Лавин А.: другие произведения.

Игра Ассасина

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 5.57*125  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    ЛитРПГ.
    Роман вышел
    Купить электронную версию можно здесь:
    http://fan-book.ru/catalog/books/paper/epik-igra-assasina.html

  
  Скачать и купить электронную и бумажные версии можно здесь:
http://fan-book.ru/catalog/books/paper/epik-igra-assasina.html
  
  
  
  
   []
  
  Книга выходит 20 октября в издательстве ЭКСМО, тираж 10000. Вторая книга "Война Ассасина" выходит примерно через неделю.
  
  
  
  ТРОЕМИРЬЕ. Глобальные вирт-миры, объединенные в одну гигантскую Империю.
  К ним относятся АНОМАЛЬНЫЕ ЗЕМЛИ (так называемый Мир Сталкеров), ГОТИКА (Мир Магии) и ДЕУС (Мир Киберпанка).
  Сотни миллионов землян подключены к ним и проводят в Виртуальной Империи больше времени, чем в реальности. Корпорации держат там свой бизнес, в пространствах Троемирья можно пережить бесчисленные приключения, открывать новые земли, отправляться в дальние плавания, строить, исследовать, изобретать, убивать, грабить, создавать кланы и гильдии... Там можно ЖИТЬ.
  Долгие годы Троемирье существовало спокойно и размерено, лишь локальные стычки и войны между Кластерами нарушали мирную жизнь. Но теперь скрытые силы начали свою тайную игру. Грядет война между виртуальными мирами.
  И здесь на сцену выходит тот, которому суждено сыграть главную роль в этой войне. Шад Ассасин, воин тени, начинает свой путь...
  
  Я пришел в себя на тропе в незнакомом лесу. Позади - пустота, впереди - неизвестность... А вокруг виртуальный мир, грандиозная Игра под названием Аномальные земли. Я не помню своего прошлого. Необычный враг охотится за мной, чтобы вырвать тайну, надежно скрытую в моей памяти. Остается лишь с головой окунуться в это опасное приключение. Ведь только мне доступны уникальные задания. Только я могу пройти эпический квест под названием Шторм Тысячелетия. Потому что Шад Ассасин - не просто часть Аномальных земель, он тот, кто способен изменить саму игровую реальность.
   Это - игра, из которой не выйти. Игра не на жизнь, а на смерть. Игра Ассасина.
  
  
  
  
  Эпик. Игра Ассасина
  
  
  Раунд первый
  Нуб. Поселок Мшистый и окрестности
  
  Глава 1
  Аномальные земли, округ Любеч. Первый день, первый квест, первый моб
  
  Раса: человек.
  Класс: разведчик.
  Уровень: 1.
  Свободные очки характеристик: 5.
  Распределить очки характеристик?
  Да. Нет.
  
  Что это? Я зажмурился, но когда открыл глаза, ничего не изменилось.
  Окошко в рамке с закругленными углами висело прямо передо мной. Сквозь кнопки меню просвечивал пейзаж. И меню, и оформление отчего-то казались знакомыми, хотя больше ничего знакомого вокруг не было. Я перечитал свои, видимо, характеристики раз шесть, но не получил ответа на главные вопросы: как меня зовут и что я здесь делаю.
  Поморгал, скосил глаза - и окно само собой свернулось, открыв привычный игровой интерфейс. То есть вот прекрасно знаю, что шкала опыта - в левом нижнем углу поля зрения, здоровье - внизу посередине... Ну, и откуда это известно?
  А главное - кто я такой?
  Я стоял на поляне в лесу, под ногами была самая обычная трава, слегка пожухшая.
  Сейчас ранняя осень, да? Запахи... в общем, лесные такие запахи. Листва шумит, все вокруг объемное и реальное. Даже мое тело. Оранжевый комбинезон, как у заключенного-смертника из американского боевика, чешки на каучуковой подошве вместо нормальной обуви.
  В какой игре нубы появляются в столь нелепом виде?
  Нуб. Слово пришло на ум само собой, хотя оно было не совсем типичным, не из лексикона обычных граждан. Нуб - в вирт-мирах означает новичок, неумеха. И откуда это слово знаю?
  Вокруг вирт-мир, правильно? А иначе откуда взяться окну с предложением распределить характеристики... Ну, хоть что-то понятно!
  Так, давай-ка проведем ревизию собственных знаний.
  Первое: не помню, как здесь очутился. Второе: вокруг все как настоящее, и это потому, что играю, похоже, с полным погружением. А при таком варианте допустима встройка в игру реального внешнего вида игрока. Получается, я обычно разгуливаю в дурацкой обуви и оранжевом комбезе? Зачем, что за странная одежда? Третье, и самое главное: раз сюда попал, значит, сейчас отсюда выйду и обращусь за помощью к врачу. Или просто приду в себя. Или...
  Мысленно потянулся к игровому меню, и тут же выплыло окно:
  
  Вы уверены, что хотите выйти из игры?
  Да. Нет.
  
  Энергично кивнув, усилием воли "нажал" на "Да", но кнопка оказалась неактивной. Снова и снова пытался "кликнуть" на нее - безрезультатно. Наверное, какой-то сбой в системе глубокого погружения. Интересно, что откуда-то в общих чертах представляю себе механику игры...
  Ладно. Главное - спокойствие, только спокойствие. Если что-то сломалось, специалисты починят. По крайней мере, остается на это надеяться.
  Будем мыслить логично и не поддаваться панике. Я здесь, в этом лесу. Знаю, что это виртуальный мир, но не помню, как попал сюда (или - кто меня сюда запихнул), и что было до того. И пока что не могу выйти из игры. Нужно работать с тем, что имеем, то есть - жить по правилам этого мира, пока не выяснится хоть что-нибудь.
  Решив так, осмотрелся еще раз, уже внимательнее. В лес уходила хорошо утоптанная тропа, по ней и пошел, глядя по сторонам и пытаясь хоть что-то вспомнить. Например - свое имя. Возраст. Хорошо хоть, с полом проблем не возникало: мужской, в полном соответствии с моими смутными представлениями о себе.
  А может, амнезия вызвана сбоем, который не дает мне покинуть игру?
  Примем эту версию за рабочую. Другой-то все равно нет. Все лучше, чем паниковать, бегать по лесу, размахивая руками, кричать "А-а-а, кто я?!" и пугать других нубов.
  Впрочем, нубов в окрестностях не наблюдалось. Если быть честным, не наблюдалось ничего, кроме детально прорисованных - как настоящих! - деревьев, травы и кустов. Да пугающе крупных мух, с занудным жужжанием вьющихся над тропой. А еще иногда раздавался едва слышный далекий то ли стон, то ли скрип.
  Засмотревшись на здоровенных мух, я споткнулся и упал на землю, как последний растяпа. В ладони впилась хвоя, правым коленом обо что-то здорово долбанулся. Выругавшись, встал на колени. Как выяснилось, виной тому был нож, воткнутый в землю по самую крестовину. Я обхватил треснувшую пластиковую рукоять, потянул, потом рванул сильнее. Вытащил обычный кухонный тесак, и перед глазами возникло полупрозрачное окно:
  
  Добавлено новое оружие.
  Старый нож.
  Холодное, одноручное.
  Класс: обычное.
  Урон: 2-3.
  Тип поражения: колотые, резаные раны.
  Прочность: 14/20.
  Доступно с 1 уровня.
  
  Прекрасно. Оружие, которым разве что от комаров обороняться. Или вот от мух этих... да и то, они слишком крупные для него. Однако, вывод можно сделать: что бы там ни произошло с системой глубокого погружения, вирт-мир работает. Вон, окно появилось, свойства ножа мне поведали...
  Когда выпрямлялся, начало давить на поясницу, я завел руку назад и нащупал карман, где что-то лежало. Вот черт, а ведь поначалу и не заметил!
  Оказалось, что там плоский планшетный компьютер, старенький, из тех, которые массово выпускали на заре виртуальности: с небольшим монитором и, похоже, минимумом функций. Аппаратик работал, показывая окно чата и карту местности, точнее, ее "видимый", уже известный мне, кусочек с прозаическим названием "Лес первого контура". В углу мерцал зеленый огонек, обозначавший, надо думать, меня.
  Провозившись некоторое время с планшетником, я кинул в общий чат сообщение:
  "Эй, народ! У кого еще проблемы с выходом? У меня кнопка не активна!"
  Сообщение оказалось подписано - Прот-117. Час от часу не легче! Мало того, что ник идиотский - Прот, еще и номер присобачили. Кто же меня так обозвал?
  Нет, стоп! А ведь действительно, меня раньше так называли, недавно. Точно! я напрягся, пытаясь поймать воспоминание.
  ...Длинные коридоры без окон. Гулкие залы. Серые стены... И снова темнота неизвестности. Только голова разболелась.
  Однако, играть, пусть и недолго, под таким тупым ником я не собирался. Это же унизительно, в конце концов. Нужно подобрать себе нормальный.
  Если в голову пришла хорошая идея - действуй незамедлительно. Так что я вызвал окно персонажа, пока что забив на нераспределенные очки характеристик - успеется, сейчас не до того. Найдя поле "имя", подумал-подумал... и на возникшей виртуальной клавиатуре отпечатал имя, внезапно пришедшее в голову: Шад. Не знаю, почему именно так, но ник сразу понравился да к тому же показался знакомым. Я - Шад.
  Стоны из глубины леса стали отчетливей.
  Вздохнув, отряхнул прилипшую к рукам и коленям хвою, поудобнее взял нож - насколько это было возможно: треснувшая рукоять при плотном хвате врезалась в ладонь, - и осторожно, стараясь не шуметь, направился вперед.
  Получалось неплохо, даже ловко - будто всю жизнь только тем и занимался, что крался по лесу. Ну правильно, я ведь разведчик, так? В стартовом окне было написано, что класс - разведчик. Интересно, почему? Кто выбрал для меня этот класс, как и ник Прот-117? Если имя можно поменять на первых трех уровнях, то выбранный класс - лишь на пятом, да и то, заплатив штраф...
  Откуда я это знаю? Понятия не имею!
  В кармане завибрировал коммуникатор - в чате откликнулись на мой вопрос. Стараясь не сильно отвлекаться от окружающего, я стал читать. Никого мое сообщение особо не взволновало, похоже, такая проблема только у меня...
  
  "Гонишь, чувак!"
  "Грибов-мутантов нахавался?"
  "А чем тебе плохо здесь? Оставайся!"
  "Аномальным землям - аномальных игроков! :)"
  
  Ну, спасибо, добрые люди! Вы-то наверное помните, как вас зовут, откуда вы родом, да и вернуться можете в любой момент!
  Больше я не отвлекался - тропинка вильнула и вывела на пустырь. Лес оказался только узкой полосой, отделяющей место появления нового участника от основного игрового поля.
  Тут и там торчала арматура, валялись груды битого кирпича, стопки бетонных плит. Впереди и немного правее, за бурьяном и чахлой порослью молодых березок, стояло заброшенное двухэтажное здание: выбитые окна, плоская крыша, облупившиеся стены. Стонали именно в нем.
  Я остановился, прикидывая, что делать.
  С одной стороны - если уж в игре, то глупо просто ждать, когда починят систему выхода. Сидя на месте, точно ничего не вспомнишь, самое разумное - действовать, надеясь, что память вернется. С другой стороны, когда тебя убивают в виртуальности - ты просто респишься, то есть возрождаешься в ближайшей контрольной точке открытой локации... Но что будет со мной, а?
  Учитывая, что выйти невозможно?
  В заброшенном доме снова застонали, громче.
  Я посмотрел на сказочно красивое, в разводах облаков, светящее синим небо, будто рассчитывая получить у него ответ на извечные философские вопросы: кто я? что делать? зачем живу на этом свете? какая сволочь назвала меня Прот-117?
  Вместе с последним вопросом пришла здоровая злость. Нет уж, хрен вам всем, плакаться, сложив руки - не для меня!
  Нож хоть и старый, а все-таки оружие, главное - уметь им пользоваться. Пусть эстеты развлекаются красивыми "обманными движениями", пусть перебрасывают нож из руки в руку прямым и обратным хватом, на самом деле это не так эффективно, как простой, почти без замаха, удар в живот снизу вверх...
  Стоп. Откуда я это знаю? Мне приходилось кого-то резать? Вряд ли, вот как-то не верится. Такое ощущение, что в прошлом профессия у меня была скорее интеллигентная, даже, возможно, интеллектуальная, хотя не могу понять, почему так считаю. Но вдруг я учился ножевому бою, ну вроде как хобби такое было? Только когда, где? Не помню.
  - Помогите! - отчетливо донеслось из заброшенного дома. Призыв был полон отчаяния.
  Я поспешил на помощь.
  
  * * *
  
  Вместо двери был пустой темный проем. Я прижался спиной к холодной стене, ощущая лопатками ее материальную твердость. Все было по-настоящему, даже стук сердца в груди. Осторожно заглянул в дом, стараясь особо не высовываться, чтобы меня не заметили те, кто внутри.
  Первый этаж был одним большим помещением, заваленным всяким хламом. Здесь давно - или вообще никогда - не жили, вдоль стен проросло какое-то вьющееся растение. Пахло странно - сладко и пряно, словно из банки со специями. Мне показалось, что плющ слегка шевелился, но это, наверное, был сквозняк.
  Снова послышался стон.
  Он доносился из темного, густо заросшего угла, где ничего толком не было видно. Я вслушался.
  - Помоги... Брат...
  Голос был глухой и тихий. По спине пробежали мурашки, а волосы на затылке зашевелились.
  - Лозу... Лозу раз... режь...
  Лозу? Я шагнул в дом, стараясь не приближаться к стенам и уж тем более - к странному плющу. Почувствовав человека, растение задвигалось, и его зеленые щупальца, покрытые изогнутыми шипами, потянулись в мою сторону. Я отшатнулся и едва не упал, но при этом умудрился рубануть ножом по ближайшему побегу - на пол брызнула темная жидкость, и запах пряностей стал сильнее.
  Почти не мешая обзору, чуть в стороне от центра поля зрения появилось сообщение:
  
  Лоза.
  Хищное растение.
  Скорость нападения: 1.
  Урон: 1.
  Зона агрессивности: 2.
  
  А еще возникла шкала, означающая живучесть растения. Судя по длине шкалы, "пилить" его предстояло долго.
  - Брат! - позвали из угла. - Брат, не бросай!
  А если это ловушка? Впрочем, вряд ли квесты на первых уровнях очень уж сложные. Я пошире расставил ноги, примерился и широким взмахом обрубил еще одно щупальце, подобравшееся слишком близко.
  Со всеми отростками сразу не справиться - это ясно. А в углу, откуда доносятся призывы о помощи, совсем темно, не разглядеть, что там происходит. Хотя, кажется, могу различить в полутьме очертания... вроде, человек лежит на полу. Сунься туда с одним ножом - сожрут, а может, выпьют досуха. Что делает с жертвами хищная лоза? Проверять это на собственной шкуре не было ни малейшего желания, поэтому я двинулся по сложной траектории, обрубая особенно наглые побеги, и вскоре сумел получше разглядеть попавшего в ловушку человека.
  Он буквально висел в углу, оплетенный лозой, как муха в паутине. Оборванец в старом камуфляже армейского образца. Глаза совершенно пустые, сразу понятно - непись или, другими словами, нип, то есть "Не Игровой Персонаж", а не живой игрок. Наверное, встречает тут каждого новичка. Возможно, одновременно со мной кто-то еще спасает его, только мы с другим игроком как бы в параллельных реальностях... есть такая фишка в современных онлайн-мирах.
  Откуда я это знаю? Неважно. Знаю - и все!
  - Добей... - Голова мужика безвольно упала на грудь.
  Наверное, это было бы проще всего: подскочить и ударить в шею, избавив его от мучений. Должно быть, так и задумывали разрабы, то есть разработчики вирт-мира. Но что-то переключилось во мне, и я, сколько ни убеждал себя, не мог видеть в раненом просто графическую оболочку программы. Нет, надо иначе, хитрее как-то. Надо его спасти!
  Я быстро осмотрелся. Неподалеку валялся табурет - большой, добротный, даже на вид тяжелый. И лозы рядом с ним не наблюдалось. Не забывая оглядываться, я подхватил табурет, выставив ножки перед собой - получился неплохой щит. Оружие бы еще посерьезней, а не это "перышко", но выбора не было.
  Медленно-медленно - но очень решительно! - я направился в темный угол, где хрипло дышал пойманный лозой оборванец. Растение зашевелилось, некоторые щупальца отпустили пленника и нацелились на меня. Ну-ну, посмотрим, кто из нас сильнее: человек или тварь, у которой даже нервной системы нет.
  - Давай, сельдерей! - подбодрил я хищное растение. - Вперед, ревень убогий!
  Естественно, лоза не услышала - ей было нечем. Но рванула она вперед довольно бодро. Я подставил табуретку, кривые шипы пробили дерево - и застряли в нем. Тогда я с силой дернул табурет на себя, услышал хруст ломающихся побегов, отшвырнул свой "щит" и со всех ног бросился к раненому. Шкала здоровья лозы постепенно уменьшалась - обрубки и обрывки щупалец елозили по полу, истекая темной жидкостью.
  Я сам удивился тому, с какой скоростью удалось перерезать держащие пленника щупальца. Тело безвольно рухнуло, я подхватил его одной рукой. Оборванец был довольно тяжелым, а ведь еще предстояло вытащить его из дома, отбиваясь от лозы....
  Пот заливал глаза - разработчики постарались, сделав "глубокое погружение" максимально достоверным. Впрочем, мысль о том, что вокруг вирт, а не реальный мир, тут же отступила на задний план. Не до того было.
  Уже в дверях все вокруг внезапно озарилось ярким светом, меня приподняло над полом и выгнуло дугой - будто от сильнейшего электрического разряда. Я вскрикнул, выпустив спасенного. Взрыв? Какая-то аномалия? Что происходит?!
  В ушах прозвучал торжественный музыкальный аккорд, что-то вроде оглушающего "ПАБАММ!", и перед глазами вспыхнула надпись:
  
  Поздравляем! Вы достигли нового уровня! Текущий уровень: 2.
  
  Невидимая сила аккуратно вернула меня на пол, свет померк, музыка смолкла. Быстро, однако, идет прокачка на старте. Снова ухватив оборванца под мышки, я выволок его на улицу и уложил на траву. Осмотрел: крови не видно, но лицо неприятного синюшного оттенка, губы бледные.
  - Пить, - прошептал он.
  Фляжки не было, и он слабо указал рукой в кусты:
  - Пруд... Там... Воды!
  Вроде, безопасно вокруг... Рискнув ненадолго оставить спасенного одного, я отправился за водой. Слава игровым богам, кусты оказались самыми обычными, нехищными и неактивными. Раздвинув ветви, увидел небольшой, гладкий, будто стеклянный пруд. Вот только в чем нести воду? В ладонях, что ли?
  Я склонился над водой. И отразился в ней.
  Темноволосый, худощавый, но не задохлик, в меру спортивный, хотя качком ну никак не назовешь. Небритый. С возрастом определиться не получилось, с одной стороны, ощущал себя достаточно взрослым, да и выглядел уж точно старше двадцати. С другой... Да черт его знает - не знаю! Не школьник, но и не старик, в общем.
  Пустив по пруду рябь, зачерпнул воду ладонями и поспешил обратно к раненому.
  Он был в сознании. Я опустился рядом на колени и влил воду ему в рот - попало не так много, но мужик заметно оживился.
  - Друг... Спас... Сейчас, погоди... Вот! Возьми! - рука его зашарила на поясе. - Пистолет возьми. Макаров. Верный.
  Я принял у него старый, но ухоженный ПМ.
  
  Добавлено новое оружие.
  Пистолет Макарова.
  Огнестрельное, одноручное.
  Класс: обычное.
  Урон: 10-20.
  При скрытом применении с близкой дистанции урон: 100%.
  Скорость: 1.7.
  Тип поражения: огнестрельное ранение.
  Доступно с 2 уровня.
  
  - А ты как? - на всякий случай уточнил я у раненого.
  - За мной придут, друг. Сейчас уже придут. Тебе прямо. Там поселок. Спросишь Косого. Ты парень способный. Он поможет. Скажешь, Ржавый к нему направил. Косой дело даст, тебе выгода будет.
  Я повертел в руках пистолет, думая, куда бы его пристроить.
  - Там, у стены... в кустах подсумок валяется, - добавил он.
  В кустах обнаружился старый ремешок с ржавой пряжкой, к нему была пристегнута сумка вроде тех, что называют "кенгуру", только побольше. Я подпоясался, сунул в сумку пистолет. Вернувшись к Ржавому, сказал:
  - Спасибо, брат.
  - Тебе спасибо. Бывай, свидимся.
  Я шел осторожно, часто оглядываясь. Пересек пустырь, чудом не пропоров ноги арматурой и осколками стекла. Пистолет прибавлял уверенности в себе. Крутым оружием "макар" не назовешь, но все же это уже не хилый нож с пластиковой ручкой, еще и треснувшей. Наверное, поэтому я расслабился и прозевал тот момент, когда на тропинке внезапно появился зверек размером с крупную крысу.
  От крысы его отличала длинная гибкая шея и длинные острые клыки. У данного конкретного экземпляра была подпалина на боку, хвост обгорел как спичка, ухо разорвано... Досталось ему недавно, однако. Когда я сфокусировался, над "крысой" всплыло сообщение:
  
  Неизвестное лесное животное.
  Изучите Книгу Аномальных земель,
  чтобы распознавать местных зверей.
  
  Зашипев, неизвестное лесное животное с деловым видом бросилось ко мне, и как-то сразу стало понятно, что очень скоро его клыки вступят в тесное знакомство с моей ногой. Я прицелился... И не выстрелил. Не знаю почему, просто подумал вдруг: не дело это, тратить пулю на такую хоть и зубастую, но мелкую живность. Ножом ее, ножом!
  Сунув "макар" в сумку на ремне, достал нож. А "крыса" была уже рядом. Хвать! Я взвыл от боли. Ах ты, ё... неизвестное лесное животное! Черт, черт, черт!!! Ведь реально больно, как в жизни, хотя не так сильно, нейро-фильтры игры боль притупляют, но все равно гадостное ощущение.
  
  Укус неизвестного лесного животного!
  5 единицы повреждения!
  Жизнь: 45/50.
  
