Ангарин Леонид: другие произведения.

Неандерталец Ii:восточные земли

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Творчество как воздух: VK, Telegram
Оценка: 7.88*17  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Продолжение приключений нашего соотечественника Андрея Кузнецова в каменном веке.

  
   Глава первая: В горах за ущельем
  На притоптанном снегу небольшой поляны под скалой сидели трое мужчин. Один- старик в засаленной меховой шапке, который грел сейчас руки над чахлым костром, второй- большой мужчина с черной бородой, жаривший прямо в пламени насаженного на копье разделанного зайца, а третьим был совсем худой грэль, который с надеждой смотрел на капающий с тушки в угли жир. Заметивший этот взгляд здоровяк взмахнул рукой и грэль покатился по снегу.
  - Лучше бы он тогда меня сразу убил- Андрей исподтишка посмотрел на Ахоя. В тот день, на охваченной паникой ярмарке темнокожих он уже приготовился к смерти. Намерения вождя девятиглавого племени были ясны и без слов, он уже размахнулся копьем, когда на его руке повис орущий 'самый мудрый'.
  - Хррх, Хррх,- это были единственные слова, которые он разобрал среди его воплей.
  Кто его знает, что он этим хотел сказать. То ли то, что Хррх не велит приносить жертву в этот день, то ли место и время для этого не подходящее и необходимо еще подождать, но вредный старик на этот раз его спас- Ахой опустил свое копье. Дальнейшие действия 'самого мудрого' подтвердили предположение Андрея о том, что со смертельной хворью, которую он напустил на кроманьонцев, он был знаком. А как иначе объяснить происшедшее в дальнейшем. Вместо того, чтобы бежать на свою стоянку, как это сделали все остальные находившиеся на ярмарке, 'самый мудрый' и вождь девятиглавого племени отправились на добровольный карантин совсем в другую сторону. В горы- на юг. И даже не на плоскогорье, где находилась стоянка белогорцев, а еще дальше за ущелье, где жили семьи родственные большеносым, о которых мало что было известно достоверно.
  - Держи, грэль,- Ахой кинул ему плохо прожаренную ножку длинноухого.
  За эти месяцы Андрей стал более-менее понимать, что ему говорят. Язык темнокожих был богаче неандертальского, во всяком случае того неандертальского, который использовался до его появления в этом времени. Он связывал это со сложной социальной структурой кроманьонцев и большим количеством людей в их племенах. А если взять материальную культуру? Каждой из многочисленных поделок, которая изготавливалась на стойбищах темнокожих, нужно дать свое название- вот и развилась лексика.
  - Грэль, скажи 'Ам'.
  - Ам,- Андрей послушно повторил за ним.
  Это было немудрящее развлечение Ахоя и 'самого мудрого'- говорящий по человечески грэль. Аттракцион вызывал у них искреннее удивление, как если бы в его время в зоопарке мартышка вдруг начала повторять слова вслед за посетителями.
  - Скажи 'длинноухий'.
  - Длинноухий.
  И как у них в голове укладывается разгром их стоянок грэлями и отношение к ним как к животным. В конце концов, в качестве трофеев им достались несколько копий с бронзовыми наконечниками и прекрасное ожерелье Эрру из разноцветных камней, которое Ахой носит на шее, такое ни одна обезьяна не смастерит. А все равно отказывают грэлям в праве называться настоящими людьми.
  - Кто мог пойти на Запретную стоянку и принести оттуда безумную болезнь?- вождь девятиглавого племени и 'самый мудрый' в очередной раз переживали события, случившиеся на Большом осеннем сборе.
  - Мы этого не узнаем, Запретная стоянка расположена дальше всех на Закат, рядом живут только грэли на берегу реки без берегов. Это Хррх снова пробудил болезнь.
  - Надо принести ему в жертву грэля.
  - Еще не время, когда родится новая луна, мы уйдем с ним по замерзшей воде за Большую реку. Это будет дар заречному племени- у них давно уже нет грэлей, а отдав его, мы сможем жить в одной из их семей.
  - Не ты ли говорил, что нужно объединить семьи с этой стороны реки в единое целое, иначе племя, куда ты хочешь отправиться, придет на эту равнину и прогонит всех прочь, потому что у них больше людей, чем было у нас. А теперь ты сам хочешь уйти к ним.
  - Им нет нужды убивать нас, равнина теперь свободна. А сильный опытный охотник и 'самый мудрый' нужны всем. Мы подождем, пока река замерзнет.
  Чем дольше их слушал Андрей, тем больше склонялся к тому, что столкновения девятиглавого племени с семьями грэлей для Ахоя и 'самого мудрого' были только локальным эпизодом в подготовке к отражению наступления заречного племени темнокожих- на всякий случай они зачищали тылы. Вот только грэли огрызнулись так, что и самого племени кроманьонцев не осталось. Но что случится если придут с востока многочисленные темнокожие живущие за Большой рекой? Неужели их судьба это бесконечная война за эту равнину? Рано или поздно неандертальцы ее проиграют- невозможно всегда побеждать- и на этом их история закончится. Это у темнокожих много племен и исчезновение одного из них они даже не заметят- их место займет другое- а у неандертальцев осталось только несколько семей на этой равнине и неизвестное количество на Закате. Может в бесплодных горах кто-то еще прячется, если уже не вымер. Они, к примеру, находятся уже долго в землях за ущельем, а так никого и не встретили. Бежать надо, и лучше всего по пути к Большой реке, когда ему освободят ноги от кожаных ремней. Он все время думал о семье в каньоне. Все ли там хорошо, родила ли Эсика, ходят ли дети в 'школу', хватает ли им еды...
  - Грэль, следи, чтобы костер не потух ночью.
  Легко сказать следи, а если дров почти нет, да и то, что есть не настоящие дрова, а кусты высохшего на корню колючего кустарника. Андрей задремал под могучий храп 'самого мудрого' и не заметил, как в отблесках прогорающего костра появились коренастые фигуры.
  Силен был Ахой, он успешно отбивался сразу от трех противников, пока четвертый ударом плашмя древком копья по голове не умерил его пыл. 'Самый мудрый' и не думал лезть в драку, а Андрей всем видом показывал, что он здесь совершенно лишний. Все-таки не вымерли живущие за ущельем семьи, появились как нельзя вовремя и освободили его.
  - Я Эссу..
  Тычок копьем прервал его. Надежды на свободу ушли еще вчера, когда их троих привязали друг к другу одной веревкой и в сопровождении четверых победителей они отправились прямо на восток. Прав был Рэту, когда нелицеприятно отозвался о семьях за ущельем, но вот куда они идут? На всякий случай Андрей пытался запомнить дорогу, хотя окружающие скалы припорошенные снегом и казались совершенно одинаковыми.
  Ахой бесил своим поведением, он временами демонстративно останавливался, из-за чего ударами палками награждали всю их троицу или же громко угрожал не понимающим его неандертальцам всеми возможными карами. В противоположность ему 'самый мудрый' вел себя тихо. Андрей даже засомневался, уж не являлся ли именно он главной фигурой в девятиглавом племени, а большой вождь всего лишь вывеской с мускулами. Но куда они идут так долго? Скоро стемнеет.
  - Как же здесь загажено,- пленившие их охотники привели их в неприметную пещеру, состоявшую из двух залов. В том, который побольше, он заметил еще несколько мужчин, а вот второй представлял собой скорее яму, соединенную с основным залом галереей, и использовался как мусорная свалка. Вот в него их и скинули, даже не подумав освободить руки и ноги. Андрей успел насчитать в сумерках силуэты семерых охотников разного возраста, а куда делись их женщины и дети?
  Пещера выглядела необитаемой, не было видно следов костра и даже если предположить, что им негде собрать дров, кругом только колючки на скалах, то уж шкуры криворога и другие признаки обитаемого жилища быть здесь должны. Жизнь у них явно тяжелая, не случайно захватившие их в плен неандертальцы бросали на них всю дорогу голодные взгляды. Внешне они походили на большеносых, только ростом пониже- даже до Энку не дотягивали. Наконечников на копьях Андрей не заметил, концы палок были просто заострены и обожжены для крепости. А вот каменные ножи имелись у каждого.
  Где-то за спиной в темноте подал свой голос Ахой, который влез в нечистоты. Времени у него, похоже, совсем нет, надо выбираться. Он начал щупать кругом руками, надеясь наткнуться на острый камень и перерезать ремни. Не ему одному пришла в голову эта мысль, он услышал, как рядом крутится 'самый мудрый'. Интересно, если эта большая яма полностью изолирована, то каким образом их вытащат отсюда в темноте? Факелов у хозяев пещеры он не видел.
  Ладони наткнулись на что-то округлое. Череп? Судя по размеру он был детский. Андрей с омерзением отбросил его прочь. Неужели здесь не просто свалка, но еще и могила? Наконец он дополз до неровной стены их ямы, нащупал острую грань каменного выступа и принялся остервенело тереть об нее ремнями на руках.
  Откуда-то падал свет позднего зимнего солнца. Так вот почему им не нужны были факелы. Это не пещера, а расщелина с боковым входом. И мусор сюда скидывают сверху, где кто-то живет. Стали различимы силуэты Ахоя и 'самого мудрого', который пытался перерезать ремни о найденную в яме кость. Андрей заколебался, с одной стороны шансы освободиться в одиночку совсем уж мизерные, а с другой- стоит бежать отсюда всем вместе, так потом он снова станет пленником.
  'Самый мудрый' разминал затекшие руки и подозрительно смотрел карими глазами на грэля. Андрей не стал резать кожаные ремни, а просто распутал их, используя тонкую кость- узел был совсем простой. Ахой наконец-то утих и молча ждал освобождения.
  Стало совсем светло. Андрей осмотрел яму- выход был только в сторону, откуда их сюда и закинули. Далеко вверху видно было небо и на некоторых кустах, которые росли на самом краю расщелины, застрял не долетевший до дна ямы мусор.
  - Бежать, всем сразу бежать,- за все время, которое он провел в плену Андрей впервые показал, что может связать целые предложения на языке темнокожих.
  - Мы не сможем без ножей и копий уйти тем же путем, которым нас сюда привели.
  - Уйдем наверх,- он показал пальцем в небо.
  Стены их естественной тюрьмы не были отвесными, где-то до середины их высоты можно было подняться по узкому карнизу, а вот что находилось дальше, скрывала тень.
  Андрей полз по карнизу, прижавшись спиной к скале, и старался не смотреть вниз. За ним таким же способом продвигался Ахой, страхуя рукой 'самого мудрого'. Вот последнее, на взгляд Андрея, он делал совершенно зря, более легкий старик держался на узкой ступени увереннее вождя девятиглавого племени. Карниз завершился и дальше вверх до самого вверху шел ровный как стена камень. Тупик. Они оказались в глупом положении- если вернутся мужчины неандертальцев- то совершивших побег сразу же заметят, они как ладони видны посреди скалы и не могут даже двинуться.
  Внизу раздались крики- неандертальцы заметили исчезновение добычи. По стене застучали камни, хорошо, что докинуть не могут, слишком высоко. Но что делать дальше, не ползти же вниз, собьют еще на полпути.
  - Куда ты завел нас, грэль?- Ахой со злобой косится на него, а вот голову повернуть в его сторону не рискует, боится потерять равновесие.
  Взгляд Андрея зацепился за отверстие в скале в метре от его головы, ниже которого были видны старые потеки от воды...
  - Куда, грэль?- под крик 'самого мудрого' он повис над бездной на вытянутых руках, пока рывком, опершись локтями о край дыры, не пролез внутрь. Больше всего Андрей боялся, что яма осталась от выпавшего куска скалы. Тогда бы он оказался в безвыходной ситуации: ни на карниз больше не спуститься, ни наверх не вылезти. Но нет, трещина в скале была сквозной, он прошел дальше, проход расширился- появилась еще одна дыра, которая вела вниз, видимо в нее и уходила вода текущая сверху, а по направлению наверх он наоборот сужался. Он повернул обратно, заметив его голову, появившуюся в дыре, Ахой вздохнул с облегчением, а вот Андрей опять заколебался. Не оставить ли эту парочку здесь, но сможет ли он тогда один прорваться обратно на равнину?
  - Прыгай!
  Грузный вождь девятиглавого племени висел на его руке и едва не утянул Андрея вниз, пока он с трудом не затянул его вовнутрь. За ним последовал 'самый мудрый', проявивший неожиданную для его возраста сноровку. Расщелина, которая вела наверх, оказалась неожиданно длинной. Это Андрея устраивало, так они окажутся подальше от стоянки недружелюбных неандертальцев, главное, чтобы она не сузилась настолько, что они не смогут в нее протиснуться. Свет, который проникал в проход из мусорной ямы давно не доходил до них и они шли в полной темноте.
  - Земля,- идущий первым Ахой остановился.
  Неужели все? Андрей пробрался вперед. Руки нащупали мягкую глину, а не камень. Поверхность должна быть близко, земляная пробка могла образоваться от эрозии осыпающихся скал или же почву принесло талыми водами. Земля легко поддавалась, а затем неожиданно руки наткнулись на снежный наст- они пробились. Прежде чем оказаться в низине между скалами пришлось разрыть метра два снега, нанесенного в нее ветрами.
  Яркое солнце слепило глаза, отражаясь от снега. Андрей полез повыше, где-то рядом должна находиться стоянка неандертальцев, от которых они сбежали. Его предположение подтвердилось, она располагалась всего в метрах ста от них. И сейчас на ней было оживленно. Мужчины и женщины бежали за восточную окраину стоянки и что-то там согнувшись рассматривали- видно там и находится расщелина, из которой они сбежали, не могут понять, куда они делись- и возвращались обратно к жилищам. Андрей присмотрелся. Ничего себе. Это не были ни землянки, ни шатры из костей мамонта, на которые накинули шкуры, что практиковали кроманьонцы. Домики были...домиками. Сложенные из более или менее ровных плоских камней, высотой метра два с половиной, а вместо крыши накинуты шкуры. Наверняка и внутри стены и пол устланы шкурами криворога. А если подумать, то другого способа соорудить себе жилище у неандертальцев, живущих за ущельем, и нет. Землянку в скалистом грунте тяжело выдолбить, а останков мамонтов в горах нет, вот и заставила нужда изгаляться. А уж подобрать нужный камень в этом времени умеют все. В небольших жилищах теплее, чем в огромных пещерах. Эх, взять бы пару этих умельцев в семью Гррх...
  - Отсюда можно уйти, только пройдя мимо жилищ грэлей,- Ахой и 'самый мудрый' обсуждали возможность убраться отсюда.
  На стоянке тем временем стало тише. Мужчины куда-то подевались, а женщины и дети залезли обратно в свои домики. Неужели все охотники отправились в пещеру, чтобы найти их?
  - Куда идти, грэль?
  Андрей быстро полз по снегу вниз, стараясь как можно быстрее дойти до площадки, где была расположена стоянка. За ним молча последовали Ахой и 'самый мудрый', которые присоединились к нему после недолгого колебания.
  - Эой, эой..
  Их заметили, между домиками забегали люди, правда, Андрей увидел только одного мужчину с копьем без наконечника, который бросился навстречу опередившего его Ахоя. Неандерталец не попал, высокий вождь девятиглавого племени проскользнул мимо направленного на него копья и сбил противника. Ахой поднял камень, чтобы опустить его на голову упавшего неандертальца, но Андрей успел оттолкнуть его и приставил к его груди поднятое со снега копье.
  - Быстро, бежать!- самый мудрый остановил едва не начавшуюся драку и увлек их за собой, стараясь обогнуть стоянку по дуге.
  У края расщелины лежало полностью накрытое шкурами тело охотника- видны были только голова и босые ноги. Умер от болезни? Или разбился? Дальнейший путь бедняги был понятен, его скинут сверху вниз в ту яму, где он наткнулся на череп ребенка. Андрей заметил что-то яркое у него на груди. Остановившись на мгновение поднял странный предмет и стал вертеть его в руках. Это был увесистое рубило из красноватого камня, удобно лежащее в ладони. Странно, и следов использования нет, не так уж и просты эти неандертальцы, живущие за ущельем.
  - Грэль дать Ахой,- старик в меховой шапке указал на копье.- Ахой идти еда.
  Расставаться с копьем не хотелось. С другой стороны, раз уж им нужно пересечь эти горы и спуститься к Большой реке и никуда им в это время друг от друга не деться, то нужно доверять друг другу. Да и кто помешает опустить ночью тому же Ахою камень ему на голову и забрать копье.
  - Вернуть копье Эссу, Большая река.
  Вождь девятиглавого племени был умелым охотником. Андрей и не заметил слившегося со снегом в метрах десяти от них зайца, а Ахой сбил его броском копья. Он поднял длинноухого на руки, какой тяжелый, килограмм семь в нем точно есть. Освежеванного красным рубилом зайца оголодавшая троица умяла в тот же вечер. Мясо получилось не до конца прожаренным, но в отсутствие нормальных дров выбирать не приходилось.
  - Хррх хочет, чтобы здесь жили настоящие люди, а не грэли,- 'самый мудрый' говорил будто бы про себя, но так, чтобы Андрей услышал каждое слово. Не храпевшему же у прогоревшего костра Ахою он это рассказывал.
  - Грэли тоже люди, не такие как темнокожие, но- люди. У них есть семьи, дети, они многое умеют, грэли отважные и смелые,- Андрей тоже не смотрел на него и отвечал в сторону Ахоя.
  - Настоящих людей много, здесь жили девять больших семей, а за Большой рекой таких семей еще больше. Они придут сюда, где на равнине и болотах так много дичи. Грэлям нет здесь места, так захотел Хррх. Поэтому их так мало и они скоро исчезнут. Если бы девять объединившихся семей смогли убить всех грэлей, то пришедшее через две или три зимы из-за Большой реки племена и не узнали бы, что они когда-то существовали.
  - Они останутся на этой земле, уж я постараюсь,- это Андрей подумал уже про себя, перед тем как уснуть.
  Только на третий день они смогли покинуть горы и выбраться на равнину.
  В лучах заходящего солнца блестела замерзшая Большая река. В этой части равнины она не была такой широкой как ниже по течению в своем беге к соленой реке без берегов. Сказывалась близость гор, где находился ее исток. Кто знает, может быть это та же река, что разделяет земли белогорцев и неандертальцев живущих за ущельем.
  Здесь было достаточно дров и троица наслаждалась жарким теплом идущим от костра. Ахой как-то странно на него посматривал. Неужели из-за того, что он вернул себе копье без наконечника? Завтра они уйдут на восток через Большую реку, а он- на запад, к своей семье в каньоне. Андрей улыбнулся, представив, как его встретят члены семьи Гррх.
  - Грэль, грэль, вставай,- кто-то шепотом звал его и несильно тормошил за плечо.
  Это был 'самый мудрый'. Чего это он, вроде бы еще темно.
  - Уходи, грэль, утром Ахой убьет тебя.
  Наверное, ему надо было сказать старику 'спасибо', но он не знал, как звучит это слово на языке кроманьонцев. Поэтому просто хлопнул его в знак благодарности по плечу и отправился на запад.
  - Не нужно тебе, Эсика, каждый день на стену ходить, холодно уже. И так маленький Эрит без молока остался, хорошо еще, что у Иквы его на двоих хватает,- последние месяцы Энку каждый день перед заходом солнца поднимался на стену, чтобы увести оттуда в дом Гррх женщину Эссу. Эсика все никак не могла смириться с тем, что ее мужчина так и не вернулся обратно.- Он вернется, Эссу везучий, но сейчас тебе надо думать о ребенке
   Поникшая девушка, которая держала в руках завернутого в шкуру криворога младенца, безропотно направилась за большеносым. После ухода Эссу прошло уже больше трех месяцев. Много чего случилось с тех пор в семье Гррх: появились на свет ее Эрит и сын Энку и Иквы, завершилась суета с заготовкой припасов на зиму, пришел по первому снегу в каньон беспокойный Эхоут. Эхекка и Энзи готовились к отражению зимнего нападения темнокожих, о котором предупредил Эссу. Вот только сам он не пришел- ни через половину луны, ни через полную, ни даже через три. Но ведь он обещал вернуться. И Эсика верила, что так оно и будет, поэтому и приходила ежедневно на стену каньона, чтобы первой встретить его по возвращению домой. Ей ведь столько надо рассказать ему.
  
   Глава вторая: Дорога домой
  
  Тонкий наст снега хрустел под ногами Андрея двигавшегося прямиком на запад. Далеко же он удалился от каньона семьи Гррх- второй день шел на Закат, а местность все еще оставалась незнакомой- кругом простиралась холмистая равнина, которую пересекали узкие балки с редким кустарником. Прохудившаяся одежда плохо защищала от постоянного северного ветра, который настырно пробирался к телу через каждую дырочку в прикрывавшей его шкуре криворога. Пожалуй, эта зима будет холоднее предыдущей, хорошо еще, что отросшая борода хоть как-то прикрывала шею. Андрей почти бежал. Нет, он не боялся погони, просто пытался согреться.
  Не повернуть ли севернее? Где-то там должна была быть река, на которой они оставили летом плоты, а рядом с ними мертвые стоянки кроманьонцев. Оттуда он быстро найдет дорогу домой. Зимнее солнце быстро катилось за горизонт, пора бы подумать о ночлеге. Вот и подходящая занесенная снегом узкая балка. Андрей успел до темноты обрубить красным рубилом ветки с небольших кривых елок, накидал их на пол снежной берлоги и стал дожидаться утра.
  Не спалось. Андрей обдумывал слова 'самого мудрого' о многочисленном племени на восточном берегу Большой реки. Есть ли у семьи Гррх и других семей неандертальцев время, прежде чем они пересекут Большую реку? А ведь вся эта широкая равнина от плоскогорья и до морского побережья является для кроманьонцев пограничной территорией между напирающими с востока племенами и Пиренеями. Этаким первобытным фронтиром, место богатое дичью, которую малочисленные семьи неандертальцев не в состоянии выбить полностью. Прав был 'самый мудрый', если бы девятиглавое племя их уничтожило, то через несколько поколений никто бы и не вспомнил, что жили здесь странные люди с глазами цвета льда. А не последние ли это семьи неандертальцев в истории Земли? Очень даже может быть, если только кто-то не спрятался на Пиренеях или в горах. Но и они будут обречены, когда фронтир сдвинется на Закат. А дальше конец земли- океан. Не убежишь.
  Андрей зашевелился в своем убежище, с потолка за шиворот упал кусочек снега, растаял и потек холодным ручейком по спине.
  - Вот и от нас останется только едва заметный след как от подсохшей струи на грязном теле- подумал он.- Если только не найдется какой-то выход.
  Утром Андрей, как и решил накануне, повернул на север и довольно скоро наткнулся на реку, которая, как он предположил, являлась границей между Болотом и самыми западными стоянками кроманьонцев. Но он ошибся. Он уже довольно долго шел по льду широкой реки, и чем дольше двигался, тем все более странной выглядела ее долина. Прямо со льда, сквозь потерявшие свою листву стволы деревья на крутых берегах, были видны темные входы в пещеры в белых известковых скалах. Заблудился. Хорошо здесь, наверное, живется гррх- залез в пещеру и никто не рискнет их потревожить всю долгую зиму до наступления весны. Но он не медведь, ему нужно домой, в каньон. Повернуть обратно? Но так потеряет еще один день. Да и сходить с замерзшей реки не хотелось, очень уж удобно идти по ее ровной поверхности.
  - Ррр...
  Андрей подпрыгнул на льду, выставив вперед копье. Рычание не было громким, скорее предупреждающим, но, тем не менее, ноги предательски задрожали. Ррр- царь зверей. Среди деревьев, недалеко от берега, он заметил на снегу большое желтое тело, а рядом разорванная туша оленя. Лев поднял свою голову без гривы и повторил рык. Старый самец внимательно смотрел на него, а Андрей медленно пятился к противоположному берегу. Хорошо, что зверь сыт и вряд ли рискнет разнообразить свою трапезу еще и двуногой добычей рискуя получить сдачи.
  - Рррр...
  Чем дальше он отходил, тем больше беспокойства звучало в рычании льва. Странно это, он ведь удаляется он него, должен бы и успокоиться, а почему он один? Те львы, которые пришли на пир после Большой охоты темнокожих недалеко от Холмов ушедших прибыли к горе из бизонов всей семьей.
  - Рррр,- лев выскочил на лед и захромал за ним.
  Причина, из-за которой старый лев жил один стала понятна- состарился, вдобавок повредил лапу и более сильный самец прогнал его из прайда. Андрей проваливаясь в снегу бежал вверх по склону холма, а лев хоть и медленно, но приближался к нему, догоняя добычу на своих трех лапах. Впереди показалась пещера, а чуть поодаль была видна узкая расщелина у подножья холма. Рядом с пещерой валялись кости, так вот почему Брр заволновался, он здесь живет. Стоило отвернуть от пещеры, как лев сбавил обороты, но полностью так и не остановился. Спасительная дыра в земле, куда он нырнул, в действительности была не такой уж и узкой, но медведь или лев уж точно не смогут в нее пролезть. Андрей осторожно сделал несколько шагов вниз в темноту и обернулся. Мощная фигура заслонила дневной свет и Ррр просунул в дыру лапу, но тут же отдернул. Умный. Судя по всему в своей долгой жизни он встречался с двуногими. Свет, которому уже ничего не мешало, беспрепятственно лился в трещину, может быть лев отправился в свою пещеру? Андрей высунул копье вверх и заорал от боли- Ррр ударил по нему лапой и древко стукнуло ему по локтю. И чего он к нему прицепился? Шел бы к себе в логово или доедать оленя. Так долго можно здесь сидеть, нет ли у этой пещеры другого выхода, как это было в Доме Гррх в каньоне?
  Андрей поводил вокруг копьем, пытаясь определить размеры грота, и обнаружил коридор в пару метров в ширину. Видимо вход в пещеру обрушился, оставив только небольшую трещину. Может оно и к лучшему, крупных зверей здесь точно быть не должно. Под ногами захрустели сухие ветки. Андрей замер. Было совершенно тихо, но кроме как людям топлива принести сюда некому. Нащупал несколько веток с сухими листьями, сложил в кучку и развел огонь. Свет костра осветил продолговатый зал шириной в шесть, а длиной в метров двадцать. Андрей вскрикнул от неожиданности и отскочил назад, под ногами что-то с сухим треском сломалось- в неровном свете пламени прямо на него со стены смотрела морда огромного быка. Рисунок! Он испугался рисунка. Бык был нарисован черной краской и достигал в длину не менее пяти метров. И где только неизвестный художник такого огромного зверя увидел. Андрей провел по рисунку пальцами. Силуэт оказался выцарапан в стене чем-то острым, а уже потом эти линии выделили краской. На стене под быком была нарисована красная корова, которая смотрела в противоположную сторону. А на что он наступил? Оказалось, на нечто, похожее на ложку или половник, ручку которой он неосторожно отломил, наступив ногой. В углублении застыл какой-то жир, из которого торчала веревка. Это же светильник. И как он сам не додумался, мастерил коптящие факелы для освещения дома Гррх. А из чего его сделали? Неужели кто-то опередил Младшую и создал первую в этом мире керамику. Андрей вертел светильник в руках- нет, это оказалась не обожженная глина, а искусно обработанный камень. На отломанной ручке были видны вырезанные узоры. Зажег фитиль от костра и в зале появился еще один источник света.
  На него со всех стен смотрели быки. Туры, зубры, бизоны...И еще какое-то копытное, которое он не смог опознать. Андрей обнаружил в зале полтора десятка заправленных жиром светильников и поджег их все сразу. Стало совсем светло. Удивленный увиденным даже забыл про рассерженного хромого льва, ожидавшего появления двуногого наверху. Могли ли оставить изображения неандертальцы? Да нет, конечно. Для них и его схематичный рисунок семьи был откровением. Девятиглавое племя? Но похожих светильников ни на одной их стоянке он не видел. Да и странное животное, которое он не смог опознать, сбивало с толку. Он то хорошо усвоил, что в этом мире фантазия художника жестко ограничена реальностью, Андрей помнил, как Эрру не мог вырезать изображение совы с рожками только потому, что подобной химеры не встречается в природе. Неопознанное животное раздражало своим четким изображением и Андрей, подобрав кусок угля, пририсовал ему один рог.
   Устав думать для чего кому-то понадобилось рисовать столько быков, Андрей решил осмотреть всю пещеру. Из зала быков вели два выхода. Один примерно такой же, как тот, в котором он находился, только поуже. Быки, лошади, олени здесь были не только на стенах, но и даже на сводах. Когда поднял вверх руку со светильником, то показалось, что они перебегают через потолок с одной стены на другую. Чтобы разрисовать своды художники соорудили леса из стволов деревьев, которые закрепили в выдолбленных в стене отверстиях. Второй проход оказался совсем коротким и выводил в округлый зал.
  - Вот уж порезвились.
  Зал был изрисован весь: стены, потолки и даже на полу обозначили какие-то жирные точки и геометрические фигуры. Помимо привычных красноватых быков и лошадей обнаружился и большерог. Округлое помещение продолжилось узким лазом, который облюбовали для себя любители рисовать тигров и львов, среди кошек затесалась смотрящая прямо на него лошадь. Дальше коридор сузился и Андрей повернул назад в округлый зал. Второй проход вел куда-то вниз. Любопытство взяло вверх над осторожностью, и он спустился в какой-то колодец.
  - Египет какой-то,- подумал Андрей.
  На дне шахте был нарисован странный сюжет: в центре был изображен падающий человек с птичьей головой, который уже поразил коротким копьем быка. Словно ему не понравилась то, что он увидел, от них обоих удалялся однорог. Вокруг были еще нацарапаны какие-то знаки похожие на те, какие были на рукоятке его светильника.
  Святилище. Это могло быть только сакральное место. Эти точки, рисунки в виде зубьев, ромбы и квадратики тоже что-то означают. Ничто не указывало на то, что в пещере кто-то постоянно жил. И это не темнокожие из девятиглавого племени погубленные наведенной им неизвестной болезни. Те были падки на раскрашенные черепа крупных животных, установленных у входа на стоянки. Вот зря он в своей самонадеянности решил, что равнину и предгорья населяют только неандертальцы и люди из племени Ахоя. Есть здесь еще и другие люди, не могут не быть. Жир в светильниках не испортился и вполне себе горел, а значит, оставили его в пещере не так давно. Некоторые рисунки выглядели незаконченными и кто-то обязательно придет дорисовать своих быков или лошадей. Странно, что людей почти и нет на стенах, только один рисунок в шахте, да и то человек с птичьей головой. И хищники почти отсутствуют. Мысли о странностях стиля древней живописи навели на него дрему, и в первый раз за последние месяцы он уснул, чувствуя себя в полной безопасности.
  - Рррр..,- отброшенное мощной лапой копье в очередной раз упало рядом с Андреем. Чертов лев, решил устроить осаду. Сверху манил к себе солнечный свет, который падал в расщелину, а он застрял в расписанном гроте. Хромой лев никак не желал оставить его в покое и убраться в свое логово или на охоту. Второй день они играли в одну и ту же игру: Андрей высовывал копье наружу, чтобы убедиться, что Рррр убрался, а тот ударом по древку показывал, что все еще караулит его наверху. Время от времени он швырял в него снизу камни, если замечал желтую шкуру.
  Живот урчал, напоминая, что неплохо бы выбраться из этой ямы и заняться поиском еды. Но был и плюс- за время проведенное в у него было достаточно времени, чтобы обдумать дальнейшую жизнь семьи Гррх. Увы, как не удобен для жизни каньон и прилегающая равнина, но остаться здесь они не смогут. Никто не выживет в беспрерывной войне. Надо уходить. Но куда? В идеале туда, куда в ближайшие десятки тысяч лет никто не придет- в Америку. Хорошо бы построить корабли, усадить на них всех и отправиться на запад в поисках новых земель. Но в реалиях каменного века задача невыполнима. Здесь последнее слово кораблестроения это плоты Лэпу. Придется идти пешком. После индейцев и аж до Колумба в Америке так никто и не появился. Если все получится, то у потомков семьи Гррх будет время и размножиться, и отбить атаку предков индейцев. Их вроде и было под сотню, этих переселенцев из Евразии, не больше. Ну а если, несмотря на все знания, которые он принес с собой, они не смогут защититься и повторят судьбу ацтеков, майя и инков, то тогда да, при всей его симпатии к неандертальцам придется признать, что это и в самом деле тупиковый вид человека...
  - Рррр,- в рыке льва появились какие-то упращивающие нотки. Неужели кто-то появился и хочет отогнать хищника с этого места. Запахло дымом.
  - Ыыыы...,- наверху стало шумно. Рррр еще раз подал голос, но он звучал с большего расстояния и как-то обиженно. Отходит. Андрей поднял копье и выскочил наружу.
  Солнце больно ударило по отвыкшим от яркого света глазам, отразившись от снега. Андрей зажмурился и выставил вперед копье.
  - Ыыыы..
  Осторожно открыл слезящиеся глаза. Поодаль стояли пятеро темнокожих с горящими ветками- двое пожилых мужчин и три подростка- и с изумлением на него смотрели. Какой-то агрессии они не показывали. Не похожи они были на плосколицых из девяти семей, скорее чем-то напоминали длинноногих, только более стройные, не такие высокие и темнокожие.
  - Я, Эссу из семьи Гррх,- показал Андрей на себя пальцем. Потом повторил фразу на языке девятиглавого племени.
  - Уто,- выдавил из себя худой старик.- Что говорящий старый человек делал в Доме памяти нашей семьи?
  Кроманьонец выговаривал слова на языке племени Ахоя так, словно говорил на иностранном языке, а не родном.
  - Эссу прятался под землей от хромого льва. Уто прогнал его и теперь Эссу может идти домой далеко на закат. И он не старый.
  - Старый человек не сможет пройти через земли девяти семей Хррх незамеченным. Они называют их грэлями и убивают.
  - Девяти семей больше нет, семья Гррх разорила их стоянки, вождь девятиглавого племени ушел за Большую реку,- Андрей принял горделивую позу, демонстрируя, что он не просто заблудившийся 'старый человек', а представляет сильную семью.
  - К закату в Дом памяти придут охотники нашей семьи, Эссу может остаться и отправиться в путь, когда завтра утром появится солнце. Но в Дом памяти он больше не войдет.
  Весь опыт пребывания в каменном веке говорил Андрею, что подобное приглашение является ловушкой и его не убили до сих пор только потому, что не уверены в исходе схватки, но приглашение он вопреки всему принял. Очень уж умным был взгляд у этого Уто, такой не станет рубить с плеча. Да и не хотелось отправляться в дорогу, когда через несколько часов начнет смеркаться и придется сразу же искать место для ночлега.
  - Несколько наших семей пришли на эту равнину из-за Большой реки во времена, когда здесь жили только 'старые люди'. Мы дрались, мирились, менялись женщинами. В одну из зим стало холодно и все звери ушли с равнины. Осталась только наша семья. Так записано в Доме памяти.
  - На стенах нарисованы только звери!
  - Ты не умеешь читать.
  - А сколько людей в семье Уто?
  - Два раза пальцев рук.
  - Ыыыы,- их беседу прервали трое появившихся охотников. Уто что-то сказал им резким тоном на языке, из которого Андрей не понял ни единого слова, потоптавшись некоторое время у костра, они спустились в пещеру.
  Полный желудок настроил на благодушный лад. Андрей чувствовал себя в безопасности, что-то было в этом Уто такое, что вызывало у него доверие. Интересно, сколько веков назад пришла его семья на эту равнину. И судя по всему, их история подходит к логическому концу. Они или сольются с племенами, которые придут из-за Большой реки, или вымрут в год неудачной охоты.
  - От нашей семьи останется Дом памяти,- Уто словно прочитал его мысли.
  Андрей обдумывал услышанное. Затем решился.
  - Есть и другие земли, далеко на Восходе. Там много зверя, и она так обширна, что Уто может идти много зим и так и не дойти до ее края. В этой земле нет ни 'старых людей', ни темнокожих.
  - Семья Гррх хочет покинуть эту равнину?
  - Эссу еще не знает этого. В семье Гррх нет вождей и 'самых мудрых' как в племенах темнокожих, которые говорят, как должны жить остальные. У нас все решается на сходе семьи.
  - На Восходе нет свободных земель, иначе племена из-за Большой реки не приходили бы сюда в поисках добычи.
  - Эти земли совсем далеко на Восходе, нам нужно будет идти много зим, прежде чем мы достигнем их. Если семья Гррх так решит, то мы уйдем или этой зимой, или следующей.
  Тишина. Андрей молча глядел на костер. Молчал и Уто, словно ожидая того предложения, ради которого говорящий 'старый человек' с волосами цвета солнца и затеял этот разговор.
  - В семье Гррх мало людей. Есть еще несколько семей 'старых людей', но я не знаю, захотят ли они отправиться в Восточные земли. Семья Уто может отправиться с нами, там всем найдется место.
  - Утром я дам ответ,- Уто оставил Андрея у костра и спустился к остальным в разрисованную пещеру.
  Всю ночь снилась семья Гррх. Эсика на стене каньона с завернутым в шкуру криворога ребенком- не застудила бы его- Энку отправляющийся на равнину вместе с неугомонные Эхоутом и быстрым Эхеккой, Энзи и Лэпу, рассматривающие мертвую стоянку темнокожих с пригорка, Эрру, мастерящий сеть для подводной рыбалки...Андрей проснулся с чувством глубокой тоски по дому..Быстрее, в каньон. Он слишком задержался в землях темнокожих, а впереди еще столько дел.
  - Это Уони, он пойдет с тобой,- Уто вытолкнул вперед одного из подростков, которые пришли с ним вчера.- Эссу отправит его к нам за две луны до того, как 'старые люди' уйдут в Восточные земли. Сегодня он оставил свой знак в Доме памяти и стал охотником.
  Что-то в угловатом подростке было не так. Глаза. Они были голубого цвета. Андрей с удивлением крякнул.
  - У нас были раньше женщины 'старых людей', которые доставались нам после сражений, или когда брали их в ваших семьях для наших мужчин. У нас редко, но рождаются дети с глазами цвета льда,- пояснил Уто.
  Юноша с любопытством смотрел на 'старого человека'. Уони никогда их не видел, только женщины иногда пугали непослушных детей, что их заберет 'старый человек', если они не перестанут шалить.
  - Идите два дня по руслу реки, затем повернете в сторону, откуда зимой всегда дует ветер. К закату еще трех дней Эссу и Уони должны пройти между горами и выйти к реке. Вдоль ее русла вы сможете попасть на закатные земли.
  Уони оказался на редкость молчаливым подростком. За пять дней, что они провели вместе, прежде чем выбраться из долины между гор на равнину, он с трудом освоил с десяток слов. Языка девятиглавого племени он не знал, как и Андрей ни слова не понимал из той тарабарщины, на котором общались в семье Уто. Зато на каждом привале он рисовал на снегу палкой фигуры разных животных. Вот уж в самом деле семья художников. Как-то Андрей нарисовал рядом с изображением его лошади морду медведя и подписал привычной надписью Г-Р-Р-Х, затем по технологии 'ручки, ножки, огуречик..' еще и силуэты всех членов своей семьи и показал рукой на запад. Быстрее бы домой.
  'Три зуба' возникли перед ними как-то внезапно. Они шли по совету Уто на север, и вдруг откуда-то совсем рядом появился такой родной холм с узнаваемыми каменными глыбами. А вот и горный 'язык', по которому можно подняться на нагорье белогорцев. Андрей подпрыгнул от радости.
  - Эссу, отдых,- Уони тяжело дышал, не успевая за набравшим ход 'старым человеком'.
  - Завтра пополудни мы будем дома, голубоглазый, ты не представляешь, каково это, вернуться домой, где тебя не было так долго.
  - Пойдем в каньон, Эсика, маленький Эрит замерзнет, сегодня поднялся северный ветер,- Энку не забывал своего обещания заботиться о женщине Эссу и пытался в очередной раз согнать ее со стены в дом Гррх.
  Молодая женщина, которая рассеяно смотрела со стены вдруг привстала и показала рукой на ущелье. На губах у нее заиграла улыбка. Энку повернул голову, между стволами деревьев пробирался Эссу с отросшей бородой и молодой темнокожий.
  - Ты не любишь приходить один, Эссу. И где ты был так долго,- поприветствовал он своего друга на стене, прежде чем успел подхватить вдруг ослабевшую Эсику.
  
   Глава третья: В семье Гррх
  
  - Голову придерживай, у тебя же были дети, должен знать как обращаться с маленькими,- Эсику удивляла его неуклюжесть- не бойся, положи его на шкуру.
   Андрей с облегчением опустил сверток с сопящим во сне Эритом на пол. Легче было со злым Ррр управиться, чем освоить науку молодого отца.
   - Вот Энку совсем с малышом не возится, Иква сама как-то справляется,- проворчал он для порядка.
   - Ты сам его у меня забираешь, чтобы погулять с ним и Имелой по каньону,- синеглазая обняла его сзади своими тонкими, но сильными руками.- Как хорошо, что ты вернулся. Я верила, что ты жив, Эссу даже с Холмов Ушедших смог уйти, чего еще никому не удавалось.
   Первый день после возвращения прошел в какой-то суматохе: в мельтешении знакомых лиц, объяснениях каждому, где он так долго пропадал и хвастовстве членов семьи Гррх достигнутыми успехами. Младшая тянула за руку в сторону своей керамической мастерской, Старшая в 'школу', Эрру и Упеша хотели показать сложенную из скользкого камня печь в Доме Гррх и результаты последней плавки бронзы, а Энзи с Эхоутом рассказать о найденных ими пустых стоянках темнокожих..
   Андрей волевым решением прекратил эту вакханалию, объявив, что все сообщит на сходе семьи через три дня, чтобы не пересказывать одну и ту же историю каждому в отдельности. Заодно там же поделится и важными новостями о будущем семьи, которые надо будет всем вместе обсудить. Последующие дни он выходил из своей землянки только для того, чтобы погулять с сыном, остальное время отсыпался, или болтал с Эсикой о всяких бытовых мелочах. Вот и сейчас он шел по протоптанной дорожке с Эритом на руках вдоль замерзшего ручья рассказывая Имеле сказку про красавицу из семьи 'старых людей' и чудовище из племени кроманьонцев, когда увидел спешащую куда-то по своим заботам Старшую.
   - Я жду тебя, Энку, Энзи, Эхоута и Эхекку на поляне у 'дагара' к закату солнца. Нам нужно обсудить одну проблему,- Андрей решил, что первобытная демократия первобытной демократией, но обсудить с самыми важными членами семьи завтрашний сход и заручиться заранее их поддержкой не помешает.
   - Так ты говоришь, что за Большой рекой живет большее племя темнокожих, которое скоро придет на равнину?- Энку не видел особо озабоченным.- Если они полезут к нам, то мы перебьем их так же, как сделали это с девятиглавым племенем.
   - Мы не справились с девятью семьями и в 'Общем походе' погибло много охотников из наших семей,- Энзи смотрел на вещи трезвее вспыльчивого большеносого.- Эссу убил их каким-то одному ему ведомым способом. Как ты сделал это, Эссу?
   - Я наслал на них безумную болезнь, думаю, что большинство из них умерли, а если кто и остался, то не сможет пережить эту зиму.
   - Неправильно это,- Энку нервно погладил свой топор.- Темнокожих надо убивать в бою.
   Эхекка не стал комментировать информацию и покачал головой. Ну да, его дело маленькое, быстро бегать в дозоре, да готовить молодых охотников.
   - Думаю, это не все важные новости, которые Эссу хотел сообщить завтра на сходе семьи,- проницательная Старшая смотрела ему прямо в глаза.- Не хочет ли он рассказать еще что-то?
   - Нам надо уходить из каньона.
   -!?!?
   - На Закат?- неугомонный Эхоут отнюдь не расстроился. Вот уж кому лишь бы не сидеть на месте.
   - Нет, в другую сторону- на Восход.
   Все заговорили одновременно, и галдеж продолжался до тех пор, пока Старшая не облекла в слова вопрос, озаботивший всех присутствующих.
   - Эссу сказал, что на Восходе обитает большое племя темнокожих, которое хочет переправиться через Большую реку, а за этим племенем есть еще и другие многочисленные племена. Выходит так, что в пути навстречу солнцу нет свободных земель и добычи. Иначе, почему они идут оттуда к нам?
   - Мы должны пройти между идущими на Закат племенами темнокожих, а вот дальше на восход находится обширная свободная земля. Она настолько велика, что можно идти много-много зим и не встретить никого из людей- ни темнокожих, ни 'старых людей', как они нас называют. Но кто-то там, наверное, живет, я не знаю точно. А еще дальше находится наша цель- две огромные земли соединенные перешейком, куда еще не ступала нога человека. Там столько добычи, что даже ребенок сможет прокормиться в одиночку. Нет числа стадам быков и оленей и даже Брр и Ррр настолько разленились, что не идут на охоту, а ждут пока быки сами подойдут к их логову.
   - Не перестарался ли в описании восточного рая,- подумал Андрей.- Уж охотники точно знают, что хищники регулируют поголовье травоядных, и не дадут им излишне размножиться.
   - А если темнокожие придут и туда,- дотошная Старшая прервала долгое мечтательное молчание мужчин.
   - Двести поколений наших потомков смогут жить совершенно спокойно, за это время темнокожие придут только один раз. Но их будет немного. Я точно это знаю.
   - Это даже лучше, чем попасть в Другой мир с топором Гррх и копьем с наконечником из растаявшего камня,- Энку нервно привстал.- Но если бы это место было легко доступно, то темнокожие о нем знали бы и заняли его своими племенами. Так сколько до него идти?
   - Десять- пятнадцать зим, а может и дольше. Нам предстоит долгая дорога, друг мой.
   Описанные Андреем просторы подавляли. В головах людей каменного века расстояния исчислялось переходами от стоянки и до места, откуда можно дотащить на стоянку добычу. День- два максимум в поисках зверя и сразу же обратно. Но идти только вперед без остановки десять зим? Они не могли представить такое большое количество переходов.
   - С нами будут женщины и дети, припасы и оружие, семье Гррх придется пересекать широкие реки и болота. А если нападут темнокожие, то нам тяжело будет отбиться. Так как же мы пройдем, Эссу?
   - Мы будем двигаться зимой, когда реки и болота замерзнут, а летом разобьем временные стоянки в подходящем месте и накопим припасы. Если все пойдет так, как я задумал, то семья Гррх отправится в Долгую дорогу следующей зимой.
   - У нас есть 'карта', Эссу, которую ты нарисовал для учебника 'Географии', где я видела две большие земли далеко на восходе соединенные узким перешейком, она поможет нам найти дорогу в Восточные земли?
   - Даже с помощью 'карты' легко сбиться с верного пути, но мы найдем способы не заблудиться. Однако, я собрал всех вас не только для того, чтобы вы поддержали меня на сходе семьи. Есть задание и сложнее. Семья Гррх не уйдет одна, мы должны взять с собой в Долгую дорогу семьи длинноногих, белогорцев и даже лесовиков. Если кто-то найдет людей из семьи Граки, то и они нам не помешают. Что скажете?
   - Зачем нам они?- Энзи удивленно приподнял свои тонкие рыжие брови.- Рэту и Эпей никогда не уйдут отсюда, теперь вся равнина у 'Трех зубов' принадлежит белогорцам и у них наконец-то достаточно еды для всех. Длинноногие хотят жить только у реки без берегов, а лесовики не мыслят жизни без своего болота.
   - Нас мало, Тень, мужчинам Гррх где-то придется брать женщин, а женщинам искать новую семью для себя. Надежды на то, что мы встретим в дороге 'старых людей' почти нет. Или мы спасемся все вместе, или погибнем.
   - Ты же знаешь что делать, Эссу, чтобы они пошли с нами?
   - Я не знаю,- честно сказал Андрей.- Надеюсь, вы что-то придумаете. И начинайте сейчас же. В племя за Большой рекой ушли вождь девятиглавого племени Ахой и 'самый мудрый'. Ахой силен, но не очень умен, а вот от слуги Хррх можно ожидать чего угодно и я не знаю, сколько у нас времени.
   Его женщина заметила, что он пришел озабоченный. Андрей не стал скрывать причину своей тревоги.
   - Мы так хорошо живем в каньоне, у всех есть еда, дети не умирают зимой и ходят в 'школу' и получают за это дополнительную порцию еды. Тяжело будет убедить людей оставить все это и уйти в неизвестность.
   - Я знаю, синеглазая, но другого выхода у нас нет.
   - Папа, сказку,- Имела хотела узнать, чем закончилась история золотоволосой красавицы и чудовища из семьи темнокожих.
   -... и оказался он вовсе не чудовищем, а заколдованным красавцем-мужчиной из семьи 'старых людей', которого злые темнокожие украли еще в детстве,- закончил он сказку.
   - И откуда ты только все знаешь,- Эсика тоже слушала с интересом.
   Хорошо дома. Но пора и заняться делами.
  Утром следующего дня Андрей улизнул из дома и первым делом отправился в свое любимое детище- в 'школу'.
   'Мудростью случая данными мне знаниями...',- занятия уже начались и слова, привычно проговариваемые Старшей, звучали для Андрея как божественная симфония. Надо бы подумать над тем, как перенести 'учебники' на другие носители, более легкие, не смогут они тяжелые глиняные таблички взять с собой. И во время Долгой дороги 'школа' по возможности должна функционировать. Теперь в 'мастерскую'- от мастеров в походе зависит очень многое и у него для них много заданий.
   - А цвет почему изменился?- Андрей держал в руках острие для копья из последней плавки. Вместо привычного серебристого цвета бронза стала классической- коричневатый с красным отливом.
   - Сын Иквы вместо синих камней- которые закончились- принес другие. Мы добавляли их к зеленым камням, но 'металл', как ты называешь растаявший камень, получался или слишком мягким, или хрупким. А несколько дней назад он принес блестящие темные камни и плавка с ними получилась более быстрой, а острия и ножи снова стали такими же твердыми, какими и были когда у нас еще были синие камни. И вонючий запах исчез ,- Эрру легко перерубил сухую палку красноватым мачете, чтобы продемонстрировать качество растаявшего камня.
   - Пусть сын Иквы подробно опишет все найденные им камни, а вы с Упешей как вы их используете для получения жидкого камня. Старшая все запишет, может еще где-то найдем похожие.
   - Старшая уже приходила, чтобы описать жидкие камни.
   Молодец девочка, может потихоньку и 'учебник' уже написала по первобытной металлургии.
   - Нам нужно два раза пальцев рук волокуш и саней для семьи. И еще, сделайте столько остриев для копий, стрел и ножей, чтобы заняли целую волокушу.
   - Надо сказать Младшей, чтобы приготовила формы для ножей и наконечников для копий.
   - Я скажу, как раз к ней и направляюсь.
   Это было красиво. Младшая, вместе с Ам и Уони из семьи художников высунув языки расписывали горшки. На коричневой неровной поверхности возникали черные быки и красные коровы, похожие на тех, которые Андрей видел на стенах святилища семьи Уто.
   - Не забудьте и Гррх нарисовать,- посоветовал не заметившим его прихода художникам.
   Младшая и Ам оторвались от своего занятия, одновременно взвизгнули, повисли на нем и тараторили, тараторили и тараторили. Он не смог вставить и слова, пока обе не выдохлись и не замолчали.
   - Как же мне вас всех не хватало,- подумал Андрей и погладил девочек по голове.
   - Мы не уметь из земля делать камень как 'старый человек',- коверкая слова испортил лирический момент Уони.
   Голубоглазый темнокожий, оказывается, выучил в каньоне больше слов на языке семьи Гррх, чем за все время пути с ним. Побаивается он его, что ли?
   - Младшая, ты видела светильник, который принес Уони? Слепите такие же из глины. И самое важное, изготовьте с Ам столько форм для наконечников и ножей, пока Эрру не скажет, что ему их достаточно.
   Младшая вздохнула, ей больше нравилось лепить горшки, которые так красиво расписывает голубоглазый темнокожий, или кувшины с чашами, но что поделать, семье нужно оружие для охоты.
   Андрей обратил внимание, что до сих пор не встретил никого из охотников. Только на стене каньона нашел сидевшего в задумчивости Энку.
   - Куда все подевались?
   - Эхоут и Лэпу ушли вниз по реке к длинноногим и лесовикам, Энзи и Эхекка к Белой горе, хотят встретиться с Рэту и Эпеем. Ты же сам сказал, что надеешься на то, что они что-то придумают, чтобы длинноногие и семья с Белой горы отправилась с нами в Долгую дорогу.
   - А как же сход?
   - Семья Гррх доверяет Эссу, все, что он до сих пор делал, шло на пользу всем ее людям. Но ты должен показать, что у нас нет другого выхода.
   Видимо, члены семьи давно не собирались вместе и успели накопить разнообразные новости и теперь на сходе оживленно делились ими между собой. Гррх, красные камни в белом черепе которого красиво отражали языки пламени от факелов, равнодушно слушал гул голосов собравшихся возле него людей.
   - Эссу хочет сообщить вам нечто важное, о чем узнал во время своего отсутствия в семье Гррх,- высокий голос Старшей перекрыл шум, и наконец-то установилась тишина.
   - Кххх-кхх,- Андрей прокашлялся, выпил воды, чтобы прочистить вдруг запершившее горло и пересказал всем то, что он уже сообщил в узком кругу.
   - А что случится, если мы останемся здесь?- прервал установившуюся долгую паузу немногословный Упеша.
   - Мы будем драться за эту равнину, пока какое-то племя не убьет всех наших мужчин и не заберет себе женщин.
   - Я уже уходил от реки без берегов, где жило много поколений моей семьи, чтобы спасти своих родных, не придется ли нам умереть уже в Восточных землях, если Эссу ошибется?
   - Эссу знает что говорит, с тех самых пор, как он вернулся с Холмов Ушедших, везение не покидало его рыжую голову. Это подтверждаю я, Энку.
   - Что же, да будет так,- Эрру ответил и за себя и за своего напарника средиземноморца. Остальные покачали головами в знак согласия.
   Андрей чувствовал, что надо что-то еще сказать. Он понимал людей семьи, зачем что-то менять и подвергать себя опасностям неизведанного пути, когда и так все идет хорошо. Никто открыто не возразил против его планов отправиться в Долгую дорогу, но в тоже время на сходе воцарилось какое-то уныние. С таким настроением все будет у них валиться из рук.
   - Семья Гррх самая молодая семья на этой равнине, но у нас есть то, чего нет у других семей людей и темнокожих- у нас действуют правила жизни семьи Гррх, которые обязаны соблюдать все, наши дети всегда накормлены, а женщины не должны выбирать каждую зиму, кому из детей жить, а кому умирать только потому, что на всех не хватит еды. У нашей семьи есть знание о мире, которое дало нам лучшее оружие. Теперь же, чтобы сохранить все это- мы должны уйти. И тогда еще много-много поколений нашей семьи будут жить в мире и сытости и вспоминать о всех нас- о могучем Энку с топором, умелых Эрру и Упеше, мудрой Старшей, Энзи, неуловимом как тень, быстрым как ветер Эхекке и всех других. Мы останемся навсегда в их памяти только потому, что когда-то приняли правильное решение и отправились в Долгую дорогу.
   Андрею стало даже немного не по себе от своего красноречия, не хватил ли лишку? Но нет, лица окружающих заметно повеселели после его слов. Лесть самое действенное оружие- кому же не хочется, чтобы его имя звучало в веках.
   - Да живет семья Гррх!- закончил он свою речь.
   - Да живет семья Гррх!- прозвучал дружный ответ.
   Череп Гррх на постаменте довольно ухмыльнулся, услышав свое имя, сверкая красными глазами.
   И хотя все вроде уладилось, ленмена Упеши в завершение схода звучала как-то по-особенному грустно.
   Вопросы, вопросы, вопросы. В последующие дни на голову Андрея они обрушились со всех сторон. Сколько нужно саней? Какое количество вяленого мяса и рыбы взять с собой? На какой материал переписать глиняные 'учебники', брать ли с собой зерна дикого ячменя или собирать его на месте летних стоянок, налепить ли еще горшков и кувшинов, или хватит имеющегося количества...И не на все из них у него были готовые ответы. Легче всего решился вопрос с 'учебниками'. Андрей подал Старшей идею, что можно бы нацарапать их на кору деревьев- уж про берестяные грамоты в его время читал каждый школьник- с остальным она разобралась сама. А вот оставшиеся проблемы решались со скрипом. Не хватало подходящего дерева для саней, камней для производства наконечников и ножей из жидкого камня, веревок, шкур для ремней и одежды. Единственное, что имелось в достатке, так это расписанные горшки Младшей.
   Две недели пролетели в один миг, пока Андрей не почувствовал, что окончательно выдохся и объявил выходные для всех. К этому времени вернулись Эхоут и Лэпу, посещение которыми семей длинноногих и лесовиков многое должно было прояснить.
   - Эзуми из семьи погибшего Вичаши сомневается, он хочет поговорить с Эссу и придет вслед за нами через несколько закатов, за ним появятся и несколько человек из числа заречных длинноногих, но они должны сначала обсудить предложение отправиться в Долгую дорогу на сходе семьи, как у них это принято. Я сказал им, что в Восточные земли омывает река без берегов, в которой водится столько рыбы, что сама выбрасывается на берег- Эхоут свою задачу, кажется, выполнил. Во всяком случае, длинноногих заинтересовать он смог. Наверняка и ужасы ожидавшегося нашествия племен темнокожих из-за Большой реки во всей красе описал.
   - Жители Болота придут через одну луну все сразу и уже не вернутся к себе в леса,- скромно молчавший Лэпу обрадовал его своим известием.
   - Как тебе это удалось?
   - В 'Общем походе' погибли трое из лесной семьи, а самого старшего охотника придавило деревом в Болоте. Их осталось всего четыре мужчины и восемь женщин с детьми. Я сказал, что в семье Гррх никто не голодает и она примет всех. Они знают в дереве больше остальных людей и темнокожих. С ними наши мастера быстрее сделают сани и волокуши.
   - Разве мы не отправляемся в Долгую дорогу следующей зимой?- почему же в семье Гррх уже усиленно к ней готовятся, ведь уйдем мы только через много лун- Эхоута удивлял царивший на стоянке аврал.
   - Мне будет спокойнее, если все будет готово, и мы сможем в любое время уйти в Долгую дорогу, не тратя время на сборы.
   Что-то подгоняло Андрея, точнее кто-то. И был это никто иной как плюгавый 'самый мудрый' из девятиглавого племени. Он сам видел, как его уводили после разгрома семьи Ам, а через несколько месяцев пленившее его племя Ахоя отправилось громить стоянки грэлей. Нужно быть готовым ко всему. А пока надо дождаться Энзи и Эхекку с новостями о решении белогорцев.
   - Это плохое дерево и сани сломаются через несколько дней пути,- Лэпу пнул ногой заготовку для полозьев, которую собирался обработать Упеша.- Лучше использовать середину ствола от кедра, это самое крепкое дерево.
   - Кедра мало в каньоне и его трудно обрабатывать, очень уж он твердый.
   - Зато этого дерева много выше по ущелью.
   - Эссу, нам нужны еще топоры из растаявшего камня, чтобы рубить деревья, камень быстро крошится,- обратился он слушавшему их перепалку Андрею.
   Юный лесовик был прав, но на топоры уходит много металла. Может делать их не такими большими, как топор Гррх Энку. У большеносого это скорее секира для сражений, а не хозяйственное орудие.
   В итоге сошлись на том, что два небольших топора изготовят, как только сын Иквы принесет достаточное количество зеленых и черных камней. Надо подождать, когда в каньон переселятся жители Болота, уж с их умением обрабатывать дерево проблема с нужным сырьем для саней быстро разрешится.
   Андрея беспокоило исчезновение Энзи и Эхекки. Вроде бы путь до Белой горы гораздо короче чем до длинноногих, между тем Эхоут с Лэпой уже несколько дней как вернулись, а от отправившихся к белогорцам все еще ни слуху, ни духу. Могло ли с ними что-то случиться в дороге? Да нет, уж с кем с кем, а с Энзи такое маловероятно. Или Рэту опять ведет свою игру и задержал их в семье?
   - Бу-бу-бууу.. .
   Сигнал рога Энку был одиночным, а не тройным, а значит, прямой опасности для них нет и он хочет сообщить что-то важное. Андрей поспешил к выходу из каньона, но прежде чем он дошел до стены, увидел идущих навстречу Энзи, Эхекку и сопровождающего их Энку.
   - Белогорцы пойдут с нами,- выпалил Энзи прежде чем Андрей успел произнести хоть одно слово.
   Андрей вздохнул с облегчением. Все-таки он переживал за семью с Белой горы. Она не чужая для них всех: Эссу, Эхекка, Эсика, Энзи- все они пришли в каньон с нагорья и не хотелось оставлять их одних на равнине без шансов отбиться от экспансии темнокожих.
   - Но как ты убедил упрямых Рэту и Эпея?
   - Они не хотели и слушать о том, чтобы отправиться в Долгую дорогу, но я сказал, что уйдут все семьи с равнины и тогда они останутся одни. Тогда они призадумались. А когда вернувшиеся с охоты мужчины с Белой горы сообщили, что видели большое стадо быков, бежавшее без всякой причины, то они стали не такими категоричными. Я убедил их, что бегут они от бесчестной охоты темнокожих. Нам помогла и Грака, я подговорил ее, чтобы она повлияла на Рыжего. Но белогорцы желают, чтобы после прихода в Восточные земли все семьи снова стали жить сами по себе и по своим обычаям.
   - Так и будет, Энзи. Так и будет. Ты выяснил, почему бежали быки?
   - Чтобы узнать это мы с Эхеккой и задержались. В двух переходах от 'Трех зубов' мы видели потухшие костры и следы на снегу. Это в самом были деле темнокожие, но их было всего несколько человек, которые вышли на охоту.
   - Это не охота, Энзи, это племя из-за Большой реки присматривает равнину для себя. Нам надо торопиться.
  
