал, что медь легко плавится, надо сделать печь для литья, и разлить жидкий металл в готовые формы, тогда останется только отполировать и заточить готовые инструменты.
   Сын Иквы уже ушел с другой молодежью под присмотром Рэту ставить силки. Придется расспросить его позже, откуда он взял неколющиеся камни. Повезло, что уже принесенное им Рэту сложил в отдельную кучу, чтобы не смешивать с добрым камнем, а не выбросил. Не все они были одинаковы- некоторые красноватые, большинство с зеленым оттенком- оттащил все на поляну к Эрру.
   Хорошо, когда есть человек, который всегда возится с глиной как Младшая. Как-то она все-таки поняла с его слов, что именно требует от нее взъерошенный Эссу и в итоге вылепила пустотелую секиру с отверстием для ручки. Ам, которая никогда не отходила от нее, выдавила пальцем в глине какие-то узоры. Чего-то еще не хватало. Надписи! Уже он сам неровными буквами вывел на дне заготовки имя своей семьи- ГРРХ и нарисовал морду медведя. Когда медь застынет, то и буквы и узор Ам будут видны на широкой части лезвия. Правда, только на одной стороне, но и так пойдет. Андрей не знал, сколько металла получится из уже имеющихся камней, на всякий случай сделали еще и формы наконечников копий и ножей.
   - Надо подождать, пока подсохнет,- Андрей чуть не взвыл, очень уж ему хотелось уже сегодня залить в эту форму блестящий металл. Но может и к лучшему, печи то у них еще нет, да и представления, как она должна выглядеть, тоже нет.
   Эрру и чужаку не нравилось, что на их поляне внезапно появилось много людей. Большую часть времени они проводили здесь одни, плетя веревки, собирая сани или мастеря каменные топоры. И вдруг Эссу целый день вокруг крутится, еще и гору цветных камней подростки притащили, а Младшая с Ам здесь же глину месят для какой-то своей цели и Старшая нет-нет да мелькнет на секунду, успев кинуть цепкий взгляд на происходящее.
   Печь сделали из камней, которые остались от его могильной плиты, дополнительно вымазав их изнутри глиной. Получился кривоватый квадрат на невысоких каменных ножках, состоящий из двух камер. В одну предполагалось загрузить камни, а во второй, с открытым выходом, жечь дрова.
   - Если камень растает, куда должно стечь то, что от него останется, или после разберем эту 'печь' и уже потом извлечем остатки камня?- вновь появившаяся Старшая осмотрела печь со всех сторон. Вот ведь, ничего не упустит. Но ведь права девочка, не предусмотрели они механизм слива жидкого железа. Пришлось перебрать печку и оставить внизу отверстие для расплавленного металла, которое закрыли снаружи каменной пробкой. Все, теперь только ждать.
   - Эссу, сколько ты здесь сидеть будешь?- обеспокоенная Старшая за которой тенью следовала дочь Эрита, прервала его одиночество на поляне Энку. Самого большеносого, впрочем, не было- ушел на охоту с Эхеккой.
   Какой-то червячок беспокойства закрутился внутри Андрея после того, как он ушел с поляны мастеров, не давая ему покоя. Ему захотелось некоторое время посидеть в укромном уголке в одиночестве, наедине со своими мыслями.
   - Скажи-ка мне Старшая, чем отличается наша семья от других?
   - У нас есть 'школа', только один ребенок умер, как холодно стало, это потому что сначала дети едят, а уже потом взрослые- в других семьях их много умирает, еще мы рыбу ловим корзинами, даже сегодня принесли свежую, и силки ставим на птицу и мелких зверей. Еды у нас много. И сани есть, разом целые туши можно тащить охотникам. И даже 'лестницу' вчера завершили...Зачем ты спрашиваешь, Эссу, это все в правилах семьи Гррх сказано.
   - А если я умру, бык меня забодает на охоте или Брр загрызет, то что произойдет, долго ли будут здесь следовать правилам жизни Гррх?
   Старшая замолчала. Обдумывает сказанное. Потом пожимает плечами.
   - Вот то-то. Придут белогорцы за своими женщинами и детьми, перестанут дети в 'школу' ходить, Рэту с Энку передерутся и разойдутся, вас с Младшей заберут мужчины в другую семью и завершится истории семьи Гррх.
   - Что ты предлагаешь, Эссу,- конкретное мышление Старшей зафиксировало сказанное им и теперь хочет узнать его мысли по способу преодоления проблемы.
   - Мы многому научились Старшая, но есть умения, которые принесут сразу много преимуществ во многих делах. Ты видела, что сегодня мы делали с с Эрру и чужаком? Так вот, если у нас эта затея получится, то из расправленных камней можно делать не только топоры. Это и ножи, которые не ломаются, и иголки, и шила для женщин, что поможет им делать одежду. Наконечник для копья из расплавленного камня твердый, его не нужно менять после каждой охоты, как мы это делаем сейчас и ты даже не представляешь, как много вещей можно из него сделать. Но это знание не должно быть забыто, найди кого-нибудь молодого, который будет помогать Эрру и Упеше. Так и сам он научится.
   - А есть еще что-то, что принесет нам пользу во многих делах?
   - Это ткани.
   - ???
   - Это волокна растений, которые сплетены между собой, как мы делаем с веревками. Но сосновые волокна не очень для этого подходят. Если тканей и веревок будет много, то все члены семьи будут их использовать. И сети можно делать, чтобы рыбу легче было ловить, и силки, и одежду делать...
   Взгляд Андрея зацепил сухие стебли прошлогодней крапивы по краю поляны. Нет, все-таки он болван! Понял, что здесь нет хлопка и льна и успокоился на этом. Да вот же оно сырье, тысячи лет крестьяне из жгучей травы ткани делали. Как он мог про нее забыть. Высохшие стебли хрустели в руках, подойдут ли, или нужны свежие.
   -Отнеси к мастерам, если Эрру из коротких сосновых волокон умудряется веревки вить, то из крапивных делать ему это будет удобнее.
   - Еще очень важны горшки Младшей, это не просто посуда, в них можно долго хранить еду, готовить горячую пищу для всех. Знаешь, Старшая, лучше обжигать глину не в костре, как она делает, а сделать специальную печь похожую на ту, в которой мы будем плавить камни. Пусть Младшей помогает кто-то, заодно может чему и научится.
   - Эссу, почему нельзя просто записать, как делаются эти горшки, или как плавить камни и плести веревки. Младшая и сама может написать, или только ты должен делать эти 'учебники'? А еще этим могла бы заняться Эсика, она способна в написании.
   Все-таки он себя правильно обозвал или его промахи это неизбежное следствие того, что он вынужден браться за все сразу. Сам же придумал инструмент для сохранения знаний и забыл о нем. А до сих пор так выходило, что в его 'учебниках' содержатся теоретические знания без всякой практической составляющей. Пора заполнить этот пробел.
  
  ***************************************************************
   - Здесь прошло много людей, очень много,- Эрит рассматривал следы людей, которые гурьбой прошли здесь день или два назад в направлении на закат. Белогорцы преодолели Длинную гору и едва успели выбраться на равнину, и тут такая находка. Таким количеством пройти могли только темнокожие, в семьях неандертальцев просто нет столько человек.
  - До условленного с Рэту места еще три дня пути, если поспешить, то можно успеть и раньше их.
   Эрит нисколько не сомневался, что направляются темнокожие не куда-нибудь, а прямо к местонахождению семьи Эссу, где нашли убежище их женщины и дети. Еще недавно мысль, что кто-то может напасть на целую семью с целью ее уничтожения показалась бы настолько бредовой, что, скорее всего, даже и не пришла бы ему в голову. Но после того, как за ними охотились в течение целой луны по всему плоскогорью, иного предположения у него не было. Темнокожие упорны в достижении своей цели и сейчас они почему-то решили очистить от них равнину и прилегающие горы. А ведь в семье Эссу находится и его дочь Эсика.
   - Мы не успеем, они опережают нас на два заката, у Эссу в три раза меньше охотников, чем было у нас, а мы так и не сумели убить хоть одного темнокожего,- не все белогорцы разделяли стремление Эрита поспешить на помощь Эссу.
  Его авторитет пошатнулся после того, как они были вынуждены бежать в земли за ущельем. Так не лучше ли найти себе женщин в других семьях и уже с ними поселиться у Белой горы, чем сражаться с противником, который заведомо сильнее?
  *******************************************************
  Еще один красный положи, а то зеленых намного больше,- посоветовал Андрей Эрру, который на четвереньках пытался уложить в печь весь наличный запас не колющихся камней. Внутри поместилось отнюдь не все, что дополнительно притащил сегодня сын Иквы, может позже еще запихать, когда часть их растает и место освободится. И непонятно, сколько металла у них получится, вдруг и на один топор не хватит, а он тут подготовил формы еще и для пяти наконечников для копий, и на десяток ножей.
   Упеша подготовил целую гору дров, чтобы поддерживать огонь в течение длительного времени. Никто же не знает, как долго эти камни таять будут. Наконец запалили, горело вполне себе бодро, жалко только, что сквозь дым не видно, что там с камнями происходит. Через час Андрей потыкал палкой, вроде камни как были такими и остались. Надо было с другой стороны оставить отверстие, чтобы наблюдать за происходящим в камере для тающих камней. Из отверстия наверху, которое они оставили для притока воздуха, вдруг повалил вонючий дым. Наконец-то, кажется, камни начали таять.
   - Такую штуку в пещеру надо, тепло, дым вверх будет идти и золы повсюду не будет,- Энку грел руки о бока печи.- Горячо.
   - Таких камней больше нет, не разорять же Холм Ушедших.
   -А ты у Рэту узнай, где они их брали, такую тяжесть издалека они тащить не будут, может еще осталось.
   Печь сделала еще один выдох вонючим желтоватым дымом с запахом, который отдаленно напоминал их лукочеснок.
   - Дышит,- Энку уважительно погладил ее теплый бок.
   Эрру протолкнул палкой в огонь лепешку, которой они безуспешно пытались придать форму топора. Все равно в таком виде толку от нее нет, а так можно смешать с уже растаявшими камнями. Еще через несколько часов гора дров исчезла, превратившись в золу, а огонь почти погас, печь скоро начнет остывать. Андрей решил, что ждать больше нечего. Пора.
   Едва Эрру убрал каменную пробку, как струя кипящего металла в несколько секунд заполнила форму для топора, Упеша едва успел оттащить плоский кусок дерева, на котором она находилась. Зря Андрей опасался за количество металла, кроме топора они заполнили еще формы для семи наконечников для копий и такого же количества ножей. Все, у них получилось. Он оглядел своих мастеров и захохотал, их лица и руки были густо вымазаны сажей, на сплошном слое которой свои светлые следы оставили ручейки пота. Ни дать ни взять темнокожие, или кузнецы будущего. Мастера рассмеялись в ответ, напряженная работа последних часов им далась нелегко и нервная система требовала разрядки. Эх, сигарету бы сейчас и полежать рядом с печкой, неторопливо пуская колечки дыма.
   - Вонючий,- Эдина принюхалась к нему, незнакомый запах, который впитался в его одежду и волосы во время плавки ей не понравился и она скривила свое лицо.- Ты должен ходить на охоту Эссу, как это всегда делали мужчины семьи с Белой горы, а не бродить по каньону туда-сюда.
   - Наша семья называется Гррх и она живет по своим правилам, и тебе это известно, Эдина,- Андрей едва сдержался, чтобы не отвесить ей пощечину. Хорошее настроение куда-то сразу улетучилось, и он ушел из пещеры Гррх на поляну к большеносому. Уж кто-кто, а Энку всегда всем доволен.
   Старшая, которая лежит в своих 'сапожках' на поляне, крики Граки, которую поймали темнокожие, Рэту, истыканный стрелами, 'самый мудрый' в меховой шапке... Видение настигло Андрея утром, когда он торопился на поляну Эрру, посмотреть на итог их работы по расплавлению камней. Он видел эту сцену уже однажды, что подвигло его тогда отправиться вместе с Рэту к Белой горе за Эдиной и детьми. Его словно стукнуло по голове пустым мешком.
   - Стой, Энку, не ходи сегодня никуда,- остановил он в последний момент большеносого, который уже собирался отправиться на охоту. Пойдем искать Рэту.
   - И что делать, мы же не сможем сидеть все время на стоянке,- рыжий воспринял его слова всерьез, уж он то понимал серьезность угрозы со стороны темнокожих, пусть даже желание кроманьонцев истребить грэлей для последних и выглядит иррациональным- тратить столько сил и подвергать себя опасности, чтобы в итоге не получить ничего. Да любая охота продуктивнее.
   - Нам нужно больше щитов, тонких копий и дротиков, им тяжело будет преодолеть скалу на входе в каньон, если мы будем мешать им. И нам необходимо заранее узнать, направляются ли они к нам, ты же моя левая рука Рэту, подумай, как это сделать. Никого не выпускай со стоянки несколько дней, предупреди всех. Мы с Энку будем ждать тебя на поляне у мастеров.
   Улыбка Эрру и без всяких слов показала, что у них все получилось. Он держал в руке топор серебристого цвета, который портили только черные бородавки шлака. Ничего, очистят. Андрей взял его в руки- тяжелый. И это еще без ручки. Только почему цвет такой странный, совсем не похоже на бронзу, если это, конечно, она. Упеша очищал от глины наконечники копий и ножи, которые тоже выглядели вполне себе обычными ножами. А если металл окажется мягким, или хрупким, тогда все их труды окажутся напрасными. Андрей ударил по нему булыжником, раздался звон. Ничего. Только кусок шлака отлетел. Только теперь он обратил внимание, что Энку до сих пор не произнес ни слова. Чего он молчит то? Энку пожирал топор глазами, похоже, он попросту лишился дара речи. В эту минуту за него он, наверное, отдал бы и свое знаменитое ожерелье.
   - Он твой, Энку, только его надо отполировать и заточить.
   - Ты положишь его ко мне в могилу, Эссу, когда я умру. В другом мире он мне тоже пригодится, нож можешь оставить себе.
   Ну что с ним поделать.
  - Эхекка и молодой чужак будут днем находиться у озера, они успеют нас предупредить, если увидят темнокожих,- к их компании присоединился Рэту, и теперь с любопытством рассматривал топор Энку, который усиленно полировал его поверхность. Теперь он блестел на солнце, стали видны надпись и медвежья голова на лезвии. Красота. Эрру подобрал для топора подходящую ручку, на взгляд Андрея, немного длинноватую для невысокого большеносого, но того вроде все устраивало.
   - Не рубит,- Энку с недоумением осмотрел свою красивую секиру, которую с размаху опустил на толстое дерево. А ведь каменные наконечники они не точат, при скалывании камня осколки сами по себе острые, вот и не поймет, что делать.
   - Его надо заточить, это тебе не с камнем возиться,- Андрей ухмыльнулся и взял топор в свои руки, чтобы показать ему технику обработки инструментов из растаявшего камня.
   Он возился уже больше часа. К его удивлению, заострить бронзовое лезвие оказалось не так легко, как он думал. Твердый металл поддавался плохо, гораздо хуже стальных аналогов из его времени. Рэту, между тем, посмотрев на него, начал обрабатывать бронзовые ножи. Все-таки он немного перестарался с размерами, они напоминали скорее мачете, а не кухонные принадлежности. Занятия в 'школе' уже закончились и на поляне, к вящему неудовольствию мастеров, стали появляться любопытствующие дети.
   - Дай, это мое!
   - Нет, я первый нашел!
   Конфликт детей перешел в драку, а затем раздался плач. Что они не поделили? Дисциплину восстановила появившаяся Старшая, которая раздала подзатыльники своим наиболее буйным подопечным.
   - Ну-ка, что тут у вас?
   Оказалось, что ссора разгорелась из-за застывших капель бронзы по форме напоминавшей лепестки, которая пролилась, пока они лили ее по формам. Ну да, блестящие камешки красивые, детей можно понять. А что если их заострить и использовать в качестве наконечников для стрел.
   Дети собрали целую кучу застывших капель, плохо только, что все они оказались разные по размерам. Каждый ребенок получил по одному лепестку в подарок- взгляд Рэту показал, что он считает это расточительством, но Андрей ничего не мог с собой поделать. Вот любил он детей и все тут.
   - Смогут ли тонкие копья с каменным острием пробить одежду из толстой шкуры?
   - Нет, Эссу, не смогут, а с растаявшим камнем может и получится, поэтому зря ты детям их раздал.
   - Заточи их и закрепи к тонким копьям, мы проверим позже.
   Это было красиво. Они выложили в ряд блестящие наконечники для копий и ножи, которые сейчас отражали солнечные лучи. Теперь все вопросительно смотрели на него.
   - Каждый из мужчин получит по ножу и острию копья из растаявшего камня. А наконечники для тонких копий пусть заберет Рэту.
   - Еще один нож остается, может его Эпею отдать?
   - Нет, он не из семьи Гррх, его получит Старшая, как носительница фигуры совы и первая среди женщин нашей семьи.
  