  И тут же первое окошко сменилось другим, крупнее:
  
  ВНИМАНИЕ!
  Вы можете выбрать режим игрового процесса!
  Режим ИМИТАЦИЯ.
  Режим ПОГРУЖЕНИЕ.
  (для консультации обратитесь к справке)
  
  Третья и четвертая строчки в окне мигали - кликабельные. А еще в углу моргал вопросительный знак. Окно, в отличие от предыдущих, было непрозрачным и закрыло большую часть обзора. Эй, разрабы, идиоты, уберите меню, тут сволочное неизвестное лесное животное нападает! Оно же по пять единиц жизни снимает за раз, а у меня всего полтинник, меня сейчас закусают до смерти!
  Хотя... шипение слышалось, но больше крыса не кусалась. Такое впечатление, что тварь как бы ждет, пока я выберу один из режимов, что мне предлагались.
  Справка (вызванная кликом на вопросительный знак) подсказала, что в "глобальном вирт-мире Аномальные земли возможны два базовых режима игры" . Дальше разъяснялось: при выборе режима "имитация" весь процесс будет сопровождать большое количество поясняющих окон, а игровая карта сдублируется в верхний правый угол зрения. Ну а выбор режима "погружение" оставляет лишь минимальный интерфейс, окошки будут появляться в редких случаях, а собственное состояние можно будет отслеживать по шкале жизни и ощущениям (в Справке говорилось еще что-то про шкалу "доступной аномальной энергии", но у меня такой пока что-то не наблюдалось).
  Вообще, к подобным вещам надо подходить всерьез. Полазать по игровым форумам, поднять гайды, как называют руководства по различным аспектам вирт-миров, все хорошенько взвесить, прикинуть... Но - не было доступа ни к каким форумам, да и гайды, где их взять? Не могу выйти из игры и раскрыть на мониторе игровой сайт. У меня, мать вашу в кулер, и монитора нет!
  Из отдельных тонких намеков в Справке становилось понятно, что при выборе режима "погружение" на игру начинает влиять состояние тела игрока в реале. Это, в общем, было логично. Рефлексы, "память мышц", вообще - психосоматику еще никто не отменял... я нахмурился, запнувшись на этом слове. Откуда оно в моей голове? Психосоматика, изучающая взаимное влияние психики и тела, понятие не из самых распространенных.
  В общем, ну его нафиг, это полное погружение, как-то стремно, выберем-ка лучше всем понятный и знакомый режим "имитация". С такой мыслью я ткнул в третью строчку... и ничего не произошло. Она была неактивной.
  Да что же это такое?! Я не помню, как попал в игру, не могу из нее выйти, и, оказывается, еще и не волен выбрать режим игры!
  Шипение всё доносилось из-за "окна", настырное и тревожащее. Неизвестное лесное животное там сейчас точит клыки, гадина, полирует когти и готовится вонзить все это в меня, снеся еще пятерку единиц жизни. Я быстренько забрался в чат и кинул сообщение про то, что не могу выбрать режим "имитация". У кого, мол, еще так? В ответ получил порцию шуток, недоверия и даже ругани. Кто-то припомнил, что я - тот самый чувак, который до того жаловался, что не может выйти из игры, обозвал меня геймернутым психом и пообещал вальнуть, если только окажусь поблизости.
  В общем, от представителей вида хомо сапиенс помощи не жди. Никогда не рассчитывай на других: твои проблемы - тебе с ними и развлекаться. Ладненько, выхода, стало быть, нет... Расставив пошире ноги и пригнувшись, я мысленно кликнул на строчку "Режим: Погружение".
  
  ВНИМАНИЕ!
  Вы выбрали режим игры Погружение.
  Это важный шаг в судьбе игрока.
  Режим глубокого погружения дает больше возможностей в Аномальных землях, но и требует большей самоотдачи.
  Теперь продолжительность и успешность Вашей жизни на просторах Аномальных земель зависит только от Вас!
  
  Окно мигнуло - и я нанес удар ножом длинношеей "крысе", как только та, будто сорвавшись с цепи, метнулась ко мне.
  Играл бы в режиме имитации - тут же появилось бы окошко про урон и прочее, а так лишь полоска жизни в полупрозрачной шкале, плавающей над тварью, уменьшилась на четверть.
  Крыса яростно зашипела и снова прыгнула. Я снова ударил. Укус-удар-укус-укус-удар... КРИТ!
  ...Что на игровом сленге означает - критический удар. С пронзительным писком брыкнув лапами, неизвестное лесное животное упало на бок и превратилось в дохлое лесное животное. Тело начало истлевать, пропадая... Эй, разрабы, не жлобимся - где мой лут?!
  Лутом, то есть выпадающими из убитых предметами или ценными частями тел, меня не обделили: на месте "крысы" остался хвост, шкурка и мягкий сизый пузырек. Гм, желудок, кажется. Или это называется не лут, а дроп? Что-то память подводит...
  
  Получено достижение Бесшумное убийство.
  Вам удалось уничтожить своего первого врага холодным оружием,
  не привлекая внимание других животных в округе.
  Награда: Открыта линия развития Бесшумный убийца.
  Награда: Открыта линия развития Ножевой бой.
  Получено: 1 ед. опыта.
  Получено: 2 ед. ловкость.
  
  Значит, "своего первого врага"? То есть лозу, представителя флоры, система в расчет не приняла. Несколько настораживали "другие животные в округе" - стало быть, если бы начал стрелять, сбежалась бы сюда стая длинношеих "крыс" и меня бы закусали? Уже сейчас жизнь почти вполовину уменьшилась...
  ПАБАММ!
  В верхней части поля зрения возникли слова:
  
  Поздравляем! Вы достигли нового уровня! Текущий уровень: 3
  
  Мигнули - и пропали.
  Я нахмурился, не понимая. Бесшумное убийство - ладно, это действительно неплохо получилось, большинство игроков в этой ситуации пристрелили бы крысючку, а я вроде как соригинальничал и этим заслужил награду. Но вот почему уровень так быстро сменился? Попахивает читерством, использованием недозволенных игровыми законами методов и приемов. Еще один непонятный фрагмент из паззла загадочной ситуации - меня словно тянуло по определенной линии прокачки, той, что изначально выбрал некий Мистер Икс, обозвавший меня Протом-117, давший класс Разведчик и кинувший в Аномальные земли, как котенка в бурную реку.
  Так, теперь что делать с лутом... Ведь знаю, что игра, но все равно противно в руки брать. Сорвав с ближайшего дерева несколько крупных листов, завернул в них хвост и шкурку, а отдельно - желудок. Когда поднял его с земли, заметил внутри что-то блестящее. Оболочка желудка была мутной, сизо-лиловой, и внутри явно находилось нечто твердое. Крысючка, выходит, проглотила что-то, а переварить не смогла? Я поборол желание немедленно разрезать желудок ножом и достать предмет - во-первых, здесь могли появиться другие "неизвестные лесные животные", во-вторых, надоело топтаться на одном месте, хотелось идти дальше. Сунул хвост и шкурку в сумку вместе с ножом, лист с желудком тоже аккуратно положил туда поверх остального, чтобы не лопнул, взял пистолет - и пошел дальше, к поселку, про который сказал Ржавый. Где-то там живет некто Косой, который может помочь.
  Шагал я быстро и очень скоро, когда деревья внезапно расступились, увидел перед собой двух хорошо вооруженных людей.
  
  
  Глава 2
  Поселок Мшистый. Первый день, первый торговец. Квест на квест не приходится
  
  Оба были в тактической одежде, довольно крутой, дорогих ботинках с гортексом, в обвесах, жилетах, каждый держал автоматическую винтовку незнакомой конструкции. Часовые или дозорные. Сразу понятно, стоит только посмотреть. Они преградили путь, пришлось остановиться.
  - На месте! - приказал охранник, стоящий слева. - Назови свое имя.
  За спинами дозорных виднелся поселок, обнесенный сетчатым забором. Бетонные здания с плоскими крышами, похожие на склады или бараки, плюс брезентовые армейские палатки и небольшие домики, как в обычном частном секторе.
  - Шад, - представился я.
  - Разведчик третьего уровня Шад, - сказал правый. - В поселке Мшистый запрещены силовые конфликты. Любые вопросы решаются диалогом или на Арене. Доступ к Арене получишь с четвертого уровня. Ты можешь пользоваться любыми магазинами, складом и помощью жителей. Если необходим отдых - место в палатке будет предоставлено бесплатно. Позже ты сможешь арендовать жилье. Также можешь подкрепиться на полевой кухне или в баре. Будь осторожен и вежлив. Удачи, Шад.
  Они расступились, я кивнул и зашагал дальше, усиленно размышляя. Вслух дозорные никак не отреагировали на мой комбинезон, но оба рассматривали его, пока говорили. Что это значит? Оба - нипы, это понятно, но в каком диапазоне они могут реагировать на нестандартные ситуации? Вот если бы вдруг начал стрелять - они бы меня мгновенно завалили, и возник бы снова на той полянке в лесу. Если бы возник. Ладно, а если бы стал танцевать стриптиз? Или кататься по земле, блеять, кричать петухом, декламировать сонеты Шекспира? Какая бы в этих случаях была реакция?
  От таких мыслей заломило в висках; сунув пистолет в сумку, я сдавил их ладонями. Ведь есть что-то в голове, прячется информация, воспоминания. Вот и про нипов, управление в игре многое знаю - только вспомнить надо. Но откуда знаю? Блин, а может, участвовал в разработке? От этой мысли даже сбился с шага и споткнулся. А чего! Я - член Внутреннего Круга, то есть Бог, которого конкуренты низвергли в вирт-мир, лишив памяти...
  Было бы круто, но - нет, ерунда. Что-то другое за всем этим кроется. Кто же я такой, а?! Всё, не думать сейчас об этом! Воспоминания придут сами, естественным путем, главное - не напрягаться. Приступ головной боли начал проходить, и я отправился дальше по центральной улице поселка Мшистый.
  Кто бы ни делал игру, они все продумали. Здесь витали особые запахи: жареного мяса, пива, пота и носков, железа и пороха... Обычные ароматы места, где много вооруженных мужчин и мало душевых кабинок.
  К моему удивлению, первым человеком, то есть другим игроком, встреченным в Мшистом, оказалась девушка.
  Не знаю, позволяли ли законы этого мира моделировать внешность или приходилось довольствоваться данным от рождения (хотя, думаю, все же позволяли), но девушка была вполне себе ничего. Судя по шмоту - на несколько уровней выше меня, спортивная, с ярко-красной лентой в светлых волосах. Я улыбнулся, она мазнула по мне взглядом, мотнула "хвостом", презрительно нахмурилась и прошла мимо, не желая разговаривать с таким откровенным нубьем да еще и в стыдном оранжевом комбинезоне.
  Ну и ладно. Не больно-то и хотелось! Уж что-что, а виртуальные романы - удел подростков и романтиков. К первым точно не отношусь, ко вторым - судя по всему, тоже.
  Где бы найти этого Косого? На коммуникаторе должна быть карта поселка.
  Мигали желтые восклицательные знаки, отмечавшие те места, куда нужно зайти, и тех нипов, у которых желательно взять квесты. Косого - вот странно - не было. Окей, что теперь? Косого мне точно надо найти. И вообще, освоиться в этом месте, оглядеться, понять, что здесь к чему. А то дома незнакомые, люди незнакомые, лес незнакомый - все незнакомое. Посмотришь на этот мир трезво и понимаешь: надо выпить. Ну значит идем туда, куда в любом поселении ведут все дороги: в бар.
  Назывался бар довольно странно: "У Падлы". Надо полагать, его хозяин отличался самокритичностью.
  А может и правда пропустить стаканчик - вдруг организм воспримет виртуальный алкоголь как реальный и выпустит память на волю? Вот только денег нет...
  - Здорово! - за стойкой в полутемном помещении стоял небритый бармен в зеленой кепке. - Новенький?
  - Да. - Я взгромоздился на поставленный на попа высокий ящик, который вместе с несколькими другими заменял табуреты, что ставят у стоек.
  Огляделся. Низкий потолок, в углу - печка, мебель деревянная, грубая. За столами сидели с десяток людей, и мне сразу показалось, что трое пьющих пиво и громко хохочущих парней у окна да парочка на другом конце бара (он - в новенькой "горке" и с "калашом", поставленным между колен, она - в широченных камуфляжных шароварах и длинной кожаной куртке) - игроки. А вот остальные четверо - нипы. Наверное, постоянно торчат в этом баре, создают антураж.
  За столом в углу кто-то богатырски храпел.
  - Налить чего?
  Я повернулся к бармену.
  - Да с деньгами не очень...
  Он окинул меня взглядом и хмыкнул:
  - Что за прикид странный, брат?
  Ага! Так нипы все же реагируют на этот мой комбинезон, явно нетипичный для новичков.
  - Да вот, случайно так получилось, - стал пояснять я, внимательно наблюдая за его реакцией. - Лоза на меня напала возле стройки. Помог там одному, отбил от нее, но она мне штаны с рубахой порвала своими колючками. Вот мне тот человек, которого я спас, этот комбинезон и отдал в награду.
  Взгляд у бармена, пока он слушал, был пустой. Когда закончил, он на секунду словно завис, а потом кивнул и сказал:
  - Значит, на выпивку денег нет?
  ИскИн! - я внутренне вздрогнул, когда понимание, четкое и ясное, возникло в голове. Нипы - не просто фигурки со стандартным набором реплик, эти времена давно миновали вместе с первыми, еще примитивными онлайн-играми. Теперь вирт-мирами управляют Искусственные Интеллекты. У ИскИнов есть так называемые "слои", и за каждого неигрового персонажа отвечает один под-слой. Это как множественное сознание, куча "я" внутри одного мозга. Слой, выделенный на данного нипа, может быть тонким или потолще, от этого зависит, насколько реалистично нип будет вести себя в различных нестандартных ситуациях, насколько сложные реплики он может отпускать, как четко реагирует; зависит его словарный запас, поступки и даже мимика. В особых случаях ИскИн, отвечающий за данную область вирт-мира, может подкачать мощность в слой, к которому пристегнут нип, а то и задействовать свое центральное ядро. Ну а при возникновении особо кризисной ситуации - обратиться за помощью к ведущему ИскИну всего Кластера.
  От таких мыслей у меня снова заломило в висках, я сморщился и уперся локтями в стойку, склонившись лбом на сжатые кулаки.
  - Что с тобой, брат? - спросил бармен.
  Разомкнув пересохшие губы, я ответил:
  - Нужно выпить. Очень нужно.
  Он развел руками:
  - Звиняй, в долг не наливаю. Может что-то на продажу есть?
  Я призадумался. У меня нож и "макар". Ни с тем, ни с другим расставаться не хочу - вопреки распространенному мнению, пистолет холодного оружия не заменяет. Да и патронов не сказать, чтобы много, одна обойма. Хотя, стоп...
  - Есть, - сказал я. - Хвост и шкурка, э... лесного животного.
  - Не-е, - покачал головой бармен. - Таким не занимаюсь. А вот Митрич скупает всякое да в Любеч на продажу возит. С ним поговори.
  Бармен указал на храпящего мужика в углу бара.
  Подойдя к столу, я без спроса сел напротив спящего, и он сразу встрепенулся. Глянул на меня мутными глазами, потер их кулаками. На пару секунд завис, оглядывая мой комбез, но не нашелся, что сказать и лишь буркнул:
  - Чего надо?
  Однако, не сильно ласковый парень этот Митрич. Ну да ладно, мне с ним не целоваться.
  - Бармен сказал, ты торгуешь всякими вещами.
  - А! - Митрич немного оживился и дохнул перегаром. Ну, разрабы, ну, затейники - ничего не забыли! - Да, имею кой чего. А что надо?
  - Мне не приобрести, а сбыть.
  - Могу и купить, - кивнул он. - Показывай.
  Я думал, сейчас развернется окно магазинного интерфейса, когда в квадратах одного поля лежат вещи нипа, а в другом клиента, но режим глубокого погружения делал свое дело - Митрич просто вопросительно глядел на меня.
  Тогда я вытащил из сумки все, что там было: нож, ствол и два свертка. Положил на стол, развернул и сказал:
  - Оцени.
  Почти без паузы он выдал:
  - Нож - одна монета, рухлядь. Пистолет - пять монет. А шкуры твои и пузырь этот... чье это?
  - Не знаю, - признался я, усиленно вспоминая: монеты, монеты... Ну да, основная игровая валюта. Десять монет - примерно один евро, плюс-минус, зависит от сегодняшнего курса.
  - За это, - Митрич ткнул пальцем в хвост и шкурку крысючки, - по монете. А за это...
  Он снова замолчал. В тусклых глазах появился интерес, торговец потянулся к желудку, но я накрыл тот ладонью.
  - Так сколько за него?
  - Не даешь товар рассмотреть, - обиделся Митрич. - Ладно, заплачу... Ну чисто тебе, бродяга, чтобы на ужин у тебя было да на жилье, а то замерзнешь ночью в своем комбинезончике цирковом... Заплачу пятьдесят монет.
  Ох ты ж! И все из-за этой железячки внутри желудка? А ведь, по логике ситуации, не должен Митрич знать, что там крысючка заглотнула. Значит, предполагает просто, что это может оказаться ценная вещь, и спешит прикупить у нуждающегося игрока, надеясь, что нубская жадность взыграет от такой цифры. Игровая экономика, что тут скажешь. Пятьдесят монет, значит, за секрет, то есть пять евро... Ну, нет!
  - А что это, определить можешь? - я показал на хвост и шкурку. - От какой животины? А то я, знаешь ли, пока в местной фауне не очень секу.
  - За этим не ко мне, - проворчал он.
  Ну, ясно. Надо срочно прочесть Книгу Аномальных земель. Если бы знал, как по-настоящему зовется крысючка, то торговец дал бы за выпавший с нее лут больше монет, а сейчас, как за неизвестные предметы, платит по минимуму.
  - Ну что, продаешь желудок? - спросил он. - Пожалуй, отстегну тебе за него семьдесят монет. Но больше не получишь, не надейся.
  И в этот момент мне показалось, что предмет внутри желудка слабо светится. он мигнул, замерцал - и погас. Да что же там такое, а?!
  - Хвост со шкуркой забирай, - решил я, - а насчет желудка еще подумаю. Кому вообще такая гадость нужна?
  - Лекари их скупают, - ответил Митрич. - Шаманы опять же.
  Шаманы? Что еще за шаманы в Аномальных землях? Ведь не фэнтези-мир... впрочем, шаманы - это тебе не маги какие-нибудь, они как бы даже и в реальном мире есть, так что ладно.
  Разбогатев на две монеты, я вернулся к стойке и потребовал стакан пива (который стоил одну монету). Когда бармен выставил на стойку граненый стакан с пенной шапочкой, спросил:
  - Знаешь что-нибудь про Косого?
  - Косо-ого, - протянул он, запустил руку под кепку и почесался. - Ну, ты спросил. Его редко, кто ищет. Покажи-ка карту. Значит, так: идешь по центральной улице, сворачиваешь у самой ограды направо, там вот за этим зданием будет палатка. В ней - Косой. Но ты с ним лучше не связывайся, темная он личность.
  - Спасибо, - я сделал несколько глотков пива и, ощутив внутреннее удовлетворение, задал еще вопрос: - А вот скажи, кто мне здесь может подсказать, в какую сторону вообще двигаться? Чем заняться в Аномальных землях?
  Не знал я, как еще спросить у непися, к кому пойти, чтобы вступить в гильдию или получить профессию или что там мне теперь нужно сделать? Как выяснилось, сформулировано было верно, по крайней мере, тот подслой ИскИна, что был отведен на бармена, распознал контекстный смысл фразы и устами небритого парня в зеленой кепке ответил:
  - А, это тебе к Коменданту Джону надо. Всем новеньким первым делом надо к Джону. Он у нас строгий.
  Выяснилось, что недалеко от поселка некогда была НАТовская база. После первого Шторма поперли мутанты и базу вынесли, но замкомандира вместе с несколькими своими людьми остался в живых, переехал в поселок Мшистый и организовал здесь место под названием Штаб. Там можно получить всякую информацию по географии, флоре и фауне, разжиться стволами, боеприпасом, другими вещичками, а так же определиться со своим местом в этом мире.
  Что такое Шторм, спрашивать не стал. Вероятно, в истории вирт-мира так называлось событие, которое привело к катастрофе и превращению обычных земель в аномальные. Все это вызывало различные вопросы - например, насколько география Аномальных земель совпадает с реальной земной, - но пока что решил не заморачиваться и этим.
  Хотелось достать прямо здесь желудок крысючки, разрезать на стойке и вытащить то, что внутри... Однако шестое чувство говорило: нельзя делать это на глазах у других, чтобы там не лежало и не светилось - лучше, чтобы кроме меня никто эту штуку не видел. Вот буду один, тогда и разберусь.
  Допив пиво, слез с ящика-табурета. Интересно, кормят здесь? Должны кормить. Но на один оставшуюся монету не попируешь и мой удел пока что - пользоваться бесплатной "полевой кухней", которую упомянул часовой. Как студенту... Но сейчас я - не студент. Так, а кто тогда? Был студентом? Был. На кого учился, кем стал? Кажется... Я аж зажмурился. Вот-вот вспомню!
  Все, стенка, приплыли. Никак не вспомнить.
  Бармен протирал стакан и больше внимания не обращал. Парочка ушла, пока я общался с Митричем, а компания из трех игроков до сих пор шумела в углу. А может подойти к ним, познакомиться? Попытаться еще раз объяснить свою ситуацию... Да нет, примут же за психа или может извращенца какого. Вдруг подумалось, что и в чате зря задавал вопросы. Помощи не получил, а вот себя... засветил, что ли. Ну то есть, ситуация-то на самом деле необычная и непростая, слыханное ли дело: человеку перекрыт выход из вирт-мира! С этим может быть связано что-то очень серьезное, и вдруг сейчас за мной охотятся? Уж не знаю кто, но ведь есть некая сила, которая назвала меня Прот-117 и впихнула в игру, лишив при этом памяти. Чем дальше, тем больше кажется, что я часть каких-то глобальных событий. Пока не пойму хоть что-то, лучше вести себя тихо и больше ни к кому ни с какими неуместными вопросами не приставать.
  Одно точно понятно: раньше работал не с людьми. Я не врач, не полицейский. Не учитель точно. А еще, кажется, привык к логическому, мышлению. Потому что мне постоянно хочется все разложить по полочкам и последовательно обдумать.
  Ладно, хватит гадать - я вышел из бара. Итак, на повестке дня три вещи: посетить Коменданта Джона, получить квест на профессию, узнать больше про местную флорафауну; разрезать желудок, чтобы увидеть, наконец, что проглотила крысючка; найти Косого и поговорить с ним.
  И есть еще четвертое дело: вспомнить все. Я подозревал, что с ним будет больше всего проблем.
  