   Глава четвертая: Уйти нельзя остаться
  
  Андрей готовившийся в каньоне к Долгой дороге и не подозревал, какой переполох в семье из под Белой горы и у длинноногих вызвали посещения людей Гррх. Всего два года назад жизнь в семьях неандертальцев текла своим чередом, одним, раз и навсегда установленным порядком- мужчины добывали еду, женщины искали корни пырея, а в сезон собирали ягоды и зерна недоспевшего ячменя, дети потихоньку росли на стоянках и готовились ко взрослой жизни. Появившиеся поколения назад с востока темнокожие, конечно, мешали жить и потихоньку занимали всю равнину, но к этой опасности все постепенно привыкли, как привыкают к неизбежной напасти от которой нельзя спастись- ежегодному голоду зимой, или увечьям, которые охотники получают на охоте. К тому же от новых людей, не похожих на семьи равнины, можно было уйти в горы или же убежать на Закат, как это сделали большеносые или семья Граки. Так и жили год за годом.
  Все изменилось, когда Эссу пришел с Холмов Ушедших. Как-то незаметно основанная им семья Гррх привязала к себе все другие между Большой рекой и Закатом семьи. Люди из старых семей переходили в семью Гррх, появился общий 'базар', где можно было выменять себе что-то нужное, мужчины из разных семей, которые раньше и не знали, да и по большому счету и не хотели знать друг о друге, сдружились после 'Общего похода'. А горшки, сети, твердые наконечники для копий, силки для мелкой дичи, которые мог установить и ребенок, заготовка мяса и рыбы впрок с помощью 'белой эссы'- эти полезные нововведения были подсмотрены в семье Гррх, а вещи обменены на шкуры быков и большерогов. Жизнь в семьях стала сытнее, а благодаря непонятному исчезновению темнокожих еще и безопасней. Перемены были полезны, но происходили как-то слишком...быстро. А теперь вдруг Эссу затеял отправиться всем вместе в Долгую дорогу.
   - Мы не хотим уходить, но и не можем остаться, как мы объясним людям, что мы отправляемся в Долгую дорогу на много-много зим?- обычно спокойный Рэту нервно ходил по своей землянке вокруг сидящих на шкурах криворога Эпея Три Пальца и Эдины.- Не все перенесут этот путь.
   - Не хочет ли Эссу объединить наши семьи, чтобы все жили по правилам Гррх? Ты сам говорил Рэту, что это не тот Эссу, которого оставили на Холмах Ушедших. Кто знает, что у него в голове. Старый Эссу никогда бы не ушел из под Белой горы.
   - В семью Гррх и так приходят мужчины и женщины из других семей. Не ты ли храбрый Три Пальца отвел свою сестру с детьми к хромому Эрру,- вмешалась прислушавшаяся к разговору Грака, на руках которой спал ребенок.- А Энзи сказал, что как только мы придем в Восточные земли, каждая семья будет жить так, как она того желает.
   - Энзи и Эхекка утверждают, что видели следы у костра, которые оставили несколько темнокожих, если племя из-за Большой реки придет на равнину, то эта зима станет только передышкой до наступления следующей. Одни мы не справимся,- чистый лоб Рэту пересекла морщина.
   - Люди не испугаются каких-то там следов, которые видел, а может и не видел Энзи. Для них важно, что в семье сейчас все хорошо, а далеко в будущее они не заглядывают.
   - Еще много новых лун появится на небе, прежде чем Эссу отправится в Долгую дорогу. Не будем торопиться, время у нас еще есть, мы примем верное решение, уйти или остаться- подала голос молчавшая до того Эдина.
   Эзуми смотрел вслед уходящей семье лесовиков. Они провели ночь на стоянке длинноногих и теперь отправлялись вверх по течению замерзшей реки в каньон семьи Гррх. Эзуми понимал их решение, их было всего четверо мужчин, восемь женщин и полтора десятка детей. Тяжело было бы выжить в Болоте. Но у правобережных длинноногих нет подобных проблем. Наоборот, теперь охотники в поисках добычи стали заходить далеко вглубь равнины, а не жаться к побережью, как это было раньше. Эзуми не устоял перед напором Эхоута, когда дал согласие присоединиться к семье Гррх и уйти в Долгую дорогу, да и кто бы устоял? Когда Эхоут еще не ушел с Эссу редко кто в семье мог отказать ему в осуществлении его авантюр. Только Вичаша мог управиться с ним. Мудрый Вичаша, как жаль, что ты остался прикрывать отход остальных в том узком ущелье, откуда и не вернулся, уж ты бы точно принял правильное решение, которое пошло на пользу семье. Эзуми не хватало его взвешенности и способности видеть на пару шагов вперед. А может и не нужно брать всю ответственность на себя? Не отправиться ли сейчас же вместе с Эшункой на левый берег и узнать, что решила другая, более многочисленная семья длинноногих? А потом сделать точно так же. Эзуми повеселел- в случае чего он снимал с себя часть ответственности, сославшись на общее решение.
   Жизнь на стоянке левобережных длинноногих била ключом. На первый взгляд хождения мужчин и женщин туда-сюда выглядели хаотичными, но Эзуми знал, что каждый из них выполняет часть общей работы. В этом они чем-то походили на семью Гррх, только вместо 'школы' был 'детсад', где за юными отпрысками по очереди приглядывали крепкие мужчины. Вот и сейчас, несколько охотников наблюдали, как визжащие дети кидают друг в друга снежки или скатываются с крутого берега на лед замерзшей реки. Женщины, которые летом собирали коренья и ягоды, а затем распределяли еду по землянкам, сейчас занимались своим хозяйством. Соседей с противоположного берега, конечно, заметили, но подошли к ним мужчины, только отправив детвору к матерям. Так уж у них было заведено- кто-то да должен всегда за присматривать за младшими.
   - Суетятся, не так уж у них все и спокойно, как хотят показать- позлорадствовал Эзуми, прихлебывая из чаши уху из речной рыбы. Не одного его выбили из колеи вести, которые принес с собой беспокойный Эхоут.
   - Хорошие горшки взяли вы у семьи Гррх, вкусно рыба получилась,- похвалил он вслух угощенье хозяев.- Но только ли хорошее приходит к нам из их ущелья?
   Словно плотину прорвало, помалкивавшие до сих пор левобережные длинноногие заговорили все одновременно. Тема явно стала больным местом для семьи.
   - Никуда я не уйду..
  - Теперь и Болото стало нашим, когда оттуда ушли лесные жители..
   - Зачем тебе Болото, если через одну- две зимы рядом с ним снова появится стоянка темнокожих..
   - Уходить надо на Закат, а не Восход...
   - Я уйду в Долгую дорогу, в семье Гррх много крепкого оружия и храбрые мужчины..
   - Молодые охотники на зверя не прочь отправиться в Долгую дорогу, а вот более зрелые и те, кто ловит рыбу в реке без берегов, опасаются,- подумал Эзуми.- И как они договорятся, если семья разделилась почти пополам? Все-таки должен в семье быть авторитетный охотник, такой как Вичаша, слово которого будет неоспоримым в подобных случаях.
   - А что решили вы?- не придя к согласию, мужчины обратились уже к своим гостям.
   - А ведь и они ждут того, как поступим мы,- понял Эзуми. Никто не хочет остаться один. Уйдем мы- не останутся на берегу моря и они. И наоборот. Со всей ясностью он понял, что решать судьбу двух семей придется именно ему и момент этот уже наступил. Под тяжестью груза необходимости принять судьбоносное для всех решение у него опустились плечи. Эзуми на мгновение показалось, что где-то за кругом сидящих охотников стоит хмурый Вичаша. Он моргнул и наваждение исчезло. А как бы мудрый поступил на его месте? Эзуми ни разу не видел, чтобы авторитетный охотник что-то советовал с лицом, на котором читалась хотя бы тень сомнения? Неужели седобородый всегда был уверен в себе? Да быть такого не может. Просто свои сомнения он держал при себе. И ему нужно поступить так же.
   - Когда Вичаша в 'Общем походе' остался в ущелье, чтобы задержать врага и дать нам время дойти до спасительной реки, то перед тем как уйти он сказал мне: 'Если я не вернусь, Эзуми, то именно ты должен дать семье понять, что бы я им посоветовал сделать в трудной ситуации'.
   Эзуми самому нравилось, как полились слова из его рта. Плечи его расправились, он почувствовал уверенность в себе. Эшунка с удивлением на него глядел, не узнавая брата.
   - Что бы сказал Вичаша, если бы он сегодня был с нами и попробовал вкусную горячую уху из горшка? Когда Эссу спас меня и Эшунку с его женщиной и детьми в реке без берегов, безбородый поступил так, как должен был сделать каждый из семьи длинноногих. Вичаша отметил это. Когда Эссу предложил отправиться в 'Общий поход', то он дал нашим мужчинам крепкие наконечники и ножи из растаявшего камня. Эссу заботился о наших мужчинах так, как должен поступать длинноногий. И Вичаша опять отметил это. На 'базаре', где собрались все семьи, Эссу дал нам много горшков, в которых можно варить рыбу, наконечники и ножи из растаявшего камня, обменяв их на шкуры быков и большерогов, и тогда Вичаша сказал мне, что не нужны Гррх наши шкуры, а Эссу хочет, чтобы длинноногим было хорошо.
   Эзуми передохнул и посмотрел на внимательно слушавших его охотников.
   - Я, Эзуми, думаю, что если бы Вичаша не остался тогда в ущелье, а был сейчас с нами, то он бы опять поддержал Эссу, как всегда это делал, и наша семья отправилась бы в Долгую дорогу.
   Эзуми показалось, что за спинами мужчин длинноногих опять появился Вичаша. На сей раз седобородый довольно улыбался. Значит, он все правильно сделал, теперь он был уверен в этом.
   - Я был рядом с тобой, когда Вичаша и Эрит отправились в ущелье, мудрый не говорил ничего из того, что ты только что рассказывал,- они возвращались к себе, пересекая реку по льду, и только Эшунка никак не мог успокоиться.
   - Это неважно, все у нас будет хорошо,- Эзуми был совершенно спокоен, неуверенность последних дней покинула его.
   Если бы неведомый наблюдатель каким-то непостижимым способом смог бы ночью подняться достаточно высоко, чтобы разом осмотреть всю равнину между Большой реки и до самых гор на Закате, то на всем огромном пространстве увидел бы только несколько огоньков от костров в каньоне, в предгорьях и на побережье. При условии, что этот трюк удался бы ему и год назад, то он бы, конечно заметил исчезновение огоньков, которые прежде занимали всю центральную часть равнины. Зато совсем рядом, через Большую реку, огоньков становилось все больше и больше, и чем дальше на восток, тем ближе они располагались друг к другу. У одного из них, расположенного на самом восточном берегу Большой реке, после заката солнца собрались несколько мужчин, которые тихо что-то обсуждали.
   - Почему ты все время куда-то уходишь и оставляешь меня одного в этой семье,- чернобородый мужчина швырнул прочь обгрызенное ребро горбатого быка.
   - Так было угодно Хррх,- старик в меховой шапке не обратил внимания на недовольство бывшего вождя девятиглавого племени.- Сегодня днем я привел троих 'самых мудрых' из семей с этого берега Большой реки. Все они согласны, что до наступления тепла необходимо пересечь реку и занять земли девятиглавого племени.
   - Почему же мы еще не на другом берегу?
   - Ты забыл, Ахой, о безумной болезни. Охотники из других семей уже были на другом берегу и сожгли несколько мертвых стоянок. Тех, кто спасся из девятиглавого племени, убили издалека тонкими копьями. Только когда все шатры будут сожжены и оставшиеся в живых убиты, мы сможем занять равнину. Так сказал сделать Хррх. Через одну луну соберутся 'самые мудрые' и вожди всех семей с этой стороны реки, будь готов к этому. А пока можешь взять несколько мужчин и отправиться к Запретной стоянке, откуда возродилась болезнь. Мне непонятно, почему она пришла снова. Сожгите ее. Неподалеку находятся земли грэлей, которые живут у реки с горькой водой. Постарайтесь, чтобы они вас не видели.
   Ахой довольно оскалил зубы. Наконец-то он покинет это место, на которое они наткнулись, едва перейдя Большую реку. Конечно, он понимал, что им невероятно повезло- их не убили сразу же, как только они появились между землянок стойбища и их окружили охотники. Ахой уже думал, что кто-то воткнет в него копье с костяным или каменным наконечником и собирался дорого продать свою жизнь. Их спас 'самый мудрый', заставивший положить его копье на снег, а после они оказались в шатре 'самого мудрого' этой стоянки. Вождь девятиглавого племени уснул под разговор двух стариков. На следующий день оба последователя Хррх куда-то ушли, а он так и остался здесь. Ахой скучал- размеренная жизнь, где охота сменялась всеобщим обжорством была не для него. Для человека, который вел вперед целое племя из девяти семей, она казалась пресной.
   На первой же охоте он проткнул насквозь молодую телку своим копьем. Мужчины семьи подходили к жертве, качали головой и с уважением смотрели на возвышающегося над ними на целую голову чужака. А вечером на него напали двое, оставшиеся лежать на снегу с разбитыми головами. Впавшего в ярость Ахоя державшего в руках окровавленный камень с трудом оттащили от тел другие мужчины семьи. Он забрал себе женщин убитых и давал им и их детям лучшие куски добычи, как и 'самому мудрому' стоянки. Никто не посмел возразить. Теперь Ахой решал, когда всем идти на охоту и как распределять добытое. 'Самый мудрый', который время от времени посещал ближнюю к реке стоянку, одобрил его поступок.
   - Теперь ты самый сильный охотник в этой семье, но еще не наступило время переходить реку. Я дам знать, когда нужно будет это сделать,- говорил он ему.
   И наконец-то этот миг наступил. Завтра же он и еще трое охотников отправятся к Запретной стоянке, как и сказал 'самый мудрый'. Заскрипит снег под их ногами, холодный ветер припорошит их бороды мелкой замерзшей водой- скука начнет отступать. Ахой раньше всех ушел от костра, чтобы сообщить новость мужчинам стоянки и подготовиться к походу. У костра остались только 'самые мудрые'.
   - Ахой не очень умен, как он сумел объединить девять семей на другом берегу?
   - На то была воля Хррх и поддержка 'самых мудрых' всех девяти семей. Поддержат и сейчас. Он силен и может повести охотников за собой. Этого достаточно. А при необходимости он умеет усмирять свою ярость.
   Старик покачал своей головой. На узком лице с широким носом читалось недоверие.
   - Быть сильным недостаточно, чтобы люди пошли за тобой. Я уже говорил, что мужчины все чаще находят следы охотников чужих семей идущих с восхода. К середине зимы мы пересечем Большую реку, тем более что земли на равнине теперь свободны.
   - На равнине живут еще и грэли...
   Собеседник не ответил, возможно, он счел, что плосколицый 'самый мудрый' пошутил.
   'Лесовикам' непривычно было так много ходить. Они привыкли охотиться на своем болоте поросшем лесом. А там, между деревьев, нет необходимости много бегать за дичью. Надо уметь затаиться так, что даже пугливый лесной олень не заметит слившегося со стволом сосны охотника, пока не станет слишком поздно и короткое копье не воткнется в его округлый бок.
   К тому времени, когда неожиданно появился Лэпу, дела в маленькой семье обстояли совсем плохо. Лучшие охотники не вернулись из 'Общего похода' и голод сразу же стал привычным обитателем лесных землянок. Эссу не обманул и в семье осталось их оружие из растаявшего камня и горшки для женщин, но что толку, если некому использовать крепкие копья и острые ножи. В горшках вместо мяса варили теперь собранные женщинами ягоды, чтобы напоить детей горячим отваром и притупить чувство голода. И тут появился Лэпу, который принес с собой целый ворох сушеного мяса завернутого в шкуру. Кто его знает, возможно, если бы не отчаянное положение и жирный бульон из мяса, которым накормили всех женщин и детей, лесовики никогда бы и не согласились принять приглашение семьи Гррх отправиться в Долгую дорогу. Но когда у тебя всего четыре охотника, один из которых к тому же еще и старик, восемь женщин и три раза пальцев руки детей, то выбора уйти или остаться по большому счету и нет. Наоборот, жители Болота решили не дожидаться следующей зимы и отправиться в каньон сразу же, как только соберут свои нехитрые пожитки и погрузят их на сани. Лэпу научил их хитрости изготовления волокуш и саней, а уж в обработке дерева равных лесовикам на равнине никого и не было.
   - И в самом ли деле топором из растаявшего камня можно срубить дерево толщиной в два кулака?
   - Я сам такой видел в 'Общем походе', у Энку большеносого был топор Гррх, ему и ствол в четыре кулака нипочем. Деревья, из которых мы в походе делали плоты, были срублены топором Энку,- встрял в разговор один из молодых мужчин.
   Старик пораженно промолчал. Каменными топорами они для своих нужд рубили скорее жердочки, но никак не большие деревья.
   - Я попрошу Эссу, чтобы мастера сделали нам такие топоры,- Лэпу решил добить бывших сородичей, чтобы у них не осталось и тени сомнения в принятом решении. Пожалуй, из всех людей Гррх у него была самая легкая миссия. Всего через несколько дней после того, как Лэпу ушел с Болота, семья лесовиков двинулась вслед за ним.
   Впрягшиеся в сани женщины без сил опустились на лед реки. Привал.
   - Говорил вам, не берите с собой все старые шкуры, тяжело будет тащить,- старый охотник, который шел в середине обоза уселся рядом с ними. Еще двое мужчин ушли вперед, а один страховал людей позади.
   - Если до каньона так тяжело идти, то какой же будет Долгая дорога,- женщины приуныли.
   - Эссу что-нибудь придумает, до следующей зимы еще много лун,- отмахнулся старик.- И там будет много сильных мужчин, а не только женщины и дети как у нас. Мы обязательно дойдем до восточных земель, где нет людей и много зверья, лесов и болот.
   Обоз остановился, и лучшей возможности напасть на него могло и не представиться. Двоих охотников, которые ушли далеко вперед, не было видно, а шедший последним молодой мужчина куда-то исчез. Узколицый из семьи с берега Большой реки вопросительно посмотрел на Ахоя, лежавшего рядом на обрывистом берегу. После долгой паузы вождь девятиглавого племени отрицательно покачал головой. Еще не время. 'Самый мудрый' просил осмотреть Запретную стоянку и сделать это так, чтобы грэли не узнали об этом. И пусть внизу на реке одни женщины, дети и старик, нападение придется отложить. Не любит вредный старик, когда что-то не по его желанию происходит.
   - Какой странный наконечник копья у старого грэля, блестит на солнце, это где такой камень они нашли,- узконосый продолжал рассматривать остановившийся на льду обоз.
   - Такой камень только у грэлей и встречается, очень крепкий, не ломается, когда в кость попадешь. Достались нам несколько этим летом несколько копий с таким острием, но потеряли их, когда безумная болезнь появилась. Нам надо быстрее к Запретной стоянке, пока грэли к ней не приблизились. Она недалеко от реки.
   Кто-то побывал на Запретной стоянке вопреки воле 'самого мудрого'. Ахой убедился в этом, осторожно осмотрев обвалившиеся шатры, он заметил, что в одном месте скелеты уложены в ряд. Зверь такое никогда не сделает, только человек. Как бы то ни было, теперь понятно, почему возродилась безумная болезнь- ее принес нарушитель запрета на посещение этого места. А кто именно, это уже и не важно, сам и сгинул где-то на равнине, вместе со всем племенем. Мужчины собрали сухую траву и топляк с реки, чтобы выжечь всю территорию Запретной стоянки. Так сказал сделать 'самый мудрый', хотя Ахой и не находил связи между огнем и распространением болезни. Ну, старику видней, раз приказал сжечь все старые стоянки девятиглавого племени, а заодно убить и тех, кто каким-то чудом выжил.
   - Какой красивый камень,- узколицый поднял что-то с земли рядом со скелетами и почистил о свою одежду.- Хорошо его обработали, очень гладкий.
   Камень выглядел знакомым, Ахой снял с шеи ожерелье, которое нашли прошлой осенью недалеко от места, где проходила ярмарка девятиглавого племени и сравнил с находкой. Это было звено с его украшения, которое кто-то потерял, когда находился на Запретной стоянке.
   Дым. Толкавшие сани лесовики остановились. Со льда было видно, как им еще полдня пути, надо будет сказать об этом Эссу.
  
  
   Глава пятая: Вторжение
  
  
  Полезное это все-таки дело, сделать паузу в несколько дней посреди тяжелой работы. Проснувшийся Андрей чувствовал себя отдохнувшим и свежим. Он вытянулся на полу, захрустев пальцами. Хорошо.
  - Агу-гу-гу...
  Насосавшийся материнского молока маленький Эрит довольно замурлыкал. Эсика в ответ засюсюкала. Идиллия.
  - Бу-бу-буу..
  Рог Энку. Большеносый хочет сообщить что-то важное, не станет он подавать сигнал, чтобы просто с кем-то поговорить со скуки. Пора браться за дела. Пощекотав Эрита Младшего за животик, Андрей вышел из шатра.
  - Люди с Болота пришли,- мотнул Энку головой в сторону медленно приближающихся к стене каньона саней.
  Подбежали Старшая, Эхекка и Энзи. Так уж было заведено, что услышав горн, они должны были собраться все вместе.
  - Женщины, дети и почти нет мужчин,- прикинув, насколько увеличится ежедневный расход припасов, Старшая печально вздохнула.
  - Есть кому теперь сани мастерить,- в противоположность ей подбежавший к их компании запыхавшийся Лэпу сиял как начищенный наконечник из растаявшего камня.
  Андрей понимал озабоченность Старшей, почти три десятка лишних ртов, из которых только трое могут отправиться на охоту с другими мужчинами, чтобы добыть пропитание. Но искать зверя по равнине он их не отправит, они нужны семье Гррх как мастера по обработке дерева. Лэпу обещал, что как только лесовики присоединятся к ним, они смогут изготовлять по паре саней в день. Заодно и Эрру со средиземноморцем избавятся от нелюбимого дела и сосредоточатся на выплавке бронзы. И еще, это была его затея, собрать все семьи вместе и отправиться в Долгую дорогу, значит и решать связанную с этим проблему увеличившегося числа едоков придется ему самому.
  Старшая вдруг взвизгнула и пригрозила кулаком побежавшему вниз к лесовикам Лэпу, а затем рассмеялась. Ущипнул и убежал. Все с удивлением посмотрели на Старшую. Непривычным было для холодной девочки такое проявление эмоций, а уж то, что Лэпу после этого крепко не досталось и вовсе удивительно.
  После разговора с лесовиками от утреннего хорошего настроения не осталось и следа. По их описанию места получалось, что странный черный дым, который они видели, шел со стороны Мертвой стоянки. В самом костре на равнине ничего удивительного нет: могли и охотники длинноногих развести, чтобы погреться, хотя и удивительно, что они так далеко ушли от берега моря. Но такой же дым видел и Энзи, когда находился в семье из под Белой горы. На равнине явно происходило что-то странное, Андрей не верил в такие совпадения, похоже, что он видит только разрозненные детали картины. И лучше с этим ребусом разобраться сейчас, за полгода до отправления в Долгую дорогу, чтобы потом не столкнуться с сюрпризами.
  - Эссу, а сколько всего нам нужно саней?
  Простой вопрос Лэпу поставил его в тупик. Точно было известно число людей только в семье Гррх и теперь у лесовиков, а вот что касается белогорцев, не говоря уж о семьях длинноногих, то здесь он мог оперировать только примерными цифрами. Это еще не считая семьи 'художников', если те вдруг решатся покинуть свою расписанную пещеру.
  - Одни сани придутся на четырех человек, иначе они выйдут слишком тяжелыми, не получится толкать.
  - Я узнаю у Эхоута и Энзи сколько людей живет у Белой горы и у длинноногих,- Старшая как всегда взяла на себя самую скучную работу.- Имеющегося у нас сушеного мяса и рыбы не хватит в дорогу, а зимой мужчины не смогут добыть много зверя. Надо что-то придумать.
  - Запиши имена всех, кого они вспомнят. И раздели свой общий список на мужчин, женщин и детей младшего возраста,- раз уж пришла необходимость, то почему бы не провести первую в мире перепись.- С Уони я сам поговорю.
  Найти молодого кроманьонца оказалось не легкой задачей. Все, кого он спрашивал о его местонахождении, отвечали, что видели его с Младшей и Ам, а вот где они сейчас им не известно. Наконец повстречалась женщина Эрру, которая сказала, что видела эту троицу, направлявшуюся в пещеру Гррх.
  - Чтоб меня,- как только Андрей вошел в Дом Грхх, то он забыл, для чего он сюда направлялся.
  Большой зал пещеры был освещен двумя десятками светильников, в свете которых были видны нарисованные на стенах изображения медведей. Заметив его, все трое довольно оскалили зубы, ожидая похвалы.
  - У гррх окрас другой, не такой темный-проворчал пришедший в себя Андрей.- Но это хорошо, что вы разрисовали Дом Гррх, пусть здесь останется память о нашей семье после того, как мы уйдем отсюда. Уони, а сколько людей в вашей семье?
  - Четыре раза пальцев рук,- выдавил из себя подросток после долгой паузы. То ли обдумывал, стоит ли делиться этой информацией, то ли про себя считал.
  Хорошо, что у них есть полгода, успеют и сани изготовить, и еду запасти. Подсушенное мясо и рыба незаменимы в пути, но в санях нет лишнего места. А если измельчить часть сухого мяса и залить топленым жиром? Объем станет меньше, а калорий больше. А хранить можно в горшке Младшей. Вкус, может и не всем понравится, но когда дети голодны зимой, выбирать не приходится. Только где столько мяса взять? Андрей вспомнил гору быков, которая осталось лежать у Холма ушедших после Большой охоты девятиглавого племени. Поставить бы тогда рядом временную стоянку, на год вперед можно было бы припасов сделать.
  - Надо бы посмотреть, что за дым видели лесовики по пути в каньон- Энзи как всегда подкрался незаметно. И как только нашел его, по следам прошел что ли?
  - Мы с Энку тоже пойдем, были мы с ним как-то рядом с Мертвой стоянкой, видимо кто-то поджег ее- в той местности нечему больше гореть- дорогу я хорошо помню.
  А вот то, что он побывал на Мертвой стоянке еще раз в одиночку Энзи знать необязательно.
   На Большой реке
  - Это грэли наслали безумную болезнь, которая уничтожила девятиглавое племя, вот что я нашел на Запретной стоянке- Ахой почти кричал, показывая 'самому мудрому' мелкий красивый округлый камень.
  - Камень похож на такие с твоего ожерелья, но почему ты решил, что его сделали грэли? Они не могут так красиво его обработать.
  - Мне сказал тот странный грэль, который пришел на ярмарку девятиглавого племени.
  'Самый мудрый' замолчал. При всем своем недалеком уме Ахой нащупал нечто такое, что пропустил он сам. Могла ли быть взаимосвязь между появлением грэля и эпидемией? Никакой. Он никогда не слышал, чтобы грэли разносили безумную болезнь. Но ожерелье, с которым Ахой не расстается, нашли незадолго до того, как на ярмарке появился грэль, а он, по утверждению вождя, признался, что изготовил его сам. Но грэль мог и неправильно понять Ахоя. А теперь и звено ожерелья нашлось на Мертвой стоянке. Может он и ошибся, когда поддавшись порыву спас грэля в ту ночь, перед тем как они перешли Большую реку. Что-то связывало все эти события, хотя и не напрямую.
  - Это уже неважно, принес болезнь грэль или охотник из девятиглавого племени, который посетил Запретную стоянку и там случайно рассыпавший найденное ожерелье. Завтра мы будем есть мясо быка на сходе семей узколицых, где выберут нового вождя племени и будет обсуждаться переход через Большую реку. Старый вождь утонул в Большой реке пять лун назад и по обычаю узколицых, каждый возглавляющий одну из семей мужчин может стать новым вождем всего племени, конечно, если его поддержат большинство 'самых мудрых'. Будь готов ко всему.
  - А грэли..
  - Не думай об этом, Ахой. Займи лучшие земли для своей новой семьи, ты знаешь равнину лучше, чем остальные. А грэлям нет здесь места.
  Недовольно Ахой нагнулся перед выходом из шатра, чтобы не стукнуться головой о низкую перекладину, сделанную из ребра Большого зверя. Какой он все-таки большой и сильный.
  - Все ли стоянки девятиглавого племени сожжены и все ли выжившие убиты,- из задумчивости 'самого мудрого' вывел старик из семьи Ахоя.
  - От девяти стоянок остались только угли, можно переходить реку, я слышал, что некоторые из семей узколицых уже отправили людей, чтобы начать обустраивать стойбища на другой стороне Большой реки. Надо завтра определить место каждой из семей на том берегу, чтобы не было недовольных.
  Сколько их здесь. Ахой был поражен количеством собравшихся на сходе людей. Одних 'самых мудрых' было больше двух десятков. Их сразу видно, все старые, в шапках из лисицы, а некоторые и с палками. Отдельно от них стояли молодые сильные мужчины- вожди или авторитетные охотники. Ахой отметил, что и среди них есть какое-то разделение, мужчины разбились на группы по 3-4 человека.
  - У узколицых заведено не так, как было в девятиглавом племени. Три-четыре семьи расположенные рядом у них объединяются в роды, а уже роды образуют племя. Кроме вождей семей есть и вождь всего племени, его выбирают, если больше половины 'самых мудрых' захотят этого.
  Устройство жизни в племени узколицых показались Ахою сложными. Сам он стал вождем по праву самого сильного и удачливого охотника. 'Самые мудрые' у них тоже были важны, но не настолько, чтобы решать вопросы всего племени. Их дело было общаться с Хррх, или лечить покалеченных на охоте мужчин и заболевших женщин и детей.
  - Я убил двоих мужчин, прежде чем возглавить семью с левого берега Большой реки, а 'самый мудрый' не вмешался.
  - Они первыми напали на тебя, если бы было иначе, то тебя прогнали бы из семьи. К тому же Ахой сильный охотник и 'самый мудрый' решил, что он принесет больше пользы если останется, а не уйдет.
  'Самый мудрый' отошел от Ахоя и присоединился к выстроившимся кругом вокруг большого белого камня служителям Хррх. Вожди из родовых семей окружили их, образовав, таким образом, второе рыхлое кольцо. Ахой замешкался, он просто не знал, к какому роду относится его семья и кому стать поближе, в итоге растолкал всех стоящих рядом и остался в одиночестве.
  - Хррх, Хррх..
  Ахой переминался с ноги на ногу, солнце стояло уже высоко в небе, а 'самые мудрые' все продолжали стоять вокруг белого камня. Время от времени кто-то выходил из круга, чтобы угольками оставить на неровной каменной поверхности рисунки в виде пары точек или неровных зубцов. Остальные сопровождали это действия криками. Наконец-то валун осыпали красноватым порошком, и на этом первая часть схода закончилась. Время есть жареное мясо.
  К делу, ради которого, собственно говоря, и собрались, приступили после обеда. Вот тут страсти разгорелись уже нешуточные. Перейти Большую реку и разделить угодья между своими семьями каждый род решил самостоятельно, а споры возникли из-за того, кому какой кусок равнины должен был достаться. Никто не хотел обосновываться рядом с предгорьями или у моря, а вот окрестности Болота и середина обширной равнины между реками привлекали многих.
  - Мы хотим жить у 'Трех камней',- Ахой последним из всех авторитетных охотников высказался по месту перехода. Против резко выступили сразу двое мужчин- вот так он наконец-то увидел, кто представляет остальные семьи рода- но их сразу же угомонили старики, а больше всех старался 'самый мудрый' бывшего девятиглавого племени.
  Ахой оскалился. Глупцы, мимо 'Трех камней' проходят летние пути настоящих быков и бизонов, а само эта место перекрывает все пути в предгорья и дальше на Закат. И холмы с крутыми обрывами удобны для загонной охоты и там рано или поздно пройдет осенняя ярмарка. А сбор всего племени сулит много выгод семье, на территории которой она проходит.
  - Почему никто не хочет стать вождем племени узколицых?- Ахой не понимал что происходит, раз за разом мужчины находили какую-то причину, чтобы отказаться от этой чести. Свое недоумение он адресовал 'самому мудрому'.
  -Вождь не получает части общей добычи, как это было принято у нас, но должен следить за тем, чтобы все роды и семьи выступили вместе, в случае необходимости. Чтобы мужчины разных родов не заходили на угодья своих соседей и не охотились на чужую добычу. Вождь проводит много времени в пути, а не все любят длинные походы, как это нравится тебе, Ахой. К тому же старики семей, которые собрались сегодня, могут заменить вождя в любое время, если сочтут нужным.
  - Я хочу! Не для того ли я здесь?
  - Кроме мужчин твоей новой семьи узколицые других родов тебя не знают. Подожди немного, но вождем должен стать кто-то из твоего рода.
  - Авхай удачливый охотник, может даже читать следы, которые вчера оставил олень пробегая по сухой траве. У его женщины и детей всегда есть еда,- сказал старик из новой семьи Ахоя.
  - Да он никогда не удаляется дальше, чем на один переход от стоянки, очень уж ленив,- удивился кто-то предложенной кандидатуре.
  Но у стариков семей узколицых были свои резоны. Во всяком случае, восемь из пятнадцати старейшин захотели увидеть новым вождем племени именно Авхая, решение, которое вызвало удивление даже у самого полноватого мужчины. Уставшим охотникам, впрочем, было уже все равно, все хотели быстрее вернуться в свои семьи. Ахой прибодрился, не похож новый вождь племени на человека, который сильно будет утруждать себя делами. А значит, его легко будет склонить в нужную сторону. Не это ли имел в виду 'самый мудрый' когда сказал, чтобы он был готов?
  - Нашему роду надо отправиться как можно быстрее на другой берег Большой реки, поближе к 'Трем камням'. Я позабочусь о том, чтобы дорога была легкой,- к своим семьям они направлялись вместе, и у Ахоя было время поговорить с новым вождем.
  Большую реку они пересекли в день, когда луна на небе обрела максимальную яркость. Ахой торопился, он несколько раз побывал в двух других семьях рода, чтобы отправиться в путь всем вместе. Авхай самоустранился от дел связанных с переходом, с видимым облегчением переложив все хлопоты на широкие плечи высокого охотника. А тот сейчас с видимым удовольствием вдыхал морозный воздух, на этом берегу ему дышалось явно легче. В день, когда луна перестанет быть видна на небе, все три семьи рода уже разобьют стоянки на новом месте.
   Мертвая стоянка
  Андрей наблюдал за Энзи, который рассматривал следы вокруг сгоревшей Мертвой стоянки.
  - Их было четверо, один очень тяжелый, и пришли они сюда с реки Это были темнокожие. Надо проследить, откуда они пришли.
  Наст снега на крутом берегу провалился под тяжестью Энку и он скатился с крутого берега на лед замерзшей реки. Большеносый поднялся и стал осматриваться вокруг.
  - Здесь отдыхали люди, у которых были сани, долго стояли- крикнул он им снизу.
  - Это были жители Болота, которые направлялись к нам, больше некому,- предположил Андрей.
  - ...и эти четверо долго за ними следили сверху,- Энзи продолжал читать следы.
  - А почему не напали? Они бы легко победили, у лесовиков было только трое мужчин.
  Они шли по следу, который вел от Мертвой стоянки. Вроде как было неразумно удаляться от каньона, но интуиция подсказывала Андрею, что за всякими непонятными событиями в этом времени скрываются большие неприятности. И желательно заранее знать об их наступлении. До наступления темноты успели дойти до следующей стоянки кроманьонцев.
  - Даже голову Большого зверя разбили,- Энку толкнул ногой сброшенный с камня череп мамонта у входа на стоянку.- А потом все сожгли.
  Энзи растер между пальцев пепел.
  - Сожгли ее раньше и не эти четверо. И здесь еще были люди, одного убили тонким копьем,- Энзи поднял с земли стрелу с костяным наконечником.- Но кое-кто успел убежать.
  Очищают равнину от старых стоянок, боятся заразы. И как только догадались, что болезнь может остаться на старых вещах или переносчиками ее могут стать люди. Поэтому их и убивают на всякий случай. Кто-то умный до этого додумался. Или мудрый, в в лисьей шапке. Хотя у тех, кто перенес безумную болезнь, уже сформировался к ней иммунитет и никого они не заразят, но этого приказавший очистить равнину не знает.
  - Луна завтра исчезнет и появится только через несколько дней, а то можно было бы и ночью двигаться,- сидевший на щите Энку подложил в костер недогоревший до конца шест, который ранее служил опорой для землянки.- Идти по следу до следующей стоянки нет смысла, наверняка ее тоже уже сожгли.
  Андрей и сам так думал, если уж самую дальнюю Мертвую стоянку сожгли, то остальных эта участь должна была настигнуть гораздо раньше. Но что делать то? Возвращаться, так ничего толком и не узнав?
  - Завтра до полудня пойдем прямо на восход, а потом повернем к 'Трем зубам'.
  Энзи рвавший зубами источавшее аромат поджаренное мясо вдруг замер, бросил на снег свою палочку с едой, схватил копье и исчез в темноте. Затем раздался визг, звук удара и детский плач. Все произошло быстро, Энку едва успел подхватить топор Гррх, а Андрей еще даже не поднялся на ноги, как молодой неандерталец появился вновь в свете костра, таща за волосы женщину, а за ними, подвывая, шел маленький мальчик.
  - Это они убежали отсюда, когда стоянку сожгли,- Энзи ударом в лицо заткнул кричащую кроманьонку.- Ждала, пока мы уснем, чтобы подобрать кости.
  Большеносый достал свой нож, чтобы убить пленников.
  - Грэль, грэль..
  К удивлению Андрея женщина обращалась именно к нему. Он повернул поближе к свету костра ее начавшее распухать лицо.
  - Стой, Энку.
  Это была темноволосая женщина, в ребенка которого кидал камни Рэту. А потом, когда он стоял привязанный за столб на ярмарке, она принесла ему кусок мяса и воды.
  - Она помогла мне, когда меня захватили темнокожие.
  Энку был разочарован, а Энзи подхватил свой щит, женщину и куда-то потащил, мешать ему Андрей не собирался. Законная добыча.
  Мальчик грыз брошенную Энзи палочку с мясом так быстро, словно боялся, что ее у него отберут. И как только они выживали вдвоем с матерью так долго. Или убитый поджигателями стоянок был кем-то из их родных и помогал им?
  Женщина надрывалась с ребенком, стараясь не отстать от их небольшого отряда. Глядя на ее мучения даже толстокожий Энку время от времени брал его на руки, чтобы темноволосая передохнула.
  - Как тебя зовут?- спросил Андрей на языке девятиглавого племени.
  - Асила,- женщина удивленно на него посмотрела.
  Энзи, который по своему обыкновению шел впереди отряда, взобрался на гребень холма и сразу же упал на землю. Андрей подполз к нему и поднял голову. А потом поднялся на ноги, предосторожность Энзи запоздала, их уже заметили. Совсем недалеко от холма темнокожие возводили новую стоянку: стоял накрытый шкурами большой шатер, от него отходили во все стороны шатры поменьше, образуя хаотичные закоулки. И по обыкновению кроманьонцев у входа установили череп крупного животного, на этот раз это был носорог. Правда, еще не подкрашенный охрой. Темнокожие остановили работу, показывая пальцем в их направлении.
  - Поворачиваем к 'Трем зубам',- Андрей узнал, что хотел. Переселение племени из-за Большой реки началось.
  Все-таки упрямые эти темнокожие. Андрей надеялся, что они не пойдут за ними, а останутся достраивать свою стоянку. Но нет, сейчас ему был хорошо виден с десяток мужчин, которые шли по их следу уже второй день. Оторваться не получалось, мальчика они несли по очереди, поскольку отощавшая от долгой бескормицы темноволосая сама едва поспевала за ними.
  - Скоро мы достигнем озера, а там и до предгорий недалеко, где расположилась семья из под Белой горы- Энку тяжело дышал, не нравились ему долгие пробежки.
  Небольшая замерзшая река, петлявшая в неглубоком ущелье, должна была вывести их прямо к озеру. Скользя на льду они вылетели на ее ровную замерзшую поверхность и буквально врезались в группу из четверых темнокожих, которая, судя по все, направлялась им навстречу прямиком в ущелье.
  - Гррх,- первым сориентировался Энку, который подсек ногу топором ближайшему охотнику. Энзи молча ударил противника ножом в лохматую бороду, а оставшемуся позади Андрею хватило пространства размахнуться копьем и воткнуть его в живот кроманьонцу. Оставшийся один мужчина удирал от них по льду в сторону противоположного берега, на котором были видны шатры еще одной стоянки. За ним никто не пошел.
  - Бежим, нам надо оторваться от них до темноты.
   Глава шестая: Стоянки темнокожих
  