  ************************************************************
   У реки они обнаружили пять прогоревших костров, здесь темнокожие остановились на ночь. У Эрита не осталось сомнений, они шли именно к озеру, где он договаривался встретиться с Рэту. Мужчины его семьи рыскали вокруг костров в поисках крупных костей быков, которые темнокожие разбросали вокруг. Они поленились их разбить, чтобы добыть вкусный костный мозг. Наверное, у них достаточно еды, раз они столь беспечно оставили кости здесь, а не забрали с собой. А вот у них самих с пропитанием все намного хуже. Эрит посмотрел на белогорцев- за месяцы скитаний они сильно похудели, одежда изодралась о камни, половина копий без каменных остриев, нет дротиков и возможности починить оружие. А всего лишь год назад семья из под Белой горы была одной из самых сильных на нагорье. Эссу еще не отнесли на Холм Ушедших, был жив его сын Эрук, Рэту еще не пропал, чтобы затем прийти с телом Эссу, темнокожие тогда не поднимались в горы, и можно было без страха охотиться на криворогов. Как же все быстро переменилось и что их ждет в будущем.
   Утром он обнаружил, что ночью трое охотники покинули их. Заодно прихватили и собранные кости. Трусы. Оставшиеся двенадцать угрюмо молчат. Они боятся идти, но и боятся навсегда оставить надежду на то, что снова соединятся со своими женщинами и детьми. Эрит чувствует, что они колеблются.
  - Кто не хочет идти, тот может остаться здесь,- Эрит решительно выдвигается вперед и не оглядываясь, движется по широкому следу темнокожих. Будь что будет, но он не оставит свою девочку погибать в одиночестве. Спустя некоторое время он услышал за спиной скрип снега под шагами охотников из своей семьи- все-таки они решились на безнадежную схватку с более сильным врагом.
  ********************************************************
  От горшка, который кипел на костре, разносиля вкусный запах взвара из сушеных ягод, позаимствованных из запасов Граки. По распоряжению Старшей теперь его готовили каждый день, чтобы дети могли в любой момент согреть себя чашкой ароматного напитка. Андрей ее начинание одобрил- может хоть так зимнюю нехватку витаминов восполнят.
  - Хороши стали наши женщины этой зимой,- Энку проводил плотоядным взглядом проходившую мимо них Икву, которая, в самом деле, заметно поправилась с тех пор, как пришла к ним от длинноногих.- У большеносых как холода приходили, так все женщины как Гррх весной становились. Только Эсику Старшая не кормит, какой худой была- такой и осталась.
  Они ждали прихода Рэту и Старшей, чтобы обсудить готовность к отражению нападения кроманьонцев, если оно случится в скором времени. Раз уж Эссу сказал, что можно ожидать таковое, то так скорее всего и произойдет. До сих пор он еще ни разу не ошибся.
  - Мы убивали их у 'Трех зубов', у Холмов Ушедших и когда освобождали Лэнсу и сына Иквы, убьем еще раз, так почему же ты беспокоишься и запретил уходить на охоту,- поглаживающий лезвие серебристого топора большеносый был настроен благодушно и не видел повода для беспокойства. Немудрящий план его действий был прост- быстроногий Эхекка предупредит о приближении кроманьонцев, мужчины семьи Гррх выдвинутся к входу в ущелье у озера и не пустят их к каньону.
  - Когда мы их побеждали, то темнокожие не ждали нападения, а сейчас они будут осторожны. И мы не знаем, сколько их будет. А если сразу десять темнокожих начнут кидать в тебя издалека тонкие копья, то Энку не сможет добраться до них со своей красивой секирой и ножом. И как мы будем оборонять вход в ущелье? Оно слишком широкое, а нас мало.
  Энку задумался, дистанционный бой ему не нравился. С его точки зрения он был какой-то неправильный- побеждал не самый храбрый и сильный, а хитрый и изворотливый.
  - Ты сам говорил Эссу, что храбрость охотника не должна вредить семье, нам лучше отсидеться в своей долине, вход в нее закрыт упавшей скалой высотой в пять моих роста, не пустим их на нее, а если кто и взберется, то скинем сверху вниз. Только вот лестницу невовремя закончили. Или закидаем их камнями. Им надоест стоять у стены, и они уйдут,- план Рэту был разумен, но вдруг у них хорошие стрелки из лука, тогда они смогут взобраться на стену по лестнице под их защитой?
  - Мы закроемся этими твоими 'щитами', их достаточно пальцев двух рук, чтобы прикрыть всех мужчин племени. Но у нас их пока только два, нужно больше.
  - Я отправлю женщин за ветвями деревьев, а Эрру и чужак пусть сплетут из них эти 'щиты', сколько успеют. Рэту лучше заняться тонкими копьями с остриями из жидкого камня,- Старшая угрозу от темнокожих восприняла всерьез, сама когда-то едва не погибла при их нападении вместе с Гракой и Младшей.
  Андрей же с Энку отправились на осмотр входа в каньон, который они определили как основное место обороны.
  Вот была бы скала повыше или более отвесной. Огромный завалившийся камень, который перекрыл вход в их каньон, доставлял им массу хлопот, когда надо было перенести через него добычу. Для удобства передвижения по его краю даже вытесали неширокую лестницу, по которой можно как взобраться на нее, так и спуститься вниз в основное ущелье. Прямо над лестницей Эрру и Упеша соорудили еще и смотровую площадку, с которой видно было обе стороны стены. Скалу очистили от острых камней и теперь наверху образовалась плоская площадка, удобная для передвижения. Местами ее ширина достигала пяти метров. Ни дать, ни взять стена замка. Но, в отличие от замка, взобраться на него ловкий мужчина сможет довольно быстро- достаточно на ней трещин, и сама она не такая уж отвесная. Скала рухнула столь причудливо, что образовалась форма вогнутого полумесяца. Теоретически ловкий стрелок при определенном везении может попасть с угла вбок лезущему на приступ по ее центру противнику.
  - Камней бы сюда натащить, тогда и ребенок сможет их сверху на голову темнокожему скинуть,- большеносой тоже прикидывает, как бы оборону укрепить.- Постоят два-три дня и уйдут, когда еда закончится.
  Хорошо бы, если они просто ушли. Или совсем не пришли, а его видение оказалось ложным.
  - Мы займемся этим с женщинами и детьми, а ты отправляйся к Эхекке. Если они появятся, то сразу же дай сигнал горна, так мы быстрее узнаем об опасности.
  Они выстроились в цепь и передавали камни по одному наверх. Члены семьи Гррх были в хорошем настроении- все одно развлечение, да и редко когда они все вместе занимались одним делом. Что ни говори, а общий труд объединяет. Андрей прогнал пришедшую на помощь Граку, незачем женщине в положении тяжести поднимать- сами справятся. Поднялся на скалу, на которой уже валялись кучами камни, да так хаотично, что между ними с трудом можно было передвигаться. Так не пойдет, здесь и стрел темнокожих не нужно, чтобы сверзиться вниз, достаточно наступить на скользкий камень. А если зубцы сделать? Как-то их называла гид в замке на экскурсии? То ли мевлон, то ли мерлон. И спрятаться за ними можно, и прямо с него же и камень забрать, чтобы скинуть его вниз.
  Первый мерлон на внешнем краю стены стал собирать сам. Это Старшей можно объяснить словами, что она должна сделать, а вот остальным лучше показать. Подозвал сына Иквы и Лэнсу на помощь, чтобы поняли, как и что делать. Главное, чтобы камни как можно плотнее без зазоров прилегали друг к другу, не заваливаясь в одну сторону, тогда и держаться будут. Когда камни лежали на стене кучей, казалось, что их много, но стоило их уложить друг на друга, как они быстро закончились. В итоге на первый зубец высотой с его рост и шириной примерно метр ушло больше половины уже поднятых наверх камней.
  Хорошо, что все они с детства привыкли возиться с камнем. На второй зубец у Лэнса и его помощника ушло гораздо меньше времени, чем у него, да и выглядел он гораздо аккуратнее- словно профессиональные каменщики стену сложили. Помог им уложить верхние ряды камней, куда они не доставали из-за своего роста. Андрей залюбовался- стена стала выглядеть гораздо красивее. Еще шесть мерлонов и их 'крепость' будет завершена. Останется установить в проходах между зубцами щиты, уложить рядом запас стрел и расставить стрелков. Интересно, как там у Рэту дела продвигаются.
  Рыжий окончательно переместился к мастерам. Он вырыл яму для приготовления березового клея, прикрыл ее глиной и теперь разводил над ней костер.
  - К вечеру смола готова будет, останется прикрепить острия из растаявшего камня к палочкам, к утру уже застынут.
  - Сколько наконечников получилось?
  - Два раза пальцев рук на 10 пальцев.
  Двести? Андрей произвел пересчет в уме его фразы. И когда он арифметикой займется, уже все дети лучше него считают. Не так много, как он хотел бы, но хоть что-то. Хватит ли палочек для стрел, запасы здесь делать не привыкли- понадобилось, например, копье, пошел и срубил. И незачем лишний раз этим заморачиваться. Эрру с чужаком сплели уже три щита, на большее не хватило принесенных женщинами детьми веток. Они тоже устали. Тем более, что самые сильные из них отправились поднимать камни на стену.
  - Мне бы нож из растаявшего камня, легче было бы ветки рубить,- Эпей принес очередную кучу палок.- Крошится лезвие у камня.
  - Спроси у Рэту, он говорит мужчинам что делать, а лучше пойдем Три пальца со мной на стену, там нужна твоя сила, женщинам тяжело камни поднимать.
  - Тесновато между ними, Эссу,- коренастая фигура Энку расположилась между зубцами стены. Ему видно стало скучно у озера и оставив быстроногого он вернулся к стене- Не очень то и удобно топором махать.
  - Зато и тонкими копьями тебя снизу не достанут, а если кто и пролезет, то ты его копьем подденешь и скинешь вниз.
  - Деревья внизу мешают, которые близко к стене растут. Надо бы их срубить, а то за ними темнокожие спрячутся, и не достанем мы их.
  А вот тут большеносый, пожалуй, и прав. Спустились вниз, и в самом деле, можно прикрываясь стволами деревьев подобраться вплотную к их стене.
  И все-таки металл есть металл. Вряд ли каменными топорами они бы столь споро срубили три десятка деревьев. Наверное, для членов семьи это казалось чудом, когда Энку в несколько ударов блестящей секирой валил дерево толщиной с бедро взрослого мужчины- остальные уже каменными топорами обрубали ветви, а сильный Эпей с подошедшим Эхеккой поднимали стволы вверх. Не хотелось их оставлять внизу, вдруг противник додумается устроить из них убежище.
  Необычно большое красное солнце застряло в горном хребте, а затем медленно зашло за него, отсвечивая красным светом на кудрявые облака. Стемнеет скоро.
  - Ты бы, Энку, поточил свой топор, иступился, наверное, уже, вдруг не до этого завтра будет.
  - Я топор Гррх каждый вечер точу,- большеносый нежно погладил выпуклого медведя на лезвии.
  - Доделаем завтра зубцы, установим щиты, поднимем наверх стрелы и дротики и можно сказать, что готовы к нападению. Вряд ли в этом времени найдутся столь ловкие охотники, что смогут преодолеть нашу стену,- Андрей был в хорошем настроении. Натруженная спина болела, но и сделано было за день очень многое- он чувствовал себя удовлетворенным.
  *******************************************************
  - Какое солнце сегодня большое и красное,- белогорцы почти дошли озера, когда ушедший вперед Энзи внезапно вернулся назад к основной группе охотников.
  - Они там, Эрит, у входа в ущелье. Я увидел огни костров, темнокожие не пошли дальше.
  - Немногим выше по ущелью стоянка семьи Эссу, они не решились сразу напасть на них, чего-то ждут. Мы тоже подождем,- о том, что именно на берегу этого озера находится обговоренное с Рэту место встречи, Эрит промолчал. Незачем молодому охотнику так много знать.
  Они взобрались на холм, с которого удобно было наблюдать за входом в ущелье. Костры темнокожих светились в темноте и не похоже, что кто-то забывает подкладывать в них дрова- они то разгорались, то потихоньку уменьшали свою яркость по мере прогорания топлива.
  - Надо напасть на них, Эрит, они не так хорошо видят в темноте как мы. Помнишь, когда мы уходили в земли за ущельем, то темнокожие не увидели нас с пяти раз пальцев обеих рук шагов и прошли мимо,- Энзи рвется в бой, хочет отомстить за унижение месяцев бегства.
  - Их много, мы не одолеем их ни в темноте, ни днем, мы еще подождем,- Эриту показалось, что остальные охотники восприняли его слова с облегчением.
  Не спалось. Побаливали перегруженные за день руки и ноги. Андрей вертелся с боку на бок на шкурах криворога, но не мог найти удобное положение. В горле запершило. Воды бы. С каждой минутой пить хотелось все сильнее. Нащупал рукой чашку, где Эдина держала воду на ночь. Пустая. Он чертыхнулся, переступил через нее и пошел в кромешной тьме к выходу из пещеры, то и дело спотыкаясь о лежащие тела. Темно как в ту ночь, когда он сбежал из семьи Ам. Он еще тогда чуть не попался охотникам из девятиглавого племени, которые в предрассветных сумерках напали на ту семью темнокожих. А ведь скоро, пожалуй, начнет потихоньку светать...А если этот фокус они проделают и на этот раз.
  Андрей похолодел. Быстрее, к Энку, ночью ведь Эхекка возвращается на стоянку, и предупредить их в случае опасности будет некому. Стена осталась без защиты. Он метнулся обратно в пещеру, растормошил Старшую, которая спала рядом с комнатой припасов, попросил ее разбудить Рэту, а сам, схватив копье и нож, поджег факел и побежал к большеносому, поляна которого была расположена ближе всего к стене.
   - Тебе чего, Эссу, не спится ночью, твои шаги услышит даже глухой однорог на равнине,- когда он вбежал с факелом в палатку Энку, то тот уже был на ногах и с секирой в руках. Правда, совсем без одежды, но это дело такое. Тем более из-за его спины выглядывала столь же 'одетая' Иква.
  - Нам надо на стену как можно быстрее, скоро начнет светать, а Икве лучше пойти в Дом Гррх.
  Энку бежал впереди и Андрей едва успевал за ним, он то и дело спотыкался о кочки и корни деревьев. И как большеносый так хорошо видит в сумраке начинающегося утра? Ни разу ведь не поскользнулся. Когда они почти дошли до стены, то Энку вдруг резко замедлился, а затем и вовсе замер.
  - Они на стене, на ней мелькнули несколько теней,- тихо пояснил он остановку.- Что будем делать? Может, стоит дать сигнал горна, а затем подождать здесь, когда темнокожие спустятся вниз и сразиться с ними.
  Андрей ругал себя последними словами, Готовиться к осаде и просто так отдать основную линию обороны. И самое плохое, что взять штурмом обратно ее они не смогут- теперь они в ловушке.
  - Мы должны взять ее обратно сейчас же, пока их там мало, если они укрепятся, то всей нашей семье лучше сразу отдать свои головы их 'самому мудрому'. Вперед, Энку!
  В полной тишине они прокрались к лестнице, которая вела на стену. Внизу никого не было. Значит темнокожие только подошли. Уже и Андрей смог различить фигуры, которые то и дело мелькали по ее краю. Помогло то, что стена расположена с восточной стороны, откуда наступал рассвет. А вот их пока еще не заметили, иначе уже поднялся бы шум. Андрей уже занес ногу, чтобы ступить на лестницу, как Энку подхватил его за пояс и переставил за свою спину, прям как мешающий стул.
  - Беги к лестнице, которая ведет вниз в ущелье, не дай никому по ней подняться, а я разберусь с теми, кто уже взобрался на стену,- его невысокий друг уже успел составить план.
  Сердце Андрея не успело постучать и пару раз, как Энку уже был наверху.
  - Грэль, грэль.
  - Гррх, Гррх..
  Все, сражение началось. Когда Андрей, наконец, поднялся наверх, то увидел, что на самом краю стены лежит голова темнокожего. Тела не было, наверное, улетело вниз со стены.
  - Хорошо, стена не запачкается его кровью,- пришла в голову дурная мысль. Когда Андрей подбежал к лестнице, которая вела в ущелье, с нее запрыгнул на стену кроманьонец с луком. Копья у него не было, что было очень опрометчиво с его стороны. Он мгновенно натянул тетеву и его стрела застряла в груди Андрея, однако но не смогла пробить одежду. Чуть бы выше, и попал бы шею. Но второго шанса у него не случилось- острие копья вошло ему прямо в лицо. Это не специально получилось, противник неудачно нагнулся, уворачиваясь от удара. Больше вроде на лестнице никого не было. Андрей заскочил на нее посмотреть, не поднимается ли еще кто, и тут же словил стрелу, влетевшую прямо в рукав одежды и воткнувшейся ближе к локтю.
  - Грэль, грэль,- противник тоже заметил, что попал.
  Теперь Андрей не мог ни оставить лестницу, ни прийти на помощь Энку, который, судя по крикам, яростно сражался сразу с несколькими противниками. Патовая ситуация. Швырнул вниз большой камень и, судя по крикам, в кого-то попал. А что там у большеносого? А вот у Энку дела были не очень. Копье он потерял и его медленно оттесняли четверо темнокожих, не подпускавших его близко. Видно поняли, насколько смертоносна его секира. Один бездыханный противник лежал на полу, а другой без руки прислонился к зубцу. Ну, ему недолго осталось. Энку скалил зубы, и пятился спиной к Андрею.
  Высоко выпрыгнув, он швырнул свое копье с окровавленным древком в четверку темнокожих прямо через голову большеносого, от наконечника из растаявшего камня не могла спасти никакая одежда, и древко осталось торчать под углом из живота упавшего на спину кроманьонца. Мгновения, на которое они замешкались, хватило большеносому разорвать дистанцию и подсечь ногу одному из противников, еще одного он просто столкнул со стены. Секунды жизни последнего были сочтены, это понял и он сам. Темная кожа на лице стала у него серой, и тут он вдруг с криком проскользнул между зубцами и спрыгнул в сторону ущелья.
  - Сзади, Эссу, сзади,- что это он кричит?- Лестница! Надо вернуться к ней.
  Удар в спину сбил Андрея с ног, и теперь он лежал на животе, пытаясь вдохнуть воздух. Не получалось. В поле его зрения оказались медленно проскользнувшие по воздуху окровавленный топор с головой медведя и ноги Энку. Прямо- таки замедленная съемка. Он хотел сказать, чтобы большеносый дал тройной сигнал в свой горн. Но звуки, вырываясь из горла, никак не хотели складываться в слова.
  - Э-у-о, э-у-о..
  Прям как в тот день, когда он очнулся в теле Эссу на Холме Ушедших.
  - Э-у-о...
  - Бууу..бууу..бууу..,- Энку и сам все понял и звал на помощь. Андрей рассмеялся, молодец, большеносый, разобрался что к чему. А затем свет утра внезапно погас, и снова наступила ночь.
  Ноги все глубже увязали в бархане, он не мог дальше идти и упал на четвереньки. Голые руки обожгло раскаленным песком. Андрей закричал от боли и пополз на вершину песчаной горы, может хоть оттуда увидит этот оазис, который уже второй день манил его к себе своей призрачной близостью. Мираж. Опять мираж. Он не дойдет и умрет от жажды. Но мираж- это ни что иное, как отражение действительно существующего оазиса, просто он расположен дальше, намного дальше, чем видят его поддавшиеся оптическому обману глаза. Тем не менее, сам оазис реален, и он дойдет до него, только сделать бы глоток воды пересохшим ртом, ощутить ее прохладу, когда она льется по пищеводу в желудок и тогда он дойдет до него. Обязательно дойдет.
   - Нельзя тебе воду Эссу, потерпи.
   Кто-то намочил его губы несколькими капельками воды, которые он жадно проглотил. Увы, хватило только чтобы немного остудить распухший язык.
   Андрей открыл глаза, он лежал на животе в палатке Энку, в нос лезли завитки со шкуры криворогов, щекотно, захотелось чихнуть. Он повернул голову в сторону голоса- Грака, сидит рядом. Живот у нее стал совсем большой, наверное, скоро уже родит. Что же он тут лежит. Они же сражались с Энку на стене, когда он получил удар сзади в спину. Но раз он здесь живой, значит, смогли отбить атаку кроманьонцев тем ранним утром.
   - Тебе нельзя вставать, копье под ребро зашло, много крови вытекло. И рука загнивать начала,- Грака обрубила его желание встать и бежать на стену.- Там наши охотники, на стене. Тебя Энку и Эхекка сюда принесли, с тех пор я не отходила от тебя.
   - Я должен знать, что случилось в тот день после того, как меня ударили в спину. Я не хочу здесь лежать, не зная, что происходит. И где Эдина?
   Как оказалось, его женщина была два дня назад, когда его принесли, и больше не появлялось. Андрею почему-то стало неприятно, но он утешил себя тем, что Эдина, видимо, помогает охотникам на стене. С этой мыслью он и уснул.
   - Говорил же я тебе, Эссу, что ты везучий. Копьем проткнули, а все живой, и даже Грака своим зельем не смогла добить- громкий голос Энку не дал ему досмотреть до конца сон про оазис. Вот никакого такта у человека.
   - Чем закончилось сражение в тот день, никто не погиб из семьи? Расскажи мне все.
   - Когда я взобрался на стену, то там было много темнокожих, Эссу. И они, кажется, не собирались вниз. Ждали кого-то. Тому, кто у лестницы стоял, я топором Гррх голову снем. Он даже не увидел меня- спиной стоял. Еще одному я отрубил руку, а третьему попал в живот копьем. Но дальше было не так хорошо. Я потерял копье и четверо оставшихся в живых не давали мне подойти поближе. Хорошо, что я топором Гррх отрубил им наконечники копий. И тут ты появился. Боялись они топора Гррх, Эссу. Когда последний остался, то он вниз прыгнул со скалы. А того, который тебе в спину копье воткнул, я тоже убил. Там еще и другие поднимались на стену по лестнице, наверное, не смог бы я их остановить, но когда сигнал дал, то они сами ушли назад. Не знаю, почему. Тут и Рэту прибежал с Эпеем и Эхеккой. Но темнокожие больше не поднимались. И не так их и много было, как ты говорил.
   - Это не все были, они только стену должны были захватить и ждать остальных. Мне нужно посмотреть, что на стене творится. Найди две прямые палки и натяни между ними шкуру криворога. Отнесете меня туда.
   Носилки кряхтели в крепких руках Энку и Эпея. Каждое потряхивание отзывалось болью в спине, которую Грака смазала своей зеленой мазью. Андрей лежал животом вниз и рассматривал бело-черную землю, тонкий слой снега на которой изрядно вытоптали в эти дни члены его семьи. Поднять голову или повернуть ее в сторону он не мог. Время от времени цеплял рукой снег и с наслаждением ел его- хорошо, когда Грака тебя не видит. Его появление на основном рубеже обороны вызвало заметное оживление. Подбежал Рэту, приковылял Эрру, мелькнула ненадолго Эдина. Вроде ничего за дни прошедшие с ночного сражения не переменилось. Достроили еще один зубец и появилось устрашающее украшение- шест с головой кроманьонца, первой жертвы Энку в ту ночь.
   - А тела куда дели? Не съели же их,- ни под стеной с их стороны, ни на самой стене трупов темнокожих видно не было.
   - Вниз скинули, а ночью они их забрали.
   Прямо с носилок Андрей просунул голову между зубцов и глянул вниз. Под стеной противника видно не было. Только чуть поодаль, под деревьями виднелись несколько темных фигур, которые контролировали лестницу со стены. Побаиваются. На собственные потери они не рассчитывали. Наскоком захватить стоянку семьи Гррх не удалось, теперь пытаются взять измором. Но они ошибаются в своих расчетах- припасов у них достаточно, скорее у осаждающих начнутся проблемы. Сколько времени они смогут здесь стоять у неприступной стены? Еще несколько дней и все- даже столь упорному и упрямому противнику это надоест. Но надо им показать, что крепость с каждым днем становится все неприступней.
   Лестница- это их слабое место. Как ворота в средневековом замке- сколько не укрепляй- враг все равно возьмет их. Как бы ее еще укрепить? Что бы сделал полководец в земной истории зимой?
   -Есть!
   -Рэту, полейте лестницу водой, она намерзнет за ночь- скажи детям и женщинам, пусть несут ее с 'дагара' в горшках. И надо сделать еще три зубца, чтобы всю стену ими прикрыть. И пусть видят, что мы не сидим тут сложа руки. Кто тонкие копья хорошо метает должен по краям стены располагаться, чтобы могли по и центру их метать. И щиты поставь между ними,- не помешает намекнуть рыжему, кто здесь распоряжается. А теперь можно и вернуться обратно к Граке- его начал бить озноб, наверное, температура поднялась, рано ему еще заниматься делами.
  ************************************************************
  
  Момент, когда часть темнокожих вошла в ущелье они упустили. Только когда рассвело, Эрит заметил, что на временной стоянке их стало меньше примерно на два раза пальцев рук охотников. Остальные сидели спокойно, поддерживали костры, готовили еду- словно и не отправились их охотники захватить стоянку грэлей. А чего им бояться, если они гонялись две луны за двадцатью охотниками белогорцев и не потеряли ни одного человека.
   - Это те же самые темнокожие, которые были у нас. Тот высокий охотник поднял на копье голову Эренка. И того старого в шапке я видел,- шепот Энзи был полон ненависти.
   Когда солнце достигло своей высшей точки на небе, на стоянке темнокожих что-то произошло. Все сначала забегали, а затем почти полным составом отправились в ущелье. Неужели захватили стоянку семьи Эссу. А как же Эсика. Может темнокожие заберут ее в плен по своему обычаю и им удастся отбить ее по дороге,- мысли в голове Эрита калейдоскопом сменяли одна другую.
   - Вернулись,- в голосе Энзи проявились нотки удивления.
   Происходящее не укладывалось у Эрита в голове. Не было видно трофеев или пленных женщин, до которых так охочи темнокожие, зато на снегу лежали девять тел, одно из которых было без головы. И принадлежали они именно чужакам. Ветер донес до них завывания старика в меховой шапке и крики остальных: 'Ахой', 'Ахой', 'Ахой'.
   В тот день больше ничего не произошло. Все темнокожие остались на своей стоянке до ночи, а вот утром они начали копать ямы на том месте, где горели костры, затем уложили в них своих мертвых, каждого из которых старик в меховой шапке осыпал красным порошком, и засыпали землей. Неужели они вернутся на стойбища, так и не добившись своей цели? Нет, не похоже, половина из них отправилась обратно в ущелье, а остальные стали заново обустраивать стоянку чуть поодаль от свежих могил. Четверо темнокожих ушли в степь. Наверняка, на охоту. Значит они здесь надолго.
   Андрей очнулся только утром следующего дня. Чувствовал он себя довольно сносно. Наконец-то перестала сниться пустыня с ее проклятым оазисом, температура упала, и он даже смог осторожно перевернуться на бок. В палатке Энку никого не было, даже Граки. Куда все подевались. И спросить не у кого. Беспомощность давила, пополз до выхода на свежий воздух. И наружу никого. Может штурм начался? А он тут лежит. Наконец он увидел направляющуюся куда-то Икву.
   - Стой, где все?
   - На стене, темнокожие под ней стоят.
   - Найди кого-нибудь, поможете мне добраться туда.
   Иква исчезла и появилась уже с одной из белогорок. Смогут ли они его поднять? Вот зря он сомневался в силе неандертальских женщин. Несли они его аккуратнее мужчин, стараясь не совершать резких движений, чтобы не побеспокоить рану лишний раз.
   Его прихода никто не заметил. На стене был бардак. Там находились мужчины, женщины и дети семьи занятые увлекательным дело- они улюлюкали, показывали кому-то внизу задницы и другие части тела, швыряли всякий мусор. Три дополнительных мерлона так никто и не удосужился построить. Подозвал Рэту и Старшую. Всех лишних со стены долой! Детей в 'школу'! Женщин- готовить еду! Подростков отправить за камнями, которые тают в огне. Но сначала пусть натаскают простых камней для зубцов. Отдельно накричал на Старшую и особенно Граку. На сносях, а все туда же.
   - Им надо показать себя, чтобы набраться храбрости. Это белогорские женщины и дети, из-за темнокожих они лишись места в этом мире и своих мужчин. Не будь так строг,- это шепнул подошедший Энку, но так, чтобы никто не слышал.
   - Это можно не делать всей семьей, пусть приходят на стену по очереди,- в чем-то большеносый был и прав.- А если тонкими копьями снизу запустят, так в кого-нибудь могут здесь и попасть.
   Накаркал. Пока они говорили, темнокожие дали залп стрелами. Хорошо еще, что большая часть перелетела через стену. Шутки кончились. Кажется, это поняли все присутствующие. На стене скоро остались только взрослые охотники. Андрей же расположился на узкой площадке повыше стены, отсюда ему отлично было видно и их крепость и все, что творилось за ее пределами.
   Андрей злился. Вот что стоило Рэту вчерашним спокойным днем достроить эти зубцы. И как теперь это детям и женщинам под прицелом противника таскать камни. Не сказать, что стрелы кроманьонцев из маломощных луков с кремниевыми наконечниками представляли такую уж угрозу, но если воткнется в незащищенное место, то мало не покажется. Сверху было видно, как темнокожие под бдительной охраной стрелков из лука собирают большие кучи хвороста. Что-то затевают. Спрятаться за ними решили что ли. Вдруг кто-то громко закричал детским голосом. Это еще что. Ему было видно, что стрела попала в бедро мальчику, который слишком близко приблизился к краю, и вышла с другой стороны. Как? Неужели у них тоже бронзовые наконечники. Стрелу поломали и вытащили из раны, плачущего ребенка унесли вниз. Когда Рэту принес показать ее, то загадка разрешилась. Это была не бронза, а обработанное острие из кости. Получи он такой в ту ночь, когда они с большеносыми сражались за стену, битва была бы давно проиграна. Но, поразмыслив, пришел к выводу, что вряд ли у противника много таких стрел. Или они у лучших стрелков, или кто-то очень умелый сделал для себя несколько штук.
   Осада вошла в какую-то рутинную стадию. Все покричали, выпустили пар, и теперь занимались каким-то делом. Темнокожие продолжили собирать кучи хвороста, а семья Гррх осторожно достраивала зубцы. Эсика принесла ему кусок вареного мяса, от которого он не спеша отщипывал кусочки. Аппетита не было.
   - Я хочу кидать тонкие копья, можно я буду на стене,- стройная девушка запнулась и покраснела.
   - Если Старшая разрешит и Рэту не будет против, то я не возражаю. Но длинный лук из палки тебе не очень подойдет. Нужно поменьше. Позови-ка Эрру.
   Все луки, которые он до сих пор здесь видел представляли собой обычную согнутую сырую палку, концы которой были оединены сухожилием крупного животного. По сути, эти поделки мало чем отличались от тех луков, которые они делали с мальчишками в деревне у бабушки. Он же хотел, чтобы мастер сделал для девушки лук с плечами, какой часто видел в фильмах о жизни кочевых народов. Или в виде арфы с длинными рожками, смотря какое дерево он найдет. И рогом усилить не помешало бы, и рукоять обмотать сухожилиями. Как было бы хорошо, если бы Эрру знал, что такое схема. Он просто не понимал, при чем тут лук и этот рисунок на стене, которые царапает Эссу. В итоге решил, что лучше самому на месте показать, что к чему, тем более в ближайшее время штурма вроде бы не ожидалось. Натаскав хвороста, темнокожие куда-то исчезли, оставив только несколько человек присматривать за грэлями.
   Три куска дерева, которые Эрру подобрал по его просьбе, лежали на земле. Одно потолще, которое предназначалось для рукояти и две дугообразные, которые каким-то образом надо было к нему соединить. Недоумение на лице мастера вдруг пропало. Кажется, дошло, наконец, что от него хочет Эссу. Он взял свою лучковую дрель и начал сверлить толстый кусок дерева, а Упеша занялся костром для выработки клея. Ну и хорошо, дальше без него разберутся. Андрей еще попросил обмотать лук сухожилиями для прочности и сделать накладку из рога быка на рукоять. По всему выходило, что лук получится размером где-то сантиметров 70. Подойдет для Эсики. Оставил ее помогать мастерам, в конце- концов они для нее стараются.
   До ночи так ничего и не произошло. Похоже, что кроманьонцы в самом деле решили взять их измором. Этот вариант развития событий его вполне устраивал, еще посмотрим, кто кого пересидит. Уже в палатке Энку ему стало хуже, наверное, он слишком много сегодня передвигался на носилках. Растрясло. Грака тоже выглядела обеспокоенной, намазав рану своей любимой зеленой мазью, она ушла в пещеру Гррх. Вернулась с высушенным желтым корнем какого-то растения, отвратительным на вкус, но после него вроде стало легче. Еще и язык занемел.
   - Папа, ты расскажешь сказку про Колобка,- Имела убежала от матери и пришла его проведать. Но просто лежать рядом ей скучно.
   Он уснул еще до того, как Колобок улизнул от Гррх...
   Кажется, это уже становится дурной привычкой просыпаться в пустой палатке. Он надеялся на улучшение состояния здоровья, но судя по всему, ему становилось только хуже. До выхода на этот раз добирался долго, на каждое его движение рана на спине отвечала острой болью. И запах неприятный появился.
   - Живой?- выход из палатки заслонила фигура Энку почти полностью заслонившая маячившего за ним тощего Эхекку.
   - Ты почему здесь,- уж если кто и должен охранять стену, так это большеносый. А он по какой-то надобности пришел к нему.
   - Разное говорят,- неопределенно пожал он плечами.
   Раз пришли, то пусть и отнесут его на стену. Одиночество давило на нервы и в голову лезла всякая глупость про то, что он ведь может и не поправиться. Андрей надеялся, что отвлечется среди людей. Но особого впечатления его приход на стену не произвел. Рэту с Эпеем ушли сразу же, посчитав, что Энку с Эхеккой их сменили. Причем Андрей обратил внимание, что копье у Три пальца с серебристым наконечником. Эдина и вовсе не соизволила подойти, исчезнув вслед за этой парочкой. Как-то быстро все его списали, буквально в течение ночи. Или Грака им что-то наговорила? Но кто был ему рад, так это Старшая и Эсика, которая держала в руках изогнутый лук и пучок стрел с кремниевыми остриями завязанных кожаным ремешком. Пора колчан изобрести. Женщина есть женщина- лук был украшен рисунками животных и ромбиками. Оказалось, это Ам постаралась.
   - А где тонкие копья с остриями из растаявшего камня? Энку, забери у Рэту стрелы, отдашь их Эсике. Надо проверить лук.
   Большеносый вернулся недовольным, но с двумя десятками стрел в руке. Поднялись на площадку над стеной. Темнокожие собрались кучей рядом с кучей хвороста, ждут чего-то. Метров сто до них, не меньше.
   - Попробуй отсюда попасть в них стрелой с каменным острием, проверим силу лука. Натяни полностью. Докинет или нет? Сверху вниз должна, хотя стрела будет на излете и вреда не нанесет.
   Эсика вздохнула, вытянула стрелу и собралась натянуть ее.
   - Стой, левую ногу чуть вперед, держи спину прямо, теперь правой натяни тетеву до уха,- вроде примерно так стреляли из лука герои в различных фильмах в его время.- И завяжи волосы ремешком, чтобы не мешали.
   -Ай,- на глазах девушки выступили слезы- угодила тетивой себе по груди.
   Все-таки он недооценивает разницу в силе между неандертальцами и людьми его времени. Вряд ли обычный человек вообще смог бы натянуть этот лук, а Эсика проделала это с легкостью. Полет стрелы он едва заметил, промелькнула тенью в воздухе. Правда, судя по тому, что упал крайний в толпе, а она наверняка целилась в центр, с прицелом были проблемы. Опыт нужен- пристреляется еще. Упавший, тем временем, оправился от шока и поднялся на ноги- стрела наполовину торчала у него в груди. И это с кремниевым наконечником! И раненый, и остальные кроманьонцы отошли подальше. И чего они ждут? Энку сопроводил увиденное довольным хеканием- оценил.
   - Ветер поднялся, - вниз тебе надо, пока совсем не заболел.
  Большеносый проявил заботу. В самом деле, со стороны ущелья поднялся легкий бриз.
   С появившимся ветерком вдруг забегали стоявшие до того спокойно темнокожие. Их фигуры замелькали между кучами хвороста, которые стали загораться один за другим. Густой белый дым пополз в сторону стены. Потом дым почернел, подкинули сырой древесины.
   - Беги за Рэту с Эпеем, они сейчас полезут сюда,- Энку покатился вниз оставив их вдвоем на площадке.
  ************************************************************
   -Костры что ли жгут,- Эрит недоуменно наблюдал над клубами дыма, которые поднимались над ущельем. На стоянке темнокожих никого не было, все куда-то делись. Судя по всему, с первого раза одолеть малыми силами семью Эссу им не удалось, теперь за дело взялись все кто пришел. Даже старик в шапке ушел с ними.
   -Надо им помочь,- Энзи выразил не только свое мнение. И остальным охотникам надоело трехдневное наблюдение за стоянкой темнокожих. Их страх притупился, а ненависть осталась. И они пошли.
  ***************************************************************
   - Вот что стоило Рэту построить еще один зубец прямо напротив лестницы, обрушили бы сейчас и похоронили под камнями скользащих по льду, но упорных темнокожих. До их площадки дым не поднимался, зато стену окутал полностью. Иногда сильный порыв ветра сдувал его на время со стены и становились видны пошедшие на штурм темнокожие, столпившиеся на лестнице. Некоторые из них цепляясь за трещины и крупные камни, ползли прямо по центру стены.
   - Грэль, грэль..
   - Гррх, гррх..
  - Стреляй, Эсика, стреляй в тех, кто на лестнице, когда ветер хоть чуть разгонит дым. Поможем нашим. Им сейчас тяжело.
   Из-за того, что лестница находилась прямо под ними, Эсике приходилось далеко высовываться с их площадки. С третьей попытки синеглазая попала, один из темнокожих, с трудом удерживавший равновесие на скользкой ступени, свалился вниз. Дальше она пристрелялась. Проткнула руку еще одному- со столь близкого расстояния ее стрелы приобрели убойную силу. Темнокожие тоже ее заметили, тем более она расположилась прямо над их головой и ответили стрельбой из луков.
   Со стены доносились кашель и звуки сражения. Прорвались, что ли. Неужели задавят числом. Ветер на время утих, дымом заволокло уже территорию темнокожих и стало видно, что происходит на стене. Темнокожие захвотили ее почти полностью. Только в противоположном углу сверкал топор отбивающегося Энку и мелькала борода Эпея. Они хорошо дополняли друг друга. Длинные руки Трех пальцев с копьем не подпускали противника близко, ну а в ближнем бою коренастому Энку равных в этом мире не было. Где же Рэту? Кто-то из темнокожих уже даже собирался спуститься в каньон. Камни летели летели на тех, кто хотел одолеть ее напрямую. Кто-то еще находился между мерлонами.
  - Грхх, гррх..
  - Ахой, ахой..
  Дым вночь заволок стену. Битва за каньон достигла той опасной черты, когда каждому из противников для победы не хватало совсем небольшого усилия- опасное равновесие.
  -Дуууу,- словно услышав его раздался звук рога Рэту. Когда ветер опять опять очистил стену, то Андрей увидел, что рыжий и Эхекка с Узуми в отчаянной атаке очистили стену под площадкой и зажали врага на лестнице. С другого конца стены к ним навстречу пробивались Энку с Эпеем, скидывая оказавшихся в ловушке темнокожих в пропасть.
  - Держись Рэту, держись, не пускай их на стену. Эсика, помоги им.
   Дочь Эрита с остревенинием схватилась за стрелы с бронзовыми наконечниками- кремневые она уже расстреляла. Один, Второй, Третий- темнокожие валились с лестницы вниз. С такого расстояния и хорошей видимостью попал бы кто угодно. С грохотом обрушился один из зубцов- это Рэту повалил его вместе с противниками вниз. Молодец- рыжий!
  Между тем в тылу темнокожих творилось что-то странное- до них доносились вопли еще и оттуда.. Андрей пытаясь понять что происходит, вцепился руками в край площадки и свесил с нее голову. Разделенные охотники Гррх наконец соединились. Избиваемые с двух сторон штурмующие не выдержали и побежали преследуемые Энку и Рэту. Раздались звуки сразу обоих горнов, увлеклись все-таки преследованием, а навстречу мужчинам Гррх из дыма начали выбегать незнакомые охотники.
   - Папа,- Эсика обрадовалась, увидев высокого охотника с наполовину седой рыжей бородой.
  