  * * *
  
  Мимо Штаба не прошел бы даже слепоглухой. Длинная одноэтажная коробка под плоской крышей, обшитая зеленым сайдингом стояла на единственном перекрестке Мшистого. Карта услужливо подсказала, что слева - магазин, справа - аптечка, напротив - гостиница, а вот это и есть Штаб. На перекрестке шумел и галдел стихийный рынок.
  - Уши землегрызки! Десять монет за пачку!
  - Экстракт лозы! Плюс десять к регенерации! Двадцать монет!
  - Сильный антидот - от любых отравлений первых уровней! Пятьдесят монет!
  Все это было музыкой для ушей. Знакомые интонации торговцев, игроков и неписей, знакомая обстановка... Нет, именно в этом месте, кажется, раньше не был, но видел похожие неоднократно. Еще один крючок, с помощью которого можно вытащить рыбку воспоминаний из омута памяти. Да только что-то никак не клюет она...
  - Ищу пати на хряка-мутанта! Нужен хил и син! Ищу пати!
  Память услужливо подсказывала: пати - это небольшая группа для какой-то операции, выполнения какого-то дела в вирт-мире. Хил - лекарь, син - ассасин, то есть убийца.
  Наперерез рванул верткий парень лет двадцати. Этакий вечный подросток, мелкий, жилистый, и с таким лицом... Не вызывающим доверия, короче говоря. Я бы с ним вместе "винду" не инсталлировал, как говорится.
  - Эй, оранжевый! Ты же у нас разведка и син?
  Я медленно покачал головой:
  - Пока не определился.
  - Да ладно. Я же вижу, ты - разведчик. Одному несладко на первых уровнях, лучше сразу вступить в сильный клан. Взнос - всего десять монет. Не можешь заплатить - подпишешь договор, отдашь потом под маленький процент.
  Вот интересно, это на кого рассчитано? Что еще за "охота на лоха"? Я постарался улыбнуться самой мерзкой из своих улыбок. Парень всё понял, махнул рукой и отошел.
  Стараясь больше ни с кем не общаться, пробился сквозь толпу к дверям Штаба.
  Естественно, они охранялись. Дюжие парни в натовской форме хмуро обозревали торжище. Дорогу мне заступили.
  - Имя. К кому?
  - Шад. К Коменданту Джону.
  Хмурый взгляд, задумчивое движение квадратной челюсти. Черт, ну вот почему я появился в игре в этом прикиде? Такой внешний вид вызывает недоверие даже у нипов!
  - Входи. По коридору прямо, вторая дверь направо.
  Внутри было душно. По коридору сновали крайне занятые игроки и нипы, ломились в разные двери. Я поморгал, чтобы глаза привыкли к тусклому свету, и вошел во второй кабинет.
  Здесь было, против ожидания, довольно прохладно. Квадратное окно выходило во двор, заросший травой и кустами. За массивным столом сидел, склонившись над картой, мужчина лет пятидесяти в натовской форме без знаков отличия. Аккуратная прическа, выбритые щеки, запах одеколона.
  Я покашлял, Комендант отвлекся от карты, где пиктограммами были обозначены аномалии, родники, постройки и места скопления мутантов, глянул на меня.
  - Присаживайся, - он кивнул на раскладной стул.
  Присев, осмотрелся. Карты, шкаф с книгами, оружейный сейф - все было чисто, строго, функционально. Комендант открыл ноутбук, пощелкал мышкой.
  - Имя, род занятий, уровень.
  - Шад. Разведчик. Третий уровень.
  Он ввел данные, пожаловался:
  - Бардак. Секретаря нет. Половина личного состава в дальней экспедиции. Вторая половина - охраняет территорию. Работать некому. Вот ты, Шад, не дармоед же?
  Пришлось заверить Коменданта, что никакой не дармоед. Что мечтаю получить задание и потрудиться на благо Мшистого.
  - Это хорошо, потому что дармоедов и приживалок я не терплю. Раз уж ты здесь и рвешься в бой, хочу предупредить: пока что ты ничего не умеешь. И на халяву ничего не получишь: ни знаний, ни монет, ни оружия. Но и для тебя есть у меня задание. Слева от главных ворот, на том берегу ручья Звенящего, один наш боец видел неизвестное растение. Вот только ботаник из него аховый, да и времени не было. Поэтому он ни листочка не принес. А информация обо всем новом в Аномальных землях - единственный путь к выживанию. Так что, разведчик Шад, даю тебе задание: сходи на левый берег Звенящего и принеси образцы. Корень, лист, молодой побег, коробку с семенами. Растение ты узнаешь легко - оно, похоже, ползучее, вроде лозы. Только не кусается, а плюется ядом. Так что осторожно надо. Берешься?
  - Берусь.
  - Вот и хорошо. Пополнишь Книгу Аномальных земель - скину тебе ее копию. И еще кое-чего добавлю. Но не раньше, понял?
  Ну да, все понятно... Значит, идти воевать с ядовитым растением мне предстояло в уже порядком доставшем оранжевом комбинезоне. Коммуникатор тренькнул, приняв новое задание:
  
  Получено новое задание:
  "Неизвестная флора".
  Корень неизвестного растения: 0/1.
  Лист неизвестного растения: 0/1.
  Коробка с семенами: 0/1.
  Награда: определяет Комендант Джон.
  
   Не сказать, чтобы воодушевленный, распрощался с Комендантом и вышел из здания Штаба.
  Куда теперь? На поиски ядоплюйки неизвестной?
  Нет, сперва надо зайти к Косому. Набрать побольше квестов, и потом уже их выполнять. Распихав толпу все так же предлагающих свои услуги торговцев (противоядие мне бы пригодилось, но денег на него не было), я отправился на задворки Мшистого к "темной личности" и "неприятному типу".
  Здесь было мусорно, вместо обычных домиков и переделанных под жилье контейнеров стояли палатки. Если бармен правильно описал место, то Косой жил в этой - выцветшей от солнца, брезентовой, древней, как динозавр.
  У открытого клапана сидел мужик в камуфляже и перебирал автомат Калашникова. Услышав мои шаги, мужик поднял голову, нахмурился. Лет Косому было хорошо за шестьдесят, этакий крепкий пенсионер. Он был совершенно лыс, зато усы носил висячие и длинные.
  - Привет, - нейтрально сказал я.
  - Ну, здорово, - проговорил Косой. - Зачем пожаловал?
  - Да вот, Ржавый посоветовал к тебе заглянуть...
  Он окинул меня оценивающим взглядом. Левый глаз смотрел прямо, правый - куда-то в небо.
  - Понимаю, понимаю... Разведчик, значит. Это хорошо, что разведчик. Мало нас нынче стало, одиночек! А ведь сила разведчика в выучке и в уме. Мозги-то у тебя, должно быть, есть. Учиться будешь?
  Я только хмыкнул и кивнул в ответ.
  - Одежка у тебя, конечно, неуставная, в такой много не навоюешь... - Косой вдруг завис, уставившись в одну точку... То есть одним глазом - в одну, а вторым - в другую. Потом отмерз и произнес нечто, чего я не ожидал: - Ладно, дам тебе из ненужного. Погоди-ка.
  После этого Косой развернулся и скрылся в палатке. Наружу торчал только зад в протертых штанах. Он что, бесплатно со мной собрался шмотом поделиться? Невероятная щедрость для непися! И очень нетипичное поведение - наверняка причиной отклонения от стандартных действий была моя одежда. Косой вынырнул на свет, держа неопрятный сверток с камуфляжем. Я принял его, развернул - на вытоптанную землю упали берцы.
  - Надевай, надевай, чистое.
  
   Вы получили штаны и куртку бродяги.
  Класс: Обычный. Прочность 9/20.
  Эффект: Броня +3, Внешний вид +3.
  
  Повертел в руках пистолет, думая, куда бы его пристроить. Косой снова нырнул в палатку и вытащил набедренную кобуру на липучках.
  - Теперь на человека похож. Значит, слушай, разведчик. Ровно через двадцать минут такие же духи, как ты, пойдут на мутанта. Мутант хитрый, из породы Измененных. Антропоморфный, то есть. Слово знаешь? - я кивнул. Похоже, я знаю довольно много не самых распространенных слов. - Тварь опасная, на него толпой ходят. Пойдешь с ними. Сбор через полчаса у главных ворот. У дохлого мутанта заберешь ключ.
  - Что?
  - Ключ! От нужного мне места. Ни в жизни никто бы духов на этого Измененного не послал, но у нас все силы в экспедиции. В общем, мне нужен ключ от нужного места. Мутант носит его на шее. И достаться он должен тебе.
  Суров дед. Тренькнул коммуникатор: задание было добавлено в перечень квестов. Часы в углу монитора показывали, что оставалось совсем мало времени. Не опоздать бы!
  ...Естественно, я опоздал. И все потому, что, уйдя от Косого, остановился в укромном уголке, чтобы изучить содержимое желудка неведомой зверушки. Вытащил скользкий комочек, снова ощупал его: внутри - нечто прямоугольное и плоское. Показалось мне в баре или нет, что оно светилось? Положил на плоский камень, опустился на колени и аккуратно вскрыл.
  Крови не было. Стенки желудка разошлись под лезвием, открыв небольшую полость. Поборов брезгливость, запустил в нее пальцы.
  Интересными штуками питаются местные крысы!
  На ладони лежал кулон вроде тех, что носят солдаты, на тонкой железной цепочке. Обычно там выбивают имя и группу крови... Но эта чуть скругленная по краям пластинка была испещрена непонятными знаками. Двумя пальцами взял ее и поднес ближе к глазам, вглядываясь в странные символы. Кружочек с изогнутой спиралью стрелочкой, ряд каких-то пиктограмм - вроде стилизованного изображения мелких грызунов - потом знак бесконечности, потом... Значки вдруг загорелись огнем, и на миг в голове будто прошел порыв темного ветра. Он принес хор шепчущих голосов, отголосок странных звуков, звон... Значки погасли - и всё смолкло.
  Уф! Что за вещицу заглотнула крысючка с подпалиной на боку и обгоревшим хвостом? Когда снова всмотрелся в кулон, над ним всплыло окошка:
  
  Кулон ?.
  Класс предмета: уникальный.
  Прочность: неуничтожимый.
  Вес: 0,3.
  Эффект: ?.
  
  Погасшие значки больше не загорались, никаких посторонних звуков в голове не раздавалось. Я вытер кулон с цепочкой о штаны, надел ее на шею и спрятал под куртку. Пластинка эта была значимой, тут уж без сомнений. Уникальный, неуничтожимый предмет... такие практически всегда связаны с тайной, целым пластом специальных квестов и особыми наградами. Вот только где их взять? Никто не спешил ко мне с криком: "У меня для тебя уникальное задание, браток!". Можно попытаться найти где-то в игровых книгах, записях, дневниках похожие значки, провести расследование... Ладно, еще вернусь к этому вопросу, а сейчас будем действовать методично, по плану. Мне нужна партия игроков, отправившаяся бить мутанта из породы Измененных, чтобы отобрать у него ключ от некоего "нужного места"... Вот и вперед!
  Догнать партию не получилось, у ворот уже никого не было. Вот черт, а так не хочется завалить задание! Более того - просто не могу позволить себе его завалить!
  Локация, в которой скрывался Измененный, была сравнительно недалеко. Взяв пистолет, перешел на легкий бег, при этом не забывая озираться. Видимо, прошедшие здесь охотники на мутантов распугали живность - в окрестностях было тихо. Я пересек пустырь, обогнул холм, на вершине которого виднелись развалины то ли дома, то ли церкви...
  И услышал крики.
  Замер, осмотрелся в поисках укрытия и полез на холм.
  
  
  Глава 3
  Мутант человеку друг, товарищ и мутант
  
  В развалинах было тихо, но я все-таки заглянул туда, деля пространство на три сектора обзора и стараясь не подставляться. Если кто-то прячется в помещении, самое глупое, что можно сделать - вломиться туда с криком "привет, хозяева!", на втором месте по глупости - прижаться спиной к стене и сунуть внутрь голову, как в западных фильмах - получишь по затылку и кончится твое геройство.
  Под ногами валялись бревна, от крыши ничего не осталось, кроме двух перекладин. Крики доносились снизу, как раз с той стороны холма, куда выходило окно разваленного дома.
  Стараясь не переломать ноги, пересек единственную комнату и выглянул в окно.
  С той стороны холма шла бойня - по-другому и не назовешь.
  Измененный больше всего напоминал снежного человека. Высокий, метра два, поросший то ли серыми, то ли седыми волосами, в изодранных штанах некогда защитного цвета, а теперь - грязных донельзя. Рядом с ним двое рябят в камуфляже и девица в синем комбинезоне скорой помощи казались подростками. Они нападали бестолково, не пытаясь закрыть хила. Один из парней был вооружен пистолетом, второй - только ножом. Первый прицелился и выстрелил. Мутант взревел, схватился за бок, но кинулся не на него - на девушку. Тот, что был с ножом, попытался заступить дорогу, и мутант снес его ударом лапы.
  В Измененного попали еще раз, но все уже было кончено.
  Оцепенев, я смотрел, как падает девушка. Ее тело тут же растворилось - ушла на респ, наверное, в поселок. Ножевик тоже погиб. Вооруженный пистолетом успел выпустить третью пулю...
  Я прицелился, хотя было слишком далеко - пуля ушла "в молоко".
  А Измененный развернулся к последнему из партии и добил его.
  Мутант покачивался - все-таки ему досталось, полоска жизни мигала красным. Снежный человек осмотрел поле битвы и побрел прочь, пошатываясь и оставляя на земле пятна крови. Так, что делать? Лучше всего - отследить, куда забился сасквоч, а когда игроки вернутся с респа, помочь им.
  Пока я оставался на вершине холма, поляна, где мутант порвал нубов в клочья, была как на ладони. Но когда спустился, ее вместе с мутантом скрыли кусты.
  Я пер к цели и почти воочию видел чудовище, зажимающее простреленный живот, видел его лохматые бока, вздымающиеся при дыхании, шерсть, склеенную кровью, слышал, как Измененный прорывается к своей берлоге, с хрустом сминая кусты.
  Когда до поляны остались считанные шаги, путь мне преградил колючий куст терновника. Выругавшись, взял левее, раздвинул ветви, получил от кустарника по морде за столь неуважительное отношение и вывалился на залитую солнцем прогалину. Тела погибших нубов растворились, а вот их кровь осталась на траве, смешавшись с кровью непися. Вот это хардкор! Интересно, есть в игре настройки "кровавости", родительский контроль? Наверняка имеется - может, даже присутствует фича, когда из ран сыплются ромашки или вылетают воздушные шарики. Чтоб дети, завалив моба, то бишь "mobile object" - игрового зверя какого-нибудь или мутанта, не пугались и не звали маму. Сейчас картина была столь реальна, что к горлу подкатил соленый комок. Я обежал поляну и вскоре обнаружил примятую траву, след босой стопы в грязи и лужицу темной крови.
  Она не капала с мутанта - лилась, и проследить, куда он пошел зализывать раны, не составляло труда. Ладно, мобов бояться - в данж не ходить. Приготовив "макаров", призвал свое умение подкрадываться незаметно и с замирающим сердцем, на цыпочках двинулся за жертвой. И подумал о том, что поговорка сама собой выскочила из памяти, причем я заранее точно знал, что "данжами" называют игровые подземелья, населенные всякими опасными высокоуровневыми монстрами, но и возможностью получить нехилый хабар.
  Следы вели в дремучий ельник. За бурой кучей валежника мелькнул серебристо-серый мех.
  Так, теперь не спешить. Вплотную подходить не стоит - смыться не успею, издали тоже лучше не стрелять: "макар" - оружие ближнего боя. Прицельная дальность - пятьдесят метров, на сто не добьет, недаром его нубооружием сделали.
  Итак, дистанция средняя - метров тридцать. Палец - на спусковой крючок. Но мутант меня не замечал, он был уверен, что разделался с врагами. Обойти вот эти заросли борщевика (лучше не проверять, ядовита ли эта дрянь в игре или ее создали для достоверности), затем - валежник и напасть с тыла...
  Но планам не суждено было осуществиться: мутант, оказывается, ползал на четвереньках сразу за борщевиком, откапывал коренья и поедал их - восстанавливался. Я едва не налетел на него, отскочил и нажал на спусковой крючок, но услышал щелчок осечки и похолодел. Йети, блин! Неизвестный лесной сасквоч! Он повернул башку - широко распахнутые карие, вполне человеческие глаза с блестящей в уголках влагой. Вяло так повернул - подумаешь, убивать пришли, в первый раз, что ли? Поднял мохнатую лапу, будто сдаваясь, и прохрипел:
  - Не штреляй меня, охотник.
  Палец на спусковом крючке дрогнул. Или мне показалось, или действительно на дне глаз этого существа плескалось отчаянье? ИскИн - все-таки, разум, пусть и искусственный. А вдруг сасквоч себя осознал? Или он на жалость давит, чтобы отвлечь и наброситься? "Не ищи простых решений", - голосом спящей памяти подсказала интуиция. За последнее время она меня не подводила... прислушаюсь и в этот раз.
  - Ладно, йети, - проговорил я, но пистолет не опустил.
  Мутант шумно вздохнул и отправил в рот зажатый в лапе корень. Комки земли повисли на седой бороде. На гладком коричневом лбу его, слева, была татуировка. Вроде цифры восемь, если колечки сверху и снизу разрезать и распрямить - как стилизованное изображение песочных часов.
  - Шпашибо, бфат, - прошепелявил мутант. - Меня жвать Вага.
  - Твое шпашибо в карман не положишь, мне ключ нужен, - признался я. - Отдай его. Наверное, ты сам не знаешь, зачем он тебе, Вага.
  Мутант встал на ноги - ну и туша, как два меня! Было в его облике что-то вызывающее уважение, будто в старом бывалом воине, уже изрядно подточенным возрастом и полученными ранами, но все еще сохранившем остатки силы.
  Он покачнулся и рухнул на подкосившиеся колени. Помотал головой и прошамкал:
  - Ключ многим нужен. Ш шобой его не ношу... - Вага насторожился, повертел головой, раздул ноздри, принюхиваясь, и тут до слуха донесся звонкий голос подростка:
  - Да тут он где-то. Мы его здорово уделали.
  Мутант сморщился, толстым пальцем потер татуировку и развел лапами:
  - Нет у меня ключа щас. Правда. Где он, долго рашказывать, не ушпею. Вернулишь за мной. Убивать будут...
  Неподалеку ответили женским голосом:
  - Смотрите. Следы - вот! Идем сюда!
  Я огляделся. Жалко было отдавать на растерзание нубью полезного мутанта. Старый пистолет дал осечку - только это и спасло его в первый момент, - а теперь решение помочь врагу человека походило на неординарное, за что мне, как подсказывала интуиция, могли перепасть плюшки. А могли и не перепасть - не всякое нестандартное решение в игре ведет к сокровищам, большинство ведут к смерти. Вага же этот действует вполне разумно: не открывает тайну, где ключи от квартиры, где плюшки лежат. Я бы так же сделал. Скорее всего, врет. Но стоит рискнуть и сыграть по его правилам.
  Голоса игроков приближались. Обежав замшелую сырую поляну, я заметил выемку в земле, похожую на воронку, и прошептал, подзывая мутанта:
  - Сюда ползи. Заляжешь, ветками тебя закидаю, все подумают, что так и было.
  К тому времени кто-то из игроков восторженно завопил:
  - Да что вы! Не туда. Он сюда пошел. Смарите, сколько кровищи!
  И снова ответила девушка:
  - Ну, ты и дурак! Это с меня натекло. Ну, когда умирала.
  - Всем заткнуться, - скомандовал звонкий. - Все - за мной.
  К тому времени мой йети уже дополз до ямы и скатился на дно, вжался в мох. Я схватил сломанную ураганом еловую ветвь и сбросил на него, затем вторую и принялся скидывать мелкие ветки, понимая, что вот-вот игроки будут здесь. Благо, что рана на боку мутанта затянулась, подействовали аномальные корешки, и он не метил свой путь кровью.
  Так-так-так... вытер руки о штаны, обошел яму. Вагу, конечно, видно, но только если очень присмотреться. Надеюсь, никто не будет этого делать.
  Для убедительности взял пистолет и поспешил подальше от этого места. С игроками столкнулся ровно там, где чуть не подстрелил мутанта, - они на меня направили сразу два ствола.
  - Тише, свой!
  Самый здоровый из них - танк-качок с квадратной челюстью - проговорил ломающимся голосом подростка:
  - Мы тут мутанта чуть не завалили квестового...
  - Знаю, видел бой, но не успел вам помочь. Думал, прослежу за тварью. А он будто провалился. Там все обыскал... Следы запутал, собака.
  Танк (то есть хорошо бронированный боец, в группе принимающий на себя основные удары врагов) округлил глаза:
  - А он умеет путать следы?
  - Видимо, да. Иначе куда он делся? - я зашагал на поляну, обогнул борщевик, надеясь, что подам пример, и стадный эффект сработает. Но игроки пока топтались на месте и переглядывались. Девушка-хил косилась на танка. Третий персонаж был стандартнаой моделью "чтоб боялись": среднего роста мужик с недельной щетиной, глубоко посаженными глазами и ниткой рта.
  - Ну что, следопыты, идем мутанта искать? Он уже наверняка сил набрался, а вместе надежнее. Давайте в пати.
  - А то! - радостно воскликнул танк и вперевалочку двинулся за мной.
  Естественно, получасовые поиски не увенчались успехом. Троица утратила энтузиазм, и девчонка разнылась, что-де надоело ей, лучше завтра прийти. Танк оказался самым упорным, он обнюхивал каждый куст, как охотничья собака. Мне тоже приходилось делать озабоченный вид. Когда под скулеж девчонки хмурый заявил, что выходит из пати, у него еще дела, танк сдался. Я разочарованно пожал плечами и вздохнул:
  - Ну, тогда тоже пойду. Не справлюсь с ним в одиночку.
  Естественно, в лагерь возвращаться не стал. Подождал, пока останусь один, и вернулся к заваленному ветками Измененному. Он сидел тише воды ниже травы, блестел карим глазом.
  - Вылезай, старый воин, - проговорил я. - Дети отправлены по домам.
  Зашуршали, задвигались ветви, выбрался мутант - целый и невредимый, даже крови на шерсти уже нет. Выпрямился передо мной во весь свой немалый рост, расправил массивные плечи.
  - Хофу тебя отблагодафить. Но я штар, и я не ношу с шобой ничего. Они жря хотели меня убить. Давно живу и вше жнаю про подлошть людей. Благородных не ошталошь. Были раньше, вымерли.
  Он пожевал губами, глядя вдаль, точнее, в легендарное прошлое, где были благородные люди.
  - Были. - Кивнул Вага своим мыслям. - Они шождали Техножамок.
  Чего-чего создали? Техно... ах, Технозамок! Интересное слово, от него веяло... вот как от медальона-пластинки - значимостью. Я весь подобрался, приготовившись услышать историю Технозамка - несомненно, важную и нужную для понимания происходящего. Но мутант сменил тему:
  - Ешть подарок для тебя, щеловек. Но нужно пойти и шабрать. Шможешь?
  - То есть как? В тайнике, что ли?
  - В тайнике, - кивнул Вага, - шам прятал. Пошли шо мной.
  Он заковылял, раздвигая заросли, довольно бодро, я еле поспевал за стариком. Мутант двигался даже с определенной грацией - не животного, а скорее физически крепкого, хорошо обученного человека. Ветерана. Наверное, прошлое его было темным и неоднозначным. По крайней мере - загадочным.
  Мы шли, иногда меняя направление, то ли обходили аномалии, то ли йети меня запутывал. Не стоило безоглядно доверять мутанту... Но опасность оказалась не той, какую я ждал.
  Трое людей появились из зарослей внезапно. Это была не засада - они и сами удивились не меньше моего, увидев такую странную парочку. Просто шли по своим делам, обогнули холм и столкнулись с нами.
  Троица сначала остолбенела, потом потянулась за оружием. Не хай-левел, но вооружены всяко лучше меня: у одного калаш, у второго автоматическая винтовка незнакомой модели, третий вытащил "стечкин".
  Вага низко зарычал, разведя руки в стороны. А я понял, что сейчас нас будут убивать. Меня просто за компанию. Это никак в планы не входило, но с одним "макаром" против троих...
  Времени что-то решать, колебаться, не было. Пришлось сделать единственное, что оставалось: прыгнуть в сторону, где кусты были гуще. Там упал, перекатился. Какая нелепая случайность! Из-за нее терять ту награду, что намечалась благодаря йети?! Пригибаясь, рванулся вперед за кустами, через несколько шагов выпрямился, обеими руками подняв пистолет, и трижды выстрелил практически не целясь. Что называется, "пальцем ткнул" - есть у стрелков такой метод, работает, правда, только на небольших расстояниях.
  Парень с калашом дернулся, но не упал - пуля в плечо. А потом... Хедшот! Хедшот! - попадание в голову - и двое остаышихся рухнули, как подкошенные. Вот так! Недаром в характеристиках "макара" стояло, что при скрытном применении с близкой дистанции урон повышается до верной двадцатки.
  Я выстрелил еще, целясь в грудь. Игрок выронил автомат, посмотрел на меня и тихо, но отчетливо произнес:
  - Еще свидимся, киллер.
  Немного ошарашенный собственным поступком, я смотрел, как медленно тают тела уходящих на респ игроков. И только сейчас дошло - все, Шад теперь ПК, то есть "плеер киллер" - убийца других игроков. Троих завалил. Убить ПК - дело чести любого игрока. Для меня закрыты все города и базы. Стоит там появиться, как охранники на меня сагрятся, то есть разозлятся и нападут. Стоила ли игра свеч? Посмотрим.
  - Шпашибо. Не ожидал.
  Мутант подошел ко мне и встал рядом. Шагнув из кустов, я хмуро пожал плечами. Было как-то неловко: получается, сыграл на стороне врага людей. И это последнее слово - "киллер". Какой же из меня киллер? А впрочем... Может он прав, и киллер, ассасин - моя игровая роль? Роль от бога, то, к чему есть талант?
  - Идем, немного ошталошь. - Измененный потопал вперед, и я зашагал следом, все еще напряженно размышляя над произошедшим. - Как твое имя, шеловек?
  - Шад.
  У расколотого молнией дуба, уже высохшего и побелевшего от времени, Вага остановился. Присев, раздвинул мох, запустил лапищи под выступающие корни.
  - Дерши. Рашпорядишь ш умом, Шад.
  На коричневой ладони лежал брелок - глянцевый спил большой раковины. Такие сувениры из окаменелостей иногда продают на морских курортах.
  - Дерши! - повторил мутант.
  Взяв раковину, я заметил прилепленный к ее боку листок инструкции и удивился: это что значит? Теперь в некоторых случаях вместо всплывающих окошек вот такие штуки будут, как бы более реалистично встроенный в игру пояснялки, что к чему в этом мире?..
  