   У 'Трех зубов'
  Рэту был не в духе. Третий день вместе с Эпеем Три пальца они наблюдали за возведением стоянки вновь появившихся темнокожих. И он вынужден был признать, что появляется она в самом неудобном для белогорцев месте, полностью перекрывая короткий пусть с предгорий на равнину. И поставили ее грамотно- с безветренной стороны холма с одной стороны и озером с другой. Никто не подойдет незамеченным. Такое соседство- постоянная опасность для семьи с Белой горы и непонятно что со всем этим делать.
  Новость о появлении темнокожих принесли молодые охотники, когда еще луны не было видно на небе, а сейчас она сияет почти в полную силу. Прошло совсем немного времени, а стоянка уже почти готова. То и дело от нее уходили в заросшее лесом ущелье и возвращались обратно мужчины, которые рубили там подходящие палки для землянок и шатров. Вот и сейчас туда по своим делам направлялись четверо темнокожих, а когда они почти дошли до устья небольшой реки вытекавшей из ущелья, которая впадала в озеро, на них неожиданно вывались еще одна странная компания, состоящая из трех мужчин, женщины и ребенка.
  - Это Энку, только у него такой топор, что может отрубить ногу взрослому мужчине,- Эпей щурился, пытаясь разглядеть детали кровавой сцены на другой стороне озера.
  Между тем, перебив противника, победители спасались бегством, убегая в их сторону, а в противоположную пустился наутек уцелевший в схватке темнокожий.
  - Это Эссу, Энку и Энзи, а с ними темнокожая женщина и ребенок,- Три пальца показал свои зубы в улыбке, когда бегущие вышли на середину озера.- Скоро будут здесь. А из ущелья за ними еще охотники вышли, но не могу разобрать, кто это.
  Никто за ними не бежал. Андрей перешел сначала на трусцу, а затем на быстрый шаг. Его примеру последовали и другие. Выбравшись на берег озера Андрей опустил на снег мальчика Асилы- рука уже занемела под его тяжестью- и начал счищать снегом с наконечника копья кровь темнокожего. Его примеру последовал и Энку.
  - Кто-то наблюдает за озером, с камней выше по берегу очистили снег,- Энзи беспокойно осматривал окрестности.
  Он не ошибся, Андрей увидел, что из-за валунов на которые обратил внимание Энзи появились Рэту и Три пальца и теперь знаками подзывали их к себе.
  На ночь расположились в небольшой ложбинке между огромными камнями, которую Рэту и Эпей использовали в качестве ночного убежища. Оборудовали его с комфортом: землю покрыли пушистыми еловыми ветками, поверху застелили облезлые шкуры криворога, а посередке оставили выложенное камнями место для костра и даже небольшой горшок с собой прихватили для готовки горячего варева. Энку сейчас тщетно пытался разжечь огонь, выбивая тучи искр из кусков кремня.
  - Не горит, отсырело дерево, у рыжего всегда так- большеносый в раздражении пнул ногой выложенные конусом сухие ветки.
  Энзи отодвинул льнущую к нему Асилу, снова собрал ветки вместе, а затем откуда-то из одежды достал небольшой сверток из обработанной шкуры. Когда он развернул его, то Андрей увидел какой-то темно-серый порошок, похожий на неочищенную от глины соль. Набрав его совсем немного в свою ладонь, осыпал ею подсыревшие дрова. Всего двух ударов камня хватило ему, чтобы валежник задымил, а затем загорелся бодрым огнем.
  - Эрру дал в дорогу, советовал дрова посыпать, если много воды будет, сказал, что Упеша с собой принес, который с солнечного моря к нам пришел,- Энзи ответил на вопросительные взгляды собравшихся. Андрей попробовал порошок на вкус- ощущалось что-то металлическое, но не порох, как он сначала подумал. Полезное приобретение в зимнюю дорогу, надо бы узнать у Упеши, из чего его делают.
  - Они перекрыли нам тропы на равнину, Эссу, мы не сможем охотиться и делать запасы для Долгой дороги, пока здесь стоит стоянка темнокожих,- Рэту выглядел обеспокоенным. - Еще одна появилась на месте, где темнокожие держали Лэнсу и сына Иквы, но она нам не так мешает, как эта на берегу озера.
  - У нас нет времени на то, чтобы собирать мужчин всех семей в еще один 'Общий поход'. Мы не просто так оказались у 'Трех зубов', нас преследовали темнокожие с еще одной новой стоянки.
  - Но убив темнокожих на этой стоянке белогорцы смогут без страха выходить на охоту еще довольно долго, а затем все мы отправимся в Долгую дорогу.
  - Ты не понимаешь Рэту, дело не в темнокожих, которые поселились у 'Трех зубов' и так вам досаждают. Новые стоянки появились одновременно на всем пространстве от моря, где живут длинноногие и до ваших предгорий. А еще они сожгли все старые стойбища, в том числе и Мертвую стоянку, расположенную совсем рядом с каньоном семьи Гррх. Это переселение не одной-двух семей, а сильного нового племени из-за Большой реки, и они уже разделили между собой нашу равнину. Их много, в одной этой семье рядом с вами больше людей, чем в семьях белогорцев, Гррх и лесовиков вместе взятых.
  - А если они сами нападут на нас?- Энку ловил каждое слово их беседы.
  - Думаю, пока у них нет на это времени, сначала темнокожие должны построить до конца свои стоянки.
   *****
  Авхай нервничал. Только вчера все было прекрасно: переход от Большой реки прошел очень спокойно, в дороге умерли только две старые женщины и младенец; на новом месте быстро выросли шатры, чему очень помогло наличие леса в ущелье через озеро. У входа на новую стоянку даже успели поставить голову настоящего быка с огромными рогами, которую самый мудрый уже успел осыпать красным порошком в знак того, что теперь на этом месте их новый дом. И вдруг трое охотников погибают совсем рядом со своей стоянкой, а выживший четвертый рассказывает о напавших на них грэлях.
  В грэлей Авхай не верил. Или верил в такой же степени, какой верят рассказам у вечернего костра любящих преувеличить охотников, частенько описывающих встреченных волков величиной с быка или Брр чуть меньше однорога. Страшно, интересно, любопытно, но в глубине души понимаешь, что такого не бывает, и это хорошо. Однако выживший охотник описывал напавших точь в точь как в подслушанных в детстве рассказах взрослых- огромных и сильных зверей с человекоподобными, но бледными лицами, одетых в грубые шкуры, а сила у них такая, что могут руками оторвать ногу взрослому мужчине. Один из убитых и в самом деле был без ноги, вот и думай, что хочешь. Правда, косматых рыжих бород из легенд у них не было, спасшийся мужчина сказал, что бороды и волосы у них были короткие. А пришедшие следом десяток мужчин из рода Носорога подтвердили, что преследовали нескольких грэлей, подкравшихся к их стоянке. Теперь же они предлагали всем вместе на них поохотиться и Авхай не знал, на что решиться- то ли принять предложение, то ли поостеречься. И почему он не воспротивился, когда Ахой ушел на другую стоянку их рода, которую построили на месте временного стойбища сгинувшего здесь племени. Это было очень удобно, когда большой чернобородый решал проблемы перехода, отправки охотников за дичью и распределением добычи. А теперь все надо решать самому. С утра он послал за ним быстрого юношу, но когда они еще вернутся. А медлить нельзя- десять 'носорогов' могут рассказать, что в роду Быка мужчины испугались троих грэлей и не ответили на убийство своих охотников. Еще хуже, если они будут преследовать грэлей в угодьях людей Быка и без их разрешения. Тогда с родом Быка перестанут считаться.
  - От нашей семьи с 'носорогами' пойдут десять охотников, но если не найдете грэлей до заката, то возвращайтесь назад,- Авхай нашел, как ему казалось, нужное решение. Грэли наверняка уже далеко, преследование их за убийство мужчин семьи состоится и семью Быка не в чем будет упрекнуть.
   *****
  - Мы не можем уйти сейчас к себе, они выйдут к Белой горе по нашим следам,- Рэту категорически отказывался покинуть озеро и отправиться домой. Андрей понимал, что частично рыжий прав, но и сидеть на этом месте он смысла не видел. Они уже узнали все, что хотели.
  - Но у вас с Эпеем есть возможность уйти с нами на равнину и отправиться к Белой горе кружным путем. Возможно, они совсем не пойдут за ними.
  - Мы не можем этого знать.
  - Если они не появятся сегодня, то значит, темнокожие не решились пойти по нашему следу. Было бы хорошо, если Рэту отправился с нами в каньон, Эзуми уже должен был прийти в семью Гррх. Он расскажет, появились ли стоянки нового племени у их моря и не беспокоят ли они их. А после мы решим, есть ли у нас время до следующей зимы. Нам совсем не нужно сейчас драться с темнокожими, мы должны готовиться к Долгой дороге.
  - Мы подождем.
  Упрямый рыжий осел, который без всякой нужды хочет раздразнить зверя. У Андрея чесались руки врезать Рэту по голове палкой.
  Двадцать. Андрей насчитал два десятка точек на противоположной стороне озера, которые двигались в их направлении. Все-таки решились на преследование. Он со злостью посмотрел на Рэту - ушли бы с утра и их бы наверняка не догнали, а редкие хлопья начавшего идти снега надежно прикрыли следы. А теперь что? Просто так от них не отстанут и даже если они победят, то это только подвигнет более многочисленного противника к активным действиям чуть позже. Темнокожим тоже не нужны беспокойные соседи. А ведь можно было просто уйти.
  Кроманьонцы вышли на середину озера.
  - Они думают, что мы уже ушли и никуда не торопятся,- Энку удивился беспечности противника.- Надо напасть на них прямо на льду- темнокожие этого не ожидают.
  - Их много, они не подпустят нас близко своими стрелами, мы заманим их в ложбину между камнями, где мы ночевали,- план Рэту был хорош, в узком месте численность врага не будет играть определяющей роли. Неужели он так быстро его придумал?
  Когда темнокожим оставалось дойти сто метров до берега, Эпей прошел между камней и выскочил на лед. Затем стал вертеть головой, словно только заметил приближающегося противника, закричал и побежал назад. А ведь не сговаривались с Рэту, что он выступит в качестве приманки. Значит план с засадой они обсудили заранее.
  - Грэль, грэль,- радостно загалдевшие кроманьонцы резво побежали за одинокой добычей.
  Андрей вжался в ребристый валун. Нельзя, чтобы их заметили раньше времени. От его дыхания начала подтаивать наледь на поверхности камня, пока он, наконец, не приподнял голову.
  -Эсику бы сюда,- подумал он. Столпившиеся у прохода на берег темнокожие представляли собой идеальную мишень для лучника. А уж для такого меткого стрелка, какой являлась его женщина...
  - Не то рыжий придумал, они разделились,- Энку нервно поглаживал свой топор.
  Андрей и сам видел, что первая десятка давно уже ушла по следам Эпея и Рэту, а вторая только-только приближалась к берегу. То ли это был продуманный план, чтобы избежать внезапного нападения, то ли случайно так получилось, потому что отряд состоял из охотников двух семей, но от этого им было не легче. Непонятно, что делать.
  - К берегу, встретим их внизу,- он не видел другого выхода, кроме как разогнать противника, а потом бежать на помощь к Рэту.- А ты, Энзи, иди к ложбине.
  Десять 'быков' не торопясь приближалась к берегу озера. Перед уходом Авхай прошептал старшим охотникам, чтобы не торопились в драку. Если роду 'носорогов' так нужны эти грэли, что они уже два дня их преследуют, то пусть и бегут за ними первыми, а они и так уже потеряли трех мужчин. В узкий проход можно было войти только по двое, а из-за больших острых камней на земле колонна растянулась. Это многим спасло их жизни.
  - Гррх...
  - Хррх..
  Набравшие скорость Андрей и Энку ударили в щиты идущую впереди пару кроманьонцев, которые рухнули прямо на острые камни. А вот следующих противников перед ними не оказалось. Под ногами кто-то орал, пока Энку не заткнул его своим топором, залив все вокруг кровью, второй же кроманьонец, кажется, разбил себе голову при падении и не подавал признаков жизни. Где же остальные? Выбравшись из прохода, они очутились на льду озера. По ее глади на свою стоянку бежали оставшиеся в живых темнокожие. Стычка закончилась едва начавшись.
  - Гиены!
  - Они не трусы Энку, темнокожие не хотят рисковать. Они дождутся удобного случая и вдесятером убьют тебя издалека стрелами. А теперь быстрее к ложбине.
  На месте засады все было уже кончено.
  - Они прорвались через ложбину, у нас не было сил их удержать,- Рэту выглядел удрученным.- Энзи догнал двоих, остальные ушли.
  - Всего не предусмотришь, Рэту, если бы они не разделились, мы бы их всех убили. А теперь берем их вещи и уходим.
  Трофеев получилось совсем мало. Вернувшись к озеру они обнаружили, что второй из убитых исчез. Видимо, потерял сознание от удара, а когда они ушли, очнулся и убежал. Счастливчик. От его менее везучего собрата им достался большой кусок вареного мяса и обувь с хорошей подошвой, которую Андрей отдал Асиле.
  - Какие у них узкие лица,- Прежде чем двинуться в дорогу Энзи осмотрел разутый труп.- Это другие темнокожие, не похожие на тех, с кем мы дрались прошлым летом.
  - Семье из под Белой горы не будет здесь покоя, тем более сейчас, когда темнокожие знают о том, что вы живете неподалеку. Здесь вас не удастся сделать припасов для Длинной дороги. Приведи семью в каньон, Рэту.
  Андрей объяснял упертому рыжему очевидные вещи, которые тот не хотел принять.
  - Но семья из под Белой горы всегда жила здесь, это наша равнина, наши горы и наши звери, мясом которых мы кормим свою семью.
  - Наше время уходит, Рэту. И боюсь, что его совсем не осталось. Приведи всех в семью Гррх. Мы должны уйти, как только будем готовы. Зачем ждать следующую зиму, если мы можем не пережить лета.
  Фигуры Рэту и Эпея три пальца исчезли в усиливающемся снегопаде, а Андрей все смотрел им вслед.
  - Как думаешь, они придут через луну, как сказал рыжий?- в голосе Энку были нотки изрядного сомнения.
  - Мы не будем больше никого ждать, тем, кто не хочет спастись, нельзя помочь.
   *****
  Падавший с неба пушистый снег застревал в черной бороде Ахоя. Посланный за ним Авхаем юноша не успевал за ним и бывший вождь девятиглавого племени вынужден был ждать, пока он отдохнет. Оставить его одного он не мог, это был бы немыслимый поступок для семьи, за который могли и изгнать. Путь, который обычно преодолевали за три заката, они преодолели за полтора, но не успели. И как так получилось, что стоило ему отлучиться со стоянки, как произошло нападение.
  - Мы потеряли четверых мужчин и ты, Авхай, не можешь даже сказать, кто это сделал?
  - Это были грэли. У одного из них был огромный топор, которым можно отрубить ногу взрослого мужчины.
  - А сколько их было?
  - Трое, но 'носороги' говорят, что в камнях прятались еще двое рыжебородых. Ты, Ахой, говорил, что здесь самое лучшее место на равнине, но наша семья уже потеряла четверых мужчин.
  - Так и есть Авхай, так и есть...Но мы должны очистить окрестности от грэлей. Люди не уходят с богатых зверем мест только потому, что там появится стая волков. И с ними можно справиться. И я знаю, где живут грэли с предгорий, видимо это они наблюдали за нами. Это они носят большие бороды. Мы уничтожим их.
  - И когда мы пойдем в охоту за ними?
  - Не торопись, с нами пойдут 'носороги', а возможно и другие роды, если они успеют обустроить свои стоянки. Мы выступим через луну и сначала ударим там, где отступило девятиглавое племя. Там живут грэли с короткими бородами и большими топорами. К лету равнина будет наша.
  Наутро Ахой в сопровождении старика его семьи из рода Быка ушел на стоянки расположенные у Болота. Там должен был находиться 'самый мудрый', который вместе с ним перешел к узколицым из девятиглавого племени.
   *****
  - Смотри, Эссу, такие сани удобнее в Долгой дороге, чем те, которые мы используем,- Лэпу показал на какие-то санки- переростки. На взгляд Андрея для серьезного похода они не совсем годились. Несолидные какие-то. И много ли груза на них утащишь.
  - А полозья чего так далеко назад выходят?
  Лэпу засиял. Лихо стал на широкие полозья позади саней, ухватился за перекладину и помчался по поляне, отталкиваясь ногой от снежной поверхности.
  Хм... Самому попробовать что ли. Это было незабываемо. Время от времени отталкиваясь ногой Андрей сумел набрать просто бешеную скорость. А когда выбрался на ручей, то не успел затормозить на повороте и вылетел с его поверхности в сугроб. Что-то хрястнуло. Неужели сломал, нет, детище лесовиков выдержало.
  - Хорошо придумал,- Андрей с уважением посмотрел на Лэпу.- Для женщин с маленькими детьми будет в самый раз.
  Вчера состоялся тяжелый разговор с Эзуми и людьми Гррх, которым он объявил, что в Долгую дорогу они отправятся уже через одну луну, а не следующей зимой, как было запланировано.
  - У длинноногих ничего не готово для Длинной дороги,- Эзуми выглядел растерянным.- У нас нет достаточно еды, нет саней, мы хотели все заготовить летом.
  - Вы не успеете, на всей равнине появились стоянки узколицого племени, пока они не очень досаждают, но как только они устроят свои жилища, длинноногие могут забыть вкус мяса. Темнокожие не пустят их на равнину.
  - У нас мало припасов,- в очередной раз напомнила Старшая.- А если в каньон придут длинноногие и белогорцы, то все съедят еще до того, как мы уйдем в Долгую дорогу.
  - Завтра же Энку и остальные отправятся на охоту, все мясо что добудут, сушите в пещере Гррх. И у нас нет времени, запомните это.
  Утром он остановил Энзи, который собирался на охоту вместе со всеми.
  - Подожди, Тень, для тебя у меня есть важное дело.
  Невозмутимый Энзи не показал удивления, когда они прошли через разукрашенные медведями залы Дома Гррх, разобрали искусственную стену и прошли наверх через узкий проход, который они когда-то разведали вместе с Энку. Перед ними лежала равнина, а ущелье с лесом и каньоном осталось позади.
  - Пройди до конца этой равнины и разведай, куда она выходит, узнай, проходима ли дорога для саней и выведет ли этот путь нас до прохода в горы мимо 'Трех зубов'. А дальше до Большой реки дорогу я знаю.
  Энзи мотнул головой в знак согласия и отправился по равнине прямо навстречу солнцу. Жалко, что у него только один такой Энзи.
  В тот же день ушел в свою семью и Уони. По уговору с Уто он должен был предупредить семью 'художников' за месяц до того, как 'старые люди' уйдут в восточные земли. Ам и Младшая заревели в голос на стене каньона, когда голубоглазый помахал им на прощанье копьем с серебристым наконечником, которое Андрей дал ему подарок.
  Совсем дети. Или это незаметно под его влиянием сделались такими сентиментальными?
  А теперь за работу, в ближайший месяц им многое предстоит сделать.
   *****
  - Так ты говоришь, что это были грэли из того каньона?- 'самый мудрый', казалось, совсем не удивился неожиданному появлению Ахоя на стоянке у Болота и теперь, не показывая эмоций, чесал свою покусанную насекомыми ногу.
  - Да, у них были короткие бороды и волосы на голове, кроме того, один из них отрубил топором ногу нашему охотнику.
  - Такой топор я видел только у грэля на стене в каньоне,- согласился 'самый мудрый'.- Но не все семьи дадут мужчин, чтобы отправиться в каньон сейчас.
  - Если не ударить зимой, то летом мы не сможем спокойно охотиться на равнине. Уже сейчас они напали на нашу семью, а косматые грэли у 'Трех зубов' следили за нами, мы нашли их логово. Надо бить сейчас, когда они не ожидают этого. А летом мы нападем на грэлей у моря и на нагорье.
  'Самый мудрый' с уважением посмотрел на Ахоя. Он явно поумнел в последнее время и не стремился схватить кусок больше, чем мог проглотить.
  - Я обсужу это с 'самыми мудрыми' из других родов, останься пока на этой стоянке, ответ ты получишь через несколько дней.
  
   Примечания
  1. Размолотый в порошок диоксид марганца(минерал пиролюзит) обнаружили в нескольких пещерах неандертальцев. По предположению ученых он мог использоваться для розжига сырых дров, поскольку снижают температуру возгорания более чем на 200 градусов.
  
  
  Глава шестая: Миссия Энзи
  
  
  - Пятьсот восемьдесят пять человек мужчин, женщин, стариков и детей из всех семей включая белогорцев, для них нужно семьдесят больших саней и двести саней Лэпу, на каждые сани нужно три завертка сушеного мяса и рыбы на половину месяца пути и один заверток сорванного зеленым зерна...
   - Озвученные Старшей числа давили к земле. Где столько всего взять-то? А она все не унималась.
   - ...пятьдесят завертков подсушенного лукочеснока, десять пучков травы для больных, двести наконечников для копий из растаявшего камня, пятьдесят луков и стрел для женщин и младших охотников..
   - Хватит, я понял, что у нас мало что готово, но время еще есть.
   - ...и один череп Гррх,- Старшая улыбнулась.- 'Учебники' я уже перенесла на березовую кору.
   Больше всего беспокоил вопрос продовольствия. Конечно, и длинноногие не придут с пустыми руками, но с едой в этом времени вопрос сложный. Через две недели закончатся взятые с собой припасы, а если в пути не удастся добыть зверя в достаточном количестве, то Долгая дорога может стать совсем короткой. Еще и зима на дворе, холод, незнакомая местность... Чем ближе было время отправки в Долгую дорогу, тем авантюрнее казалось Андрею затеянное им переселение. Может, в самом деле, как предлагает Рэту, сражаться до конца за эту равнину? Нет, он не Рэту, он то знает исход этой битвы. Альтернативы Долгой дороге нет, или он не может ее придумать. И племя узколицых как назло переселилось на равнину раньше, чем он думал.
   - Подождите, я с вами на охоту пойду,- остановил он Энку с Эхоутом, направляющихся к выходу из каньона. Надо пройтись по степи и привести мысли в порядок, а заодно и от Старшей на время избавится, а то от ее чисел только настроение портится.
  Несколько дней усиленной охоты всеми мужчинами семьи принесли в результате двух быков, мясо которых быстро разделали и повесили вялиться в залах Дома Гррх. В обычное время- результат прекрасный, семье Гррх такого количества хватило бы на месяц, если не дольше, но сейчас им нужно намного, намного больше.
  Берег у озера был густо утоптан. Посередине озера, где лед был потоньше из-за бьющих со дна ключей разбили полынью и Узуту, сын мастера со средиземноморья, вместе с помощниками закидывал в нее сеть. Надеется снова зимующего осетра поймать, было бы неплохо, если ему это удастся- прибавится больше полутонны вкусного жирного мяса.
  - Пойдем вдоль реки в сторону Холмов ушедших,- предложил Энку.- Давно там не были.
  - Зимой там мало зверя,- пожал плечами Эхоут.- А если и появится, то заметить его тяжело, холмы мешают.
  Зато что зимой хорошо, так это отсутствие высокой травы и возможность передвигаться по льду. Под осуждающим взглядом большеносого Андрей даже закинул свое копье в волокушу, которую тянул Эхоут. Чего бояться, кругом ни души- ни зверя, ни человека. Зря они на закат отправились, половина дня прошла, а кроме редких зайцев ничего не попалось.
  Послушно тащивший свой груз Эхоут вдруг замер. Андрей прислушался, вроде тихо кругом. Показалось ему что-то? Но и Энку что-то услышал.
  - Большой зверь,- на лице его было написано разочарование. На мамонтов они не охотились. Причины Андрей не понимал. Понятно, что гигант тундростепи добыча сложная, легче быка или большерога добыть, чем умного и сильного лохматого слона, зато при удаче мяса Большого зверя хватит семье надолго. А возможно причины лежат в чем-то еще, но Андрей не слышал, чтобы кто-то говорил о прямом запрете на охоту на Большого зверя, или это настолько очевидно, что и упоминать незачем?
  Не зря животные избегали этих холмов. По какой причине оказался здесь самец со сломанным бивнем они никогда не узнают. То ли проиграл битву другому самцу и ушел из стада, то ли просто заблудился, преследуя покусившегося на мамонтенка саблезубого тигра или волка, но в итоге он не рассчитал своей тяжести и неудачно упал с не такого уж и высокого обрыва. И теперь не мог подняться. Весь снег рядом с собой, до которого смог дотянуться он уже слизал.
  - Ногу сломал,- Энку обошел неестественно привставшего на две ноги при их появлении рыжего мамонта.- Не сможет ходить. День или два уже здесь лежит.
  После этих слов запустил копьем ему в шею. Тоже самое, но с другой стороны шеи буднично проделал и Эхоут.
  - Кровь должна выйти, а то он еще несколько дней здесь будет живой лежать, пока Ррр или Брр его не найдут.
  - Не знал, что достаточно одну ногу повредить мамонту, чтобы его обездвижить. Любая собака ускакала бы на трех лапах,- подумал Андрей.
  Пойти за помощью вызвался он сам, не хотел смотреть за мучениями могучего зверя, хотя и понимал, что он жив, пока на него не наткнулась стая волков или гиен. А так он поможет семье Гррх, заменив собой как минимум восемь быков.
   Какой он все-таки огромный. Для перевозки мяса Большого зверя в каньон отправились все свободные мужчины. Разделали его прямо на месте и по настоянию Андрея с собой взяли только мякоть распластанную ножами на пластины для сушения и жир для светильников- не потащишь же со собой еще его огромные кости в дорогу. Оставили их уже появившимся падальщикам- куда уж без них. Забрали только целый трехметровый бивень для Эрру, которой хотел изготовить из него рукояти для ножей.
   Все украшенные изображениями медведей залы Дома Гррх были под завязку забиты подвешенными в несколько ярусов тонкими пластинами вымоченного в солевом растворе мяса без жира. Не на морозе же его сушить, получится только мороженое мясо. После того, как они с Энзи вновь открыли и расширили выход из пещеры здесь был постоянный сквозняк, что было как нельзя кстати. Дней за десять точно все подсушится, настроение у Андрея стало получше.- числа Старшей его уже не пугали. Но у открытого прохода был и минус- теперь пришлось держать людей на всякий случай не только у входа в каньон, но и выхода из пещеры на равнину. Сегодня здесь дежурил Эхоут. Взяв с собой Эсику с ребенком и Имелу поднялся к нему.
  Не в характере Эхоута было сидеть на одном месте, о его наличии на посту свидетельствовали только многочисленные следы, которые все более широкими кругами расходились вокруг входа в пещеру. Что интересно, рядом с отпечатками его широких ступней были видны на снегу и более узкие с кроманьонской подошвой с вырезанной на ней елочкой и совсем уж мелкие.
   - Хмм..
   - Это Асила, которая пришла с вами. У Энзи есть женщина из длинноногих, а у Эхоут жил один,- Эсика не придала никакого значения переходу кроманьонки в другую землянку.
   Ну и ладно, если это не вызовет каких-то проблем в семье, то пусть будет так.
   - На этой узкой равнине между ущельем и горами нет крупных зверей- не могут сюда проникнуть,- появившийся в компании Асилы и ее сына Эхоут показал, что не упускал из поля зрения вход в Дом Гррх.
   - Когда придут длинноногие, то мы можем разместить их всех здесь, а то в каньоне становится тесно.
   - А где Энзи, его нет уже много дней?
   *****
   Сколько он себя помнил, он любил бывать на равнине или в горах один. Только в полном одиночестве он полностью сливался с окружающим миром и чувствовал себя свободным. В семье не было принято, чтобы мужчины охотились в одиночку, поэтому Энзи был вынужден идти за зверем с другими мужчинами, но при первом же удобном случае старался от них отвязаться, чтобы вновь появиться уже только к ночному костру. За это щуплого, нелюдимого подростка не любили. Но он неизменно приносил с собой добычу, поэтому его терпели, удивляясь его удачливости. Но удача была не причем. Другие охотники казались ему слепыми и глухими, а еще очень шумными. Никто из них не обращал внимание на пар, который идет от оленя в морозном лесу, не мог разобрать следы криворога, оставленные на хребте заснеженной горы и не слышал характерное довольное рычание гррх, который он издает, когда найдет еду Жжж. Умения, которые казались ему естественными и которые помогали дотащить до ночного костра очередную тушу криворога.
   Когда Рэту после битвы за каньон увел обратно всех белогорцев из семьи Гррх, он решил остаться в новой семье Эссу. Очень уж разительным был контраст между горой трупов темнокожих у стены и многомесячные попытки белогорцев спастись от них же бегством. И ни разу не пожалел об этом. В семье Гррх он чувствовал себя счастливым, каким-то образом Эссу всегда находил ему занятие, что было ему по душе. Вот как сейчас, когда он идет обратно от 'Трех зубов' в каньон, жуя на ходу кусок сушеного мяса, заедая его снегом. Будь на его месте кто-то другой, то он уже через день вернулся бы в каньон с вестью для Эссу, что дорога через равнину непроходима, поскольку в западном направлении она перекрывается ущельем, отходящим вверх от каньона до самых гор. Но Энзи не был бы Энзи, если бы не изучил весь обрыв до конца и не заметил, что в одном месте ущелье сужается, а часть деревьев растет на острове, находящимся на одном уровне с равниной. Это оказалась цепь каменных столбов, на каждом из которых теснились несколько высоких елей. Эрозия и паводки разрушили в этом месте когда-то сплошную стену, оставив от нее только зубцы из самых твердых пород. Энзи перекинул ствол упавшего дерева на ближайший из них и перешел с равнины на каменистый остров в ущелье. В метрах десяти от него был еще один, а дальше цепь столбов тянулись почти на равных промежутках друг от друга до противоположной стороны ущелья. Жалко, что не все они были одинаковой высоты. Он перебрался через ущелье и дошел до 'Трех зубов'- дорога проходима, но смогут ли ее использовать для саней, об этом пусть болит голова у Эссу.
   Под вечер Энзи не отказал в себе в удовольствии еще раз посмотреть на строящуюся у 'Трех зубов' стоянку темнокожих. С раздражением отметил, что она уже полностью готова, больше шатров на выбранном месте не поместилось бы при всем желании, а подробности планировки стойбища скрыли наступившие сумерки. Заночевал он в той же ложбине, которую оборудовали Рэту с Эпеем, даже облезлые шкуры криворогов остались на месте, на которых он и устроился, стряхнув с них перед этим нанесенный за эти дни снег.
   - Хррх...
   - Хррх..
   На льду озера стояли два десятка темнокожих с копьями и луками, вокруг которых ходил старик в шапке. Их появление ранним утром задержало Энзи у озера, когда он уже собирался продолжить свой путь. Не похоже, что они идут на охоту. Только вот куда? Неужели к Белой горе.
   - Хррх...
   Старик начал доставать из кожаного мешка красноватый порошок и осыпать им собравшихся охотников, среди которых он заметил и большого темнокожего с черной бородой. Он то здесь откуда, вроде не было его в прошлый раз, когда они сражались у озера. После завершения церемонии темнокожие развернулись и пошли в сторону ущелья, у которого они в прошлый раз на них неожиданно наткнулись. Все-таки не к Белой горе пошли, а куда-то на север. К длинноногим? В каньон Гррх? А может просто решили устроить Большую охоту? Надо и об этом рассказать Эссу. Энзи подхватил свое копье и отправился по уже разведанной короткой дороге в каньон Гррх. Скоро только едва различимые на снегу следы свидетельствовали о его недолгом здесь пребывании.
   *****
   - Ты стал худой и злой,- утром Эсика обняла его за плечи.- Накричал вчера на Старшую.
   Андрей вздохнул. Не похудеешь тут. Дни стали совсем короткими, а гора необходимых дел, которые непременно надо было успеть сделать до установленного им срока, все никак не хотела уменьшаться. Он бегал с утра до ночи по одному маршруту: от мастеров к Старшей, от нее к Младшей, а потом к лесовикам, зачастую забывая даже пообедать. И так по кругу день за днем. От этого вороха проблем у него стали сдавать нервы и вчера он сорвался из-за какого-то пустяка на Старшей. Надо бы ей сделать подарок. А если придут длинноногие, то придется почти сразу же уходить в Долгую дорогу, иначе они у него быстро съедят все накопленные с таким трудом запасы мяса. С этими мыслями он вышел из шатра и споткнулся на сидящего у входа Энзи. Вернулся.
  Энзи принес прекрасную новость - есть все-таки дорога с верхнего выхода и до 'Трех зубов'. Андрей понимал, что их караван, состоящий из почти трехсот саней, растянется в дороге и будет уязвим для возможного нападения. А теперь появлялась возможность проскочить самый опасный равнинный участок пути до Большой реки по безопасному маршруту. Пусть он не такой удобный- придется пересечь ущелье и толкать сани в гору- зато никто им не будет угрожать кроме отчаявшихся от зимней бескормицы хищников. Но с ними они справятся. А вот вторая новость была тревожной. По описанию Энзи среди кроманьонцев находился старый знакомый- Ахой, который направился куда-то с двумя десятками охотников. Хорошо бы, если кроманьонцы и в самом деле на Большую охоту отправились, но до сих пор все связанное с вождем сгинувшего девятиглавого племени заканчивалось столкновениями с темнокожими. Вот зря Рэту его не послушался и не ушел от озера, спровоцировав столкновение. Но и сами они, конечно, не безгрешны.
  - Когда отдохнешь день-два, то отправляйся на равнину навстречу длинноногим. Не ввязывайся в драку с темнокожими, если ее можно будет избежать. Нам важнее, чтобы длинноногие дошли сюда. Хочешь- иди один, или возьми с собой кого-нибудь по своему выбору.
  - Пусть Эхекка идет, он быстро добежит сюда в случае, если понадобится помощь, а я останусь на месте.
  Старшая смотрела исподлобья. Ну да, виноват. Подарил ей тонкий стилет, такой же, какой был у Эсики. Вроде отошла, улыбается, разглядывает подарок со всех сторон, любуется рисунком на лезвии в виде небольшого медведя с короткой мордой, а потом вдруг протянула обратно.
  - Эссу, отдашь его Лэпу, пусть подарит мне его через десять дней.
   Интересно, а что у нас через десять дней. Вопрос явно проявился на его лице и Старшая сразу же ответила.
   - Через десять дней Новый год по календарю семьи Гррх. Разве не ты, Эссу, сказал, что в семье Гррх будет праздноваться каждый Новый год, где будут рассказывать о том, что случилось в прошлом году и строить планы не следующий?
   Не скажешь ведь, что не следил за календарем, хорошо, что есть Старшая.
   - Я помню про Новый год, просто с этой подготовкой к Долгой дороге не смотрел на твой календарь на скале.
   - И украшение для волос с остриями для стрел я тоже заказала Эрру для себя и Асилы.
   Только тут до Андрея наконец-то дошло в чем собственно дело. В самом деле- заработался.
  - Ты будешь женщиной Лэпу! Очень хорошо. Как раз собирался к нему.
  - У нас не хватит людей, чтобы перетащить дерево через Дом Гррх. На месте легче сани делать,- Лэпу предложению Андрея собирать сани на верхней равнине отнюдь не обрадовался.
  - У тебя каждый лесовик делает готовые сани один. А если он будет изготавливать только определенную деталь, то саней вы изготовите гораздо больше за тоже время. Подключите детей, младших охотников и свободных женщин, уж полозья они смогут как-нибудь дотащить.
  Промышленной революции не вышло. Все равно каждый из лесных мастеров продолжал самолично делать сани целиком.
  - Нет двух одинаковых деревьев, Эссу. Поэтому все части саней и выходят разными, смотря какое дерево попадется. Нельзя взять полозья от одних саней и приделать их к другим- не подойдут они,- Лэпу пояснил, почему так вышло.
  Так прошел еще один день.
   *****
   - Они уходят. Грэли, которые жили у соленой воды по обе стороны от впадающей в нее реки, покидают прибрежные земли.
  'Самый мудрый' был озабочен. Новости принесли охотники из рода 'Оленя с большими рогами', которые поселились недалеко от поросшего лесом болота. А до этого они же не обнаружили никого на Болоте, далеко, правда они не заходили, про живущих в лесу ходили нехорошие слухи, поэтому сочли, что небольшая семья грэлей, которая там обитает, переселилась вглубь леса, а то и вовсе вымерла. 'Самый мудрый' тогда решил, что лесные грэли и в самом деле перемерли с голода, но теперь засомневался. Бесследно исчезла одна семья грэлей, теперь куда-то уходят еще две. Но куда? На закат? Это надо выяснить.
  - Пусть охотники проследят за тем, куда они направляются. Не нападайте, просто проследите, наверняка они идут очень медленно- вы их быстро догоните.
  За первый день они прошли совсем немного. Эзуми с ужасом думал, каково это будет в Долгой дороге, если даже по льду реки в светлое время суток они едва сумели совсем ненамного уйти от своей стоянки. Это лесовикам было хорошо- мало людей и много саней. А вот у длинноногих- все наоборот. Дерева мало, но много детей, женщин и стариков. Эзуми отгонял от себя мысли о возможном нападении темнокожих. Как отбиться, если самые быстрые молодые охотники ушли далеко вперед, мужчины обеих семей держатся особняком, а самые слабые отстали от всех и только он с братом как-то пытается им помочь.
  Быстро темнело. Все давно уже выбрались со льда на берег и пытались разжечь костры, чтобы согреться. Он услышал шум драки. Оказалось, кто-то не озаботился взять с собой топлива и теперь пытался стащить дрова у соседней семьи. Конфликты из-за украденных дров или еды вспыхивали и последующие дни, пока обе отправившиеся в каньон семьи снова не разделились. Теперь они передвигались по отдельности. Однако ночью кто-то из заречных длинноногих снова попытался украсть у соседей еду- вспыхнула массовая драка, едва не закончившаяся применением копий и ножей.
  - Они перебьют друг друга прежде чем достигнут каньона,- Энзи уже дважды обошел медленно движущихся по льду караван длинноногих.- А в 'Общем походе' мужчины семей длинноногих были очень дружны.
  - Там не было голодных женщин и детей,- предположил Эхекка.- Поэтому они так сейчас себя ведут. Должны обеспечить их всем необходимым, которого на всех не хватает.
  Энзи решил понаблюдать за длинноногими с обрыва, с которого река хорошо просматривалась в обе стороны. Но вдруг резко остановился на полушаге- сверху, ударяясь о сложенный основанием скалы пологий спуск, к реке скатился небольшой круглый булыжник. Камень мог упасть под тяжестью снега или же потревоженный небольшим зверем, вырывшим себе нору рядом с обрывом, но на всякий случай решили понаблюдать за подозрительным местом с некоторого расстояния.
  Последние из длинноногих давно уже исчезли с поля зрения, а у обрыва так ничего и не происходило. Энзи уже начал подумывать о том, что слишком уж перестраховывается, когда вдруг откуда-то из ложбины расположенной у самого края обрыва вылезли четверо темнокожих и отправились на восток. Все-таки он был прав, за длинноногими наблюдают не только они. И хорошо, если только эти четверо. Эхекка ухватился поудобнее за древко копья, но Энзи остановил его.
  - Беги в семью Гррх и скажи Эссу, чтобы выдвигались навстречу длинноногим. И пусть возьмут с собой побольше саней.
  Могли ли они перебить этих четверых наблюдателей. Пожалуй, если бы подготовили им засаду, то шансы на победу были довольно высоки. Но если бы разведчики не вернулись вовремя, то темнокожие отправили бы еще людей. И кто знает, сколько их было бы.
   *****
  'Самый мудрый' слушал охотников, которые следили за переселяющимися куда-то семьями грэлей. Конечная их цель ему была не совсем ясна. По реке идти зимой, конечно, удобнее, но если им нужно на закат, то вдоль берега реки с соленой водой попасть туда проще. И как они собираются с женщинами и детьми пересечь высокие заснеженные горы? Что их гонит в такой рискованный переход? Загадка.
  - Они идут в каньон,- подал голос пришедший вчера с охотниками рода Быка Ахой.- Надо напасть на них, пока их передвижение сдерживают женщины и дети.
  - Земли вокруг каньона и ущелья не прокормят такое количество людей, тем более зимой- 'самый мудрый' отмахнулся от предположения бывшего вождя девятиглавого племени.- Зачем нам нападать, если они и сами уходят.
  - Уже пришли мужчины из рода Носорога, здесь же, на болоте, охотники из рода Оленя и еще те, кого привел я сам. Это легкая добыча. Чего нам бояться? Мы дадим Хррх много грэлей мужчин, а 'самым мудрым' приведем грэлей женщин.
  - Делай как считаешь нужным, еще есть время, пока не подошли мужчины из других родов, чтобы отправиться к каньону. Только пусть людей ведет Авхай, а то 'носороги' и 'олени' не пойдут с вами.
  Эзуми с тревогой наблюдал, что они все ближе подходят к семье длинноногих с другого берега реки. Последние дни они двигались так, чтобы мужчины идущие впереди каравана его семьи не упускали из виду последних женщин из другого, но никак не ближе. Почему они остановились? Он растолкал стоящую толпу и увидел, что перед первыми санями перегораживая путь молча стоит Энзи, которого окружили несколько злых охотников длинноногих. Увидев Эзуми, он влепил кулаком самому крикливому длинноногому, который рухнул на лед.
  - Все имеющиеся сани из обеих семей выведите вперед. Посадите туда самых маленьких из детей. С ними уйдут все женщины, половина охотников и старики. Все тяжелое оставить здесь. И пусть не останавливаются и ночью- в свете луны лед реки хорошо виден. К ним на помощь уже идут люди Гррх с санями. Остальные останутся здесь и будут дожидаться, пока женщины и дети не дойдут до каньона. Я видел темнокожих, которые наблюдали за вами, они сочтут, что вы легкая добыча. Я бы и сам так решил на их месте. Эзуми, берись за дело, а я посмотрю, где мы сможем их перехватить. Пока я вернусь, здесь должны остаться только охотники и тяжелый груз.
  
   Глава седьмая: Стояние на реке
  
  На льду валялись сваленные в кучу шкуры, кожаные мешки, замороженная рыба. Рядом со всем этим брошенным добром переминались с ноги на ногу два десятка мужчин, которые негромко переговариваясь между собой, время от времени поглядывали на Эзуми, словно спрашивая, а что им теперь собственно делать. Застоялись. Наконец и он решил, что дольше ждать Энзи нельзя.
   - Перегодите реку вещами, натяните шкуры так, чтобы они достигали до груди мужчины, так мы спасемся от их стрел,- Эзуми решил, что если темнокожие и будут догонять их, то легче всего им это будет делать по реке. Здесь они их и встретят.
   - Хорошо ты это придумал, Эзуми,- тихо, чтобы не услышали другие мужчины, сказал ему незаметно возникший рядом Энзи.- Но здесь они могут обойти нас по берегу, очень уж он пологий, и выйти на равнину, тогда уже нам придется их догонять. Выше по течению река делает крутой поворот-отправляясь летом в 'Общий поход' мы едва не разбились там на плотах- встретим темнокожих там.
   Эзуми с благодарностью посмотрел на него- не хочет ронять его авторитет среди длинноногих, вот не любят у них, когда чужаки командуют. Пусть он и не Вичаша, но сделает все для спасения семьи.
   Ропот, которым сопровождался приказ Эзуми разобрать уже почти готовую баррикаду и перенести ее выше по реке утих, когда они дошли до предложенного им места. Охотники были все опытные и сразу оценили его преимущество. Теперь им не нужно будет думать о том, что делать, если их просто обойдут по берегу. Здесь река наткнулась на скальной массив и прорубила в нем себе дорогу, создав каньон с крутыми берегами. А резкий поворот реки поможет им до последнего оставаться незамеченными. Новый барьер начали сооружать прямо за поворотом, чтобы идущий по реке противник до последнего их не заметил.
   - Устали все,- Эзуми смотрел на свалившихся от усталости мужчин семьи, которые отдыхали, завернувшись сразу в несколько шкур.- Тяжелые дни выдались- они покинули стоянки, на которых выросли, пошли зимой в поход с женщинами и детьми- такого никогда раньше не было- а теперь еще драться предстоит.
  - Но ты выбрал лучших- я видел всех этих мужчин в 'Общем походе', у них копья с остриями из растаявшего камня. А значит, они знают, чего ожидать и у них нет страха перед темнокожими. Но хорошо бы, если Эссу пришел быстрее, чем они дойдут сюда. Настоящие испытания у них еще впереди.
   *****
   Авхай уныло грыз не до конца прожаренное жесткое мясо старого большеголового быка. С куда большим удовольствием он бы сейчас оказался в своем шатре на новой стоянке у 'Трех зубов' и лакомился сочной передней ногой молодого криворога, а не морозился на льду реки в погоне за семьей грэлей. Ну, уж если не у 'Трех зубов', то хотя бы на стоянке рода 'Оленя', откуда мужчины племени должны были отправиться охотиться на грэлей в ущелье. И какой смысл гоняться за ними сейчас, если они сами идут туда, куда им нужно? Пусть соберутся все вместе, и не будет тогда необходимости гоняться за каждой семьей по отдельности. Но нет, этому Ахою не сидится на месте, а самое плохое, что и ему, как вождю племени узколицых, приходится идти со всеми, иначе мужчины из других родов откажутся следовать за ним.
   - Дальше движемся прямо по льду, они не смогут сойти с реки,- Ахой, казалось, совсем не устал и даже не присел, чтобы отдохнуть, в отличие от всех остальных.- Женщинам и детям будет тяжело передвигаться по снежной равнине.
   Словно в подтверждение его слов они скоро наткнулись на брошенные грэлями вещи, которые они оставили лежать прямо на льду. Находка приободрила, значит, они так устали, что избавляются от груза. Все заметно прибавили шагу, предчувствуя завершение погони. Вот только на взгляд Авхая не стоило им торопиться, конечно, их много, но и грэли просто так не дадутся- даже лиса у норы, где находится ее приплод может броситься на медведя. Они приближались к месту, где река совершала резкий поворот между скалами. Авхай увидел, как первые завернувшие в него резко остановились, а на них сзади напирают отставшие. В несколько мгновений отряд превратился в толпу. Откуда-то в нее полетели дротики, кто-то невезучий, кому короткое копье попало в горло, упал на лед, захлебываясь своей кровью, остальные заметались.
   - Назад, все назад,- это кричал Ахой.
  Толпа отхлынула от поворота реки как уходящая волна от берега моря, на льду осталось лежать одинокое тело. Да что же там такое?
  Авхай осторожно по краю подошел к повороту и выглянул из-за большого округлого камня. Прямо за ним, на расстоянии броска дротика, река была перегорожена. Грэли не просто уложили свои вещи на лед, но и успели прикатить не вмерзшие в землю большие камни и вынесенные потоком реки на берег толстые бревна- и где только взяли такие ровные на безлесой равнине. Между камнями и деревом были выставлены копья со странными белыми наконечниками. И не видно ведь грэлей, спрятались за камнями, деревом и накинутыми на них шкурами. Авхай, чтобы разглядеть их, высунулся из-за камня и тут же отпрянул. Рядом с головой пролетел дротик, наконечник которого, ударившись о камень, разлетелся на несколько частей. Никто из узколицых метнуть его с такой силой не смог бы.
  - Хитро это грэли придумали, словно знали, что мы за ними идем,- Авхай вернулся к обескураженным охотникам племени узколицых.- И где, Ахой, их женщины и дети, о которых ты говорил?
  - Кто-то предупредил грэлей и они отправили женщин одних, мы обойдем эти скалы и догоним остальных.
  - Для этого нам придется повернуть назад и идти еще половину дня, а к тому времени уже стемнеет, мы не догоним сбежавших грэлей. Надо возвращаться и ждать охотников из других родов. А потом всем вместе отправиться в ущелье, о котором ты говорил.
  Ахой колебался. Слова Авхая были разумны, но он сам организовал этот набег и возвращаться совсем без ничего ему не хотелось.
  - Мы пройдем через эти камни и стволы деревьев. Там не может прятаться много грэлей, нам помогут луки и стрелы, которых у них нет.
   *****
  Энзи видел, как скользя по камням, два десятка темнокожих на максимально возможном удалении от них пытаются подняться по скалам на повороте реки. Хоть и с трудом, им удалось достичь середины нагромождения крупных камней, из которых был сложен берег. Выше подняться не смогли, там отвесный камень. Хотят перебить их сверху стрелами? Но они хорошо защищены шкурами. Пусть кидают, если хотят. Но они не стреляли. Чего ждут? Он услышал хруст намерзшего за ночь тонкого слоя льда под множеством ног.
  - Готовьте короткие копья.
  На них бежали темнокожие числом превосходящие их раза в три- четыре и стоило им высунуться, чтобы метнуть в них свои дротики, как в них полетели стрелы.
  - Прячьтесь от стрел под шкурами, они не смогут их пробить,- голос Эзуми звучал довольно уверено.
  Рядом с них закричал раненый охотник, потом еще один.
  Эзуми вытащил из плеча раненого стрелу. Как? Как стрела может пробить шкуру большерога? Окровавленный наконечник не сломался, как это бывает с камнем, а остался целым.
  - Это кость,- Энзи выглядел озабоченным.- Она не ломается как камень.
  Тем временем несущиеся на них темнокожие растерянно остановились перед баррикадой- не всем хватило духу лезть прямо на копья- а затем откатились назад. Крики высокого темнокожего не смогли их остановить.
  - У них осталось время напасть еще раз, затем наступит темнота,- Энзи посмотрел на небо.- И их лучники после заката не смогут слезть со своей скалы.
  - А что потом?
  - Будем ждать, пока не придет Эссу.
  - Но это два или три дня, раньше никак не успеть.
  Было бы лучше, если темнокожие поняли, что победа обойдется им дорогой ценой и убрались к себе. Незачем им здесь драться, когда семьи длинноногих скоро достигнут каньона Гррх. Это было бы, кстати, тем более и коротких копий почти не осталось. Хотел похлопать Энзи по плечу, но он куда-то исчез.
  Мирно разойтись не вышло. Скоро снова послышался хруст льда под множеством ног. На этот раз они не отвернут перед препятствием. Их можно было бы отогнать копьями, если бы не лучники. Между тем жидкий поток стрел почему-то иссяк. Со стороны берега раздался грохот падающих камней и крики. Топот прекратился. Эзуми увидел, как рядом с местом, где стояли темнокожие с луками, сверху обрушились камни. Теперь же они побросали свое оружие вниз и пытались как можно быстрее покинуть опасное место. Штурм не состоялся. Длинноногие сопроводили бегство противника улюлюканьем.
  - Энзи,- кто-то обладающий острым зрением увидел его между камней.
  И как только сумел туда взобраться. Жалко, не удалось ему обрушить камни прямо на лучников. Появился он на реке уже почти в темноте.
   *****
  - Надо возвращаться на стоянки рода Оленя, мы два заката стоим здесь, семью грэлей уже не догнать,- Авхай хорошо чувствовал настроение охотников. Азарт преследования ушел, людям надоело стоять в узком ущелье и безуспешно штурмовать укрепление грэлей, которых они толком за это время еще и не видели, а остальное время отдирать ото льда на берегу вмерзшие в лед дрова, чтобы поддержать ночной костер и приготовить еду. И хотел донести это до Ахоя.
  - Я никогда не видел, чтобы кто-то защищался таким образом, не прячась в скалах и в лесу, а из камней и стволов деревьев делая этот лес и скалы для своих нужд. И нам остается только преодолеть эту их преграду, тогда мы сомнем их.
   Хмурые мужчины узколицого племени нехотя направились к повороту реки, где и остановились, внутренне готовые при первом же броске дротика противником повернуть назад. А его все не было.
   - У них закончились короткие копья!
   Кроманьонцы осмелели. Кто-то из лучников пустил стрелу в затаившегося за преградой противника, впившуюся в бревно, затем следующую, улетевшую за баррикаду. Грэли не отвечали.
   - Хррх,- выставив копья, темнокожие побежали на ненавистную преграду.
   Но добежать они не успели, на полпути их встретил град камней. Хорошо еще, что летели снаряды по дуге, не рискнули грэли вылезти на преграду, чтобы прицелиться получше. Опасаются стрел. Самые быстрые взобрались на баррикаду, откуда их смело летящими с близкого расстояния булыжниками. Нападавшие откатились назад.
   *****
   - Пригодились камни,- Эзуми был доволен. Пусть и не убили никого из темнокожих, зато и из своих никто не пострадал, да и атака отбита. А еще он испытывал внутреннее удовлетворение, что это он придумал собрать округлые камни удобные для броска, раз уж коротких копий не осталось. Пусть и нельзя их закинуть так далеко, как стрела летит, но если попадет в голову, то и шапка не поможет.
   Разозленные неудачей темнокожие, более не опасающиеся дротиков, расположились прямо напротив. Из луков никто не стрелял- и у них, похоже, стрел осталось не так и много. Нападать они больше не рисковали. Патовая ситуация. Энзи с блестящим ножом в руке легко вскочил на преграду и уселся прямо на бревно. Его появление было встречено криками темнокожих, на которые он не обратил внимание. Внимание мужчины семьи Гррх привлекла палка толщиной в запястье мужчины. Он поднял ее, осмотрел со всех сторон и одним ударом перерубил пополам. Крики затихли. Грэль показал что-то немыслимое. Ножом из крепкого камня такого не сделаешь.
   Еще одна попытка нападения случилась спустя довольно продолжительный промежуток времени. Но вышла она довольно вялой. Узколицые не дошли даже преграды, попробовали по примеру противника покидать камни-вышло не очень удачно- и вернулись обратно. Наверное, просто надоело им стоять на одном месте.
   - Бу-бу-бууу..- гудение шел с сзади.
   Эзуми встрепенулся, звук рога Энку он слышал много раз, а значит, Эссу скоро будет здесь. Но как они могли так быстро успеть сюда из каньона Гррх? Похоже, это не понимал и Энзи, настороженно взявший в руки копье.
   Новость Эхекки о приходе длинноногих заставила бросить все дела по подготовке к Долгой дороге. Навстречу движущемуся в каньон каравану срочно отправились все, кто мог. Даже лесовики, от работы которых зависело, когда они смогут отправиться в путь. Андрей ругал себя за то, что недооценил всей сложности передвижения с женщинами, детьми и тяжелым грузом. Знал же, что саней у прибрежных жителей почти нет, а значит, им придется тащить все на себе. И какова при этом будет скорость передвижения. А если бы Энзи не додумался поставить заслон и не отправил остальных налегке, опередив, таким образом, нападение темнокожих? В этом случае история семей длинноногих скорее всего завершилась бы. Пусть станет ему уроком, что передвигаться с отрядом мужчин это одно, а вот попробуй сделать это, когда с тобой еще и все члены семьи.
   Увидев издалека валяющиеся на льду реки тела длинноногих Андрей поначалу похолодел. Но вроде зашевелились, когда услышали рог Энку. Он вздохнул с облегчением. Оказалось, что они шли всю ночь и просто свалились от усталости, ожидая подхода остальных. Караван сильно растянулся, они потом долго собирали отставших, которых отправили на санях в каньон, и только после этого он отправился на помощь к длинноногим оставшимся в заслоне.
   И все-таки Лэпу сделал чудо-сани. Даже Энку оценил, который поначалу побаивался на них передвигаться. По льду реки, да еще по спуску, они неслись просто с невероятной скоростью.
   - На этих санях и Брр можно догнать,- вынес свой вердикт Энку, который останавливался, чтобы время от времени дать сигнал своего рога.
   - Это если он по льду реки будет убегать, в степи так разогнаться не удастся. И зачем тебе Брр, чтобы съел тебя?- Эхоут не упустил случая подшутить над большеносым.
   Они едва не влетели на всей скорости в заслон длинноногих. Очень уж неожиданно он появился. Хорошо поставили, на месте, которое практически не просматривается и его нельзя обойти. А в случае надобности можно построить еще одно укрепление выше по течению. И бревна от разбившегося в 'Общем походе' плота пригодились.
   - Мы ждали вас завтра,- на лице Эзуми была написана искренняя радость.
   - Нам помогли сани Лэпу, на льду они разгоняются быстрее чем бежит Брр.
   Новость, что женщины и дети благополучно добрались до своей цели, сняла тяжелый груз с души охотников длинноногих. Можно уходить, прекратив это бессмысленное стояние на реке по большому счету закончившееся ничем. Убитый в первый день темнокожий, несколько раненых стрелами и камнями с обеих сторон, вот и весь результат. Но не последуют ли темнокожие за ними, если они покинут свое укрепление? Андрей, движимый любопытством, взобрался на баррикаду, где уже стояли Энку и Эхоут. Пожалуй, мужчины девятиглавого племени были организованнее, чем пришедшие из-за Большой реки узколицые. Те не стояли как стадо быков, рассматривая противника с расстояния доступного для стрелка из лука. Нет, они не нападут. Не сейчас.
   Словно прочитав его мысли, кроманьонцы потянулись вниз по течению реки. Стояние на реке закончилось вничью.
   - Бу-буу-бууу...- проводил их звуком своего рога Энку.
   Больше, они их, наверное, и не увидят. Их ждет Долгая дорога.
   - Гррх,- прокричали они им в спину.
  