   'Мудростью Случая данными мне знаниями о Земле нашей, хочу я поделиться с вами, о, дети мои...',- чей-то монотонный голос звучал над головой и мешал спать. Андрей отвернулся, чтобы не слышать раздражающие звуки. Но голос не отставал, придется открыть глаза. Старшая! Это она сидела у его головы и зачитывала 'учебник'. И какая необходимость делать это здесь, в пещере Гррх, а не в 'школе'? Вокруг него сидели Младшая, сын Иквы, Ам и дети младшего чужака с побережья Средиземного моря. А где остальные? Старшая заметила, что он открыл глаза и, подпрыгнув от неожиданности, уронила глиняную табличку. Почему они так странно реагируют, да еще и завязали волосы хвостом кожаным ремешком. Андрей начал восстанавливать в памяти последние события: боль в спине во время первого боя, штурм стены темнокожими, стреляющая из лука Эсика, появление белогорцев, на которое он, положа руку на сердце, и не надеялся. А вот что произошло дальше- он не помнил. Наверняка же они праздновали победу, организовали пир, делили трофеи- все это не оставило никакого следа в его голове. Возможно, его отключил начавшийся сепсис. Андрей заглянул под накрывающую его шкуру криворога. Ничего хорошего- впавший живот, тонкие ноги и руки, изрядно так выделяющиеся ребра.
   - Сколько я спал, Старшая?- он вполне допускал, что мог пребывать несколько дней в забытьи.
   - Двадцать дней. Десять дней ты был горячий и от тебя плохо пахло. Грака сказала, что Эссу пора отнести на Холм Ушедших, но Энку не дал это сделать. Сказал, что ты просил выкопать для тебя яму в каньоне и положить в нее копье и нож из растаявшего камня...
   Вот ведь паршивец большеносый, все толкает в массы понравившуюся ему идею про другой мир.
   -...когда оставшиеся в живых темнокожие убежали, то мы собрали их еду, оружие, одежду, а тела унесли из ущелья на равнину. Энку был недоволен, говорил, что большой темнокожий и старик в шапке убежали. После семья Гррх и белогорцы собралась вместе, ели много мяса, рыбу, а детям дали еду Жжж. А на следующий день Рэту и Энку подрались, потому что белогорцы хотели уйти на место своей старой стоянки.
   - Как!?
   - Рэту сказал, что они все равно уйдут, нагорья не должны остаться пустыми. Энку же хотел, чтобы они подождали, пока ты не очнешься или не умрешь окончательно. Их было больше, поэтому мы не смогли их остановить.
   Андрея впал в апатию. Лучше бы и в самом деле закопали в яме, умер бы с чувством исполненного долга, как человек, спасший свою семью от уничтожения. Теперь же победа обернулась для него личным поражением. Вот только-только он был главой большой семьи, строил планы по увеличению числа ее членов за счет привлечения уцелевших белогорцев и длинноногих, и вдруг все закончилось. Кто будет ходить в 'школу' если нет детей, зачем мастерить оружие, если некому им пользоваться.
   - И это,- Старшая вдруг смутилась,- Эдина тоже ушла с Лэнсой и Имелой. Дети не хотели, но Грака сказала, что ты уже почти умер. Да все думали, что ты уже умер. Она теперь женщина Эпея. Его женщина умерла при переходе сюда и он остался один. Ты не ел 10 дней, потом вдруг жар спал, но ты не просыпался.
   - Не может человек двадцать дней выжить без еды и воды, Старшая.
   - Эсика жевала мясо, пока оно не станет совсем мягким и засовывала тебе в рот. Ей Грака так посоветовала перед уходом, а воду давали через полую косточку. Ты пил, хоть и во сне.
   Синеглазая осталась? И как это Эрит позволил ей это сделать?
   Андрей попытался присесть, с трудом, но получилось. Спина жутко чесалась. Значит, рана затянулась, до того, как впасть в сон, он мог только лежать на животе. Интересно получается, а дочь Эрита осталась, а его женщина и дети ушли с белогорцами.
   -Все-таки это ты положишь мне топор в яму, когда я умру,- в пещеру Гррх вбежал Энку.- Белогорцы хотели забрать тебя с собой и отнести тебя на Холм Ушедших, уже во второй раз. Я не дал это сделать, показал им топор Гррх и сказал, что познакомлю их с ним. Ты принадлежишь нашей семье.
   - Кто остался с нами, друг мой?- пора подводить баланс.
   - Из белогорцев Эсика, Эхекка и молодой Энзи, они решили войти в семью Гррх. Нравится им, как мы живем. Эрит и Рэту не хотели их оставлять, но по обычаю своей семьи не могли запретить. Еще двое чужаков с дальнего моря остались и хромой длинноногий. Из женщин Старшая с Младшей, Иква, Ам, женщина и дети младшего чужака. Вот и все. Они еще все наше мясо взяли, и рыбу. Еды у них не было, нужна она им была, пока под Белой горой заново построят все. Я не смог остановить их- все собрались с оружием. Три копья нам оставили и три ножа, а тонкие копья из растаявшего камня все Рэту забрал. И рог тоже забрал, хотя он предназначен для твоей левой руки, который должен говорить мужчинам семьи, что им делать. Говорил я тебе- этот рыжий затевает нехорошее. Не слушал. Горшки и чашки взамен тех, которые у нас забрали, Младшая уже сделала. Много тающих камней собрали, Эрру думает, как 'печь' собрать.
  Оказывается, его еще и ограбили. С другой стороны- три белогорца пришлись как нельзя кстати. А то и охотиться было бы некому, тем более, еды у них считай, что и нет. И еще осталось самое ценное- люди. Мастера, которые умеют то, что больше никто не сможет сделать в этом мире. Был бы Рэту дальновидней, забрал бы их с собой любой ценой. Только врача у них нет, и найти замену Граке им быстро не удастся. А 'учебники', все ли они целы?
  - Все на месте, не нужны оказались белогорским мужчинам куски обожженной глины,- Старшая, судя по тону, была не очень высокого мнения об ограбившей их семье.
  - Вечером соберем сход семьи Гррх, подумаем, как нам быть дальше,- менять обычаи своей семьи Андрей не собирался. Надо принять в ее состав Эсику и этого Энзи, посмотрим, что он из себя представляет.
  Юноша ему понравился. Эмоциональный, ругал Эрита за чрезмерную осторожность. Жадно посматривал на его нож из растаявшего камня. Рассказал в подробностях, как во время осады стены напали с тыла на темнокожих. Хорошее приобретение. Но и Рэту до последнего времени был основой семьи Гррх и его левой рукой и чем все закончилось?
  - Почему ты решил остаться у нас?
  - Вы не такие, как другие семьи. Рэту долго жил с вами, но так и не понял, что недостаточно забрать у вас копья и стрелы с твердым наконечником, еду и женщин, это все не сделает семью с Белой горы семьей Гррх. Он хочет стать Эссу, а останется Рэту.
  Ответ Андрею понравился, может и хорошо, что он остался у разбитого корыта именно сейчас, придут еще те, кто на самом деле хочет жить так, как принято в семье Гррх. Вот как этот юноша.
  - Да живет семья Гррх! Да живет семья Гррх!- под нестройные крики членов немногочисленной уже семьи Андрей обрезал волосы на голове Энзи и вручил ему свой бронзовый нож. Конечно, раньше, когда их было много, это клич под черепом Гррх звучал гораздо внушительнее. И два горна играли красивее, чем один. Размах, как не крути, другой. Все-таки вовремя напали эти кроманьонцы, сейчас бы они их смели без всяких усилий. Эсике подарили ожерелье из бусинок, срезанных с погребального покрывала темнокожих, которое присвоил себе Энку. Пригодилось его мародерство. Временно на место Рэту назначил Эхекку, кто-то же должен был и дальше обучать молодежь искусству охоты и войны. Быстроногий многому от рыжего понабрался. Упеша между тем достал свою свирель, и вечер стал совсем уютным.
  - Ты бы, Эссу, рассказал про то, как мы сражались, эта битва была страшнее, чем у 'Трех зубов',- у Энку горели глаза в предвкушении песни, где будут описаны его подвиги.
  Почему бы и нет, знаменитые герои, основатели великих народов в его истории тоже начинали с простых дел, это потомки позже вознесли их на пьедестал. Может и Энку станет когда-нибудь мифическим героем, о котором будут рассказывать сказки детям на ночь. А Рэту он, пожалуй, в ней упоминать не будет. Итак, 'Битва за каньон'.
  
  Мудрый Эссу поднял Энку среди ночи беззвездной
  Снова с равнины опасность грозит детям Гррх
  Сильный враг незримо пришел, сотни их, сотни
  И только двое должны его остановить
  
  Блестит секира Энку в лунным свете
  Нет смельчаков у врага, кто хочет с ним сразиться
  Лишились трое темнокожих головы
  А Эссу скинул всех их со скалы
   Андрей красочно описал, как был ранен подлым ударом в спину, но, тем не менее, нашел в себе силы руководить подготовкой к решающему штурму и во время него тоже.
  
  Окутана дымом костров каньона стена
  Темной рекой подымается враг
  Разящие стрелы Эсики его бег прерывают
  Громкий крик горна его оглушает..
  
  - Пусть Эсика запишет на глину и эту песню, дети в 'школе' должны знать и 'Сражение' и 'Битву',- Старшая озаботилась пополнением учебного материала, жалко только, детей у них почти и нет.
  
  Урчавший живот сообщил, что это очень плохо, когда нет запаса еды. И как в этом мире жили без подсушенного мяса, рыбы, зерна, ягод? После того, как Эсика обработала рану остатками мази Граки, сразу же отправил на охоту большеносого и Эхекку с Энзи. Сам же поковылял к мастерам. Эрру со средиземноморцем вяло разбирали печь для плавления- им тоже не нравилось работать голодными, до сих пор питание они получали всегда и в срок. Внутри печи оказалось большое количество спекшегося шлака, который они отбили молотками. Но ничего, Эхекку он попросил принести до обеда хотя бы мелкую дичь, а Энку с Энзи пусть походят по окрестностям, может что-нибудь крупное добудут. Колени Андрея предательски задрожали, в глазах потемнело. Так не пойдет, ему нужно сейчас усиленно есть, если хочет быстро набрать физическую форму. Может рыбу половить в озере, пока охотники хоть что-то добудут? Можно ли поймать ее зимой подо льдом?
  Длинноногого оставили разбираться с печью, а сам с обоими средиземноморцами отправился на подледную охоту. Оба чужака прихватили свои копья с устрашающими черными остриями из обсидиана и крючком на древке. Лед на озере не выглядел таким уж крепким, покряхтывая под ногами. Из опасения провалиться в воду далеко не лезли, разбили полынью в метрах пятидесяти от берега, где ледяной покров выглядел более тоньше и прозрачнее. Что-то мешало ему здесь намерзать- или течение в этом месте сильнее, или где-то на дне бьет подводный источник. Разбив тонкую пленку льда закинули в полынью корзину из прутьев на длинных ремнях и сели ждать. Примерно через час вытянули ее обратно. Пусто. Рыбалка не задавалась. То ли рыба вялая и парит у дна, то ли ее вообще в этом месте ее нет. Если и в третий раз ничего не получится, то придется спуститься ниже по вытекающему из нее ручью к большой реке, несущей свои воды в земли длинноногих.
  - Большая рыба,- Узуту вдруг поднял копье и стал у самого края разбитой ими полыньи, напряженно всматриваясь в воду.- У нас на реке без берегов тоже водилась похожая.
  Что он там мог углядеть в тонких пластинках поломанного льда? С другой стороны, они с отцом всегда жили на побережье моря и в повадках рыбы должны разбираться. Андрей напряженно всматривался в воду, показалось, что медленно проплыла синеватая спина с легким золотистым отливом. Или это были отражения солнца в чистой воде?
  Узуту резким движением запустил свое копье в воду и разочарованно всплеснул руками- промазал. Потом долго пытался достать оружие из воды. Ну, в следующий раз попадет, а еще лучше сеть закинуть, шансов, что кто-то туда попадется больше, чем в корзину. В корзину с третьего раза попались с десяток костистых рыб, ну хоть что-то. Хватит на сегодня, Андрея недолгий поход измотал. Надо озадачить мастеров сетью, раз уж другой еды у них не осталось, то придется в какое-то время серьезно взяться за рыбную ловлю. Охота дело непредсказуемое.
  На стоянке кипел котел, Энзи принес облезлого зайца, к сожалению только одного. Призрак голода на время отошел на второй план. Жалко, что ушастого не хватит, чтобы все наелись. Досыта накормили только детей, это правило в семье Гррх укоренилось крепко, никто уже не ворчал по поводу вопиющего нарушения традиций. Энку и Эхекке тоже нужно что-то оставить, вдруг не встретят подходящего зверя. Так оно, в итоге, и вышло.
  - Нет ничего, Эссу, все обошли в сторону 'Трех зубов', так даже следов свежих нет. Скоро потеплеть должно, ушел весь зверь,- Энку посмотрел на погрызенную им заячью лопатку и отшвырнул ее и тут же захрустел печеной рыбой, которую съел прямо с косточками.
  Это что, весна скоро? Не быстро ли, и зима за исключением появления Белого зверя в самом ее начале была довольно бесснежной и относительно теплой.
  - Старшая, какой сегодня день по календарю?
  - Второе марта первого года по календарю семьи Гррх.
  Тогда все правильно, весной и должно теплеть. Не в этом ли и причина внезапного исчезновения добычи на равнине. Откочевала туда, где уже тепло и травка уже начала зеленеть. Тогда сети им нужны как можно быстрее.
  В последующие два дня вопрос с пропитанием стал уже во весь рост. Каменный век во всей красе- то густо, то пусто. Охотники опять пришли без ничего, а с озера принесли две жалкие рыбки размером чуть больше его ладони- по глупости случайно залезли в корзину. Женщины ушли в лес поискать хоть что-то съедобное, но в итоге принесли пучок желтоватых сморщенных кореньев. Решили сварить из них суп, добавив туда же две рыбки на всех. Долго так не протянуть. Нужна им эта сеть и срочно. А дело с ней между тем продвигалось неспешно. Не хватало веревок- хорошо еще, что Эрру приноровился использовать волокна из высохших стеблей крапивы вместо сосновых. Они оказались и длиннее и прочнее. Еще через день сеть была готова, на вкус Андрея ячейки ее были слишком уж большие, а веревки толстоваты. И длина всего метров пять.
  Полынья за прошедшие дни так и не замерзла. Энку с Эхеккой ворчали, что он не отпустил их на охоту, а забрал с собой. Но Андрей рассудил, что бегать по равнине в поисках отсутствующей дичи занятие малопродуктивное, пусть лучше сеть помогают тащить. Первый блин получился комом, не хотела сеть погружаться в воду и все тут, болталась себе на поверхности. Грузила нужны, как он мог забыть. Привязали камни по одному краю и к каждой стороне привязали по длинной крепкой веревке из скрученных кожаных ремней.
  - Может, в другом месте закинем твою ловушку для рыб,- Энку надоело бесцельно ходить вокруг полыньи, прошло уже достаточно времени, а в сеть так никто и не угодил. Неужели ячейки сети слишком большие и мелкая рыба свободно проходит сквозь них, а крупная здесь и не водится. Но он видел эту огромную синеватую спину, не почудилось же.
  - Подождем, не сможем мы такую полынью в другом месте разбить, до вечера будем возиться.
  Словно подтверждая его слова сеть, наконец-то, задергалась. Быстро вытянули ее наружу. Есть, небольшая рыба похожая на карася застряла в самом нижнем ряду ячеек. Может просто ниже ее спустить, потому и нет рыбы, что ловушка их слишком уж близко к поверхности? Добавили грузил и длину веревок. Дело пошло веселее- на льду лежала куча карасей и другой добычи. Даже скучающий Энку с азартом начал вытягивать сеть. Отправили добычу на стоянку с сыном Иквы, пусть женщины начнут готовить. Сегодня они точно не лягут спать голодными.
  -Может еще глубже опустим?- средиземноморцы опытные рыбаки, заметили закономерность, чем глубже погружается их сеть, тем крупнее добыча.
  Рыба попадаться перестала. Ну что же, придется доставать сеть, собрать улов и продолжить уже завтра. Ремень медленно выскользнул из рук расслабленно державшего сеть Упеши. Он подхватил его и потянул на себя. Не идет. Зацепилась за что-то? Внезапно веревка рывком ушел под воду, утянув пожилого средиземноморца за собой. Энку едва успел схватить его за ноги, не дав полностью погрузиться вод воду и начал вытягивать из полыньи. Упешу мотало как маятник часов. Молодой средиземноморец и Эхекка упиралась ногами в лед, не давая вырваться второму ремню из рук. Что за чудовище угодило им в сети? Потихоньку, рывками, они подтягивали свою добычу к поверхности. С треском лопнул ремень у Упеши и он на пару с большеносым упали на лед. К счастью, Эхекка успел вцепиться показавшуюся над поверхностью сеть в которой бешено билось бревно синеватого света. Мокрый Упеша тыкал в него длинным копьем с черным острием, пока, наконец, не попал. Рывки разом ослабли, а на воде появились черные пятна. Да что же это такое. Добыча с трудом помещалась в полынье и ее вытянули на лед всеобщими усилиями хвостом вперед. Андрей не мог поверить своим глазам. Это был осетр, но насколько же он был огромный, с полтонны весом, не меньше. На льду кучей лежала черная игра, которая выливалась из распоротого копьем Упеши брюха.
  - Это же за санями нужно будет пойти, пораженный Энку попытался обхватить рыбу посередине и не смог этого сделать.
  Андрей отослал мокрого Упешу в каньон, пусть переоденется и позовет женщин и детей на подмогу. И горшки для икры пусть не забудут. А сам стал рассматривать необычную рыбу. Чем-то она была похожа на классического осетра, только больше, да и окрас какой-то странный- оливковый. Костяные бляшки у нее были, пожалуй, крупнее, усы без бахромы, а глаза красивого золотистого цвета. И что она здесь делает, ранней весной, вроде на нерест осетры должны летом из моря в реки подниматься, или зимует эта рыба здесь, метает икру, а весной уходит в море? Как бы то ни было, им крупно повезло, проблема еды на ближайшее время решена. А там, возможно, и звери вернутся на равнину. Семья Гррх обязательно еще о себе заявит.
  Андрею на нос упала большая капля подтаявшего инея. Утро, лучи солнца проникли в каньон и осветили вершины деревьев. Весна пришла как-то неожиданно быстро, еще вчера все было покрыто тонким одеялом снега, а уже сегодня задувший с юго-западный ветер слизал его буквально в течение нескольких часов. Пожалуй, придется отказаться от подледной рыбалки, которая так выручила их в самое голодное время, скоро и звери вернутся на равнину и они перейдут от поднадоевшей ежедневной ухи и поджаренных на углях кусков благородной рыбы на мясо оленей и быков. Хорошо еще, что догадался занести последний снег и лед в кладовку, где для ледника оборудовали угол. Жирного осетра лучше хранить в холоде.
   - Энзи и Эхекке нужно найти женщин, они бросают взгляды в мою сторону, хотя мне еще нет 14 зим.- Старшая прервала ленивое течение его мыслей.
   Пожалуй, она права, поднимать количество членов семьи жизненно необходимо, пусть даже и таким экстенсивным способом. Но легко сказать, найди им женщин, а где их взять. С белогорцами они нехорошо расстались, и теперь получается, что кроме как у длинноногих и взять то их и негде. Не только молодым охотникам, но еще и Эрру с Упешой женщины нужны, ну и что, что один из них хромой, а второй совсем седой- мужчины они очень крепкие. И совсем будет хорошо, если женщин им найдут с детьми- сразу жизнь забьет в каньоне ключом, как ту пору, когда у них прятались белогорские женщины и дети. Решено, завтра же отправятся к длинноногим, а Энку пусть остается приглядывать за хозяйством, вряд ли в ближайшее время у темнокожих даже мысль возникнет повторить свое нападение на семью Гррх.
   Пора, наверное, колесо изобретать и тележку. Поразмыслив, Андрей взял собой в качестве подарков для длинноногих несколько горшков и чашек Младшей, ножи из растаявшего камня, несколько наконечников для копий из того же металла и трофейную одежду. С длинноногими нужны хорошие отношения, надо показать им, что с семьей Гррх стоит дружить и тогда у них всегда можно будет приобрести что-то полезное. И охотнее на предложенный им осенний базар придут, в надежде обменять на свои поделки полезные в хозяйстве вещи. Вот только весь этот негабаритный груз сильно сдерживал их продвижение. И еще, Эрру отказался идти в свою родную семью за невестой, туманно объяснив, что у них не принято брать женщин из своей же семьи, кроме каких-то особых случаев. Всезнающая Старшая намекнула, что у него что-то намечалось с женщиной разбившегося на охоте Эрука, но она так и не успела с ним сойтись, поскольку белогорцы неожиданно ушли. Надеется, наверное, еще раз встретить ее. Зато вместо хромого мастера в их компанию затесалась Эсика, не умевший отбиваться от настойчивых женских просьб Андрей переложил решение брать ее с собой или нет на Старшую, но та, к его удивлению, синеглазую поддержала. Теперь топает по подсохшей сухой траве и пыхтит под тяжестью горшков. За спиной у нее виднелся лук и перевязанные ремешком пучки стрел в колчане. Ни дать, ни взять амазонка.
   - Хорошая обувь у тебя и у Эсики,- оба сопровождавших их молодых человека с завистью смотрели на их сандалии. Сами они парились в зимних 'сапожках' из шкуры большерога с мехом вовнутрь. С приходом тепла помучавшись в зимней обуви сделал себе из толстой кожи сандалии со шнуровкой. Женщины оценили, а вот охотники не очень, теперь потеют.
   - Быки возвращаются на равнину,- Эхекка улегся на землю и приложил ухо к земле.- Много, много быков.
   Насколько хватало глаз, степь была пуста, неужели стадо крупных копытных может вызвать вибрацию земли на таком большом расстоянии. Приложил по примеру быстроногого ухо к траве и ничего не услышал. Но если Эхекка прав, то им нужно поторопиться, а не мешаться на миграционном пути бизонов. Себе дороже выйдет. Скоро приближение огромного стада стало слышно и без ухищрений Эхекки. Придется пропустить их. Только сильно оголодавшему безрассудному хищнику пришло бы в голову мысль попытаться добыть себе еду в такой ситуации. Затопчут сразу же. Залезли на возвышенность, здесь таявщий ежегодно весной снег образовал лабиринт из балок и оврагов. На равнину выплеснулось море животных, разлившееся до горизонта. Какая мощь. Впереди шли сотни старых быков, в середине коровы и телята. На взгляд Андрея, двигались быки как-то слишком уж торопливо, с максимально возможной скоростью. Странно это. Прошло несколько часов, прежде чем улеглась пыль, и последние животные исчезли с виду. Пробегут еще десятки веков, прежде чем люди окончательно истребят этих могучих животных. Жалко, что одной планеты не хватит и для людей, и для зверей. Застоявшиеся в ожидании люди быстрым шагом двинулись в сторону моря. Хорошо бы было добраться до длинноногих уже сегодня, но из-за произошедшей задержки, видимо, снова придется ночевать в степи.
   - Где-то горит,- Энзи принюхивался, шумно вбирая воздух ноздрями.
   Может рядом расположились на ночь охотники длинноногих, не только же рыбой они питаются. Энзи бесшумно исчез, полностью оправдывая свое имя, и вернулся совсем нескоро.
   - Это не охотники, там горит,- махнул рукой прямо на восток. Ну, им туда не надо, идут они в другую сторону, даже если и загорелась где-то сухая степь от удара молнии или чего-то такого, то опасности для них это не представляет. Да и ветра нет. Зато понятно, почему бизоны в таком количестве уходили на запад. Обоняние у них гораздо чувствительнее.
   Утром поднялся небольшой ветерок, и запах гари назойливо лез в ноздри. Надо торопиться, постараться быстрее пересечь полосу огня, если вдруг поднимется ветер, то им может не поздоровиться. Животные в степи тоже почуяли неладное, появлялись и исчезали небольшие стада оленей и большерогов, не обратив на них никакого внимания грузно пробежал, сотрясая землю, носорог- одиночка, не такой огромный, как однорог Энку и с двумя рогами вместо одного, но тоже вполне себе внушительных размеров. Стали слышны трубные звуки, похожие на рев слона. Мамонты. Ветер постепенно усиливался и менял направление- теперь он дул туда, куда они, собственно, и бежали. Впереди стал виден белый дым.
   - Стой, не успеем, мы загоним себя в ловушку,- Андрей остановил всех и хватал ртом воздух как рыба, выброшенная на берег. Рановато ему столько бегать после ранения. Куда деваться. Можно ли убежать от стены огня не зная границ его распространения. Вдруг степь горит прямо до моря, тогда их гарантированно поджарит в дороге.
   - Назад, к оврагам, отсидимся в воде.
  Степной пожар отличается от лесного, он проходит полосой, нет валежника и деревьев, которые еще долго будут гореть жарким пламенем, уничтожая все живое. Так что шансы спастись у них будут.
   Они не задохнулись только потому, что ветер постоянно менял свое направление, и они успевали набрать свежего воздуха в те редкие промежутки, когда дым переставал стелиться по земле и поднимался вертикально вверх. Когда добрались до оврагов, то трава уже буквально горела у них под ногами. Жалобно вскрикнула Эсика, вот уж не угадали с сандалиями, у охотников в сапогах таких проблем с угольками нет. Плюхнулись в холодную воду, все овраги были заполнены мечущимися животными, не обращающими внимания друг на друга. Не они одни догадались спастись в воде. Пламя гудело где-то над головой, слышно, как сухо трещит, сгорая в огне прошлогодняя трава. В уши проникали крики погибающих зверей, которые не смогли спастись. Наконец все стихло. Продрогшие члены семьи Гррх вылезли из талой воды. Поднялись вверх по оврагу. У самого выхода висел неудачно запутавшийся рогами в кривом колючем кустарнике огромный олень, косивший на него золотистым глазом. Живой. Нет, это не был большерог, а скорее классический европейский олень, только очень уж большой. Андрей обрубил ветки ножом из растаявшего камня и освободил ему рога, пусть живет. Олень упал на колени, полежал, затем, поднявшись, медленно удалился.
   Степь стала черной. Огромное пространство было заполнено поднимающимися от тлеющей травы столбами дыма и холмиками тел погибших животных. Инферно какое-то. Повсюду запах паленой шерсти. Надо подождать, пока земля остынет. Ветер еще раз переменился и принес собой с моря моросящий дождь. Горячая земля сначала зашипела под каплями влаги, потом охладилась и начала прилипать к подошвам обуви. Все-таки вовремя дождь пошел, кто знает, как бы далеко еще распространился бы пожар.
   Энзи вдруг остановился и завертел головой, затем предостерегающе поднял руку.
   - Темнокожие, они кричат что-то друг другу, как тогда, когда они охотились на нас у Белой горы.
   Хорошо все-таки иметь такой острый слух. Значит, они идут группами на отдалении друг от друга и перекрикиваются, чтобы не потеряться. Так вот кто устроил пожар в степи, а он грешил на молнию или не потушенный охотниками длинноногих костер. И почему они всегда хотят убить больше дичи, чем им нужно, то охоту загонную устроят, то степь жгут, желая получить уже поджаренное мясо. А ты ломай теперь голову, как бы проскользнуть мимо них к морю.
   Но от судьбы не уйдешь, то ли кроманьонцы тоже знали об оврагах и зверях, которые могут там прятаться от огня, то ли это была случайность, но три чернобородых охотника направились прямо в их сторону. Не юнцы, опытные и осторожные мужчины. Похоже, драки не избежать. Был бы с ними Энку с его топором, Андрей бы совсем не волновался, но с двумя юношами и девушкой шансы у них были бы примерно равны. Даже учитывая то обстоятельство, что наконечники копий у них бронзовые, а у противника каменные. В короткой схватке это роли не сыграет, достаточно попасть один раз и противнику будет все равно, какой там наконечник у вонзившегося ему в живот копья.
   - Грэль, грэль,- послышались обескураженные голоса. Кажется, кроманьонцы не меньше их удивлены нежданной встречей.
   - Грхх, гррх,- импульсивные Эхекка и Энзи начали трясти своими копьями с блестящими наконечниками.
   - Гррх,- пискнула Эсика.
   Темнокожие в нерешительности топтались на месте, затем отошли на безопасное расстояние, а теперь громко что-то обсуждали. Не очень-то они воинственно настроены, что довольно странно. Неандертальцы настолько редкая добыча, что всегда можно рискнуть и вступить в схватку. Или подмогу ждут, так вроде и кричать перестали.
   - Уходите,- Андрей вылез на пригорок и махнул им рукой, указывая на восток. Зачем им с ними сейчас драться. Степь большая, добычи хватит на всех.
   Темнокожие залопотали, указывая пальцами на стоящих рядом с ним Эхекку и Энзи. Потом один из них натянул лук и пустил стрелу, не долетевшую до них метров на десять. Ответная стрела Эсики просвистела над их головами. Видимо, скорость полета стрелы их впечатлила, поскольку потихоньку они начали пятиться, и остановились, только отойдя на довольно приличное расстояние. Осторожные, хотят посмотреть, куда они уйдут. Ну и пусть смотрят. Скоро ночь, тогда они окончательно от них оторвутся.
   Не получилось, назавтра эти три фигуры так и маячили в отдалении, но и близко при этом не приближались. Приглядывают. Или ждут кого-то. Только когда они уже были совсем уж близко к морю, то чувство слежки у Андрея исчезло. Отстали, наконец.
   Стоянка семьи Вичаши располагалась все там же недалеко от устья реки. Судя по всему, зиму длинноногие пережили не так уж и легко, с осени мужчины и женщины сильно отощали, и детей стало значительно меньше. Их появление вызвало переполох, сбежались мужчины и женщины и стали кругом. Услышали, что рыжие пришли с короткими бородами. Спасенные ими осенью в море Эзуми и Эшунка на правах старых знакомых подошли поближе.
   - Как поживает Эрру, который ушел с Эссу и Энку, и где сам большеносый?
   Сразу видно более развитую семью, никто не галдит, задают вопросы по делу. Вежливо спрашивают об общих знакомых.
   - Энку остался на стоянке семьи Гррх вместе с Эрру, а мы ищем женщин нашим молодым охотникам и принесли вам подарки.
   Энзи с Эхеккой шустро разложили на земле горшки, чашки, блестящие наконечники для копий и большие ножи.
   - Острый, крепкий и не ломается,- беспокойный Эхоут опробовал серебристый нож, перерубив ветку толщиной с палец, и теперь в восторге тряс своей светлой бородой.
   - Много у вас таких?- а это уже мудрый Вечиша пожаловал, от его мнения будет зависеть очень многое.
   - Мы можем их делать сами,- Андрей ответил уклончиво. Не стоит сбивать цену, утверждая, что товара у них избыток.
   Горшки и чашки первоначально не вызвали ажиотажа, но все изменилось, когда Андрей попросил развести костер и вскипятил в одном из них воду. Женщины сварили в горшке уху, а Эсика показала, как использовать чашки для горячего бульона. Ну все, женскую половину семьи они завоевали, а это и было их основной целью. Все-таки за невестами пришли.
   - Что вы хотите за наконечники, ножи и горшки. Мы можем дать одежду из рыбьей кожи и веревки,- Вичиша перешел к конкретным переговорам. Все приличия соблюдены и пора перейти к делу.
   - Мы хотим двух женщин для наших молодых охотников и одну старшую женщину с детьми для нашего мастера, он возраста Эрру. За каждую даем по одному горшку, две чашки и блестящему наконечнику для копья.
   - У нас есть здоровая молодая женщина и одна постарше с двумя детьми, а у семьи за рекой много подходящих по возрасту для ваших охотников. К вечеру они будут здесь. И мы хотим еще два не ломающихся ножа.
   - Один нож в подарок мудрому Вичише, еще один для Эхоута, но осенью вы сможете получить крепкие ножи у озера, которое расположено у входа в ущелье. Позовите с собой мужчин из семей длинноногих, которые живут за рекой. Для обмена можете принести 'горькую эссу' и не промокаемую одежду для детей, мужчин и женщин, выделанную кожу большерогов и быков, шила из кости.
   - Ты говорил в прошлый раз, что темнокожие могут прийти зимой, мы даже ушли на некоторое время за реку, но так никто и не пришел.
   -Темнокожие пришли к семье из под Белой горы, а потом к семье Гррх, поэтому и не дошли до вас. Но по дороге мы видели и других темнокожих, вас они не должны застать врасплох.
   - А как вы смогли отбиться? Или их было мало?
  