  Артефакт: Голос Барина.
  Класс предмета: уникальный.
  Прочность: неуничтожимый.
  Вес: 0,5.
  Эффект: Используется однократно. Доступен с третьего уровня.
  Воздействует на лишенных воли существ.
  (от 2 до 5 голов подчиняет навсегда, пока существо не будет убито),
  а так же на противника, равного по возможностям.
  Вероятность поражения противника: от 30 до 60 %.
  
  Круто! Ай да йети! Ай да сукин сын!
  Это ж целый отряд можно сколотить и ходить с ним в бой. Реально сразу некисло прокачаться... Нет, слишком тупо и банально. Перебьют моих хай-петов, то бишь питомцев, и останусь я без поддержки. Думай, голова!
  Плохо, что все еще мало информации. Прежде надо лучше познакомиться с этим миром, а потом принимать решения. Я ж пока ничего почти про местные дела не знаю.
  Вага покашлял. Он сидел на земле, поджав ноги, смотрел выжидающе.
  - Спасибо, - проговорил я и вспомнил про задание Косого. - А все-таки ключ?..
  Мутант мотнул косматой башкой, издал короткий рык, и проговорил:
  - Тебя Кошой пришлал? Глупый штарый человек! Он вообще не жнает, что это за ключ. Думает, что откроет ворота, за которыми шклад оружия, но это не так.
  - А как?
  Мутант махнул лапой.
  - Ты ничего не шможешь шделать - шлаб еще.
  Аж обидно стало. Ну да, мал. Зато удал.
  - А я попробую.
  Вага вздохнул и прижал лапу к боку, сомкнул веки и скрипнул зубами, будто от боли.
  - Я штар и болен, как и этот мир. Я был, когда он рождалшя, и теперь подпираю плещами небо и потому не могу умереть. Штарые раны болят... Нештерпимо болят.
  Проверяет он меня, что ли? Крючки с наживкой разбрасывает. Ладно, будь по-твоему, ворчливый йети. Давай уже, не тяни винду за трей - считай, что клиент заглотнул наживку... Подсекай - клюет!
  - И чем могу тебе помочь? - я опустился на примятую траву рядом с Вагой. Ноги гудели, будто прошел десятки километров.
  Мутант оживился, вроде даже улыбнулся - передних зубов у него не было, только клыки торчали.
  - Штарые раны ноют бежбожно. Ушел бы навшегда, да не могу, у меня еще дела в этом мире. Важные дела. Но не найти шреди людей доштойных. Вы глупые и жадные.
  - Давай, говори, что у тебя, а там разберемся, достоен или нет.
  Он посмотрел, будто ощупывал, взвешивал мои возможности. Наконец изрек:
  - Для нашала ижбавь меня от боли. Моя кровь отравлена ижлушением. Принеши регенератор... Шприш-ампула, таких больше нигде нет. Они должны шохраниться в штаром Гошпитале.
  - Это где? Я еще плохо ориентируюсь.
  Вага сунул лапу в карман штанов, вынул сложенный вчетверо листок, мятый, в масляных пятнах, протянул мне.
  Что сасквоч в него заворачивал? Сало? Поборов желание взять бумажку двумя пальцами, положил ее на ладонь и развернул: карта окрестностей! Даже такая затрапезная мне сейчас еще не по карману.
  - Разберешься? - Вага, кряхтя, поднялся.
  - Разберусь, куда денусь.
  - Пошмотрим. Ешли поможешь - ужнаешь кое-что про Техножамок. Я был там. Так меня некоторые и наживали: Страж Техножамка. Какое это мешто!
  - Расскажи о нем хоть что-то, - попросил я, не поднимая головы. - Мне, так чувствую, теперь много рисковать придется, чтобы помочь тебе. Так хоть знать бы, ради чего рискую?
  Он надолго замолчал, и в конце концов я не выдержал, оторвавшись от карты, посмотрел на него. Страж Технозамка глядел вдаль, взгляд его был затуманен, седая борода трепетала на легком ветерке. Толстый, корявый палец почесывал татуировку - восьмерку с разомкнутыми кольцами, напоминающую знак бесконечности и песочные часы.
  - Техножамок - иштошник Штормов, - наконец глухо пробормотал он. - Вше, больше нищего не шкажу.
  Я обдумал его слова. Тут попахивало легендарным. Даже, сервер меня побери, эпическим! Источник Шторма? Шторм упоминал бармен в поселке...
  - А теперь иди, - сказал йети. - Шправишься ш жаданием - многое ужнаешь. Но ошторожен будь, не шпеши. Большие дела медленно делаютшя.
  Большие дела медленно делаются. Это точно. Я разгладил карту на колене. Она напоминала спутниковое фото с карандашными пометками, сделанными от руки. Можно прямо восхититься работой людей, создавших этот мир. Ну и реалистичность! Здесь не играешь - живешь!
  И тут поймал себя на мысли, что интересует больше не что на карте, а как это сделано. Наверное, в поршлой жизни имел отношение к подобным вещам? Вот она, рыбка воспоминания, плавает у самой поверхности, хватай ее! Помассировал виски, попытался потянуть за нащупанную ниточку. Воспоминания совсем рядом... Но и эта нить оборвалась, и снова передо мной был черный омут беспамятства.
  Кто такой Шад, он же - Прот-117? Почему он здесь? Не отпускало чувство, что прямо сейчас там, в реальности, происходит что-то важное, связанное со мной... а я безнадежно застрял в этом вирт-мире. Или меня сюда поместили насильно?
  Так, не будем отвлекаться: карта. Вот синяя нить, рядом написано: "ручей Звенящий", за ним, много севернее Мшистого, - лес. Километра четыре леса, потом белое пятно. Это, кажется, аномалия, со спутника через нее не видно. Дальше еще одна, за ней снова лес, потом здание с проваленной крышей, перечеркнутая надпись: "Объект 20-41...???", рядом - развалины, а выше, на холме, - еще одна постройка и подпись жирным: "Объект 20-41!!!". Над ним нарисованный от руки крест и жирная стрелка, воткнувшаяся в бетонную крышу. "Госпиталь".
  Н-да, не так уж сладко. Топать туда километров пятнадцать, и белые пятна на карте отнюдь не вдохновляют. Может это и игровой мир, но боль здесь ощущается почти как в реале. И потом, со мной ведь что-то неладно... По крайней мере, умирать здесь не рискну - вдруг не респнусь.
  Значит, план действий следующий: раз уж так всё повернулось, то на квест Косого кладем с длинным аномальным прибором, обойдется без моей помощи. Вместо этого сначала выполняю задание Коменданта, возвращаюсь в Мшистый и тарюсь оружием. Потом - помочь йети Ваге, Стражу Технозамка (успевшему, кстати, тихо скрыться за деревьями). Но прежде, чем идти за непонятными ядоплюйками, нужно сделать кое-что другое. За три левела накопилось 120 нераспределенных единиц характеристик. Надо с умом ими распорядиться... То есть перво-наперво заняться собой, а уж потом идти крошить ядоплюек. Интересно, что за дрянь? Воображение нарисовало сарлака из "Звездных Войн" - огромную пасть, растущую прямо из земли, только с мясистыми ярко-алыми губами.
  Наверняка дроп с нее нападает, можно будет его продать или обменять на оружие, раскрутить Коменданта на разные полезности. И потом - идти в Госпиталь за регенератором для Ваги.
  Оглянувшись на лес, куда удалился таинственный йети, вызвал окошко меню и кликнул на "личные характеристики". В верхнем правом углу мигало:
  
  Нераспределенные очки характеристик: 134.
  Доступно к распределению: 120.
  
  Ну что же - займемся.
  
  
  Глава 4
  Очки. Ядоплюйка мерзкая, ядоплюющая. Серые зомби.
  
  На начальных уровнях распределение автоматически происходит поровну: 120 делится на количество способностей. Теперь мне надо окончательно решить, кем хочу быть, и сделать первый вклад в свое будущее, ведь основные способности, аномальные или узкоспециализированные физические, будут доступны на более высоких уровнях. А раз так - приступим. Первый пункт: Интеллект. Нужен ли он разведчику, который первые уровни собирается качаться как...
  Как кто?
  Я нахмурился, припоминая, как завалил трех игроков из пистолета. Я - убийца! Киллер, ассасин. Разведчик - общий класс, убийца - специализация, если можно так выразиться. Это - мое амплуа, призвание. Вот чувствую, что это так, и всё тут. Само тело, мышечная память, рефлексы кричат об этом. Не в том смысле, что ПКашник - "плеер киллер", убийца игроков. Та троица просто случайно подвернулась не в нужный момент, дело в другом: любые проблемы легче решать тщательным планированием - и последующим убийством. Или воровством. Не открытым боем, не торговлей, а убийством и кражей. Скрытое проникновение, невидимость, стелс, глушители, маскировка, удавка, черные перчатки, камуфляж... Эти слова грели душу на каком-то интуитивном, неосознанном уровне.
  Меня тренировали на это.
  Понимание пришло внезапно, оно было четким и безоговорочным. И это было очень странно. Потому что кому нужно потратить кучу времени и усилий на то, чтобы натаскать игрового убийцу? Для чего? А меня натаскивали - именно поэтому в игре легче всего прокачка шла в данном направлении, именно поэтому любые проблемы, задания, квесты мною быстрее всего решались нестандартным способом. Вот и в Вагу сходу выстрелил, и лишь то, что "макар" дал осечку, спасло его и показало мне скрытую квестовую цепочку.
  Итак, сорок единиц - на интеллект? У кого он есть, тот согласится, что штука полезная. Кроме того, эта характеристика пригодится, когда буду осваивать аномальные способности. Разведчик-ассасин с аномальными способностями - находка для любого клана. Правда, на 30-60 уровнях мне придется задержаться, потому что...
  Потому что следующий пункт, очень важный при прокачке, - выносливость - оставляю без вложений. Это значит, что не смогу носить большие грузы и буду умирать с первой-второй подачи. Качать танка скучно.
  Зато буду быстро бегать и уворачиваться от ударов: Ловкость - плюс сорок. Взращиваем в себе песца! Учимся подкрадываться незаметно.
  Осталось...
  Невдалеке захрустели кусты, и прямо на меня, вереща, ломанулся динозаврик размером с сенбернара.
  Контур его горел красным. Над ним всплыло окно:
  
  Раптор.
  Уникальный мутант.
  Уровень: 40.
  Скорость нападения: 5.
  Урон: 100.
  Зона агрессивности: 10.
  Способности: плюется ядовитой слюной, парализующей жертву.
  Выраженный интеллект, ловкость.
  
  Следом за тварью выскочил отлично прикинутый игрок сорок третьего левла со штурмовой винтовкой в руках.
  Секунда - и оба скрылись в зарослях, ломая ветки с таким звуком, будто сквозь них ехал БТР. Урок мне - расслабился, замечтался. Осторожнее надо, а то еще вляпаюсь во что-нибудь и паду бесславно, когда игровая жизнь едва наладилась.
  Итак, что там у нас еще...
  Слава: увеличение показателя связано с выполнением нестандартных квестов повышенной сложности и выигранных поединков.
  Естественно, славу за деньги не купишь. Листаем дальше.
  Репутация.
  Тоже пропускаем, ее заслужить надо. Что там дальше? Ага, Сила - нужная для моего класса способность. Не факт, что тот, кто плохо держит удар, не умеет больно бить. Противник, способный быстро бегать и уклоняться от атаки, но при этом за один раз наносящий максимальный урон, незаменим в любой пати, а при подключении ментальности становится еще опасней. Итак, Сила - плюс еще сорок.
  А может и решить всё в пользу силы, а не интеллекта? Скрепя сердце, забрал двадцатку от интеллекта и приплюсовал к силе, пообещав себе, что, когда левелапнусь, все очки брошу на интеллект. А пока Шад - тугодум, сильный, но легкий демедж дилер.
  На Здоровье, блин, ничего не осталось. Дохляк я с минимальным показателем 50. А если двадцаточку, от интеллекта отобранную, на здоровье кинуть? Нет. Распыляться не стоит - толку не будет никакого. Так хоть больно ударить смогу. А от ответных ударов надо уклоняться, раз уж стал разведчиком-ассасином.
  Хруст ветвей стих, я поблагодарил динозавра за проторенный путь и двинулся через кустарник на север, держа пистолет наготове.
  Далеко впереди заверещала подстреленная игроком тварь. Секунды не прошло - заорал сам игрок, крик оборвался хрипом. Я продолжал путь, готовый чуть что спасаться бегством. Ветер шелестел листвой, поскрипывали стволы сосен, вдалеке кто-то ухал и перерыкивался.
  За соснами обозначилась поляна, залитая солнечным светом. На цыпочках двинулся к ней.
  Нет, похоже, зря насторожился: над высокой крапивой замаячила покачивающаяся из стороны в сторону голова игрока. Жив-здоров, скотина. Досталось ему от твари, вот и орал... Только почему бошка мотается, как у китайского болванчика? Я остановился было, пораженный неправильностью происходящего, но заставил себя идти дальше.
  Что это снует возле парня? Вспомнились огромные мухи, которых видел, когда только попал в игру. Слепни-убийцы? Вроде, нет. Движутся по одной траектории и слишком неторопливо.
  Шаг, еще. Мать вашу в кулер! Тело охотника, зависнув в воздухе, двигалось по спирали. Сейчас оно повернулось ко мне - синюшное лицо с зияющими глазницами и черным провалом рта. За мух я принял капли крови. Идеально круглые, похожие на шарики ртути, они плавали в невесомости и заполняли огромный прозрачный кокон, обозначая его границы.
  Метрах в пяти издох раптор, он светлел, теряя материальность, а под ним чернело нечто среднее между книгой в кожаном переплете и барсеткой.
  Хитрая бестия вела преследователя в смертельную аномалию, да только издохла раньше, продырявленная из винтовки. Но охотник, утратив бдительность, таки нашел в аномалии свою смерть. Похоже, это вакуумный кокон.
  С опаской косясь на разряженную аномалию, пробрался к твари, сел на корточки. Дождался, когда она истает, и поднял небольшой чемоданчик. Погладил бархатистую кожу, нажал на кнопку, но он не открылся.
  
  Набор отмычек.
  Класс предмета: уникальный.
  Прочность: 10.
  Вес: 1.1.
  Эффект: позволяет вскрывать замки.
  Эффекивность использования зависит от класса и уровня персонажа.
  
  А-а, держите меня, четверо! На ловца и моб бежит!
  Это сколько же такой набор может стоить?
  Представьте: идешь ты себе по улице, почти голый, босой и голодный, и тут под ноги падает штука баксов! Нет... около сотни. Ну и ладно, все равно неплохо. Воровато оглядевшись, сунул отмычки в подсумок (пригодятся!) и легкой рысью потрусил прочь, пока игрок, чье тело уже истлело вслед за раптором, не респнулся и не вернулся сюда.
  Это просто знак, что я на верном пути.
  Быстро передвигаться не получалось, встречались аномалии, приходилось обходить их. Времени на это ушло изрядно и, пока достиг Звенящего, возле которого, по словам Коменданта Джона, "один наш боец видел неизвестное растение", немного устал.
  Ручей больше походил на мелкую горную речку с омутами и перекатами, то есть на ту ее часть, где реку можно перейти вброд. Сняв ботинки, ступил на каменистое дно. Вода была ледяной, лодыжки пощипывало от холода, приходилось ступать остородер, чтобы не поскользнуться на камнях. Тут в самом глубоком месте - по колено, но мочить шмотки совсем не хотелось, ведь ощущения в игре максимально приближены к реальным.
  Перебравшись на другой берег, обулся и зашагал по поляне, поросшей клевером. Двигался медленно, потому что, если верить Коменданту, тут начинались плохо изученные земли (то есть, меньше истоптанные нубьем). А значит, можно ждать любых сюрпризов.
  Было, однако, на удивление спокойно. Через несколько минут встретился рейдбосс двадцать пятого уровня - похожий на Змея Горыныча монстр, охраняемый свернувшимися в клубки змеями. На таких только рейдом, большим отрядом ходить, в одиночку нереально завалить. Чтобы не сагрить босса, обогнул его по большущей дуге и углубился в березовую рощу, светлую и праздничную, за которой зеленел оплетенный хмелем осинник.
  Тут меня насторожило движение впереди, и я замер, пытаясь разглядеть между березами, кто там ходит. Монстры? Нубы? Или просто колышутся молодые деревья?
  За рощей был ров, куда и пришлось спрыгнуть, когда завидел фигуры в камуфлированных, песочных и цвета хаки, костюмах. Игроки? Но почему они движутся, как...
  Выглянул из укрытия: пятеро. Понурившись, они бродили по поляне, словно что-то искали в траве. Руки болтались плетьми. Сфокусировался на ближайшем, и над ним появилась серая, будто выцветшая надпись:
  
  Йохан, 25 уровень.
  Класс: зомби.
  Уровень: 5.
  Сила: 5.
  Ловкость: 3.
  Интеллект: 3
  Здоровье: 10/30.
  
  Почему она не синяя, как обычно? Или не красная, как у непися? Надо же - все надписи над этими гавриками серые. И что значит - зомби? Класс такой игровой? Что они там ищут? Этот вон, с ником В576А4 - точно игрок. Да и ТЬМА666 - тоже. Потому что разрабы люди взрослые и не станут называть неписей так по-идиотски. Если персонажа зовут СМЕРТЬ, ТЬМА, ЛЮДОЕД, девяносто девять процентов, что им играет ребенок. И что делать теперь?
  Пока раздумывал над этим, впереди пятерка странных серых персов потерянно бродила по поляне. Я высунулся из укрытия, чтобы лучше видеть окрестности. Нельзя просто так взять и установить "виндовс".... В смысле - надо тщательно подойти к вопросу, все разведать и прикинуть. Вдруг неподалеку ядоплюйка? Но ничего особенного не обнаружил. Обычная поляна, поросшая пыреем и крапивой, за ней - сосняк. Никакой тебе лозы или подобия сарлака. Возле странных игроков качают головами желтые, похожие на подсолнечники, цветы...
  Стоп! Тут - подсолнечники? Нифига себе! Да цветочки шевелят лепестками синхронно, сворачивают их в желтые трубки и начинают раскачиваться... Опа! Протер глаза. Они движутся, или мне чудится? Трубкозубы, йети, раптор казались мне обычными, гармонично вписывающимися в мир, но шагающие растения...
  Точно - идут. Вытаскивают из земли корни, похожие на розовато-коричневых червей. Во ты какая, ядоплюйка!
  А зомби - не жертвы ли яда?
  Чтобы подобраться незамеченным, надо обежать поляну и напасть из сосняка на особь, что отбилась от стаи, покромсать на запчасти и быстренько ретироваться. Вряд ли ядоплюйки меня догонят. Для пущей уверенности я сфокусировался на подсолнечнике:
  
  Мало изученное растение.
  Ядовитое растение.
  Скорость нападения: 3.
  Урон: 3.
  Зона агрессивности: 5.
  