  Ох, тяжелая это работа
   Из болота тянуть бегемота...
  
   Вот зачем, спрашивается, было загружать вещами сани так, что теперь их и сдвинуть тяжело. Нет, будь это волокуша, проблем бы не было, но небольшое творение Лэпу грозило в любую минуту развалиться под грузом шкур, рыбы и бог знает чего еще, что домовитые длинноногие не захотели оставлять на льду реки.
   - Что такое бегемот, Эссу?- толкавший сани Энку вытер льющийся по лицу пот.
   - Это зверь величиной с однорога, только он в озерах живет, а не на суше- в местах, где всегда тепло и вода никогда не замерзает.
   - Разве есть места, где всегда лето?- от удивления Энку остановился.
   - Есть и такие, но мы никогда туда не попадем.
   Большеносый надолго замолчал. Размышляет.
   - А может это и есть тот самый Другой мир?
   - Нет Другого мира, я уже говорил тебе.
   Энку многозначительно хмыкнул, словно утверждая: 'Ты говори, а мы то знаем, как там на самом деле обстоит дело'.
  
   *****
   - И где, Ахой, обещанные тобой грэли?- 'самый мудрый' не выглядел огорченным, скорее на лице его читалось недоумение.
   - Они ушли в каньон, как я предполагал.
   - Почему же ты так решил, я думал, что они завернут к морю и отправятся на Закат.
   - Им на помощь пришли грэли из ущелья, я видел их. С ними был и грэль, который побывал у нас в плену. Они как-то узнали, что мы нападем и перекрыли нам путь. Мы могли их убить, но тогда умерли бы и многие из наших родов.
   - Тогда ты поступил мудро.
   Ахой заколебался, но все-таки сказал.
   - Это Авхай настоял. Если бы он не любил так сильно поесть и спать в своем шатре, то стал бы хорошим вождем.
   Высокий охотник давно ушел из шатра, а старик все молчал. 'Самый мудрый' из рода Оленя терпеливо ждал, не прерывая тишину, пока он подумает.
   - Они уходят.
   - Они уже ушли, грэли с реки без берегов.
   - Не только они, но и грэли с короткой бородой из ущелья тоже уйдут. Вокруг каньона нет столько дичи, чтобы могло прокормиться несколько семей. Они вместе собираются куда-то еще- для грэлей, на которых напал Ахой, каньон это только временная стоянка, место общего сбора. По этой причине они туда и завернули, а не отправились прямо на Закат. Нам не нужно на них нападать, на этой равнине скоро не останется грэлей.
   Как не странно, в голосе 'самого мудрого' не было радости.
   - Но мужчины всех родов уже пришли сюда, поздно отменять охоту на грэлей.
   - Да, это так.
   *****
   - Папа, а как выглядит бегемот?- Имела со своим вопросом подбежала не вовремя, как раз когда он проверял степень просушки мяса в Доме Гррх. Но все равно ведь не отстанет. И надо же, с собой у нее совершенно случайно имелась доска с глиной, которую школьники использовали в 'школе' на уроках.
   Художественными талантами Андрей никогда не отличался, поэтому бегемот в его исполнении получился довольно страшным- с открытой пастью, огромными клыками и недобрым взглядом маленьких глазок. Дочь аж взвизгнула от восторга.
   - А где его шерсть?
   - Нет ее.
   Кажется, не поверила. Схватила рисунок и куда-то убежала.
   Андрей продолжил обход залов Дома Гррх. Мясо, подсушенное еще осенью, по твердости напоминало камень. Тонкие куски можно было легко сломать руками, в местах слома в образовались мелкие крошки. И весит мало и питательность высокая. А если совсем размельчить, то еще можно дополнительно место сэкономить, пусть на вид и будет не очень, но в случае крайней нужды поддержит их силы. А вот последние партии мяса еще сыроваты, дней пять-шесть еще нужно, пока дойдут до готовности.
   Мимо него то и дело сновали длинноногие, которые таскали на верхнюю равнину детали саней. Преследовавшая их проблема нехватки рабочих рук исчезала с их приходом. Когда вышел на свежий воздух, то услышал голос Старшей, распекавшей кого-то. Как оказалось, кучи срезанного жира не успели растопить для светильников.
   - Стой, зачем его растапливать?
   Старшая не поняла вопроса. В самом деле, а чем светильники заправить?
   Но у Андрея возникла другая идея. Зачем жир быков пускать на светильники, когда у них достаточно осталось не такого вкусного от мамонта. Лучше уж тогда раскрошить пересушенное мяса и залить его жиром. И ягод можно сушеных добавить для вкуса.
   - А где его хранить, если всем раздать, то его быстро съедят.
   Положим в отдельные сани, а раздавать будем только в случае крайней нужды. Одного куска мяса с жиром хватит на целый день охотнику.
   В каньоне теперь и ступить было некуда. Пода дошел до стены Андрей то и дело уворачивался от несущихся куда-то детей, или спешащих куда-то взрослых. Нашел на ней Энку. Ему, с его любовью к одиночеству, не нравилось наступившее многолюдье, спасался от него на стене. Но ничего, скоро они двинутся в Дорогу и не будет иметь значения, кому что нравится.
   - Семья из под Белой горы так и не пришла в каньон, Эссу, а с появлением новой луны на небе мы уйдем отсюда. Этот рыжий опять обманул тебя.
   - Это их выбор, Энку. Нельзя кому-то помощь против его воли.
   А вечером он пришел к Эхекке.
   - Отправляйся к Белой горе, скажи им, что мы будем проходить у 'Трех зубов' через десять дней после появления новой луны.
   Он даст им еще один шанс.
  
   Глава восьмая: В путь-дорогу
  
   - ...И тогда грэль с такой силой метнул свое короткое копье, что оно пробило горло 'носорогу' стоявшему прямо передо мной,- Ахой поморщился. Никогда не сталкивавшиеся с грэлями узколицые мужчины после 'Стояния на реке' распространяли всякие небылицы.- А ножи у них такие острые, что ими одним ударом можно перерубить палку любой толщины.
   Ножи у грэлей и в самом деле острые, несколько штук даже достались мужчинам девятиглавого племени в качестве трофеев, но затерялись во время бегства от 'безумной болезни'. Надо сказать 'самому мудрому', чтобы завтра перед отправкой мужчин племени на охоту на грэлей притушил их страхи.
   - Хррх..
   'Самые мудрые' семей племени рассыпали красный порошок на собравшихся мужчин. К вечеру этого дня они достигнут реки, а затем по ее льду пойдут прямиком в ущелье, в которое сбежали прибрежные грэли.
   - Даже на Большую охоту никогда не собиралось столько мужчин,- Авхай окинул взглядом движущуюся толпу охотников племени узколицых, которая заполонила равнину.- Но если грэли опять спрячутся за камнями и деревом, то поможет ли нам это?
   - На этот раз мы проникнем в их каньон, им не спастись,- Ахой уже укрепился в мысли, что стена семьи грэлей на этот раз им не поможет. Надо только захватить ее с наскока.
   *****
   Заблудившийся на охоте Эссу пытался догнать уходящих по равнине вдаль людей, которых углядел с высокого холма. Но при попытке спуститься в степь ноги не держались на скользких камнях, он падал, поднимался, покатился по склону вниз. Наконец он добрался до следов, которые оставили проходящие. Следы, много следов, тяжело будет заблудиться, он догонит по ним неизвестных охотников и найдет дорогу домой. На следующем шаге он провалился в занесенную снегом яму и, растянувшись на снегу, уткнулся носом прямо в притоптанный снег. На оставленных обувью неизвестных следах он разглядел нанесенный на подошву рисунок в виде елочки.
   Давно не приходил Эссу во сне, Андрей тихонько, стараясь не разбудить Эсику и детей, вышел из шатра. Позднее зимнее утро встретило привычным мелким снегом и холодным ветром. Скоро между шатрами и землянками замелькают проснувшиеся люди, станет шумно, поэтому Андрей отправился обдумать увиденное на стену каньона, где уселся на ее краю, свесив ноги в обрыв.
   Интересно, сколько у них осталось времени. Раз уж Эссу увидел идущих по их душу кроманьонцев, то не больше несколько дней. Достигнут реки и поднимутся тем же путем, каким пришли к ним длинноногие. Да еще не обремененные женщинами и детьми. Уйти сейчас? Так их быстро догонят, следы такого количества людей не скроешь. Не ко времени темнокожие отправились в поход на них.
   Рядом мягко приземлился на камень Энзи, а за ним притопал и Энку.
   - Эсика искала. Следы вели сюда,- Энзи, как всегда, лаконичен. Теперь ждет пояснений.
   - К нам идут темнокожие.
   Прониклись. А откуда он это знает, никто не спросил. Слушают дальше.
   - Лесовики не успели изготовить нужное количество саней. И даже если прямо сейчас мы начнем укладывать мясо, рыбу, шкуры и другие вещи в сани, то сможем уйти только через день.
   - Так чего мы сидим, пора начинать,- Энку вскочил на ноги. А лесовики пусть поработают еще и сегодня, а потом переходят из ущелья в каньон.
   - Уйдем путем, который разведал Энзи, на равнине нас легко нагонят.
   - И на верхней равнине нагонят, если мы не закроем проход.
   - Надо обрушить стену, ведущую в малый зал, а сам проход завалить камнями.
   На стоянке семьи Гррх царил хаос. Никто не хотел оставлять ничего из вещей на старой стоянке. Облезлые шкуры криворога, горшки с отбитым горлом, балки для шатров- все могло пригодиться. Андрей остановил Эрру, который надрываясь, тащил камни для плавильной печи. Ну, куда их, и для еды места нет. Хорошо еще, что часть длинноногих заранее поселили на верхней равнине, иначе в пещере образовалась бы пробка. Так продолжалось до тех пор, пока Старшая железной рукой не навела подобие порядка, жестко лимитировав груз объемом имеющегося на санях Лэпу короба. А в больших санях он не должен был выглядывать за приделанные борта. Вечером лесовики принесли изготовленные за день в ущелье детали последних саней, а завтра они их соберут уже на верхней равнине.
   - Эссу, а ты не забыл, что сегодня Новый Год,- Старшая выглядела обиженной.
   Андрей заколебался- до праздников ли сейчас. Но с другой стороны, каньон стал их домом на несколько лет, именно здесь родилась семья Гррх, каждый камень в нем стал для них родным- и 'школа', и 'дагар' с ручьем, и пещера Гррх, и земляничные поляны. Надо бы и в самом деле попрощаться с этим местом.
   - Женщины уже готовят еду, есть подарки для детей, осталось украсить ель.
  Остался мудрый Вичаша
  Стоит седобородый Эрит
  И Энку могучий
  Славный сын Гррх
  Их своим плечом подпирает...
  Все умрем, но врага остановим
  Мы время дадим,
  Чтобы жили все семьи
  Добежать вы должны до реки
  
  Эту песню любили все. Загрустила Эсика, вспоминая отца, затихли длинноногие, которые потеряли в 'Общем походе' своего авторитетного охотника, ну а Энку, так вот же он, отмеченный двумя шрамами.
  - Эссу, пора,- Старшей не терпится одеть диадему. Но сначала Эхоут и Асила.
  Похоже, что Старшая забыла предупредить темнокожую, очень уж у нее запуганный вид был, когда ее вытолкнули под свет факелов к Эхоуту.
  - Сегодня Асила становится женщиной мужчины из семьи Гррх, вы все видите это. Отныне и она входит в нашу семью.
  - Да живет семья Гррх.
  Андрей надел ей на голову диадему с висюльками из растаявшего камня, ожерелье и стилет. Эхоуту он подарил еще один нож из растаявшего камня с ручкой из бивня мамонта. Эрру постарался.
  - Старшая, которая говорит женщинам семьи Гррх, что они должны делать, становится женщиной Лэпу.
  Старшая засияла, все-таки она подросток, пусть и наделенная от природы на редкость развитым умом. Разве что не подпрыгивала от радости, когда он надевал ей диадему и ожерелье, а после вручил уже подарок от себя- нож с изображением совы, который заранее заказал мастерам.
  - Каньон был местом, где родилась наша семья. Но теперь нам нужен новый дом, который мы обязательно найдем. Мы отправимся туда уже через день, и о том, как мы ушли в Долгую Дорогу, когда-нибудь будут рассказывать у костров наши потомки.
  -Да живет семья Гррх!
  Расскажи нам 'Сражение', Эссу. Это была наша первая драка,- сытый Энку хотел услышать свою любимую песню. Увидел, что Упеша достал ленмену.
  
  ..Спрятались Рэту и Эссу в тени камня большого
  Долго ждут храбрецы солнца восхода
  С первым лучом ожидают врага прихода
  Их много пришло, пять раз по пять
  
  Метко кидает копье свое Рэту
  Скользка земля от вражеской крови...
  Внезапно явился на помощь Энку
  Свирепый как Брр он врагов сокрушает
  В страхе бежит темнокожий, но поздно
  Пронзенный копьем бездыханно лежит...
  
   Всего одного дня им не хватило, чтобы перенести оставшиеся вещи на верхнюю равнину, завалить проход в пещере Гррх и отправиться наконец в Долгую Дорогу. Неприятную новость принес Эхоут. Проверявшие выставленные силки подростки увидели вдали множество костров по обеим сторонам реки. Обычным шагом охотника оттуда можно дойти до каньона за половину дня. Темнокожие, больше некому. Вовремя лесовиков убрали из ущелья, могли попасть в западню. А теперь придется отвлечь самых сильных мужчин на охрану стены. Ничего, они обломают об ее камень свои зубы.
   За прошедшее со времени битвы за каньон год стену сильно укрепили. По краям соорудили башенки, откуда лучники могли пускать стрелы в бок нападающим, по всей ее длине, как и хотел Андрей, построили мерлоны из сложенных камней, площадку над стеной расширили, теперь там могли прятаться сразу несколько метателей коротких копий или лучников. Единственным уязвимым местом оставалась выдолбленная в камне лестница. Ну а куда без нее, надо же как-то переходить из каньона в ущелье и дальше на равнину. И завал из поваленных деревьев перед ней не сделаешь, самим будет мешать, а то еще хуже, послужит он укрытием для противника. Но и в вверху лестницы можно сделать дополнительный зубец и обрушить его в случае опасности. Хоть что-то. Пусть идут.
   *****
   Они и шли. На снегу у выхода из ущелья обнаружились множество свежих следов, Ахой надеялся, что они поймают неосторожных охотников грэлей еще до того, как достигнут каньона и наскоком займут стену. Тогда грэли окажутся в ловушке, но, увы, в ущелье они увидели только срубленные каким-то способом стволы толстых деревьев, на каждое из которых мужчине его рода пришлось бы потратить целый день. И что интересно, нет характерных следов от работы рубилом в виде углубления на пнях. Срез почти ровный.
   Так и дошли почти до самой вогнутой полумесяцем стены. Охотники не сразу и поняли, что они достигли своей цели, а когда Ахой объяснил, что им нужно подняться на нее, то это вызвало страх. Стена подавляла необычным видом и выглядела совершенно неприступной, если вдруг кто-то вздумает ее оборонять. Сбоку была видна лестница, но вверху ее запирал зубец с рост мужчины, собранный из плоских камней. Можно по одному ползти по центру, она не отвесная, но тогда тебя проткнут копьем сбоку.
   - Зачем ты привел нас сюда, Ахой?- в голосе Авхая проявились непривычные для него злые нотки.- В этом месте не имеет значения, что нас гораздо больше чем грэлей, все повторится как в стоянии на реке- мы будем кидать стрелы, пока они не закончатся, а они короткие копья.
   - Если мы займем стену сейчас, поднявшись по лестнице, то грэлям уже никто не поможет. Прошлой зимой нам это почти удалось, не хватило самой малости.
   - Бу-бу-бууу...
   Их ждали. Между зубцами появилась коренастая фигура с рогом настоящего быка в одной руке и серебристым топором в другой. Скоро стена заполнилась, грэли с любопытством смотрели на собравшихся внизу темнокожих.
   - Если однажды нападение не удалось, то и при повторении в том же месте оно снова не удастся. Мы сможем перебить грэлей, если встретим их ищущими зверей на наших землях, потому что нас больше. Но в этих скалах нет разницы, сколько нас и сколько их.
   - Они всегда бежали, когда видели нас, а мы их догоняли. Так было всегда, сколько я себя помню: в горах, когда мы загнали их в бесплодные скалы, на равнине, где они прятались у реки без берегов и только здесь прошлой зимой они не стали прятаться, а дрались на стене.
   - Перекроем им выход и подождем, пока у них закончится еда. И пусть охотники осмотрят ущелье, возможно, есть еще путь в каньон, помимо этой стены. Ее нам не преодолеть.
   *****
   Энку скучал. То ли дело было прошлой зимой- стена была залита кровью, на самом ее краю тогда установили кол, на котором торчала высунув язык отрубленная им голова мужчины из девятиглавого племени. А эти узколицые, собравшиеся под стеной вроде и не собирались идти на штурм. А ведь он предвкушал, с каким шумом обрушится на них сложенная вчера у лестницы каменная стена. От нечего делать, поставил кривую палку, на том же месте, где раньше находился шест с головой. Понравилось. Приделал еще палки, которые изображали руки и ноги, а вместо головы собрал снега, как это делают дети. Увлекшись, отправил крутившегося рядом сына Иквы к Младшей за красным порошком и кусками от старой шкуры криворога., в которое и одел свое чучело, изображавшее темнокожего. Напоследок густо все вымазал красной краской. Красота. Снизу раздались вопли.
  Появившийся на стене Эссу, который уже успел отослать половину мужчин со стены на переноску грузов- незачем терять время- сотворенное чучело одобрил. Убедившись, что ничего не поменялось, опять исчез по своим делам. Скука пришла снова.
  Все шло как-то слишком гладко. Весь оставшийся груз уже перенесли на верхнюю равнину, там же находились у своих саней женщины, дети и мужчины длинноногих. Только изредка кто-то вспомнивший о закопанной в земле на голодный день крупной мозговой кости и,несмотря на запрет, возвращался забрать ее- в дороге пригодится. В каньоне остались только охранявшие вместе с Энку стену несколько мужчин, благо темнокожие никаких активных действий не предпринимали. Ничто не мешало им уже ночью перекрыть проход в малом зале, а затем завалить снаружи крупными камнями выход на верхнюю равнину. Но Андрей решил, что все это можно будет сделать утром следующего дня, вдруг кроманьонцы решатся на ночное нападение. Очень уж тихо они себя ведут. А заодно и проведет последнюю ночь в каньоне Гррх, где теперь тихо и можно, наконец, выспаться.
   *****
  У выхода из ущелья мужчины узколицых поставили несколько шалашей. В одном из них сейчас собрались 'самые мудрые', авторитетные охотники родов и Авхай с Ахоем. Последний старался держаться подальше, в тени, в конце концов, это была его идея с внезапным захватом стены, которая благополучно провалилась.
  - Мужчины нашего племени говорят, что грэли хотят навредить нашим родам, они сотворили на стене мужчину нашего племени и он был обсыпан красным порошком по нашему обычаю, а к вечеру его голова растаяла и полилась как кровь. Сможет ли Хррх защитить нас от этого. Не пройдут ли теперь мимо этой равнины звери, не настигнут ли болезни людей на наших стоянках?
  - Грэли не властны над людьми Хррх, они могут навредить только себе и себе подобным, но и не помешает принести в жертву Хррх грэля, а если его нет, то быка.
  Ответ 'самого мудрого' был встречен молчанием.
  - Охотники рода Быка, которых я отправил поискать другой путь в каньон, нашли дорогу, по которой можно в него проникнуть. Она проходит по отвесному камню, поросшему лесом, и в одном месте можно спуститься прямо по ветвям деревьям до самой земли, до этого скинув вниз свои копья и луки со стелами,- Авхаю не терпелось похвастаться своей удачной идеей.- Мы сможем ударить сразу с двух сторон: и по лестнице на стене, и прямо из каньона. Они не выдержат такого нападения. Отправим мужчин уже ранним утром.
   *****
  - Бу-буу-бууу..
  Энку решил расшевелить темнокожих. С сожалением отметил, что они уже привыкли к его рогу. Раньше они испуганно озирались, услышав непривычный звук, а сейчас даже не обернулись, продолжают, что-то мастерить там внизу. На стене осталось всего несколько человек, все остальные уже на верхней равнине ожидают их прихода.
  - Пора нам, Энку, пока они не поняли, что стену никто не охраняет, нам нужно успеть покинуть каньон.
  - Хррх..
  Вокруг начали падать запущенные снизу стрелы. С чего вдруг кроманьонцы решили пострелять. Неужели собираются в лоб атаковать? И в самом деле, с полсотни темнокожих направились к лестнице. Не маловато ли для штурма?
  - Кидайте короткие копья.
  Андрей злился. В замешкавшуюся на скользкой лестнице толпу полетели несколько дротиков. Послышались крики. Короткое копье нашло свою цель. Вперед не идут, но и не возвращаются назад. Словно время тянут для чего-то. Показался противнику между зубцами, пусть разглядывают, ответом были крики и несколько стрел перелетевших через стену.
  - Бросайте в них камни!
  В темнокожих полетели булыжники. Никто не любит, когда его избивают без возможности дать сдачи. Нервы у кроманьонцев не выдержали и они бросились вверх по лестнице.
  - Гррх!- Энку смог все-таки обрушить на них сложенную вчера каменную стену.
  Грохот был страшный, пусть никого и не придавило, но результат был достигнут- кроманьонцы прекратили свой странный штурм и вернулись в ущелье.
  - Быстрее, пока они не полезли снова, Андрей решил использовать временную передышку для бегства.
  Защитники стены оставили ее и побежали в сторону пещеры Гррх, на ней осталось только одинокое безголовое чучело кроманьонца, легкий ветерок покачивал его и оно словно в недоумении спрашивало, куда это все вдруг подевались.
   *****
  - Где они все?- исхудавший за время похода Авхай все-таки решился спуститься в каньон по пути, который разведали мужчины рода Быка. Стена должна была находиться на закат, куда они сейчас и направлялись прямо по замершему ручью. Там сейчас имитирует штурм Ахой с охотниками из других родов. Но вокруг стоянки должны быть люди и их следы. В каньоне же ничего этого не было. Вот не бывает такого, чтобы все сидели в своих шатрах и землянках, оставив без внимания территорию вокруг стоянки. Кто-то идет на охоту, дети и женщины собирают подмерзшие ягоды калины и ищут сухие дрова. Да мало ли дел, которые требуют покинуть уютное место у горящего костра. А сюда, похоже, после прошедшего позавчера снега так никто и не прошел.
  - Следы!
  Это была не просто натоптанная тропка, а целая дорога, словно день за днем сотни людей тащили по ней тяжелые грузы. И была она сейчас совершенно пуста. Вот не любил Авхай подобные загадки, для этого существуют 'самые мудрые', которые должны разъяснять непонятное другим. За это, собственно, они и получают лучшую часть добычи. Он направился прямо по дороге, которая привела их в пещеру. У них не было с собой факелов, поэтому едва сунувшись вовнутрь, тут же вылезли обратно.
  - Идем к стене,- уж она точно никуда не делась.
  - Грэли!
  На них бежали несколько грэлей, которые держали в одной руке что-то странное из плетенного дерева, а в другой направленные на них копья с серебристым наконечником.
  - Гррх!
  - Бежим!- команда Авхая запоздала, все и так пустились наутек. Только несколько замешавшихся охотников рода Быка были сметены с дороги, словно деревья весенним потоком с гор. Грэли нырнули в пещеру, которая, видимо, служила им домом. Через некоторое время наблюдавшие издалека за пещерой мужчины Быка увидели, как она выдохнула пылью, словно ожила на некоторое время.
  - Уходим,- терпение Авхая окончательно лопнуло.
  На краю стены покачивалось безголовое чучело. 'Самый мудрый' наблюдал, как Ахой готовит мужчин племени к очередному прорыву наверх по заваленной камнями от рухнувшей стены лестнице. Что-то было не так. За все время, которое он находился здесь, между зубцами не мелькнул ни один грэль.
  - Пусти стрелу на стену,- сказал он одному из мужчин.
  Никто не среагировал ни на первую стрелу, ни на вторую, ни на последующие. Западня?
  Не он один чуял неладное. И когда на стене появились силуэты людей, то все вздохнули с облегчением- понятный враг лучше неизвестной ловушки.
  Находившиеся на стене люди начали кричать им и размахивать руками. 'Самый мудрый' узнал одного из них.
  - Авхай.
  'Самый мудрый' терпеливо ждал у входа в пещеру, куда зашли с факелами мужчины узколицого племени.
  - Большой зал и остальные свободны, а один из малых проходов завален камнями,- Авхай стряхнул пыль со своей одежды.- Через него они и бежали. Тебе надо бы посмотреть, там что-то странное на стенах и потолке.
  - Они не бежали, а покинули эту равнину.
  'Самый мудрый' вошел в пещеру. Вся она была покрыта рисунками медведей. А в одном месте, почти у самого пола, был нарисован странный зверь с открытой пастью и клыками.
   *****
  Проход наверх завален, уставшие ожиданием длинноногие оживленно готовились толкать сани. Энзи отправился вперед, показывать дорогу. Андрей усадил в сани Эсику с сыном и Имелой, а сам приготовился толкать сани, ожидая, когда начнут движение стоящие впереди. Прощай, каньон.
  - Ну что, в путь- дорогу!
  - В Долгую Дорогу,- ответила Эсика.
  
   Глава 10: Точка в истории
  Караван жил своей насыщенной внутренней жизнью. То он полз по снежной равнине со скоростью сытого питона, то останавливался по неведомой причине на час и более, а то вдруг без всякого на то основания ускорял своей бег. Андрей был вынужден признать, что сейчас является обычным звеном этой гусеницы-переростка- идут все, и он идет, стоят- и он вынужден подчиниться общему ритму. Контроль над происходящим полностью утрачен. На остановках подмерзшие без движения в санях дети начинали разбегаться по окрестностям, матери и старшие браться и сестры ловили их и, надавав оплеух, возвращали обратно. Если так пойдет, то половина ушедших в Долгую дорогу потеряется еще до того, как они дойдут до Большой реки. Это еще хищников нет на этой равнине или кроманьонцев.
   За световой день они не прошли и половины пути до разведанного Энзи перехода через ущелье. Начало темнеть, оставив Эсику с детьми, Андрей решил докопаться до причины происходящей анархии. Встретил растерянных Эзуми и Энку. Тоже не знают, что делать- много незнакомых людей, не успевают контролировать неизбежные мелкие происшествия и вызываемые ими остановки. Их нашли Старшая с Лэпу, в глазах такое же замешательство. Поднялись выше по поляне, чтобы виден был весь поезд из саней. Теперь он напоминал огненного змея- все одновременно зажгли костры для приготовления пищи. Воздух заволокло дымом от сырых дров. Если их не увидят, то уж точно унюхают. Одного костра на несколько саней вполне достаточно, и дрова сэкономят и меньше внимания привлекут. Все смотрят на Андрея, ждут его решений. А что он скажет, нет у него опыта подобных переходов и готовых рецептов по прекращению складывающегося хаоса тоже нет. Но хоть какое-то подобие порядка навести надо.
   - С рассветом подойдите все к моим саням.
   Варево, приготовленное из не до конца высушенного мяса мамонта имел странный привкус, на взгляд Андрея не очень приятный, но зато оно хорошо согревало. Имела с Эсикой морщились, но все доели.
   - Бык вкуснее,- вынесли обе свой вердикт.
   - Мясо быка мы поедим, только если совсем еды не останется.
   - Эссу, нельзя ли готовить в середине дня, когда солнце еще высоко, тяжело детям не есть до темноты, они мерзнут.
   - Тогда придется разводить костры дважды в день, а это займет много времени.
   - Вечером можно варить ягоды, чтобы согреться.
   Давно уснули в коробе саней Эсика с маленьким Эритом и Имелой, а Андрей устроился около костра. В голову лезли всякие глупости о запланированной неудаче затеянной им авантюры. В первый день они прошли путь, который взрослый охотник не торопясь покроет за пару часов. А сколько таких дней им предстоит? А уж что произойдет при нападении? Если темнокожие набросятся на голову колонны, то в ее середине об этом и не узнают, настолько они растянулись. Похоже, что необходимо разбить отряд на отдельные части, назначить ответственных за них мужчин и как-то наладить систему оповещения о случившихся происшествиях.
   У костра мелькнула тень, рядом с ним уселся Энзи.
   - К полудню мы дойдем до ущелья, надо будет к тому времени перекинуть деревья через каменные столбы, иначе мы застрянем на этой равнине.
   - Я отправлю с тобой Лэпу и лесовиков. Подожди здесь до утра.
   - Надо подумать и над тем, Эссу, чтобы одни сломавшиеся сани не останавливали всех.
   Караван, который должен был двинуться в путь с наступившим рассветом все еще стоял на месте. Уставшие сидеть без дела в санях дети вылезли из них и разбежались по окрестностям, вызывая раздражение своих матерей, которые не понимали причины столь долгой задержки. То и дело в середину их санного поезда вызывали то одного, то другого мужчину из семей длинноногих или Гррх.
   Андрей не стал изобретать велосипед и скопировал привычную для его времени пирамидальную систему управления, которая уже была частично использована в семье Гррх, где назначались ответственные за определенные направления.
   После обсуждения караван решили разбить на отдельные отряды по десять саней, за каждый из которых должен был следить один охотник, отвечающий за наличие в нем еды, шкур и всего необходимого в дороге. В свою очередь он входил в более крупный отряд из тридцати саней, отвечать за который должен был один из трех охотников по выбору. Он же должен был добиться того, чтобы идущие впереди или позади отряды всегда находились в поле зрения. Более крупное разделение Андрей счел неразумным, запутаются и сами начнут теряться. В случае необходимости мужчина, отвечающий за тридцатисанный отряд, мог обратиться за помощью к рожденному прямо на месте Совету Долгой Дороги, в который вошли Энку, Эзуми, Эшунка, Энзи, Эхоут, и Старшая, как та, которая говорит женщинам, что им надлежит делать.
   И как их всех запомнить? Назначить охотников отвечающих за санные отряды, состоящие из представителей семей длинноногих, Андрей доверил Эзуми. Лучше знает способности своих людей. Теперь же наблюдал мельтешение незнакомых лиц, с каждым из которых Эзуми или его брат направлялись к формируемому отряду и обратно.
   - Дэсте, дэсте,- послышалось Андрею. Что за 'дэсте' такое?
   Эзуми пояснил, что так длинноногие называют отряд мужчин, отправившийся на равнину добыть зверя. А теперь и санный отряд.
   Сани тоже пришлось переставить- все хотели находиться рядом со своими близкими- что добавило беспорядка. К полудню потянуло дымом, проголодавшись, люди начали разводить костры для приготовления пищи- стало очевидно, что сегодня они уже никуда не пойдут. День пути потерян. Может и к лучшему, есть время оценить нововведения, чтобы не пришлось проводить срочные коррективы в дороге.
   - Сани мастеров и Младшей поставим в середину. В них все ценное- наконечники из растаявшего камня и горшки. Они еще и разделят дэсте длинноногих между собой,- Эхоут, не умевший сидеть на одном месте, уже успел обойти весь караван по кругу.
   - Я тоже буду держаться рядом с ними. А ты побудь впереди вместе с Энку, там сложнее всего, потому что нужно самим искать проходимую дорогу- остальные двинутся по вашему следу. Хорошо бы, создать смешанные десятисанные дэсте, состоящие из людей, которые родом из разных семей, но пока еще рано.
   - Через несколько зим, Эссу, они и сами забудут из каких они семей, а затем, как и я, превратятся в людей Гррх.
   - Думаю, одного вечернего костра на десять саней достаточно, мы слишком бросаемся в глаза.
   Сбор Совета Долгой Дороги продолжился после полудня. Андрей увидел, как прикрепленные к десяткам мужчины обсуждают детали введенных Советом перемен. А у него вызрели дополнительные предложения.
   - Если в дороге идущая впереди дэсте остановилась, то тоже самое должны сделать и остальные, иначе все они смешаются и будут мешать друг другу.
   - Но надо выяснить и причину остановки, а как это сделать?
   - Можно спросить мужчину, который следит за тридцатисанным дэсте, а он сообщит кому-нибудь из Совета. А когда будет время, мы сделаем сигнальные рога, как у Энку, только поменьше, и отдадим их в каждый отряд.
   *****
   - Дай сюда!- 'самый мудрый' забрал небольшой горшок с отломанным горлышком и трещиной по всей поверхности у молодого охотника. Теперь крутил его в руках, пытаясь понять предназначение странного предмета. Много странных вещей нашли они на стоянке грэлей и вот еще одна. Рисованные на черном фоне рыжие медведи косили на него глазом с выпуклого бока, он не мог не признать, что выглядят они как живые. Страшновато. На дне горшка он заметил следы копоти, неужели его можно использовать вместо кожаного мешка, который применяется для варки мяса. Но из какого мягкого камня его можно так вырезать, ему такой был незнаком. Вернув охотнику его трофей 'самый мудрый' отправился в пещеру грэлей.
   Мужчины племени узколицых уже успели разобрать рухнувшую стену и он прошел в малый зал. Выход, через который грэли его покинули обнаружили довольно быстро, но он был закрыт снаружи как пробкой огромным камнем- не вытащить, разве что стену долбить вокруг него, чтобы сам вывалился. А если его придавливает еще один камень? Зря потеряют время.
   Это уже понял и стоявший с мрачным видом у входа в пещеру Ахой.
   - Мы сможем догнать их, если обогнем ущелье со стороны заката.
   - А ты знаешь, куда они направились? На закат, восход, а может быть в горы?
   - Нет, но мы узнаем.
   - Зачем, грэли покинули равнину. Пусть мужчины возвращаются каждый в свой род и сообщат, что грэли испугались охотников племени узколицых и ушли навсегда.
   Ахой чувствовал себя обманутым, вроде и противник повержен, но нет ни грэлей, которых можно отдать Хррх, ни шкур, ни запасенного ими мяса.
   А вот кто был рад бескровной победе, пусть и не принесшей трофеев, так это Авхай. Движимый любопытством он собрал осколки разбитых горшков, подобранных на месте мастерской пролитых капель растаявшего камня, а теперь с любопытством рассматривал потерянные кем-то разноцветные бусинки. Точь в точь такие же, как на ожерелье у Ахоя, найденном незадолго до появления 'безумной болезни' в девятиглавом племени. Неужели кто-то обронил их в спешном бегстве? 'Самый мудрый' рассмотрел их получше. На каждом из мелких камешков был едва заметный изъян. Нет, их не потеряли, это обработанные бусинки, которые создавший их грэль счел не подходящими для украшения. Ожерелье изготовили именно здесь, в этом каньоне.
   - Значит, это был все-таки ты, грэль- старик вернул камни Авхаю.- Мы возвращаемся. А я пойду с вами к 'Трем камням' в род Быка.
   Скоро они оставили за спиной стену каньона, на которой все так же поскрипывало от ветра чучело без головы.
   *****
   - Держи его,- женщина едва успела выхватить из короба малыша, когда сани рухнули вниз.
   - Третьи уже на этом месте, это чудо, что до сих пор никто не разбился,- Андрею оставалось только подсчитывать в голове потери.- А что делать, если нельзя перекинуть настил из бревен шире столба, на который он опирается.
   Из-за узкого столба посреди ущелья, который к тому же был еще и повыше остальных, переход затянулся на два дня. Лесовики быстро соорудили мост, начав его, как не странно, с другой стороны ущелья. Сначала очистив от деревьев пространство для последней части конструкции на противоположной стороне ущелья, а уже затем продолжили по очереди сооружать пролеты из сосен, выросших на каменных столбах. Но в этом месте никак не получалось накинуть больше 5 стволов- как раз ширина полозьев- да еще приходилось толкать сани снизу вверх по шершавой коре, и не все с этим справились. После первых упавших саней на мост стали запускать только по одному- поэтому ожидающие своей очереди дэсте образовали целый городок, выстроившись в несколько рядов прямо у ущелья. Давка, скученность, запахи костров. Снег стал грязным от мусора. Сборище представляло собой прекрасную мишень для стрелков из лука.
   Андрей обратил внимание на застывшего на одном месте Энзи. Как-то не похоже на него.
   - Кто-то смотрит на нас, Эссу. Я уверен в этом. Но не могу определить откуда. Очень уж шумно кругом.
   - Темнокожие?
   - Будь это те самые темнокожие, которые заперли нас в каньоне, они бы давно напали. Мне нужно выбраться отсюда, чтобы понять, кто и откуда за нами наблюдает.
   - Возьми с собой Эхоута и Энку, время у нас есть, на другую сторону все дэсте переберутся только завтра.
   Все трое сразу же помчались вдоль ущелья в сторону гор. Андрей их понимал- мало радости стоять день за днем в такой толчее. Он бы и сам с удовольствием к ним присоединился, но кто-то должен следить за происходящим у моста.
   - Что ты там мог увидеть, Энзи, до самых гор только птичьи следы встретились.
   - Ты не видишь всего, Энку. Эти деревья, трава, камни- они все живые. Нужно уметь понимать, что они говорят.
   - Как камень может быть живым? Ему больно, когда ты делаешь из него наконечник для копья?
   - Это другое,- Энзи обрубил дальнейшее обсуждение темы.
   Он чувствовал взгляд и никак не мог определить, откуда он исходит, пока не заметил в середине горы темное пятно, которого там не должно было быть.
   - Там пещера.
   Теперь они напоминали хищника, который, наконец, почуял добычу. Впереди бежали Эхоут и Энзи, за ними пыхтящий от усилий большеносый.
   Энку едва не сшиб катящийся сверху камень, от которого с легкостью увернулись оторвавшиеся от него охотники.
   Они окружили вход в пещеру, который спрятался за стволами деревьев. И как Энзи умудрился его увидеть?
  - Вылезайте!
   *****
  Андрей смотрел как вертят в руках чаши для бульона приведенные мужчинами Гррх люди. Не могут сообразить, для чего они нужны. Хорошо еще, что в азарте охоты не перебили их, кто-то из прятавшихся в пещере мужчин узнал Энзи, хотя с их встречи в семье у Белой горы и прошло несколько лет. Это оказались спрятавшиеся в горах остатки семьи Граки- трое мужчин, пять женщин и четверо детей- нашедшие дорогу на эту безлюдную, изолированную долину. Потому их давно никто и не видел. И как только до сих пор не перемерли? Судя по тому, что дети все среднего возраста, младенцы у них не выживают. Да и оборванные засаленные шкуры вместо одежды красноречиво показывали, что жизнь у них трудная. Люди семьи Граки молчали - такого количества народа в одном месте они и представить не могли и происходящее вогнало их в ступор.
  Иква показала им, как пить бульон из чашек. Дети жадно рвали зубами жестковатое мясо. И что теперь с ними делать?
  - Грака и ее мужчина не смогли уйти на Закат, потому что его убили темнокожие недалеко от ущелья. Затем она жила в семье Гррх, пока не стала женщиной охотника из под Белой горы, где и находится сейчас.
  В ответ- молчание. Андрей вздохнул. Не понимают о чем он. И где Старшая, эти люди из семьи, в которой она родилась. Пусть и разбирается.
  Говорящая женщинам, что они должны делать так торопилась, что запыхалась от бега. Андрей с облегчением передал ей все связанные с обнаруженной семьей проблемы. Захотят, пусть присоединяются к ним, а нет- доживают отпущенное им удачей время на этой пустой равнине.
  Последние сани пересекли ущелье только на следующий день. С грохотом попадали вниз сброшенные с каменных столбов бревна. Незачем оставлять путь возможным преследователям. По словам Энзи далее до 'Трех зубов' дорога не такая уж и тяжелая. Андрею надоело находиться в середине каравана, оставив толкать сани мужчину из семьи Граки, которых Старшая разбросала по саням семьи Гррх, помчался вперед, пока не нашел Энзи и Энку.
  - Мы пройдем мимо озера, Эссу, где появилась новая стоянка темнокожих, не заметить нас они не могут, очень уж нас много.
  - Вот именно, нас много. Они не посмеют напасть. А дальше и до Большой реки никто не живет.
  И в самом деле, мимо озера они прошли спокойно. Не верилось, что их появление не обнаружили, скорее, решили не связываться. Для мужчин одной семьи они не по зубам.
  Чем ближе они подходили к 'Трем зубам', тем хуже становилось настроение Андрея. Окрестности холма были пусты. Нельзя скрыть местонахождение целой семьи- кто-то все равно подожжет костер, построит себе шалаш или отправится на охоту, оставив свои следы на снегу. Ничего этого не было.
  - Рыжий опять обманул тебя,- Энку понял причину его озабоченности.- Семья из под Белой горы должна была уже несколько дней как находиться здесь.
  - Мы подождем их.
  - Нельзя ждать долго, пока всех нас связывает только необходимость держаться вместе в дороге.
  - На третий день мы уйдем отсюда.
  Создание временного лагеря оказалась задачей даже более сложной, чем необходимость придерживаться определенной дистанции между дэсте в пути. Неверно рассчитали требуемое для каждого отряда место и сани начали напирать друг на друга- наступила теснота. Пришлось дополнительно их растаскивать, что прибавило суматохи. Теперь- ждать.
   *****
  - Грэли, они здесь!- Ахой не дал объесть 'самому мудрому' сваренное ребро быка, где остались самые нежные волокна мякоти, примыкающие к кости.
  - Ты знал, что они появятся,- до Ахоя стала очевидной причина, из-за которой старик решил вдруг посетить род Быка.- Почему же ты тогда отправил всех мужчин на их стоянки?
  - Известно ли тебе, Ахой, почему племя узколицых перешло Большую реку? Им пришлось это сделать, потому что с восхода появляется все больше людей. И они поселились бы на равнине, даже если бы девятиглавое племя не убила 'безумная болезнь'. А если грэли уходят, то нужно убедиться, что это в самом деле так и не мешать им. Они не представляют, что их ждет.
  - Надо сообщить 'носорогам' и другим родам, что грэли у 'Трех камней'.
  - Нет в этом нужды, ты слишком много говоришь о грэлях, а должен заботиться о людях племени узколицых.
  'Самый мудрый' отослал чернобородого охотника. Но все равно, надо бы на всякий случай самому поглядеть, что они затевают.
   *****
  Первым темнокожих заметил Эзуми, протянувший руку в направлении одного из холмов. Они не прятались, спокойно стояли на самом гребне. У подножия 'Трех зубов' началась паника, которую притушили мужчины, отвечающие за свои десятисанные отряды..
  Их всего-то пятеро, Андрей пересчитал кроманьонцев. Явно не на битву собрались. Ничуть не удивился, узнав в одном из них 'самого мудрого'. Этот старик с самого начала его появления в этом времени постоянно путался под ногами. И как не крути, по одному ему ведомой причине спас его от Ахоя, когда он был в плену.
  - Отгоним их отсюда? Надо ночью обогнуть холм, на котором они находятся и напасть сзади- у Эхоута созрел план вылазки.
  - Не стоит, они просто ждут, пока мы уйдем. Чтобы мы правильно поняли их намерения темнокожие и пришли малым числом.
  Ночь прошла спокойно. А следующим днем к присутствию темнокожих настолько привыкли, что перестали обращать на них внимание. Андрей даже отправил Лэпу в не такой уж и близкий лес мастерить сани, взамен утерянных в ущелье. И белогорцам пригодятся, хотя надежды на их появление почти не осталось.
  Еще спустя день кроманьонцы предприняли какой-то странный маневр. Старик в шапке и еще один охотник перебрались на холм, который находился посередине между их лагерем у 'Трех зубов' и остальными темнокожими. И стали там, словно ожидая чего-то.
  Хочет поговорить? Почему бы и нет. В каждой истории должна быть понятная точка, на которой она завершается.
  - Энзи, пойдем со мной к ним, но больше никто,- Андрей остановил взявшихся за копья Энку и Эхоута.
  - Ты, грэль, изменился, с тех пор, как мы расстались на Большой реке,- старик с любопытством рассматривал Андрея. - Куда вы идете? Стоит ли моему племени ожидать чего-то похожего на то, что принес ты девятиглавому племени? Вождь Авхай, стоящий рядом со мной, хочет это знать.
  Он раскрыл ладонь, на которой лежали обработанные камни, которые использовал Эрру для 'подарка' темнокожим. Раскусил его все-таки. Умный.
  - Нет, вы можете охотиться, строить новые стоянки и растить детей, мы покидаем эту равнину и уходим отсюда навсегда.
  Старик, кажется, удовлетворился ответом.
  - На восходе вам будет тяжело, там живут многочисленные племена, которым уже не хватает места для охоты,- сказал он перед тем, как вернуться к остальным кроманьонцам.
  - Что он говорил?- Энзи не понял ни единого слова.
  - Пожелал нам дойти туда, куда мы хотим.
  Едва старик вернулся к своим, как кроманьонцы тут же не оборачиваясь ушли на закат. Ну что же, вот она и точка в истории их жизни на этой равнине.
  