  ...Блестит секира Энку в лунным свете
  Нет смельчаков у врага, кто хочет с ним сразиться
  Лишились трое темнокожих головы
  А Эссу скинул всех их со скалы
  
  Окутана дымом костров каньона стена
  Черной рекой подымается враг
  Разящие стрелы Эсики его бег прерывают
  Громкий крик горна его оглушает..
  
   Когда пришли заречные длинноногие, то Андрей не упустил случая спеть 'Битву за каньон'. Одна песня расскажет им больше, чем многословные объяснения. Все были впечатлены описанием сражения и с уважением смотрели на быстроногого и Эсику. А про Энку они и так все знали. Девушки бросали нескромные взгляды на Эхекку, подняв повыше свои выдающиеся подбородки, и завистливые на Эсику.
   - К концу битвы неуловимый Энзи напал с белогорцами на темнокожих,- ответил он на невысказанный вопрос охотников, почему он, собственно говоря, в 'Битве' не упоминается.- Он еще не входил в семью Гррх.
   Женщинам, которые решили идти с мужчинами семьи Гррх, Андрей подарил по ожерелью из костяных бусинок, которые остались от убитых в битве за каньон темнокожих, еще один бронзовый нож, горшок и 2 чашки отдали длинноногим обитавшим на другом берегу реки- это была плата за девушку, которая согласилась пойти с Энзи. Он охотно принял их приглашение, осмотреть заречные земли, тем более, по их словам, там есть на что посмотреть. Так далеко они еще не забирались.
  Это хорошо, что решили погостить у заречных длинноногих. За эти несколько дней Андрей почувствовал себя гораздо лучше, все-таки для его неокрепшего после раны организма последние нагрузки были чрезмерными. Энзи с Эхеккой куда-то подевались, и только Эсика неотступно следовала за ним по пятам. Он настолько привык к ее присутствию, что чувствовал себя неуютно, когда синеглазая девушка ненадолго отлучалась по своим делам. Эта стоянка длинноногих была гораздо населенней, чем на другом берегу реки. Жизнь у них была явно более сытая. Как оказалось, каждая из семей длинноногих охотилась только на угодьях, расположенных на своем берегу, а море и река считались общими. Образ жизни обоих семей различался, в семье, в которой он данное время гостил, существовал самый настоящий детский сад. Двое охотников постоянно находились с детьми, пока остальные ловили рыбу, били морского зверя или бродили в поисках добычи по равнине. Кто знает, почему так произошло, но, во всяком случае, Андрей счел их практику воспитания вполне себе прогрессивной.
  - Совсем как в мое время на пляжном курорте,- он решил посмотреть на неандертальский детсад и теперь наблюдал за играющими на берегу моря детьми, которые искали большие ракушки, выброшенную прибоем на пляж рыбу и поросшие водорослями коряги. Некоторые как поросята валялись в вязком илу поодаль от пляжа, оставляя на поверхности следы своих ног. За тем, чтобы они не лезли в холодную воду, следили двое мужчин. Андрей не удержался и тоже залез в нагретую солнцем грязь, а затем окунулся в холодное море.
   - Что ты сказал, Эссу,- Эсика услышала его фразу, оказывается, он произнес ее вслух.
   - Как хорошо у них тут устроено, дети все вместе, женщины при деле, нужно и нам так же сделать.
   - У нас достаточно мяса и рыбы и нет нужды женщинам постоянно собирать корешки на равнине. Они сами могут находиться со своими детьми.
   Так вот в чем причина образования этого детского сада, матерям нужно искать растительную пищу.
   Начавшийся отлив обнажил песчаное дно моря. Дети с визгом бросились собирать оставшуюся в лужах мелкую рыбешку. Но поднявшийся сильный ветер закрутил песок на пляже, не давая открыть глаза, взрослые быстро собрали в кучу детей, чтобы отвести их на стоянку. Ушедший последним Андрей увидел, как песок заметает следы, которые они оставили в грязи.
   В этой семье не было авторитетного охотника, такого как Эрит у белогорцев или Вичаша, к мнению которого прислушивались все остальные. Поэтому договариваться об осеннем базаре на берегу озера пришлось со всеми охотниками сразу. Жалко, что примитивные плоты жителей прибрежных семей смогут подняться вверх по течению, в этом случае их путь к каньону был бы намного короче и безопаснее.
   - Семья Гррх убила темнокожих, но почему тогда вы опять их встретили на пути сюда?- на него внимательно смотрели мужчины длинноногих, выпятив свои подбородки.
   - Их много, очень много. Если взять всех мужчин из всех наших семей, то на каждого придется по 10 темнокожих. Семья Гррх не сможет победить их в одиночку, нам нужно собраться вместе и бить их по отдельности.
   - Как может быть в одной семье столько людей,- кажется, ему не очень поверили.
   - Это не одна семья, а девять, которые в случае необходимости объединяются. Не знаю, по какой причине, но они решили уничтожить нас. Остались только длинноногие, белогорцы и семья Гррх. Нам тоже нужно объединиться, чтобы очистить от них равнину. Только тогда наши семьи смогут спокойно жить на этих землях.
   - Сколько охотников в семье Гррх?
   Андрей поскучнел. Назовешь настоящее число и тут же потеряешь интерес потенциальных союзников. Поэтому он ответил уклончиво.
   - Нас не так много, но у нас есть наконечники для копий и ножи из растаявшего камня, и мы уже убивали темнокожих.
   Судя по всему, дипломатических талантов Андрея не хватило, чтобы убедить слушателей. На их лицах явно читался скепсис. Для них угроза непонятного противника была довольно абстрактной. Некоторые из охотников и вовсе никогда не видели темнокожих. Это отличало их от семьи Вичаши, которая постоянно ощущали давление со стороны открытой равнины. За рекой они чувствовали себя в безопасности. Да и не принято у них собираться с одной единственной целью- убить другого разумного. Это ломало устои их мировоззрения. Ничего, созреют. Но нужен еще и пряник, а не только описание ужасов нападения темнокожих.
   - Наша семья готова помочь семье Гррх, но тогда равнина отсюда и до реки текущей у 'Трех зубов', будет принадлежать семье с закатной стороны реки,- вовремя же к их беседе присоединился подошедший Вичаша.- У нас два раза пальцев рук охотников, мы можем дать половину.
   - Каждому мужчине мы дадим по острию для копья и ножу из растаявшего камня,- Андрей решил ковать железо пока оно горячо.- Еще один нож и горшок женщине охотника, если его убьют темнокожие.
   Градус обсуждения резко повысился, беседа стала гораздо интенсивнее, теперь голоса одновременно говоривших мужчин напоминал жужжание растревоженного улья. Обладать крепкими остриями копий и горшками хотели все.
   - А что получит наша семья?- кто-то самый умный сформулировал наконец-то озаботивший всех вопрос.
   - Землю по эту сторону реки, острия на каждого охотника и половину тех угодий, которые останутся после темнокожих отсюда и до Срединного болота,- Андрей просто не знал, чем их еще заинтересовать и сказал первое, что пришло в голову. Но вроде остались довольны услышанным предложением, вон, чешут бороды под своими выдающимися подбородками.
   Осталось согласовать только время общего выступления и разведать местоположение стоянок семей девятиглавого племени. Об этом они долго спорили пока не пришли к общему мнению, что отправиться в поход нужно в начале лета, когда будет достаточно еды, семьи отъедятся, и охотникам не нужно будет ежедневно гоняться за добычей.
   - Недалеко от Срединного болота есть еще одна маленькая семья, а если они не захотят отдать ту часть равнины, которая нам обещана?- дележ будущей добычи все еще заботил эту заречную семью.
   Андрей до сих пор думал, что дальше на побережье обитают только длинноногие, но, оказалось, здесь есть еще кто-то. Расспросив Вичашу выяснил, что в лесу у поросшего лесом болота живет небольшая семья, о которой мало что известно, поскольку они редко выходят из своего болота. Любопытно.
   Вот чего им было не уйти позавчера на свою стоянку, какой-то зуд толкнул его отправиться на это Срединное болото. По словам длинноногих это был охотничий рай, особенно зимой, когда крупный зверь на равнине уходит южнее, а в лесах и кустарниках Болота остается на всю зиму, ему хватает лесной пищи. Жалко только, что расположено оно далековато, не донести добытое до стоянки. Откочевать к нему поближе, так побережье моря с его дарами станет недоступным. Да и живут уже там люди, вряд ли им понравится, если кто-то объявится на их угодьях.
   С собой взял только Эсику и Энзи, а показать дорогу вызывался беспокойный Эхоут. Эхекку оставили рядом с его женщиной в семье Вичаши.
   Весна полностью вступила в свои права, солнце ощутимо грело, трава на равнине устилала ее ровным ковром, но еще не настолько высоким, чтобы доставлять неудобства при ходьбе. Хорошо. Не только его расслабил этот поход, сопровождающие двигались с заметной ленцой и только Энзи шнырял вокруг их группы. При очередном своем появлении он и сообщил, что лес уже близко.
   Срединное болото представляло собой большую низину с редкими, поросшими ельником холмами и густым кустарником между ними. И что дальше? Если не знать где находится стоянка этих лесовиков, то здесь можно месяц бродить между болотами и никого не найти. Зимой, несомненно, жить здесь удобно, лосям и оленям достаточно пищи и нет необходимости гоняться за редкими копытными на равнине, как это делают другие семьи. А кроманьонцев эти места интересуют постольку поскольку, они больше жители степей, им во влажном лесу некомфортно. Но вот где их искать?
   - Они сами выйдут к нам, если сойдут нужным. Разведем костер, дым они в любом случае увидят,- это уже Энзи предложил. Молодец, Тень.
   Их заметили. Андрей почувствовал чей-то взгляд, остальные тоже заерзали. Чувствительность к чужим взглядам очень полезная особенность неандертальцев, в отличие от присущей им же яркости сновидений, которая ему совсем не нравилась. Настрадался уже от ярких реалистичных кошмаров. Впрочем, возможно это связано с постоянной жизнью на природе со всеми связанными с этим опасностями вроде присутствия опасных хищников, с которыми ухо надо держать востро. А перемести неандертальца в город и через несколько поколений наверняка утратит эту способность.
   Они сидели у костра, время от времени подкидывая в него сырые палки, но никто не торопился выходить из леса. Андрей вспомнил, как они с Энку поступили в первую встречу со средиземноморцами. Взял копья, отошел в сторону, воткнул в землю острием вверх и помахал рукой в сторону леса. Подействовало, из лесу вышли четверо охотников и двинулись в их сторону.
   Андрей обратил внимание на их одежду, которая была сделана из необработанных шкур, а не рыбьей кожи, а вот обуви у них не было вовсе. В остальном они ничем не отличались от длинноногих. Такие же высокие, с выдвинутыми подбородками и светлыми волосами. Все указывало на то, что лесные жители родственны семьям на побережье. Радости на их лицах он не увидел, чужаков здесь не любят. И что теперь, если уж начистоту, то Андрея сюда привело любопытство, с дележом угодий можно было и подождать. К счастью, первыми обратились к ним сами лесовики.
   - Зачем вы здесь? Люди с побережья давно не были у Болота.
   - Давно ли жители Срединного болота видели темнокожих, они напали на нашу семью.
   - Их стоянка в трех закатах пути отсюда. Раньше они приходили с восточной стороны в ту пору, когда земля покрывается снегом, убивали лесного зверя, а затем уходили. Теперь появляются и летом за деревом для копий.
   Значит, стоянки семей девятиглавого племени начинаются в степи сразу за болотом и идут полосой по равнине до бывшей стоянки семьи Ам. Как он понял, среднее расстояние между стоянками составляет три-четыре дня пути, так они не мешают друг другу и добычи хватит на всех. В голове Андрея начал зреть план летней компании- идти всем вместе начиная от Болота и до 'Трех зубов', уничтожая стоянки темнокожих одну за другой, не давая, таким образом, противнику собраться вместе. Осталось договориться и с лесовиками.
   - Я Эссу из семьи Гррх. Этим летом моя семья и семьи длинноногих решили освободить равнину от девятиглавого племени темнокожих. Они напали на мою семью, семью с Белой Горы, вынудили уйти на Закат другие семьи нагорья. Они доберутся и до вас, когда научатся охотиться в лесу на болоте. Вы еще живы только потому, что им хватало добычи на равнине, а может они просто и не знают о вас.
   Лесовики с удивлением его слушали. Кажется, они просто не понимали, о чем он говорит. Не верят, что их лес не сможет их укрыть от опасности, даже если за них возьмутся всерьез.
   - Когда мы победим, то равнина с западной стороны реки от моря и до болота станет местом охоты для семьи длинноногих.
   - Мы охотимся здесь летом, когда зверя в лесу становится меньше!- лесные охотники стали нехорошо посматривать на свои копья без каменных наконечников. Их палки скорее напоминали рогатины, с обожженными для крепости заостренными концами, чем нормальное оружие.
   - Мы предлагаем вас равнину на восход от леса, где сейчас охотятся темнокожие, но только если пойдете с нами. Сколько у вас охотников?
   - Пальцы одной руки и еще три.
   Даже десяти нет, может не стоит с ними связываться вообще. По негласному соглашению в намеченный поход должны отправиться половина охотников семьи. То есть от лесовиков с ними пойдут четыре человека, которые никогда не сражались с опасным противником вооруженные копьями без наконечников. Да от одного Рэту толку больше было бы, чем от них всех вместе взятых, жалко, что он решил предать семью Гррх.
   - С нами в поход должны пойти четыре человека, семья Гррх даст им оружие и долю добычи. Если кто умрет, то доля перейдет к его женщине. В семью Гррх пойдет один молодой охотник по вашему выбору, который обучится сражаться нашим оружием. Если вы откажетесь, то и западные земли отойдут другой семье.
   Лесовики пошушукались между собой и заявили, что им нужно обсудить услышанное с охотниками, которые остались на стоянке. А о своем решении они объявят завтра на этом же месте. Не хотят, чтобы они в лес лезли, ну, не очень и надо, можно и здесь подождать.
   Дзииинь- зазвенела тетива лука Эсики. В шагах двадцати от них упала на землю тушка крупной серебристой птицы с красной головой. Девушка стреляла все лучше, хотя и изгибала странно руки во время выстрела, чтобы по ним и груди не попала тетива. Лесные жители со страхом посмотрели на пронзенную тонким копьем птицу. Так-так, для чего нужны стрелы и с какой целью используются они явно знают, а говорили, что редко видят темнокожих. Ну, тогда демонстрация мощи лука Эсики как нельзя кстати, вряд ли с каменным наконечником кроманьонцев можно добиться такого эффективности. Да и сама птица к ужину как нельзя кстати.
   - Они не придут,- Энзи сплюнул на землю.- Испугались.
   Было уже позднее утро, а из лесу так никто и не вышел. Между тем по их плану они давно должны были отправиться обратно. Значит, это их выбор, решили воздержаться от похода. Искать их стоянку в лесу Андрей не собирался, и так много времени потратили. Они уже загрузились своими пожитками, когда из кустов появились несколько фигур. А ведь они уже давно здесь, наблюдали, куда они двинутся. Похоже, в деле маскировки в лесу охотники этой семьи достигли совершенства.
   - С вами пойдет Лэпу,- пожилой охотник, который вчера отсутствовал, вытолкнул вперед худого юношу.- Лесная семья согласилась на ваше предложение. Земли с западной стороны леса на два перехода станут нашими угодьями и оставьте нам один блестящий наконечник как на ваших копьях. Охотникам надо к нему привыкнуть. В лесу мало камня, поэтому мы обходимся без них.
   Молодой лесовик оказался на редкость молчалив, особенно, если речь шла о его семье. С любопытством вертел головой во все стороны, кажется, лесные жители не очень часто выбираются со своих болот.
   - Ты же видел уже тонкие копья?
   - Да,- Лэпу смутился.- Такие копья были у темнокожих пришедшими в лес за древками для копий прошлым летом. Но меня они не заметили. Темнокожие с середины равнины раньше часто приходили, но с того случая никто их больше не видел. Может они нашли еще один лес.
   Ситуация для Андрея была непонятна. Лес семье нужен всегда и перестать им пользоваться можно только в нескольких случаях- или нашли его где-то ближе, или семья откочевала куда-то, или ее уничтожили. Но он знал только одну семью, которую постигла такая участь- это были сородичи Ам и приходить сюда за деревом им никакого резона не было- далеко и под боком у них лесные нагорья 'Трех зубов'. И тут Андрея осенило, он ведь видел еще одну стоянку кроманьонцев и как раз в середине равнины.
  - Лэпу, когда ты летом видел темнокожих, то они вели себя как обычно?
  - Да,- юноша пожал плечами.- Только кашляли громко, всю птицу распугали в лесу.
  Андрею стало не по себе. Кажется, эти охотники и в самом деле были из семьи, которая погибла от эпидемии. Повезло жителям Болота, подобрали бы после них случайно забытую шкуру и все- на одну семью в этом мире стало бы меньше.
  Эрит не понимал, что происходит. Вроде бы с тех пор как они ушли с каньона, жизнь в семье с Белой горы вернулась в привычное русло- мужчины охотились на криворогов, а женщины готовили еду и присматривали за детьми, но он чувствовал какое-то недовольство среди членов семьи.
  - Энти, женщина Эрука хочет уйти к хромому мужчине из семьи Гррх,- Рэту принес последние новости. Он стал совсем взрослым охотником и снова отпустил бороду.
  - Нет уже семьи Гррх, Эссу умер, я не думаю, что хромой длинноногий сможет дать ей и детям достаточно еды, но если хочет, то пусть идет,- Эрита охватило раздражение. Он вспомнил, как его дочь Эсика и Энзи тоже решили остаться в каньоне. Пожилой охотник не испытывал чувства вины за то, что поддавшись уговорам Рэту забрал всю еду в семье Гррх, иначе им было не выжить после возвращения к Белой горе. Своя семья всегда ближе.
  - Мы оба прекрасно знаем, что тот человек в каньоне и Эссу, храбрый охотник из семьи с Белой горы, которого я оставил на Холмах Ушедших- разные люди. Это подтвердила и Эдина.
  - Но до этого она уже подтверждала обратное.
  - Ей нужно было спасти детей от голодной смерти, тогда у Эпея была еще женщина, которая умерла, когда я и Три пальца вели женщин и детей в семью Гррх. Эдине до этого доставались только объедки.
  - Женщины недовольны, Рэту. Еды стало меньше, чем это было в каньоне, дети опять стали голодать. Хорошо, что появились эти горшки и можно варить мясо и пить после него воду, так можно притушить голод.
  - Грака тоже недовольна. У нее пропало молоко, и маленькому Эссу не хватает молока других женщин. Но ты знаешь, в горах нет крупной добычи и совсем нет рыбы, к которой привыкли дети. Нам нужно переселиться на равнину- там быки, олени, большероги и реки с рыбой. Но там и темнокожие.
  - Отправь завтра женщину Эрука в каньон, пусть ее и детей по обычаю проводит к новому мужчине ее брат. И дай ему свой рог, не стоит заходить в каньон без предупреждения. Большеносый очень выспыльчивый и не держит в себе обиду на белогорцев.
  - Эпея не очень любят в семье Гррх, но пусть будет так.
   Андрей был доволен. Пришли к длинноногим вчетвером, а сейчас на пути в семью Гррх находился целый караван из 11 человек. Поход за женщинами сложился удачнее, чем он предполагал. Помимо Лэпу, женщин Энзи и Эхекки с ним прицепился и Эхоут, и женщина для пожилого средиземноморца с тремя детьми. Вичаша не хотел, чтобы беспокойный охотник ушел с ними, но Андрей объяснил, что Эхоут и Лэпу должны сообщить своим семьям о времени и месте общего сбора, когда начнется поход на стоянки темнокожих. Путь он выбрал вдоль берега реки вызвав этим решением недоумение своих спутников- это удлиняло их дорогу домой как минимум на день. Туманно объяснил, что хочет посмотреть, проходима ли река на всем ее протяжении, вдруг там обнаружатся пороги, которые нельзя преодолеть на плотах. На самом деле ему не хотелось опять наткнуться на стоянку семьи кроманьонцев, погибшей от эпидемии. Мало ли что может произойти, сейчас тепло, тела начнут гнить и распространять заразу. Лучше от этого места держаться подальше.
   - Большой зверь,- Энзи смотрел на стадо мамонтов, направляющееся к реке на водопой.- В горах нет таких больших зверей, только кривороги и гррх.
   - Когда все наши семьи снова переселятся на равнину, то им всегда будет хватать еды, темнокожих потому так много, что у них всегда есть мясо и их дети не знают голода.
  Словно в подтверждение его слов о том, что на равнине полно добычи, Эхоут после недолгой отлучки принес молодого оленя. Андрей обратил внимание, что он обрил свою бороду по обычаю семьи Гррх- не хочет выделяться среди окружающих своим внешним обликом. По его расчетам завтра они должны достичь дома и впереди их ждет работа по изготовлению оружия, подготовке охотников к будущему походу и заготовке еды впрок.
  Эпею не нравилось, что он должен сопровождать сестру с детьми к хромому длинноногому из семьи Гррх, но и противиться решению женщины, согласно обычаю семьи, он не мог. Поэтому весь путь через Длинную гору он молчал, односложно отвечая на ее вопросы. Понимал, что теплого приема в каньоне ему ожидать не приходится. Если Эхекку и Энзи можно не опасаться, то вспыльчивый Энку с его страшным топором может и не сдержаться. Эпей вспомнил, как отлетела голова темнокожего после удара большеносого в тот день, когда они бились на стене и поежился. Хорошо еще, что этот нарушитель традиций Эссу умер, за Эдину и детей он мог бы и не простить.
  - В семье с Белой горы храбрые мужчины, но детям лучше расти в семье Гррх,- Энти прервала долгое молчание ответив на его так и не заданный вопрос.
  - В каньоне нет уже Эссу, обычаи семьи Гррх могли измениться.
  - Некоторые мужчины и женщины из нашей семьи остались там, потому что им нравится жить по этим обычаям. Если бы обычаи изменились, то они уже вернулись бы к нам.
  Лэпу обрадовался, увидев заросшее лесом ущелье. В степи он чувствовал себя беззащитным, ему казалось, что на него со всех сторон направлены недобрые взгляды. И это не смотря на то, что рядом с ним постоянно находились Энзи и Эхоут, настолько бесстрашных охотников он еще не встречал в своей короткой жизни. Но ничего, как только они войдут в лес, то они станут слепыми и глухими, куда им до говорящего с деревьями сына семьи лесовиков. Он улыбнулся от этой мысли.
  Вдали стало видно озеро и расположенное за ним ущелье. Наверное, рыцари средневековья испытывали те же чувства что и Андрей сейчас, когда возвращаясь после многолетнего похода в свой родной замок видели висящий на стене родовой герб и слышали звуки горна. Все закончилось, скоро я буду дома. Он заметил, что и молодой лесовик улыбается, видно и ему передалось настроение окружающих. Андрей ободряюще хлопнул его по плечу.
  -Ду-дуу-дуууу.
  Все встрепенулись. Звучание рога Рэту им хорошо знакомо, но что он здесь делает? Звук шел от стены у входа в каньон. Энзи с Эхеккой помчались вперед, а Андрей остался сопровождать остальных поэтому поспел только к сцене мордобития- Энку бил Эпея, а их пытались разнять Эрру с какой-то женщиной белогоркой.
  - Что привело тебя к нам, Три пальца?
  Услышав знакомый голос Эпей выпучил глаза, но быстро пришел в себя и сделал вид, что не видит его. Андрей влепил ему пощечину, не хватало повторения ситуации, когда вся семья с Белой горы притворялась, что он невидимка.
  - Моя сестра Энти хочет стать женщиной хромого длинноногого из семьи Гррх, я сопроводил ее по обычаю. В семье с Белой горы не знают, что ты еще жив,- Эпей набычился и замолчал, избегая смотреть в сторону Андрея.
  - Эпей может зайти в каньон, но завтра должен будет покинуть его,- нехорошо это было бы, выгнать брата женщины своего мастера.
  - Надо было прогнать его прочь,- прошло уже несколько часов после их прихода, Андрей успел рассказать о том, как прошел их поход к длинноногим, а Энку все никак не мог успокоиться.- На твоем месте я бы отрубил ему голову топором Гррх.
  - Он не так уж и виноват, Энку, по обычаям семьи женщина сама выбирает с кем ей быть. Это было решение Эдины. И, возможно, нам еще понадобятся мужчины белогорцев.
  - Хороших охотников ты привел, Эхоут очень резок, а Лэпу в лесу пройдет там, где и лиса не проползет.
  - Вот про них я и хотел поговорить. До наступления лета ты и Эхекка должны научить их тому, как драться с темнокожими. Затем наступит война- мы все вместе полностью очистим от девятиглавого племени равнину- от закатных гор и на восход сколько хватит глаз. Наступит наше время, Энку.
  