  Вдруг это не ядоплюйка? Урон не высокий, да и двигаются твари медленно. Но по описанию вроде, все сходится. Интересно, как ее пилить? Из пистолета палить по траве глупо... Ножом резать? А если плюнет?
  Ну, почешусь немного, кожа облезет или что там еще, зато квест выполню. Я покосился на зомби, шатающихся ближе к центру поляны, в нескольких метрах от предполагаемых ядоплюек. Ведь были реальными игроками, а стали такими. Уж не яд ли это действует? Или там редкая аномалия притаилась? Сейчас проверю.
  Найдя на земле камень, размахнулся и бросил его вперед. Камень, перелетев через поляну, исчез в зарослях терновника. Аномалий нет, и это радует.
  Значит, план такой: обегаем поляну и нападаем на замешкавшуюся ядоплюйку, крошим ее, собираем отвалившиеся запчасти и убегаем. Пригнувшись, побежал по окопу вдоль поляны, потом вылез и рванул по лесу короткими перебежками, прячась за стволы. Пока мобы не обращали на меня внимания. Зомби мигрировали в середину поляны, крайняя ядоплюйка еще больше отстала.
  Из-за недостатка информации были сомнения, правильно ли действую... Хватит нервничать, Шад, стреляй - по-другому никак. Прицелился.
  Ядоплюйка словно почувствовала, что ей грозит опасность, и качнулась вперед, к остальным мутантам, скрываясь за кустами. Черт! Придется покидать убежище.
  Не опуская пистолета, побежал вперед, обогнул кустарник, взял мутанта на мушку. И тут правую щеку ожгло, будто меня стегнули кнутом. А-а, рестарта на вас нет! Больно!!! Забыв, что собирался вести себя тихо, я выругался, прыжком развернулся и прицелился в предполагаемого обидчика, но справа врагов не оказалось. Если не считать врагом огромную росянку с мясистыми бурыми листьями и цветком, похожим на тропическую раковину, истекающую бурой слизью.
  Да их тут целая колония! Остальные свернулись в бутоны, напоминающие маковые головки. Все повернулись ко мне. Готовятся к обстрелу! Я ошибся. Шагающие подсолнухи ни при чем, их придумали, чтобы отвлечь внимание игрока. Попался, как школьник! Ядоплюйки - вот эти огромные подобия росянок.
  Не став дожидаться, пока они разрядятся, выстрелил в ближайшую набухшую тварь - она лопнула - рванул из зоны обстрела, точнее, оплева, и уже в лесу рукавом вытер со щеки вонючую бурую жидкость, воняющую, как ихтиоловая мазь. Такой же дрянью были измазаны мои штаны.
  Голова закружилась, сердце заработало с перебоями, перед глазами начало двоиться - в организм попал яд. Блин, хреново-то как!
  Смертельно или нет? Линия здоровья мерцала желтым и продолжала уменьшаться.
  
  Вы отравлены. Рекомендуется незамедлительно принять антидот или смыть яд проточной водой.
  
  Ни восстановителей здоровья, ни универсальных антидотов нет. Даже аптечки самой бомжовской и то нет!
  Сколько до Звенящего? Успею добежать и обмыться или нет?
  Что-то шевелилось рядом, я поднял голову и оторопел: ко мне медленно и неумолимо приближались зомби. Очевидно аватары игроков, отравленных ядоплюйками, не истаивали после смерти, а превращались в умертвий, которых хищное растение использовало как свои руки и ноги.
  В нормальном состоянии справился бы с парочкой этих неуклюжих тварей. Но их целая толпа, а у меня вместо мозга кисель, и руки трясутся.
  Спотыкаясь, обливаясь потом, пошел туда, откуда пришел, к ручью. Хотелось смыть с себя отраву, лечь в ледяную воду - тело горело изнутри, кожу жгло огнем.
  Но даже если добреду и отмоюсь, зомби не отстанут, набросятся, когда буду отмокать и восстанавливаться. Что они обычно делают с людьми? Выедают мозг? Прекрасная, очень красочная смерть. Будь проклят Комендант с его квестом!
  И сасквоч будь проклят - за компанию. Если тут все квесты такие неподъемные, то нормально качаться невозможно.
  Из памяти выплыла рожа печального мутанта, и в мозгу взорвалось: "Это тебе. Рашпорядишь ш умом". Пораженный воспоминанием, упал, перелезая через поваленное дерево. Перевернулся. Зомби окружали, перли медленно, но уверенно. Десять-пятнадцать метров, и их челюсти сомкнутся на моем горле.
  Я инстинктивно отползал, пытаясь нащупать в захламленном подсумке артефакт Голос Барина. Наконец непослушные пальцы сомкнулись на нем.
  К тому времени первый зомби уже перелез через бревно. Я повесил на шею медальон-артефакт. Сейчас как вылезет сообщение, что он используется с десятого уровня... Тут моя удача и закончится. Появилось извещение:
  
  Вы использовали артефакт Голос Барина.
  
  Заплетающимся языком я велел:
  - Нье троньте меня, умертвия!
  Не подействовало. А вот мне стало хуже. В глазах помутнело, первый зомби начал раздваиваться, колыхаться. Я отползал, пока не уперся спиной в ствол дерева. Зомби приказа не послушались и приближались - пять размытых силуэтов. Окружают, сволочи!
  Попытался достать пистолет, но пальцы не послушались, и он упал в траву.
  - Валите к черту! - из последних сил крикнул я.
  Зомби назад не повернули - мои надежды рухнули. Но тут же всплыло сообщение:
  
  Приказ недостаточно корректен.
  
  Получилось! Они мне подчиняются, надо только нормально сформулировать! Собрав силы и сконцентрировавшись, приказал:
  - От-не-си-те мня к ручью, положите в во-ду. Быст-ро.
  Зомби принялись исполнять приказ. Мир колыхнулся. Тела почти не чувствовал, ничего не видел, кроме размытого буро-красного пятна, озаряемого вспышками. Казалось, солнечные лучи через глаза впиваются в мозг. Открыл рот, чтоб поторопить зомби, но понял, что больше не могу говорить. Появился едва различимый звон, который звал, манил куда-то.
  Мир перевернулся, стало липко и холодно. На миг сознание посветлело, и я сообразил, что лежу на спине в воде, один нос торчит.
  Или показалось, или действительно полегчало. Заставил себя сесть - получилось. Поднял руки и принялся тереть правую щеку, куда попал яд. А потом встал на четвереньки, и меня вырвало.
  Еще минута - и быть мне зомбаком...
  На четвереньках вылез из ручья и растянулся на траве. Пять зомби склонились надо мной и вытаращили остекленевшие глаза. Не так я рассчитывал использовать Голос Барина, ну да ладно. Пока они живы, будут мне подчиняться. Куда их приспособить, после подумаю. Сейчас башка трещит, и жутко, просто нечеловечески хочется есть. Я указал на Йохана:
  - Ты принеси мне еды, и побыстрее. Остальные - добудьте росянок... ядоплюек чертовых. И побольше.
  Пошатываясь, умертвия разбрелись, а я раскинул руки и уставился в синее небо с росчерками перистых облаков. Потихоньку отпускало, но голова по-прежнему болела и кружилась. Всплыло сообщение:
  
  Вы голодны. Для скорейшего восстановления функций организма вам рекомендуется подкрепиться.
  
  По ощущениям, съел бы слона! В современных игрушках, где используется глубокое погружение, если персонаж голоден, снижаются его возможности: становится медленным, заторможенным, слабым, начинает оступаться и промахиваться.
  Так что срочно надо перекусить. По идее, разрабы должны обеспечить игроков легкодоступной пищей: фруктами, кореньями, грибами, дикими зверушками, которых можно подстрелить и зажарить. Поросеночка бы с яблоками...
  ...длинный деревянный стол, заставленный тарелками. На середине его - большое блюдо с поросенком, вокруг - салаты, рыба, икра красная, черная и баклажанная... А вот людей немного. Цокают ножи о тарелки. Блики факелов пляшут на бутылках с вином, горят на боках бокалов с тонкими ножками. Нет, не факелы это - лампы, здесь все стилизовано под средневековье.
  Во главе стола - человек. Все называют его Кайзером. Избегаю смотреть ему в лицо и сосредоточиваю взгляд на единственном перстне в форме короны, украшающем наманикюренный средний палец правой руки. Мне кажется, что Кайзер все знает и взглядом прожигает во мне дырку, а мысленно примеряет на шею петлю.
  Я сделал что-то опасное, но, уверен, - правильное.
  Кайзер встает, отодвигает массивный стул, похожий на трон, втыкает сигару в глазницу стального черепа. Гости - мне не до них, и в воспоминании нет лиц - тоже поднимаются. Комната наполняется грохотом стульев. Хозяин начинает без вступлений:
  - Я перенес торжественный ужин с воскресенья на четверг. Вам интересно, почему?
  Все молчат. Я по-прежнему смотрю на руки Кайзера - изящные руки интеллигента, не знавшего тяжелой работы - и представляю сканер его взгляда, переползающий с лица на лицо.
  - И почему вас именно тринадцать, вам тоже не интересно?
  Четверг, тринадцать человек - тайная вечеря, и я в роли Иуды. Горячая волна прокатилась от затылка до пяток: он знает! Для этого человека нет запретов, у него нет ни совести, ни страха. Он умен и коварен, как дьявол.
  Зачем он предупредил?.. Блефует? Развлекается? Ему интересно, что я буду делать? Плеснул себе вина, как и остальные, и бокалы со звоном сошлись...
  Потом - смутно. Долгий провал, темнота. Со мной что-то делают, к чему-то подключают, тестируют, обучают... И вдруг - опасность! Со всех сторон, смертельная! Все бегут, падают. Я тоже. Наверху стреляют. Кайзер целится в меня. Пуля бьет в стену. Влетаю в тускло освещенное помещение...
  Страх. Смертельная опасность. Избавление.
  Я - беглец. Меня, возможно, ищут, потому что и Кайзер, и его люди тоже здесь, в игре. Это связано с Аномальными землями, персонажами в оранжевых комбинезонах, а я сдал Кайзера... Сдал кому? Что случилось во время "тайной вечери" и после? Восстановится ли когда-нибудь память?
  Зажмурившись, скрипнул зубами от бессилия. Хотелось понять всё и сразу, а тут лишь жалкие обрывки воспоминаний. Ладно, скажи спасибо, что начал припоминать хоть что-то! Мог вообще памяти лишиться. Да чего уж там - мог и умереть.
  Со стороны поляны донеслись чваканье, это зомби принялись кромсать росянку. Кстати, надо хорошенько подумать, что с ними делать. Это тебе не петы, то есть игровые питомцы, которых, когда не нужны - не видно, а как понадобились - призвал, и они появились, будто двое из ларца. Этих гавриков разлагающихся везде с собой таскать надо.
  Варианта два. Простой и очевидный: взять их с собой и быстренько прокачаться, но тогда велик риск их потерять, они ведь одноразовые. Вариант второй, требующий выдержки и терпения: заставить их работать, пока зомбаки не развалятся от износа. Создать свою фазенду, и пусть рабы что-нибудь собирают или выращивают...
  От этой мысли почему-то передернуло. Возникло дежа вю. Рабы. Капсулы. Кайзер...
  Раздвинулись ветви кустарника, и появился Йохан, несущий в подоле рубахи яблоки, раздавленную землянику и клубни, больше похожие на коренья. Не нагибаясь, он высыпал их передо мной на землю. Я поймал откатившееся яблоко, вытер о мокрый рукав и с хрустом вгрызся в зеленый бок. Кислющее - бррр! Но хоть немного топливом заправлюсь. Расправившись с яблоком, принялся за землянику. Она была вполне ничего. Йохан стоял передо мной, иногда покачиваясь, и смотрел пустыми глазами. Живот у него под рубашкой был отвисший, будто надутый. Зомбопузик, блин.
  Вскоре появились силы подняться, я помыл коренья в земле, очистил ножом - белая мякоть походила на картофелину. Как же оно называется? Слово на тамбур похоже... Топи тамбур? Тьфу ты, топинамбур!
  По вкусу он напоминал капустный качан...
  ПАБАММ! Вверху в поле зрения мигнуло:
  
  Поздравляем! Вы достигли нового уровня! Текущий уровень: 4
  Доступно 40 единиц характеристик
  
  Да это же мои зомбопузики росянку крошат, а опыт мне идет!
  Не прошло и пяти минут, как с еще двумя бравурными "ПАБАМАМИ!" я достиг пятого, затем шестого уровня. Потом, видимо, ядоплюйки закончились.
  Набив живот овощами-фруктами, немного набрался сил. И пообещал себе, что в Мшистом съем огромный кусок мяса в прикуску с хрустящей хлебной коркой. Ммм!
  Вернулись остальные зомби, заляпанные бурой жижей. Сложили кучей ядоплюйки, истекающие слизью, возле аномально огромной ивы с ветвями до самой воды. Я пнул бутон приготовившегося к плевку растения, оно щелкнуло и извергло коричневую массу, а после начало бледнеть, истаивая. Минута - и на месте кучи поверженных ядоплюек остался скудный дроп: листья, стебли, семена, с десяток медяков, в основном трешки - как раз на обед хватит - и шприц-тюбик
  
  Вы получили пятнадцать монет.
  Вы получили универсальный антидот.
  
  Выполнено задание:
  Исследовать неизвестное растение.
  Корень неизвестного растения 1/1.
  Лист неизвестного растения 1/1.
  Коробка с семенами 1/1.
  Отправляйтесь в Мшистый и отчитайтесь перед Комендантом Джоном.
  
  Итак, задание Коменданта выполнено - пора возвращаться!
  Нет, стоп. Теперь Шад - ПК, персона нон-грата. Меня там сразу же покрошат в капусту. Или не покрошат, я ведь готовый квест иду закрывать? Да и деваться мне, если разобраться, некуда. Ну, будут нипы настороженно относится, игроки шарахаться... А что делать? Придется несколько раз умереть, чтобы очистить карму, тут закон прост: око за око. Троих убил, и тебе трижды умирать.
  Старое опасение нахлынуло с новой силой: что, если мне все же нельзя умирать? Тогда - покрошить побольше опасных мобов, не трогая игроков, этим по игровым законам тоже можно замолить грех. Откуда это знаю? А вот знаю. И все тут! Тень прошлого, так сказать....
  Мой отряд зомбопузиков ждал распоряжений, покачиваясь и невнятно мыча.
  - И что с вами делать, болезные? - вздохнул я. - То есть уже не болезные, уже совсем мертвые....
  С собой зомбей тащить глупо, охранники Мшистого на них сагрятся, тут с ними оставаться еще глупее. Но раз уж так вышло, надо использовать их максимально эффективно, а для этого - спрятать от игроков пока что.
  Вынул карту: неподалеку овраг, где змеился ручеек, впадающий в Звенящий. Вряд ли кто-то туда попрется, вот пусть зомби пока там и посидят, а я ознакомлюсь с Книгой Аномальных земель. Изучу экономику и придумаю, как их лучше использовать.
  Не успел рта открыть, как зомби развернулись и цепью пошли прочь. Растудыть вас в трей! Вы, стало быть, подчиняетесь ментальным командам - отправились прятаться. Послушные ребятки, просто какой-то покорный офисный планктон пред ликом грозного босса, удавливающий малейшие флюиды его настроения.
  Только офис у меня с гнильцой, подумал я. Ну, ладно, пусть прячутся. А мне предстояло возвращение в Мшистый.
  
  
  Глава 5
  Модный убийца. Здесь грабят корованы
  
  По пути в Мшистый пытался выстроить логическую цепочку, объяснить самому себе, как связаны Кайзер, игра и рабство, но все еще не хватало фрагментов паззла, и связная картинка пока не получалась.
  Чувствовал я себя так, будто сражался не с растением, а со сворой бешеных собак. Действие яда все еще сказывалось, а может, давали о себе знать голод или внезапно проснувшаяся, пусть и частично, память - голова кружилась.
  Прилично не дойдя до Мшистого, сел в траву и уставился на двух мордоворотов с автоматами. ПКашник неписю не товарищ, однако. Стремновато туда идти, они ж могут расстрелять ненавистного киллера еще на подходе. Мое виртуальное тело - словно живое, страдает от голода, чувствует боль. К тому же я не знал, что со мной будет после смерти. Ведь не исключено, что умру по-настоящему!
  Живот заурчал, напоминая, что иначе сдохну от голода.
  Ну что же, риск - благородное дело, как сказал нуб, входя в данж сорокового уровня. Пришлось вставать и плестись к воротам. Если охранники вскинут автоматы, упаду в траву и попробую уползти. Они привязаны к месту и не будут догонять. Правда, могут натравить игроков, но это уже другая проблема.
  Сто пятьдесят метров до ворот, сто... я приготовился. По идее, уже в зоне агра. Игра, а стремно, как в реале! Пятьдесят метров...
  Мордовороты стояли истуканами и не реагировали на меня. Ближе подпускают, что ли? Вот же хитрецы! Или просто не ожидают такой наглости? Или ПК на совести игроков, а нипам на меня пофиг? Или, может, те трое сами были ПКашниками? Или все зависит от локи, то есть локации? Здесь - анархия и рады даже убийцам? Да нет, не похож поселок под управлением Коменданта Джона на анархическую локацию...
  Сейчас посмотрим. Приблизившись к самим воротам, с замирающим сердцем кивнул громиле справа, тот просканировал меня взглядом и посторонился, пропуская.
  Вот так-так! Или это потому что качаюсь как ассасин, а у данного класса ПК становятся после десятого убийства? А может... может это со всей моей ситуацией связано? То есть - странности продолжаются, а ответ появится позже, когда пойму, кто я такой?
  Или я - идеалист, и меня завалит вон тот игрок с ником Белый Бес, что агрессивно прет в мою сторону... Сглотнул и едва не попятился, готовый спасаться бегством. Но Бес пронесся мимо, куда-то очень целенаправленно спеша.
  - Идешь? - пробасил охранник слева, подвигал квадратной челюстью.
  - Да, иду.
  Некоторое время я шарахался от игроков, но когда понял, что никто убивать не собирается, успокоился и пошел по центральной улице. Непонятно, почему на меня не реагируют, но не реагируют - и хорошо. Хочется поесть, отмыться и отоспаться. Точнее, сначала - отмыться, одежда в ручье сама собой не отстиралась и была липкой, смолянистой. Меня сторонились, какая-то девчонка хихикнула и сказала спутнику:
  - О, жертва ядоплюйки!
  Заставил себя собраться. Раскиснуть сейчас совсем не ко времени: предстоит экспедиция в заброшенный Госпиталь, если верить карте - не самую ближнюю локацию.
  - Разведчик Шад. К Коменданту Джону, - сообщил я на дверях штаба.
  Меня пропустили без всяких возражений. У Коменданта было все так же тихо и прохладно, я поставил грязную сумку прямо на стол рядом с бумагами, и Комендант поднял взгляд:
  - Ага, разведчик, вернулся. Ну, показывай.
  Я выложил корень, листья, стебель и семенную коробочку ядоплюйки. Комендант смотрел на части растения с интересом естествоиспытателя.
  - Что же, благодарю, Шад. Теперь наши ученые пополнят Книгу Аномальных земель. Что я там тебе обещал за работу? Копию Книги?
  - Да, и еще "кое-что" подкинуть обещали.
  - Давай сюда коммуникатор, разведчик.
  Отдал Коменданту свою машинку, он немного повозился, перегоняя информацию.
  - Ты хорошо поработал, - заметил Джон. - Одобряю ответственных людей. Пожалуй, ты заслужил не только информацию. Жизнь, знаешь ли, не бесплатная, а у нас не так много толковых бойцов, как хотелось бы. Будешь дальше сотрудничать?
  А то! Давай сюда свои задания, натовец... А то живот вон аж вопиет, так ему бедняге кушать хочется.
  Комендант открыл большой металлический шкаф, вытащил комплект натовской формы и разгрузочный жилет, положил все это на стол, присовокупил аптечку, потом из сейфа извлек кошель с монетами. Я взял их и подумал, что разрабам не помешало бы ввести в игру бумажные деньги, а то странно это - монеты, слишком фэнтезийно.
  Монет оказалось сто пятьдесят. Не богатство, но хоть что-то.
  В раскрытой дверце шкафа было видно оружие: карабины, пистолеты, ножи...
  - "Сайгу" бы дал, - сказал Комендант, - но она тебе сейчас не подойдет. Возьми-ка "стечкин". Обращаться умеешь?
  Взял автоматический пистолет, примкнул к нему кобуру-приклад. Тяжелая штука и не очень понятная, но по характеристикам обходит "Макаров" - выше прицельная дальность, огневая мощь. Кроме того, в магазине двадцать патронов. Примерился, прицелился в сторону.
  
  Добавлено новое оружие.
  Автоматический пистолет Стечкина.
  Огнестрельное, одноручное.
  Класс: обычное.
  Урон: 30-40.
  При скрытом применении с близкой дистанции урон: до 100%.
  Скорость: 2.5.
  Тип поражения: огнестрельное ранение.
  Доступно с 5 уровня.
  
  - Вот и хорошо. Подкину еще полсотни патронов, остальное покупай сам. Денег тебе на какое-то время хватит, зарабатывай.
  Я спрятал жалованье в сумку. Сразу переодеваться в новое не хотелось - сначала отмыться.
  - Кстати. - Комендант вернулся за стол. - Сегодня утром на северной дороге на мирных жителей напала стая трубкозубов.
  Включив коммуникатор, я полез в только что скинутую энциклопедию.
  
  Трубкозуб.
  Стайное хищное животное.
  Уровень: 6.
  Скорость нападения: 3.
  Урон: 4/5.
  Зона агрессивности: 3.
  
  Текст сопровождался фотографией неприятной твари: что-то вроде облезлой лисы, с длинными клыками, торчащими из челюстей как иглы.
  - Не высосали досуха, но покусали. Людей у нас по-прежнему мало. Поручаю тебе заняться зачисткой дороги.
  
  Получено новое задание.
  "Трубкозубам бой!"
  Вы должны истребить стаю трубкозубов
  Шкура трубкозуба 0/20.
  Хвост трубкозуба 0/10.
  Награда: 200 монет.
  Шапка Следопыта из хвостов трубкозуба +3 к интеллекту.
  
  Ага, сойдет. Сверился с картой: северная дорога шла в нужном мне направлении. Значит, могу отправиться к Госпиталю и по пути выполнить этот квест. Заодно и денег подзаработаю. В отличие от задания Измененного, поручение Коменданта не сказать, что сильно воодушевляло. С другой стороны, понятно же, что сейчас прокачка пойдет именно на таких, внешне простых (ага, как же, уж насколько скучной казалась ядоплюйка издалека-то!) квестах.
  Поблагодарив Коменданта, я вышел из штаба.
  Итак, теперь мы на полторы сотни монет богаче, и капиталом следует распорядиться с умом, учитывая, куда предстоит идти. Конечно, для охоты на трубкозубов полученного у Джона хватит, но путь-то мой лежит не просто на северную дорогу, а гораздо дальше.
  Можно зайти в официальный магазин, однако в нем выбор наверняка хуже. В принципе, на первых уровнях достаточно и стандартого шмота-оружия... но только если ты движешься строго по цепочке обычных квестов. А для уникального задания нужно и уникальное снаряжение.
  Первым делом купил у навязчивого парнишки (судя по однообразности реплик - виртуала игрока) восстановитель здоровья. Опыта общения с ядоплюйкой мне хватило по самое не балуйся, подобных приходов я больше не желал. Следом обзавелся туристическим снаряжением: флягой, маленьким плоским котелком, кремневой зажигалкой, спичками, таблетками для обеззараживания воды и двумя фонарями, на батарейках и на "динамо" - ритмично сжимаешь ручку, фонарь дает свет, пусть слабый, но зато стабильный и не зависящий от заряда аккумулятора.
  Потом решил присмотреть себе нож.
  Идею обзавестись метательными отверг сразу. Нет метательного ножа эффективнее, чем пуля. Мачете и прочую экзотику - тоже. Мне нужен был хороший нож с большим лезвием, не складной, прочный, с удобной рукояткой. И, конечно, достаточной силой урона. Но они либо дорого стоили, либо были доступны не с моего уровня. Покрутился среди торговцев перед Штабом, поспрашивал, скинул свой старый нож с пластиковой рукояткой... И услышал:
  - Эй, парень. Эй!
  Оглянулся. В стороне от толпы, в переулке, стоял тип самого зашуганного вида: мелкий, дохлый, бледный. Типичный торговец краденым. С таким не то, что в разведку - и на пикник вместе лучше не ходить.
  - Ты, ты! Иди сюда!
  Ну ладно, иду. Это был не непись - игрок с очень хорошо сделанным персонажем. Даже костюм на нем нестандартный: джинсы, мокасины, пиджак поверх футболки с ярким принтом. Экий модник. Бегающие глазки совершенно не соответствовали одежде.
  - Нож ищешь? - зашептал он. - Есть хороший нож. Пойдем, покажу.
  Что-то тут было нечисто, но ведь бои в поселке под запретом? Вряд ли модник станет рисковать и провоцировать охрану. Скорее - где-то спер хорошее оружие и хочет впарить новичку. Ну, а почему бы и нет? Мне-то разве есть дело, откуда взялся нож?
  - Сюда, сюда!
  Я едва протиснулся в щель между домами и оказался в маленьком пустом дворике.
  - Во, смотри!
  Он, воровато оглянувшись, вынул из-под пиджака и продемонстрировал мне нож. И правда отличный. Взял оружие - удобная рукоять с деревянными накладками, лезвие, похожее на лепесток в две ладони длиной, обоюдоострое, как у кинжала. Таким можно пырнуть, а можно и горло перерезать.
  