   Глава одиннадцатая: Прощай, равнина
  - Люди недовольны, устали ждать,- Эхоут протянул руки поближе к костру,- холодает. А вчера гиена напала на ребенка, много костей вокруг нас раскидано, привлекает всякое зверье.
  - Отправимся завтра,- Андрей и сам понимал, что бесконечно ждать появления белогорцев нельзя. Начнем разворачивать дэсте в походное положение, а то завтра провозимся с этим до обеда. Но и Эхекки тоже еще нет.
  И все-таки они пришли. Под вечер того же дня, когда санные отряды уже выстроились на отдалении друг от друга.
  - Как много людей,- Рэту растерянно смотрел на бесконечные ряды саней и суетящихся рядом с ними мужчин и женщин. - Мы все вместе могли бы снова освободить равнину для себя, вместо того, чтобы отправляться в неизвестность.
  - Ты забыл 'Общий поход' и чем он закончился? И большинство людей здесь это женщины, дети и старики, а не мужчины. Почему вы опоздали?- Андрей был раздражен.
  - Мы шли дольше, чем думали, женщины и дети задержали нас в пути, и все вещи пришлось нести на себе.
  Андрей поостыл. Все-таки изначально Долгая дорога планировалась на следующую зиму, а не так уж и легко в течение нескольких дней сорваться с насиженного места, да еще без волокуш и саней.
  Из-за появления семьи из под Белой горы пришлось формировать новые десятисанные отряды. В отместку за опоздание отправил их все в хвост каравана, а сам перешел вперед, поскольку дальнейший путь до Большой реки был известен только ему.
  - Эссу, а когда к нам присоединится семья Уони,- Младшая донимала его этим вопросом уже несколько дней. Запал ей этот голубоглазый 'художник'. Нашла Андрея впереди санного поезда и не собирается никуда уходить. Ждет.
  - До них еще два заката пути, я договорился с Уто- это авторитетный охотник из семьи 'художников'- что они все могут пойти с нами, если пожелают, а не только Уони.
  Рельеф изменился. Вместо ровной равнины с покрытой снегом травой толкать сани пришлось толкать между холмами по тесным проходам, усеянными булыжниками. Полозья противно скрипели, преодолевая очередной камень.
  - Плохое место, Эссу, мы идем по узкой дороге, а если кто-то начнет кидать сверху камни или короткие копья, то мы не сможем ни убежать, ни вернуться обратно,- Энку нервничал.
  - Энзи и Эхекка осматривают дорогу, прежде чем по ней пойдут остальные. И нас так много, что только совсем храбрый осмелится напасть. А скоро мы дойдем до реки, будет гораздо легче.
  Проголодавшись, Андрей начал ковыряться в санях в поисках куска мяса. В руки попало что-то твердое и тяжелое. Развернул шкуру- красное рубило, которое он забрал у неандертальцев, которые жили за ущельем. После возвращения домой забросил в шатер и забыл о нем- зачем оно, если есть легкий нож из бронзы. А у Эсики, видимо, рука не поднялась оставить красивую вещицу в каньоне.
  - Откуда он у тебя!- Энку вцепился в рубило обеими руками.
  - Забрал у людей за ущельем, они еще строят шатры из камня.
  - В прежние времена люди за ущельем иногда давали большеносым такие рубила за женщин,- Энку загрустил, вспомнил свою прежнюю семью, погладил красноватый камень руками.
  - Оставь его себе.
  Холмы раздвинулись, они стали ниже, а пространство между ними шире. Скоро они совсем сгладились и они вышли на текущую с нагорья реку. Андрей повеселел, теперь-то они разбегутся, тем более двигаться предстояло вниз по течению.
   *****
  Со стоянки семьи они ушли вдвоем-седой старик и юноша с большим мешком из шкуры криворога. Если бы кто-то не знал, что его рисунок уже находится на стене в Доме памяти, то сказал бы, что это мальчик.
  Когда Уони принес новость, что семья Гррх отправляется в Долгую дорогу раньше, чем они договаривались, то Уто сообщил об этом всем мужчинам семьи. Ответ был однозначен- семья не уйдет в восточные земли вместе со 'старыми людьми'. О решении сообщил ему сам Уто. Голубоглазый юноша был огорчен, ему понравилось в семье Гррх. Принесенный им разрисованный горшок с медведями подержали в руках все мужчины и женщины семьи. А когда он показал, как в нем варить мясо, то это произвело на всех неизгладимое впечатление. С того дня горшок Уони стоял у шатра Уто, в нем готовили мясо для детей.
  - Ты мог бы отправиться с ними один,- это были его слова.- Но с тобой пойду и я.
  - Почему? Ведь ты не дойдешь до восточных земель. Эссу говорил, что дорога займет много зим.
  - Я долго прожил в нашей семье, свой рисунок в Доме памяти я оставил еще тогда, когда не родился отец твоего отца. Мне не так уж и много осталось. Напоследок, я хочу посмотреть, как живут другие семьи на этой земле и 'старые люди'. Иногда дорога интереснее цели.
  В семье 'художников' не было принято спрашивать, почему кто-то принял решение уйти из нее. И когда Уто сообщил всем, что покидает стоянку навсегда, а вместе с ним уйдет и Уони, то им дали с собой половину туши криворога, два копья и по каменному ножу. Учитывая, что горшок Уони остался в семье, это сочли справедливым. И вот уже несколько дней они терпеливо ждали появления 'старых людей' недалеко от Дома памяти и находящегося рядом с ним логова старого Ррр. Эссу задерживался.
   *****
  Хорошо все-таки передвигаться на санях по замерзшей реке. Словно в XXI веке перешел с разбитой грунтовки сразу на автотрассу с твердым покрытием. Средняя скорость тут же возросла- дети на санях закричали от восторга, а взрослые не всегда успевали вовремя среагировать на неожиданные остановки. Поэтому, когда Андрей остановился, увидев фигуры Уто и Уони, то не все успели притормозить и в него врезались идущие позади сани, а в них последующие- на реке образовался затор.
  - Почему вы пришли вдвоем? Где остальные?
  - Семья решила, что дорога 'старых людей' не для нее. Уйти решились только я и Уони.
  - Ррр,- подал голос старый знакомый, хромой пещерный лев, живущий недалеко от Дома памяти. Но на открытое место не вышел, а вскоре и вовсе замолчал. Может, увидел Уто?
  Тогда и смысла нет останавливаться надолго. Голубоглазый 'художник' перешел в сани Младшей и Ам, а старик решил остаться пока в его компании.
  Давно уже оставили они позади место обитания семьи любителей наскальной живописи, когда откуда-то издалека до них дошел обиженный рев льва. Прощался с Уто, что ли. Андрей так и не понял, какая у них взаимосвязь, во всяком случае, старик ни разу не проявил беспокойства от близкого нахождения хищника рядом с Домом памяти.
  - Это вы хорошо придумали, Эссу, передвигаться на соединенных между собой стволах деревьях, даже мужчины не смогли бы идти так быстро, как делаете это вы с женщинами и детьми.
  - Что он говорит?- встрепенулся Энку.
  - Похвалил, что у нас есть сани.
  - А тебе, Уто, придется выучить язык 'старых людей', речь девятиглавого племени здесь понимаю только я.
  - А тебе известен путь в Восточные земли?
  - Нет, но я знаю, в каком направлении нам идти.
  Скоро они добрались до места, где река делала резкий поворот в сторону гор. Именно на сюда он вышел, когда сбежал от Ахоя и 'старого мудрого' у Большой реки. Андрей остановился, очень уж удобно было двигаться по льду и не хотелось снова толкать сани по снежной равнине.
  - Почему встали?- Энзи с Эхоутом не могли понять причины задержки. Река была такой же широкой без видимых препятствий, а до ночи еще долго.
  - Можно и дальше двигаться по реке, я думаю, что она течет в Большую реку, больше некуда, однако путь этот мне незнаком. А можно туда же пойти через равнину.
  - По льду удобнее, и лес рядом, дрова можно собрать.
  Андрей все еще был в сомнениях, пока сани как-то сами собой не пошли по реке. А будь что будет, куда еще ей деваться, кроме как впадать в Большую реку.
  До темноты все было нормально, когда река вдруг резко нырнула между скалами в узкую теснину без берегов. Направиться туда Андрей не решился, пока еще есть возможность лучше переночевать на берегу.
  Ночью задул ледяной ветер.
  - Все холоднее и холоднее, в горах в этом году совсем криворога не стало,- появился Рэту.
  - Если Большой зверь с осени задом к ветру стоит, который от реки без берегов дует, то и вся зима будет холодной,- озябший Энку забыл о своей неприязни к рыжему, и подлез поближе к костру.- А я сам видел на охоте, так оно и было.
  - Детям холодно, которые в санях спят, там-то костра не разведешь.
  Андрей вскочил на ноги и побежал в середину каравана. Сидит здесь, греется. А как там маленький Эрит, Имела, про это и думать забыл.
  Эсика крутилась вокруг саней, а Имела сидела с малышом завернутым в несколько шкур у костра, на котором в горшке кипело варево из сушеных ягод. Горшок бы этот прямо в короб и грел бы их всю ночь, пока не остыл. Но куда его без крышки, да и большой слишком, разольется кипяток. Был бы он бутылкой...Стоп. Делали же когда-то для настоек Граки узкие горшки с длинным горлышком, да еще и с затычками из глины..
  - Где Старшая?
  На весь караван обнаружилась дюжина 'бутылей'. Одну Андрей забрал себе, остальные раздали в сани, где были младенцы возрастом до года.
  - Все хотели иметь горшки для варки мяса,- пожала плечами Младшая.- Теперь горшки с длинным горлом можно наделать, только когда печь заново отстроим и глину найдем подходящую.
  'Грелка', в которую налили кипящего отвару, медленно грелась, но и тепло отдавала почти всю ночь. Эрит, довольно посапывая во сне, прижался к ней. Как бы это не последние дети оказались, которые родились на этом континенте. Выживут ли появившиеся на свет младенцы в условиях бесконечной дороги?
  - Мы хотим идти впереди, рядом с тобой,- Эсика прижалась к нему под накидкой из шкуры большерога.
  - В первом дэсте опасно, если кто нападет, то именно на нее, поэтому там находятся лучшие из мужчин Гррх. Но можете перейти в третью по счету дэсте.
  Казалось, холоднее быть уже не может, но к утру мороз стал совсем уж невыносимым. Из леса раздавался сухой треск деревьев, Андрей увидел образовавшиеся трещины на некоторых стволах сосен. Пришлось вначале сварить горячий отвар, чтобы люди согрелись, а уже потом повести сани в узкую скалистую расщелину, через которую понесла свои воды замерзшая река. Неужели прошлая зима была аномально теплой, а теперь все вернулось на круги своя?
  - Не помню, чтобы деревья от мороза трескались,- Уто не подтвердил его предположение.- В семье говорили, что когда-то было так холодно, что река у Дома памяти очищалась ото льда только к середине лета. Но сам я не видел такого.
  Река, которая до сих пор текла широким потоком, словно решила поиграть с самонадеянным Андреем. В некоторых местах она сужалась до пары метров- представив, какая там может быть глубина, он поежился. Хорошо, что лед крепкий. По его расчетам, они уже должны были добраться до Большой реки. Однако, река продолжала петлять и все глубже забиралась в горы. Больше всего Андрей боялся, что они наткнутся на какой-нибудь замерзший водопад, в этом случае они потеряют массу времени на возвращение назад. Нервное напряжение Андрея передалось и окружающим- разговоры приутихли, слышен был только скрип множества полозьев о лед.
  - Самый удобный путь не всегда самый короткий,- пробормотал Энку.
  Треск удара от упавшего впереди на лед валуна заставил его подпрыгнуть на месте.
  - Стой!- Андрей остановил Эхоута, который хотел осмотреть камень, частично пробивший толстый лед, и теперь на половину торчащий над его поверхностью.- Камни сами по себе сверху не падают.
  - Бу-буу-бууу,- Энку дал тройной сигнал своим горном, все услышавшие должны были немедленно остановиться.
  -Ду-дуу-дуу...- это уже Рэту, который находится в замыкающих санях.
  - Давно рыжего не слышно было,- проворчал большеносый.
  Прошло четверть часа, если не больше. Ничего не происходило. Может, иногда, и падают камни просто так с неба?
  Андрей двинулся к валуну, но не успел сделать и с десяток шагов, как прямо на первый камень упал еще один, вогнав его под лед.
  Все-таки не падают. Так им всю реку разобьют.
  - Я их вижу,- Энку удалось углядеть кого-то.- Выше скал, среди кустарника.
  Сколько Андрей не напрягал зрение, так ничего подозрительного и не заметил. И кому понадобилось прятаться в этом бесплодном месте?
  - Они могли бы скинуть камень прямо на нас, но не сделали это.
  -Выходит, они боятся, потому что нас много и хотят, чтобы мы повернули обратно?
  - Так они могли бы нас тогда просто оставить в покое, и мы прошли бы мимо, даже не увидев их. Я и сейчас их не вижу.
  - Они не знали, что мы не останемся на этом месте. Энзи и Энку, обойдите их, сгоните их со скал,- Андрею надоело стоять и ждать.
  Заметив движение на реке, невидимый противник заволновался и выдал себя.
  - Эой, эой..
  Что-то знакомое послышалось Андрею, где-то он подобный язык слышал.
  - Гррх...
  Неужели догнали? Андрей побежал за мужчинами своей семьи.
  - Стой Энзи, не убивай их,- это кричал уже Энку.
  Успел как раз вовремя. Кидавших камни в реку оказалось всего семь человек- двое мужчин, три женщины и трое детей разного возраста. Поняв, что их местоположение раскрыто, они почему-то побежали к реке, где их прижали к берегу большеносый и Энзи. Охотники теперь угрюмо на них смотрели, выставив вперед палки с заостренными концами, а женщины схватили булыжники. Так это же 'каменщики', живущие за ущельем и строящие дома из камней, поэтому и показался ему их язык знакомым. Он же был у них в плену, но почему они здесь.
  - Энку, покажи им красное рубило.
  - Эой, эой...
  Мужчины опустили копья. Исподлобья смотрят на Энку. Все-таки они на него похожи, разве что пониже на полголовы. Эдакие булыжники на ножках, попробуй к таким еще подступись.
  - Энку, спроси их, почему они оказались так далеко от своей стоянки.
  Большеносый неуверенно что-то сказал и получил ответ, который и перевел рублеными предложениями.
  - Очень холодная зима. Не было еды. Все умерли. Они перешли ущелье и спустились ближе к равнине.
  Взять их с собой. Хотя бы в благодарность за то, что не съели в плену, а ведь могли бы. Здесь они долго не протянут. Равнина не бесплодные горы, но с едой сейчас и на ней немногим лучше.
  - Скажи им, что если хотят, могут пойти с нами. Только ты будешь за них в ответе.
  - Они согласны, но хотят забрать вещи, которые оставили в лесу.
  Среди обычных шкур 'каменщиков' Андрея заинтересовало одно одеяние. Он осмотрел его. Сделанное из нескольких соединенных шкур криворога оно даже на вид выглядело теплым. Надел его- мягкое, теплая шерсть хорошо грела, еще бы рукава им придумать вместо этих дырок. Вернул обратно. И как добились такой обработки, интересно.
  - А как шкуру обработали? Очень уж она мягкая?
  - Руками мяли, жиром мазали, старики ее жевали, пока не померли все. 'Уга' называют,- перевел Энку.
  На Большую реку вышли неожиданно. Какая она все-таки огромная, противоположный берег едва был виден. Длинноногих водными просторами не удивить, а вот остальные застыли на месте. Никогда такого не видели. Подыскали подходящее место для того, чтобы взобраться на крутой западный берег.
  - А ведь Долгая дорога начинается только сейчас, когда мы пересекли Большую реку и тем самым покинули равнину, которая была домом для многих поколений семей неандертальцев,- подумал Андрей.- . Прощай, равнина.
  - Куда дальше?- на него смотрели множество глаз.
  - Идем прямо на Восход, там наш новый дом.
  Равнина по западную сторону Большой реки ничем не отличалась от таковой на другом берегу. Такая же сухая трава припрошенная снегом. Только иногда попадались островки кустарника, до которых не успели добраться прожорливые мамонты или крупные копытные. Словно и не уходили никуда.
  - Хорошо было по реке двигаться, нет ли еще какой, которая течет на восход?
  Андрей с сожалением покачал головой.
  - Все они несут свою воду в реку без берегов, у которой жили длинноногие. Мы можем их только пересечь по льду.
  В план Андрея двигаться прямо на восход почти сразу же пришлось вносить коррективы, когда они уперлись в каменистые холмы. Отправившиеся на поиск дороги Энзи с Эхоутом вернулись ни с чем. За холмами начинались не такие уж и высокие горы, которые тянулись, насколько хватило глаз. Они были вполне проходимы для охотников, но не для загруженных саней. Судя по всему, они примыкали к хребтам и нагорьям, где раньше жили 'каменщики'. Придется их обойти.
  Горный массив все расширялся и расширялся и даже не думал заканчиваться. Иногда они заворачивали совсем уж на север, чтобы обойти его врезающиеся глубоко на равнину 'языки'. Андрей старался держаться ближе к горам, чтобы можно было собрать дров на поросших лесом склонах. Однообразие пути стало угнетать. Но зато стих северный ветер и спали морозы.
  - С тех пор как мы пересекли Большую реку успела умереть старая луна и родиться новая,- потихоньку переместившийся в голову колону Рэту чертил на снегу палкой черточки.- Людям надо отдохнуть, пойти на охоту, поесть свежей дичи.
  Слова рыжего упали на благодатную почву. Не успел Андрей согласиться, как все начали куда-то разбегаться.
  Энку дал сигнал сбора Совета Долгой дороги, а то ищи потом их всех.
  - Три дня и ни одним больше. Сообщите это мужчинам, которые следят за своими дэсте. Пусть пересчитают людей, а если не могут сами, то за них это сделает Старшая или кому она это дело поручит.
  Бремя храны места остановки досталось Рэту, который, как оказалось, уже успел подобрать под это дело подходящих людей. Наверное, военное дело, это единственный данный ему свыше талант. А сам Андрей решил провести дни отдыха со своей женщиной и детьми.
  В этот день впервые за месяц они поели свежую дичь, Андрей и сам не представлял, насколько соскучился по поджаренному на углях мясу, заменившему сегодня поднадоевшую вяленную мамонтятину. Те же эмоции испытывали, кажется, все. Эхоут, которому никогда не сиделось на месте, удачно сходил на оленя.
  - Почему мы не встретили ни одного темнокожего за все то время, как ушли от Большой реки?- Энку ковырял в зубах веткой сосны, выковыривая остатки мяса оленя.
  - Если ты кого-то не видел, то это не значит, что не видели тебя,- Эхоут усмехнулся.- Но никто не рискнет напасть на такое количество людей.
  - Мы жмемся к горам, а темнокожие любят селиться на равнине,- сытый желудок развязал язык и молчаливому Энзи.
  Вопрос занимал и Андрея, но ответа у него не было. Племя узколицых людей перешло на равнину под давлением семей, которые жили восточнее. Они идут на восход больше месяца, но до сих пор так и не увидели ни одного кроманьонца. Возможно, прав Эхоут, или Энзи, а может и оба сразу.
  Три дня пролетели мигом, отдохнувшие от надоевших саней люди нехотя снова готовились толкать их. Андрей обратил внимание, что Эсика сняла с себя опутывающие ее одежду дополнительный слой обработанных шкур.
  Теплеет. Надо торопиться, пока подмерзший слой снега позволяет следовать на санях.
  - Бу-буу-бууу...
  Двойной сигнал горна Энку впереди колонны сообщил всем, что пора двигаться в путь.
  
  
   Примечания
  
  1. Что касается маршрута Долгой дороги, по поводу чего поступает довольно много вопросов от читателей. На данный момент неандертальцы пытаются обогнуть Центральный массив с севера, далее их ждет долина Роны и Альпы. И автор не забыл про Дунай, который течет именно туда, куда им нужно, говоря о том, что все реки текут на север. Это Андрей забыл.
  
  Глава двенадцатая: Грязевой поход
  
  Интересно, сколько они прошли за ушедший день? Наверняка, немного. Андрей провел пальцем по снегу, на поверхности осталась глубокая борозда, хотя он и не прилагал для этого никаких усилий- снег стал мягким. Он вздохнул. Странная зима не уставала удивлять своими сюрпризами- на смену ужасающим морозам вдруг пришла оттепель.
   - Снег налипает на полозья, Эссу,- Старшая смотрела на него так, словно это в его силах было нагнать сейчас холод, чтобы им стало легче катить сани.
   К утру белый покров на прошлогодней траве стал тоньше раза в два. Если так пойдет дальше, то им придется разбить стоянку прямо там, где они сейчас находятся. И не назовешь это место очень уж удобным- с юга все те же горы, вдоль которых они идут уже больше двух месяцев, а с севера - пустая тундра без всякого намека на дичь. К вечеру того же дня случилась катастрофа: температура воздуха поднялась еще выше- грязноватый снег сохранился только местами, а равнина стала напоминать лицо больного страдающего кожной болезнью, покрытое мучными пятнами. Караван окончательно встал.
   - Мясо Большого зверя закончилось, осталось только подсушенное бычье и немного рыбы, и хватит его на несколько дней, не больше,- опять Старшая появилась.
   - Все равно мы здесь застряли, займемся охотой.
   На следующий день мужчины партиями по четыре человека широкой полосой отправились во все стороны равнины. Андрей примкнул к Энку и Эхоуту, сочли, что и втроем справятся.
   - Не стоит отходить далеко, если найдем быка или оленя, то как мы его дотащим до стоянки без саней,- Эхоут счищал с обуви толстый слой налипшей густой грязи вперемешку с сухой травой.
  Проделывать эту процедуру приходилось чуть ли через каждые двадцать шагов- иначе, идти становилось совершенно невозможно. Словно булыжники на ногах тащишь.
   Звери словно все перемерли в этой части степи. Ни этим днем, ни последующим им никто не попался. Надо возвращаться, может другим охотникам улыбнулась удача.
   Мордобой на стоянке был в самом разгаре. Несколько длинноногих и белогорцев вцепившись между собой катались по грязи, остальные вооружившись копьями, стояли напротив друг в друга и выкрикивали оппонентам оскорбления.
   - Тухлая рыба.
   - Вонючий криворог!
  Этого еще не хватало. Оказалось, что ночью кто-то из белогорцев попытался украсть подсушенное мясо из саней дэсте длинноногих, но его вовремя заметили, повязали и сильно избили. Теперь же мужчины из под Белой горы пришли отомстить обидчикам. Обстановка в караване накалялась.
  Андрей в порыве злости собрался выгнать вора, что было для него равносильно смертному приговору.
   - Не делай этого, Эссу,- Эсика пыталась отговорить его от этого шага.- Рэту приходил, просил простить. Это от страха перед голодом.
  Андрей вздохнул, большинство мужчин уже вернулись с охоты и все как один пришли с пустыми руками. Еще несколько дней и таких сцен может стать много- голод плохой советчик разуму. Их спасало только то, что из сушеного мяса получался жирный бульон, который придавал чувство сытости. Питались бы они просто вяленым мясом, их запасы давно бы истощились. Мысли о том, что может случиться в скором будущем если так пойдет дальше, он от себя отогнал.
  - Соберем завтра Совет.
  Энку, Энзи, Эхекка, Эхоут, Старшая- лучшие из Гррх стояли позади него. Напротив Рэту и Эзуми, косятся друг на друга. За каждым из них мужчины из их семей, отвечающие за санные отряды. Лесовики и 'каменщики' стоят где-то с краю. Андрей кивнул Старшей, говори.
  - Сушеного мяса быка почти не осталось. Мы его раздали в равной доле по всем саням, но не все обращались с ним как должно. Где-то его уже нет- съели.
  Собравшиеся заволновались. Послушался гул голосов, все забыли про драку.
  - Но осталось размельченное сушеное мясо политое жиром. Если давать ежедневно по куску на каждые сани, то хватит на три дня.
   Пора и Андрею сказать слово.
  - Плитки с мясом будут раздаваться мужчинами и женщинами Гррх. Их нужно варить в горшке, затем разделить на всех людей в санях. Сначала по обычаю Гррх надо накормить детей, а затем и взрослых.
  Вроде молчат, слушают. Еда то теперь только у Андрея.
  - С сегодняшнего дня, если кто попытается украсть еду у другого, то наказание только одно- изгнание.
  - Если кто-то, не захочет исполнить то, что решил Совет, наказание одно- изгнание.
  - Все мужчины, которые идут на охоту должны сообщить об этом Эзуми и Энку, добытое делится на всех, иначе наказание одно- изгнание.
  - В случае, если нам будет угрожать опасность от незнакомых людей, то надо сказать об этом Рэту, который говорит мужчинам, что они должны делать.
  - Еду по саням будет раздавать Старшая. У Энку и Эзуми три дня, чтобы попытаться добыть еду на охоте.
  В горшке варилась плитка принесенного Старшей размельченного сушеного мяса с жиром. Против ожидания- запах был вполне сносным, вот только от мяса осталось только несколько волокон на дне, растворилось все в воде.
  Появился Энзи, Эсика дала ему чашку с бульоном, которую он выпил в несколько глотков.
  - Это плохое место, Эссу, я обошел равнину вокруг нас по кругу на расстоянии в день и не встретил ни одного свежего следа зверя. Надо уходить отсюда, пока люди не стали грызть ветви деревьев.
  - Но кругом грязь, на санях не пройти.
  - Пусть и медленно, но мы будем двигаться.
  Мужчины, присматривающие за дэсте, были сбиты толку. Только-только на Совете Долгой дороге объявили, что они скоро пойдут искать зверя на равнину, как теперь появилась новость, что караван отправится дальше, как только вернутся все ушедшие на охоту. Но как передвигаться на санях, когда полозья почти полностью тонут в грязи.
  Караван широким фронтом рассыпался по равнине. Ни одни сани не пройдут по следу, который оставили другие дэсте, застрянут в колее. Поэтому толкавшие их поневоле выстроились в шеренгу, чтобы не мешать друг другу.
  Эсика поскользнулась на луже и вытянулась во весь рост в жирном месиве. Андрей помог ей подняться и уселся рядом. Нет сил больше. Имела, помогавшая толкать сани, жалобно смотрела на них. Все, дальше они сегодня не двинутся, посадил ее в короб к Эриту. Большую часть расстояния они покрыли сегодня ранним утром, когда утренний морозец прихватил грязь.
  - Один кусок остался мяса с жиром, Старшая сказала, что нет больше ничего,- Эсика всхлипнула.
  - Разломи его на три части и свари одну, остальное оставь на завтра.
  Неужели он ошибся, может, не надо было слушать Энзи и стоило остаться на месте, пытаясь добыть еду охотой? Но за все время как они идут, ни один зверь им так и не повстречался.
  - Горы заканчиваются, стали обрывистыми и заворачивают в солнечную сторону,- вымазанный черной грязью Эхоут протянул руку в юг.- Дойдем до их границы, а там видно будет, не могут звери исчезнуть сразу отовсюду.
  - Это если с голоду не помрем, у 'каменщиков' ребенок умер сегодня,- Энку был скептичен.- Но я в тебя верю, ты везучий.
  Бульон вышел совсем жидким. Имела пристально смотрела, как он наливает его себе в чашку. Не наелась.
  - Возьми. Я уже пил его у Энку.
  До ночи прошли еще немного. Прав был Эхоут, близки границы горного массива, еще несколько дней и они достигнут примыкающую к нему с востока долину. Вечером подогрели в горшке воду, в которую Эсика накидала для вкуса горсть сушеных ягод.
  - Расскажи сказку,- выпив напиток, Имела повеселела.
  -...и подарила ему птица шкуру криворога. И как только он расстилал ее на земле, появлялась на ней вкусная еда- и жареное мяса большерога, и вареная рыба, и ягоды, и даже еда Жжж..
  - Вкусная сказка,- Эсика уложила в короб сопевшую Имелу. - Была бы у нас такая, утром все проснулись сытые.
  - Завтра будет лучше, мы дойдем куда-нибудь, где можно поохотиться.
  Андрей смотрел, как Эсика крошит в горячую воду остатки плитки из сушеного мяса с жиром. Все, последний кусок. Ничего не поменялось ни вчера, ни сегодня. Караван остановился.
  - Папа опять у Энку бульон пил?
  - Нет, у Эхоута,- Андрей улыбнулся.
  Голода он не чувствовал, только слабость и иногда кружилась голова. Караван встал сразу, словно у него в один миг закончились силы для борьбы с этой грязью. У людей их тоже не было, даже для того, чтобы бежать отсюда, в надежде попробовать спастись в одиночку.
  - Поднялся холодный ветер, Эссу,- его нашел Энзи.- Все еще может перемениться.
  - Снег, снег идет, вставай,- Эсика его тормошила. Заторможенный Андрей вылез из под шкуры и не узнал равнину. Она была вся покрыта белым покрывалом. Северный ветер помог им.
  Не один он чуял надежду, вокруг суетились люди- пусть у них нет еды, но теперь они могут быстрее покинуть это гиблое место. В этот день они прошли больше, чем за несколько предыдущих. Далеко позади остался горный массив, они шли по ровной равнине с редкими холмами. Караван постепенно снова превращался в единое целое- шеренга саней заново стала колонной.
  Вернулись Энзи и Эхекка, которые должны были разведать дорогу.
  - Впереди река, Эссу,- сказал довольный быстроногий.- Она течет в солнечную сторону, а не как все другие в сторону холода.
  - Две реки, которые соединяются в одну,- уточнил Энзи.- Мы дойдем до них уже завтра. Одна течет с восхода, а другая с холодной стороны.
  Ночью громко плакал маленький Эрит и никто не мог его успокоить. Пришла Грака, что-то украдкой отдала Эсике и вскоре он, наконец, замолчал.
  - Он был голоден,- ответила она ему.- У меня оставался кусочек мяса, твоя женщина дала ему его.
  - Завтра все изменится, мы добудем еду.
  К двум холмам, между которыми текли реки они приблизились уже к полудню. Погода продолжала преподносить сюрпризы, подул южный ветер. Температура быстро росла. Может в этих колебаниях и кроется причина, из-за которой в это время года животные избегают этого места? Вдали на востоке виднелись белые облака.
  - Прямо на восход видны горы, эта река течет с них,- Энку тоже смотрел на восток.- И они очень высокие, это снежные вершины, а не белые облака.
  Так это Альпы. Выходит, эта равнина лежит между Альпами и обширным горным массивом, который они обошли. И судя по всему, они находятся в долине реки, которая течет по узкому проходу прямо в Средиземное море, больше некуда. Потому здесь и такая странная погода, то теплый воздух со средиземноморья доберется, то холодный- северный.
  - Мы не сможем дальше двигаться, нужно подобрать место до следующей зимы,- догнавший его Эзуми говорил разумно.
  Большую стоянку решили основать прямо на холме, месте слияния двух рек. Так они будут защищены почти со всех сторон.
  - Надо всем отправляться на охоту , Эссу. Многие не ели уже по несколько дней,- заметно исхудавший Энку пришел с копьем с каменным наконечником. Бережет свое бронзовое острие.
  - Нет в этом необходимости, снег уже тает, только зря потратите силы. Мы находимся прямо на реке, добудем себе рыбы.
  - Но на ней толстый лед!
  - У нас есть крепкие топоры из растаявшего камня. Мы разобьем его.
  - Никогда о таком не слышал,- большеносый был удивлен.
  Разбить лед оказалось не так легко, как предполагал Андрей. Он то думал, что все выйдет как на озере у каньона, когда им удалось поймать в полынье осетра и спастись от голода. Не тут-то было. Уже несколько часов лесовики стучали по льду топорами- отдать их в чужие руки они отказались-и посреди реки образовалась яма глубиной более полуметра, но до воды они так и не добрались. 'Каменщики' кидали в нее время от времени раскаленные камни, которые шипели, порождая облака пара. Наконец, очередной булыжник упал на дно ямы и вдруг исчез- пробились до воды. Собравшаяся кругом толпа радостно заорала.
  Но это было только начало, до темноты едва успели немного расширить дыру во льду- придется продолжить работу завтра. Никто этой ночью не жаловался на голод, все в нетерпенье ждали наступления следующего утра. А в полночь Андрей проснулся от странных звуков, доносившихся с реки. Светила яркая луна, а вокруг лунки размахивали топорами лесовики, решившие не терять времени в ожидании восхода солнца.
  - И где рыба, Эссу,- в голосе Энку прорезались нотки разочарования. Полынью расширили до метра, в нее несколько раз закинули сети, которые потом с трудом вытянули обратно, течение в этом месте было довольно быстрым, а рыбы все не было.
  - Надо расширить ее еще больше,- Андрей и сам ничего не понимал. Может не в том месте разбили они лед?
  Полынья стала шире. Лэпу с топором наклонился над ней, чтобы выровнять края, как вдруг из воды выскочила довольно большая рыба, угодила ему в лицо и разевая рот осталась лежать на льду. От неожиданности мужчина Старшей уронил топор, который благополучно ушел на дно реки. Растяпа. Но сейчас Андрей не мог на него долго злиться за утерянный топор. Есть здесь рыба, а значит, сегодня они наконец все поедят.
  - Хороша,- Андрей взял трепыхающуюся добычу в руки. Серебристая рыба, украшенная четырьмя темными полосами, была длиной с его руку. Хватит на одного человека. Теперь можно и сети закинуть.
  Гора рыбы высилась у полыньи. Андрей, который первоначально планировал ограничиться раздачей по две головы на сани, быстро отменил лимит. Пусть берут столько, сколько смогут съесть. Кажется, вся речная живность собралась у освобожденного ото льда участка реки. Время от времени ошалевшие форель или окунь выпрыгивали прямо на лед.
  - Всегда говорил, что ты везучий,- довольно икнувший Энку скинул ногой обратно в реку прыгающую на льду рыбу и присел рядом.- Где такое было, чтобы еда сама к тебе в руки шла. В Другом мире надо бы тоже рядом с тобой держаться, если ты туда попадешь.
  - Я и сам не знаю, почему ее так много собралось в этом месте, но рыбы нам хватит до того времени, когда подрастет трава и сюда снова придут быки и олени.
  Летняя стоянка постепенно превращалась в крепость, защищенную с трех сторон водной преградой. На широком холме стояли сани мастеров и место для 'школы', а у его подножия- несколько рядов саней, между которыми оставили широкие проходы. Проникнуть на стоянку можно было только со стороны междуречья, где река, текущая с гор резко заворачивала на юг.
  Снег давно уже сошел и из земли начала пробиваться новая трава. Рыба в полынье перестала ловиться в прежнем количестве, а скоро и вовсе исчезла.
  - Лед на реке трещит, Эссу,- его нашел Эзуми.- У нас такое случалось, когда лед вот-вот должен был разломиться на куски и отправиться в море.
  На всякий случай запретили выходить на реку, а в одну из ночей их всех разбудил грохот. Течение как острым ножом вскрыло ледяную корку посередине реки и теперь толстые куски льда, напирая друг на друга, образовали заторы, из которых сила воды выталкивала одинокие льдины на берег. Прошло еще несколько дней, прежде чем вода полностью очистилась ото льда. Весна пришла окончательно.
  - А не загнали ли мы себя в ловушку,- подумал Андрей.- В случае чего бежать нам будет некуда, со всех сторон вода. Но, поразмыслив, пришел к выводу, что плюсов все-таки больше. Это место - их новый дом. Пусть и останется таким только лишь до следующей зимы, он должен быть защищен.
  Совет дороги был настроен благодушно. Пусть и приелась ежедневная уха и жареная рыба, но угроза голода покинула караван, а скоро можно будет идти на охоту по подросшей траве. Андрей быстро разворошил этот улей.
  - Завтра после восхода солнца начнет снова работать 'школа'. Все дети должны посещать ее, если только Старшая не сочтет это излишним.
  - А если кто не захочет отправить ребенка в 'школу'?- среди недовольных, как не странно, больше лесовиков и 'каменщиков'.
  - Тогда он не получит полуденную еду.
  - В любое время, если Эрру и другим мастерам понадобится помощь, то все должны отправить к ним нужное количество мужчин, женщин или детей. Тоже самое касается и пожеланий Граки, из семьи из под Белой горы. Кто хочет на охоту, должен сказать об этом Энку или Эзуми, но в любом случае не отходите дальше, чем на три заката. А завтра с Энзи и Энку я отправлюсь осмотреть земли между двумя реками.
  - На восходе здесь может быть жарко, а к закату- холодно, и наоборот,- Энку вытер пот с лица.- Чем дальше на север они шли, тем шире становилась равнина между двумя реками. Пока одна из них не завернула под прямым углом прямо на восход. Они двинулись вдоль нее, стараясь не отходить далеко.
  Впереди показались невысокие, пологие холмы. Впрочем, вполне проходимые. Гряда оказалась довольно узкой и вдруг перед ними появилась небольшая, закрытая со всех сторон долина, которую зигзагом прорезала река. Видны были поросшие лесом пологие возвышенности по сторонам от ее берегов, которые постепенно поднимались террасами, заканчиваясь круглыми холмами.
  - Олени у реки, и быки. Эссу, надо было нам здесь на лето остановиться. И лес рядом с рекой.
  - Такое удобное место многим может понравиться, и мы не знаем кому именно.
   *****
  Племя речных людей так давно жило в долине между двумя горными массивами, что они и сами забыли, откуда они сюда пришли. И их было так много, что никто не рисковал охотиться на угодьях их семей, начинающихся далеко на севере и простирающихся на десять переходов до самого теплого моря. Все племена и семьи, которые шли с восхода на закат, предпочитали пройти севернее, иначе себе дороже. И тут мужчины племени принесли с собой новости, которые нужно было обсудить старикам семей.
  Старейшины молчали, обдумывая только что услышанное. Кто-то даже усомнился в правдивости слов охотников, но другие сразу же поверили им- такое тяжело придумать. И ни разу при этом не запутаться, особенно когда вас трое.
  - И сколько было этих... людей?- кто-то желал все-таки еще раз удостовериться.
  - Они заняли всю равнину у двух рек, вдоль которой мы спускаемся летом до самой горькой воды. Это случилось в день, когда выпал последний снег,
  - Как они выглядели?
  - Мы не подходили близко. Издалека показалось, что они все разные. Есть и высокие, и низкие. И они другие.
  - !?!?
  - Кожа у них как снег, волосы как высохшая трава.
  - Не бывает таких людей.
  Мужчины пожали плечами. Не бывает, так не бывает. Это не их дело.
  - Почему вы сразу не вернулись, как только их увидели и не сообщили нам, луна на небе успела умереть, с тех пор как сошел последний снег.
  - На обратном пути мы добыли двух быков в большой яме, еще один, в которого мы попали вчера, убежал,- мы принесли еду в семьи.
  Охотники ушли, снова повисло молчание, пока его не прервал скрипучий старческий голос.
  - Я знаю, кто занял нашу равнину, это 'старые люди'.
   ******
  Помутневшая от весенней талой воды река текла неподалеку от Андрея. Закрытая долина оказалась довольно удобной, на самом берегу росли ивы, чуть выше начиналась линия лиственных лесов, а еще выше цеплялись за склоны сосны. Может и в самом деле переселиться сюда до зимы?
  - Кровь быка, прошел вчера и поднялся выше,- Энку нарушил ход его мыслей.
  Они шли по кровавому следу по старой листве, затем пролезли сквозь густой кустарник, когда он повернул назад к реке, и, наконец, наткнулись на огромного быка у самого берега. Он был на последнем издыхании, глаза стали мутнеть и бык, увидев их, только мотнул своей украшенной большими рогами головой. Энку топором Гррх прервал его мучения. А вот и причина его смерти- Энзи вытянул из его бока дротик увенчанный костяным наконечником.
  
   Примечания
  1. Место летней стоянки это долина реки Рона, которая течет между Центральным массивом и Альпами. У двух холмов, где соединяются Рона и Сона, будет построен город Лион.
  2. Большая яма- на языке речного племени так называются обширные котловины, характерные для Роннской низменности.
  
  Глава тринадцатая: Черный камень
  
  - Мудростью случая данными мне знаниями...- сын Иквы запнулся, все-таки это был его первый в жизни урок. Старшая ободряюще кивнула ему и он продолжил.- Зеленые камни встречаются в невысоких горах или холмах, лучше у обвалов возле ручьев их искать. Рядом часто находятся и синие камни. Чтобы получить крепкие острия для копий и ножи мастера смешивают их в печи и кладут на четыре зеленых камня один синий. Синие камни издают плохой запах. Вместо него можно положить камень раннего утра, тогда острия будут не белые, а цвета солнца.
  Он показал детям два камня, которые только что описал.
  Старшая решила расширить школьную программу уроком о минералах. Помимо детей на занятие пришел Уто из семьи 'художников' и взрослые 'каменщики', сдружившиеся с сыном женщины Энку. Ранее все вместе они обошли окрестности стоянки, но, увы, ничего интересного на равнине не нашли, надо отправляться в предгорья.
  - А какие камни еще бывают?- детям урок нравился. Это не занудная 'математика' с цифрами, которой их с утра 'кормила' Старшая.
  - Белые, очень мягкие, ими можно рисовать, серые, из них получаются острия для копий, черные, которые никуда не годятся, пачкают руки и крошатся...
  Андрей остановил его перечисление.
  - Где ты видел такой камень?
  - В ущелье, где был дом Гррх- сын Иквы не понимал, почему Эссу вдруг проявил интерес к бесполезному камню.
  - Если найдешь такой, то принеси мне.
  Все было хорошо в междуречье, где они обосновались, но только вот деревья не росли. Для готовки использовали принесенный весенними паводками с гор речной топляк, пока его хватало, но надолго ли? А если Эрру прожорливую печь запустит, то как произвести плавку без запаса древесины. И, оказывается, у него в каньоне был уголь, а он и не подозревал об этом. За всем одному не уследить.
  - Завтра идить гора..камень..
  'Каменщики', кажется, соблазняли сына Иквы отправиться в предгорья искать камни, о которых он только что рассказал в 'школе'. Надо взять процесс в свои руки.
  - С вами пойдут мужчины, которых отправит Рэту. И я, кажется, знаю, куда вам лучше направиться. И обратитесь к Эрру, пусть даст вам острия из растаявшего камня и ножи. Хватит им бегать с заостренными палками.
  Отряд, который он направил в долину, где они добыли быка вышел внушительным. Помимо каменщиков к сыну Иквы примкнули и лесовики, собиравшиеся построить там плоты, четверо длинноногих, которых приставил Рэту и даже неугомонный старый Уто.
  - Надо бы и нам с ними пойти,- Энку скучал на стоянке. - Рэту не очень хорошо знает мужчин длинноногих, кто знает, надежных ли людей он отрядил для защиты сына Иквы и Уто.
  - Их и так много, кто рискнет напасть на такой большой отряд. Пойдем лучше посмотрим, как Эсика с женщинами и младшими охотниками стреляет из лука.
  
  
   *****
  'Старые люди'. Среди стариков семей речного племени многие и не слышали о таких. И как только старый Арху про них вспомнил? На этой равнине и раньше появлялись люди, языка которых они не понимали, но они быстро уходили дальше на закат, а не строили свои стоянки на их земле. И внешне от них самих они не отличались.
  - Их много пришло, мужчинам одной или двух семей не справиться с ними. Мы соберем охотников всего племени как на Большую охоту и прогоним 'старых людей' с нашей земли.
  - Не надо торопиться. Им нужно искать быков и оленей на равнине, нам легче перебить их по несколько человек, когда они пойдут на охоту, чем пытаться захватить всю стоянку,- старый Арху был мудр.
  Из всех стоянок речного племени семья Арху располагалась ближе всего к месту, где две сестры-реки соединяли свои воды. Он сам основал эту семью, когда еще волосы у него оставались черными, а голос не треснул от мороза холодной зимой. Тогда он ушел со своими братьями и их женщинами из старой семьи, где стало очень уж много людей, перебравшись поближе к Большой яме, позже к ним пришли и другие мужчины. Очень уж место оказалось удобным. Яма снабжала их деревом, на ее террасах паслись быки, олени и кабаны, река со спокойным течением была богата рыбой, которую добывали заостренными копьями без наконечника. И он не хотел рисковать, отправляя мужчин охотиться на 'старых людей'. Но почему их так много и откуда они пришли? По слухам они остались только в горах далеко на Закате- живут в норах, едят сырое мясо, бьют зверя заостренными палками, а их женщины умеют лечить всякие болезни. Все эти вопросы требовали ответов.
  - Отправляйся в Большую яму, там обязательно появятся чужие люди, не могут не появиться, а если будут двигаться вдоль реки, захвати кого-нибудь из них живым,- его внук Айол, уже давно взрослый, крепкий мужчина. Самый надежный охотник его семьи.
   ******
  Уто вдохнул свежий утренний воздух. Хорошо. С тех пор, как он покинул семью 'художников' он стал чувствовать себя лучше- перестали болеть колени, ноги и руки налились силой, он словно вернулся на много зим назад. Это было верное решение отправиться в Долгую дорогу. Жаль только он так и не увидит эти Восточные земли. 'Старые люди' между тем разделились на группы. Сын Иквы и те, кто пониже ростом, с наступлением рассвета отправились искать разноцветные камни у подмытого рекой высокого берега. Длинноногие ушли на охоту, а с ним остались только лесовики, принявшиеся рубить деревья. Хороши же у них топоры, несколько ударов хватило, чтобы повалить толстое дерево. Он помог им дотащить до реки очищенные от ветвей стволы, после чего они принялись вязать свой первый плот. А хорошо придумали, зачем идти через равнину до стоянки, когда можно спуститься по воде на связанных вместе бревнах. Уто еще не видел такого способа передвижения, только слышал, как 'старые люди' упоминали о нем, рассказывая об 'Общем походе'- одном из эпизодов их войны с девятиглавым племенем.
  Первый плот был скоро готов. Он был широк и тяжел, собравшись все вместе с трудом столкнули его в реку, привязав с помощью веревки к растущему рядом дереву. Уто с опаской взобрался на него- даже не шелохнулся. Бывший авторитетный охотник семьи 'художников' попрыгал на бревнах, которые и не думали расползаться, чего он опасался. 'Старые люди' не в первый раз удивляли его. Эти 'сани', с помощью которых они передвигались по снегу, необычайно твердые острия копий и ножи, сушеное мясо и рыба, горшки, в которых удобно варить мясо и отвары, а теперь и плоты. Откуда они все это умеют? И почему окружающие их настоящие люди считали 'старых людей' не совсем людьми? От его внимания не укрылось, что все удивительное и необычное расходится из семьи Гррх, а остальные только перенимают у них полезные в жизни новинки. Но почему именно Гррх? Этого он понять не мог.
  - Черный камень!- до него донесся радостный крик сына Иквы. Нашел все-таки.
  Уто и лесовики поспешили на голос. Юноша держал в руках черный булыжник величиной с голову лошади.
  - Не пачкает руки и крепкий. Это другой камень, не такой как в каньоне, хотя и похож.
  Остаток дня сын Иквы пребывал в задумчивости, рассеяно гладил черную поверхность булыжника, а с утра быстро куда-то исчез вместе со своими помощниками. Вернулись они довольно скоро, с головы до ног перемазанные черной пылью и с мешками из бычьей шкуры, в которых оказались блестящие черные камни.
  - Я подумал, что если зеленые камни всегда встречаются рядом с синими, то и неподалеку от найденного черного камня должен быть тот, который нам нужен, обнаружил его выше по течению ручья- сын Иквы были доволен собой. Он нашел сразу два вида черного камня и пусть теперь Эссу разбирается, какой из них ему нужнее.
   *****
  Напасть или дождаться другой, более удобной возможности. Айол от напряжения грыз ветку и не мог решиться на какое-то действие. В итоге осторожность взяла вверх- очень уж много 'старых людей' пришло в Большую яму и ему с тремя охотниками с ними не справиться. За эти несколько дней, в которые он наблюдал за ними из убежища, он хорошо их разглядел. Что ему бросилось в глаза, так это то, что они совершенно разные. Нет, настоящие люди тоже не все одинаковы, но внутри одной семьи, рода или племени все они почти на одно лицо. Здесь же он видел, что ушедшие на охоту едва ли не на полторы головы выше тех, кто остался добывать камень для наконечников копий недалеко от реки. Зато те выглядели покрепче. Не бывает таких различий в одной семье. Общее у них было только то, что у них не росли бороды и волосы на голове у всех оказались обрезанными. Надо рассказать об этом Арху. Совсем уж странным выглядело присутствие в этой компании 'настоящего человека'- худощавого старика с седой бородой. Сначала Айол решил, что это пленник, но когда он пошел помогать тащить бревно из леса, валившим в нем с невозможной скоростью деревья 'старым людям', то ему стало понятно, что и он принадлежит их семье. Но как такое может быть? Он пробыл в Большой яме еще несколько дней, пока 'старые люди' не покинули ее. Айол видел, как они грузят мешки с камнями для остриев, что показалось ему странным. Даже поднялся на место, где они его добывали и не нашел годного серого камня, только черный и ломающийся. Для чего он им понадобился? Пусть об этом думает Арху.
  Он не ошибся, когда отправил в Большую яму своего внука. Другие мужчины могли и напасть на появившихся там чужаков, и кто знает, чем бы все это закончилось. Арху протянул ему вкусный кусок ноги кабана, поджаренный целиком на костре. Пусть этот зверь весной и не такой жирный, как осенью, но всяко вкуснее жилистого большеголового быка.
  - Но как они могли уйти по воде?- он дождался, когда молодой мужчина доест вкусное мясо.- На одном стволе дерева можно летом переплыть реку, но нельзя сделать это сразу многим мужчинам, с добытым мясом, мешками из шкур и другим грузом.
  - Они их соединили и бревна не расползались, а остались вместе. Я не знаю, как они это сделали. И таких связанных деревьев было у них как пальцев на руке. На два они сели сами, а на остальные положили двух быков и оленя, плохой черный камень и сухое дерево.
  Арху молчал. Слова Айола только добавили загадок в историю с появлением на равнине 'старых людей'.
  - Эти люди не одна семья, я уверен в этом. Не принадлежат они и одному роду или племени. Они все разные.
  Арху вдруг осенило. Конечно же, это сброд, который бежит от общей опасности как бегут вместе звери от лесного пожара, решили спастись от какого-то бедствия или нападения людей, которые ранее прошли на закат мимо речного племени. Но останутся ли они у двух рек или отправятся дальше? Его семья подождет, но хватит ли терпенья у других родов племени, ведь скоро в солнечную сторону вслед за подросшей травой потянутся и стада быков и оленей, а за ними и охотники на временные летние стоянки. У Айола нет времени на отдых, надо предостеречь остальные семьи племени. А сам он пойдет в Большую яму, 'старые люди' туда снова вернутся, им нужны лес, дрова и камни.
   *****
   - Звери идут сюда с холодной стороны, и с каждым днем их становится больше, только вчера охотники добыли пять быков и трех оленей,- Энку разглядывал небольшой рог добытого на днях молодого настоящего быка, собирался отнести его к мастерам, чтобы сделали сигнальный горн. Как говорящий мужчинам 'Долгой дороги', что они должны делать, он хотел вручить его каждому охотнику, который следил за тридцатисанным отрядом.
   - Не кажется тебе странным, что за все время мы не видели людей, которые должны жить на этой равнине,- Андрею не нравилось, что пошел уже второй месяц после их прибытия в междуречье, а они так и не встретили ни одного кроманьонца. Между тем их охотники с каждым днем все дальше отходили от стоянки, могло ли случиться такое, что они пришли в совершенно свободную от людей местность? Да нет, конечно.
   - Они знают о нас, поэтому и избегают этих угодий. Очень уж нас много. Пусть и дальше так идет,- Энку не видел проблемы. Не беспокоят, ну и хорошо.
   От разговора их отвлекли крики, которые доносились с реки. Оба поспешили к берегу. По медленному течению к стоянке спускались сразу несколько больших плотов. Андрей разглядел на первом из них худощавую фигуру Уто и рядом с ним сына Иквы.
   - Хорошо это они придумали, чем через всю равнину идти, решили по реке спуститься,- от избытка чувств Энку дал тройной сигнал из рога.
   Плоты с трудом причалили берегу, течение, пусть и медленное, норовило вынести их в середину потока. Андрей подумал, что неплохо бы соорудить причал чуть выше стоянки, где имелась небольшая заводь.
   Иква погладила сына по голове, что не говори, а он много полезного принес в семью Гррх. Вот и сейчас Эссу ходит довольный вокруг кожаных мешков, набитых найденных им черным камнем, слушая его рассказ о пребывании в долине. Ажиотаж после прибытия плотов стих, их разгрузили и все разошлись по своим делам. Остались только приплывшие, Рэту с Энзи и Иква с младенцем на руках.
   - А нельзя нам хотя бы часть Долгой дороги на таких плотах проплыть, очень уж много лун до зимы, а как снег выпадет, то пересядем на сани,- большеносый все еще находился под впечатлением прибытия плотов. Особенно ему понравилось, что и сын Иквы и даже Уто не показывали никаких признаков усталости. Плыть это не пешком несколько дней бычьи туши по равнине таскать.
   - Если отправиться дальше по реке с горькой водой, то мы достигнем восточных земель на одну зиму раньше. Но на плотах это сделать тяжело. Море это не река, там могут подняться высокие волны и опрокинуть их.
   - Жаль,- Энку загрустил. Очень уж заманчиво было бы уплыть отсюда, избежав необходимости преодолевать овраги, узкие ущелья и нападения темнокожих.- А зачем тебе нужен был этот черный камень?
   Вопрос занимал всех. Судя по выпачканным рукам все пытались оценить его свойства и так и не нашли для него никакого применения.
   - Несите их к мастерам.
   Андрей отметил, что Эрру не послушал его и все-таки привез разобранную печь. Не иначе как раскидал камни по саням. Теперь вот соорудил ее заново. Только плавить в ней сейчас нечего, с собой успели забрать только совсем немного синих и зеленых камней, но и их хватит для демонстрации.
   - Мало у нас дров, не расплавятся камни,- Эрру боялся испортить с таким трудом привезенные самородки.- А если еще и в печи застынут, то придется ее заново разбирать.
   Но Эссу только улыбнулся на его предостережение. При помощи Упеши он загрузил камни в печь. К удивлению Эрру, он не стал заполнять полностью дровами место для костра, а оставил достаточно свободного пространства. И что теперь? Дрова ярко горели в печи, Эрру порывался добавить еще топлива, чтобы печь не успела остыть, но Эссу остановил его и под шумный выдох мастеров накинул на них целую кучу привезенного сыном Иквы черного камня. Пламя затухло, повалил темный дым напополам с мелкой пылью. Андрей громко чихнул. Упеша понял в чем дело и бросился поддувать воздух в печь, и скоро черные камни занялись спокойным багровым огнем.
   Давно уже разлили по формам растаявший камень, а черное топливо все еще не прогорело до конца. Эрру время от времени ворошил его в печи, пока, наконец, от него не осталась только зола.
   - Этих мешков нам надолго хватит,- выдал он свой вердикт.
   - Да, но еду лучше готовить на обычных дровах, а черный камень использовать для печи или зимнего костра.
   - А для чего нужен другой черный камень?
   Андрей повертел его в руках- твердый и крепкий, с маслянистым блеском.
   - Если появится время, то сделайте из него ожерелье.
   Уто не верил своим глазам. На его глазах Эссу заставил гореть камень и самое удивительное, что все восприняли это как нечто само собой разумеющееся. Кажется, он близок к разгадке тайны, откуда у 'старых людей' появились столь необычные вещи. Их научил изготовлять их не кто иной, как авторитетный охотник маленькой семьи Гррх Эссу.
   - Быки, быки...
   Андрей находился на самой высокой точке стоянки, рядом с мастерами. Он оглянулся и увидел медленно движущееся с севера вдоль реки огромное стадо. Бизоны? Только они собираются в подобных количествах. Стадо проходило мимо них в течение трех дней и охотники остановились только когда у них начала заканчиваться соль. Все пространство стоянки было завалено шкурами, головами, кишками, которые Андрей заставил освободить от содержимого, вымыть в воде и подсушить. Пригодятся для начинки сухим мясом. Заготовленной еды им точно хватило бы на пару месяцев пути. Может и в самом деле рискнуть и пересечь Средиземное море на плотах плывя от острова к острову, а не ждать наступления следующей зимы? А сейчас наступило время объесться свежим мясом.
   Как легко они расслабляются. На стоянке царила сытая лень. Ей поддалась даже Старшая, которая не понимала, зачем Эссу срочно понадобился Лэпу и другие мужчины, входящие в Совет дороги. Пока привязавшаяся к нему Эсика не шепнула ему, что она ждет ребенка, который должен появиться на свет уже этой зимой. Совет все-таки собрался, когда Энку по его просьбе прогудел в свой рог сигнал сбора.
   - У нас закончилась 'белая эссу' и необходимо направиться на ее поиски,- Андрею не понравилось, как все вяло согласились. Ни споров, ни желающих что-то делать. Хорошая жизнь не способствует активности. Того гляди, еще откажутся куда-то уходить из междуречья, где столько добычи.
   - И еще, возможно мы отправимся в Долгую дорогу не зимой, как планировали, а уже этим летом по морю.
   - Река с горькой водой опасна. Плоты лесовиков могут развалиться от волн. Ты сам, Эссу, когда-то спас меня в подобной ситуации и знаешь это,- Эзуми никуда не хотелось уходить. В эти дни увлеченные им в Долгую дорогу длинноногие наконец-то почувствовали покой и сытость и он не горел желанием что-то менять.
   - Это будут другие плоты, я покажу Лэпу как их сделать. И пусть Рэту отправится на поиски соли, скоро рыба пойдет, которая зимовала в верховьях реки и без нее нам ее не заготовить.
   Стрела с твердым наконечником из растаявшего камня просвистела и наполовину вошла в трухлявое бревно. Андрей наблюдал, как Эсика занимается своим любимым делом- пока Имела возится с маленьким Эритом обучает женщин и младших охотников стрелять из лука. Не у всех выходило так ловко посылать заостренную палочку в цель как у нее, тем не менее, скоро бревно стало похожим на дикобраза.
   - Еще по три стрелы и на сегодня хватит,- Эсика мотнула своими завязанными хвостом светлыми волосами и вернулась к нему.- Что ты рисуешь на песке?
   - Новый плот, на котором можно пересечь реку с горькой водой.
   - Почему он напоминает искривленную палку?
   - Это называется 'лодка', на ней можно плавать, если выдолбить ствол дерева подходящей формы.
   - Но в бревне нет места для припасов, женщин и детей. А если кто встанет, то может упасть в воду.
   За последние дни Андрей перепробовал множество вариантов плотов подходящих для плавания вдоль берега моря. Но все было не то. Теперь вот дошел до идеи лодки из цельного ствола, но и он его не устраивал. Где взять столько подходящих деревьев? Пришел Лэпу со Старшей, все ждет, когда Эссу додумает свой плот. Посмотрел на рисунок и остался недовольным.
   - Лесовики могут выдолбить ствол дерева с крепкими топорами из растаявшего камня, но их понадобится много, мы не успеем до лета и даже до зимы.
   - Положить бы на две лодки плот, тогда и места всем хватило бы и сидеть не нужно,- Старшая не была настроена столь скептично.- А плоты можно сделать из саней, их у нас много.
   - Две 'лодки' не выдержат тяжелый плот,- Лэпу не сдавался.
   Андрей улыбнулся. Молодец, Старшая.
   - В этом нет необходимости. Мы свяжем 'лодки' между собой тонкими жердями, - и как он сам не додумался до идеи катамарана? Надо попробовать, вдруг получится.
   *****
   - Что они здесь ищут?- Арху оказался прав, 'старые люди' вернулись в Большую яму, но вопреки его предположению не охотились и не рубили лес, а осматривали обвалы берега на реке или рыскали по террасам до самых вершин, окружавших Яму холмов. Опять камень понадобился? Он своими глазами убедился, что Айол был прав- все они выглядели по-разному. На этот раз в Яму пришло много 'старых людей' с длинными волосами цвета солнца, а у некоторых росла борода. Словно совсем другая семья наведалась. Видимо, они не нашли что искали, устав бродить по камням собрались все вместе у реки и улеглись на широкие плетенки из веток, которые для чего-то все они носили с собой. Узнать бы, что им нужно. Не нравилось ему столь близкое соседство к его семье странных людей. Айол вернулся вчера, предупредив ближайшие к ним семьи. Но вопреки его предостережению мужчины речного племени не вняли его словам и отправились в солнечную сторону вслед за стадами быков на Большую охоту, где неизбежно столкнутся с чужаками. Сейчас он вернется к себе. А на Большую охоту мужчины его семьи опоздают.
   *****
   - Нет здесь 'белой эссы',- Рэту бросил в костер толстую сухую палку, которая весело затрещала, занявшись красным пламенем.
   - А где ты брал ее, когда мы жили у Белой горы?- Энзи был согласен с рыжим, следы животных были равномерно распределены по всей долине, а не вели куда-то в одну сторону, как это бывает, когда они приходят издалека полизать соленые камни.
   - Это место нашел Эссу вместе с Эруком, еще до того, как его отнесли на Холмы ушедших. Небольшая пещера в горах, куда звери не могли добраться, они спрятались там от Белого зверя, а затем он показал мне ее. Внутри вместо камня она целиком состояла из 'белой эссы'. Но он забыл про это, и когда появилась семья Гррх, то снова и снова просил принести ее.
   - Тогда мы зря теряем время, нет здесь такой пещеры, заберем черный камень, дрова и отправимся вниз по течению на свою стоянку.
   *****
   На летней стоянке жизнь шла своим чередом. Прошли южнее казавшиеся бесконечными стада быков, на равнине появились красавцы большероги, предпочитавшие передвигаться мелкими группами, и настоящие быки. Иногда пробегали отшельники однороги, предпочитавшие держаться в одиночку. А Андрей все время проводил на сооруженной недавно пристани в заводи, пытаясь добиться от лесовиков создания мореходного плота.
   - Дно 'лодки' должно быть ровным и широким, его надо обтесать,- Лэпу сделал небольшой катамаран, но он слишком сильно погружался в воду, а небольшие волны так и норовили перевернуть всю конструкцию. Теперь они вместе пытались понять, почему так происходит.
   - Вода проникает спереди, надо сделать высокий нос.
   Пожалуй, Лэпу прав, надо поднять нос, укрепить киль и уравновесить бревном позади. А уже потом делать палубу из крепких палок. Пусть учится и пробует различные варианты катамаранов у пристани в заводи.
   - Бу-буу-бууу,- Энку трубил срочный сбор.
   На холме у мастеров было не протолкнуться. Андрей растолкал всех и прошел в середину полукруга. На земле лежали тела двух мужчин и мертвого ребенка. Все по виду вроде бы из длинноногих. Обоих охотников убили ударами копья в спину, а мальчику размозжили голову, наверное, пытался дать отпор. Андрея замутило. Вот и дождались кроманьонцев.
   - Они были с детьми, мужчины присматривали за ними. Ушли еще утром на равнину.
   - Мы их догоним.
   Эзуми с благодарностью посмотрел на него. Дети и охотники принадлежали к семье заречных длинноногих, которые до сих пор держались особняком, и ему было нужно утвердиться среди них.
  