  'Мудростью Случая данными мне знаниями о Земле нашей...',- Андрей с удовольствием слушал ровный голос Старшей, зачитывающей 'учебник' по географии. После возвращения от длинноногих жизнь в каньоне заметно оживилась, конечно, детей было не так много как в ту пору, когда у них гостили белогорки, но тем не менее звонкие голоса вновь появившихся 'цветов жизни' раздавались во внеурочное время по всей территории стоянк, радуя его слух. Эти дети- будущее семьи Гррх, а может и всего вида неандертальцев.
   - Скоро рыба с красным мясом пойдет вверх по реке, нам пора сделать запасы на зиму,- Старшая отпустившая детей к матерям вернула его с небес на землю.- А 'белой эссы' почти не осталось.
   В словах девочки читался явный упрек: вот стоишь ты здесь, Эссу, и занимаешься не пойми чем, а между тем дел в семье невпроворот.
   Опять эта соль. Откуда ее приносил Рэту не знал никто, самого рыжего сейчас не спросишь, а потребность в 'белой эссе' все возрастала, с началом же нереста лососи понадобится ее еще больше. К тому же, хотя лед растаял, и пришедшие на нерест в озеро осетры стали недоступны, иногда средиземноморцам нет-нет да удавалось загарпунить гревших брюхо на мелководье огромных рыбин. И не все помещалось в леднике. Отправить мужчин бродить по окрестностям с целью поиска месторождения соли Андрей счел контрпродуктивным, дел и так полно. Осталось надеться на удачу, попросил Энку внимательнее смотреть по сторонам во время охоты на быков.
   - Сколько нужно нам остриев для копий и ножей из растаявшего камня?- Эрру и Упеша строят новую большую печь для плавки, а Младшей нужно слепить для них формы,- для Старшей мелочей, похоже, не существовало, она продолжила грузить его хозяйственными проблемами.
   По расчетам Андрея получилось, что в летний поход должны отправиться тридцать два охотника из четырех семей. И по достигнутой договоренности всю эту огромную по нынешним временам армию должна экипировать семья Гррх. Накладно выходит, сын Иквы с помощниками приносили все меньше самородков двух цветов, надо бы самому осмотреть жилу, может рядом проходит еще одна. Под предлогом, что ему нужно оценить как тренеруют молодых охотников улизнул от Старшей. Вот не было у него сегодня настроения заниматься делами и все тут. Весна, что ли действует.
   Все-таки не дотягивает Эхекка до Рэту в роли наставника по подготовке молодежи к сражению с кроманьонцами. Щиты в качестве защиты от стрел не использовались по назначению, а валялись на траве, а охотники толпой бежали с копьями за воображаемым противником. Андрей поморщился- так не пойдет, стадо, а не обученный отряд. Разделил мужчин на два неравных по численности части, один из которых изображал многочисленных темнокожих, а второй- охотников неандертальцев. Через несколько минут все опять все смешались в кучу.
   - Для чего тебе щит, Эхоут?
   - Чтобы не попали тонким копьем, но он мешает мне быстро приблизиться к темнокожему.
   - Без щита ты совсем к нему не подойдешь. Запомни наше правило- мужчина Гррх не позволит себе погибнуть из-за собственной храбрости и тем самым нанести вред семье.
   Раздраженный Андрей объявил Эхекке, если кто будет тренироваться без щита, то лишится половины мяса на ужин. Такое же наказание постигнет каждого, кто при имитации атаки выйдет далеко вперед. Все должны бежать примерно в одной линии. Остальное оставил на его усмотрение, хоть чему-то он ведь обязан был научиться у рыжего. И дело не только в семье Гррх, Эхоут и Лэпу должны были показать охотникам своих семей, как они будут сражаться в совместном летнем походе. А если мужчины каждой из четырех семей будут биться на свой лад, то разгрома не избежать. Чтобы успокоиться решил прогуляться дальше по стоянке.
   За прошедший год Ам заметно подросла и уже ничем не напоминала ту напуганную девочку, которую он спас от охотников девятиглавого племени. Она увлеченно занималась любимым делом, лепила из глины фигурки новых членов семьи и расставляла их у вылепленной ими когда-то карты. Андрей с сожалением отметил, что темнокожая девочка убрала куда-то скульптурки Рэту и Граки. Попросил ее добавить на карте стоянки длинноногих и лесовиков, Болото и мертвую стоянку кроманьонцев. Если он правильно рассчитал масштаб, то их поход должен был занять месяц- полтора- от равнинной оконечности Болота предстояло отправиться на восток, попутно громя стоянки кроманьонцев, затем завернуть на юг до бывшей стоянки семьи Ам и вернуться назад вдоль реки прямо до каньона. А если что-то пойдет не так? Вдруг кто-то умный увидит их отряд и сообразит собрать охотников всех девяти семей в одном месте- тогда темнокожие их просто сметут. Конечно, они многих убили в битве за каньон, но и осталось их более чем достаточно. Никакие щиты не помогут против трех сотен кроманьонцев. А этот здоровяк Ахой в волчьей шапке дураком явно не был- как-то сообразил ведь объединить девять семей в одно племя для общего блага. Только их благо несет смерть ему и людям, которые ему дороги. Вот этой темноволосой девочке, например.
   - Смотри, Эссу, я сделала это для детей женщин Эрру и Упеши.
   Фигуры животных у Ам вышли даже лучше, чем человеческие. Или так кажется, потому что при лепке животных не требуется сходства с оригиналом, как у людей. Олень или медведь не предъявят претензий, что скульптурка получилась непохожей на него. В отличие от того же Эхекки, например. Андрей залюбовался большерогом с огромными украшениями на голове. У девочки получилось ухватить тот момент, когда благородное животное поворачивается на подозрительный шорох, согнув в колене одну ногу.
   - Ты обожги фигурки вместе с горшками Младшей, они станут твердыми, а потом раскрась их,- негоже такой красоте пропадать. И сделай одну фигуру однорога для Энку, ему понравится.
   На поляне двух мастеров шла подготовка к выплавке тающего камня. Печь в очередной раз разобрали и теперь строили новую- раза в два больше.
   - Был бы у нас еще камень, из которого изготовили твою плиту с Холмов Ушедших, можно было разом на год наконечников и ножей сделать. Пробовали использовать при постройке печи другой, из каньона, но не получается, булыжник быстро остывает и трескается.
   - Пойдем его искать, когда вернемся из похода и будет заготовлено достаточно еды на зиму,- обнадежил он Эрру.
   Младшей было не до него, вместе с женщиной молодого средиземноморца она готовила формы для ножей и наконечников. Махнула только рукой- не отвлекай! Не очень то и хотелось, если человек занят делом, то ему лучше не мешать.
  Чем бы еще заняться. Ну, раз никому он сейчас никому не нужен, то можно развлечься с большеносым на охоте, быки уже вернулись на равнину у озера, самое время поесть свежего мяса. Интересно, куда Старшая Эсику отправила, со вчерашнего дня ее не видел, можно и ее с собой взять, если не сильно занята. Не найдут крупную добычу, так она пару птиц точно подстрелит. Была еще причина, по которой он хотел взять ее собой, и в ней Андрей не хотел признаться даже самому себе- он к ней привык и если долго ее не видел, то у него портилось настроение, после чего он посещал места на стоянке, где синеглазая чаще всего бывала. Вот так сегодня 'случайно' заглянул в 'школу'.
   Энку у его шалаша не оказалось, Иква, у которой успел появиться живот, сообщила, что он ушел на охоту ранним утром. Зато неподалеку от его поляны наконец обнаружилась Эсика- стреляла из своего изукрашенного Ам лука в дерево тупыми стрелами. Молодец, тренируется. Увидев его, девушка натянула тетеву до уха и тут одно плечо ее лука треснуло. Конец тренировке- придется его чинить. Словно только и ждала его предложения, девушка согласилась отправиться на охоту вдвоем. В последнее время она перестала тушеваться при его появлении, как это было раньше- привыкла.
   ****
   Принесенная Эпеем новость о том, что Эссу жив, вызвала брожение среди мужчин семьи из под Белой горы.
   - Грака говорила, что он должен был умереть и с такой раной невозможно выжить,- лоб Эрита пересекла глубокая морщина.- А она хорошо разбирается в ранах.
   - Я сам выдел, как воздух выходил у него со спины, не задерживаясь в теле. Грака редко ошибается, но и Эссу умирает уже не в первый раз,- Рэту пожал плечами, что уж тут поделаешь.
   - Но это еще не все. Три пальца утверждает, что с Эссу были незнакомые охотники, они пришли из семей длинноногих.
   - Эссу любит ходить к большой реке с горькой водой, наверное, встретил их там и позвал в семью Гррх.
   - Нет, Эпей ночью подслушал, что длинноногие и семья Гррх хотят летом разорить стоянки темнокожих, которые проживают на равнине, после этого каждая семья получит свою часть охотничьих угодий девятиглавого племени. Семья Гррх даст каждому охотнику, который отправится с ними в поход по острию копья и ножу из растаявшего камня.
   Рэту проняло, это было огромное количество крепкого оружия, удобство владения которого он успел оценить, не нужно было после каждой охоты менять острия копий и колоть камень на ножи.
   - Семье из под Белой горы тоже нужны земли для охоты на равнине, если темнокожих там не будет, то мы сможем вернуться в степи, откуда когда-то в горы ушла наша семья.
   - Если семья Гррх и длинноногие не смогут их победить, а они не смогут, потому что темнокожих очень много, то нашей семье придется отправиться на Закат как большеносым и семье Граки. Но даже если они победят, то разрешат ли они нам вернуться на равнину?
   - Не вся семья Граки ушла на Закат, только ее брат Эси и еще несколько охотников. Кто-то остался, но спрятался подальше в горы.
   - Я отправлюсь в семью Гррх проведать, как живет моя дочь Эсика. Нам нужно принять какое-то решение.
   *****
   Меньше всего это было похоже на охоту. Настроение Андрея передалось и серьезной Эсике и теперь они вдвоем беспечно бродили по весенней степи, наполненной запахами цветущих цветов. На одном из холмов он сорвал ей целую охапку маков, которую она теперь неуверенно крутила в руках, не зная, что с ними делать. Тогда он сплел ей венок из ромашек и надел на голову. Красиво. Девушка стала похожа на одну из древнегреческих богинь, которую художники и скульпторы часто изображали с луком и венком. Только подбородок не так сильно выражен и меховая жилетка вместо туники. Он подхватил ее на руки и стал кружиться на месте, после чего оба упали на высокую траву. Поддавшись чувству, Андрей поцеловал ее в губы. Был ли это первый в этом мире поцелуй, он не знал, но заблестевшие глаза Эсики показали ему, что она всем довольна.
   Они прошмыгнули мимо Энку, который разделывал на поляне небольшого добытого оленя. Как не странно, никаких колких комментариев на счет их бестолковой охоты от него не последовало, только головой покачал. Андрей попросил его нарубить мясо кусками для завтрашнего сбора семьи, уже прошло много дней с тех пор, как они вернулись от длинноногих, а они так и не собрались все вместе. А традицию посвящения в семью Гррх новых членов никто не отменял.
   - Старшая, нам нужно четыре ожерелья из бусинок темнокожих для новых женщин наших мужчин, мы их подарим завтра на сходе, когда примем в свою семью.
   - Хмм,- девочка вопросительно приподняла вверх бровь, но больше ничего не сказала. И даже не удивилась вдруг проявившейся активности вялого с утра Эссу.
   А Андрей сразу же отправился к Младшей, чтобы заказать форму для диадемы из двух соединенных тонких полос металла, к которой должны были быть прикреплены полированные лепестки бронзы и бусинки. Еще вылепили форму для тонкого кинжала, не такого грубого как их обычные мачете. Теперь к мастерам.
   Эрру с Упеша не понимали, зачем полировать капельки пролившейся бронзы, а затем еще и дырявить их, но решили не спорить. На счет ожерелий им уже сообщила Старшая, ну, уж тут они расстараются, тем более делают они эти украшения в числе прочих и для своих новых женщин тоже. Заказал у них же широкий пояс из кожи, к которому должны были крепиться ножны с кинжалом. Вроде все, подарки для Эсики готовы. Пусть это и выглядело по- ребячески, но объявить всем о том, что она стала его женщиной он решил именно на сходе. А до того пусть это событие останется тайной.
   - Ду-дуу-дуууууу...
   Рог Рэту. Всего неделя прошла, как от них ушел Эпей, который привел свою сестру для Эрру, и теперь он звучит опять. Белогорцы проявляли какую-то нездоровую активность. Неужели сам рыжий пожаловал, вот уж кому он с удовольствием начистил бы лицо.
   Нет, не рискнул предатель явиться сам, отправил вместо себя авторитетного Эрита. Отец Эсики не стал утруждать себя политесами и сразу же заговорил о деле.
   - Нам стало известно, что Гррх и семьи длинноногих хотят прогнать девятиглавое племя, как его ты называешь Эссу, с большой равнины и поделить между собой принадлежащие им охотничьи угодья. Семья из под Белой горы тоже хотела бы получить часть степи, которая примыкает к 'Трем зубам' и дальше на восход.
   Андрей задумался. Будь это Рэту, он бы ответил ясным отказом и еще бы подтвердил свое это решение зуботычиной, но перед ним стоял все-таки отец его женщины. Эрит по-своему интерпретировал его долгое молчание.
   - Наши охотники готовы отправиться вместе с вами.
   Ага, все-таки не хотят выглядеть совсем уж нахлебниками, но гонору им поубавить надо. Пусть почувствуют вину за содеянное.
   - Вы предали нас, забрали всю еду, оружие и бросили в тот момент, когда я умирал от болезни.
   - Это было в интересах семьи из под Белой горы, все считали тебя мертвым, а всем остальным мы предлагали пойти с собой. Они сами решили остаться. А еда нам была нужнее, у нас было много детей и женщин, ты хорошо позаботился о них, Эссу,- раскаяния в голосе Эрита не было совсем. Похоже, забота о семье оправдывает в это время все.
   А вот про эпизод с приглашением жить с белогорцами члены его семьи не рассказали, неужели из-за него обрекли себя на жизнь в маленькой семье, которая толком не может ни защититься, ни прокормить своих членов.
   - Согласно правилам нашей жизни предложение мы должны обсудить на сходе семьи Гррх, оно назначено на завтра. Эрит тоже будет присутствовать.
   Авторитетный охотник кивнул в знак согласия( и он перенял этот жест) и ушел искать собственную дочь, оставив Андрея в раздумьях. Нет, с одной стороны дополнительные мужчины для их летнего похода совсем не помешают, их присутствие хоть и немного, но повышает шансы на общий успех. С другой- белогорцы проявили себя ненадежными союзниками, и это при том, что семья Гррх кровно с ними связана. К тому же расположена Белая гора далековато от предложенного им места сбора у Болота. Это придется белогорцам пересечь всю равнину, чтобы соединиться с основными силами, чтобы затем с общим отрядом идти обратно к 'Трем зубам', или же добраться до каньона и уже отсюда вместе семье Гррх идти к Болоту.
   Из кустов неожиданно появился Лэпу. Вот не было никого и через секунду стоит прямо перед ним. Полезный навык у лесовиков выработался по маскировке среди деревьев. Стоит теперь, мнется с ноги на ногу.
   - Я видел оружие Эсики для метания тонких копий, хромой длинноногий менял на нем сломанную изогнутую палку. Эрру использует неправильное дерево, поэтому она и треснуло. В семье Гррх плохо разбираются в деревьях, я могу найти в лесу подходящую прочную палку. Но мне нужен большой крепкий нож семьи Гррх, чтобы правильно ее обработать.
   Андрей отдал ему свое мачете, ножи у него почему-то не задерживались, и отпустил без сопровождающих в одиночную прогулку вверх по ущелью, куда они практически и не ходили. Если Лэпу не захочет, то в лесу его никто не увидит.
   В дыму и копоти мастера напоминали богов огня. Андрей заинтересовался непонятной конструкцией у первой камеры печи, где горели дрова. Это был большой сломанный кувшин, трещины которого заново замазали глиной, с длинным носиком, который был направлен к огню. Из него торчала палка, привязанная к лучковой дрели. Упеша заметил его интерес к конструкции и несколько раз повел смычком. Пламя стало заметно ярче. Это же поддув! Внутри виднелись широкие пластины коры, собранные в виде пропеллера, которые при движении дрели крутились и подавали воздух к носику. Андрей признался себе, что до такой конструкции он, пожалуй, не додумался бы. Ему в голову пришли только кузнечные меха, но как их делать он не знал. А тут пожалуйста- примитивно и эффективно. Изобретение выросло из практики людей, которые часто работают с тающими камнями. Вонючий дым из печи на этот раз повалил быстрее, чем в прошлый раз- время плавки довольно заметно сократилось. Интересно, можно ли железо расплавить с помощью этого механизма, хватит ли температуры. Но где его возьмешь, это железо.
   К моменту разливки металла по формам собралось много людей, зрелище, когда в дыму и в искрах из печи вытекает блестящий металл, любили все. Появился и Эрит, настороженно смотревший на жидкий горящий камень- для него это все в диковинку.
   '...и обманул Колобок злого темнокожего и ушел по своим делам...',- его сказку перед сном детям прочитала Старшая в Доме Гррх. Андрей вместе со всеми дослушал историю, улыбнулся и безмятежно уснул. Произведение зажило своей отдельной жизнью, но он был не против этого, такая концовка даже лучше оригинала.
   Вокруг черепа медведя царила характерная для дня схода племени суета: бегали дети вокруг костров, чтобы утащить кусок жарящегося мяса или рыбы, женщины разливали по чашкам суп, Энку громко кого-то отчитывал за то, что тот не уследил за мясом, и оно подгорело. Все как всегда. Наконец все уселись полукругом.
   Делу- начало. Андрей вытолкнул в центр Эрита и объявил всем, что он принес с собой послание от семьи с Белой горы. Такого подвоха от него седобородый охотник не ожидал и замешкался, но к его чести быстро овладел собой. В итоге быстро в нескольких фразах предложил помощь четырем семьям в походе на темнокожих.
   - Что вы за это хотите?- Энку в безвозмездную помощь не верил.
   - То же, что и остальные семьи- оружия из растаявшего камня для охотников и равнину у 'Трех зубов'.
   Раздался недовольный гул. Андрей испугался, что члены семьи, недолюбливающие белогорцев, еще чего доброго откажутся от их помощи. Это в его планы не входило, пора брать все в свои руки.
   - От белогорцев придут к нам две руки охотников, а за это мы им ничего не дадим, только острия, ножи, и равнину у 'Трех зубов', до которой всем нашим четырем семьям так далеко, что охотиться мы там все равно не сможем. Эссу считает, что Эрит принес нам хорошую весть,- гул приутих- переваривают сказанное.- Мой план таков- через семь закатов Эхоут и Лэпу вернутся в свои семьи, а еще два раза через семь закатов мы вместе с белогорцами уйдем к Болоту и начнем освобождать нашу равнину от девятиглавого племени.
   Нехотя согласились, что Эссу прав и белогорские охотники им не помешают. Андрей заметил, что Эрит облегченно выдохнул, уж седобородый то понимает, что если поход окончится неудачей, то им только и останется, что бежать на Закат.
   После пира началось принятие в семью сразу четырех женщин охотников.
   - Да живет семья Гррх,- этот клич звучал каждый раз, когда Старшая вручала женщине ожерелье в знак принадлежности к семье. Но она почему-то осталась стоять в центре полукруга и после окончания церемонии и теперь выразительно смотрела на него и Эсику. Сюрприза не получилось, разве что для Эрита, который странно смотрел, когда они оба вышли к той, которая говорит женщинам и детям семьи что им делать.
   - Эсика становится отныне женщиной Эссу и ей полагается ожерелье в знак того, что она та, кто она есть,- Старшая как-то буднично вручила покрасневшей девушке такое же ожерелье, как и другим женщинам.
   - Эссу вручает Эсике в знак того, что она стала его женщиной этот головной убор и нож с поясом,- женская часть семьи охнула, когда он надел ей на голову диадему с висюльками. Кажется, от мастеров семьи теперь не отстанут, пока каждая из них не будет обладать такой же.
  Завершился сход семьи уже в сумерках пением 'Битвы' под музыку ленмены Упеши. Завтра начнется подготовка к походу, что он принесет он с собой семье Гррх?
  
   Мудрый Эссу поднял Энку среди ночи беззвездной
  Снова с равнины опасность грозит детям Гррх
  Сильный враг незримо пришел, сотни их, сотни
  И только двое должны его остановить
  
  Блестит секира Энку в лунным свете
  Нет смельчаков у врага, кто хочет с ним сразиться
  Лишились трое темнокожих головы
  А Эссу скинул всех их со скалы
  
  Окутана дымом костров каньона стена
  Черной рекой подымается враг
  Разящие стрелы Эсики его бег прерывают
  Громкий крик горна его оглушает..
  