  Нож тихого убийцы
  Холодное, одноручное
  Класс предмета: уникальный
  Урон: 10
  Скорость: 2.3
  Тип поражения: режуще-колящий
  Эффект: +10 к скрытой атаке
  Прочность: 25/30
  Доступен с пятого уровня
  
  - Сколько?
  - Нет, парень, ты что! - забирая у меня нож, зашептал торговец. - Это не продается. Уникальное оружие, разве не видишь. Такого больше нет. Не продаю. Меняю.
  Меняешь? Гм... Да что с меня взять, кроме новой формы, лежащей в сумке?
  - На кулон твой меняю, - добавил он.
  Пластинку - на нож? Пришлось улыбнуться и покачать головой:
  - Извини, парень, нет.
  У него дернулась щека - будто модник попытался улыбнуться, но не получилось. Я отступил на шаг, чтобы, если придется, ударить.
  - Меняйся, т-ты... Сам не понимаешь, что на себе таскаешь! Тебя же за это и прибьют!
  Сначала я подумал, что он имеет в виду артефакт Голос Барина, но потом дошло: если меня и прибьют - то точно не за игровой артефакт. Речь о пластинке из желудка крысючки!
  Не успел додумать мысль - модник перехватил уникальный нож и бросился, высоко подняв руку. Это и стало его ошибкой. Ударь он без замаха - наверное, смог бы снять пластинку и уйти, а так - не получилось. Я шагнул вперед, поймал его локоть и вывернул; скользнув за спину, надавил сверху. Модник взвыл и выронил нож. Не останавливаясь, крутанул его так, что наверняка повредил плечо (вой перешел в тонкий визг) и уложил на землю.
  Модник попытался встать. Я не дал ему этой возможности - как следует приложил с ноги в голову. Он дернулся и затих.
  И что теперь делать? Модник напал первым, но в Мшистом запрещены драки. Кроме того, он еще жив. И при случае отомстит.
  Послышались крики и топот, в дворик протиснулась охрана. Я стоял над поверженным врагом и не знал, что делать. Изгонят из поселка? Или снизят репутацию? Или пометят как-нибудь, чтобы все видели: перед ними не самый честный человек?
  - Разведчик Шад, шестой уровень, - сказал патрульный. - И торговец Тру-Хипстер, сорок девятый уровень.
  Ого! Уложил игрока топового уровня! Однако радость слегка портило то, что уложил представителя "мирной" профессии, наверняка не очень-то умеющего драться.
  - В драке виновен Тру-Хипстер, - продолжил патрульный.
  Ну да, конечно, это же вирт. Им не обязательно присутствовать где-то, чтобы заметить нарушение правила.
  - Согласно законам Мшистого, вам, торговец Тру-Хипстер, отныне запрещается появляться в данной локации. За нападение на низкоуровнего игрока, в соответствием с правилами, вы получаете общий бан на трое суток. С уважением, модерация.
  Второй патрульный склонился над Тру-Хипстером и что-то сделал. Тело торговца растаяло, будто он пошел на респ.
  Модерация - это, конечно, замечательно. Но вот работает она обычно только в городах и поселках, а на обширных игровых пространствах нужно разбираться самому.
  Так что теперь стоит опасаться мести. Не обращая на меня внимания, патрульный и админ отправились прочь. А на траве остался нож - уникальное оружие. Неплохая награда за драку.
  Но чем торговцу так приглянулась моя пластина? Теперь есть Книга Аномальных земель, надо посмотреть, что же это могло перепасть такое уникальное. Покинув дворик, открыл меню, зашел в раздел "артефакты" и потратил полчаса, изучая обширный ассортимент. Ничего похожего. А, стоп! Хлопнув себя по лбу и полез в "животные". На пятнадцатой минуте отыскал крысючку, именовалась она "крысиным королем", однако ничего особо ценного с них не падало.
  Убрав медальон под куртку, я отправился на поиски бани и столовой. Время-то идет, а хорошо бы до заката определиться с ночевкой.
  
  * * *
  
  Поскольку монет на покупке ножа я сэкономил изрядно, то приобрел армейский вещмешок повышенной вместительности, а после отправился в гостиницу, чтобы хоть немного восстановиться. На карте Мшистого она значилась как отель, но напоминала скорее казарму для офицерского состава - комнатки крохотные, умещается только кровать и шкаф, душевая - одна на весь этаж. Дремавший в кресле за конторкой инвалид сообщил, что ноги ему отгрыз мутант ящерокрыл давным-давно, и вот теперь он держит гостиницу.
  - В комнату никто не войдет без вашего разрешения, - заверил ветеран, принимая деньги и выдавая ключ.
  - А поесть здесь можно?
  - Поесть - в баре или полевой кухне. Я не готовлю.
  Ну, и на том спасибо.
  В душевой были мыло и горячая вода. Бросил вещи в номере, отмылся и упал спать, поскольку за окном уже стемнело.
  Спал - как в танке. Глухо и без всяких сновидений. На утро переоделся, уложил вещмешок, приспособил в кобуры "стечкин" и "макаров", распихал необходимое по карманам жилета. Теперь я напоминал не новобранца нищей армии какой-нибудь Уганды, а вполне себе крутого охотника за приключениями на собственную лихую задницу.
  Время шло. Предстояло поесть, купить еды в дорогу и одолеть немаленькое расстояние.
  Бармен в зеленой кепке, похоже, узнал меня, улыбнулся, махнул рукой:
  - Пива?
  - Пожрать бы. И есть у тебя какой-нибудь армейский рацион?
  - Сухпаек? Есть наш, отечественный, только малосъедобный. Из запасников Родины. Ровесник моего дедушки... Двадцать монет - штука. И есть паек штатовский, там все питательно и даже, говорят, вкусно, стоит пятьдесят монет. Какой брать будешь?
  - Дешевый. И водки бутылку.
  - Водки? Радиации боишься?
  - Бессонницы, - отрезал я. - Да, и плитку шоколада.
  На самом деле я взял водку на случай, если застряну где-нибудь ночью и замерзну. Понятия не имею, можно ли в игре простудиться, но что-то подсказывает: такой способ поиздеваться над нами разработчики не упустили.
  - И что-нибудь сейчас. Горячее. Много. Энергетические напитки есть?
  - А как же! Такой тебе замучу - до утра будешь скакать, как заяц!
  Я сел за стол подальше от остальных - в это время суток в баре было довольно шумно. Сдвинув столы, пировала, отмечая успешное завершение операции, компания уровнем повыше моего. Цедил пиво в стороне парень с отчаянным лицом - совсем новичок. Я почувствовал взгляд торговца Митяя, которому отказался продавать желудок с пластиной, и сдержанно улыбнулся ему.
  Интересно, он просто пялится? Или размышляет, кого бы послать по мою душу, чтобы забрать уникальный предмет? Или неписи-торговцы таким не грешат? Может большинство и не грешит, а кто-то и... Ладно, гони паранойю, Шад!
  Бармен поставил передо мной чугунную сковороду с картошкой и стакан с ярко-зеленой жидкостью. И на время мир перестал для меня существовать.
  Покончив с едой и почувствовав себя гораздо бодрее, решил еще раз взглянуть на карту. Итак, идти к Госпиталю предстоит по северной дороге. Коммуникатор показывал окрестности довольно подробно, но только ближайшие километров шесть. Потом начиналась серая зона - лока другого уровня. Карта Ваги не сильно проясняла ситуацию: мне по-прежнему не нравились "белые пятна".
  И мне не нравилось расстояние. Игра давала возможность бежать довольно долго, поэтому пятнадцать километров можно покрыть часа за полтора-два. Еще час заложим на трубкозубов. Значит, остается три часа на то, чтобы забрать в Госпитале регенератор и вернуться в безопасную локацию, в Мшистый. Задача непростая, но выполнимая, если, конечно, по пути не случится форс-мажоров.
  Хотя в последнее не верилось. Обязательно какая-нибудь гадость вылезет. Ну, поживем - увидим.
  Я расплатился за ужин и собрался было уйти, но вспомнил про оставленных зомбаков. Так-с, пора с ними определиться окончательно. Чего им простаивать, это же не рационально. Если у тебя есть готовый набор работящих офис-работников среднего звена - надо загрузить их, чтоб пользу приносили. Только как загрузить?
  Еще несколько минут пришлось покопаться в Книге Аномальных земель, в разделе, посвященном непосредственно ближайшим к Мшистому локам. Выяснилось, что вдоль оврага, где прятались зомби, растут мандрагоры, коренья которых торговцы любят. Да и Комендант их наверняка скупает. Местные мандрагоры, правда, оказались аномальными - опасными, примерно как лоза... наверное, мои трудяги-зомбаки в состоянии справиться с ними. Пусть там рекетирствуют помаленьку, трусят мандрагор, собирают лут - а "денежка мне". Труд делает из зомби человека. Кроме того, с некоторых мандрагор падают отличные восстановители здоровья и энергетики.
  Хорошо, так что, надо теперь двигать назад к нашим зомбатым товарищам? Очень не хочется время терять. Да и послушались ведь они тогда мысленного приказа - то есть дистанционный интерфейс управления петами и такими вот помощниками вроде моего зомби-офиса в игре предусмотрен.
  Сосредоточившись, мысленно приказал зомбакам крошить мандрагор, а лут закапывать возле ивы, где я отходил после отравления, когда вылез из ручья. И вскоре мысленным голосом, сухим и тихим, как шелест ветерка, мне ответили:
  Йохан понял. Йохан сделает.
  Вот так! Довольный собой, я покинул поселок Мшистый.
  
  * * *
  
  До ручья шел спокойно и быстро, здесь не было опасного зверья. После Звенящего дорога принялась вилять между холмами, и когда впереди показалась заброшенная деревушка, я остановился.
  В деревне кто-то был. Я пока не видел его, не слышал. Но чувствовал. Есть там кто-то - и весь разговор! Доверившись интуиции, вынул "стечкин" из кобуры. Приклад пристегивать не стал - слишком громоздкая получается конструкция. Снял с предохранителя и свернул с дороги в чахлый лесок, чтобы обойти деревню задворками. При этом перешел на легкий, почти неслышный шаг и поэтому странный звук засек почти сразу.
  Впереди будто кто-то чавкал, хлюпал, как детсадовец, втягивающий длинную макаронину, только большой такой детсадовец, огромный просто. И крайне прожорливый.
  Вскоре я донеслось кряхтение и еле слышный стон.
  По спине побежали мурашки, волосы на затылке встали дыбом. Такой звук... тревожащий. Я прислонился спиной к ближайшему стволу и достал из жилета коммуникатор. В энциклопедии был раздел "аномалии", и был контекстный поиск по признакам. Выбрав вкладку "звуки", углубился в изучение.
  Создатели энциклопедии не отличались воображением и сравнений с детсадовцем не допускали. Звук именовался "чавканьем" и сигнализировал, судя по всему, о "зыбучей луже". Филологи-природоведы! Интересно, а твердую лужу они видели? "Зыбучая лужа - ползучая аномалия с небольшим радиусом действия. Наступившего в нее человека затягивает постепенно. Случаи самостоятельного спасения из з.л. не отмечены. Помочь попавшему можно, протянув ему длинную палку или сунув веревку".
  Я решил полюбопытствовать, как лужа выглядит, она это стонет или угодивший в нее бедолага, и двинулся на звук.
  Выглядела лужа нехорошо: мазутное пятно метра полтора в диаметре. И в эту ловушку провалился по грудь человек в оранжевом, как был у меня, комбинезоне! он барахтался, все больше увязая.
  - Эй! - крикнул я, бросаясь к нему. - Ты кто?!
  Парень уставился на меня. Зрачки его расширились, он задергался сильнее и заорал:
  - Артем, ты?! Он в игре! Артем, он здесь!
  - Кто в игре? - крикнул я, мечась вдоль края лужи.
  - Кайзер! Ищет тебя! Будь осторо...
  Хлюпанье - и парень провалился с головой, осталась одна рука с растопыренными пальцами. Я рухнул на колени, потянулся, попытался схватить, но рука стала полупрозрачной и растаяла... Игрок в оранжевом комбинезоне погиб.
  Мать вашу в кулер!!! Вскочив, выхватил "стечкин" и послал в лужу несколько пуль. Разрядил бы все, если бы не взял себя в руки. Хотя какое там "взял" - трясло от ярости и досады одновременно. Пожри вас всех мутант! Присев, в сердцах долбанул рукой по земле. Не затупи я с коммуникатором, изучая энциклопедию, - успел бы вытащить оранжевого брата!
  Но я узнал свое имя: Артем. АРТЕМ ШАДОВ.
  Так меня зовут, тут уж без сомнений, поэтому и ник себе интуитивно выбрал такой: Шад.
  А оранжевый комбинезон - комбинезон... подопытного? Да, кажется, так. Только что за опыты ставили над нами? Значит, не один я попал в игру не по своей воле. И где-то ходят товарищи по несчастью. И Кайзер, а он в одиночку бродить не станет.
  Вот только этот парень действительно ушел на респ или канул в небытие, растворился в игре, умер навсегда?
  Я поежился, представляя, что такая судьба ждет и меня. Как бывает в командных шутерах вроде "Сounter-Strike Forever": убили тебя - и твоя бесплотная душа летает между зданиями, всё видит, но ничего не может поделать, и тебя не видит никто. Что, если и в Аномальных землях с "оранжевыми" происходит нечто подобное? Хотя - откуда такая идея? Не знаю, нервы просто! Ведь разгадка была так близка, собрат по несчастью - рядом, только руку протяни... я и протянул - но не дотянулся, и злобная аномалия засосала его!
  В этот момент из кустов на меня выпрыгнул первый трубкозуб.
  Я ударил его отобранным у модника ножом - оружие не подвело, тварь упала к моим ногам и издохла. Но лиса-мутант в зарослях была не одна: из перелеска вышли, шипя, как змеи, остальные члены стаи. Они были слишком близко, чтобы можно было на месте перестрелять всех, и я рванулся прочь.
  Обежав зыбучую лужу, встал спиной к дереву. Теперь появилось хоть какое-то преимущество во времени - считанные секунды.
  Они бросились все сразу.
  Я отбивался, как мог: сначала стрелял, потом срывал с себя уцепившихся за одежду, отбрасывал, отшвыривал, отпинывал. И резал, резал, резал. Колол, колол, колол. Они были легкие и, в общем, небольшие - в половину обычной лисы. Но острые зубы одной уже вцепились мне в голень, пробив брюки, а другая оставила на запястье глубокие раны, а третья....
  Нет, не справлюсь. Линия жизни замигала красным, я отшвырнул трубкозуба, метившего в горло. Голова закружилась, колени подогнулись. Всё, reset тебе настал, разведчик-ассасин Шад. А может и не "резет", может полный "вайп" - стирание, обнуление. Какая нелепая смерть! Зато узнаю, как там, в посмертье... я завалился на бок, не в силах больше стоять на ногах.
  И тут на меня сверху будто вылили ведро теплой воды, благоухающей сиренью и розами. Боль отступила. В голове посветлело.
  ПАБАММ!
  
  Поздравляем! Вы достигли нового уровня! Текущий уровень: 7
  
  Ай да зомби, ай да гнильцы-молодцы!!! Сколько дропа они там набили за это время?! Новый уровень - их стараниями! Значит, и здоровье восстановлено полностью! На радостях я так врезал кулаком в морду прыгнувшему трубкозубу, что тот улетел аж в аномалию и бесславно растворился в ней. А я приступил к избиению лисиц-мутантов с новыми силами и вскоре стоял на полянке, буквально заваленной облезлыми рыжими тушками.
  Отдышавшись, присел несколько раз, похлопал себя по щекам и, наконец, слегка успокоился. Чтобы выполнить задание Коменданта, оставалось только собрать лут. Точнее, освежевать лисиц. Сглотнув, опустился перед ближайшим трупиком на колени и поудобнее взял нож.
  Ну вот, ничего такого страшного. Крови ни на клинке, ни на руках, не оставалось. А темные пятна на траве стремительно таяли.
  Вот только как снимают шкуры? Никогда я этим не занимался и, кажется, никогда такого не видел. Ну, не интересовали кожевенные дела!
  Сцепив зубы, взял труп за шкирку... и в моей руке осталась пустая шкура.
  