   Примечания
  1. Черный камень- помимо угля сын Иквы обнаружил и гагат. Минерал, который используется в качестве украшений.
  
  Глава четырнадцатая: Погоня
   Течение реки было на редкость спокойным, Рэту улегся на нагретые солнцем бревна, прикрыл глаза и задремал, положив руку на древко копья. По словам 'каменщиков' плыть им до своей стоянки еще полдня, а стоять на плоту, осматривая окрестности, ему надоело, пусть Энзи этим занимается, любит он это дело. И чего бояться, за почти три луны, которые они находятся между двумя реками они кроме дротика в раненом быке так и не увидели никаких следов темнокожих.
   -Аааа...
   Рэту вскочил на ноги. Кричал один из низкорослых 'каменщиков', лицо которого было залито кровью, а рядом с ним Энзи держал в руках стрелу. Повезло, будь он сам на его месте, воткнулась бы ему прямо в грудь, а так чиркнула по макушке.
   - Уху, уху..
   Со стороны крутого в этом месте берега раздались крики, Рэту увидел стоящих в полный рост темнокожих, один из которых с недовольным лицом выцеливал из лука еще одну жертву. Еще бы ему радоваться, когда промахнулся в такого близкого расстояния.
   - Прячьтесь!
   Стрела пробила щит, за которым он присел и костяной наконечник вылез прямо у его лица. Сквозь щель в плетенке он разглядел разочарованного темнокожего.
   - Уху, уху..
   Рэту казалось, что с момента нападения прошла целая вечность, но словно прилипшее к небосводу на одном месте солнце показало, что это не так. Рядом громко ругался Три пальца, которому стрела пущенная с боку оцарапала плечо. Хорошо еще, что тонких копий с костяными наконечниками у их противников не осталось, а каменные не могли пробить их щиты. Плохо, что они ничего не могут поделать и вынуждены сидя на корточках прятаться за щитами, пока их сверху вниз не торопясь закидывают стрелами. Будь с ними Эсика с ее луком, то все бы могло обернуться совсем по-другому. Но ее нет, остается только терпеть, ожидая, когда от них отстанут. Но отстанут ли, что может быть азартнее, чем безнаказанно убивать себе подобных.
   - Рядом с берегом слишком медленное течение, нам надо уйти на середину реки,- Энзи крутился на плоту, закрываясь щитом, и попытался оттолкнуть плот палкой от дна. Не получилось, глубоко.
   Наконец их плавательное средство уткнулось в топкий берег и остановилось.
   - Наверх!- Рэту уже был готов броситься на темнокожих и с голыми руками, лишь бы не оставаться на месте, чувствуя себя беспомощной жертвой.
   - Уху, уху...
   Увы, яростный удар строя с блестящими остриями копий и щитами пришелся в пустоту- темнокожие пустились наутек. Заметив, что их не преследуют, они остановились на безопасном расстоянии и теперь угрожающе трясли копьями.
   Рэту чувствовал себя обманутым, ни разу такого не случалось, чтобы темнокожие выдержали натиск строя вооруженного щитами и копьями. В довершение неприятностей толстая веревка соединявшая плоты между собой перетерлась и два из них груженые черным камнем и дровами самостоятельно уплыли вниз по течению.
   - Так они за лето всех нас перебьют,- Эпей осматривал царапину на плече, а мы даже не знаем, где находятся их стоянки.
   Прежде чем они смогли освободить свой застрявший на берегу плот остальные успели скрыться из виду. Они плыли дальше по убаюкивающему течению словно ничего и не произошло, только плечо Три пальца и голова 'каменщика' напоминали о нападении. А ушедший в себя Рэту напряженно о чем-то думал, так и не выдавив из себя до прибытия на стоянку ни единого слова.
   Эхоут злился на Эссу, который оставил его на стоянке дожидаться возвращения из долины Рэту и Энзи. Сам он уже несколько дней как с Энку и длинноногими отправился по следу темнокожих, которые убили мужчин и ребенка, наказав догнать их, как только рыжий вернется. Не умевший сидеть и ждать беспокойный Эхоут кружил вокруг стоянки от причала, куда должны были прибыть плоты и до холма мастеров, откуда река просматривалась лучше всего.
   - Плоты!
   Наконец-то. Из-за поворота реки показались два плота, которые медленно ползли в направлении стоянки. Когда они подошли поближе, то Эхоут увидел, что они загружены черным камнем и древесиной. Один из них вынесло прямо к причалу, а вот второй достать они не смогли и он отправился вниз по течению. Но где Рэту и Энзи?
   - Плывут!
   И как только поместились все на одном плоту. Эхоут сразу понял, что остальные они потеряли не по своей вине. Очень уж напряжены были лица у прибывших, да и ранения Эпея и 'каменщика' от него не укрылись.
   Новости, которые принесли Рэту и Энзи ему не понравились. Совет Долгой дороги рассчитывал на лес из долины, а теперь получалось, что темнокожие в любой момент могут перехватить их на реке текущей по степи. И не всем может так повезти, что отделаются только царапинами как Эпей и 'каменщик'.
   - Мы должны как можно быстрее догнать Эссу и длинноногих еще до того, как они найдут стоянку темнокожих забравших детей.
   Эхоут пытался вразумить Рэту, который вместо того, чтобы немедленно отправиться догонять Эссу, зачем-то пошел к Эсике и вернулся назад с Лэнсой и другими младшими охотниками. Еще и 'каменщиков' взял с собой, загрузив их стрелами. Так они не смогут догнать Эссу и выносливых длинноногих, которые оторвались на несколько дней пути.
   - Это я должен говорить мужчинам, что они должны делать, пока Совет дороги не решит иное,- отбил его претензию Рэту.- А сейчас нам надо торопиться, с нами младшие охотники, они не так быстры.
   Энзи, без эмоций на лице слушавший их перепалку первым двинулся по одному ему видимому следу, показав тем самым, что время для разговоров вышло. За ним потянулись Рэту с Эхоутом, младшие охотники с короткими копьями и луками, а замыкали вытянувшуюся колонну пыхтящие 'каменщики'.
   *****
   - Мы не сможем догнать темнокожих до того, как они дойдут до своей стоянки,- не любивший скоростные переходы Энку тяжело дышал, опираясь на свой топор Гррх. Устал, большеносый.
  Андрей вынужден был признать его правоту. Слишком уж большая фора была у кроманьонцев, хорошо еще, что в подросшей весенней траве не спрячешь следы такого количества людей, и они куда-нибудь да приведут их. Только вот куда, не попасть бы в западню. Они ведь ничего не знают о живущих здесь людях- ни об их количестве, ни способе жизни. Ярость, овладевшая ими после первых дней нападения на 'детсад' длинноногих, толкавшая их по следу потихоньку остыла и в голове стали появляться трезвые мысли. Хватит ли сил людям Долгой дороги спасти детей, которых темнокожие зачем-то забрали с собой? Еще вопрос- для чего они это сделали, проще было бы убить их прямо на месте нападения. Может это ловушка, знают, что они отправятся по следу и ждут в удобном для засады месте. И не разумнее ли будет вернуться назад? Андрей посмотрел на бредущих рядом длинноногих. Нет, нельзя поворачивать обратно, конечно, они послушаются его, но запомнят, что Эссу сделал не все что мог, чтобы помочь вернуть детей, а учитывая, что с ним сейчас в основном отцы украденных детей, то воспримут они это крайне остро. Они теперь одна семья и живут по правилам Гррх, по крайней мере до того времени, пока не достигнут восточных земель и не разойдутся. А в семье Гррх не принято бросать своих.
  - Если мы сможем двигаться так же быстро, то к закату завтрашнего дня мы настигнем их,- Энку читает следы не так хорошо, как Энзи, но и он заметил, что трава не успела подняться после прохода темнокожих. Преследователи уже наступают им на пятки, дети явно их тормозили.
  - Отдохнем и двинемся дальше, скоро мы догоним их,- воодушевил он длинноногих. Хорошо бы Рэту их к тому времени появился, у него всегда есть чем удивить темнокожих при столкновении.
   *****
  - Охотники из семей, которые находятся выше нас по реке, столкнулись со 'старыми людьми',- Арху только вернулся из Большой ямы и сидел на шкуре криворога, массируя вечно ноющую правую ногу, когда Айол сообщил ему эту новость.- Они захватили детей чужаков и держат их на ближней стоянке, хотят показать добычу старшим охотникам семей речного племени.
  Айол выглядел довольным, что вызвало раздражение у Арху. Чему он радуется. 'Старых людей' много, а если они найдут дорогу на стоянку, чтобы отомстить за своих детей, то умрут не только они, но и люди речного племени. А держат пленников в семье, где он родился, что сулит ей неприятности. Но это оказалось еще не все.
  - Наши мужчины видели 'старых людей' на реке, когда они спускались из Большой ямы на бревнах. У них только копья и они не знают, что можно убивать издалека, мы легко их прогоним с равнины, используя луки и стрелы. Охотники их легко бы перебили на реке, если бы 'старые люди' не прятались за плетеными палками, на которых они лежат, как это делаем мы на шкурах.
  Не очень удобно, наверное, лежать на палках, неужели у них нет шкур. Старший охотник семьи закряхтел и поднялся на ноги.
  - Я же сказал только наблюдать за тем, что они делают, а не убивать их.
  Внук промолчал. Не удержались, бывает.
  - Мы с тобой сегодня же отправляемся на ближнюю стоянку, посмотрим, как выглядят 'старые люди'.
  Когда дело касалось семьи, то старый Арху не знал усталости.
   *****
  По следу похитителей они шли еще два дня. И если сначала он вел прямо на север, то позже завернул на восток, а затем и вовсе обратно на юг. Не только Андрей заметил странные петляния по равнине преследуемых ими кроманьонцев.
  - Обмануть нас хотят, или решили на другую стоянку пойти, которая поближе находятся,- Энку тоже был озадачен.
  Рельеф стал меняться. Начали попадаться холмы, которые скоро перешли в невысокие горы. А под вечер они прошли через проход в речную долину, похожую на ту, в которой они добывали черный камень, только гораздо больше. Следы можно было больше не искать, они достигли своей цели.
  - Хорошее место для стоянки они выбрали,- завистливо сказал Энку.- Не хуже, чем у нас в ущелье было.
  Стойбище темнокожих располагалось на вершине высокого безлесого холма, у подножия которого текла река. Незаметно не подойдешь- с трех сторон крутые склоны с проложенными дождевой водой рвами, а пройти можно только по хребту, где он смыкается с такими же голыми холмами.
  Их заметили. На краю холма стали собираться люди, которые показывали в их сторону руками. Андрей не видел смысла немедленно что-то предпринимать и они остались ночевать прямо у реки, под ненавидящими взглядами множества темнокожих, пока наступившие сумерки не скрыли их силуэты.
  - Бу-буу-буу...
  Андрей проснулся от громкого звука и вскочил на ноги, спросонья не сразу сообразив, что это гудит рог Энку. Сквозь тучи на небе с трудом просвечивала луна, а улыбающийся большеносый, похоже, решил, что самое время попугать кроманьонцев.
  - Представляешь, Эссу, как они испугались, теперь не уснут до утра из-за страха.
  - Так и мы не уснем, смотри, Эзуми бежит сюда, думает, случилось что-то плохое.
  - Тогда еще раз их напугаю, раз уж все равно все уже проснулись, а потом уж поспим.
  Андрей успокоил подбежавших длинноногих, сказав, что это была его затея, а то они уже недобро посматривали на Энку.
  - Бу-буу-буу...
  
  
   *****
  У черепа большерога покрашенного красной краской, который был установлен на камне на площадке у входа на стоянку собрались старшие охотники и мужчины речного племени. Было многолюдно. Все по очереди осматривали два копья со светлыми наконечниками, которые охотники этой семьи принесли из удачного набега на 'старых людей', убив их прежних владельцев недалеко от места слияния двух рек. Странное оружие.
  - Друм,- острие копья наполовину вошел в дерево. Рука у старого Арху была все еще тверда. Он с трудом вытянул застрявший наконечник из сосны, осмотрел его и, не обнаружив трещин, передал оружие Айолу.
  - Это не камень, не кость и не дерево- Айол стукнул один наконечник копья о другой и прислушивался к произведенному звуку, затем с сожалением вернул оружие их владельцам.- Я тоже хочу такое острие.
  - 'Старые люди' в Большой яме!- от интересного занятия их оторвал крик. Все побежали к краю холма, откуда видна была почти вся долина.
  Арху, подволакивая правую ногу, отправился вслед за всеми. Неужели его опасения подтвердились и их ждет тяжелый бой, который унесет жизни многих мужчин речного племени. Сверху отряд 'старых людей' был виден как на ладони. Старший охотник с удивлением отметил, что их пришло совсем немного- три раза пальцев рук. На что они рассчитывают? На этой стоянке уже собралось раза в три больше мужчин речного племени, которые, как и он сам, пришли посмотреть на пленных детей. И это еще не подошли старшие охотники и мужчины с дальних стоянок.
  В адрес 'старых людей' понеслись проклятия, жалко, что далеко они расположились, никак не докинуть стрелу. Внимания на находившихся наверху врагов 'старые люди', впрочем, не обращали, а рассыпались вдоль реки, стараясь собрать дрова до темноты. Арху увидел, что на костер они поставили нечто похожее на круглые кожаные мешки, в которые предварительно набрали воду и закинули куски мяса. Это было странно и вызывало беспокойство. Нет, в его семье тоже варили мясо, но для этого закидывали в кожаные мешки раскаленные камни.
  - У них копья с крепкими наконечниками, когда мы завтра их всех убьем, то я заберу себе один,- у Айола от предвкушения заблестели глаза.
  Среди ночи людей на стоянке неожиданно пробудил ужасный звук, который вдруг разнесся по всей Большой яме. Раздался плач вырванных из сна детей и голоса успокаивающих их женщин. Мужчины схватили копья и замерли у костров. Что это, какой-то незнакомый зверь? Он должен быть просто огромным, даже Большой зверь не ревет так громко. Через некоторое время звук повторился, вызвав повторную панику на стоянке. Многие охотники так и не уснули больше этой ночью.
  - Энку, Энку...- Арху услышал тонкие голоса детей. Это были пленники, которых держали в землянке посередине стоянки. Кем бы не являлся этот зверь, он явно им был знаком.
  Ожидание того, что звук может повториться мешало спать и только под самое утро Арху ненадолго уснул. Восход солнца не принес облегчения- правая нога ныла сильнее обычного и поев холодного мяса он поковылял на сход старших охотников, где должно было решиться судьба детей 'старых людей'.
  Когда их привели и они сжались в кучу в середине круга, то ненадолго установилась полная тишина. Старшие охотники семей речного племени никогда раньше не видели 'старых людей' и их облик большинству из них показался безобразным. Все было чужое- глаза цвета безбрежной реки с горькой водой, волосы как снег, кожа настолько белая, что казалось она просвечивает.
  - Их надо скинуть вниз с холма, чтобы это видели пришедшие в Большую яму 'старые люди', а после этого напасть на них. Их пришло совсем мало, хотя Арху утверждал, что 'старых людей' гораздо больше, чем охотников речного племени.
  Предложение встретило одобрение. Тем более все прекрасно разглядели, что у расположившихся внизу мужчин 'старых людей' нет ни одного лука. Скорее всего, он им незнаком. Победа обещала стать легкой.
  Арху охватило чувство приближающейся неминуемой катастрофы. Убийство при нападении из засады им еще могут простить, это обычное дело если чужаки забрались на не принадлежащие им охотничьи угодья, но если убить детей прямо у них на глазах, то этого им никогда не простят. Между 'старыми людьми' и речным племенем развернутся бесконечные стычки с нападениями из засады и набегами на стоянки. А между тем они расположились ближе всего к его семье.
  - Детей надо отпустить.
  Скрипучий голос Арху стал причиной наступившей тишины. Среди старших охотников он слыл человеком осторожным, но предложить отпустить добычу просто так, на это должны быть основательные причины.
  - Сюда пришла только малая часть 'старых людей'. У них крепкие острия копий, они могут двигаться по рекам на деревьях, я видел, как они варили мясо и ставили при этом кожаные мешки прямо на огонь. Мы ничего про них не знаем, они могут быть опасными.
  - Арху только один из старших охотников, остальные думают, что 'старые люди' должны уйти с равнины и чем больше мы их убьем здесь, тем скорее это произойдет. И лучше это сделать сейчас, когда их пришло не так много.
  Дети завизжали, когда их потащили к крутому склону.
  - Зачем их убивать сейчас? Мы скинем их с обрыва, когда мужчины речного племени нападут на них, это отвлечет 'старых людей' от сражения,- Арху не сдавался.
  Это предложение понравилось. Было в нем рациональное зерно.
  - Но одного можно и сейчас, это моя добыча,- с этими словами охотник, у которого один глаз не видел и был покрыт белой пленкой, столкнул вниз подвернувшуюся под руку кричащую девочку.
  Белый глаз был в своем праве.
  *****
   Со стороны холма раздался крик. Андрей увидел, как с вершины падает тельце, которое покатилось по одному из рвов до самого подножья. Длинноногие побежали за ним под злорадные крики кроманьонцев, а он сел на камень- ноги как-то внезапно ослабели. Это была девочка, светлые волосы которой покраснели от крови. Они долго молча стояли вокруг нее полукругом, только один из длинноногих сел рядом с ней. Наверное, отец. Энку толкнул его плечом.
   - Она уже в Другом мире?
   - Я не знаю, но на всякий случай мы подготовим ее к этому,- что он еще мог сказать, когда на него с надеждой смотрели столько глаз.
   Он поручил вырыть яму в месте, которое не просматривалось с холма, отец помыл тело девочки в реке, а затем ее завернули в чистую шкуру криворога и положили в яму.
   - Пригодится,- Энку снял одно из своих ожерелий и положил ей в руку. Его примеру последовали и некоторые из длинноногих.
   Чего-то не хватало. Андрей быстро вырезал из сухого дерева фигуру оленя, получилось не очень похоже, но и он не Эрру, и положил игрушку ей в другую руку. По обычаю семьи Гррх тело укрыли цветами, а только потом засыпали землей и завалили сверху большими камнями, чтобы звери не разрыли. Андрей заметил, что длинноногий потерявший ребенка улыбается.
   - Хорошо мы ее подготовили к Другому миру, Эссу,- большеносый был доволен.
   - Теперь мы должны спасти остальных.
   Легко сказать. На стоянку вела натоптанная дорога от реки, но идти по ней было бы самоубийством. Все это время за их перемещениями внимательно наблюдали темнокожие, на внезапную атаку в таких условиях надеяться нельзя. Нужен другой путь, не такой явный. Они обошли холм по периметру, но так и не нашли неприметного прохода наверх, на что он втайне надеялся.
   - Обойдем по холмам, по-другому наверх не попасть. А там атакуем щитами и копьями. Их не может быть больше чем нас.
   Стоянка кроманьонцев давно скрылась за поворотом реки, а они все не могли найти подходящую тропу, ведущую наверх, пока не обошли всю долину и не попали на хребет. Плохая новость- леса на нем нет и незаметно не подойти, заметят. Хорошая же состояла в том, что он не совсем ровный и при определенном везении можно не бросаясь в глаза пройти по ложбинам составляющих его холмов.
   Вот не надо считать себя умнее других, тем более не зная местности. Стоянка оказалась совсем рядом, он даже видел крашеный красной краской череп оленя, который темнокожие по своему обычаю установили у входа. Но между ними и стоянкой стояли больше сотни мужчин, половина из которых были вооружены луками. Медлить нельзя, их перебьют стрелами.
   - Сомкните щиты, атакуем!
  
   Примечания
  Погребение девочки в общих чертах повторяет такое же, найденное в пещере Шанидар в Ираке.
  
   Глава пятнадцатая: Арху
  - Быстрее, смыкайте щиты.
  Некоторое время у них ушло на то, чтобы перестроиться в две шеренги. Будь с ним длинноногие, которые участвовали в 'Общем походе', получилось бы это сделать быстрее, но у пришедших с ним мужчин нет такого опыта. Только бы не терять свое место в строю на неровном холме, когда они начнут разбег. Жаль, что темнокожие оказались готовы к их приходу- вооружились и ждут, когда они подойдут поближе. Словно знали.
  Кроманьонцы с интересом за ними наблюдали. 'Старые люди' не побежали на них, а начали какую-то возню, походившую на детскую забаву- выталкивали вперед мужчин, кто ростом пониже, а высоких поставили позади. Андрей заметил, что копейщики остались прикрывать проход на стоянку, а вот лучники небольшими группами рассыпались по окрестностям. Плохо, он рассчитывал сбить их всех одним ударом.
  - Бу-буу-бууу...
  Сигнал атаки, который дал из своего горна Энку заставил замереть темнокожих, но убедившись, что звук связан с нападающими, а не с незнакомым зверем, они прибодрились.
  - Быстрее, быстрее.
  Надо успеть набрать максимальную скорость, чтобы общая масса тел одновременно врезалась в собравшихся в кучу кроманьонцев. Они вошли в зону досягаемости для стрелков из лука, которые принялись осыпать их стрелами. Вооруженные копьями темнокожие попятились, стрелки посылали одно тонкое копье за другим, но казалось, что несущееся на них многоногое чудовище, ощетинившееся блестящими наконечниками копий, не замечает этого. Бежать уже поздно, их догонят и перебьют ударами в спину.
  - Гррх..
  Андрей находился в первой шеренге, стараясь не вырываться вперед, перед самым ударом отбил наверх направленное на него острие и привычно сгруппировавшись, врезался щитом вместе со всеми в противника. Оружие вырвалось из рук, больно ударив древком по уху. Над ним пролетели копья второй шеренги.
  - Ножи!
  Услышал ли кто его вопль или и сами догадались, что в свалке, в которое превратилось сражение, длинное оружие бесполезно. Под ногами дергались тела, когда он ткнул лезвием под ребро кроманьонцу, неосторожно повернувшемуся к нему боком. Блестящий топор отрубил руку чью-то руку с большим каменным ножом прямо перед его лицом. Кто-то противно выл над ухом, а затем внезапно умолк на самой высокой ноте.
  - Уху, уху..
  Андрей потерял нож и искал его среди лежащих тел, когда его обхватили сзади руками и повалили на землю. Темнокожий удерживал его, навалившись всем своим телом, и пытался задушить руками, вцепившись прямо в горло. Андрей видел, как налился от напряжения кровью его глаз, второй был незрячий и словно покрыт белой пленкой. Звуки боя исчезли, в глазах потемнело, когда его лицо словно чем-то облили. Душившие его руки ослабели, он отодрал их от своего горла и присел. В уши ворвались крики боя, но он пока не мог подняться, и продолжал сидеть, вдыхая в себя воздух. Зрение вернулось, кроманьонец с бельмом лежал рядом без половины головы, содержимым его черепа, по-видимому, Андрея и облило. Ему стало противно, но он не мог заставить себя встать на ноги.
  - Щиты, поднимите щиты,- он узнал голос Энку.
  Андрей нашел свой нож, подобрал копье и огляделся. На поле боя все было кончено, остались только люди Долгой дороги и мертвые копейщики темнокожих. Часть из них успела отойти под защиту лучников, которые расположились на безопасном расстоянии по обе стороны пути ведущего на стоянку. Они не кидали стрелы- явно находились в шоке от развернувшейся перед ними картины.
  - Встаем в строй, снесем их тоже! Они боятся нас.
  Пожалуй, он погорячился с немедленной повторной атакой. Двое длинноногих погибли в свалке- в рукопашной схватке никто не застрахован от удара каменным ножом в бок. Еще один неудачно напоролся на острие копья в самом начале сражения- в момент первого удара, а остальные имели повреждения ног от случайных стрел, или ранения от ножей. Кроманьонцы отошли от шока, в каменном веке у всех крепкие нервы, и начали стрелять в них из луков. А самые ушлые решили зайти с боков. Если они пойдут вперед сейчас, то их просто перестреляют их в спину. Атаковать в таких условиях это самоубийство.
  - Разворачиваемся, остановимся на холме.
  Судя по тому, что никто не возразил, все поняли тщетность затеи добить противника. Они подобрали свои копья, обобрали убитых темнокожих, взяли с собой погибших длинноногих и под защитой щитов поковыляли назад, пока не расположились на невысоком пригорке. Здесь к ним сзади и сбоку не подобраться.
  - Где этот рыжий, когда он нужен,- Энку проворчал скорее по привычке. Рэту, Эхоут и Энзи вряд ли что-то кардинально поменяли бы в исходе боя.
   *****
   Удобное место нашел себе Арху . С косогора чуть выше стоянки прекрасно было видно место сражения, да и поваленное дерево, на которое он уселся, пришлось как нельзя кстати, правая нога болит сильнее, когда долго стоишь на одном месте.
   Мужчинам речного племени не пришлось спускаться к реке, чтобы напасть на 'старых людей'. Арху видел, как они подобрали тело погибшей девочки и исчезли с поля зрения. Не хотят, чтобы за ними наблюдали в такой момент. Затем, вместо того, чтобы подняться по кратчайшему пути на стоянку, собрали свои вещи и куда-то ушли. Неужели поняли, что не смогут отбить детей? Исчезновение противника вызвало оживление на стойбище, только Айол огорчился, очень уж ему хотелось иметь копье с блестящим наконечником. А вот Арху сомневался, что 'старые люди' уйдут просто так, очень уж длинный путь они проделали для того, чтобы дойти до этой Большой ямы. Неужели даже не попытаются спасти пленных? Арху не понимал, почему все радуются, что может быть хуже, чем когда ты не знаешь, где находится противник, и даже не догадываешься о его намерениях.
   - Сюда можно подняться или по тропе от подножья холма, как это мы всегда делаем, или по хребту. Надо бы проследить за тем, чтобы нас не застали врасплох. И пусть мужчины ходят вооруженными, если 'старые люди' нападут, то не останется времени искать копья, луки и стрелы по землянкам.
  Остальные старшие охотники считали Арху очень осмотрительным и осторожным. Иногда, даже излишне острожным. Но к совету прислушались. А когда прибежал посыльный предупреждением о том, что 'старые люди' приближаются к их стоянке, то стало понятно, что Арху оказался прав.
  С возвышения ему было хорошо видно, как долго 'старые люди' готовятся к нападению. Так вот для чего им эти плетенные палки, вовсе не для того, чтобы лежать на них, как предположил его внук. Выходит, что они знают о луках и стрелах и нашли средство защиты. А ведь и Айол находится среди охотников, которые сейчас ожидают схватки. Арху вздрогнул от страшного звука, похожего на тот, который мешал ему спать предыдущей ночью. Как только он прозвучал 'старые люди' как один прикрылись плетенными палками, да так, что остались видны только головы, ноги и блестящие наконечники копий, после чего побежали на мужчин речного племени. Даже на таком расстоянии это выглядело страшно. А скорость, которую они набрали? Не может человек так быстро бежать, подобное доступно разве что Брр, когда он догоняет добычу.
  Схватка вышла скоротечной, Арху обрадовался, когда увидел Айола среди охотников, отступивших к лучникам. А вот большинству находившихся рядом с ним мужчин не так повезло, они остались лежать на земле. 'Старые люди' не стали продолжать бой, собрали свое оружие, убитых и остановились в прямой видимости на одном из холмов, показав тем самым, что отнюдь не все еще закончено.
  Айол сидел на траве, покачивая пораненную руку. Арху осмотрел ее- повезло внуку, наконечник копья вспорол кожу по всей длине плеча, еще немного и воткнулся бы прямо в кость, мог и без руки остаться. Ободряюще хлопнул его по спине. Пусть придет в себя, а он пока осмотрит место битвы.
  Трава была густо залита кровью. Таких ран, какие были у мертвых мужчин речного племени Арху еще не видел- отрубленные руки и ноги, разрубленные туловища, у Белого глаза, которого он с трудом узнал, отсутствовала половина головы. И все они лежали рядом полукругом, словно попали под руку одному противнику. У остальных убитых раны были обычные: глубокие- от копий на животе или спине, и широкие- если кому не посчастливилось попасть под лезвие острого ножа.
  Арху насчитал почти три раза пальцев рук лежащих на траве тел и вздохнул. Никогда такого не было, чтобы в один день речное племя лишалось стольких мужчин. У старших охотников племени, в том числе и у него, в ближайшие несколько дней будет много работы, надо похоронить большое количество людей согласно обычаю. Но дадут ли им на это время 'старые люди'? И не проще ли было последовать его совету и отпустить детей чужаков.
   *****
  - Надо бы проводить их в Другой мир, Эссу,- вымазанный с ног до головы чужой кровью Энку убедился в том, что подошедшие было к холму лучники повернули обратно. Им тоже сейчас не до сражений.
  - Найдем им достойное место, если мы закопаем их здесь, то могилы могут найти и разрыть.
  На холме оставили только наблюдателей. Андрей заметил, что и кроманьонцы поступили точно так же, забрав тела убитых, они ушли на стоянку. Что же, ничто человеческое им не чуждо, они тоже должны похоронить своих мертвых. Подходящее место нашли в ложбине, где обнаружился полноводный ручей. Быстро перегородили его камнями, соорудив небольшой 'дагар'. Андрей несколько раз целиком обмазывался илом и смывал его, ныряя в проточной воде, затем оставил отмокать в течении одежду. Жалко золы нет.
  - Не осталось на тебе крови, Эссу, хватит тереть свою кожу,- большеносый выгнал его из 'дагара' и нырнул в него сам. За ним последовали и остальные.
  Три ямы вырыли не на берегу ручья, а повыше, чтобы их не размыло весенним паводком. Как не было ему жаль, но Андрей не возразил, когда в могилы положили копья с остриями из растаявшего камня и ножи. А Энку еще и по расписанной медведями чаше им добавил, чтобы охотникам было из чего пить бульон в Другом мире. Если так пойдет большеносый скоро и сани с ними закопает, чтобы им легче было все это таскать. Надо бы подумать над погребальным каноном, чтобы ограничить количество вещей, которое можно забрать на тот свет.
  - Бу-буу-бууу..
  После того как могилы завалили камнями Энку дал прощальный сигнал из своего горна. Возвращаться не хотелось, Андрей видел, что и длинноногие не очень то горят желанием воротиться обратно на холм. Тяжелый был день и раны еще свежи, надо бы дать им зажить. Да и одежда еще не просохла. Как нельзя кстати кто-то заколол успевшего откормиться за весну кабана, который к несчастью для себя вздумал спустился к ручью на водопой. Добыча вызвала оживление в отряде. За время похода сушеное мясо и рыба успели всем поднадоесть.
  Слегка промаринованное мясо роняло жир в угли, вызывая шипение. Запах жарящийся кабанятины распространился по поляне. Они объелись так, что ни о каком возвращении не могло быть и речи. Отправил за наблюдателями, пусть тоже отдохнут, вряд ли темнокожие сегодня что-то предпримут. Андрей вытащил свою одежду из ручья и с огорчением увидел, что грязь практически не отстиралась. Но у него ведь теперь есть зола. Надо попробовать постирать с ней. Разворошил один из костров, на котором до этого жарилось мясо и стал ждать, пока она остынет.
  - Что ты задумал, Эссу?- сытый Энку с интересом наблюдал, как он голышом вытягивает из ручья одежду и теперь посыпает ее золой.- Ого!
  Андрей и сам ничего не понимал. Он смочил водой золу на одежде и она вдруг покрылась тонким слоем белой пены. Нанес золу на голову и такой же пеной покрылись и волосы. Смыл ее, нырнув в 'дагар', волосы стали мягкими.
  - И мне дай.
  Эзуми тоже захотел покрыться пеной, но у него ничего не получилось. Зола смывалась без похожего эффекта. На лице длинноногого было нарисовалось разочарование.
  - Подожди.
  Андрей, кажется, понял, в чем дело. Он разворошил еще один костер и собрал пепел, на который капал раскаленный жир с шампуров. Получилось.
  Эзуми положил на теплый камень свою чистую одежду.
  - Жалко, что много такого пепла с жиром не собрать, тогда и не нужно было бы каждый раз одежду выкидывать, как вонять начнет.
  - Когда вернемся, покажем Старшей, вдруг придумает что-то.
   *****
  Арху поморщился. Умершему не досталось тонкое покрывало из кожи большерога обшитое бусинками из бивня мамонта, как это было принято. По обычаю речного племени убитый должен был сидеть, прислонившись к стене ямы, а в руках держать свое лучшее оружие. Но копье Белого глаза зачем-то забрали с собой 'старые люди', как и его ожерелье. Старый охотник дал ему свое украшение, Айол принес копье с треснувшим наконечником и немного красного порошка, которым Арху слегка посыпал тело Белого глаза. Похоже, что и запасы краски у старшего охотника этой семьи иссякли. Не рассчитывал он на такое количество убитых.
  Третий день они хоронили охотников, которые погибли в сражении со 'старыми людьми'. Чтобы вскопать яму нужных размеров у четырех мужчин уходило по половине дня. Тяжело это ножами землю рыхлить, затем руками ее вынести. А если еще камень попадется? Не управились бы и в этот срок, если бы на стоянку не пришли старшие охотники и мужчины с отдаленных семей. За холмом наблюдали в полглаза- привыкли к расположившемуся там неприятелю. Да и 'старые люди', судя по всему, не были готовы снова идти бой.
  -...и тогда 'старые люди' обернулись в многоголового зверя, у которого было рук без числа и в каждом копье с блестящим острием, и много ног было у этого зверя, а потому и бежал он быстрее Брр. Пальцев одной руки тонких копий попал я в него, но не наносили они ему вреда. И копья наших охотников не приносили им урона, они перебили всех мужчин с копьями и ушли на холм, который находится над стоянкой.
  Арху прислушался к разговору мужчин, которые пришли помочь закопать могилу Белого глаза. Историю сражения со 'старыми людьми' охотникам с дальних стоянок рассказывал молодой охотник, который находился среди лучников. Так он всех запугает.
  - Не превратились они в зверя, они спрятались от стрел за плетенными палками, которые тонкие копья не могли пробить. И я сам видел, как 'старые люди' унесли с собой своих мертвых, их можно убить и копьем, и ножом.
  С прибытием мужчин из северных семей на стоянке снова стало многолюдно. Они успели натоптать дорожку до ямы, где сидели пленные дети 'старых людей'. Смотрели на них, качали головами, удивлялись их необычному облику. Просили дать им одного с собой, чтобы показать их в родных семьях, а то живущие в них не поверят, что существуют такие странные люди.
  К концу дня все могилы погибших завалили камнями. Трехдневная тяжелая работа по захоронению погибших на этом закончилась и старшие охотники вновь собрались, чтобы обсудить дела речного племени.
  - Если бы мы отдали детей 'старых людей' обратно, как я и говорил, то людям речного племени не пришлось бы три дня копать могилы,- Арху доел поджаренный язык большеголового быка и заговорил о делах, не собирался он ждать, когда наедятся и остальные.
  - Больше всего умерло мужчин нашей семьи,- старший охотник с красными от краски руками отшвырнул ребро, на котором оставалось еще достаточно вкусного мяса.- И если 'старые люди' получат свое, то они вернутся сюда снова. Решат, что мы слабы. И явятся ли тогда на помощь мужчины других семей речного племени, тем более, что наступила пора, когда быки и олени идут в солнечную сторону, и готовится Большая охота?
  - Мы предлагали убить детей, но Арху помешал этому. Стали бы тогда 'старые люди' биться или вернулись обратно на свою стоянку? Этого никто не знает.
  Дальше Арху не слушал. Месть завладела старшими охотниками речного племени и его слово мало что значит в общем хоре. Все они здесь равны. Старшие охотники не понимают того, что понял он. Будь на месте 'старых людей' любая из семей речного племени, то они бы давно отступили при таком соотношении сил. Зачем рисковать мужчинами, потеряв которых ты рискуешь существованием всей семьи. А эти пришли и не хотят уходить. Значит, дети для них не менее ценны, чем жизни охотников и они не забудут, кто забрал их у них. А Арху всего лишь хочет, чтобы его семье ничего не угрожало, ему не нужны жизни ни этих детей, ни 'старых людей'.
  - 'Старые люди' сильны, когда они нападают все вместе, если начнется сражение, то мы выведем детей со стоянки, чтобы они их видели. Это отвлечет их.
   *****
  - Они закопали всех убитых, а ночью жгли костры и ели быка, которого добыли в долине.
  Два охотника прошли в сумерках в обход дозоров неприятеля почти до самой стоянки и вернулись обратно.
  - Тогда темнокожие нападут завтра, мы мешаем им ходить на охоту и ловить рыбу в реке- Андрей поворошил дрова под костром, в котором варился пойманный заяц. Вблизи стоянки совсем не было дичи, не любит зверь селиться рядом с человеком.
  - Их больше, Эссу, и длинноногие поймут правильно, если мы вернемся назад,- Эзуми сказал то, о чем и сам Андрей подумывал.
  - Темнокожие хитры, второй раз они не будут ждать, когда мы собьем их щитами. Они разбегутся и будут кидать в нас свои стрелы,- голодный Энку выудил из горшка большой кусок мяса длинноухого, откусил и закинул обратно- не доварилось еще.
  - Мы не нарушим правила Гррх и не уйдем просто так.
   Энку промолчал, иногда Эссу в упрямстве превосходил даже его самого.
   Все не так. Утром Андрей построил мужчин и убедился, что повторная атака дастся им нелегко. Несколько человек были ранены стрелами в ноги, еще с десяток имели не до конца зажившие порезы рук. Если взять в отдельности, вроде бы и не так страшно, но если кто-то из мужчин не сможет сохранить свое место в строю, а другие не метнут вовремя свои копья, то вместо удара кулаком получишь тычок пятерней.
   - Останемся с обратной стороны холма, атакуем, только если подойдут совсем близко. На короткую дистанцию сил у них хватит.
   Андрей стоял во весь рост и наблюдал, как группы кроманьонцев по нескольку человек охватывают холм в полукольцо. Под полторы сотни будет. И вроде как в последнем сражении их было даже меньше, неужели еще подошли. Не бегут сломя голову и правильно делают. Похоже, он принял верное решение, когда повременил с атакой.
   В метрах двадцати от него в землю воткнулась стрела. Недолет. Еще одна прилетела сбоку.
  - Надо было камни поставить и за ними прятаться, как это мы в каньоне на стене делали.
  - Не вышло бы, Энку, здесь с боков могут обойти, не будешь же кругом камни ставить. Подождем, когда вместе соберутся, и тогда ударим их сверху вниз.
  - Ты везучий, Эссу, я верю в тебя.
  Дойдя до места, откуда до них долетали стрелы темнокожие стали как вкопанные. Он бы преувеличил, если бы сказал, что они находятся под дождем смертоносных снарядов. Изредка в щиты прилетала то одна, то другая стрела с кремниевым наконечником. Жалко охотникам пускать свои стрелы не видя цели непонятно куда.
  Это скучно, стоять на месте и стрелять из лука, когда противник никак на это не реагирует. Может и нет его уже на обратной стороне холма, ушел по заросшей лесом ложбине. Затянувшееся действо надоело даже женщинам и детям, которые остались на стоянке и шаг за шагом они подходили ближе, чтобы лучше разглядеть получше, что происходит.
  Спрятавшись за щитом, Андрей вышел на вершину. Заскучавшие было темнокожие приветствовали его появление криками, отряды их расположились теперь гораздо ближе друг к другу. Еще через некоторое время они собьются в кучу и останется выбрать правильное время для удара. К сожалению, не один Андрей это заметил, он явственно различил командные крики- кто-то разогнал отряды по их местам, а в сторону стоянку с каким-то заданием побежали с десяток мужчин. У него сжалось сердце в предчувствии беды.
   *****
  Арху вернулся на свое поваленное дерево на косогоре. Он видел, как мужчины речного племени окружили с трех сторон холм, на котором засели 'старые люди' и теперь ждут, когда они ринутся в атаку. Они хорошо подготовились на этот раз, все вооружились луками, а в момент нападения мелкие отряды должны были рассыпаться вдоль дороги и окружить своего врага. Пусть у 'старых людей' крепкие наконечники копий и острые ножи, но помогут ли они им под стрелами, которые летят со всех сторон.
  Со стоянки вышли все женщины и дети, которые теперь криками подбадривали своих мужчин, словно они могли их услышать. Сражение затягивалось, крики женщин стали нетерпеливее. Скоро кто-то из старших охотников может решить, что самое время спровоцировать засевшего противника. Пора.
  Никто не обратил внимание на Арху, который медленно прохромал по направлению к стоянке. Все знали, что из-за ноги он не может сражаться, и вынужден теперь смотреть со стороны, как бьются мужчины речного племени. На стойбище было пусто, все члены семьи находились снаружи. Арху прошел прямо к яме, где держали детей 'старых людей'. У нее сторожил подросток с копьем, который был занят увлекательной игрой- дразнил пленников и тыкал в них сверху тупым концом своего оружия. Он не заметил, как подошел старый охотник, который аккуратно стукнул его по голове и, не дав упасть в яму, уложил рядом с ней на землю.
  Арху бережно положил юношу на землю и посмотрел вниз. Надежда, которая появилась у детей, сменилась тоской. Темнокожий. Он приложил палец к губам- не шумите. Поняли ли? Взяв копье, опустил его в яму. Не понимают. Показал жестами, как за него хвататься. Наконец, самый смелый мальчик взялся за древко и он вытянул его наверх. Не побежал, ждет остальных. Скоро все стояли рядом с ним и не понимали, что им делать. Дети сбиты с толку. Снова показал жестами, не шумите, идите за мной. Послушались.
  Арху когда-то родился и вырос на этой стоянке, кому как не ему знать все неприметные тропы, которые ведут с нее в Большую яму и дальше, в его семью.
  