  
   - Хрясь,- дерево рухнуло, и едва не пришибло рубившего его Энку. Большеносый погрозил упавшей сосне кулаком.
   - Сколько нам еще нужно этих проклятых деревьев, уже два заката их рубим.
   - Ты же не хочешь идти шесть закатов по равнине, если можно быстро спуститься вниз по реке на плоту. И не устанем, и безопасно. И не так уж и много нам их нужно.
   - Я здесь больше устану сосны твои таскать, чем по равнине ходить.
   В чем-то большеносый был прав, проблема была не столько в том, чтобы дерево срубить, а сколько оттащить его от ущелья до реки, где мастера должны были собрать из них три больших плота.
   Две недели назад на плоту отправились в свои семьи Эхоут и Лэпу. Оба намекали, что не прочь вернуться в каньон, когда поход завершится. Понравилось им здесь. С ними сплавили вниз по течению и большую часть копий, ножей и щитов, предназначенных для охотников семей длинноногих. Не тащить же лишнюю тяжесть с собой, когда молодой лесовик какой-то шедевр сотворил, а не плот. В первом пробном плавании на озере плавучее средство послушно перемещалось с помощью весла, позже все вместе перетащили его на реку. Где Лэпу так много сухих и крепких стволов нашел, так и осталось его тайной. А вот им уже пришлось рубить сосны и тащить стволы к реке. Готовый плот из сырой древесины был бы для них неподъемен. Чтобы не терять время на хождение в каньон и обратно у озера устроили временную стоянку. Теперь со дня на день ждали прибытия Эрита с охотниками.
   По прикидкам Андрея получалось, что для спуска по реке им и белогорцам достаточно трех плотов. На одном должны были расположиться охотники Гррх, на еще двух по четыре белогорца. Можно было бы ограничиться и двумя плотами, но тогда не получилось бы взять с собой припасы из сушеного мяса и рыбы, а терять время на охоту он не был готов. Их единственный козырь в этом походе- скорость.
   Эхекка с Энзи рухнули на земли, тяжело им далось последнее бревно, которое они только оттащили к реке. Да и жарко, лето все-таки.
   - Подождем этого Рэту, пусть помогут нам дерево до реки таскать,- высказал общее мнение Энку.
   Андрей промолчал, по его договоренности с Эритом белогорские охотники уже должны были прибыть в каньон. Неужели решили отказаться от своих слов? В любом случае он изначально на них и не рассчитывал и если еще два дня они не появятся, то в поход они отплывут уже без них.
   На временной стоянке чувствовалась всеобщее возбуждение. Не только для самих охотников предстоящий поход был чем-то новым, но и для их женщин тоже. Когда их мужчинам во время охоты угрожала опасность от крупных зверей, то это было привычно и понятно. Так было всегда. Если ты не победил зверя, то тогда ты вернешься голодным и на этом все, у тебя будет еще попытка найти его завтра. Но охота на человека это другое, если ты его не убьешь- тогда уж он тебя. Отсутствие права на ошибку было необычно, будоражило кровь, и женщины пытались разобраться в непривычном чувстве.
   Белогорцы вышли к временной стоянке под вечер. На этот раз обошлось без звучания рога. Восемь охотников, как и обещал Эрит. Против ожидания с ними был и Рэту, делавший вид, что не замечает косых взглядов Энку.
   - Зачем вам столько деревьев без веток,- Эрит не мог понять, для чего понадобились им так много стволов сосны.
   - Завтра мы поплывем на них по реке к стоянкам длинноногих, так мы не устанем в дороге.
   В глазах белогорцев читалось недоумение. Нет, они не были трусами, но для них вода была враждебной стихией, от которой лучше держаться подальше. Если бы не проявляющие беспокойства Рэту и Эрит, то они могли бы и отказаться от такого путешествия. Да и Эпей выглядел невозмутимым, Андрей по понятным причинам недолюбливал его, но не мог не признать, что трусом он отнюдь не был.
   - Я уже плавал на связанных деревьях, ничего страшного- Рэту притушил последние угли страха.
   До темноты успели перетащить все стволы деревьев к берегу, туда же принесли веревки и кожаные ремни из каньона. Эрру пообещал, что уже к полудню завтрашнего дня все три плота будут готовы, и они смогут тронуться в путь.
   После того, как Андрей объявил, что следующим днем они отправляются в поход, в каньоне стало как-то непривычно тихо. Детей рано отправили спать, мужчины и их женщины разбежались по своим углам, Андрей же остался с Эсикой на временной стоянке.
   Андрей думал о том, что на такой большой срок они свой родной каньон еще никогда не покидали. Конечно, на стоянке имеется достаточный запас мяса и рыбы, с женщинами и детьми останутся мастера и младший средиземноморец, но чувство беспокойства все равно никуда не исчезало и мешало уснуть. Потому и встал с первыми лучами солнца и нырнул в озеро. Холодная вода смыла все тревожные мысли. За ним прыгнула в воду и Эсика, завизжала, и тут же выскочила обратно. Ничего, полезно купаться.
   - Я пойду с вами, никто лучше меня не кидает тонкие копья.
   - Нет. Ты не знаешь, что делают темнокожие с женщинами грэлей. В походе всякое может случиться.
   Фыркнула и убежала куда-то. До того, как стать его женщиной, она была более послушна. Ну ладно, не до ее капризов сейчас.
   Плоты строили на самом берегу. Эрру и Упеша споро скрепляли бревна веревками и широкими кожаными ремнями. Наконец с трудом столкнули в воду первый из них и прикрепили к берегу длинной веревкой. Охотники белогорцев со страхом смотрели на покачивающееся сооружение, больше чем на половину погрузившееся в воду. Выдержит ли? Андрей доплыл до плота, залез него и помахал им рукой. Скоро был готов и второй плот, а за ним и третий. Все три соединили самой толстой веревкой, какую только смогли сплести мастера. В случае опасности можно будет подтянуть их друг к другу или перебросить часть груза на другой плот.
   - Эсика должна отправиться с вами,- незаметно подкралась Старшая.
   - Но другие женщины остаются на стоянке, чем она лучше остальных.
   - Она кидает тонкие копья как никто другой, и с ней вам будет легче победить. А если вы проиграете, то и мы не продержимся в каньоне. К тому же Эсика уже принесла все свои стрелы на берег.
   Отплыли без лишней помпы. Охотники Гррх расположились на плоту побольше, белогорцы на двух других. Андрей вяло помахал рукой оставшимся на берегу мастерам и женщинам с детьми, которые мрачно следили за удалявшимися от берега бревенчатыми сооружениями, увозивших их мужчин куда-то в неизвестную даль.
   Плоты со стороны выглядели большими, но когда посередине сложили припасы и оружие, то оказалось, что сидеть на нем можно только по краям. Хорошо еще, что река очень спокойная и на ней нет волн. Правда, их было пятеро, восьмерым белогорцам на двух плотах должно было быть гораздо комфортнее.
   - А хорошо ты придумал, Эссу, вроде и сидим, и двигаемся, и поесть время есть,- Энку сидел на самом краю плота, свесив ноги прямо в воду и перекусывал подсушенной рыбой.- А сколько нам так плыть?
   - Я не знаю, река может петлять по равнине и это удлинит путь, но полагаю, что завтра мы уже должны быть на месте.
   Мимо них медленно проплывали берега, они старались держаться середины реки, чтобы не сесть на мель. Спустившиеся на водопой быки с недоумением глазели на плывущих по реке людей. Солнце скоро зайдет и нужно будет остановиться на ночлег, чтобы завтра отправиться дальше.
   - Впереди берег,- Энзи не поддался общей расслабленности. Загалдели и на плотах белогорцев.
   Андрей встал во весь рост и увидел, что впереди река совершает крутой поворот и их несет прямо на косу. Течение заметно ускорилось.
   - Подтягивайте плоты белогорцев, попробуем все вместе проскочить поворот.
   Плывшие параллельным курсом плоты вытянулись в линию, а затем стали закручиваться один вокруг другого.
   - Тяните за веревки!
   - Не получается, запутались вокруг бревен.
   Их плот налетел на оказавшийся впереди плот белогорцев, раздался глухой стук удара, кто-то с воплем попадал в воду и теперь держался, вцепившись руками за дерево.
   Еще удар, это уже сзади на них налетел второй плот белогорцев, Андрея скинуло в воду и его голова оказалась прямо промеж плотов. Он успел нырнуть, прежде чем они столкнулись снова. Могло и голову раздавить.
   Первый плот уже врезался в косу, второй чуть поодаль застрял на камнях, а вот третий, экипаж которого полностью оказался в реке, вынесло на чистую воду, и он не уплыл только благодаря веревке.
   - Тащите за веревку, пока не лопнула.
  Общими усилиями подвели к берегу ниже по течению, но уже у самого берега течение вынесло его на большой камень. Такого издевательства творение Эрру и Упеши не выдержало- с треском лопнули связывающие бревна веревки и ремни, и оно начало рассыпаться на отдельные стволы.
   - Еду вытаскиваете, еду,- не хватало еще лишиться припасов в самом начале похода.
  Легкий Энзи как цирковой артист перепрыгивающий с одного катящегося бревна на другое, ухватил мешки, обрубил связывающие их с плотом веревки и выкинул его на берег.
   Ночевать остались прямо на косе. К великому облегчению Андрея никто не утонул. Не хотелось бы начинать поход с незапланированных потерь. От одного из плотов остались только отдельные бревна, поэтому утром решили продолжить плавание уже на двух уцелевших.
   - Столько рубил эти деревья, а теперь оставляем их все здесь,- Энку с сожалением посмотрел на остатки плота, которые остались валяться на косе.
   - Зато все живы, припасы и оружие не утонули,- перебравшийся на их плот Эрит старался видеть во всем позитив.
   Дальнейшее плавание прошло без происшествий, река успокоилась и беспокойств им старалась не доставлять. Надо бы отметить этот крутой поворот на карте на будущее.
   На стоянку правобережных длинноногих вышли как-то неожиданно. С реки ее видно не было и если бы не ловившие рыбу на реке их старые знакомые Эшунка с Эзуми, то отправились бы они, наверное, прямиком в море.
   - Мы ждали вас раньше, уже несколько дней мужчины не ходили на охоту, только рыбу ловили в реке,- Вичаша был недоволен произошедшей заминкой.
  - Это мужчины с Белой горы задержались в семье,- Эрит выступил вперед и оба авторитетных охотника оценивающе посмотрели друг друга.
  Удивительно, если бы не характерный для длинноногих подбородок у Вичаши, то их можно было принять за родных братьев- оба пожилые, но еще крепкие мужчины с седыми бородами. Похоже, они друг другу понравились. Авторитетные охотники нашли общий язык и забыв про Эссу, отправились осматривать стоянку. А ведь если бы не этот поход, то они бы никогда не познакомились.
  Эхоута на стоянке не оказалось, уже несколько дней как он перебрался к левобережным длинноногим. Отнес им острия для копий и занимался подготовкой. Туда же отправились и Андрей с Энку и Эсикой, остальные должны были перейти на другой берег утром следующего дня. Андрей не хотел задерживаться у длинноногих, планируя отправиться к Болоту уже завтра.
   Пожалуй, наставник из Эхоута вышел получше, чем из Эхекки. Длинноногие бежали в атаку все вместе, более- менее сохраняли дистанцию и не скидывали на землю щиты. Даже индивидуалист Энку оценил красоту строя. Появлению Андрея они не удивились, видимо их заметили по прибытии. Все обрадовались новости, что отправляются на темнокожих уже завтра, видно сильно Эхоут загонял их за эти дни, и тот же час разбежались по своим землянкам.
  На этот раз белогорцы прибыли вовремя, с первыми лучами солнца. Все понимали, не дойдут до вечера к Болоту, тогда потеряют дополнительный день у лесовиков. Андрей осмотрел объединенный отряд. Основу его составляли опытные охотники в расцвете сил, те, кто помоложе и пожилые, остались на своих стоянках- совсем без охраны женщин и детей не оставишь. Только изящная фигура Эсики с тонким кинжалом и луком выделялась среди крепких тел с плетеными щитами и с копьями с блестящими наконечниками. Может и зря он поддался ее уговорам и взял с собой. Трава за прошедшее с последнего визита на Болото сильно подросла и идти пришлось друг за другом, поочередно меняясь впереди колонны. Так незаметно и вышли к уже знакомому холму у восточной окраины Срединного болота. Все, привал и жечь костры как сигнал для лесовиков.
  - Ду-ду-дуууу,- Рэту решил действовать испытанным методом, только не учел, что длинноногие звука горна никогда не слышали и попадали на землю.
  А ведь горны Энку и Рэту можно использовать в нападении. Два сигнала, например, это наступление, три- нужно спасаться. Да много каких сигналов можно придумать. Андрей обругал себя, что эта мысль к нему пришла сейчас, а не тогда, когда они готовились к походу. Еще до того, как от костров повалил дым рядом с ним из неоткуда возник Лэпу.
  Очень хотелось пить. Высокая трава мешала ходить и совершенно не защищала от палящего солнца. Уже два дня, как они выступили от Болота в нехоженую часть равнины в поисках стоянки кроманьонцев. Воду, которую взяли с собой в бычьем пузыре только лесовики, выпили еще вчера. Что интересно, никто их примеру не последовал. Все до этого жили в местности, где проблем с поиском ручья или мелкой речушки не возникало. Самое плохое, что никто и понятия не имел, как долго им еще идти, поскольку карты стоянок темнокожих, по понятным причинам, у них не было. Андрей поглядел на свое вытянувшееся в колонну воинство и вздохнул, лица охотников были угрюмы, и веселие первого дня похода сменилась апатией.
  - Впереди небольшой холм с кустами, там должна быть вода,- к нему подбежал Лэпу, который на пару с Энзи проводил разведку на пути их растянувшегося отряда.
  На холме все с отвращением отбросили надоевшие плетеные щиты и упали на землю в чахлой тени редких кустов. Увы, но поиски ручья, или на худой конец скопившейся дождевой воды, ничего не принесли. Похоже, теперь отряд тяжело будет сдвинуть с места.
  - Под теми кустами трава кажется гуще и более яркая,- Лэпу не оставлял надежду найти все-таки воду. Они пошли к указанному им месту, где уже находились еще два лесовика. На взгляд Андрея, растительность здесь мало чем отличалась от такой же на месте, где они только что были.
  За час лесовикам удалось с помощью ножа и палок выкопать ямку глубиной более полуметра. Почва стала влажнее, но они, почему то, остановились.
  - Если еще покопать, то вода уйдет вниз в песок,- пояснил Лэпу.- Будем ждать, когда она заполнится водой.
  Ждать пришлось долго, их было много, а вода заполняла яму слишком медленно. Кое-как утолив жажду, пошли дальше на восток.
  - Эссу, там разделанная туша большерога,- Энзи примчался как угорелый.
  - От туши ничего не оставили, унесли все, кроме рогов, содержимого кишок и куска шкуры, значит стоянка где-то близко,- одновременно вынесли свой вердикт Эрит и Вичаша.
  - ..или на стоянке очень много охотников,- это уже Рэту предостерег от преждевременной радости.
  - Пусть Рэту и Энзи пойдут по следу и узнают, где находится стоянка темнокожих, они лучше всех читают следы, а мы медленно двинемся за вами.
  Разведчики вернулись очень быстро.
  - Там небольшая река, следы ведут до нее, темнокожие должны быть на другом берегу, но мы не стали ее переходить, нас могли заметить. Но не так далеко от того места в небо поднимался дым.
  И откуда здесь посреди степи река.
  Жаждавший драки Энку требовал немедленного перехода реки и нападения на темнокожих, которые судя по дыму расположились неподалеку, но Андрей убедил всех, что лучше подождать сумерек. Так и сидели все в траве, пока солнце не зашло за горизонт.
  Речку перешли по узкому броду. Им даже следов не пришлось искать, так как сразу же наткнулись на прилично утоптанную тропинку- на этом месте явно часто здесь пересекали водную преграду. Как собаки взявшие след первыми по ней побежали Энзи и Лэпа, но еще до того, как они вернулись, стало понятно, что стоянка совсем рядом- в небо поднимались еще несколько дымов от костров, видимо, кроманьонцы стали готовить свой ужин.
  - Они с подветренной стороны холма, землянок четыре раза пальцев рук и один совсем большой шатер сделанный из накинутых на высокие палки шкур, горят три костра, а самый большой у шатра,- Энзи успел уже осмотреть стойбище темнокожих во всех подробностях.
  В шатре, наверное, местный 'самый мудрый' или вождь, если у них такой уже появился. Смущало количество землянок, если в каждой из них находится хоть один охотник, то мужчин на этой стоянке едва ли не больше чем в их отряде.
  - Надо напасть рано утром с двух сторон, вверх по холму они убежать не смогут, останется перекрыть им выход на равнину и дальше на восход,- Рэту тоже успел осмотреть расположение стоянки.
  План рыжего был интересным, были у него способности к военному планированию, да и опыт схваток с темнокожими чему-то, да научил его. Эрит и Вичаша выслушали и ничего не возразили. Осталось распределить роли.
  После споров решили, что многочисленные правобережные длинноногие и семья Грхх нападут слева, а белогорцы и семья Вичаша с противоположной стороны. Предпочитавшие действовать сами по себе лесовики должны были перекрыть выход на открытую равнину, если будет кому туда бежать. Сигналом для совместной атаки должен был стать тройной сигнал рога Энку.
  Летние ночи коротки. Андрей не успел даже промокнуть в утренней росе, когда стало быстро светлеть. Энку, подпрыгивающий от нетерпенья, бросил на него вопросительный взгляд. Пора.
  - Эссу, ты обещал мне, что если я умру ты положишь в мою яму нож и топор для Другого мира.
  - Ты еще не сразился с однорогом, Энку, рано тебе еще в Другой мир.
  - Бу-буу-бууу...
  В утренней тишине звук горна большеносого разносился на многие километры.
  - Ду-дуу-дууу..
  И Рэту ответил, хотя об ответном сигнале забыли договориться, но он и сам догадался. Андрей увидел, как из землянок выскакивают разбуженные ревом горна темнокожие. Кто-то из них недоуменно смотрел по сторонам, но кое- кто выходил уже со своими копьями или луками. Неужели этот звук им знаком, может кто-то с этой стоянки участвовал в нападении на семью Гррх зимой?
  - Щиты, щиты не забудьте,- без опеки Эхоута длинноногие охотники норовили оставить их по пути в траве, стремясь быстрее приблизиться к ближайшим землянкам.
  - Грэль, грэль..
  Их приближение наконец-то заметили, но страха в возгласах Андрей не услышал, скорее удивление. Кажется, кто-то решил, что добыча сама идет в их руки. Ну что же, вас ждет сюрприз.
  С их стороны стоянки собралось уже полтора десятка темнокожих, которые стали сбиваться в кучу. Это хорошо, что они не разбегаются.
  - Грэль, грэль..
  - Вместе бежим, быстрее, щиты теснее,- на коротких дистанциях неандертальцы развивали просто сумасшедшую скорость.
  Увидев приближающие к ним с быстротой ветра блестящие острия копий, темнокожие попятились, но было уже поздно. Их просто смели в одну секунду, втоптали в траву общей массой тел, набравшей ускорение.
  Андрей охнул, когда они влетели в кроманьонцев, копье туго вошло в чье-то тело, прошло его насквозь и попало в следующее. Он отпустил древко и растерянно остановился. А где противник? Не только он испытал шок. Охотники в изумлении осматривали мокрую от крови траву, на которой лежали трупы темнокожих.
  - Что встали, подняли щиты, вперед,- Энку еще не ощутил вкуса драки, очень ж быстро все закончилось. Как не странно, в этой части стоянки горячих схваток больше не было, все разбегались при виде блестящих остриев копий, длинноногие и сыновья Гррх врывались в землянки, из которых раздавались крики. Андрей не хотел думать, что там происходит. Но и их было не так много, чтобы быстро обойти все землянки.
  - Эсика, Энку, Эхекка, пойдемте со мной,- Андрей вспомнил про шатер, наверняка там что-то интересное.
  Шатер стоял отдельно от других землянок на небольшой возвышенности. Едва они вышли на открытое пространство перед ним, как несколько стрел полетело в их сторону. Вот и щиты пригодились. Хорошо, что наконечники у них из кремня. Вроде и всего метров двадцать, а пробить не могут. Четверо стрелков не боялись ответного огня- у грэлей нет луков- и очень удивились, когда стрела Эсики пробила ногу одному из них. Вместе с кричащим раненым спрятались за камнем. Это был их конец, в несколько секунд это расстояние одолел Энку со своим топором Гррх, а в этом мире нет еще страшнее оружия для ближнего боя.
  Андрей откинул шкуры прикрывающие вход в шатер. Никого не было. Внутри царил беспорядок, словно кто-то быстро собирался. Валялись шкуры, рассыпанный красный порошок, оружие, какие-то завертки из шкур, рассыпанные костяные бусинки. Тот, кто здесь жил, убежал.
  - Бу-буу-буу,- Энку дал сигнал, Рэту со своими охотниками должен быть уже рядом.
  Но появились почему-то лесовики. Лэпу виновато развел руками, не смог удержать старших охотников семьи от участия в драке. А как же проход на равнину, никто не должен уйти, иначе у них могут быть неприятности.
  С пригорка было видно, что сражение на стоянке уже закончено, мужчины отряда не спеша ходили по ее территории, выискивая еще живых темнокожих. Среди них был и измазанный кровью Рэту, помахавший им рукой. А вот по направлению к равнине виднелись почти не видимые в траве, удалявшиеся темные фигуры. Упустили, а если предупредят остальных? Нельзя их отпускать.
  -Догони их, Эхекка, обязательно догони. Они не должны уйти.
  