  Выполнение задания:
  истребление стаи трубкозубов
  шкура трубкозуба 1/20
  
  Ага, вот оно что. Некоторые тушки просто таяли в руках, не оставляя лута, но требуемые хвосты и шкуры набрались довольно быстро. Уложив их в вещмешок, глянул на часы: однако, с заданием быстро справился. Из ценного удалось добыть очки снайпера - совсем не уникальные, но достаточно редкие, с прибором ночного видения, позволяющие в любое время суток обнаруживать запрещенные предметы и предметы неясного происхождения. Повертел их в руках, рассмотрел получше: стекла круглые, затемненные, оправа зеленоватая, толстая, резиновая, плотно прилегающая к голове. Да любой охотник на читеров душу продаст за такие очки, они ж браконьеров сходу распознают. Вещь полезная.
  В сумке хранить стремно - без футляра могут поломаться, - и я нацепил их на голову.
  Приободренный победой, все-таки обошел деревню, но не нашел там вообще ничего интересного: пустая мини-лока, чисто антуражная.
  Судя по карте, до неизвестных земель оставалось не очень далеко. Небо пока не темнело. Я снова выбрался на дорогу и перешел на легкий бег.
  Тревожно запищал коммуникатор.
  Да что ж такое-то, а? Вы издеваетесь!
  Кто-то с ником Зига кричал в общий чат:
  "Народ! На трассе Е-4 ПК грабят корованы! БАРСЫ, ХЕЛП!"
  Ну вот, началось. Посмотрел на карту, прикидывая. Не очень далеко, вот только что могу сделать? Я ж "маленький". Разве что затаиться, посмотреть со стороны... посочувствовать еще. Или позлорадствовать.
  Чтобы помочь неизвестному Зиге, нужно сделать крюк в два километра. И, судя по всему, "корованы" грабили не в лесу, а на территории заброшенного комплекса - то ли санатория, до ли детского оздоровительного лагеря.
  Была, ни была! У кого хата с краю, тот и сам по жизни не у дел. Я желал себе другого пути и рванул через сосняк, оскальзываясь на опавшей хвое.
  Минут пять бежал лесом, а потом выскочил на асфальтовую дорогу. Она огибала овраг, и часть ее, что была ближе к обрыву, сползла, раскрошившись, и напоминала слоеный пирог с черными коржами. Минута бега - и увидел покосившийся указатель с названием населенного пункта. А еще забавно, что пока бежал, левелапнулся до девятого уровня. Вырасту большим, подарю своим зомбопузикам вольную!
  Со знака облезла краска, сохранились лишь первые три буквы: "Бог...". Богатое, что ли?
  Прямо у Бога на глазах происходит натуральный ганк, а он и ухом не ведет. Ганк - это внезапная атака на неготового к бою противника, подсказала память. А те, кто такую атаку осуществляют, соответственно, ганкеры.
  Словно отвечая на мои мысли, донесся грохот автомата, взорвалась граната, что-то затрещало, выматерились. Крик утонул в выстрелах. Похоже, на призыв о помощи отреагировали соклановцы жертв... и чьей кровью обагрятся теперь руины санатория?
  Дорогу преградили ржавые ворота, сорванные с петель, поваленные и присыпанные прошлогодней листвой. За ними ко мне простирали лапы волк из "Ну, погоди!" и обезглавленный заяц. Краска на волке вздулась и местами осыпалась, из-за чего казалось, что он лишайный. Голову зайца, видимо, кто-то унес в качестве трофея.
  Детский оздоровительный лагерь, точнее, его останки, располагался в долине и отлично просматривался с холма. Бой шел за холмом, не видно, что там происходит. Воображение рисовало, как справедливость торжествует, и ганкеры падают, сраженные пулями. Но я не терял надежды, что и мне что-нибудь перепадет, и рванул туда мимо опустевших детских площадок, трехэтажных корпусов, где когда-то кипела жизнь и звенел детский смех, мимо огромной столовой, похожей на издохшего кита.
  Вот и поле боя. Чуть не словив шальную пулю, укрылся за столовой. Сражались на игровой площадке с ржавыми турниками, вкопанными в землю шинами и фигурами сказочных существ. Унаваемы были Баба Яга и крокодил Гена. Чебурашке отстрелили уши, потому что за ним прятался стрелок со штурмовой винтовкой, в комбинезоне цвета хаки и кевларовом жилете. На рукаве его грязной, порванной куртки четко различался герб клана - золотая корона, напоминающая трезубец. Та самая корона с перстня Кайзера...
  ...дорогая сигара, зажатая в пальцах. На безымянном перстень - корона. Пухлые губы. Серебристый костюм и лаковые туфли с острыми носами... Лица не вспомнить.
  Кайзер.
  Мой работодатель и палач.
  Бросило в жар, я вжался в стену столовой, слыша теперь лишь набат собственного сердца. Что это значит? Погибший парень в оранжевом комбинезоне предупреждал меня! Это не совпадение.
  В игре крутятся огромные деньги, Кайзер имеет в ней свой незаконный интерес и, возможно, я писал для него читы...
  Нет, холодно. Не писал я читов, не было такого - точно знаю. Надо думать в другом направлении. Золотая Корона - топовый клан Кайзера, состоящий преимущественно из ПК. Я потряс головой и вынул "Стечкин". Осторожно высунулся из укрытия, сфокусировался на игроке.
  Кон. 85 уровень
  Судя по шмоту - "танк". Н-да, ему что мои выстрелы, что комариные укусы. Даже если я подкрадусь и попытаюсь перерезать горло, выяснится, что кожа у него слишком толстая для моего клинка.
  Так, хватит ныть! Надо выяснить расстановку сил. Отсюда видно еще одного игрока из бандитского клана. Он сидел за гигантским бетонным грибом и бинтовал руку. Чуть ниже герба с короной алел красный крест. Хил.
  Амосов. 90 уровень
  Третьего персонажа заметил, когда он встал на колени и начал отстреливаться из воронки. Одет то ли в пластины, то ли на нем зеленоватый панцирь.
  Шварц. 94 уровень
  Нифига себе прикид! Я аж сглотнул и причмокнул. Вот бы мне такой! Суперброня. Собрать практически нереально. Стоят дофигища, если у админов покупать. Шварц тоже танк? Или бронированный демедж дилер, то есть игрок, наносящий в группе основной урон врагу?
  Проверять на своей шкуре не стал. Он меня не с одного удара, с одного чиха завалит. Надо посмотреть, как обстоят дела у врагов Кайзера, а потом уж решать, что делать. Враг моего врага - мой друг!
  Я покинул убежище и перебежал за сосновый ствол. Хорошо, деревья тут старые, толстостволые. Так и кочевал от сосны к сосне, пока не зашел в тыл к тем, кого атаковал клан Кайзера.
  Увиденное ошарашило. Во-первых, стало окончательно ясно: тут не просто ганк, тут сошлись два клана. "Наших" было десять человек. Посреди площадки, сразу за турниками, бледнели два трупа - хил восьмидесятого и "танк" девяносто шестого. Так-так-так. Пятеро игроков прятались за грузовиком с брезентовым кузовом, изрешеченным пулями, пятеро залегли в траве. Может, кого-то я не заметил. Дорогу грузовику преградила огромная спиленная сосна.
  Значит, бандиты напали на грузовик, перевозивший ценный груз, так это надо понимать?
  Командовал группой невысокий черноволосый парень в камуфлированном костюме, звали его Росс. Изъяснялись в основном жестами, но я сообразил, что "наши" собираются подползти к противнику поближе и закидать гранатами. Причем пугал их больше всего кто-то один. Наверное, Шварц в суперброне.
  Такого толпой полдня пилить надо. Я сел на корточки и приготовился ждать. Двое в камуфляже слились с травой, потерялись из виду. Наверное, разведчики - перешли в режим невидимости, чтобы обползти укрытие Шварца и выбить его оттуда гранатами. Росс приготовил подствольный гранатомет и встал на одно колено.
  Чтобы видеть происходящее сбоку, пришлось занять позицию на пригорке. Жаль, бинокля нет, а то даже фигуры заметны с трудом: вот замер Шварц, над ним колдует хил. Третий член их команды стреляет по врагам одиночными.
  Разведчиков не видно. А если надеть очки, вдруг там есть опция незначительного приближения? Ну-ка... Сразу потемнело. Небо стало зеленоватым, солнце - тусклым и будто текучим, листья и трава - бурыми. Видимость не ухудшилась, но цвета и контрастность изменились, я решил разобраться в управлении, кликнул меню и обнаружил опцию "приближение". Выбрал трехкратное, отыскал фигуру Шварца.
  Хил как раз уходил от него, когда словно из ниоткуда к Шварцу (надо же, он не постеснялся использовать лицо Шварценеггера как свое!) прилетела граната, грохнула, вскидывая землю вперемешку с травой. Затем - другая, третья. Полыхнуло зеленоватым. Застрекотали автоматы, кто-то выругался, кто-то вскрикнул.
  Хана Шварцу-терминарцу. От гранаты, взорвавшейся совсем рядом, суперброня не спасет, сейчас же возле него грохнули сразу три, если не четыре.
  Земля осела, и стали видны три трупа: разведчики и хил. Шварц, огорченный смертью лекаря, выпрямился во весь свой немалый рост и поливал свинцом противников.
  Но тут к нему сбоку подобрался третий разведчик, которого я раньше не замечал, и метнул гранату. Я зафиксировал ее взглядом: вскинутая рука с выдернутой чекой, ребристое тело гранаты... она ударилась о Шварца...
  Теперь точно reset ему. Но доспехи вспыхнули ядовито-зеленым - и граната разорвалась, не причинив вреда. Он стряхнул землю с пластин, кинул что-то в рот и выпустил очередь по разведчику, который вышел из стелса. Тот уткнулся носом в траву, дернулся и начал бледнеть, исчезая.
  Разум восстал: такое невозможно! Ни одни доспехи не защищают от прямого попадания гранаты. Сто процентов, у Шварца бустер... да нет, не бустер - полноценный чит, делающий его неуязвимым! Чтобы подтвердить это, достаточно перевести очки в нужный режим. Ну-ка... Вот так.
  Картинка не изменилась, но теперь на фигуре Шварца светился красным небольшой прибор, закрепленный на поясе. Прибор пульсировал и мигал алой кнопкой. Если снять прибор, выжившие семь игроков разделают Шварца за пару минут. Тем более, его раненый соклан некоторое время не боец - жрет таблетки, восстанавливающие здоровье.
  Сам Шварц вышел со штурмовой винтовкой наперевес под шквальный огонь и неспешно двинулся к врагам. Пули, отлетающие от брони, замедляли его совсем немного.
  И тут меня известили, что я левелапнулся до десятого уровня. Увлеченный зрелищем, я лишь отмахнулся, но появилось диалоговое окно:
  
  Внимание!
  Теперь вы можете использовать кулон-артефакт "невидимка".
  Активировать артефакт?
  Да. Нет.
  
  Что еще за артефакт такой? У меня его нету! Неважно - да, да, хочу, триста тридцать три раза хочу!
  
  Предупреждение!
  Первое использование ознакомительное.
  Режим невидимости: тридцать секунд.
  Активация после повторного нажатия кнопки "Да".
  В дальнейшем рекомендуется ознакомиться с инструкциями.
  
  Прежде, чем начинать действовать, желательно бы поговорить с противниками бандитов, чтоб прикрыли, но нет на это времени. Нужно спешить, пока они не бросились врассыпную.
  Подбежав сзади как можно ближе к бандитам, мысленно нажал кнопку "Да". Извлеченная из желудка крысиного короля пластинка на груди мелко завибрировала. Так это мой кулончик - арт невидимости? Мигнув, стала ярче ранее пассивная шкала непонятной "аномальной энергии", засветилась зеленым. Я скосил вниз глаза: тело теперь напоминало текучее стекло. Одежда тоже сделалась прозрачной. Не совсем невидимый, просто прозрачный, но и на том спасибо!
  Шкала аномальной энергии медленно ползла влево, уменьшаясь. Не снимая очков, рванул к плечистой фигуре с винтовкой и начал вести обратный отсчет. Пули, чиркая о броню, высекали искры, Шварц сосредоточенно двигался к цели, а на поясе, надетом поверх Доспехов, чит пульсировал красным.
  Двадцать пять, двадцать четыре...
  Может, Шварц почувствовал мой обжигающий взгляд, может, просто уловил движение, но когда мне осталось до него с десяток метров, он повернул голову и взглянул мне в глаза. Я остолбенел, метнулся в сторону, думая, что Шварц откроет огонь. Он помахал рукой соклану за моей спиной, а потом продолжил путь.
  Двадцать... или уже пятнадцать? Чтоб вам всем до конца жизни патчей не видеть! Сбился! На шкале доступной аномальной энергии осталась едва ли четверть...
  Так, неважно - быстрее дальше! Десять, девять...
  Подбежав к Шварцу, точным движением чиркнул между его поясом и читом.
  Срезанный прибор упал под ноги ничего не замечающего Шварца. Вот так, знай наших!
  
  Режим невидимости отключен.
  
  Что было сил рванул к изрешеченной пулями скульптуре то ли улитки, то ли черепахи. В нескольких метрах от укрытия ощутил жжение в боку и слабость, рухнул на подкосившиеся колени и зажал простреленный бок. Я стал видимым, и враг отомстил мне.
  
  Вы получили повреждение.
  Урон: 35.
  Жизнь: 15/50.
  Рекомендация: остановите кровотечение.
  
  Ага, отстраненно подумал я. Было бы, чем. Здравствуй, смерть, вот ты какая. Жжение в боку усилилось, и мир начал темнеть. В реальной жизни при повреждении артерии смерть наступает за полторы минуты.
  Тем временем, Шварц залег в окопе и отстреливался оттуда. Полоса его жизни мигала оранжевым. Союзники наступали с радостным улюлюканьем. Ко мне несся расплывающийся силуэт дружественного хила:
  - Парень, держись, ща тебя вылечим! - орал он.
  Держись-держись... Держусь. Я закрыл глаза. На душе стало легко и спокойно. Выстрелы и крики отдалились, теперь слух различал лишь шелест листьев и пение птиц.
  Хил хлопотал надо мной, точнее, над моим телом, что-то колол, бинтовал, даже дефибриллятор достал - я наблюдал происходящее сверху. А потом меня дернули вниз, будто воздушный шарик на нитке. Я неохотно разлепил веки: надо мной склонились трое в камуфляжах. На грубом, будто наспех высеченном из камня, лице хила сияла улыбка во все тридцать два зуба.
  - Чего... скалишься... - едва слышно прошептал я.
  - Пациент скорее живенький, чем мертвенький,- вынес приговор он. - Но пациента лучше пока не трогать. Кровотечение может возобновиться.
  "Как тут у вас все достоверно, сволочи", - подумал я, снова закрыл глаза и прошептал громче:
  - Полежу немного, ок? Устал чего-то.
  - Еще бы не устать, - отозвался врач. - Кровищи натекло, как с кабана. Но тебе повезло, что мы тут, а нам, что ты такой удалый попался. Восстанавливайся, все потом расскажешь.
  Сколько я провалялся - бог весть. Возможно, игровых минут десять, но по субъективным ощущениям прошло часа три, не меньше.
  Покончив с ганкерами, игроки поделили плюшки и разбрелись. Четыре человека остались дежурить возле моего тела, остальные столпились у грузовика, как стало понятно из разговора, с оружием.
  Этим утром клан барсов завалил жирного рейд-босса, мутанта Василиска, который охранял оружейный склад, и вез домой добычу. Если бы не моя своевременная помощь, не довез бы...
  В основном о моем здоровье заботился хил по прозвищу Ливси. Остальные по большей части молчали, глядели с подозрением. Все они состояли в одном клане - на плечах была эмблема - оскалившаяся тигриная морда, а над ней - булава. Просто, конкретно. Никаких тебе ленточек-финтифлюшек. Серьезные ребята, видимо.
  - Ты парень, молодец, - сказал Ливси. - Что ты сделал?
  Наконец я нашел в себе силы и проговорил, указывая на очки:
  - Эта штука позволяет видеть вещи, которые... эээ... игрок получил незаконно. У Шварца была такая вещь, я ее срезал, и он стал уязвимым.
  Чернявый командир, Росс, шагнул ближе к нам и проговорил:
  - Отдай ее нам. Тебе все равно не нужно.
  Я развел руками:
  - Не успел подобрать. Где-то там осталась, - махнул на примятую Шварцом траву. - Советую вам не использовать эту штуку, а сдать для нейтрализации. За нее могут и из игры выпилить.
  Росс не послушал, побрел на поляну. Ливси увязался за ним, схватил за плечо, зашептал на ухо. Кивнув, вернулся и сказал мне:
  - Шад, ты круто нам помог. Где бы ты ни был, что бы ни случилось, клан Снежных Барсов поможет тебе.
  Он протянул руку, я слабо пожал ее.
  
  Ваши отношения с кланом Снежных Барсов улучшены!
  Текущие отношения: дружеские.
  
  Донесся возмущенный голос Росса:
  - Ничего не вижу. Шад!
  Пришлось надевать очки и ковылять на поиски чита. Не исключено, что он не видим для остальных игроков. Чит пульсировал алым, просвечиваясь через траву. Поднял его - легкий, но вес хорошо ощутим, - снял очки: на руке ничего не было, кроме тени, отбрасываемой предметом. Командир отряда тоже заметил тень, протянул палец и уперся в невидимую преграду. Сжал челюсти, напряг желваки и сказал:
  - Да, не факт, что нам использовать ее удастся, а отношения с админами испортим, так что оставляй себе. Кстати! Как тебе подобраться удалось к Шварцу? Я никого не видел. Для стелса ты маловат.
  - И я не видел, - закивал Ливси.
  Открывать свой козырь не хотелось, пришлось врать:
  - У меня разовый стелс был - за сложное задание получил.
  Росс ответом удовлетворился. А вот в клан свой не пригласил... Большинство кланов не брали нубов до шестидесятого уровня, исключая тех, что растили на будущее. Наверное, и Снежным Барсам не нужны дармоеды, пусть и перспективные. С другой стороны, даже если бы пригласил, согласился бы? Нет, вряд ли, зачем оно мне...
  Росс жестом поманил бойцов за собой и пошел прочь, но остановился, обернулся и сказал сдержанно:
  - Шад, я ценю жизнь свою и моих людей. Хочу расплатиться за помощь.
  
  Росс предлагает создать группу.
  
  Когда принял приглашение, мне была выдана тысяча монет. Не успел обрадоваться, как получил еще пару капсул нехилого восстановителя здоровья и сыворотку для свертывания крови. Еще неделя, и мне эти трофеи покажутся копейками... А сейчас они были целым состоянием.
  Расплатившись, Росс покинул пати и пошел за своими людьми. Грузовик с оружием зафыркал мотором, развернулся и поехал назад. Видимо, бойцы решили, что сосну проще объехать, чем распилить. А сколько у них там, в кузове, вкусного! И гранаты, и автоматы, и штурмовые винтовки с подствольниками. Эх, мне бы парочку! Любого мутанта моего левела - в клочья.
  Здравый смысл подсказал, что я еще мал для таких игрушек и даже не смогу ни одну поднять.
  Кстати, пора заглянуть в книгу Аномальных земель да почитать про этих Снежных Барсов. В рейтинге они оказался на тридцать втором месте из двухсот зарегистрированных кланов местного Кластера. Да, не самые верхние позиции, но барсы и не аутсайдеры. И, похоже, ребята толковые. Что ж, можно дружить. Дружить против...
  Против Золотой Короны - которая оказалась аж на двенадцатом месте. Энциклопедия сообщала, что клан владеет несколькими военными лагерями среднего класса, тремя крупными базами класса "Полигон" и - святые разрабы! - супербункером "Монолит". Вот это топовые деятели, ничего не скажешь. Странно, но больше про них ничего не было известно, в энциклопедии сообщались еще какие-то совсем куцые сведения. Что это значит? Данные засекречены, клановая разведка хорошо работает...
  Проводив взглядом автомобиль, я сжал невидимый чит и подумал, что если сдам его в утилизацию, то получу хорошее вознаграждение.
  Итак, Шад, ты приобрел друзей, пришла пора выполнять задание. Вот только сил совсем не осталось, и здоровье восстановилось не полностью.
  Пришлось поедать плитку шоколада, спрятанную на черный день, и выпивать капсулу. Едва покончил с этим это, как обуяла жажда деятельности, словно высосал трехлитровую банку энергетика. Хлебнув из фляги, я побежал вперед, но вспомнил, что Аномальные земли - место коварное, и перешел на шаг.
  Впереди был Госпиталь, где ждал регенератор, так нужный мутанту Ваге. Попасть туда желательно было как можно быстрее, больше ни на что не отвлекаясь.
  
  
  Глава 6
  Белое пятно на карте. Моль в тумане. Добрый доктор Айболит
  
  До Госпиталя оставалось еще далеко, а там начнет смеркаться, и засветло вернуться не успею. Варианта два: или резать трубкозубов и медленно прокачиваться, или все-таки рискнуть и сразу рвануть в Госпиталь, переночевать там и возвратиться уже следующим утром. Поскольку игра мне упорно доказывает, что риск - дело благородное, спорить с ней не будем и уйдем на север. Может, опять получится стресс, и я вспомню, что ж такое затеял мой заклятый друг Кайзер.
  Детский лагерь был богат на гайки и болты, которые нужны, чтоб разряжать аномалии. Набив полные карманы, я заспешил в сторону Госпиталя.
  Выбравшись на асфальтовую дорогу, побежал, иногда швыряя перед собой гайки. Основные аномалии были отмечены на карте, но то и дело возникали новые - в самых непредсказуемых местах. Вспомнился бедняга, угодивший в вакуумный кокон, капли крови, плывущие в невесомости, пустые глазницы...
  В течение часа удалось завалить трех трубкозубов и левелапнуться до одиннадцатого уровня. По идее, я уже мог использовать понтовый набор отмычек, но решил изучить его позже, как и распределением единиц характеристик.
  А вот про ручных зомбей стоило подумать сейчас. Они были пятого уровня, и пользы при прокачке мне уже не приносили. Кроме того, одного испортили мандрагоры. Я отозвал остальных, спрятал в овраге и задумался над их судьбой. Так, ребятки-гнилятки, надо дать вам задание, чтоб собирали что-то безопасное... Не артефакты - зомби могут испортиться в аномалиях. Интересно, есть ли в этом мире золотой песок? Отправил бы их на прииски! Надо изучить Книгу Аномальных земель и выбрать то, что дорого стоит и лежит в опасных локациях. Самому туда идти опасно, а на зомби боты агриться не будут. Да, точно! Шад, ты гений! А пока пусть отдохнет мои зомбо-офис.
  Дорога закончилась ржавыми воротами с амбарным замком. На воротах был распят скелет с проломанным черепом, от которого какая-то тварь отхватила височную кость. Предостерегающие знаки тоже радовали: перечеркнутый череп, значок "радиоактивно", и алая краска, имитирующая кровь.
   При ближайшем рассмотрении оказалось, что сами ворота исписанные смельчаками, отважившимися посетить нехоженые земли.
  Надписи смотрелись, как даты на могильных плитах:
  
  Тига. Ушел 13.01, вернулся 13. 01.
  Тоша007 отбыл 17. 01.
  Бублик отбыл 17.01.
  