  Глава шестнадцатая: Затянувшееся сражение
  - Наверное, ты знаешь, что делаешь, Рэту- Эхоут мягко отпустил ветвь орешника, за которым прятался. В сражении, за которым они наблюдали с самого утра ничего не поменялось- темнокожие обложили холм, на котором засел Эссу с длинноногими и похоже, что никуда не торопились.
   К стоянке на высоком холме они вышли еще вчера. Эхоут рвался сходу напасть на нее, тем более, что тропу, которая вела наверх, никто не охранял. Неугомонный посчитал, что прежде чем кто-то из врагов достанет свое копье или лук из землянки, они успеют перебить охотников темнокожих. Эхоут едва не подрался с Рэту, когда тот отверг его план и запретил приближаться к реке. Эпей Три Пальца и Энзи с трудом разняли вцепившихся в друг друга мужчин. Вдобавок, словно издеваясь над неуемным Эхоутом, рыжий приказал хорониться всем в невысоком подлеске, будто они зайцы, прячущиеся от лисы, а не вооруженные мужчины из семьи Гррх. Запрет касался всех, кроме Энзи- он незаметно исчез среди белого дня и неслышно появился уже только ночью.
   - Длинноногие и Эссу сражались и потеряли троих. Я видел могилы. Детей с ними не было- если темнокожие их еще не убили, то спрятали где-то на стойбище. Следы людей Долгой дороги вели на хребет, мы отправимся за ними, как только наступит восход.
   Трое. Повисло молчание. В драке ведь чего только не случается.
   - Если бы среди них был Эссу, то большеносый не вышел бы из того сражения до тех пор, пока темнокожие не убили его, а заодно и длинноногих- Энзи ответил на вопрос, который они себе задавали.
   Звук рога Энку они услышали, когда только-только успели дойти до ручья. Сигнал прозвучал два раза, значит, их атакуют. Они не успели прийти к ним на помощь. Судя по лицу Рэту, это обстоятельство его ничуть не огорчило.
   - Эссу не примет бой там, где не сможет долго обороняться или бежать.
   Энзи провел отряд вверх по ложбине и теперь они наблюдали за сражением из густого орешника. Эхоут в очередной раз отпустил скрывавшую его ветку с крупными листьями, которая вернувшись на место, укрыла его светловолосую голову и посмотрел на Рэту, который снова отрицательно помотал головой. Ждет подходящего момента, а когда он наступит, знает только он один.
   В застывшем бою что-то поменялось. Несколько лучников темнокожих, отправившиеся на стоянку по какой-то своей надобности похоже, что вернулись с какими-то неожиданными новостями. Рэту видел, как они возбужденно размахивают руками в собравшейся вокруг них толпе охотников. Что у них могло случиться на стойбище?
   - Уху, уху..
   Заскучавшие охотники речного племени решили поднять свой боевой дух, а может и спровоцировать осажденных на атаку. Крики, впрочем, быстро утихли. Третья часть из них снова ушла на свою стоянку, а остальные принялись за еду, которую принесли женщины.
   - Они что-то придумали, подождем,- Рэту выглядел встревоженным. Возвращение темнокожих на стойбище ему не нравилось. Ввяжешься сейчас в бой, рискуешь в любой момент получить от них удар в спину.
   Темнокожие не стали долго испытывать их терпение и быстро вернулись, правда, вместо луков они принесли с собой короткие копья.
   - А вот это плохо,- Рэту занервничал, как только они начнут взбираться на холм, мы нападем на них.
   - Почему, у Эссу и длинноногих длинные копья, они не подпустят их к себе.
   - Стрелы не пробьют плетенные палки Эссу, а от брошенного короткого копья они не спасут.
   *****
   - Мясо едят,- Энку завистливо вздохнул. Противник отошел от них и теперь подкреплялся принесенными женщинами припасами.
   А вот Андрея заботило совсем другое, кроманьонцы не полезли под удар щитами, на что он надеялся, а терпеливо дожидались или их ухода, или неподготовленной атаки. А теперь вдруг принесли с собой дротики. Хитрые, понятно, почему они заселили весь мир. Удара с убойного расстояния метровыми копьями щиты людей Долгой дороги не выдержат, строй расстроится, а завершат разгром лучники. Темнокожим останется только добить противника. Простой бой превращался в какую-то шахматную игру, в которой нужно учесть действия разных фигур противника. До сих пор в этом времени все было просто, драка стенка на стенку- кто сильней и многочисленней, тот и победил. Андрей, трезво оценивавший свои таланты, сомневался, что сможет вовремя принять правильные решения.
   - Идут, мы их встретим,- Энку тоже увидел изменения в рядах темнокожих.
   Андрей отбросил сомнения, им надо выдержать первый удар дротиками, а дальше будет видно.
   Они выстроились в два ряда на вершине холма, когда начнут кидать короткие копья, то снизу вверх им будет это делать не так удобно. Вооруженные метательными снарядами кроманьонцы осторожно к ним приближались, их подбадривали криками расположившиеся сбоку лучники и отставшие мужчины с длинными копьями.
   - Уху..
   Дротик прошил щит насквозь вонзился в грудь длинноногому. Его положили на траву, Эзуми осторожно вытянул из тела острие из кости. Короткое копье летело с такой силой, что пробило щит, толстую шкуру быка и сломало ребро. Рукой так не метнешь. Копьеметалка.
   - Рассыпаемся,- Андрея от напряжения пробил пот. Забыл про эти желоба, которые позволяют метать дротики намного дальше. Но и попасть таким образом можно только в крупную цель. В довершение неприятностей на них начали падать пока еще редкие стрелы. Кажется, враг переиграл его, он начал подумывать, что неплохо бы и отступить, пока еще не поздно
  - Бу-буу-буу..
  Энку поднял вражеский дротик, со злостью отправил его обратно и дал сигнал в свой рог.
  - Ду-дуу-дууу..
  - Рыжий! Это его горн- недолюбливающий Рэту большеносый на этот раз обрадовался.
  Темнокожие замешкались, бег вооруженных дротиками мужчин застопорился, они завертели головами в поисках источника звука. Откуда-то из окаймлявшего хребет густого кустарника вышли пятеро охотников 'старых людей', а за ними несколько пальцев рук подростков, вооруженных странными кривыми луками.
  - Гррх...
  Далеко они, клич едва был слышан на холме.
  Сбитые с толку кроманьонцы прекратили атаку и сбились в кучу. Они оказались зажатыми между двумя отрядами 'старых людей', один из которых все также стоял на холме, а второй стремительно приближался. Наконец они решили разделиться и встретить противника по отдельности.
  - Лучшей возможности может и не представиться,- тихо сказал Энку.
  - Строимся. Дай сигнал атаки.
   *****
  Хорошо начинался день для мужчин речного племени. После первой осторожной атаки на засевших на холме 'старых людей' был сделан выбор в пользу осады. План был хорош- убивать детей на глазах противника, а когда он полезет их выручать, то попадет в ловушку как бык в незнакомых горах, угодивший в расщелину скалы. Останется только перебить их на открытом месте стрелами. Но охотники посланные на стоянку за детьми 'старых людей' вернулись ни с чем- детей в яме не оказалось, а охранявший их подросток сказал, что кто-то ударил его по голове и он ничего не помнит. С происшествием разберутся позднее, а пока старшие охотники племени приказали атаковать отрядом вооруженными короткими копьями. Никакие плетенные палки не помогут от копья брошенного с близкого расстояния. Но тут в самый разгар атаки откуда-то появился еще один отряд 'старых людей'. К счастью, среди них было только пальцев одной руки взрослых, а остальные подростки. Плохая новость- что юноши были вооружены луками, пусть короткими и сделанными из кривых палок, но луками, а значит не получится теперь их безнаказанно перестрелять издалека. Подумав, старшие охотники решили разделиться. Часть мужчин с луками и копьями отправилась навстречу возникшему из неоткуда отряду, а вооруженные дротиками должны были продолжить атаку на холме.
  Быстро приближавшиеся 'старые люди' неожиданно остановились- подростки с корявыми луками остались позади, а вперед вышли трое мужчин с волосами цвета солнца, один с белыми как снег, а с ними еще двое совсем небольшого роста, но шире в плечах раза в полтора. Все с копьями и плетенными палками. Люди речного племени остановились на расстоянии полета стрелы.
  - Ду-дуу-дууу...
  После тройного сигнала подростки 'старых людей' разом натянули и запустили стрелы с блестящими наконечниками. Потом еще и еще. Куда? Не летят тонкие копья так далеко, да еще и из кривого лука.
  Имевшие несчастье оказаться впереди мужчины с копьями один за другим падали на землю. Остальные попятились, но было поздно. После очередного залпа нервы оставшихся на ногах не выдержали, они побежали в сторону стоянки, куда уже неслись со всех ног почуявшие неладное женщины, тащившие на себе детей.
   *****
  Кроманьонцы вооруженные дротиками на этот раз не очень то и спешили и похоже занимались сейчас тем же, чем и Андрей. Наблюдали, как отряд Рэту выстроился и ждет нападения.
  - Смотри-ка, и Лэнса с ними,- зрение у Энку было превосходным. Младшие охотники натянули свои луки и не ожидавшие такой дальнобойности их оружия темнокожие попадали на землю. Стойкие они все-таки. Каждый из юношей выпустил не меньше двух десятков стрел, прежде чем они побежали. Пора и им.
  - Стариков не убивайте,- успел сказать Андрей, прежде чем они лавиной упали сверху на деморализованного противника.
  - Гррх..
  Так плохо закончился для людей речного племени хорошо начинавшийся день.
  Энку сердито скинул с камня крашеный череп большерога и сидел теперь на нем.
  - Плохая драка получилась, все темнокожие разбежались по долине. И детей не оказалось на стоянке, мы ее всю перерыли.
  - Если бы Рэту не взял с собой младших охотников, мы не смогли бы победить.
  - Я тоже только двоих догнал, вы хотя бы до этого с ними дрались, не зря я эти луки не люблю- Эхоут тоже остался недоволен победой.
  - Прежде чем завершится Долгая дорога ты успеешь еще много раз посражаться, мой драчливый друг- утешил его Андрей.
  Стоянку после разгрома темнокожих они разорили дотла. К неудовольствию победителей людей на ней почти не оказалось. Только несколько замешкавшихся женщин с детьми. Хозяйственные 'каменщики' уже собрали в несколько больших куч обработанные шкуры, младшие охотники собрали брошенные темнокожими копья и дротики.
  - Мы найдем детей, раз уж их здесь нет, то они еще живы. Пойдем, посмотрим на стариков.
  Они стояли в яме, которая находилась по центру стоянки, время от времени что-то говоря друг другу. Никакого видимого страха- гордая осанка людей привыкших говорить другим, что им делать и презрительные взгляды в сторону охранявших их сейчас низкорослых 'каменщиков'. Андрей показал на себя и назвал свое имя. Теперь смотрят с интересом.
  - Где наши дети?- сказал Андрей на языке девятиглавого племени.- Я отпущу вас, если они будут живы.
  С трудом, но поняли. Вроде и живут эти племена не так уж и далеко друг от друга, а языки звучат по разному.
  - Не знать! Дети убежать.
  - Куда?
  - Не знать!
  - Зачем вы украли их?
  Молчат. Хотя и так понятно, считают их захватчиками на своей территории, а с непрошенными гостями здесь не церемонятся.
  - Раз уж они не знают, где дети, то их надо убить,- практичный Энку не видел смысла и дальше с ними возиться.
  - Возьмем их с собой, Энзи уже нашел несколько троп, которые ведут отсюда к долине, мы пойдем по следу. А младшие охотники и 'каменщики' пусть строят плоты и плывут к нашей стоянке по воде.
   *****
  Арху сморщился, наступив на правую ногу. Очень уж быстро они бежали со стоянки, он явно ее перегрузил. Все, привал, тем более им попалась у реки небольшая уютная поляна, подросшая трава на которой словно так и просила прилечь на нее. Хорошее место, редко найдешь в лесу такую, только почему-то лесным оленям она не по нраву, нет их следов.
  - Отдыхаем.
  Смышленые. Тут же все растянулись на земле. Дети 'старых людей', несмотря на свой необычный облик, мало чем отличались от своих сверстников из его семьи. Самых маленьких он нес на руках, когда бежали со стоянки, теперь они старались держаться к нему поближе. Чувствовали защиту. А настороженность остальных уже прошла. Он отметил, что похоже все они родственники, очень уж одинаково выглядели- все белоголовые, худощавые и с выраженными подбородками. У крепышей из числа 'старых людей', за которыми он наблюдал в Большой яме, подбородка считай, что и вовсе не было. Арху вытащил из-за пазухи большой кусок вареного мяса, завернутого в лопух, и разделил его между ними по кусочку. Они начали меняться порциями- тем, кто выглядел помладше, в итоге достались куски покрупнее. Странные обычаи заведены в семьях 'старых людей', у настоящих людей все произошло бы точно наоборот.
  Все, пора идти дальше. Арху встал на ноги, когда заметил, что толстая ветвь на одном из прилегающих к поляне деревьев сильно раскачивается, несмотря на отсутствие ветра. Он успел выставить копье, когда что-то массивное мелькнуло в воздухе и сбило его с ног.
  Кто-то лил ему на лицо воду и мокрая трава приятно холодила затылок. Живой. Арху открыл глаза, вокруг него полукругом собрались дети 'старых людей', то один из них, то другой бежал к реке, чтобы принести в свернутых листьях лопуха воду.
  Увидев, что он очнулся, они все вместе заверещали своими тонкими голосами, указывая на центр поляны. Арху приподнялся. Брр. Старый огромный самец с одним клыком, от второго остался неровный обломок. Лучше бы он и когти свои обломал, которыми располосовал его одежду на животе, заодно выдрав кусок мяса на груди. Старший охотник обругал себя, заметил ведь, что нет никаких следов копытных на поляне, ни лесного оленя, ни большерога, ни даже раздвоенных кабаньих- вепри любят лакомиться корнями растений. Наконечник копья вошел Брр прямо в живот и обломался где-то внутри. Надо бы снять шкуру, это редкая добыча, а уж для старого охотника и вовсе немыслимо убить Брр. Ох и удивятся в его семье, когда он появится с детьми в количестве пальцев двух рук, да еще со шкурой грозного хищника. И хорошо бы внук внял его совету и бежал, как только 'старые люди' начнут побеждать. Арху промыл рану водой, которую принесли дети, вымазал кашицей, которую получил, пожевав растущую у реки пахучую траву.
  Через некоторое время они отправились дальше вдоль реки. Арху шел впереди, на руках у него снова устроились самые маленькие дети, не могут они столько ходить. А те, кто постарше кряхтели под тяжестью шкуры страшного Брр. На опустевшей поляне у голой туши старого хищника появились первые падальщики.
   *****
  - Я нашел следы детей, с ними был старый охотник с больной сильной ногой,- Энзи все-таки сумел разобраться во множестве следов, которые оставили вокруг стоянки бегущие с нее темнокожие.
  - Думаешь, это темнокожий?
  - У него их оружие.
  Кто бы это мог быть. Может пленные старики знают.
  Старейшины речного племени все так же спокойно стояли в своей яме. Они понимали, что в живых их не оставят, это было бы немыслимо и непонятно.
  - У кого из старых охотников вашего племени больная нога?
  Поняли. Молчавшие до того старики начали что-то оживленно обсуждать между собой. Андрей терпеливо ждал.
  - Арху.
  - Где находится его семья.
  Не отвечают. Не хотят навести чужаков на стоянку своего племени.
  - Арху забрал наших детей с собой.
  Чтобы они поняли, Андрей нарочито похромал, показывая, что держит за руку воображаемого ребенка. Из ямы понеслись гневные выкрики, кажется, они не знали о поступке Арху.
  - Арху, река..
  Один из стариков показал на солнце и три пальца.
  Три дня пути? Но это пешком по заросшим лесом террасам и холмам. А если по реке, то будет гораздо быстрее.
  На захваченной стоянке стало малолюдно. Трофеи снесли вниз на берег реки, где младшие охотники и длинноногие под присмотром 'каменщиков' валили деревья для плотов. Удобно все-таки передвигаться по рекам, и десятую часть трофеев они бы с собой не смогли забрать, возвратись они тем же путем, каким пришли сюда.
  Энзи и Рэту собирались в дорогу- проверяли оружие, чинили сандалии, заворачивали вареное в горшках мясо в листья.
  - Мы поплывем по реке, а не пойдем по следу.
  Оба молча переглянулись, но Эссу редко шутит, поэтому ждут пояснения.
  - Я знаю, куда их забрали, на плоту мы быстрее догоним их.
  Очередное дерево не выдержало натиска топора Гррх и с треском рухнуло с лесного склона. Младшие охотники потащили его на ровное место, где принялись очищать ствол от веток. Энку стер пот с лица, на котором от натуги покраснели оба его шрама.
  - Сколько еще этих деревьев нам надо, топор уже затупился.
  - Еще два раза пальцев рук,- Андрей на пару с Лэнсой подхватил очередное бревно и потащил к берегу, где вязали плот с помощью длинных нарезанных из шкур кожаных ремней.
  - Если хочешь, то можешь перейти в наш отряд.
  Лэнса за прошедший год стал выше на полголовы, еще пару лет и нужно будет ему искать женщину.
  Сын Эссу заколебался.
  - Я останусь с семьей из под Белой горы.
  - Нет уже семьи из под Белой горы, все мы люди Долгой дороги.
  Три плота были готовы уже к вечеру. Андрей не видел смысла забирать с собой много людей, если бы этот Арху хотел нанести вред детям, он не увел бы их с этой стоянки. Оставшиеся здесь младшие охотники и длинноногие отправиться за ними позже, когда свяжут достаточное количество плотов.
  - А этих куда?- Энку возмутился, когда утром Эхоут привел к берегу стариков со связанными руками, которые теперь опасливо смотрели на покачивающиеся в воде бревна.
  - Эссу знает что делает, они покажут дорогу- ответил ему Энзи, прежде чем Андрей успел открыть рот.
  - Смотри, боятся,- большеносый переключился на старейшин, которые столпились у плотов, отказываясь ступить на них. Теперь он подталкивал их древком копья.
  - Ты тоже боялся, когда в первый раз увидел их в моей старой семье длинноногих,- огрызнулся Эхоут.
  Надо отдать старейшинам должное. Уже довольно скоро после отплытия они перестали жаться к середине плотов, где, по их мнению, было безопаснее всего, и крутились по всей их поверхности. А потом и вовсе последовали примеру людей Долгой дороги, уселись на край плотов, свесив ноги в воду, с любопытством обозревая берега реки.
  - Щиты!
  Крик Рэту был слышен, наверное, по всей долине. Одинокая стрела пролетела над их головами, без плеска нырнув воду.
  Но больше никто по ним не стрелял.
  - В стариков боятся попасть,- встал во весь рост спрятавшийся за щитом Рэту.- Это хорошо, что мы их с собой взяли.
  И сколько им еще плыть до места, как далеко находится стоянка этого Арху?
   *****
  Пахучая трава была противна на вкус. Арху прожевал ее и наложил получившуюся кашицу на рану. След от когтей Брр стал красным и он уже не мог нести самых младших детей на руках. Сколько он уже видел таких ран от когтей, зубов или рогов. Крепкие мужчины не обращали на них внимания, а через день становились горячими как нагретый камень, просили пить и заканчивали свой путь, сидя в ямах со своим оружием, осыпанные красной краской. Ему хотелось пить, поэтому они с детьми спустились к реке. Хорошее место, отмель, напротив крутая скала. Никто их не увидит, разве что рыбы выглянут из воды. Дети поймали руками несколько мелких рыбешек и поделили между собой. И ему принесли его долю. Арху прикрыл глаза, до стоянки его семьи еще полдня пути, если хватит сил пройти через заросшие холмы Большой ямы.
  - Эссу, Энку,- его разбудили громкие крики детей.
  Он слышал похожие имена от них, когда раздался странный звук рядом со стоянкой на горе. Арху открыл глаза. Дети бегали по берегу и размахивали руками, а по реке плыли связанные бревна 'старых людей', которые уже направлялись прямо к ним.
   *****
  - Эссу, Энку
  Андрей не верил своим глазам, совсем рядом по берегу бегали дети длинноногих, которые размахивали руками, стараясь привлечь их внимание. Рядом на шкуре Брр лежал темнокожий, который держал в руке маленькую рыбку. Не снесло бы ниже течением. Энзи не выдержал, взял в зубы длинную веревку и поплыл к берегу.
  - Плохо, сильно воспалилась,- Рэту достал горшочек с мазью Граки и обработал рану Арху. - Не знают темнокожие, как такую красноту лечить.
  Старик со скрипучим голосом с интересом наблюдал, как 'старый человек' с огненными волосами мажет чем-то след от когтя Брр. Хорошее средство, оно холодило рану, стало легче. Пригодилось бы его семье.
  - Арху, плыть..
  Другой 'старый человек' показал на плавающие бревна. Что же, по воде до его семьи совсем рядом. Он посмотрел на связанных старших охотников и показал на них.
  - Арху.
  'Старый человек' рассмеялся. Старикам развязали руки.
  Туда. Арху показал, где нужно ему сойти на берег. Старшие охотники племени остались с ним, помогут дойти до стоянки.
  - Тебе.
  'Старый человек', который немного понимал их язык, вручил ему серебристое острие для копья, такого же цвета большой нож и горшок с мазью, расписанный медведями. Что же, будет подарок для Айола, если внук выжил, он так хотел добыть их в бою. Старшие охотники речного племени долго смотрели вслед уплывшим по реке бревнам. А вечером им многое нужно обсудить, касающееся жизни речного племени.
  Глава семнадцатая: Дорога покажет
  
  - Сильный старик этот темнокожий, в одиночку Брр убил. Только зря ты Эссу ему острие из растаявшего камня дал и нож, синих и зеленых камней сын Иквы в этих землях не нашел. Самим бы пригодились,- впечатления от последних событий не отпускали Энку.
  - Мы покинем это место через одну луну, найдутся еще нужные камни, а Арху в скором времени, думаю, придет к месту слияния двух рек. Прогнать нас темнокожие не смогли, теперь захотят узнать, как долго мы еще собираемся занимать равнину.
  Они плыли через долину, где добывали черный камень. Андрею не терпелось быстрее добраться до стоянки людей Долгой дороги. Скоро лето, и хорошо бы пересечь Средиземное море до наступления холодов. Все зависело от того, сможет ли Лэпу создать устойчивый плот для морских путешествий. Соблазн сэкономить год пути был велик- отпадет необходимость ждать зимы, чтобы обойти Альпы и по замерзшему Дунаю и добраться до Черного моря. А вот куда дальше. В Малую Азию или через степи Причерноморья? Дорога покажет.
  - Пристанем к берегу.
  Раз уж они плывут через лес, почему бы не заготовить древесину для плотов.
  - Куда столько!- Энку погрозил кулаком 'каменщикам', которые завалили плоты обрубленными ветками. Родственные большеносым семьи всегда жили в бедных растительностью горах, и будь их воля, сейчас охотно прихватили бы с собой и щепки.
  - Оставь их, Энку, тебе не доводилось есть зимой мясо сырым, только потому, что не из чего развести костер,- Андрей помог закрепить на плоту вязанку хвороста.
  - Подождем здесь остальных, не сегодня к закату, так завтра доплывут сюда.
  Чтобы не терять время зря Андрей вместе с 'каменщиками' отправился посмотреть на месторождение угля, которое нашел сын Иквы. Обнаруженный им черный камень представлял собой пласт метровой ширины, зажатый между другими породами. Не размой ручей обрыв, не удалось бы его найти. Чтобы потянуть время собрали несколько мешков угля и отнесли на берег. Пригодится.
  - Опять черный камень? У нас с ним в прошлый раз плот унесло,- Рэту и не подумал помочь им таскать тяжелые мешки, продолжая лежать на травке.
  - А почему палкой не оттолкнулись ближе к берегу?
  - Так он без людей плыл, да если бы кто на нем находился, то не достали бы до дна, чтобы оттолкнуться. А ты, Эссу, через реку без берегов хочешь отправиться.
  - Дорога покажет,- Андрей повторил понравившуюся фразу.
  - Бу-буу-бууу...
  Энку заметил движущихся по реке длинноногих и младших охотников. Быстро они управились, из-за огромных куч захваченной на кроманьонской стоянке добычи плоты напоминали плавучие холмы. Увидев на берегу Эзуми и спасенных детей длинноногие радостно закричали, несколько человек прыгнули в воду и поплыли к берегу, чтобы подтащить плоты веревками к суше. Прав Рэту, нужно что-то придумать с управлением плотами, не получится в море таким способом к земле причалить.
  - Хорошо, Эссу, что мы смогли спасти детей, не отступили, когда на холме нас обложили. Теперь для длинноногих авторитетный охотник это ты, а не Эзуми,- сентиментальный Энку с умилением наблюдал трогательную встречу родителей и детей.
   Из долины, где водился черный камень, отплыли уже следующим утром. Всем не терпелось быстрее отправиться в путь- их заждались дома.
   *****
   Айол метнул в дерево копье с острием светлого цвета, которое подарил ему Арху. Старший охотник семьи усмехнулся, внук никак не мог наиграться его подарком. На стволе одинокого дерева, которое росло недалеко от стоянки, в последние дни прибавилось много отметин. Хорошо все-таки, что Айол выжил в сражении со 'старыми людьми'. Следы когтей Брр у на груди Арху почти зажили и завтра они отправятся с ним в Большую яму, там появится возможность испробовать острие на настоящей охоте. Вот только почему внук стал таким угрюмым после возвращения в семью.
   - Старшие охотники не простили тебя,- Айол принес копье назад и рассматривал острие. Ничего, он опять не обнаружил никаких повреждений.
   Арху надолго замолчал. С тех пор, как старшие охотники отправились в свои семьи, прошло несколько дней. Напрямую его никто ни в чем не обвинил, но он чувствовал трещину, которая появилась между ним и другими старейшинами.
   - Я обменял их жизни на жизни детей 'старых людей'.
   - Многие думают, что если бы ты не увел детей, то мужчины речного племени могли и победить.
   - Я спас и нашу семью, и другие семьи речного племени.
   - Не все так думают.
   - Когда мы вернемся из Большой ямы, то отправимся к 'старым людям'. Я думаю, они не останутся на этой равнине, а отправятся туда, куда лежит их путь.
   Если он скажет другим старшим охотникам, что 'старые люди' покидают эту равнину, то сможет представить это как свою заслугу. И кому тогда будет интересна история с детьми? Но ему нужно время. Надо торопиться.
   Большая яма. В этой речной долине охотились только мужчины его семьи и она не раз выручала их зимой, когда звери покидали равнину между горами. У Арху вновь заныла нога и он решил не спускаться к реке, а остаться у ведущей в Яму тропы, и он отпустил Айола одного искать добычу на приречных полянах, на которых любят пастись олени. На какое-то мгновение ему показалось, что на проплешине одного из холмов мелькнули силуэты. Солнце, светившее в глаза мешало разглядеть их получше. Арху вытер выступившие слезы. Странно, нет никого. Почудилось? Игра теней? Кроме мужчин его семьи в Яме быть никого не должно, а они не станут прятаться. Может прав внук и ему грозит опасность от старших охотников других семей? Он обдумывал ситуацию, когда пришел Айол, принесший разделанного молодого оленя.
   - Мы не станем сейчас возвращаться на стоянку, а пойдем к 'старым людям',- они доедали поджаренную на костре печень оленя, когда Арху сообщил внуку эту новость. Не стоит терять время.
   *****
   Плывший на расстоянии броска копья плот семьи из под Белой горы относило течением в сторону небольшого скалистого острова. Андрей видел, как тщетно пытается Эпей Три пальца с помощью короткого весла отвести его от камней, окруженных белой пеной. Плот налетел на преграду, заскрипел и накренился, с поверхности посыпались в воду люди, затем лопнули связывающие бревна ремни и он рассыпался...
   Андрей проснулся. В последние дни ему мешали спать кошмары, которые были связаны с морскими происшествиями. Вчера приснилось, что плоты Долгой дороги попали в густой как кисель туман и он остался в одиночестве в этом белом месиве, где как в вате тонули все звуки. За день до этого во сне плоты накрыло огромной волной и бревно, за которое он успел зацепиться, носило по морю, пока не выбросило на пустынный берег какого-то острова.
   - Угу, угу,- маленький Эрит пытался делать первые в своей жизни шаги, вцепившись в палец Эсики. Оставив малыша на попечение Имелы, Андрей со своей женщиной отправился к пристани, которая после их возвращения со спасенными детьми стала самым оживленным местом на стоянке.
   - Сносит,- Лэпу пытался управлять большим плотом с помощью прародителя весла, бегая от одной его стороны до другой. - Очень уж тяжелый, с маленьким полегче выходит.
   - Глупый ты Лэпу, если короткой палкой, которая расширяется в конце, можно направить в нужную сторону маленький плот, то для большого плота надо удлинить эту палку,- Старшая недоуменно посмотрела на своего мужчину.
   - А как ее держать в руках, она тяжелая,- лесовик разозлился.
   Зря Старшая назвала его глупым. Пока они отсутствовали, Лэпу сумел, на взгляд Андрея сотворить почти чудо, на которое он и не надеялся. На выдолбленные бревна с загнутыми носами настелили палубу из бревен толщиной с кулак. В итоге у него получилось некоторое подобие палубы, на которую водрузили сани без полозьев. Юноша из семьи 'художников' с помощью Младшей и Ам успел даже разрисовать ростры красной краской. Однако, несмотря на свою красоту плыть в нужном направлении это сооружение не желало. Мысль Старшей в принципе двигалась в правильном направлении, но вот до того, что необязательно держать длинное весло в руках она не додумалась.
   - Закрепи на одном конце плота крепкую палку, на которую весло будет опираться, тогда и управлять легче будет, и не устанешь,- посоветовал он Лэпу.
   - Так эта палка крутиться должна во все стороны,- Лэпу не мог понять ценность идеи. Правильно его Старшая обозвала глупым.
   - Сходи к Эрру и Упеше, может мастера что-то придумают.
   Но и он сам, конечно, хорош, так поздно додумался до уключины, но с другой стороны и надобности у них в ней до сих пор не было. А сделать бы еще парус, чтобы меньше зависеть от течения. Но где взять необходимое полотно, из растительных волокон они пока только веревки умеют вить.
   Андрей чертил на песке катамаран Лэпу, натурный образец которого покачивался у причала. Вздохнул и приделал корме большее весло на уключине, после чего пририсовал посередине палубы мачту, приделав к ней квадратный парус, постаравшись соблюсти пропорции.
   - Это что, Эссу?- любопытная Старшая сразу заметила различия между стоявшей у пристани поделки Лэпу и рисунком Андрея.
   - Парус.
   Молчит. Ждет пояснений, знает, что Эссу не ограничится одним непонятным словом.
   - Им можно ловить ветер, тогда связанные бревна Лэпу двигались бы туда, куда нам необходимо. Только я не знаю, из чего его сделать.
   - Накренится плот, если крепкую палку поставить,- Лэпу тоже принялся изучать рисунок.
   - Можно тяжелое бревно привязать с нужной стороны,- Старшая не видела проблемы.- А этот 'парус' должен быть длиной с двух мужчин длинноногих и такой же ширины.
   - Он должен быть легким и прочным, Старшая,- Андрей безнадежно махнул рукой, где такой взять-то, в этот спешившие куда-то по берегу реки дети перепахали рисунок своими ногами. Куда это они так торопятся?
   - Двое темнокожих пришли, один из них старик, который Брр убил,- прояснил Энзи, который не упускал ничего из того, что творилось вокруг стоянки.
   *****
   Они спустились к реке, чтобы попить воды, когда на обрыве, неслышно, словно тень облака, появился худощавый 'старый человек' с волосами цвета солнца. Айол схватился за копье, но Арху заставил его опустить оружие и теперь ждал развития событий.
   - Энзи,- показал на себя чужак.
   - Арху,- ответил старший охотник.
   До расположенной в междуречье стоянки 'старых людей' шли еще полдня. Айол думал над тем, что делал этот юноша так далеко от своего стойбища. Не похоже на то, что он охотился, никто не ходит в одиночку на зверя. Показались выстроенные рядами коробки из дерева. В некоторых из них спали дети. Хорошее место выбрали чужаки, не подойдешь незаметно, с трех сторон стойбище прикрыто водной гладью, а со стороны Большой ямы голая равнина. Юноша исчез так же незаметно, как и появился, а вокруг них стали быстро собираться люди. Арху с каменным лицом смотрел на окружившую их толпу, которая, впрочем, не проявляла неприязни. Но когда его окружил десяток галдящих детей, морщины на его лице разгладились. Узнали.
   - Мы не ждали тебя так рано,- сквозь толпу прошел старший охотник 'старых людей', подаривший ему серебристое острие.
   Арху вдыхал ароматы мяса, который испускал большой каменный бурдюк, расписанный медведями. Они сидели на берегу реки и помимо Эссу, как назвался старший охотник 'старых людей', на вкусный запах пришли коренастый 'старый человек' со шрамами на лице и большим топором, молодой человек с огненными волосами и с умным взглядом, высокий молчаливый мужчина, которого он видел, когда его нашли вместе с детьми, девушка с волосами цвета снега и самое удивительное, что компанию им составил и пожилой настоящий человек.
   - Равнина между закатными и большими горами всегда была местом охоты речного племени,- Арху надоело молчать и он решился прервать тишину вопросом, ради ответа на который он и проделал этот путь.
   - Так продолжится и дальше, люди Долгой дороги не останутся у слияния двух рек, Арху, убийца Брр- похоже, что Эссу понял, для чего он пришел.
   - Тебя понимают здесь только Эссу и я, убийца Брр, я осознаю твою тревогу. На закате, откуда все мы пришли, тоже становилось все меньше добычи, потому что с восхода приходили все новые семьи людей- настоящий человек зачерпнул для него чашей из горшка жирного бульона.- Уже этим летом 'старые люди' отправятся отсюда дальше на восход искать свободные земли.
   - Почему ты с ними?
   - Они приняли меня в семью Гррх, в одну из нескольких, отправившихся в Долгую дорогу. А Гррх может стать каждый, кто согласен жить по правилам этой семьи.
   - Арху может передать старшим охотникам речного племени, что через одну луну мы уйдем отсюда,- Эссу внимательно слушал их диалог.- Не нужно мешать нам. Можешь отдохнуть здесь несколько дней, прежде чем отправиться в обратный путь.
   Арху принял его приглашением.
   - Вставай,- едва встало солнце, как он пинком разбудил внука, который спал на шкуре быка прямо на земле. Эссу сдержал обещание, никто не препятствовал их перемещениям по стоянке. На первый взгляд жизнь на ней мало чем отличалась от такой же в любой семьи речного племени. Но опытный взгляд Арху замечал и отличия, которые он поначалу списал на особенности 'старых людей'. Но чем больше накапливалось этих отличий, тем больше он осознавал, что имеет дело с другим образом жизни. Его огорчало, что Айол не понимает этого.
   - Ты заметил, что до полудня не видно детей?
   - Они собирают их в одном месте, чтобы легче было присматривать за ними, - внук не видел в этом ничего особенного.
   - А что не все из мужчин идут на охоту, а занимаются другими делами?
   - И в нашей семье такое бывает, если кто увечье получит на охоте.
   Айол скучал. Он не понимал, почему Арху так долго находится на месте, где держат старших детей. Под присмотром девушки со светлыми волосами они чертили на плоском камне какие-то знаки. Вместе с ними ее внимательно слушал и Уто, седоволосый настоящий человек.
   - Что они делают?
   - С помощью этих знаков можно передать слова, и спустя долгое время после того как они прозвучали, их сможет понять другой человек.
   Уто понял, что Арху не поверил ему. Дождался, когда девушка отпустит детей, взял с собой плоскую дощечку с намазанной на ней глиной и отошел с ним так далеко, чтобы их никто не мог услышать.
   - Скажи что-нибудь.
   Арху замешкался, не так то и легко вдруг придумать короткую фразу, наконец, он вспомнил, как себя называют себя эти люди и произнес 'Люди Долгой дороги'.
   Старик неуверенно начертил на глине несколько знаков, после чего они вернулись к Айолу и светловолосой.
   - Старшая, что здесь написано?
   Девушка не понимала языка речного племени, но, тем не менее, ясно произнесла слова, которые Арху только что сказал старику.
   Уже давно Уто и девушка покинули это место, а убийца Брр все продолжал рассматривать начертанные на камне знаки, пытаясь постичь их тайну.
   - Через закат мы вернемся к себе, пора старшим охотникам речного племени узнать, что 'старые люди' скоро покинут равнину.
   Внук не понимал, почему они потеряли столько времени на этом месте. Ведь на стоянке 'старых людей' происходит столько интересного. Узнать бы, где они нашли камень, из которого делают крепкие серебристые острия, или как связывают деревья, чтобы передвигаться на них по воде и для чего им черный камень, который они собирают в их Большой яме.
   - Мудростью случая,- несколько раз вслух произнес Арху фразу, которую часто повторяли дети, прежде чем они отправились дальше.
   Голос девушки, которая учила детей читать знаки, был слышан издалека. Весь берег был завален охапками сухого тростника, а она как раз отчитывала какую-то пожилую женщину за то, что мало его принесла. Неужели у них так плохо с дровами, что они собирают не дающую углей сухую траву? Да нет, на отмелях достаточно еще принесенных весенним паводком сухие гладкие коряги.
   - Что они делают?-Айол обратил внимание Арху на женщин, которые под присмотром все той же девушки веревками вязали сухой тростник. Хотят лежать на нем как на выделанной шкуре быка? Закончив работу, женщины свернули получившуюся 'шкуру' так, что она заняла совсем мало места. Странно только, что подошедший к ним Эссу так внимательно следит за их работой. Старший охотник 'старых людей' настолько увлекся, что только рассеянно мотнул головой, когда Арху сказал ему, что они возвращаются в свою семью.
   Айолу не терпелось испробовать каменный бурдюк, который подарили им 'старые люди' и время до вечернего отдыха тянулось для него невыносимо долго. Арху сжалился над ним и на ночной отдых они остановились раньше обычного. Солнце даже не успело пройти половину послеполуденного пути до заката. Еще до того, как он развел костер, внук успел набрать воду в расписанный медведями бурдюк, положить в него мясо и принести ровные камни, на которые его поставил. Теперь он заворожено наблюдал, как поднимается пар над кипящей водой.
   - Если 'старые люди' останутся, то речное племя могло бы взять у них много таких бурдюков.
   - Они не останутся, я не видел, чтобы они строили землянки или натягивали шатры. Эссу сказал правду, они уйдут в восточные земли.
   - Но Уто рассказал, что с восхода к ним приходили все больше людей, так зачем идти туда, где нет свободных земель?
   - Я не знаю этого, но если успею побывать у 'старых людей' еще раз до того, как они покинут эту равнину, то обязательно узнаю.
   Арху обхватил гладкую ручку в виде медведя на конце палки для ходьбы- еще один подарок 'старых людей'- и стал подниматься от реки вверх по террасе. Он часто использовал эту тропу, когда возвращался с охоты в Большой яме на стоянку семьи. Айол задержался на одной из полян ниже по течению, где он обнаружил свежие следы кабана. Ему послышался треск ветвей под множеством ног и Арху остановился. Кто-то торопился перерезать ему путь. Напротив него стояли мужчины в количестве пальцев одной руки. Он узнал их, это были охотники из семьи, которую разорили 'старые люди', когда пришли за своими детьми. У них нет времени и желания разговаривать с ним. Арху сжал копье и приготовился к схватке, похоже, на этот раз он учел не все.
   *****
   Плот с торчащей мачтой, двойным носом и огромным веслом на корме выглядел на редкость несуразно. Как назло на реке установился полный штиль, Андрей уже изгрыз все ногти в ожидании ветра, даже залез на мачту по привязанным для подъема на нее ступеням.
   - Не лез бы ты туда, Эссу, не выдержит дерево,- Энку как и все тоже изнывал в ожидании испытания нового плота.
  Что говорить о переживаниях Лэпу, который намучался в последние дни с установкой мачты и Старшей, придумавшей использовать парус из тростника. Сам Андрей до этого никогда бы не додумался, очень уж сильно в голове отложились картины кораблей его времени с парусами из плотной ткани. Так и мучил бы всех, пытаясь создать подобие парусины.
  - Ветер, ветер,- дети, которым передалось нетерпение взрослых, запрыгали на берегу.
  Лэпу как-то радостно хрюкнул и бросился отвязывать плот. И в самом деле, со стороны невидимого отсюда моря подул южный ветер
  - Подожди,- Андрей не хотел никаких случайностей, и они не отплыли от берега, пока он не убедился, что бриз не собирается утихать.
  Плот медленно крутился, прежде чем он приноровился к рулевому веслу и смог установить его носом навстречу течению.
  - Не лезь, сломаешь,- остановил он Энку, который приноравливался к мачте , собираясь опустить парус. Эту миссию доверили юному Лэнсе, который легко взлетел по ступеням и развязал связывающие камышовое полотно веревки.
   Тростниковое чудо затрепывало на ветру как огромный флаг.
   - Держите концы.
   Толстые кожаные веревки били по рукам, прежде чем их ухватили и привязали к бревнам. Пойманный ветер раздул парус и постепенно ускоряясь, стал разгонять плот. Андрей едва успевал реагировать веслом, пытаясь держать ровный курс. Права была Старшая, нужно еще бревно для балансировки снизу привязать, чтобы не сносило, когда они идут под парусом, или еще что-то придумать. С берега раздались одобряющие крики людей Долгой дороги, которые с удивлением наблюдали, как плот поднимается вверх по течению реки.
   - Теперь мы быстрее достигнем Восточных земель, Эссу,- Энку понравилось передвигаться без усилий, любуясь происходящим на берегу.
   - Дорога покажет, друг мой. Дорога покажет.
  
  Глава восемнадцатая: Мечта Энку
  Айол замер на толстом суку раскидистого дерева, стараясь не выдать себя шумом ветвей. Большая семья кабанов, следы которой он обнаружил утром под ним утром, как он и предполагал, вновь появилась на поляне. Еще бы не объявилась, когда у реки столько травы с сочными корнями. Он слышал довольное повизгивание молодых свиней с поросятами. Наконец, с десяток животных улеглись в тени прямо под ним. Айол улыбнулся, его терпение вознаградилось.
   Визг пронзенного сверху насквозь копьем со светлым наконечником животного был слышан, наверное, во всей долине. Охотник спрыгнул с дерева и добил ножом раненого кабана, остальные свиньи разбежались по прибрежным камышам. Арху ждет его на тропе, которая ведет из Большой ямы в их семью, они успеют еще поесть сочной кабанятины, прежде чем отправятся на стоянку.
   Волосы у Арху были седы, но он все еще был крепким мужчиной. Кем бы не оказался его противник, победа ему далась нелегко. У тела старшего охотника семьи, на расстоянии, куда доставало его копье, Айол нашел три лужи крови. Он прошел по оставленным пятнам крови, затем нашел еще одну большую лужу крови на месте отдыха напавших мужчин. Дальше следы ног на поверхности вытоптанной тропы стали более четкими. Несут на себе убитого? Если поторопиться, то можно догнать убийц, но тогда до его возвращения тело Арху разорвут звери. Внук не хотел для него такой участи. Мужчины семьи закопают отца его отца согласно обычаю- сидя в яме, с оружием в руках и осыпанным краской.
   Прежде чем отправиться в дорогу он спрятал каменный бурдюк 'старых людей' у приметного камня с двумя вершинами, взял с собой, сколько смог унести мяса кабана и, перекинув тело через плечо, медленно поплелся на стоянку, делая время от времени остановки на отдых.
   Арху сидел яме с копьем в руках и седые волосы стали красными от цветного порошка, которым его осыпал Айол. Мужчины начали засыпать могилу основателя семьи землей, осталось завалить ее камнями, чтобы рыхлую почву не раскопали звери. Сегодня вечером они выберут нового старшего охотника, которым станет самый сильный и умелый мужчина семьи. Мужчины сочли Ахану достойным, его мать и отец Арху были рождены одной женщиной и сам он умелый охотник.
   - Арху смог убедить 'старых людей' покинуть равнину?
   - Он спас детей 'старых людей', они послушались его, - схитрил Айол.- Чужаки не хотят драться с мужчинами речного племени. Они подарили мне каменный бурдюк для варки мяса.
   - Надо сообщить новость старшим охотникам семей речного племени, Арху все правильно сделал.
   - Но у меня осталось еще дело, которое надо исполнить.
   Ахану задумался. Он бы предпочел, чтобы возвращаясь от 'старых людей' Арху умер от несчастного случая или болезни, не с руки маленькой семье ссориться с остальными семьями речного племени. Но и оставить убийство просто так он не может.
   - Я отправлю с тобой своих братьев, они сильные мужчины, если напавших на Арху было несколько человек, как ты говоришь, один ты не справишься.
   Айол вернулся на место, где он нашел мертвого Арху. Кровавые пятна, помятая трава на месте, где они положили тело во время отдыха, отпечатки множества ног в грязи у ручья- убийцы сильно наследили и им не удастся раствориться на просторе речной равнины, очень уж тяжелый груз они несут с собой. Они проследовали вдоль реки и скоро дошли до следующей Большой ямы. Все указывало на то, что на Арху напали охотники семьи, рядом со стоянкой которой они сражались со 'старыми людьми'. Айол нахмурился, уж лучше бы убийцы пришли откуда-то с верховий реки, а эти вроде как и родня. Если он отомстит, то в Больших ямах станет неспокойно.
   Со скалы хорошо была видна тропа, ведшая к реке со стоянки. Раньше по ней часто сновали женщины и дети, которые спускались за водой, но сейчас она была пуста.
   - Айол!
   Он не успел повернуться, когда ощутил сильную боль в спине.
   - Аааа..
   Он увидел, что один из его попутчиков собирается метнуть в него дротик, а второй приготовил копье. Айол сделал шаг и что есть силы, оттолкнувшись от скалы, полетел в текущую внизу реку.
   - Так он умер?- Ахану не понравилось, что братья не нашли тело Айола.
   - Он получил тяжелый дротик в спину и спрыгнул в реку. Мы обыскали все вокруг, но не нашли тело, его унесло течением.
   - Завтра вы пойдете в ближние семьи и расскажете старшим охотникам, что мудрый Арху убедил 'старых людей' покинуть равнину, в обмен на то, что он спас их детей они согласились. На обратном пути кто-то в Большой яме напал на него и он умер. Айол пошел по следам убийц, но сорвался со скалы и разбился.
   Ахану нравился Айол, это был умелый охотник, который еще долгие годы добывал бы для семьи быков, оленей и кабанов. Но самой маленькой семье речного племени нужно спокойно охотиться в своей Большой яме, иначе им не выжить.
   *****
   - Сколько нам нужно плотов?
   - Шесть десятков, не меньше,- в голосе Старшей звучала уверенность человека, который много раз все перепроверил.- А готовы два десятка.
   Андрей приуныл, придется снова отправиться за лесом в речную долину или лучше перейти туда вместе с лесовиками и свободными от охоты мужчинами? Тем более, если верить Арху со скрипучим голосом, то у них до отбытия заключен мир с речным племенем.
   Лэпу, однако, идею делать плоты в речной долине сразу же отверг, для этого пришлось бы переместить туда всю стоянку, кто-то ведь должен лес рубить, добывать еду, вить веревки, вязать паруса. В итоге отправили за бревнами мужчин под началом Рэту, которые должны сплавить по реке необходимое количество бревен. Сам же Андрей решил провести несколько дней с Эсикой и детьми.
   - Не ходи за ним по пятам,- Эсику находила смешной его чрезмерную опеку над ползающим везде маленьким Эритом. А вот Андрей не мог заняться своими делами и удивлялся легкомысленности своей женщины, поскольку ему казалось, что в любой момент малыш может покатиться вниз с пригорка, застрять в яме, упасть в реку с плота, на котором он обучал искусству управляться длинным веслом десятников. Раздался треск, это плот после неловкого движения рулевого врезался углом в пристань.
   - Опять промахнулся,- слонявшийся от нечего делать по стоянке Энку прокомментировал неудачу длинноногого.- Пойдем на охоту, Эссу, скучно здесь.
   - Поплывем на плоту на закатный берег реки, мы там еще не были. И Эхекку возьмем с собой.
   Андрей согласился, лучше уж пройтись по заполненной запахами весенней степи равнине, чем тратить нервы, следя за малышом. Его женщина и дочь сами управятся.
   - Вижу большеголовых быков,- легкий Эхекка залез на верхушку мачты и осматривал окрестности.
   Пока пристали к берегу и закрепили плот за ствол ивы, бизоны куда-то ушли. Но можно пройтись до холмов, которые виднеются вдалеке. Андрею показалось, что на западном берегу реки разнотравье пышнее, чем на восточном. Возможно, это горы, с которых течет много мелких ручейков и речек подпитывают растительность необходимой влагой. Андрей совершенно расслабился и просто вдыхал ароматный воздух, затем, под возмущенными взглядами попутчиков долго собирал крупные красные маки на холме, набрав целую охапку цветов тут же разбросал их вокруг. Идиллию разрушил раздавшийся из-за холмов глухой рев.
   Мамонты? Не похоже. Энку подхватил копье и, яростно топча траву, побежал на холм повыше. Андрей с Эхеккой едва за ним поспевали. Этого еще не хватало.
   - Везучий ты, Эссу, надо было раньше с тобой на охоту пойти,- большеносый не прятал своей радости. Высокая трава не могла скрыть торчащий из нее двухметровый рог и мохнатое туловище рыже-серого окраса. Настоящий однорог. Под ложечкой заныло от предчувствия беды, отговорить Энку исполнить его мечту не по силам ни ему, ни кому-нибудь еще в этом мире. Андрей прикинул размеры животного и растроился, метров шесть в длину, не меньше, такой же как тот, которого Энку отпустил с самкой по пути от каньона к длинноногим. Но здесь-то самки нет!
   Большеносый деловито осматривал древко копья, на его лице читались сомнения, выдержит или нет. В итоге решил, что достаточно крепкое дерево.
   - Эссу и Эхекка остаются, Энку идет,- тон не допускал никаких возражений.
   Настоящий однорог, тем временем, нашел речушку с растущей на топком берегу осокой и лакомился ею. Им были видны только его зад и торчащий горб.
   - Бу-буу-бууу...
   Прежде чем передать им свой рог Энку дал из него сигнал. Однорог перестал жрать траву и зашевелил своими небольшими ушами. К счастью, Энку не побежал на зверя с копьем наперевес, чего Андрей опасался, а быстро спустился с холма и исчез в траве. Ничего не видно.
   Однорог что-то почуял и явно принюхивался. И вдруг сорвался с места и побежал, быстро перебирая длинными ногами. Раздался громкий рев, Андрей видел, как оставивший в теле зверя копье Энку отлетел от него метров на двадцать, напоминая прыгуна с шестом. Мощное животное бесилось, пытаясь найти обидчика, вытаптывая все вокруг. Жив ли большеносый?
   Исполин перестал топтать траву. Он продолжал реветь, но почему-то не бежал прочь, а прилег на землю. Теперь был виден только его рог. Скоро он затих.
   Когда Андрей убедился, что настоящий однорог мертв, они стали рыскать в траве, пытаясь найти своего товарища. Энку лежал без сознания, видно крепко прилетело. Вроде дышит. Андрей принес от реки воды и смыл ему кровь с головы. Еще один шрам у него на лице добавился- наискосок на лбу.
   Большеносый открыл глаза и бессмысленно смотрел в небо. Андрей забеспокоился и помахал ладонью у него перед лицом. Вдруг зрение потерял от удара по голове.
   - Не маши руками, Эссу,- голос Энку был спокоен, но вставать он не спешил.
   - Один удар
   - Какой удар?- Андрей не мог понять, причем тут удар.
   - Настоящего однорога можно убить только одним ударом, если попасть в нужное место, если промахнешься, то все, он тебя затопчет.
   - Тебе удался удар, Энку.
   Пусть полежит еще. Странно, что не завел привычных для него в такой ситуации разговоров про Другой мир. Андрей вернулся к настоящему однорогу, на которого, как на валун, взобрался Эхекка. Копье Энку почти полностью вошло в тушу животного- удачно он попал, сначала угодил между ребер, а затем сам зверь упал на оружие, загнав его еще глубже. Древко выдержало. В длину гигант как он изначально прикинул оказался с шесть его шагов, а в холке достигал метра два с половиной, не меньше. И что делать с этой горой мяса? С десяток человек нужно, чтобы его разделать. И бросить жалко, и не унесешь. Как чувствовал, когда взял с собой легконогого Эхекку. Далеко они не отплыли, он быстро добежит до стоянки и позовет помощь, а он пока отгонит мелких хищников, которые скоро соберутся на запах крови. Только бы Брр и Ррр не заявились пообедать. Вот и сходил развеяться, цветочки понюхать.
   - А можно из его рога сделать сигнальный горн,- бледноватый Энку приковылял к своей добыче и нежно погладил покрытого длинной шерстью зверя.
   - Так он больше тебя. А если там сплошная кость?
   - Упеша сможет его высверлить. Поставим на корабль, его издалека будет слышно.
   *****
   Айолу повезло дважды. В первый раз, когда острие дротика задело ребро и не смогло его пробить. Во второй, когда удачно упал в реку, ничего себе не переломав. Он спрятался в кустах и братья Ахану не дошли до них всего несколько шагов. Кровь текла, а он даже не мог осмотреть на рану, чтобы остановить ее. Кое-как, наощупь залепил рану травами и лег на живот. Хуже было осознание того, что по большому счету, ему сейчас некуда идти. Появись он на стоянке, так кто поверит, что мужчины семьи хотели его убить без всякой причины. Нет, в семью ему нельзя, но и в одиночку ему не выжить. Под эти мысли внук Арху уснул.
   Проснувшись, он ощутил сильный голод. К счастью, братья Ахану не нашли его кожаный мешок с вареным мясом и ножом, который валялся под скалой. А вот копье со светлым острием они забрали. Никаких планов на счет ближайшего будущего у него не появилось и он отправился в Большую яму своей семьи, не сидеть же под скалой, пока его не найдут. Заодно и каменный бурдюк можно откопать.
   В последующие дни началась борьба за существование. Еда закончилась, а он не мог быстро двигаться, чтобы поймать птицу, о более крупной добыче он и не помышлял. Обходился лягушками и прочими мелкими обитателями камышовых зарослей. Вот и сейчас половину дня он провел в прибрежных камышах заводи, пока удачно не ухватил плавающую птицу. Айол запек утку в углях и, наконец то, наелся. Торопиться ему некуда и у заводи он провел еще несколько дней. Хороший у него нож, он без труда вырезал себе крепкую палку и заострил ее, охотиться ему стало легче. А когда он заколол спустившегося к реке молодого кабана, то вообще решил остаться на этом месте. Угроза голода пропала, а идти ему и так некуда.
   Вечером одного из похожих друг на друга дней он учуял запах дыма. Он ушел из речного племени, но оно напоминало о своем существовании. Айол узнал их, рядом с этими тремя мужчинами он сражался у стоянки на горе со 'старыми людьми'. Один из них только начал выздоравливать после тяжелого ранения, Айол видел, как плетью висит его рука. Другой прихрамывал. Только по сильной нужде, если в семье стало мало мужчин, отправятся больные охотники на добычу зверя. Внук Арху не сомневался, что это именно эти мужчины убили отца его отца. Опять идут в Большую яму его семьи, где они поджидали Арху.
   Первым умер мужчина, у которого Айол не видел следов ранений. Он воткнул ему в спину копье без острия и тело упало прямо в костер. Его узнали. Айол окончательно убедился, что именно эти охотники убили Арху- стоят молча, приготовили копья, знают почему он напал.
   Раненого в руку он убил дротиком, который подобрал в траве, сам при этом едва сдержав крик боли от стрельнувшей раны на спине. Третий был обречен, он не мог быстро двигаться и после недолгой схватки Айол воткнул ему в горло свой нож. До темноты он успел убрать следы борьбы на поляне. Три тела уплыли вниз по течению реки, костер он притушил, а мешки и оружие убитых забрал с собой. Не похоронят их сидя в яме, с оружием в руках и покрытых краской. На душе Айола наступил покой, он отомстил за Арху.
   Следующим утром он покинул камышовую заводь, больше его здесь ничего не держало.
   *****
   Энку не расставался с рогом настоящего однорога. Кряхтя под тяжестью, он донес трофей до плота и сидел теперь рядом с ним. Они ждали усиления ветра, чтобы подняться вверх по течению. Андрей опасался, что загруженное мясом судно не сможет преодолеть силу реки. Эхекка привел на помощь три десятка охотников, которые помогли разделать тушу гиганта и, загрузившись мясом, отправились на стоянку.
   - Хороший горн получится, громкий- большеносый погладил свою добычу.
   - Это если Эрру и Упеша согласятся с ним возиться.
   - Так синих и зеленых камней сын Иквы не нашел, не из чего им острия и ножи плавить, только веревки вьют целый день. Что им еще делать.
   Ветер, тем временем, усилился и Эхекка полез на мачту, чтобы спустить парус. Андрей направил судно к середине реки, парус набрал ветра и, к его облегчению, они медленно двинулись к стоянке. Скоро они догнали бредущих с грузом вдоль берега реки длинноногих и 'каменщиков', которые проводили их завистливыми взглядами.
   - Теперь все захотят научиться длинной палкой управляться,- хохотнул Энку.- Тяжело столько мяса на спине унести.
   - Дохлые быки по реке плывут,- Эхекке все было хорошо видно с высокой мачты.
   Энку оживился и между наваленными на палубе кучами мяса пробрался на нос судна..
   - Это не быки, это темнокожие.
   По реке плыли три трупа кроманьонцев. Утонули?
   - Их убили, этого ударили в спину копьем и закинули в костер,- Энку поймал одного из покойников, осмотрел тело и выкинул обратно в воду.
   Для Андрея происшествие выглядело странным. А все странное представляет опасность. Убить мужчину из семьи, для этого должны быть веские основания. А если их трое, это может угрожать существованию всех ее членов, кто тогда пойдет охотиться и обеспечит мясом женщин и детей. Пора уходить из этой равнины, которая поначалу казалась такой уютной.
   Они с трудом нашли место у пристани для своего плота, если лесовики и дальше с такой скоростью продолжат вязать плоты, то у стоянки скоро станет совсем тесно.
   - Через половину луны мы сможем отплыть отсюда,- на пристани его терпеливо ждала Старшая.- Осталось связать два десятка плотов и загрузиться.
   - Отправим часть длинноногих с Эзуми ниже по реке, пускай ждут нас там. На стоянке нет места. Пусть начнут грузиться уже завтра.
   На следующий день у длинноногих началось бесконечное хождение между стоянкой и пристанью и обратно. Вот любит человек обрастать массой ненужных вещей, с которыми тяжело расстается. Старые шкуры, ветхая одежда, изготовленная еще из кожи лосося на берегу холодного моря, обрезки стволов,- все, по мнению длинноногих, могло пригодиться в путешествии. За руль Андрей поставил десятников, которых лично обучал управляться веслом, строго наказав, ждать их у первой же удобной для временной стоянки заводи.
   Он и не представлял, какую лавину сдвинул, отправив часть длинноногих ниже по реке. Оставшиеся люди Долгой дороги начали сносить ближе к пристани весь свой скарб, завалив весь берег и создав тем самым массу неудобств для мастеров, изготавливающих плоты. Он остановил Упешу, который согнувшись, тащил большой камень из разобранной печи для плавки.
   - Здесь мы не нашли подходящий камень для печи, можем не найти и в Восточных землях,- средиземноморец был практичным человеком.
   Он что, до Америки собрался эту тяжесть перевозить, изготовленную из его могильного камня?
   Старшая подсчитала примерное количество бревен, которое им еще понадобится. Он наказал ей отправлять людей ниже по реке по мере изготовления плотов и следующим же днем вместе с Эхеккой отбыл в речную долину. А Энку пускай подлечится.
   Хорошо же мы здесь все очистили. Андрей не сразу и узнал делянку, где они добывали дерево. На нее указали только сваленные в кучу стволы деревьев. Ближние к реке террасы стали голыми, на них торчали одинокие елки, которые лесовики сочли непригодными для плотов. Где-то выше раздавались голоса и треск стучащих по дереву каменных и бронзовых топоров.
   На берегу объявился Рэту со стволом дерева, которое он кинул в общую кучу.
   - Сколько их еще рубить, половину луны провели в этой долине,- рыжий был недоволен.
   - Я скажу столько,- Андрей принялся пересчитывать лежащие на берегу бревна.
   - Еще сотня и можно отправляться на стоянку.
   Рэту хлопал глазами, как и все взрослые охотники, так и не научился считать.
   - Я скажу, когда будет достаточно.
  