  Мы не сможем все это унести с собой,- Рэту смотрел на огромную кучу из одежды, обработанных шкур и оружия темнокожих, которая выросла на площадке у шатра.
   Охотники из отряда не могли себе и представить, насколько многочисленны семьи темнокожих и удивлялись количеству добра, по подсчетам Андрея получалось, что на разгромленной ими стоянке обитали не меньше двухсот человек. Если бы они не смогли одним ударом опрокинуть мужчин кроманьонцев, то победа не далась бы им так легко.
   - Заберем с собой только еду, веревки, стрелы для Эсики и одежду. Остальное придется оставить,- Андрея у самого рука не поднималась, все бросить, но что делать-то, впереди лежит долгий путь по оставшимся восьми стоянкам темнокожих, а пройти его нужно налегке.
   Не давала ему покоя и другая забота. Здесь же у шатра стояли два десятка потрепанных охотниками его отряда женщин с плачущими маленькими детьми, а вот с ними что делать? Понятно, если бы кроманьонцы смогли бы тогда додавить их в Битве за каньон, то вряд ли бы пощадили женщин и детей семьи Гррх и белогорок, но он вырос в XXI веке, и сама мысль об убийстве детей и женщин была ему противна.
   Рэту кинул камень в самого громкого малыша, темноволосая мать успела прикрыть его собой и охнула от удара. Забава рыжему понравилась, он потянулся за следующим снарядом.
   - Стой, Рэту, они нам еще понадобятся.
   - Мы не можем оставить их в живых, ночью любая из этих женщин убьет тебя во сне, а если и не убьет, то сбежит и предупредит темнокожих на других стоянках.
   - А если забрать их в свои семьи, их женщины произведут на свет детей для нас.
   - Говорят, что когда наша семья жила еще на равнине, у нас были несколько женщин темнокожих. Но все мальчики, которых они родили, были больные, а если и выживали, то сами не могли иметь детей.
   Плохо, получается, существует генетическая несовместимость по мужской линии. А жаль. Мирного смешения видов не получится и эта равнина будет принадлежат только одному из них.
   - А если рождались девочки?
   - Они были здоровые.
   Постепенно на площадке у шатра собрался весь отряд, кроме Эхекки. Возбуждение после сражения уже схлынуло, началась подготовка к пиру. Вот и пригодился большерог, добытый вчера охотниками темнокожих, от него осталось больше половины туши. По настоянию Андрея, нарубили его по обычаю семьи Гррх на небольшие куски, к его радости в шатре обнаружили и 'белую эссу' в кожаном мешке- точно 'самый мудрый' в нем обитал, такой же мешок он позаимствовал в свое время в семье Ам.
   Андрей ел без аппетита, его глаза все время натыкались на женщин и детей темнокожих, в итоге он не выдержал и отнес им жареного на костре мяса. Передал матери того самого ребенка, в которого не попал Рэту, странно посмотревшей на него. Пусть поедят.
   - Они скоро умрут Эссу, зачем ты тратишь на них наше мясо, мы возьмем его завтра в дорогу.- Энку от удивления даже перестал жевать.
   - Я не хочу, чтобы их убивали.
   - Без мужчин они и так не выживут,- у них закончится еда, женщины пойдут за добычей и быстро погибнут.
   Большеносый был кругом прав, но что-то подталкивало Андрея именно к этому решению и переубедить его не смогли ни Эрит с Вичашей, ни Рэту с лесовиками. Охотники Гррх отмолчались, но по всему было видно, что и они считают его решение оставить в живых темнокожих, мягко говоря, неумным.
   - Эхекка, Эхекка пришел,- быстроногий появился у шатра и молча бросил на землю три головы темнокожих. Андрей присмотрелся- подростки. Мог ли кто-то из них быть 'самым мудрым'? Вряд ли. Может он погиб в сражении, оставалось уповать на эту случайность.
   Плохо все-таки, что не знают они языка темнокожих. Расспросить бы кого-нибудь, где находится ближайшая стоянка, например, ту же кроманьонку со смышлеными глазами, которая получила камнем от Рэту. Вчера утром она долго провожала удивленным взглядом их покидающий разгромленную стоянку отряд, никак не могла поверить, что они остались живы. Еду, правда, они им не оставили, но Андрей не сомневался, что ее еще много припрятано по углам землянок..
   Его разукрашенное позаимствованными у кроманьонцев ожерельями воинство пересекло уже несколько мелких речушек. В этой части равнины проблем с водой у его обитателей, похоже, не было. Опыт подсказывал, что следующее поселение темнокожих должно быть как минимум в трех- четырех днях пути, и значит идти им еще день- два.
   - Была бы и здесь река, как текущая от нашей стоянки до длинноногих, быстро бы добрались,- Энку напекло голову, и он надел на нее большой лопух, сорванный у одной из речек.
   - Должна быть, куда-то же несет свою воду большая река из того замерзшего озера, которое мы пересекли по льду, когда спасали Лэнсу и сына Иквы. Знать бы только, как именно она течет, и спокойна ли на всем своем пути.
   - Вот ты и запоминай Эссу, после того, как убьем всех темнокожих, мы часто будем ездить из одной семьи в другую.
   Андрей не переставал удивляться животному и птичьему богатству степи. В окрестностях каньона это не так бросалось в глаза, здесь же, в середине равнины, нельзя было и шагу ступить, чтобы из под ног не вылетели тетерева, куропатки или серебристые птицы с красной шеей. У одной из речек Эсика буквально в течение пары минут подстрелила с дюжину уток им на ужин, вызвав своей меткостью одобрение мужчин. Это не считая огромных стад быков, оленей и большерогов, встретили и носорогов-отшельников, эти всегда предпочитали держаться в одиночестве. Заслышав рев мамонтов, отряд обходил их по максимально возможной траектории- с Большим зверем лучше не связываться.
   - Как-то очень уж тихо, должны бы уже встретить кого-нибудь, мы находимся в одном закате от следующей стоянки темнокожих, а зверь здесь непуганый- Рэту не поддался всеобщей успокоенности, не нравилась ему окрестная тишина.
   - Еще целый день пути, ты же видишь, сколько здесь дичи, нет необходимости отходить далеко от стойбища и тащить потом тяжелые туши быков или оленей,- Вичаша с рыжим не согласился.- Нам будет хорошо здесь, когда все закончится.
   - Вот и твоя река, текущая от озера у 'Трех зубов', Эссу,- едва утром двинулись в путь, как они наткнулись на водную преграду. В отличие предыдущих речек эта была намного шире, а при желании и судоходной для плотов. Теперь понятно, почему зверям здесь так вольготно живется- попробуй, перетащи еще тушу, например, бизона через нее.
   - Глубоко, не пройдем,- мокрый Энзи вылез из воды и отряхнулся. Тупик.
   Разбились на два отряда, один из которых пошел вверх по течению, а другой- вниз, но увы, брод через реку они так и не нашли- везде глубина уже у самого берега достигала подбородка взрослого охотника.
   - Вернемся или будем искать другую дорогу? Если кто-то успел сбежать с первой стоянки, то он уже предупредил остальных темнокожих, и теперь мы не успеем напасть незаметно,- как всегда Рэту продумал все варианты.
   - Мы сметем их даже если они подготовятся,- Энку не мог не сказать что-то против рыжего, но Андрей то понимал, что Рэту прав. Но возвращаться из похода, на который он возлагал такие надежды, просто так?
   И здесь к ним прибежал запыхавшийся Лэпу.
   - Я нашел лес, там, дальше вверх по течению, под обрывом- деревьев мало, но хватит сделать несколько плотов,- Андрей был готов расцеловать юного лесовика.
   Удивительно, и как только Лэпу сумел заметить эти несколько деревьев, которые каким-то чудом выросли на крутом склоне, спускающимся до самой воды, верхушки самых высоких из них едва достигали линии берега и прятались в высокой траве. Нечего было и думать вязать плоты на берегу, каждый ствол поднимали наверх веревками и относили ниже по течению, пока Лэпу не сообщил, что остался только подлесок или совсем уже кривые сосны.
   Как же хорошо, что он настоял на том, чтобы взять с собой веревки, найденные на стоянке кроманьонцев. Были они не такие толстые, как у его мастеров, но и плыть им всего ничего- должны выдержать. Переправу отложили уже на следующий день, надвигались сумерки, а разделять отряд ночью никто не рискнет.
   - Как бы не аукнулись нам эти два дня задержки,- подумал Андрей. На такое кажущимся простым делом, как перейти на другой берег с помощью плотов, у них ушел почти еще один день. Четыре раза они загружались на плоты и спускались на них по течению вниз, подталкивая их с помощью длинных палок к противоположному берегу. Затем с помощью веревок тащили плоты вверх по течению и Лэпу с Энзи, как самые ловкие, направлялись на них за оставшимися на правом берегу охотниками.
   - Можно было не поднимать их снова вверх по течению, а спуститься всем ниже, тогда Лэпу и Энзи управились бы быстрее,- Эриту с Вичашей надоело бесконечное ожидание.
   Андрей возразил.
   - Ниже река разливается гораздо шире и их может унести совсем уж далеко.
   На другом берегу везде чувствовалось присутствие человека. Стада животных сразу же куда-то исчезли, птицы перестали вылетать из под ног.
   - Они должны быть совсем близко, далеко от реки жить они не станут,- Рэту отправил Энзи с Эхеккой на разведку. Как-то незаметно он снова вернул себе общее военное руководство отрядом.
   Вернулись разведчики совсем уж поздно, до стоянки они не дошли, оказалась она не так близко, как они предполагали, зато обнаружили еще одну мелкую речку, от берега которой на восток расходились натоптанные тропинки.
   Рано утром напасть не получится, пока они дойдут, на стоянке все давно проснутся и будут заниматься своими повседневными делами. Это плохо- темнокожие успеют разбежаться по равнине. Эрит предложил отправиться в путь еще в темноте, но безлунная ночь этому не очень располагала, да и отдохнуть надо бы людям.
   Все стоянки темнокожих, которые он до сих пор видел, были расположены с южной стороны холма, который защищал их от северного ветра. Эта тоже не являлась исключением, но была и особенность, недалеко от нее на запад возвышался небольшой холмик, на обратной стороне которого они сейчас и находились.
   - Темнокожих здесь больше чем на первой стоянке,- Рэту сгибал пальцы, считая землянки. Андрей сам насчитал около 60 жилищ, ну и конечно же в центре располагался шатер- куда уж без него. Получалось здесь больше трехсот кроманьонцев.
   - Что мы ждем, надо как в прошлый раз атаковать с двух сторон,- Энку не сиделось на месте, он нежно поглаживал древко своего блестящего топора.
   - Мы не успеем незаметно подойти до них, а там не меньше шести раз пальцев рук мужчин, разбегутся и будут издалека кидать стрелы. Ты быстро устанешь догонять их.
   - Надо собрать их в одном месте, чтобы не успели скрыться на равнине,- Рэту продолжал перебирать варианты.- Но как это сделать?
   Его слова направили мысли Андрея в другое русло- засада! Им нужно заманить их в ловушку. Он довольно улыбнулся, что заметили и окружающие его охотники.
   - Ты что-то придумал, Эссу, не зря я называл тебя мудрым,- от внимательного большеносого не укрылась смена его настроения.
   - Эхекка и кто-то еще такой же быстрый должны пробежаться вокруг стоянки темнокожих и вернуться сюда, думаю, большинство мужчин стоянки захотят поучаствовать в такой охоте, а здесь мы встретим их встречным ударом щитами и копьями с блестящими наконечниками.
   - Это должна быть я, за женщиной из нашей семьи они побегут с большей охотой.
   - Нет, ты останешься здесь!
   - Мы отправим с Эсикой и Эхеккой еще и Энзи,- предложение синеглазой девушки было рациональным- за женщиной уж точно побежит вся мужская половина стоянки.
   - Она останется здесь, но покажется на вершине холма, когда они погонятся за Эхеккой,- это было компромиссное решение Андрея.- А быстроногий пусть возьмет с собой копье темнокожих с наконечником из камня.
   Стоянка жила своей обычной жизнью. Вчера мужчины убили у водопоя на небольшой реке сразу трех быков, поэтому охотиться на равнину сегодня никто не пошел. Только несколько женщин с детьми отправились за корешками. Еще было далеко до полудня, но уже наступила жара. Все мужчины и женщины сняли с себя одежду из шкур и по обычаю натерлись животным жиром. 'Самый мудрый' наблюдал за разделкой быков, норовя забрать себе лучшие куски. Ночью умерли двое младенцев -проклятая 'летняя болезнь'-надо бы их на закате отнести и закопать в обрыве под холмом.
   - Грэль, грэль,- крик разносился с восточной стороны стоянки.
   Какой еще грэль, последние семьи грэлей ушли отсюда в горы еще до его рождения. Если их и можно где встретить на равнине, то только поближе к горам. Иногда он жалел, что это так, грэль редкая добыча и 'самым мудрым' из семей людей нужны их мозги, особенно в жару, когда на всех стоянках от болезней начинают умирать дети. Вождь девятиглавого племени Ахой отправляет иногда отряды охотников за ними в горы, но этой зимой с его стоянки никто с ними не пошел, поскольку каждый общий поход должен быть согласован осенью, а этого не было. Неужели всемогущий Хррх принял его вчерашнюю жертву, поджаренный свежий язык только что добытого быка, и отправил им грэля. 'Самый мудрый' поспешил на восточную окраину.
   Грэль попался на редкость тупой даже для этого глупого племени, внешний вид которого вызывал отвращение у настоящий людей- эта бледная кожа, большие головы, ледяные глаза и волосы цвета сухой зимней травы- карикатура на человека. Он стоял, разинув рот, вместо того, чтобы спасаться бегством, и смотрел на их стоянку. Какой-то он неправильный, отметил 'самый мудрый', волосы короткие, бороды и вовсе нет, и копье похоже на то, что используют мужчины семьи, расположенной за широкой рекой.
   - Грэль, грэль,- половина мужчин семьи быстро подхватили копья и помчались за разумной добычей.
   - Он нужен живым, оставьте луки и стрелы,- в дар Хррх нужно принести еще живого грэля.
   Они никак не могли его догнать. Он не исчезал полностью в траве, не отрывался далеко, казалось, еще немного и они его настигнут. Но каждый раз, когда дистанция сокращалась, грэль, подгоняемый страхом, прибавлял в скорости, и опять между ними лежало расстояние в два броска копья. Наверное, из-за страха, вместо того, чтобы бежать прямо на восток, он помчался в противоположною сторону- в направлении большой реки. Он сам загонял себя в ловушку. Это хорошо, вытянувшиеся было в линию охотники снова собрались вместе, зачем торопиться, прижмут его к реке, нападут все одновременно и возьмут живым для 'самого мудрого'.
   Как кроманьонские охотники бежали за Эхеккой, им видно не было. Он должен был показаться им на восточной стороне, затем хорошенько попетлять по равнине, обогнуть стоянку и вывести прямиком на место засады. Андрей в нетерпеливом ожидании грыз ногти на руках, время тянулось как еда Жжж из опрокинутого горшка.
   - Я их вижу, Эхекка ведет их прямо сюда,- первым быстроногого и бегущих за ним темнокожих заметил Энзи.- Они скоро будут на этом холме.
   Рэту загнал всех мужчин на обратный склон холма, они выстроились в линию и приготовили щиты. За их спинами спряталась Эсика со своим луком, она должна была подстрелить темнокожих, которые уцелеют после первого удара и попытаются ускользнуть. Показываться ей темнокожим Андрей запретил, и так бегут сюда со всех ног,
   'Самый мудрый' видел со стоянки, что грэль выдыхается, он останавливался, сгибался пополам, хватал открытым ртом воздух, поднимался вновь и пошатываясь пытался бежать дальше, наконец он взобрался на вершину холма, в сторону которого он почему-то бежал- в самом деле странный грэль вышел на них сегодня- и упал на другую сторону. Ему даже показалось, что ветер донес до него слабый клич охотников его семьи.
   - Хррх, Хррх..
   - Ахой, Ахой..
   А может, в самом деле, только показалось.
   Покачивающийся Эхекка появился на фоне неба- еще тот артист оказался-, покрутил головой и только тогда их заметил, затем резво спрятался за стену щитов и упал за их спинами. Рэту настоял, чтобы они выстроились немного в стороне, тогда противник не сразу их увидит и успеет собраться в одном месте у подножья холма.
   Андрей видел, как они недоуменно крутили головами в поисках Эхекки.
  - Вперед!
  . Сначала в кроманьонцев бросили короткие трофейные копья, затем на них лавиной понесся лес копий с блестящими остриями. Темнокожих было столько же, сколько и их, они выставили вперед свои копья в ожидании поединков, но никто не собирался драться с ними один на один.
  - Гррхх..
  - Ахой..
  Удар был страшной силы, у Андрея потерявшего на бегу щит он выбил воздух из легких и он согнулся, тщетно пытался вдохнуть- кого-то рядом убивали блестящим ножом, мелькал топор Энку, как змея грациозно проскользнул мимо него Энзи. Он наконец смог выпрямиться и увидел, что трое самых сообразительных пытались убежать вверх по склону и теперь лежали со стрелами в спине.
  - У них не было с собой тонких копий и ножей,- в голосе Рэту звучало искреннее удивление.
  - Они не собирались драться, а хотели поймать Эхекку. Оставшиеся мужчины этой семьи не будут столь беспечны.
  'Самый мудрый' не знал, что и думать. Вслед за уставшим грэлем за холм перевалили и мужчины его семьи, но с тех пор прошло много времени, а обратно так никто не пришел. Неужели не смогли его догнать. Да быть такого не может. Не зря этот грэль показался ему каким-то неправильным. Да откуда он вообще здесь взялся вдали от гор! Мужчины и женщины на стоянке стали проявлять признаки беспокойства.
  Наконец-то! Над холмом появились фигуры мужчин и не торопясь двинулись в сторону их стоянки. Но уже через несколько мгновений он отказывался верить собственным глазам- это были не охотники его семьи, а больше трех десяток грэлей.
  - Грэль, грэль,- не только он обладал острым зрением, мужчины бросились за своими копьями и луками со стрелами, а женщины собирали детей и прятали их по землянкам.
  Андрей заметил начавшуюся на стоянке беготню, он настоял на том, чтобы не бежать в ее сторону со всех ног, а идти спокойным шагом. Если устанут раньше времени, то потеряют основной свой козырь- удар щитами и копьями на максимальной скорости в собравшихся вместе темнокожих- после которого только что и остается, как добивать раненых и убегающих с поля боя.
  Эта стоянка отличалась по расположению от предыдущей, попасть в нее можно было только через один вход возле которого теперь и собирались оставшиеся на стоянке мужчины. С других сторон она была защищена стеной холма и оврагом, в которую скидывали нечистоты. Андрей насчитал не менее пяти десятков мужчин, не все они были опытными охотниками, мелькали и седые бороды, и совсем юные лица.
  - Рассыпаются,- прозвучал недовольный голос Рэту, противник выстроился полукругом и теперь собирался встретить их стрелами.- Поднимите щиты.
  Они пригнулись за щитами, на которые стали падать долетавшие на излете стрелы. Слева от него вскрикнул кто-то из белогорцев, стрела попала в ногу, слишком уж высоко он поднял свой щит.
  - Быстрее, бежим все вместе,- стена щитов и копий набрала максимальную скорость, но страшный удар лишь отчасти достиг своей цели, он смял темнокожих, которые остались у самого входа на стоянку, остальные разбежались и собирались спокойно расстреливать их из луков.
  - Все вовнутрь, заходим на стоянку, а не бежим за ними по равнине,- голос Рэту перекрыл шум боя, рыжий сообразил, что бесполезно гоняться за мужчинами противника в чистом поле.
  - Какое странное украшение,- отметил Андрей, влетевший вслед за Эсикой на стоянку темнокожих, у входа положили на камень здоровенный, разукрашенный красной краской череп мамонта.
  Решение Рэту перевернуло ход сражения, мужчины-кроманьонцы оказались в глупом положении, в то время, пока грэли громили их землянки, они очутились за ее пределами. Белогорцы и длинноногие Вичаши вместе с Эсикой охраняли вход, а остальные бросились убивать всех до кого только могли добраться. Услышавшие вопли убиваемых на стоянке женщин, мужчины темнокожих на равнине решились на самоубийственную атаку, но еще до того, как они добрались до черепа мамонта, несколько из них получили по стреле от Эсики, а добежавших до входа смела встречная атака. У входа на стоянку быстро выросла гора трупов. На этот раз все получилось как надо и судьба этого поселения кроманьонцев была решена.
  Андрей со всех ног бежал к шатру, он хотел схватить 'самого мудрого' этой стоянки. Но опять его встретило пустое жилище- 'самый мудрый' на стоянке был, похоже, одновременно и самым умным и успел покинуть обреченное стойбище. Неужели все они бегут куда-то в определенное место? Ведь и предыдущий 'самый мудрый' отправился не на эту ближайшую стоянку, что было бы логично, а куда-то еще.
  Радости победы не было, только усталость и нервное истощение. Еще несколько часов они громили оставшиеся землянки, только изредка подбирая понравившиеся трофеи. А когда все, наконец, собрались, то Андрей увидел, что пленных на этот раз нет совсем. Не хотят, чтобы он опять отпустил врага, подумал он, может это и к лучшему. Впереди еще не одна такая стоянка.
  'Самый мудрый' выполз из вонючего рва и скрылся в высокой траве. Он должен достигнуть стоянку Ахоя как можно быстрее и сообщить о нападении, это долг каждого 'самого мудрого' всех семей девятиглавого племени.
  - Лопату бы нам, хотя бы одну на весь отряд,- весь следующий день они по очереди копали ямы для погибших в битве двух правобережных длинноногих. Твердая каменистая земля плохо поддавалась отломанным у черепа мамонта бивням и деревянным палкам. Один из убитых был опытным охотником, он неосторожно налетел на копье в землянке, куда слишком рьяно бросился за женщиной-кроманьонкой, второму, помоложе, просто не повезло- стрела на излете попала за ухо и он умер мгновенно. Андрей осмотрел его и так и не понял, что произошло- стрела вошла в голову совсем неглубоко и крови почти не было, загадка.
   - Положим им в яму их ножи и острия копий, пригодятся в Другом мире,- Энку не хотел слушать возражения охотников семьи длинноногих, которые совсем не горели желанием закапывать ценное оружие из растаявшего камня- пригодится семье в дальнейшем.
   - Они еще послужит семье, блестящие острия и ножи отдадут их женщинам и детям, а им положим с собой ножи и копья темнокожих, которых они убили,- Андрей пытался вывернуться из щекотливой ситуации.
   Большеносый насупился, предложение Андрея ему не понравилось, но в итоге все же сдался.
   - Но мне в яму ты положишь топор Гррх!
   Охотников быстро закопали и образовались два холмика земли. Чего-то не хватало.
   - Дайте сигнал из рогов.
   Такое прощание мужчинам отряда понравилось. Попросили повторно дунуть в горны, потом еще раз, после чего разровняли землю, накидали на нее камней, снова грунта и разожгли костры. Не хотелось бы, чтобы кто-то нашел последнее пристанище мужчин из их отряда, будь это зверь или человек.
   - Не все хотят идти дальше, Эссу, особенно лесовики, они никогда не уходили так далеко от своего Болота- они с Эсикой поднялись на холм над стоянкой и смотрели на волнуемую ветром высокую траву.
   - Мы нашли только две стоянки, а их должно быть еще семь, усталость пройдет, отдохнем еще день-два и двинемся дальше на восход,- он обнял ее за плечи.- Мы не сможем еще раз собрать такой отряд, чтобы освободить для себя эту равнину, темнокожие уничтожат все семьи поодиночке еще до зимы. А я хочу, чтобы у наших детей было будущее.
   Эсика прижалась к нему еще сильнее.
   - Надо уходить с этого места,- Рэту терпеливо дожидался его на стоянке.- Нам везло до сих пор, что мы заставали темнокожих врасплох, и они не могли далеко убежать от своих женщин и детей. Но теперь они знают о нас, на этой стоянке многие убежали.
   - Подождем еще день, пусть охотник с Белой горы подлечит свою ногу. Не все могут так долго без устали ходить по равнине как ты.
   Рэту недовольно покачал головой и ушел, а Андрей хотел, чтобы мужчины после двухдневного безделья вновь ощутили желание выйти в степь. Нельзя после взятой из последних сил вершины, сразу же идти штурмовать следующую, еще более высокую, не дойдешь и до середины горы. Так они и провели эти два дня, поедая мясо быков темнокожих, пока от туш не пошел запашок, и купаясь в мелкой реке.
   Тем утром, когда они, наконец, покинули стоянку, началась гроза. Раскаты грома раздавались так близко, что некоторые охотники со страху попадали на траву, отказываясь идти дальше. Андрей никогда не был суеверным, но и он засомневался, не стоит ли подождать еще день, прежде чем начать искать следующую цель. Но летняя гроза коротка, выглянуло солнце, и над степью повис водяной пар- нет, они и так засиделись.
   - Мы зашли слишком далеко на восход, Эссу,- к костру, где он завтракал с Эсикой подошли Эрит и Вичаша.- Мы идем уже четыре заката и нет никаких следов жилищ темнокожих. Не наступило ли время повернуть в сторону 'Трех зубов'. Охотники уже выражают нетерпенье, все устали от похода.
   Андрей и сам подумывал, не ошибся ли он, вычисляя расположение стоянок кроманьонцев, и не пора ли искать их южнее. Колебания прекратил Энзи.
   - Впереди река, очень большая.
   Это он еще поскромничал, назвав ее просто большой, таких полноводных рек Андрей здесь еще не встречал. Другой берег был плохо виден в утреннем тумане- ширина в этом месте у нее была метров двести, не меньше. Тем лучше, эта река станет естественной границей их земель с востока, вряд ли через нее можно так легко переправиться. Конечно, обидно, что они потеряли столько времени, двигаясь в этом направлении, где нет темнокожих, но зато теперь они лучше представляли, что собой представляет большая равнина.
   - Чему ты радуешься, Эссу,- Рэту не понимал его удовлетворенного вида.
   - Отсюда начнутся земли наших пяти семей, которые протянутся до Закатных гор. Мы немедленно поворачиваем на юг- пойдем вдоль реки.
   А ночью ему приснился сон. Его преследовал незнакомый 'самый мудрый' верхом на огромном мамонте. Удирая от него, он залез на верхушку высокой сосны, где могучий зверь не мог его достать, и пригрозил противному старику кулаком. Но мамонт встал на задние ноги, совсем как медведь, а затем стал крушить бивнями толстое дерево...
   Проснувшись, Андрей не медлил ни секунды, сразу же бросившись всех будить. Сны его еще не подводили- значит опасность совсем близко и нужно уходить прочь от берега реки, где их отряд остановился на ночь.
   Пусть ущербная луна и подросла в последние дни, но в ее тусклом свете передвигаться можно было с трудом. Самое интересное, что все серьезно отнеслись к его путаным объяснениям про плохой сон, и никто не роптал, убегая на запад в ночную степь. Большеносый что ли всем рассказал, по какой причине они оказались так вовремя на стене в момент нападения темнокожих на каньон.
   - Они шли по нашим следам от последней стоянки с черепом Большого зверя,- Энзи слез с одинокого дерева, откуда осматривал окрестности.- Их еще не видно, но от реки в небо поднимаются дымы.
   - Так почему мы бежим, не для того ли мужчины наших семей вышли все вместе, чтобы найти темнокожих?- Энку перестал понимать хоть что-то.- Это удача, что они сами идут к нам в руки.
   - Мы не сможем их всех убить, они нас преследуют, при этом зная, что наши охотники перебили больше ста мужчин двух их семей, значит, их сейчас гораздо больше и они не боятся,- слова Рэту остудили пыл большеносого.
   - Или у них есть какой-то план.
   - Дым впереди,- подбежал задыхающийся Лэпу.
   Неужели темнокожие подожгли степь? Да нет, лето, трава зеленая. Но что тогда, дымы позади, дымы впереди, неужели загоняют в определенное место как стадо быков. Но они не быки!
   - Идем прямо на них, их не может быть много везде. Они ждут, что мы повернем снова на солнечную сторону,- Андрей увидел, что охотники отряда не понимают, для чего им идти навстречу опасности, если ее можно избежать.
   Словно в подтверждение его слов дымы появились с еще одной стороны, свободным от них оставалась только юг. Теперь он был уверен, что западня их ожидает именно там.
   К сожалению, всех кроманьонцев жегших костры им перебить не удалось, большинство разбежалось при их появлении, и теперь сопровождали отряд на приличном расстоянии, иногда отправляя в их сторону свои стрелы.
   - Еще три дыма с солнечной стороны,- Рэту выглядел растерянным.
   Андрея осенило. Это же сигнальные дымы. Так они сообщают друг другу, куда направляются грэли. Похоже, что скрыться от темнокожих будет не так легко, а до спасительной темноты, под покровом которой можно было бы оторваться от погони, еще далеко- день только начался.
   - Они нас догонят, Эссу, мы шли всю ночь и весь день, люди устали, а их все больше,- Эрит и Вичаша говорили очевидное, скоро их окружат и засыплют стрелами, не приближаясь близко. Да и падать они стали в гораздо большем количестве. Угнетало и то, что противника, скрывающегося в траве они не видели и не могли достать его своими копьями и ножами.
   - Если мы дойдем до холмов, то можно будет скрыться в оврагах, трава там не такая высокая и мы, наконец, увидим, как много темнокожих нас преследуют.
   Предложение Рэту выглядело наиболее разумным.
   - Грэль, грэль,- помалкивавшие до этого кроманьонцы начали громко перекликаться, не нравилось им, куда они направляются.
   Причина появившейся у них тревожности скоро стала ясна, когда они подошли ближе к холмам, на одном из них, с широкой плоской вершиной, стали видны жилища- стоянка! Так вот где ты спряталась. Вид очередного стойбища темнокожих воодушевил охотников, которые стали двигаться с большим энтузиазмом. Атаковать места обитания кроманьонцев для них теперь дело привычное, ясное и понятное. Это не изматывающее ожидание невидимой угрозы, с которой они живут целый день.
   - Гррх...
   - Ахой..
   Все-таки они загнали их в ловушку, точнее они сами в нее залезли. Малочисленный заслон перед холмом сбили даже не заметив- что им могли противопоставить эти пять темнокожих. А вот внутри никого не было- ни женщин, ни детей, ни охотников. Судя по успевшей охладиться золе, покинули они ее еще утром. Все растеряно остановились- боевой запал ушел в пустоту. Андрей в сопровождении Рэту, который тоже почуял неладное, ринулся ко входу на стоянку, где тоже стоял разукрашенный краской череп животного, но не мамонта, а большерога с развесистыми рогами.
   - Опоздали, Эссу.
   Он и сам видел, что бежать уже поздно. Они потеряли время, пока поднимались на холм и теперь к нему по равнине с разных сторон приближались как черные змеи три отряда темнокожих, в каждом под сотню охотников, не меньше.
   - Зато мы можем отдохнуть здесь,- приободрил он рыжего.- Сразу они не нападут.
   - Этот большой охотник и стоящий рядом с ним старик были и когда мы спасали Лэнсу с сыном Иквы, и когда напали на семью Гррх,- Энку со злостью плюнул на череп большерога.
   - Это вождь девятиглавого племени.
   - А кто такой вождь?
   - Это как Эрит у белогорцев, или Вичаша у длинноногих, но он сам решает, как жить семье, не спрашивая остальных охотников. У нас так не принято.
   Темнокожие никуда не торопились. Уже второй день обе стороны соревновались в терпении. Ни кроманьонцы не шли на штурм, ни неандертальцы не торопились с прорывом. Чтобы позлить противника Энку и Рэту время от времени давали сигнал из своих рогов, что неизменно вызывало беготню у подножия холма и смех на его вершине. За это время они успели разобрать землянки и сузить вход так, что в него могли пройти не больше четырех мужчин в ряд. По периметру устроили сплошную стену из шестов и шкур.
   Сплошного кольца из охотников темнокожих вокруг холма не было, да и невозможно было его им создать с таким количеством мужчин, но расположились они таким образом, что если бы они вздумали сбежать с холма, то настигли бы они грэлей на равнине довольно быстро. А там бы потихоньку добили стрелами, а отставших и раненых- копьями. Не хотят зря рисковать и идти на штурм. Поумнели.
  - Надо заманить их сюда, у нас заканчивается сухое мясо, еще несколько дней и не сможем здесь оставаться,- Рэту говорил правду, время работало не на них.
  Так много охотников из девятиглавого племени раньше собирались только раз в году- на осеннюю Большую охоту и последующий обмен поделками на временной стоянке. Даже на зимнюю охоту на грэлей из каждой семьи пришли только по десять мужчин, этого оказалось достаточно, чтобы уничтожить их стоянку в горах и прогнать мужчин- грэлей далеко в горы за ущелье, где они, наверное, уже умерли с голоду. Но со второй стоянкой в ущелье, на которой жила маленькая семья странных грэлей без бороды и волос на голове, ничего не вышло. Пять раз пальцев рук охотников остались лежать там, прежде чем Ахой решил уйти. Про эту семью ему рассказывали- они носили обувь, как настоящие люди, и кидали стрелы, чего за другими грэлями не водилось, могли они каким-то неведомым образом издавать страшные звуки. После поражения в каньоне пришлось даже перенести на лето нападение на грэлей у Большой воды. А предстоящей зимой Ахой хотел еще раз наведаться в ущелье. Зимой нападать сподручнее- всегда можно выследить бежавших по следам. Но планам не суждено было осуществится. Грэли сами пришли с Большой воды сюда, убивать настоящих людей.
  Ахою прекрасно видел двух грэлей, обеспокоенно обсуждающих что-то на площадке у черепа Зверя с большими рогами. Один без бороды, а второй самый обычный. Когда 'самый мудрый' из самой западной стоянки сообщил о нападении, то он ему сначала не поверил. Нет, до того, как их выгнали в горы, грэли могли убить охотников в степи, если им подвернется такая возможность, так погиб когда-то его отец, но чтобы напасть на стоянку, где много охотников? Скорее он поверил бы, что такое проделает стадо быков. Ахой приказал собраться охотникам ближайших стоянок, чтобы перехватить убегающих обратно после удачной охоты на людей грэлей, но мужчины не нашли их- грэли не вернулись домой! Затем пришел 'самый мудрый' с большой стоянки, расположенной еще восточней, сообщивший о втором нападении. Этот рассказал больше- там были не только прибрежные грэли, но и старые знакомые из ущелья, которых узнали по отсутствию бороды и коротким волосам. Была в этой истории и загадка- на второй стоянке жили восемь десятков мужчин, а грэлей по словам 'самого мудрого' было не больше четырех десятков. Как они смогли всех перебить, это у него в голове не укладывалось. Само сражение старик не видел, как только грэли ворвались на стоянку, он спрятался в овраге для нечистот. Поэтому ничего прояснить не смог и Ахой решил действовать осторожно.
  К счастью, на второй стоянке грэли задержались на несколько дней, и Ахой успел предупредить все семьи племени, которые отправили своих мужчин для охоты на грэлей. Их собралось три отряда и в каждом почти сотня мужчин. Грэлям теперь не уйти. Они скрытно шли по следам этих животных, похожих на людей, когда стало ясно, что они упрутся в Большую реку, но повернут ли они на солнечную сторону или отправятся к реке без берегов? Дальнейшие действия зависели от их решения- пойдут на юг, они должны были пустить три дыма, если к морю, то два. Жаждавший мести 'самый мудрый' из семьи Большого зверя уговорил его напасть на них рано утром, но почувствовавший непостижимым опасность враг ночью покинул берег Большой реки и отправился на закат. Ничего, далеко они уйдут. Уже не таясь, три отряда загоняли их на юг, но словно читая их мысли, они не поддались на хитрость и шли прямиком к еще одной западной стоянке- пришлось срочно увести оттуда всех женщин. Теперь же они сами оказались в ловушке на стоянке семьи Зверя с большими рогами Бросятся в атаку, то никто не станет с ними драться- зачем терять людей в прямой схватке, в которой может случиться что угодно-, а пропустят в степь и засыплют стрелами. А долго без свежей воды и еды в такую жару на холме они не высидят.
  - Я знаю этого грэля без бороды, охотники из моей старой семьи захватили его на равнине прошлым летом и он был у нас, когда Ахой напал на нашу стоянку,- удивился неразлучный с ним 'самый мудрый', так и не снявший не смотря на жару свою меховую шапку.
  - Почему же ты не съел его мозги?
  - У людей с плоскими лицами не было такого обычая, его хотели убить, когда луна станет полной, но вы пришли раньше.
  Оба грэля зашли обратно на стоянку и Ахой собрался отдохнуть на травке, когда на площадку вышло два десятка грэлей с копьями с блестящими наконечниками.
  - Ду-ду-дууу..
  - Бу-бу-бууу..
  Неужели решили прорваться? Но их же совсем немного, или жажда и голод не оставили им выбора? Правда, здесь только один отряд из трех, но остальные, перекрывающие другие направления с холма, скоро будут здесь, тем более они и не собираются с ними драться, а просто будут сопровождать убегающих грэлей по равнине.
  Предложенный Андреем план Рэту понравился. Выйти в поле, и после короткой схватки имитировать бегство обратно на стоянку, а всех, кто погонится за ними, должны были встретить в узком проходе два ряда щитов и Эсика. Щиты решили с собой не брать, им важнее скорость.
  - А если они не погонятся, а разбегутся по равнине?
  Такой вариант Андрей исключить не мог, но неужели из трех отрядов никто не увлечется, вот не верил он в такую железную дисциплину в каменном веке.
  Шли не торопясь, чтобы противник оценил их малочисленность и успели подойти остальные два отряда. Сверху было видно, как кроманьонцы забегали по равнине, собираясь в кучу и поднимая свой боевой дух воплями, а к ним на подмогу бегут со всех сторон их товарищи.
  - Ахой.
  - Хррх.
  Все-таки они не утерпели и вступили в схватку. Расположившийся позади группы Андрей видел, как Ахой что-то кричит, показывая рукой в сторону степи, но кто слышит приказы в горячке боя. Наоборот, он дезориентировал свой отряд, часть которого разбежалась, а часть решила сражаться. Как бы и самим не увлечься и не упустить тот момент, когда к противнику поспеет подмога.
  - Назад, уходим обратно,- но его не слышали. Он бил древком копья по спинам, чтобы привлечь внимание, Рэту хватал увлекшихся за одежду, вытаскивая из схватки- теперь бежать.
  Андрей слышал за спиной улюлюканье кроманьонцев, которые преследовали бегущих в панике грэлей, хорошо, что на бегу из луков не постреляешь, вряд ли бы они тогда без больших потерь достигли входа стоянки. Он увидел, как Энку с щитом, скаля зубы в предвкушающей улыбке, перекрывает за ними проход.
  - Гррх..
  Язык распух от жажды. Андрей лежал в тени натянутой на копья шкуры и любовался горой трупов. На месте, которое хорошо просматривалось снизу, они сложили убитых кроманьонцев. Андрей насчитал круглым счетом девяносто тел, из них добрых два десятка пришлись на долю Эсики. Она потом долго выковыривала из них свои стрелы. А вот те, что без головы, это уже большеносый постарался, без топора так легко ее не отсечешь. Но и они лишились троих, и что характерно, все потери пришлись на действия у холма- увлеклись схваткой и не вернулись вовремя. Правда, темнокожие выставили на обозрение только два тела лесовиков, третьего пропавшего- Энзи, среди них не было.
  Он объявился ночью и никто и не заметил, откуда он пришел.
  - С трех сторон все перекрыто, но ночью, когда темнокожие хуже видят, можно пройти по оврагам на равнину и бежать до реки, где остались наши плоты. На другом берегу они нас не догонят.
  Сидеть еще сутки без воды никто не хотел, поэтому они покинули стоянку этой же ночью. Впереди Энзи с Лэпу, за ними остальные. Шли друг за другом, стараясь не терять из виду силуэт идущего впереди.
  - Сколько мы будем так бегать, надо напасть на них, пока они не разбежались по равнине,- Энку не мог никак успокоиться.
  Под утро пошел ливень, все упали на дно оврага и пили текшую по дну воду вперемешку с глиной. Кого волнует, что вода не очень чистая, когда так хочется пить.
  - Они идут по нашим следам,- Эрит с тревогой наблюдал за дымами на закате. Дымы появились на второй день, противник был свеж и быстр, и теперь стремительно их догонял их оголодавший отряд. То, что они ускользнули через овраги, дало им полдня форы, но она стремительно таяла.
  - Мы повернем к морю и выйдем к реке, где остались наши плоты.
  Ночью умер белогорец, который так и не смог до конца залечить свою рану, Нога воспалилась, он метался в горячке, а под утро затих. Это был уже пятый охотник, который не вернется в свою семью из этого похода.
  - Мы ведь так и не освободили для себя равнину,- Рэту накинул еще травы на яму с его телом.
  - Да, это так. Но мы попробовали и попробуем еще раз,- Андрей пытался с оптимизмом смотреть в будущее.
  - У нас не будет еще одной попытки, осенью или зимой они придут в наши семьи. Мы сильно их разозлили.
  Что тут скажешь, Андрей и сам так думал.
  - Они и так бы пришли, но теперь их будет меньше.
  Их везенье, позволявшее ускользать от многочисленного и свежего противника, закончилось на следующий день, когда неожиданно уперлись в подготовленную для обороны еще одну стоянку темнокожих. Пока ее обходили, очутились в проходе между двумя широкими холмами, разделявшими равнину. Здесь то их и настигли.
  - Уходите быстрее, пока они не обошли холмы и не заперли здесь всех, мы задержим их здесь столько, сколько сможем,- Сдружившиеся в походе Эрит и Вичаша не хотели бежать дальше. С ними остались по два охотника с каждой из семей, кроме лесовиков, которые и так потеряли уже двоих.
  - Энку тоже остается от семьи Гррх,- тон поглаживающего свой топор большеносого не допускал возражений. Да и Андрей понимал, что кто-то да должен от его семьи остаться здесь, иначе другие не поймут.
  - Тебе рано еще в другой мир, Энку, твой однорог ждет тебя на равнине. Продержитесь, сколько сможете, и прорывайтесь за нами. И кого он обманывает?
  Бежали в полной тишине, только время от времени раздавались всхлипы Эсики. А у Андрея на душе скребли кошки, еще семеро остались в проходе, он потерял почти треть отряда и не смог освободить для неандертальцев эту равнину. Это был разгром. Ему казалось, что он слышит крики, раздающиеся от прохода между холмами.
  - Ахой..
  - Гррх..
  Но это, конечно, были игры его воображения. Слишком уж далеко они уже отошли.
  А вот и река. Вышли не совсем туда, куда планировали и теперь спускались ниже к месту, где они оставили плоты. Они облепили эти два маленьких плота как муравьи кусочек сахара- четверо расположились на поверхности, а остальные держались за него находясь в воде. Хорошо, что плыть недалеко. Они стояли над обрывом, когда к другому берегу реки вышли темнокожие, в их числе иих высокий вождь в шапке из волчьей шкуры. Пусть форсируют реку, если смогут. Андрей погрозил ему кулаком. Мы еще поборемся.
  - Они должны были появиться с началом новой луны, Эссу, но с тех пор прошло уже много дней, а все еще никто не пришел,- Эсика, с уже заметно округлившимся животом погладила его по руке.
   Перед тем как каждая семья отправилась своей дорогой после не совсем удачно сложившегося похода, все договорились, что через две полные луны все соберутся у озера на первый в их истории общий базар. Там же семья Гррх должна была передать обещанную компенсацию за погибших охотников в виде бронзовых наконечников и горшков. На берегу озера устроили временные шатры, принесли из каньона веревки, бронзовые острия, ножи и горшки, предназначенные для обмена на принесенные другими семьями обработанные шкуры, еду Жжж и бивни мамонтов. Не то, чтобы все это было так уж нужно семье Гррх, но Андрей хотел завлечь все семьи во взаимную торговлю. Глядишь, станут больше общаться, начнут перенимать друг у друга полезные новинки, как это принято у темнокожих.
  - Не придет никто, жалко, хорошо бы увидеть еще раз длинноногих и белогорцев, мы славно дрались все вместе против темнокожих.
   Это был Энку. Прошло две недели после возвращения сыновей Гррх на свою стоянку, когда в ущелье раздался сигнал горна большеносого. Андрей тогда подпрыгнул от радости, услышав знакомый звук рога- это и в самом деле был Энку со своим топором. Теперь его лицо украшал новый шрам на другой половине лица, Андрей даже счел, что такая симметрия смотрится эстетичней, чем было раньше, но вряд ли мысли о красоте посещали голову Энку. В остальном это был все тот же его друг и опора семьи, только сильно осунувшаяся. Ничего, подкормим.
   - Они долго не могли к нам подойти, натыкаясь на щиты и острия наших копий. Мы даже решили, что отряд уже достаточно оторвался от темнокожих и хотели бежать за вами, но они обошли холмы по кругу и закрыли нас в проходе с двух сторон. Их было слишком много, Эссу, а под вечер они стали кидать на нас сверху большие камни. Я и Вичаша были последними, кто остался в живых. Копье мое сломалось, щит потерялся я и бросился на них с одним топором, и так прорвался на равнину. Темнокожие меня не искали и сразу покинули это место. Из-за раненой ноги я не мог уйти далеко, так и лежал десять закатов в траве у тех холмов, пил утреннюю росу, а из еды -только птичьи яйца. Ты же придумаешь песню про то, как мы сражались в этом проходе?
   - У нас будет много сказаний про поход четырех семей, а Старшая и Эсика запишут их в глине, чтобы про него знали и наши потомки.
  Андрей выполнил свое обещание. Каждый вечер у костра он пересказывал по одному эпизоду из похода четырех семей. Теперь все знали про их набег во всех подробностях. Наиболее популярной стала история про последнее сражение похода - 'Семеро смелых'.
   Остался мудрый Вичаша
   Стоит седобородый Эрит
   И Энку могучий
   Славный сын Гррх
   Их своим плечом подпирает...
  Все умрем, но врага остановим
   Мы время дадим,
  Чтобы жили все семьи
   Добежать вы должны до реки
  