   *****
   День за днем Айол преодолевал расстояние, которое лежало между ним и Большой ямой его семьи. Он никуда не торопился, едва почувствовав усталость, делал долгие перерывы, иногда по два-три заката останавливался на одном месте, охотясь на оленя или пытаясь руками поймать рыбу на отмели. С того дня, как он отомстил за Арху, он не понимал, что делать дальше. Жизнь до сих пор была проста и понятна. Слушать Арху, идти на охоту, принести добычу. И вдруг все это исчезло. Теперь он сам по себе.
   Как ни медленно он двигался, но рано или поздно он должен был достигнуть цели своего перехода. Так и произошло. Знакомый поворот реки, лесные поляны, звериные тропы. Айол пересек всю Большую яму и вдруг оказался на безлесой террасе. Ну да, рядом 'старые люди' добывают дерево. Они собирались уйти уже в эту луну. Он остановился, ведь настоящий человек, который был среди 'старых людей' рассказал Арху, что членом их семьи может стать любой. Айол побежал к берегу реки, он спустится вместе с ними к их стоянке и отправится в восточные земли. Это лучше, чем жить одному.
   Никого. Берег был пуст. Айол почувствовал обиду на себя. Столько времени потерял, неспешно направляясь в Большую яму и поэтому не успел присоединиться к 'старым людям'. На брошенных у реки стволах, которые им не подошли, он обнаружил совсем свежие срезы. Ушли недавно. Успеет ли он пешком дойти до места слияния двух рек, прежде чем они отправятся в путь. До вечера он сидел на берегу в надежде, что они вернутся. Вдруг деревьев не хватило. Но нет, больше никто не пришел.
   Раннее весеннее утро принесло с собой свежесть с реки. Рана на спине Айола заныла, и он стал ходить по берегу, чтобы согреться. У воды лежали в количестве пальцев руки кривые бревна. Айол остановился. Вот оно, решение. 'Старые люди' ушли на связанных бревнах, почему бы и ему не сделать то же самое.
   Он разрезал на ремни свою одежду и стал вязать бревна между собой. Было страшно, когда он столкнул плот в воду, Айол долго не мог решиться отчалить от твердой земли. Сначала лег на него животом и поплыл рядом с берегом, помогая себе руками. Если начнет тонуть, то успеет спастись. И наконец, отважился выйти на середину реки.
   Каменный бурдюк забыл, пришла в голову запоздалая мысль.
   Но ничего, если он догонит 'старых людей', у него будет еще такой бурдюк с медведями. А он обязательно догонит.
  
  Глава девятнадцатая: Остров
  У пристани сиротливо болтались три плота. Вчера отправились вниз по реке мастера и лесовики, теперь пришло время грузиться и семье Гррх. Лэпу расстарался- палубу по периметру закрывали перила, посередке поставили длинный низкий шатер, где можно было спрятаться от солнца или дождя, мачту он сделал съемной, хотя Андрей не видел в этом смысла- собирался использовать ее для постоянного наблюдения. На самую верхушку закрепили череп Гррх, куда же без него.
  - Тяжелый,- Энку на пару с Эхоутом перенес на палубу рог однорога. Заваленный всякой всячиной плот мастеров заметно покачнулся. Точно от Эрру не отстанет, пока горн ему не сделают.
  Андрей напоследок обошел всю стоянку, где только скопившийся за несколько месяцев мусор напоминал о пребывании на месте слияния двух рек людей Долгой дороги. Как-то даже грустно стало, успел привыкнуть к этой стоянке.
  - Пора отплывать, все готово,- пришла Старшая.
  Не стоит дальше затягивать. Но не успели оттолкнуть плоты от берега, как Энку что-то заметил.
  - Еще один мертвый темнокожий плывет. Нет, живой, головой вертит.
  Когда кроманьонец настиг их, то Андрей узнал его. Спутник авторитетного охотника со скрипучим голосом. Что он здесь делает?
  - Арху умер, Айол идти со 'старыми людьми',- сказал темнокожий, когда его выудили из воды. Крепкий вроде мужчина, столько проплыл с нагноившейся раной на спине и на кривых бревнах.
  - Что он говорит?- все с интересом разглядывали мокрого темнокожего.
  - Хочет стать гррх.
  Подложив под голову свернутую шкуру, Айол расслабленно лежал на животе между наваленными на палубе вещами. 'Старые люди' не прогнали его, а взяли с собой в восточные земли. Он умелый охотник и принесет много пользы новой семье. Жизнь снова приобретала смысл.
  Тяжелый плот плавно несло по течению. Андрей сам встал за рулевое весло. На палубе продолжалось постоянное хождение, все пытались определиться со своим местом и распихать вещи так, чтобы они не путались все время под ногами. Большую проблему создали дети, которые так и норовили пробраться между перилами поближе к воде, пока палубу не огородили щитами.
  - Долго плывем.
  Андрей и сам был удивлен. Уже далеко за полдень, а вокруг ничего не меняется, все те же берега с редкими, поросшими камышом заводями. Он предполагал, что они находятся намного ближе к морю. Лэпу вскарабкался на мачту.
  - Вижу плоты.
  - Бу-бу-бууу....
  Рев рога Энку должен сообщить остальным, что они приближаются. Ответный звук горна Рэту дал понять, что их услышали. Андрей заколебался. Пожалуй, поздно уже сегодня выходить в открытое море, лучше сделать это завтра с утра.
  В хорошем месте их ждал Эзуми. Соединенное с рекой мелководное чистое озеро с каменистыми берегами было заполнено плотами. Ожидавшие их прибытия более полумесяца длинноногие даже успели построить на берегу шатры, не спать же под открытым небом. Андрей направил плот к берегу, на лице Эсики явственно нарисовалось разочарование- не успели отплыть, как снова задержка.
  - Здесь река разделяется на несколько рукавов, которые теряются в зарослях. До моря по чистой воде можно дойти только по одному из них,- Андрей слушал Эзуми и думал, что это была здравая мысль отправить длинноногих сюда пораньше, разведать удобный путь. Хороши же они были бы, если застряли в узких протоках дельты реки на своих неуклюжих плотах.
  Придется длинноногим плыть впереди, а он возглавит караван, когда они достигнут открытого моря. И постараться не терять друг друга из вида.
  - Я знаю куда двигаться, Эзуми. В море мы поплывем вдоль берега на восход.
  - А ночью?
  - Ночи мы проведем на твердой земле.
  - Не везде земля подходит для того, чтобы плоты могли пристать к ней. Так было у моря, где раньше жили длинноногие, вместо песка на берегу часто встречались камни, о которые бились большие волны.
  - Это другое море, Эзуми. Оно теплое и в нем много небольшой земли, где можно остановиться.
  Вечером, впервые со времени их прихода в долину между горами, собрался Совет дороги.
  - Как мы узнаем куда двигаться, Эссу, на реке без берегов нет гор, долин, следов зверей?- Рэту заметно нервничал, мужчинам семьи из под Белой горы было привычно полагаться на видимые ориентиры. Они никогда не видели моря, в отличие от длинноногих, а только слышали о нем.
  - Я знаю это, Рэту, и мы не уйдем далеко в море, будем высаживаться на берег, если это необходимо.
  - А как долго плыть?
  - Луну, может две. Дальше мы пойдем на санях.
  - Хорошо бы наконец куда-то дойти, где можно остаться надолго.
  Плоты стояли так близко, что Андрей легко перепрыгивал с одного на другой. Решил еще раз осмотреть их, вдруг длинноногие или белогорцы забыли взять с собой что-то из необходимого в пути. Под ногой сопровождавшего его Рэту треснул горшок и из него медленно потек подтаявший на солнце жир.
  - А что в других горшках?
  - Мясо, рыба, жир..
  Вроде все на месте. И два маленьких весла не забыли, если вдруг совсем ветра не будет. И запасной парус лежит свернутым, которым по настоянию Старшей, оборудован каждый плот. Андрею казалось, что он что-то упустил и должно быть что-то еще. Какой-то привычный предмет морских путешествий, но так ничего и не вспомнил.
  Первым из озера к реке отплыл плот Эзуми, за ним один за другим на расстоянии метров двадцати друг от друга, чтобы не повредить рулевые весла, потянулись другие дэсте длинноногих. Красиво. Они пойдут последними, и у Андрея есть время оценить движение растянувшейся вереницы судов со стороны. Пора и им, его уже ждут.
  - Я слышу шум,- Младшая полезла на мачту, чтобы разглядеть источник непривычного звука.
  - Это море бьется о берег,- Андрей улыбнулся, скоро шум моря станет для нее обыденностью.
  Заросли камыша по берегам стали гуще, а затем вдруг разом пропали. Аккуратно обогнув мелкие илистые островки, нанесенные рекой, они вышли на чистую воду. На соседнем плоту Упеша зачерпнул ладонью воду, попробовал ее на вкус и засмеялся. Не думал, видимо, что когда-нибудь снова увидит родное море.
  Они отошли подальше от берега. Море подавляло своими размерами. Легкая волна без труда раскачивала тяжелый плот. Люди затихли. Эхекка взобрался на мачту и раскрыл парус, который понес их по воде. Послышались приветственные крики. Теперь все зависит только от рулевых. Главное, не терять из виду берег, иначе потеряются.
  Плот постоянно сносило ветром в открытое море, у Андрея занемели руки и он передал управление Эхоуту. К берегу вплотную подступали горы, судя по всему, они очутились в каком-то заливе и теперь плыли вдоль многочисленных скалистых бухт на север. Хорошо бы пересечь ее напрямую на восток, но было боязно.
  Сзади послышались какие-то звуки. Андрей обернулся и увидел Энку, который перелез через перила и лежал на самом краю плота с приступом рвоты. Совсем зеленый стал. Укачало. Как там остальные? Остальные были ничем не лучше, Эсика лежала плашмя под навесом рядом со Старшей, смуглая кожа Ам стала какой-то серой. А ведь на других плотах, наверное, творится то же самое.
  - Воды!
  - А нет у нас воды,- крепкому Уто качка была нипочем, но обыскав весь корабль он вернулся с пустыми руками.
  Так вот что его беспокоило, когда осматривал плоты перед выходом в море, не было емкостей для воды. Он про них забыл, а другим и в голову не пришло, что воду теперь надо брать с собой.
  - Веди к берегу.
  Энку тем временем оклемался и дважды дунул в свой рог. Ветер донес ответный слабый сигнал Рэту. Услышали. Подходящую закрытую скалистую бухту с твердым берегом нашли только под вечер. Андрей вынес с плота на руках Эсику и положил на траву. Эхоут нес Асилу, которорую перекинул через плечо, а Лэпу- Старшую. Мужчины к концу дня пришли в себя, а вот женщины чувствовали себя не очень. Хорошо, что воду искать не пришлось, рядом текла с гор небольшая река.
  На берегу начали разводить костры для готовки ужина. Андрей без аппетита ел похлебку из сушеного мяса. Рядом хлопотали повеселевшие на твердой земле женщины.
  - Это 'водная болезнь', Эссу, забыл тебе о ней сказать,- его нашел Эзуми.- Женщины и дети ею болеют.
  - А еще все мужчины из под Белой горы, родичи большеносых с каменистых гор, и лесовики,- появился бледноватый Рэту.
  - Ты видел высокие горы, которые тянутся вдоль всего берега, Рэту. У нас ушла бы одна зима, чтобы обойти их на санях.
  - 'Водная болезнь' пройдет через несколько дней, мы долго жили у реки без берегов, я знаю, что говорю,- Эзуми утешил рыжего.
  Длинноногий оказался прав. Следующим днем женщины уже вовсю хозяйничали на плоту во время плавания. Только в самое жаркое время прятались от солнца под навесом.
  - Жарко, Эссу,- почти голый Энку безуспешно пытался копьем проткнуть большую рыбину с синей спиной, которая старалась проглотить брошенные им в море обглоданные кости.
  - Будет еще жарче, и не стой на солнце, когда оно высоко.
  День тянулся за днем, они шли вдоль берега, который заворачивал все дальше к северу, когда одной душной ночью они остановились на стоянку в округлой бухте под высокой скалой.
  Никому не спалось. Жарко. Яркая серебристая дорожка полной луны пересекала спокойное море.
  - Земля!
  Голос принадлежал Энку. Они и так на земле, опять его укачало, что ли.
  - Там!
  На горизонте словно повисло в воздухе изображение большого скалистого острова. Оптическая иллюзия? Насколько он помнил по карте, в этой стороне два больших острова, которые расположены рядом. Это могла быть только ближняя Корсика. Но разве она видна с побережья материка? Небольшая туча частично заслонила луну и мираж исчез.
  Словно приглашая скосить путь, а не тащиться вдоль побережья, утром подул устойчивый северный ветер.
  - Плывите за нами,- Андрей решился.
  Ветер быстро нес их по волнам. Теперь только далеко на юге с трудом различался берег, который они покинули утром, пока и он окончательно не исчез в дымке.
  - Люди боятся, они привыкли видеть берег,- его нашла Эсика.
  - Мы скоро его снова увидим.
  По полудню ветер внезапно исчез и наступил полный штиль. Парус покачивался на мачте как маятник, Андрей видел, как другие плоты постепенно догоняют их.
  - Ветер обязательно скоро задует.
  Но он все никак не появлялся. Попробовали грести короткими веслами, но все быстро устали.
  Чем ближе падало солнце к линии горизонта, тем все более хмурыми становились лица людей. Им было страшно оставаться в темноте над водной бездной. Да и у Андрея испортилось настроение. Как бы не потеряли отряды друг друга, как их потом найти в безбрежном море.
  - Уони, зажги светильники. А один повесь на верхушку мачты, пусть все его видят.
  Люди Гррх, которые сбились в кучу под навесом, приободрились. Летняя ночь коротка, солнце быстро встанет.
  - Смотри, Эссу, кругом огни.
  Андрей осмотрелся, море заполнилось светлячками. Фонари зажгли и на других плотах, теперь они не потеряются. Только быстрее бы наступило утро.
  - Папа, расскажешь сказку, все равно никто не спит,- Имела лежала рядом с сопящим маленьким Эритом, как и все ожидая рассвета.
  Что ей рассказать. Опять про Колобка? Так эту сказку она знает наизусть.
  - Жил на большой земле, которая находится на солнечной стороне этого моря, один человек.
  - Он жил в семье Упеши?
  - Может быть. Он очень любил плавать на таком же плоту, как и наш. Звали его Синдбад. И однажды отправился он на нем в Южные земли...
  - Разве бывают такие большие птицы, что смогут поднять наш плот?- Уони и Ам, одновременно всплеснули руками.
  - Все бывает,- усмехнулся Андрей.
  - А где это, Южные земли?
  - Там очень жарко, людям Долгой дороги не надо туда.
  Наступило утро, солнце уже стояло в зените, а поверхность моря все так же недвижима, только мелкая рябь иногда беспокоит ее. Андрей нервничал. Так и запасы воды у них закончатся.
  - Облака с закатной стороны,- его нашел перешедший на их плот Упеша, который озабоченно посматривал на запад.- Надо закрепить все вещи ремнями.
  Андрей уже успел пожалеть, что поменял маршрут, спрятались бы сейчас в уютной бухте на побережье и переждали возможную бурю. Средиземноморец хорошо знает повадки родного моря, не будет просто так его предупреждать.
  Одинокий порыв ветра дернул парус, потом еще раз и, наконец, устойчиво подул с севера на юг.
  - Быстрее, нам надо опередить закатные облака.
  Андрей видел, как засуетились люди на других плотах, ветер крепчал, а бревна плота начали неприятно скрипеть.
  Энку согнал всех ближе к мачте, пусть держатся за нее в случае необходимости.
  - Земля!- Уони сполз с мачты на палубу и замахал руками.
  Он и сам уже увидел. Далековато. Успеют ли.
  - Обойдем ее с восточной стороны, она со всех сторон окружена водой,- безопаснее пройти узким морем между островом и Италией, чем рисковать оказаться у побережья Африки. Если доплывут, конечно.
  - Облака идут в солнечную сторону,- Упеша внимательно следил за приближающейся бурей. Похоже, она зацепит их только краем.- Но за ними идут еще.
  - Это не земля, а один сплошной камень,- Эхоут рассматривал прибрежные скалы приближающегося огромного острова, сразу же переходящие в высокие, поросшие деревьями горы.
  По бревнам застучали крупные капли дождя. Плот подпрыгнул на большой волне и беспокойный, вместе с веслом улетел с палубы в открытое море.
  Упеша без слов сунул ему в руку веревку и прыгнул за Эхоутом, который бешено стучал по воде руками.
  При помощи Энку вытянул обоих на палубу. Вот только весло так и осталось в море. Сейчас их несло течением вдоль узкого мыса острова. Кажется, они успели обогнуть остров с восточной стороны и спрятаться от бури.
  Андрей оглянулся. Не они одни попали в это течение, больше половины плотов лишись парусов, и тем не менее, не отставали от них.
  - Аааааа...
  Работая короткими веслами на пару с Энку они успели отвернуть от скал и врезались в берег, покрытый булыжниками. За ними один за другим на него выкидывало плоты людей Долгой дороги.
  - Выносите плоты дальше на землю.
  Сильно их потрепало. На некоторых плотах лишились всех припасов, теперь пытались достать с мелководья уцелевшие горшки и завертки шкур. Лесовики вязали заново разошедшиеся от ударов бревна и устанавливали упавшие мачты. Хорошо, что не погиб никто, и то потому, что глубина у берега не доходила и до пояса взрослого мужчины. А если бы попали в эпицентр бури? Про это и думать не хотелось.
  - Мы не сможем здесь надолго остаться, Эссу,- Энзи и Рэту обошли побережье и вернулись обратно.- Воды здесь нет и вглубь земли не пробраться. Все скалами закрыто.
  - Как только море успокоится, мы пойдем вдоль восходного берега. Дальше в солнечную сторону находится еще одна земля окруженная водой, гораздо больше чем эта.
  Лэпу вылез из под днища их плота, который стоял на берегу. Лицо у него было задумчивым.
  - Что случилось?
  - Ремни из кожи растягиваются, поэтому бревна и расходятся. И веревки перетерлись.
  - Сколько еще выдержат?
  - Дней десять, затем надо вязать все заново.
  - Найдем удобное место с подходящим лесом, там все и починим. Заодно и отдохнут все. А завтра мы должны плыть дальше.
  Уже несколько дней они шли вдоль западного побережья острова, а он все никак не хотел заканчиваться. Андрей не знал, что и думать. За Корсикой на всех географических картах через пролив должна была находиться большая по размеру Сардиния. А ее все не было. Мимо проплывали все те же скалы и редкие бухты, где они набирали воду. Мог ли он что-то перепутать?
  На палубе начался переполох, Энку наконец попал копьем в большую рыбу с синей спиной и вытащил с помощью Энзи ее на палубу, теперь она бешено прыгала на бревнах, пока ее не успокоил удар топора по голове.
  Метра два с половиной в длину и с полтонны веса, оценил Андрей ее размеры. Есть чем поужинать вечером.
  - Земля!- Эхекка слетел с мачты и тыкал пальцем на восток.
  Еще один мираж как у Энку случился? Так вроде день на дворе, а не лунная ночь. Какая земля может быть, если здесь море между островом и материком. Может скалу увидел торчавшую над водой?
  - Земля,- подтвердил Энку.- Длинный берег.
  Зрению большеносого Андрей доверять привык. А скоро и сам он разглядел береговую линию, которая терялась где-то на севере. Неужели, Италия?
  Между тем скалистый берег Корсики стал гораздо ниже, вместо сплошного камня появились песчаные пляжи, а кроме того он явно начал заворачивать на восток в сторону Италии.
  - Где море, Эссу?
  Неизбежное скоро и произошло. Два берега соединились и плоты людей Долгой дороги стояли в образованном ими заливе. На том самом месте, где по представлению Андрея должно было плескаться море, росли густые леса. Но не мог же он настолько ошибиться. Надо разобраться, что произошло.
  Энку протрубил высадку и побежал помогать оттаскивать плоты на пляж. Судя по всему, на этом месте придется провести несколько дней, и им лучше разведать окрестности.
  Под ногами шуршала прошлогодняя листва, покрывавшая черную землю. Они шли вверх- в горы. Андрей решил осмотреть западную часть острова, который внезапно превратился в полуостров, чтобы с какой-нибудь скалы осмотреть окрестности. Вдруг есть водный путь, который не виден со стороны моря. Лиственные леса вскоре сменились еловыми лесами, скорость продвижения упала.
  - Не думал я, что так скоро придется снова в горы лезть,- пот тек по телу Энку и грозил образовать лужу у ног. Отвык за время морского путешествия пешком ходить.- Солнце скоро сядет, пора и передохнуть до завтра.
  - Вода шумит,- Энзи исчез в лесу и вскоре появился вновь. Он провел их к невысокому, метров тридцать в высоту, но полноводному водопаду, который, падая со скалы, выбил в твердом камне чашу из чистой воды.
  Выше водопада начинался высокий горный хребет, посреди которого выделялась одинокая гора с голой вершиной. С нее точно все будет видно, но поднимутся они на нее уже завтра.
  Прежде чем достичь хребта им пришлось пересечь еще два узких глубоких каньона, которые образовали соединяющиеся у водопада небольшие реки. Что удивительно, в одной из рек вода оказалась ледяная, а в другой вполне сносной для купания. Энзи не раздумывая направился вдоль реки с более холодной водой. Ему виднее. Лес скоро закончился и начался высокий колючий кустарник. А дальше до самой вершины только крупные обломки сероватого крепкого камня.
  - Осторожнее,- Андрей едва успел увернуться от камнепада, который вызвало неосторожное движение Энку. Наверх вел туннель, который состоял из булыжников, словно река здесь текла не так давно, но высохла. Не стоило здесь задерживаться. Не сразу и понял что дошли, пока не стукнулся об остановившегося Энзи. Вершина оказалась плоской с единственным обрывом в нужную им восточную сторону. На отдалении тянулись скалы, в тени которых каким-то чудом в эту жару сохранился белый снег.
  - И где твое море, Эссу?
  Андрей и сам видел, что нет никакого моря с восточной стороны. Горы переходили в лесную низменность, которая соединялась с большой землей на востоке. Только намного южнее виднелась полоса недоступного им моря. Они оказались в ловушке.
  
  Примечания
  1. С Лазурного берега и в самом деле видна Корсика, оптический эффект такой, же как и при мираже в пустыне. Говорят, феномен наблюдается в зимние лунные ночи.
  2. В ледниковый период остров Корсика неоднократно соединялся с Аппенинским полуостровом. О чем главный герой, увы, не знал.
  
  Глава двадцатая: Камень
  - Мудростью случая данными мне знаниями...- еще до их возвращения Старшая рассудила, что они задержатся на этом месте и решила возобновитьзанятия в 'школе'. Судьба продолжала шутить над ним, как еще объяснить, что дети в этот момент заучивали наизусть 'Географию'. Увидев Андрея, который пришел с авторитетными охотниками людей Долгой дороги, Старшая отпустила подопечных, предварительно вручив каждому по куску вареного мяса на обед.
  - Разве может земля вырасти там, где до этого находилось море? Да еще лес на этом месте появиться- Энку чесал затылок. В его представлении вода могла поглотить землю, как это случается весной в горах, но не наоборот.- И что нам теперь делать?
  - Мы можем вернуться обратно тем же путем, как и приплыли, а затем обойдем Камень с другой стороны.
  Приуныли. Судя по лицам, его предложение никому не понравилось.
  - Можно пересечь большую землю пешком за половину луны и выйти к другому морю, но тогда нам придется оставить плоты и большую часть вещей здесь.
  Все одновременно запротестовали, пока Старшая не прекратила начавшийся галдеж.
  - Разделимся и осмотрим все вокруг, вдруг найдется дорога на другую сторону выросшей земли. Лэпу сказал, что починка плотов займет еще много времени.
  Удобен все-таки этот небольшой плот, который они использовали еще тогда, когда Энку добыл своего однорога. Легкий, с небольшим парусом, маневренный. На нем Андрей, Энзи и Энку осмотрят побережье материка. И Эхекка с ними, чтобы было кому лезть на мачту. В противоположную сторону- в лес-, еще до рассвета ушел Рэту с десятком длинноногих и белогорцев. Рыжему комфортнее находиться на твердой земле.
  Они плыли вдоль пологого берега с бесконечными пляжами, совсем не похожего на пенящиеся скалы Корсики, или Камня, как назвали его люди Долгой дороги. Удобно, можно пристать к земле в любом месте. Но только им этого не надо, людям Долгой дороги нужен проход в море, которое волею судьбы оказалось отрезанным от них выросшей землей.
  - Грязная вода,- прокричал с мачты Эхекка.
  Это уже интересно, где-то рядом несет свои мутные воды большая река. А вот и она, Энзи молча обогнул илистые островки в устье и вошел в реку. Мог бы и спросить, надо ли им туда.
  - Темнокожие любят у реки стоянки ставить,- Энку на всякий случай взялся за топор, но никаких следов присутствия человека они так и не обнаружили. Река сначала завернула на север, а затем сделала разворот на юг, пересекая плоскую равнину почти без холмов. Только однажды их появление потревожило семью оленей, которое спустилось к реке на водопой. Побаиваются, не так уж здесь и безлюдно, раз знают людей. Сейчас люди Гррх пересекают чужие охотничьи угодья, если кто их увидит, то убьет с полным на то основанием. Если сможет, конечно.
  Течение реки усилилось, плот с трудом преодолевал его, пока окончательно не застрял в невесть откуда появившихся густых зарослях камыша. Все, приплыли? Но где исток этой большой реки. Не видно ничего.
  - Озеро,- Энзи выбрался на высокий берег реки и осматривал окрестности,- до него осталось совсем немного, надо прорубить камыш.
  - Сам бы и рубил,- Энку у берега пытался смыть жирный черный ил, покрывавший его с головы до ног. Остальные выглядели ничем не лучше, за исключением терпеливо ждущего их на плоту чистенького Энзи. Чтобы добраться до озера им пришлось по его указке прорубить метров сто камыша, подняв в воздух стаи уток. Глубина была совсем небольшая, вот только ил оказался на редкость топким, хорошо ножи не потеряли, когда проваливались в него по пояс.
  Озеро было небольшим, окруженным все тем же вездесущим камышом. Андрей внимательно осмотрел его берега, пока не обнаружил проход в еще одно озеро. Похоже, что их здесь несколько, соединенных неглубокими заросшими протоками. Заночевали они на островке с двумя большими ивами, на который наткнулись в очередном водоеме, здесь их никто не потревожит. Ни зверь, ни человек.
  - Дальше на восход начинаются горы.
  - Я видел, Энзи, но нам надо найти дорогу на солнечную сторону, вокруг выросшей у Камня земли.
  - А если земля выросла не только у Камня, но и перекрывает море где-то еще?
  Андрей задумался. Он собирался пройти вдоль берега материка и проплыть между Сицилией и Италией. А что если и Сицилия сейчас не остров, а полуостров? Тогда их морское путешествие затянется. А то и вовсе унесет плоты течением куда-нибудь в Африку.
  Стена из камыша стала разреженнее, а очередное озеро и вовсе забралось в холмы и отличалось по предыдущих каменистыми берегами. Они осмотрели его и убедились, что питается оно десятком мелких речушек, текущих с восточных предгорий, и ни одно из них не подходит для плавания плотов. Все, приплыли, тупик. Они высадились на землю, а Энзи пропал среди холмов. Любит он бродить в одиночестве.
  Вернулся он неожиданно скоро.
  - По ту сторону еще одно озеро, похожее на это.
  Радость притухла, когда Андрей разглядел его находку. Нет, оно было доступно для них, четверых крепких мужчин идущих налегке. За половину дня они даже дотащили до него свой легкий плот, но проделать это с тяжелыми морскими плотами не смог бы никто. Их и на берег то с трудом вытаскивали, перекатывая через бревно.
  - Может рыжий найдет дорогу,- Энку передалось его плохое настроение.
  Из озера вытекал совсем короткий исток, впадавший в широкую реку, текущую откуда-то с восточных гор. Эхекка, вставший за рулевое весло, едва справлялся с быстрым течением. Успокоилась река только разлившись на равнине, а уже к вечеру до них донесся знакомый шум прибоя.
  - Обошли мы выросшую у Камня землю, Эссу,- голос у быстроногого был довольно кислый.
  У устья реки расположился большой остров, который стал их убежищем на ночь. Чего им опасаться, заселенных островов они пока не встречали.
  - Совсем жарко, а ведь еще только утро, плохие здесь земли,- Энку пытался спрятаться от солнца в тени паруса. Они плыли на север вдоль бесконечной полосы песчаных пляжей.- Вот и Камень.
  По левую сторону появились знакомые резкие очертания гор на фоне синего неба, которые с каждым часом проступали все четче. Море сужалось, становясь все спокойнее, а ближе к ночи земля окружила их с трех сторон. Как и договаривались, на месте, где соединялась поднявшаяся земля и материк, их ожидал Рэту.
  - Долго вы, два восхода здесь стоим,- новости у рыжего тоже были неутешительные, прохода между Камнем и материком они не нашли. Везде рос старый лес вперемешку с кустарником. Пока ждали, увязавшийся с ними Айол сумел заколоть кабана, причем копьем прямо с дерева. Полезный темнокожий оказался. Похоже, не осталось у них теперь другого выхода, кроме как возвращаться назад и обходить Камень с западной стороны.
  *****
  - Все готово, Адзэла. Женщины принесли одежду из беличьих хвостов и раковины.
  Сын его брата не смотрел ему в глаза, ведь именно он был в тот день рядом с Атэкой, когда копье людей пришедших от Снежных гор разбило ему лицо и он захлебнулся собственной кровью. Атэка, самый удачливый молодой охотник племени между озерами и закатными горами и его сын, теперь ждет, пока его отправят в другой мир. Лицо его густо замазано желтой краской, чтобы скрыть отсутствие челюсти. Мужчины племени принесли для него подарки. Чего только здесь нет. И шапка украшенная раковинами и клыками оленя, одежду, на которую женщины племени нашили подвески с бусинками из длинных клыков огромного зверя с длинным носом, который водится в землях за Снежными горами, редкий нож из крепкого камня с холодного побережья моря, четыре украшенных жезла из рогов огромного оленя, живущего в болотах.
  Могилу для Атэки построили из черных камней, сложив их друг на друга до такой высоты, что бросить взгляд вовнутрь мог только взрослый мужчина. Адзэла сам повернул его голову на левую сторону и вложил большой нож в правую руку. Все согласно обычаю. Бережно надел шапку и одежду из беличьих хвостов- это сейчас тепло, но кто знает, каково будет сыну, когда он оживет в Другой земле. Вдруг там холодно. Его тело положили на толстый слой красного порошка и выложили вокруг просверленные раковины- у него будет что подарить встреченных им женщинам там, куда он отправился. Вот и все, осталось завалить землей и камнями. Они уйдут, а Атэка, который должен был стать старшим охотником племени после него, останется в этой пещере.
  Однажды непривычно холодной зимой из-за Снежных гор к равнине у озер в первый раз пришли много чужих людей. Они нападали на стоянки семей и убивали всех мужчин и детей. Кто-то испугался и убежал в пустынные южные земли, где даже дождь большая редкость и совсем мало зверя. Трусы. Что с ними сталось с беглецами, никто не знает, они ушли и не вернулись. Отец Адзэла не устрашился и объединил семьи, живущие у озера, в единое племя. Мужчины семей вместе напали на чужаков и убили их всех. Они отстояли свои охотничьи угодья. Пришло время, когда его отец неудачно упал во время охоты и сломал шею. И тогда молодой Адзэла возглавил племя после его смерти. Это было против обычаев, но те, кто могли возразить, давно убежали в солнечные земли, остальные поддержали его. С тех пор прошло много зим, а из-за Снежных гор раз в несколько лет продолжали приходить чужаки. И вот теперь они появились вновь, а первой их жертвой стал его старший сын Атэка.
  - Как это случилось?
  - Мы загнали кабана в лесной овраг в двух днях пути от стоянки и преследовали его, когда на выходе из него на нас неожиданно напали. Ловкий Атэка бежал первым и ему попали копьем в лицо. Я убил напавшего чужака, а остальные бежали. Их было немного- пальцы одной руки,- сын его брата по- прежнему старался не смотреть ему в глаза.
  Юноша ни в чем не виноват, они напоролись на идущих впереди охотников чужаков, остальные бредут за ними со своими женщинами и детьми. Так случалось уже несколько раз после первого появления людей из-за Снежных гор. И у них есть еще пальцев двух рук восходов солнца для того, чтобы все мужчины племени у озер успели собраться вместе и встретить чужаков копьями, дротиками и стрелами с острыми наконечниками, похожими на половину луны. Это тоже был обычай, который установил отец Адзэла.
  *****
  Пляж был завален вещами. Их пришлось снести на берег из-за затянувшегося ремонта плотов, который затеял Лэпу. Несколько бревенчатых исполинов лежали на суше, остальные так и плавали связанные друг с другом на воде. Не было для них места на узкой полоске земли между морем и растущими деревьями.
  - Белогорцы боятся идти вокруг закатной стороны Камня, говорят, плоты не выдержат долгого плаванья,- вечером Эсика поделилась с ним новостями.
  - Мы слишком задержались здесь, а они так и хотят где-то остаться навсегда,- пробурчал Андрей.
  Но он и сам должен был признать, что с того дня, как они вернулись с безуспешного поиска прохода в море за поднявшейся землей среди людей Долгой дороги наступило какое-то успокоение. Достаток еды и отсутствие опасности расслабляло. Они словно забыли, что должны скоро отправляться дальше- все дальше от моря стали появляться новые шатры, охотники на несколько дней уходили бить зверя, а длинноногие приспособились ловить сетями больших рыб с синей спиной. Да и сам он хорош, со скуки помогает лесовикам вязать плоты, а самое главное, подготовку к походу, пустил на самотек.
  - Мы скоро отправимся дальше, обязательно отправимся.
  Едва наступило утро, как Андрей отыскал Энку. Повезло, что большеносый не ушел на охоту. Тройной сигнал рога разбудил спящих людей. Почти сразу появился Энзи, а позднее Эзуми, Рэту и вечно зевающая по утрам Старшая. Смотрят на него с недоумением.
  - Через два восхода мы покидаем Камень, сегодня никто не идет на охоту, а помогают Лэпу и лесовикам чинить плоты, завтра начинаем грузить на них вещи.
  - Белогорцы...
  - Молчи, Рэту,- Энзи положил руку ему на плечо и рыжий благоразумно прикусил язык.
  Берег моря напоминал потревоженный муравейник- мужчины вытягивали тяжелые плоты на берег, а после ремонта сталкивали обратно в море, несли веревки, нарезали ремни, устанавливали мачты. Только в самую жару Андрей разрешил дать людям отдых на несколько часов. А к вечеру ошалевший от суеты Лэпу сообщил, что все плоты в полном порядке и можно начинать загружать их вещами.
  - Подождем до завтра, Лэпу, все устали,- Андрей улыбнулся. Все уснут сегодня еще до заката солнца.
  Ночью его разбудили раскаты грома. Поднялся ураганный ветер, поднявший с пляжа тучи песка, залепившие глаза, тут же полил сильный ливень, который потушил едва тлеющие ночные костры. Раздался плач испуганных детей.
  - Все в лес!- Андрей подхватил на руки Эрита и Имелу и, спотыкаясь о разбросанные вещи, при свете молний, побежал под защиту деревьев. Эсика едва поспевала за ним. Буря продолжалась всю ночь и только под самое утро они смогли вернуться на берег моря.
  - Теперь мы точно никуда не поплывем,- Энку растерянно вертел головой. Пляж был усеян обломками бревен, обрывками ремней и веревок. Всем тем, что еще вчера было плотами людей Долгой дороги.
  На всех напало какое-то оцепенение. После долгого топтания на месте мужчины начали собирать в кучу целые бревна, женщины откапывали занесенные песком горшки и шкуры, потянуло дымом костра, на котором готовили утреннюю еду.
  - Почему ты улыбаешься, Эссу,- Энку толкнул его плечом. Кажется, решил, что он слегка помешался от горя.
  - Мы уйдем отсюда завтра, как я и говорил. В конце концов, никто из вас не хотел плыть вокруг Камня.
  - Но как? Связанные бревна разбиты, мы не сможем быстро их починить,- лица у Эзуми и Рэту вытянулись. Похоже, они были готовы поспорить.
  - Эссу знает, что надо делать,- была у голоса Энзи странная особенность. Звучал он тихо, но слышали его все. И никто с ним никогда не препирался. И теперь не стали.
  - У нас осталось двенадцать больших плотов, которые находились на берегу. Еще несколько мы соберем из уцелевших бревен. Будет тесно, но и плыть недалеко. Мы поднимемся по реке до озер, а дальше пойдем по земле до следующего моря.
  То ли голос Андрея звучал уверенно, то ли людям Долгой дороги нужна была ясная цель на ближайшие дни, но уже довольно скоро уцелевшие плоты покачивались в море. На них начали грузить горшки, шкуры, оружие. Не так уж и мало вещей сохранились. Даже рог однорога нашелся, из которого мастера к радости Энку сделали огромный горн. Не такой уж он и тяжелый оказался, когда усилиями сверлившего его Упеши внутри него образовалась полость и сохранился только твердый верхний слой.
  - Боооооо...- это Энку опробовал новый горн. Звук его был, наверное, слышан на всем острове, если не на материке, возвещая, что уже завтра они покинут Камень.
  *****
  Плохой, наверное, год за Снежными горами случился, раз эти люди в попытке спастись от голода бросили свои холодные северные равнины и вместе с женщинами и детьми прошли долгим путем до их озер. Что могло у них произойти? То ли стада быков и оленей не появились в привычное время весной, решив изменить свой извечный маршрут, то ли траву сковала корка льда и животные погибли от бескормицы. А за ними вынуждены были уйти и люди. Адзэла не хотел думать об этом. Ночью он видел огни, которые светились на холмах, там чужаки готовили мясо убитых на их угодьях оленей и быков. Чем дольше они здесь задержатся, тем меньше останется еды для его племени.
  - Мужчины племени готовы встретить чужаков, которые идут вдоль реки. Через восход они с женщинами и детьми займут равнину между холмами и нашими озерами и не смогут убежать оттуда,- брат Адзэла был вчера вместе с ним и видел эти огни на холмах. Он тоже знает, что другой удобной дороги для чужаков нет.
  - Не уйдут ли они сами в солнечные земли?
  Вопрос молодого охотника проигнорировали. Разве покинет кто-то места, где трава зеленеет круглый год, всегда успешная охота, а женщины и дети часто получают свою долю еды у ночного костра.
  Следующим днем Адзэла клеил костяные наконечники к стрелам. Всем хорошо место у озера, но только нет доброго камня. Каждой весной часть мужчин племени отправлялись в восточные горы, чтобы на временной стоянке изготовить на всех ножи и наконечники для копий и стрел. Но их не хватало, и им приходилось использовать расколотые кости. Конечно, она тверже, но и времени на одно острие уходит по несколько дней.
  - Чужаки спустились с холмов на равнину, пора закрыть им дорогу вдоль озер,- брат звал его. Пришло время в очередной раз защитить угодья племени от пришельцев из-за Снежных гор.
  *****
  Ушел в темноту быстроногий Эхекка
  Спрятался за тучу покусанный месяц
  Не видно в ночи как стоят 'Три зуба'
  Только сыны Гррх не спят в ожидании врага
  ..Спрятались Рэту и Эссу в тени камня большого
  Долго ждут храбрецы солнца восхода
  С первым лучом ожидают врага прихода
  Их много пришло, пять раз по пять
  
  Метко кидает копье свое Рэту
  Скользка земля от вражеской крови...
  Внезапно явился на помощь Энку
  Свирепый как Брр он врагов сокрушает
  В страхе бежит темнокожий, но поздно
  Пронзенный копьем бездыханно лежит...
  
  - Старая песня, Эссу, давно мы ее не пели,- Энку расчувствовался. Тем более под аккомпанемент ланмены Упеши 'Сражение у Трех зубов' звучала она как-то совсем грустно.
  Андрей решил, что нехорошо будет, просто покинуть Камень, где они провели столько времени и вечером перед отплытием решил посидеть у костра со старыми друзьями, с людьми, с которых и начиналась семья Гррх. Пришел и любопытный Уто, не упускавший возможности поближе узнать 'старых людей'.
  - Жалко, что не увидим бы больше Белую и Круглую горы, ущелье Гррх, 'Три зуба',- подала голос Грака, она сегодня пришла с Рэту и маленьким Эссу, который теперь крутился у вокруг них. Давно ее не видел.
  - Мы найдем лучшие земли, Грака. Они тоже станут для тебя дороги.
  Повисло молчание, каждый вспоминал о чем-то своем.
  - Давай, Упеша, про Битву в каньоне,- Энку разрядил обстановку, захотел послушать про свои подвиги.
  -Блестит секира Энку в лунном свете...
  Под тяжестью груза погрузневшие плоты едва возвышалась над морской поверхностью. Из-за отсутствия места люди сгрудились посередине, только совсем маленьким детям огородили небольшое пространство, где они могли присесть. Ветер с трудом толкал неповоротливые громадины, казалось, они едва двигаются. Но нет, Камень отдалялся от них, постепенно уменьшаясь в размерах.
  - Вверх по реке сначала пойдут плоты с мужчинами, а за ними все остальные,- Рэту решил подстраховаться, они сейчас очень уязвимы.
  - Нет там темнокожих,- на взгляд Энку рыжий перестраховывался, но тот проигнорировал его реплику. По ходу движения только Рэту говорит мужчинам, что они должны делать.
  Проход в камышах между озерами пришлось прорубать заново, для больших плотов он оказался узковат и первый же из них намертво застрял в илу, пришлось перевести людей с него на другие плоты, пока два десятка мужчин, утопая в грязи, не протолкнули плот на чистую воду.
  Андрей ухмыльнулся: мужчины пытались отмыться от грязи в мутной воде озера, сейчас они цветом кожи мало чем отличались от темнокожих. Дальше должно стать легче, им осталось проплыть еще несколько озер, где нет столь мелких протоков, и можно будет готовиться к пешему походу.
  Последний плот пристал к каменистому берегу озера уже в темноте. Уставшие люди Долгой дороги нехотя сносили на твердую землю необходимые вещи. Завтра они разберут плоты, сделают волокуши и пытаются найти проход между невысокими горами, чтобы достичь моря на восточной оконечности этой земли. А там как получится.
  *****
  Полдень. Уже второй день две толпы находились на этой равнине друг против друга и никто не мог решиться ударить первым. Не ожидал Адзэла, что чужаков из-за Снежных гор окажется так много. В прежние года все проходило по другому- пришельцы пытались пройти между озером и холмами небольшими группами, а мужчины его племени, которые лучше знали местность, убивали их из засады. Теперь же они двигались все вместе. И было их не меньше, чем людей его племени. Позади чужаков он видел женщин и детей. За них они станут драться до конца, не побегут. Атаковать? Так непонятно, кто победит и какой ценой. Рисковать нельзя, жизнь племени в его руках, как была до этого в руках его отца, а после него вождем станет его младший сын.
  Стоять просто так всем надоело. Молодой охотник вышел вперед, но так, чтобы до него не добила стрела и начал долгое представление. Стучал древком копья по земле, демонстрировал противнику разные части тела, показывал, что он сделает с чужаками, когда, наконец, доберется до них. Устав, он под одобрительные крики вернулся к своим улегся на землю.
  - Чужаки!- сын его брата показывал в сторону озера.
  Как так, там нет прохода, не могли пришедшие из-за Снежных гор пересечь обширную водную гладь. Но на ближних к озеру холмах в самом деле появились люди. Похоже, и для них их нахождение здесь оказалось неожиданным, они остановились, а рядом с ними появлялись все новые и новые фигуры с блестящими наконечниками копий.
  - Ду-дуу-дууу....
  Незнакомый звук повис над равниной.
  
  Примечания
  
  1. Описание могилы Атэки по мотивам раскопанной могилы Арен Кандид(23,5- 24 т.л.н - граветская культура), неофициально называется 'Могилой принца' из-за богатого убранства и большого количества положенных в нее предметов.
  2. Как не странно, камень в каменном веке часто был дефицитом. Найдено множество временных стоянок на месте, где добывали подходящий кремень. Иногда такие палеолитические 'мастерские' находились на удалении нескольких десятков километров от местоположения постоянных стоянок.
  
  ******************************************************************
  
  Список имен и значений
  
  
  Эссу(муж)- камень.
   Грака(жен)- ива.
  Рэту(муж)- огонь.
  Эрук(муж)-бык.
  Энку-одиночка.
  Эдина(жен)- светловолосая.
  Лэнса(муж)- копье
  Имела(жен)-бабочка.
  Эпей(муж)-храбрый.
  Эхекка(муж)- волк.
   Эрит(муж)- сильный.
   Эзуми(муж)- лосось.
   Эшунка(муж)- волна.
   Эхоут(муж)- беспокойный.
   Вичаша(муж)- мудрый.
   Иква- лягушка.
   Эрру- ветер.
   Эсика(жен)- изящная
   Упеша- кипарис
   Узуту- осиное гнездо.
  Авхай(кром.)- лентяй.
  Уто(кром.)- старик
  Уони(кром)- светлоглазый
  Энзи-тень.
   Лэпу- кедр.
   Энти-поющая.
  Арху(кром.)- овраг.
  Айол-(кром.)-ветер.
  Асила(кром.)- рассвет.
  Атэка(кром.)- убивающий быков.
  Адзила(кром.)- сильный.
  
  Ахана(кром.)- смеющийся
   Сент- городок во французской провинции Приморская Шаранта, недалеко от него находится стоянка Сен- Сезер, где был найден скелет неандертальца и орудия шательперрона, предшественнице знаменитого ориньяка.
   Ленмена- флейта(на языке средиземноморский неандертальцев). При описании 'флейты' Упеши использована найденная в Словении знаменитая 'флейта из Дивье Бабе' приписываемая неандертальцам.
  Эпизод с занесенные песком следов неандертальских детей навеян находкой французских антропологов, которые обнаружили в местечке Ла Розель более 200 следов, который оставили дети и подростки, а также сопровождавшие их взрослые.
  
  
  Брр- саблезубый тигр.
  Гррх- пещерный медведь.
  Большерог- гигантский олень.
  Криворог- горный козел.
  Однорог- шерстистый носорог.
   Настоящий однорог- эласмотерий.
   Рррр- пещерный лев.
   Жжж- пчела.
  
  
  
  Гага- девочка
  Ашка-мальчик.
   Нита- тетя.
   Семья- общность неандертальцев и кроманьонцев состоящая из 40-100 человек близких родственников.
   Племя- объединение семей(только у кроманьонцев).
  'Самый мудрый'- шаман(только у кроманьонцев).
  Темнокожие- кроманьонцы.
  Большеносые- распространенная группа неандертальских родственных семей- живут в предгорьях.
   Длинноногие- группа родственных семей неандертальцев, живут на равнине у атлантического побережья.
   Хррх- мифический змей-прародитель в верованиях кроманьонцев.
  Дэсте- отряд или группа охотников.
Оценка: 7.88*17  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"