  Между шатрами бегали друг за другом дети с палками и игрушечными щитами, потом они что-то не поделили и начали драться. Андрей прислушался.
   - Я буду Энку с топором!
   - Нет, я буду Энку!
   - Ты будешь Энзи невидимый, который вывел всех из западни.
   - И опять никто не хочет быть мудрым Эссу,- улыбнулся Андрей.- Все-таки хорошо, когда по стоянке бегают дети. Еще несколько поколений и Энку с Энзи станут легендой. Или не станут, ведь он так и не смог освободить равнину. Им нужно больше людей, копий, стрел и еды. И самое главное- необходимо выиграть время, которого у них совсем нет. Ахой отомстит уже этой зимой, в пору, когда девятиглавое племя охотится на неразумных грэлей.
   На следующий день пришли белогорцы. На душе у Андрея отлегло- хоть кто-то появился на объявленный им базар. И тут Рэту показал, что у него не только военные таланты присутствуют, но и торговые. С собой он привез соль, много соли и ничего кроме соли. И теперь требовал взамен исключительно горшки, острия и ножи из бронзы. Устав с ним спорить о цене обмена оставил его наедине со Старшей- пусть помучается, у упрямой девочки он никогда лишнего не выменяет.
   К ним подошла Грака, которая держала на руках малыша с рыжими волосами и с ней была девочка. У Андрея перехватило дыхание.
   - Папа!
   - Имела, девочка моя,- его дочь за этот год заметно подросла. Обняла его ноги.
   - Я бы не ушла никогда отсюда, но мне сказали, что ты умер. Ты же расскажешь вечером сказку?
   - Конечно, я знаю еще много сказок.
   - Грака захотела посетить семью Гррх, хотя я ей говорил, что маленькому Эссу рано в такие походы. И Имела давно мечтала увидеть тебя,- смущенно проговорил рыжий.
   Эссу? Андрей замешкался. Вроде бы приятно, когда в честь тебя дают имя новорожденному, с другой стороны он вполне себе еще жив.
   К вечеру пришли и две семьи длинноногих, которые тоже принесли с собой соли. Ярмарка началась. Еще бы и лесовики пришли, но их не так легко выманить из болота.
   Эта неделя всем запомнилась надолго. Никогда еще в одном месте не собиралось такое количество людей из разных семей. Андрей отметил, что многие гости совершают попытки найти подход к мастерам Гррх, пытаясь заказать для себя небольшие ножи, ожерелья или флейты, эти поползновения он зарубил на корню. Для обмена предлагалось только то, что было вынесено на базар.
   - У нас теперь больше соли и шкур чем нужно, а мы отдали все горшки, ножи и острия. Еще ты подарил им флейты,- Старшая подвела итог недельной торговли.
   - Мы сделаем себе новые, они должны захотеть прийти сюда еще раз в следующем году, для этого другие семьи должны видеть выгоду. Длинноногие и белогорцы видели 'школу', знают что такое 'карта', узнали как делают острия и ножи, сети для ловли рыб и силки, как обрабатывают камень и кости, как сушат мясо и рыбу на зиму, пусть у них проснется интерес к образу жизни Гррх, тогда со временем, и они захотят так жить. Все хотят постоянно иметь еду, чтобы половина детей не умирала зимой, как это у них происходит, и не бояться темнокожих.
   Завершилась первая в истории трех семей ярмарка грандиозным пиром, на котором хором несколько раз исполнили 'Семеро смелых'. На следующий день длинноногие погрузили все пожитки на плоты, которые они соорудили с помощью Лэпу и отправились вниз по реке. Вслед за ними потянулись и белогорцы, которым до своих гор придется идти пешком. Имела решила остаться в каньоне, Андрей думал, что подразумевая это развитие событий ее и взяли на базар. С едой у семьи с Белой горы как всегда не очень хорошо и с наступлением осени желательно от лишних ртов избавиться.
   - Все уже готово, Эссу, я сделал то, что ты просил.
   Эрру принес с собой красивое ожерелье из обработанных разноцветных камней. По совету Андрея мастер огранил их, и теперь красные, синие и зеленые камни переливались в солнечном свете. Настоящий шедевр, главное, чтобы никто из женщин семьи не увидел. Он спрятал его в изготовленную для украшения резную коробку.
   - Никому не говори о нем, ожерелье мне нужно для очень важного дела.
   Через несколько дней после завершения ярмарки ему приснился очередной сон, в котором ему привиделись сожженные стоянки длинноногих, белогорцев и разоренный каньон Гррх. Судя по наличию снега, дело происходило зимой. Он тогда проснулся, посмотрел на спящую Эсику, которая спала на шкурах криворога на спине, чтобы не навредить ребенку в животе, и долго думал, вглядываясь в 'дагар' ручей, отражающий лунный свет.
   Неужели все зря и этих людей уже не спасти. А как же его ребенок, которому зимой исполнится только несколько месяцев, а Имела, Лэнса, вся семья Гррх. Для чего судьба забросила его в это тело из будущего, если ничего нельзя изменить. Может, его присутствие здесь было единственным шансом для этого альтернативного человечества и он не смог его использовать в полной мере. Принесенные им в это время собранные за века знания исчезнут, так и не дав всходы. И тогда ему в голову пришла идея.
   - Я видел дом Гррх много раз Эссу, зачем ты нас сюда привел так рано?- Энку всем своим видом показывал, что у него много дел, и он хотел бы объяснений, что он здесь делает ранним утром, да еще в компании со Старшей и Эсикой.
   - Ты знаешь об этом выходе из пещеры на равнину, Энку, мы его закрыли и оставили только небольшую дыру для дыма, но с тобой много что может случиться, я хочу, чтобы и женщины знали, что в случае крайней опасности можно отсюда выбраться и завалить ход снаружи камнями.
   - Зачем нам это знать?- обычно звонкий голос Эсики стал хриплым.
   - Это на всякий случай, мне нужно уйти по делам на половину луны, но может так случиться, что я совсем не вернусь, а я думаю, что зимой на нас могут снова напасть.
   - Что ты задумал, я должен идти с тобой! Топор Гррх не будет лишним ни в одном деле.
   - Нет, это касается только меня, а ты, мой друг, присмотри за тем, чтобы все в каньоне было в порядке. Я постараюсь управиться быстро.
   Эсика присела, прислонившись к стене пещеры, и завыла.
   - Он вернется, Эсика, он всегда возвращается,- обычно толстокожий Энку бросился ее утешать, кидая при этом на Андрея злые взгляды.
   Он ушел тот час же, запретив провожать его дальше входа в каньон. Оглянувшись в последний раз, увидел всех троих на стене, стоящих Энку и Старшую, и сидяшую на стену Эсику.
   - Почему он не взял с собой копье с острием из растаявшего камня и нож,- Старшая обратила внимание на то, что у Эссу старое копье с каменным наконечником и такой же нож.
   - Значит, он не собирается ни с кем драться,- сделал вывод большеносый.
   Андрей шел вдоль западного берега реки, главное не пропустить место, где они добыли тура на обратном пути в первое посещение длинноногих. Он помнил, что с этого места нужно отправиться прямиком по равнине в северном направлении. И тогда еще через день он достигнет Мертвую стоянку кроманьонцев, обитатели которой погибли от неизвестной болезни. Это место, которое нужно обходить, но именно туда ему сейчас и надо. Он вспомнил про него в ту ночь, когда ему приснился сон про разгромленные стоянки неандертальцев и тогда в голове у него щелкнуло- нужно запустить эту заразу на кроманьонские стоянки. Судя по тому, что обитатели Мертвой стоянки погибли все, иммунитета против этой болезни у них не было.
  Но не мог же он пригласить темнокожих прогуляться на мертвое стойбище. Андрей помнил о еще одном событии: как нельзя кстати скоро должны собраться в одном месте все охотники девятиглавого племени- кроманьонцы всегда собираются осенью- и если они заболеют, то быстро разнесут болезнь по всем своим стоянкам. А это шанс, освободить, наконец, эту равнину от их присутствия. Но у плана были и изъяны: первый- непонятно, каким способом их заразить, а второй- как бы при этом не заболеть самому. Подумав, решил использовать для передачи болезни красивое ожерелье, которое он тайно заказал Эрру- такую диковину все захотят подержать в руках. Мастер возился две недели, но результат того стоил. А со второй проблемой, кроме как совета самому себе быть осторожнее ничего путного в голову не пришло.
   Андрей едва не прошел мимо, но вовремя заметил знакомый холм. Да уж, понятно, почему он не увидел стоянку издалека. Высокие шатры сложились и представляли собой кучи мусора из шкур и гнилых палок, между которыми валялись уже побелевшие кости и черепа. Может, и нет уже здесь никакой болезни? Сгинула под лучами летнего солнца. Разобрал один из шатров и едва не упал от смрада. Тела еще не полностью разложились под кучей шкур. Оттащил их подальше и не придумал ничего умнее, как вдыхая воздух через раз поддеть ожерелье на палку и положить на одно из этих тел. Нет, так не пойдет, надо убрать одежду. Как он не старался аккуратнее разоблачить тело, все равно вымазался. Ругая себя за свою неуклюжесть быстро вымыл руки водой из бычьего пузыря.
   За этот и последующий день он разобрал все шатры и обмазал ожерелье разложившейся плотью всех более или менее сохранившихся трупов, да так, что ожерелье покрылось подсохшей пленкой коричневого цвета. Несколько звеньев ожерелья он почистил, для того, чтобы нашедшему его темнокожему видна была красота обработки камней и захотелось счистить пленку пальцами и с остальных. Дальше находиться на Мертвой стоянке Андрей счел бессмысленным и, положив украшенье в коробочку, двинулся на восток. Следующая задача- найти место, где пройдет сбор охотников девятиглавого племени. По предположению Андрея, временная стоянка должна была располагаться где-то посередине равнины, чтобы охотникам с разных стоянок было удобно туда добраться. Наверняка это место где-то к югу от Большой реки, не случайно Ахой смог летом собрать так быстро охотников из нескольких семей, из-за чего, собственно, поход четырех семей вынужденно завершился.
   Шел он точно по тому пути, по которому они спасались бегством от догоняющих их темнокожих, но только в обратную сторону. Плот остался на том же месте, где они его бросили, поэтому переправился через реку он без особых проблем. Вот и воспетый в песне проход между двух холмов, где остались Эрит и Вичаша. Поиски тел или брошенного оружия ничего не дали- кроманьонцы убрали все подчистую. А вот дальше начался начались хождения вслепую, поскольку где именно находится место сбора темнокожих Андрей не знал. Это еще хорошо, если начнут собираться сейчас, а не через неделю или месяц. Но он терпеливый, подождет.
   Все же не зря Энку говорил, что он очень везучий. Без большой доли удачи не наткнуться в степи на следы, оставленные группой людей еще до того, как трава успела вновь подняться. Он пошел по примятой траве: осталось самое сложное- достичь стоянки и положить коробку с ожерельем так, чтобы на него непременно кто-то наткнулся, ну и самому желательно остаться незамеченным.
   Место для кроманьонской ярмарки было выбрано идеально. Холмы образовали посреди равнины большой амфитеатр, защищенный со всех сторон их крутыми склонами. Сейчас он был заполнен людьми, которые все прибывали маленькими группами. Базар, видимо, только начинался. Андрей рассмотрел среди посетителей много женщин и детей. Ну, точно базар. Попасть на него можно было только по двум проходам, где Андрей заметил несколько дежурящих охотников с копьями. Побаиваются, видимо, после их летнего рейда по стоянкам темнокожих. Он позлорадствовал. Оставить отравленный подарок решил ночью прямо на тропе недалеко от дежурящих темнокожих. Вытащил ожерелье, чтобы осмотреть напоследок. Машинально намочил палец и потер один из камней, слизь совсем ссохлась, подействует ли биологическая бомба?
   Под утро змеей пополз по высокой траве как можно ближе к входу. На фоне ночного неба был даже виден силуэт дремлющего темнокожего, оставив в шагах двадцати от него коробку, вернулся обратно. Надо еще убедиться, что ее найдут и занесут вовнутрь.
   Его вырвал из дремы чей-то вопль, поеживаясь в мокрой от росы траве, открыл глаза. Нашли! Тот самый дремавший охотник держал в руках его ожерелье. Теперь он быстро стирал с нее грязь, с восторгом наблюдал за игрой света на гранях камней.
   -Не жадничай, оставь и другим почистить!
   Вокруг счастливчика собралась толпа и ожерелье пошло по рукам. А вот и старые знакомые- Ахой и 'самый мудрый' в неизменной меховой шапке. Теперь осторожно уйти отсюда, уже через неделю он будет дома в своей семье.
   Андрей на четвереньках отполз с холма, потом встал на ноги, и в этот момент на него накатила слабость. Он лег на траву. Голова кружилась. Приступ вроде быстро прошел, но настиг снова через сотню шагов. В горле запершило. Неужели заразился? Но когда? Вчера, когда он рассматривал ожерелье? Не похоже, очень уж мало времени прошло, не слышал он таких мгновенно распространяющихся болезнях, должен быть инкубационный период. Значит, заразиться он мог пять дней назад на Мертвой стоянке.
   В этот день он так и не смог никуда уйти, с каждым часом он чувствовал себя все хуже и хуже. Поднялась температура, а стоило ему выпить воды, как тут же согнулся в рвотном позыве. Со стоянки темнокожих до него доносились вопли, но он слышал их, словно через ватную преграду, пока мысли не проглотило забытье.
   Через три дня ему вроде бы стало легче, температура спала, он смог немного поесть. Андрей подумал, что не такая уж это и смертельная болезнь оказалась, раз уж он до сих пор жив. Ситуация на Мертвой стоянке с людьми, которых смерть застигла во время бегства, рисовала ему куда более апокалиптические картины. Может дело в его организме, все-таки кроманьонцы и неандертальцы это два разных вида, хоть и родственных. Но оказалось, что болезнь дала ему только передышку, вновь он очнулся только через несколько дней- кто-то смеялся совсем рядом.
   - У-ха-ха..
   На него, не мигая, смотрела небольшая гиена, которая никак не могла понять, стоит ли ей уже приступить к трапезе, или пока еще рано.
   - Брысь,- Андрей пригрозил ей копьем. Но она не ушла, пока он не вспорол ей брюхо ножом.
   Он чувствовал себя лучше, озноб прошел, и осталась только слабость. Сколько же дней прошло? Три дня после первого забытья и еще несколько после. Как хочется есть. Остатки сушеного мяса исчезли в несколько минут. А что там у темнокожих?
   Никаких признаков беспокойства у кроманьонцев Андрей не заметил. Но ведь прошло уже достаточно времени, и болезнь должна была о себе дать знать. Где-то он ошибся, может слизь подсохла и солнечные лучи убили микробов. Опять все зря?
   Посмотреть на необычное зрелище сбежались все пришедшие на осенний базар люди из семей девятиглавого племени. Их привлекли крики охотников, которые наблюдали за двумя проходами к площадке между холмами. И теперь они не верили своим глазам, прямо к ним, пошатываясь, шел улыбающийся грэль. Выглядел он так, словно только- только вышел победителем из смертельной схватки с крупным хищником- со следами когтей, порванной одеждой и в уже подсохшей крови. На несколько мгновений наступила тишина, затем все окружили его плотным кольцом. Он пошатнулся от удара первого камня, затем еще одного.
   - Стойте!
   Ослушаться 'самого мудрого', с которым советуется сам Ахой. не рискнул никто. Толпа волновалась, но никто больше камнями и палками не бросался.
   - 'Самый мудрый' принесет его в жертву отцу девятиглавого племени Хррх на прощальном пиру завершающим осенний сбор.
   - Нам не страшен серый волк, серый волк..
  Андрей стоял привязанный кожаными ремнями к вкопанному в центре базара столбу и напевал песенку про волка. Его удивляло, что ему дали столько времени, следующим утром исполнится пятый день как он здесь. Когда после схватки с гиеной он вышел к этой временной стоянке из своего убежища, то не рассчитывал, что проживет еще так много. У него теперь было достаточно времени понаблюдать за жизнью кроманьонцев. Люди как люди, едят мясо, меняют между собой поделки. И не подозревают, что у столба стоит не злой грэль, а биологическая оружие.
   Первые двое суток ему не давали ни воды, ни еды. Наверное, решили, что грэль и так выживет. Но утром третьего дня, когда почти все спали, к нему подбежала темноволосая женщина и дала кусок жареного мяса. Он узнал ее, это была та самая кроманьонка, в которую кидал камни Рэту. Даже темнокожим ничто человеческое не чуждо, жаль, что они не оставили ему выбора.
   - Беги отсюда, если хочешь остаться живой.
   Не понимает. Очень жаль. Андрей проводил ее взглядом.
   Кто-то небольно ударил его древком копья. Андрей поднял глаза. Надо же, сам Ахой шапке из волка. Впервые подошел за пять дней. На его лице, поросшем курчавой черной бородой, совершенно не было злобы. Только любопытство. На пальце он крутил его ожерелье и что-то говорил с вопросительными интонациями. Андрей разобрал только слово 'грэль'. Видимо спрашивает, действительно ли эту вещь сделали грэли. Утвердительно кивнул в ответ и показал пальцем на себя. Кажется, поверил. Удивленно покачал головой и ушел.
   На стоянке вовсю шли приготовления к пиру, разжигали в ямах огромные костры, разделывали дичь, раскладывали шкуры криворогов, на которых так удобно сидеть, поедая горячие куски мяса. Кажется, ярмарка скоро завершится и ему тогда придет конец. Всю эту идиллию разрушил отчаянный женский крик. Андрей повернул голову и увидел, как толпа быстро обступает мужчину, который скорчился в рвотных позывах, затем свернулся калачиком и затих. Посеревший 'самый мудрый' в шапке опасливо обошел его по дуге. А ведь он знает, что это такое. Андрей торжествующе улыбнулся. Наконец-то. 'Самый мудрый' заметил его улыбку, подскочил и начал что-то орать прямо в лицо. С другого конца стоянки раздался еще один крик. А ведь эта болезнь вызывает у них панические атаки, понятно, почему побежали от своих шатров люди на Мертвой стоянке. У себя он таких симптомов вроде не замечал.
  Пира не получилось, все кто мог, бежал сейчас с этой временной стоянки со всех ног. К нему приближался Ахой с копьем. Он понял, что это конец и удивился собственному равнодушию- ему было уже все равно. Он сделал все, что хотел, и в первый раз в жизни менеджер по продажам пластиковых окон и дверей Андрей Кузнецов был по настоящему счастлив.
  
  *******************************************************************
  
  Список имен и значений
  
  
  Эссу(муж)- камень.
  . Грака(жен)- ива.
  .Рэту(муж)- огонь.
  Эрук(муж)-бык.
  Энку-одиночка.
  Эдина(жен)- светловолосая.
  Лэнса(муж)- копье
  Имела(жен)-бабочка.
  Эпей(муж)-храбрый.
  Эхекка(муж)- волк.
   Эрит(муж)- сильный.
   Эзуми(муж)- лосось.
   Эшунка(муж)- волна.
   Эхоут(муж)- беспокойный.
   Вичаша(муж)- мудрый.
   Иква- лягушка.
   Эрра- ветер.
   Эсика(жен)- изящная
   Упеша- кипарис
   Узуту- осиное гнездо.
  Энзи-тень.
   Лэпу- кедр.
   Энти-поющая.
   Сент- городок во французской провинции Приморская Шаранта, недалеко от него находится стоянка Сен- Сезер, где был найден скелет неандертальца и орудия шательперрона, предшественнице знаменитого ориньяка.
   Ленмена- флейта(на языке средиземноморский неандертальцев). При описании 'флейты' Упеши использована найденная в Словении знаменитая 'флейта из Дивье Бабе' приписываемая неандертальцам.
  Эпизод с занесенные песком следов неандертальских детей навеян находкой французских антропологов, обнаруживших в местечке Ла Розель более 200 следов, который оставили дети и подростки, а также сопровождавшие их взрослые.
  
  
  Брр- саблезубый тигр.
  Гррх- пещерный медведь.
  Большерог- гигантский олень.
  Криворог- горный козел.
  Однорог- шерстистый носорог.
   Настоящий однорог- эласмотерий.
   Рррр- пещерный лев.
   Жжж- пчела.
  
  
  
  Гага- девочка
  Ашка-мальчик.
   Нита- тетя.
   Семья- общность неандертальцев и кроманьонцев состоящая из 40-100 человек близких родственников.
   Племя- объединение семей(только у кроманьонцев).
  'Самый мудрый'- шаман(только у кроманьонцев).
  Темнокожие- кроманьонцы.
  Большеносые- распространенная группа неандертальских родственных семей- живут в предгорьях.
   Длинноногие- группа родственных семей неандертальцев живут на равнине у атлантического побережья.
   Хррх- мифический змей-прародитель в верованиях кроманьонцев.
  
Оценка: 7.33*63  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик) К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Чумной мор"(ЛитРПГ) А.Светлый "Сфера 5: Башня Видящих"(Уся (Wuxia)) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) В.Коломеец "Колонизация"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"