  Я обогнул ворота и остановился напротив дыры в заборе из сетки-рабицы. Глянул на надписи. Вернулся, взял карандаш, привязанный ниткой, и нацарапал между Тошей и Бубликом: "Шад, 15. 05". И сам себе поразился. Значит, в реальности сейчас пятнадцатое мая! А год какой? Помню - 2020! Память потихоньку возвращается, и скоро я восстановлю цепочку событий, а значит, смогу действовать.
  Потоптавшись, нырнул в лаз и больше не оглядывался на преграду, отделяющую предсказуемый мир от неизвестности.
  От лаза вглубь лиственного леса вела узкая едва различимая тропинка. По ней и пойдем. Интересно, остальные игроки тоже ходили сюда по квесту Измененного или просто лазали, делали карты... И где те карты? Как разрабы выкрутились, чтобы "белые пятна" не утратили непредсказуемость?
  Скоро узнаем. И попытаемся дополнить карту Ваги...
  Я упорно двигался на север. Сначала природа не менялась: все те же сосны, осины и березы, но вскоре лес поредел, начались холмы. Деревья тут росли хилые, с кривыми скрученными стволами, а между пригорками стелился плотный желтоватый туман, проткнутый рогозом, похожим на факелы.
  Лезть в туман не было желания - там могли обитать какие угодно твари - и я двинулся по пригорку, поросшему бурой, будто обожженной травой. Скрученные деревья в этом месте были без листьев. Заподозрив, что желтоватый туман - ядовитые испарения, вынул из нагрудного кармана полученную от йети карту, карандаш и сделал отметку на листе, как принято обозначать болота - нанес прерывистые линии. Лист отсырел, и грифель карандаша проткнул бумагу, я выругался. Почесал карандашом за ухом, собрался написать только что придуманное название местности - "Миазмы", поднес карандаш к карте, но не нашел на ней ни своей предыдущей пометки, ни даже дырки от грифеля.
  Во как! Интересно, а если нарисовать потом, когда вернусь, они исчезнут или нет? А если в коммуникатор внести заметки? Вынул КПК и с недовольством отметил, что он не работает. Выходит, белые пятна - по сути, гигантские аномалии, где может произойти что угодно. Н-да, весело. Я задрал голову, ощутив чье-то внимание, вперился в текущие по небу облака и разинул рот: с середины неба на меня смотрел огромный, сотканный из тумана глаз.
  Мгновение - глаз моргнул, растекся туманом и пропал, хотя ощущение чужого взгляда осталось. Ну и спецэффект! Это опасно или просто весельчаки-дизайнеры антураж создают? Взобравшись на вершину длинного, тянущегося вдаль холма, оглядел окрестности. Ядовитые испарения желтоватыми реками текли внизу, но отравленные земли были не бесконечны: километрах в двух на север угадывалась черная полоса леса.
  Насколько вредны для меня испарения? Мысленно сфокусировался на них - и ничего не случилось. Путеводитель, мой бессловесный помощник, тут не работал. По нелогичным законам функционировал только компас - чтоб игрок, выполняющий квест, совсем уж не сбился с пути.
  Проверять, безопасны ли испарения, не стал, двинулся по вершине холма, иссеченной мелкими овражками, периодически кидая перед собой гайки - проверял, не прячется ли где гравитационная аномалия. Пистолет держал наготове, вдруг как выпрыгнет что-нибудь из оврага! Но, похоже, здесь не селились даже мутанты. Расслабиться это не помогало: преследовало ощущение, что кто-то смотрит в спину. В царящем вокруг беззвучии сухой рогоз хрустел на легком ветру. Первое время я замирал чуть не после каждого шага.
  Вершина длинного холма на несколько метров выступала из марева. Испарения текли, закручивались воронками, выбрасывали ленивые протуберанцы. Иногда чудилось, что там, внизу, снуют живые существа, мелькают их темные спины. Я продолжал бросать перед собой гайки и болты, но аномалий не было. Наверное, они внутри "белых пятен" вообще не встречаются?
  Вскоре спереди донесся едва различимый звук, похожий на стон обессилившего ребенка. Я поежился, но шага не замедлил. По мере продвижения на север звук, повторяющийся через каждые пять-шесть ударов сердца, усиливался, и мне это совсем не нравилось, но менять маршрут не было возможности.
  Вдруг справа внизу заметил крышу, торчащую из испарений, ржавый флагшток и сторожевую вышку, которая словно парила над туманом. Ставня единственного окна вышки болталась на одной петле и не скрипела даже - стонала. Так вот, что этот звук издает! А я уже такого успел нафантазировать... Вздохнув с облегчением, разглядел под испарениями ржавый грузовик с брезентовым кузовом, стоящий возле забора из колючей проволоки, который тянулся позади здания с вышкой. Воинская часть, что ли?
  Неважно. Таинственно, страшновато, загадочно... и неважно. У меня другая цель, и она все ближе, надо двигаться дальше.
  Вечерело. Ветер стих, рогоз больше не хрустел. Зато туман разволновался. Потянул беловатые щупальца и начал ощупывать холм. Это мне не понравилось, потому что подобное происходило только там, где я шел. Словно марево на самом деле было живым существом, которое заметило меня и тянулось, чтобы схватить.
  Слева в тумане показалась еще одна крыша, и, словно отвечая на мои мысли, недалеко от нее марево начало вспучиваться пузырем. Смотреть, что будет, не стал - кинулся по гребню холма к лесу, до которого оставалось не больше километра. На бегу оглянулся: тумана выпятил из себя огромный белый тюльпан на белой ножке, тот покрутил головкой из стороны в сторону, повернулся в мою... и лопнул.
  Засмотревшись, споткнулся, но успел спружинить на выставленные вперед руки (вот она, прокачанная ловкость!) И едва не ткнулся лицом в череп. Рядом лежали кости, в расположении которых угадывался человеческий скелет. Это придало мне силы, и, вскочив, я рванул вперед. Просто так люди не мрут, значит, миазмы таки опасны, надо отсюда убираться!
  Про гайки я забыл, положившись на удачу и интуицию. Тут перестраховываться, либо скорость развивать... Последнее сейчас было разумней.
  По склонам холма слева и справа поползли быстрые струи тумана. Я еще поднажал. Глаза слезились, кровь гулко колотилась в висках. А туман подбирался к вершине - он уже заполнил мелкие овражки и ямки, еще немного, и придется в него вступать.
  Впереди все отчетливее виднелся лес - нормальный здоровый лес!
  Очередную заполненную туманом выбоину пришлось перепрыгивать. Еще один земляной горб на гребне холма, а дальше... Черт! А дальше - наполненная миазмами низина, через которую никак не перебраться. Я остановился на миг, переложил универсальный антидот в нагрудный карман, в одной руке сжал "стечкин" в другой - нож, оглянулся: потоки тумана текли за мной через пригорок, нагоняя. Весь холм позади был накрыт серым маревом.
  Собрав силы для марш-броска, бросился к лесу. Ботинки коснулись миазмов, сердце пропустило пару ударов, но никто не ухватил меня за лодыжку и не уволок в неизвестность. Нога не расплавилась, не отнялась, не начались глюки.
  Я выдохнул с облегчением... и тут меня скрутил приступ кашля. Пришлось сбавить темп. Легкие разрывало. Казалось, что внутри - живое существо, которое царапает бронхи коготками, чтобы выбраться наружу. Рот наполнился солоновато-терпким, и сплюнул алый сгусток. Закружилась голова, в желудок будто гвоздей напихали.
  Но почему не всплывает предупреждение, что я отравлен? Блин, совсем забыл, что тут ничего не работает, и человек, как в реальной жизни, предоставлен сам себе.
  Глянул на руки: кожа покраснела, кое-где надувались мелкие пузырьки. Рывок. Еще рывок. Горб с обожженной травой, за ней - трава зеленая, опавшая хвоя... Вершина холма пошла с уклоном.
  Глаза застелила кровавая муть. Я с разбегу влетел в лес, нащупал антидот, вскрыл капсулу и уколол себе в плечо. Пробежав еще несколько метров между деревьями, упал на колени, лег на бок и обессилено закрыл глаза. Будем надеяться, что повреждения обратимы.
  Постепенно жжение в желудке прекратилось, зрение вернулось, но вставать я не спешил. Вскоре появился зверский голод - восстанавливающийся организм требовал строительный материал. А еды-то ограниченное количество: армейский паек, полбулки хлеба да четверть недоеденной шоколадки. И бутылка водки еще. Но водка помогает от отправления только в древних шутерах начала компьютерной эры.
  И ведь неизвестно, какая опасность подстерегает впереди. Вдруг снова окажусь на грани между жизнью и смертью и придется восстанавливаться? А еды-то не будет... Значит, не будет сил, и меня на обратном пути не то что мутанты - комары до смерти закусают. Или просто упаду и буду валяться, пока не помру от голода. Вдруг здесь, в неизведанных землях, нет ничего съестного?
  Не вставая, снял вещмешок, сунул туда руку и отломил кусок от батона. Размазал по нему растаявшую шоколадку и с жадностью поглотил это извращение, запивая водой из фляги. Не наелся, но голод утолил.
  Вполне логичный мир, несмотря на всю его странность. Хочешь быстро восстановиться - ешь. Использовал аномальные способности, пробежал марафон, то есть потратил энергию - ешь. Я зевнул. И спи, ага.
  Именно из-за логичности, продуманности вселенной Аномальных земель игру любили вполне взрослые, состоявшиеся люди. Надо прокачаться? У тебя два пути: путь разума и путь грубой силы. Можно брать сложные квесты, а можно тупо истреблять монстров, как это делают дети.
  Я точно знал, что игра пользуется популярностью. И что игровые деньги легко конвертируемы. То есть этот вирт-мир - вполне серьезная часть земной экономики, здесь можно владеть недвижимостью, которая будет не менее ценна, чем реальная, землей, делать бизнес... годовой оборот Аномальных земель таков, что половина африканских республик о подобном может только мечтать.
  Где-то в этой информации был намек на мое прошлое, но искать его буду потом, а сейчас время поджимает. Ночевать в лесу на самом краю "белого пятна" - наверняка сдохнуть. Все, Шад, хватит валяться, вставай и шевели копытами. Ты даже полпути не прошел!
  Вскоре выяснилось, что в лесу обитают загадочные существа - то ли духи, то ли особые мутанты. Они напоминали человекообразных бледных ночных бабочек. Да-да, именно что человекообразных! Только размером с ребенка. Сначала я дергался от них, как от "условно-опасных", потом перестал реагировать: они витали позади, вроде бы преследуя, но стоило обернуться - шарахались в стороны и прятались за деревьями.
  Одну тварь сумел рассмотреть получше: бледное до синевы лицо, узкие темные глаза, носа нет, вместо рта - хоботок. Мгновение - и человек-моль будто сквозь землю провалился. Не нравились они мне. Зачем, спрашивается, порхают там за спиной? Любопытно им, что ли? Страху нагоняют? Пытаются ослабить мое внимание, как яркие подсолнухи возле незаметных ядоплюек?
  Эх, если бы так! Ведь скорее всего - ждут сумерек, чтобы навалиться всей толпой. Или, как гиены, дожидаются, когда я прилягу? Лучше мне снова увеличить темп...
  Больше я не проверял, есть ли на пути аномалии - окончательно убедился, что "белое пятно" по законам этого мира само является гигантской аномалией, и более мелкие внутри нее не встречаются. Я бежал, люди-моли скользили за мной. Невозможно было понять - у них крылья, как у летучих мышей, или на руки накинуты балахоны? Сквозь них просвечивали стволы деревьев, и все это казалось дико странным. Наверное, дизайнер локи вдохновлялся чем-то запрещенным, когда над ней работал.
  По моим прикидкам, до Госпиталя оставалось километров восемь - час бега. Успеет стемнеть или нет? Небо заволокло тучами, уже сейчас было темновато, но это еще не вечер - точнее, он только начался.
  Примерно через полчаса снова возникла усталость. Рубашка прилипла к телу, пот катился по лбу. Терпи, Шад! Тебе очень нужен регенератор для Ваги-мутанта, просто жизненно необходим! Почти наверняка Измененный откроет что-то важное, а новые знания помогут обрести себя и понять, что же случилось, куда ты влип и почему не можешь покинуть игру. Вдруг ты умер? А сознание осталось жить здесь? Хотя это, конечно, как-то слишком уж фантастично...
  Бледные твари не отставали. Их за мной теперь неслась целая толпа, вернее, стая, совершенно бесшумная и от того еще более зловещая. Ну, дизайнер, Иероним Босх хренов, попадись ты мне только!
  Когда я чуть не лицом уперся в колючую проволоку, радости моей не было предела. Даже если это не тот объект, возле которого стоит Госпиталь, все равно тут может найтись помещение, чтоб переночевать.
  Бледные твари развернулись и как по команде убрались прочь - кончилась их зона.
  Надо мной снова было ясное (хоть теперь уже откровенно вечернее) небо. Значит ли это, что "белое пятно" закончилось? Если так, то цель совсем близко. Заглянул в карту - да, так и есть. Но раз гигантская аномалия закончилась, то здесь могут быть обычные - мелкие, опасные, высасывающие кровь, сминающие тело, сжигающие дотла.
  Я убрал нож, вытащил несколько гаек и кинул их вокруг себя. Железки упали в полном соответствии с ньютоновскими законами. И то хорошо.
  Проволока была ржавая и раскрошилась под пальцами, я пригнулся, пролез в дыру. Раздвигая руками ветви, выбрался на потрескавшийся асфальт широкой дороги и разглядел вдалеке стоянку ржавых БТРов, оплетенных то ли плющом, то ли хищной лозой. Справа в зарослях сирени утопали остатки казармы, слева тянулись руины хозпостроек и подсобных помещений. Сверился с картой: все правильно, расположение зданий совпадает.
  Я на месте!
  Госпиталь должен быть недалеко, метрах в пятистах. Вот только что делает Госпиталь там, куда трудно добраться и где лечить особо и некого? Назвали бы секретный объект санаторием для офицеров - достоверней было бы...
  А вот и он - бетонный монолит с решетками на всех окнах, включая четвертый этаж, с железными бронированными дверьми (спасибо, господи, - распахнутыми) и целой крышей. Отлично! И цель достигнута, и убежище найдено.
  Вдоль стены подойдя к дверям, осторожно заглянул внутрь. Приближалась ночь, и в холле царила непроницаемая темнота. Так. Приплыли. Если сейчас посвечу туда фонариком - выдам себя. Холл просторный, судя по зданию, там кто угодно может прятаться и в каких угодно количествах.
  Сложность в том, что у меня только две руки. В одну возьму фонарь, в другую - пистолет. А гайки чем буду кидать, стыдно спросить? Ладно. Деваться некуда. Непроходимых квестов в игре не бывает, об этом следует помнить. А записи на воротах были одиночные - будем надеяться, это значит, что группами сюда и не ходят. Локация может быть индивидуальной, в которой других игроков попросту не видишь.
  Как бы поступил на моем месте танк? Кинул от двери несколько гаек и - вперед, громко, нагло, с песней.
  А я решил сначала позаглядывать в окна первого этажа. Может быть, на одном расшаталась решетка, а может не со всех сторон те решетки есть.
  Не убирая в кобуру "стечкин", направился в обход здания, "простреливая" каждый шаг гайкой. Как выяснилось уже скоро, не зря.
  За углом обнаружилось крылечко черного хода. Гостеприимно приоткрытая дверь - отлично. Так и манит заглянуть. Кинул гайку прямо на ступеньки - и она вспыхнула, как в микроволновке вспыхивает золотистое покрытие на тарелках: с треском, дымом и вонью.
  Я аж присел от неожиданности, вскинул оружие и несколько раз обернулся вокруг оси: не прибежал ли на звук какой-нибудь разухабистый моб. Пока что было тихо. Разрядилась аномалия или нет? Вторая гайка ушла за первой - и спокойно упала, куда и должна была. Третью я кинул на вторую ступеньку - нормально. Шаг вперед. Четвертая должна была упасть у двери, но не упала. Ее попросту не стало, растворилась в воздухе. Отправил за ней пятую.
  Опа. Аномалия и не думала разряжаться. Неуничтожимая, да? Раз так - значит, за дверью что-то вкусное. Ну, по логике вещей. Главное, чтобы это вкусное не оказалось еще и прожорливым и желающим схарчить усталого путника.
  Я прикинул, что теперь делать, и решил вместо легких гаек швырнуть в аномалию что-нибудь потяжелее. Под ногами в ассортименте валялись обломки бетона и кирпича - подобрал один и отправил в полет.
  Теперь хотя бы увидел, что происходит: перед самой дверью кирпич дернуло, повело. И он исчез. Провалился в другое измерение или дематериализовался, кто его знает. Можно было плюнуть и отступиться, но разобрало любопытство, к тому же внутреннее чувство подсказывала: мне нужно именно туда, в эту дверь.
  Обошел крыльцо, обкидывая аномалию с разных сторон. Отключаться она не собиралась, а занимала, похоже, все пространство перед дверью. Да что за фигня-то? Ну не может такого быть, чтобы внутрь не попасть!
  Стоп.
  Кажется, безумная гонка через миазмы не очень хорошо повлияла на мои умственные способности. Хлопнув себя по лбу, достал коммуникатор. Миазмы-то кончились. Значит, карта работает.
  И она работала. Коммуникатор показывал Госпиталь, так и обозначенный:
  
  Заброшенный Госпиталь.
  Индивидуальная локация.
  Рекомендуемый для прохождения уровень: 25-35.
  
  Да-а - хороший такой уровень. Никто не ждал, что сюда придет наглый Шад. Смотрим дальше...
  Я полез в каталог аномалий. Казался он воистину бескрайним и всеобъемлющим, а ведь, в отличие от "зыбучей лужи", заметных, ярких признаков у этой аномалии не было. Минут через двадцать я распух от знаний о мире Аномальных земель (надо будет все же сесть спокойно и изучить энциклопедию), но нашел-таки загадочное явление.
  Называлось оно пафосно: "Врата ада". Интересно, вот натурально врата в пекло? Падаешь - и черти с вилами наваливаются?
  
  Локальная аномалия.
  Попавший в зону действия объект исчезает.
  Респаун возможен через три часа.
  Где витает душа пропавшего в это время - неизвестно.
  
  Вот так так! Я присвистнул. Нет, это меня не устраивает.
  
  Для временной нейтрализации необходимо поместить в аномалию объект массы около пятнадцати килограмм.
  
  Блин. Прям жаль, что не ношу с собой напольные весы! Пнул валявшийся под ногой кирпич. Что у нас такое тяжелое?
  Пришлось собирать камни. Взмок, стаскивая их в кучу перед крыльцом. Темнело медленно, но неотвратимо. Скоро узнаю, каких монстров разрабы приберегли на ночь. Собрав довольно внушительную груду, я задумался. Их надо, судя по всему, поместить в аномалию все сразу, а не по одному. Куда бы сложить? Куртку жалко. Вещмешок тем более жалко.
  Пройдясь по окрестностям, нашел драный мешок, торчавший из груды строительного мусора. Через несколько минут, набив мешок камнями, поднялся на две ступеньки и ухнул его прям у двери. Мешок задрожал... и исчез. Следом я отправил гайку - она спокойно упала на доски. Глубоко вдохнув - двум смертям не бывать, а одной не миновать! - шагнул следом. Ничего не произошло. Отлично! Осторожно потянул на себя дверь, включил фонарик и посветил в темноту.
  Передо мной был, видимо, приемный покой. Железная койка, стол, стул без сидения, какие-то склянки в шкафу, на полу валяются сопревшие бумаги. Тихо и не опасно. Из покоя дальше в Госпиталь уводила вторая дверь, выкрашенная белой потрескавшейся краской.
  Держа в левой фонарь, а в правой - пистолет, я отправился на поиски лекарства для моего йети. Логика подсказывала, что где-то тут должен быть склад с таблетками и ампулами, и в нем - тот самый регенератор. Надо будет, кстати, и себе что-нибудь посмотреть.
  Локация была для не для маленьких, приходилось соблюдать крайнюю осторожность. Скорее всего, в глубинах Госпиталя сидит босс уровня так тридцатого, который прихлопнет меня одной лапой и даже не моргнет.
  Я крался на цыпочках, бесшумно, насколько мог. Под потолком висели летучие мыши - может быть, спали, а может не замечали меня.
  
  Упырь. Стайное хищное животное.
  Уровень: 25.
  Скорость нападения: 5.
  Урон: 70.
  Зона агрессивности: 7.
  
  Если спят - с наступлением темноты здесь будет совсем весело.
  Впереди раздались гулкие шаги: кто-то брел по коридору, тяжело ступая и подволакивая ноги. Я остановился. Конечно, наивно было полагать, что внутри никого нет, кроме ночных тварей...
  Быстро огляделся. Похоже, шагает неведомое существо по перпендикулярному коридору. Что там у меня с невидимостью? Блин, так и не сподобился "ознакомиться с инструкцией", а сейчас просто не успею. Шаги приближались... Мысленно потянулся к пластинке.
  
  Медальон невидимости.
  Зарядка: 10%.
  Время действия: 30 сек.
  Степень защиты: первая.
  Активизировать?
  Да. Нет.
  
  Значит, когда медальон заряжен на 100 процентов, он дает пять минут невидимости? А что такое степень защиты? Потом, потом! Нажал "Да" и поспешил прямо по коридору к перекрестку.
  Враг как раз вышел из-за угла.
  Это был не антропоморфный мутант. Не знаю, от кого произошло сие дитя больного воображением дизайнера игровых монстров, но с виду в страшилище смешались несколько биологических видов. Куриные лапы. Хвост, как у ящерицы. Покрытое бурым клочковатым мехом тело, цепкие руки тираннозавра и совиная голова. Размером эта дрянь была как два меня.
  
  Сова-ящер. Хищное животное.
  Уровень: 28.
  Скорость нападения: 3.
  Урон: 100.
  Зона агрессивности: 1.
  
  Сова-ящер! Ну, вашу мать! А почем не лошадь-черепаха? Или жираф-ленивец? Мутант смотрел прямо на меня своими золотистыми глазами с вертикальным зрачком. Смотрел и, похоже, не видел. Зона агра - единица. Тварь территориальна. Я вытащил нож. Оставалось около 15 секунд, шкала аномальной энергии медленно уменьшалась... А еще у меня уникальное оружие, но навык ножевого боя прокачан только до пяти. Если не найду уязвимое место - хана, этого зверя нужно валить с одного удара.
  Шея закрыта перьями, наверняка они прочнее любого доспеха.
  Десять секунд.
  Глаз! Ну, конечно, надо всадить клинок в глаз твари. Только вот дотянусь ли?
  Сова шла вперед, я пятился.
  Пять секунд. Решайся, Шад, решайся, иначе тут тебе и конец. Давай!
  Зрачок совы резко расширился - невидимость кончилась. Тварь нагнулась, видимо, принимая боевую стойку, но я уже прыгнул вперед, выбросив руку как фехтовальщик, с разворотом плеча. И клинок вошел в глаз.
  
  Меткий удар!
  Нанесен урон 90/100!
  Навык ножевого боя: +10
  Интеллект: +20
  
  Сова заорала и завертелась на месте, лупя хвостом - едва успел отпрыгнуть. Короткими ручонками монстр не мог дотянуться до меня. Тварь быстро ослабла, замедлилось, потом опустилась на пол и тихо издохла - оставшиеся десять процентов жизни вытекли из нее с кровью.
  ПАБАММ!
  
  Поздравляем! Вы достигли нового уровня! Текущий уровень: 12
  Поздравляем! Вы достигли нового уровня! Текущий уровень: 13
  
  Сразу на два уровня, хорошо. И объяснимо: замочил тварь намного круче себя. Хотя вряд ли это босс, скорее, охранник. Руки дрожали - сказывался выброс адреналина. Сова медленно растаяла, на полу остался мой нож и какой-то предмет.
  
  Добавлено новое оружие.
  Скальпель.
  Холодное, одноручное.
  Класс: редкое.
  Урон: 7-8.
  Скорость: 6.6.
  Тип поражения: колюще-режущий.
  Эффект: +5% к шансу критического удара.
  Прочность: 20/20.
  Доступно с 20 уровня.
  Рекомендовано для профессии "врач".
  
  М-да. Так, ну, это - на продажу. Все равно вещь не уникальная, пользоваться ею еще семь уровней не смогу, а какому-нибудь хилу сгодится. Эти ящеросовы, оказывается, воюют скальпелями... боюсь представить специфику боевого применения клизмы.
  Я нервно рассмеялся.
  И замолк. В кабинете слева кто-то тихо бубнил. Дверь была приоткрыта. Невидимости не осталось, и я использовал навык бесшумного передвижения, чтобы заглянуть внутрь.
  Говорят, любопытство погубило кошку. Не знаю насчет кошки, а вот одного не в меру несдержанного ассасина тринадцатого уровня оно точно чуть не сгубило. Потому что существо, сидящее за столом и бубнящее себе под нос, было ни много, ни мало - тридцатого уровня.
  Босс.
  Я тихо, но глубоко вдохнул. Одно неверное движение - и он меня заметит.
  На первый взгляд существо казалось человеком. Плешивый, одетый в нечистый белый халат старик, сидя в пол-оборота ко мне, заполнял медицинскую карту и разговаривал сам с собой. А на плитках пола вокруг него поблескивали пятна засохшей крови.
  
  Доктор Моро. Измененный антропоморфный мутант.
  Уровень: 35.
  Скорость нападения: 4.
  Урон: 150.
  Зона агрессивности: 7.
  Способности: обладает оружием: пилой для ампутации, сверлом для трепанации.
  Выраженный интеллект, ловкость.
  
  Ну, спасибо, мне вот только трепанацию в такой антисанитарии не делали. И ампутацию тоже. Я отступил, осторожно, стараясь не дышать и вообще - слиться с окружающей обстановкой. Роман Герберта Уэллса под названием "Остров доктора Мора" хорошо помню, так что могу предположить, что происходит в этом помещении, без всяких бесед со старичком-доктором. Эксперименты тут происходят: из частей разных животных делается одно существо. Вот и объяснилась сова-мутант... Только в мои планы не входит стать частью какой-нибудь твари.
  Лишь отойдя на безопасное расстояние от кабинета, я перевел дыхание.
  Со всеми этими страстями чуть не забыл, что пришел за регенератором. Надо продвигаться дальше - но тихо-тихо.
  Мне повезло на третьей двери. Стоило взяться за ручку, вспыхнула надпись:
  
  Открыта новая локация: Хранилище лекарств.
  Бонус: Ловкость: +20. Удача: +20.
  
  Прыгнув внутрь, я захлопнул дверь, закрыл ее на засов, потом осмотрел склад. Между стеллажами никто не прятался, единственное окно было забрано решеткой. Впереди - еще одна дверь. Может, там враг притаился? Протопав по мягкой ковровой дорожке, заглянул в небольшую каморку: никого. Стеллажи, стеллажи, пробирки, чашки Петри, разноцветные порошки, коробки на полу... Что в них? Перевернул одну, вторую - пустые. Почему пустые?..
  Когда в затылок подуло, я присел, задрав голову и целясь вверх: ничего страшного, просто вентиляционная решетка.
  Только теперь я понял, в каком напряжении был, пока шагал темным коридором, заглядывая в пустые комнаты. Жуткое место Госпиталь. Не такое, как локация "белое пятно", в своем роде. Неприятное, болезненное. Старикашка этот, доктор Моро, глухо бормочущий себе под нос, пятна крови на полу вокруг... Вроде в фильм ужасов попал. Причем не голливудский, с лощеными вампирами и прилизанными компьютерными зомбями, а в какой-нибудь сербский артхаус, где все натуралистично и по-настоящему депресснуто.
  За окном было уже темно. Все, ночь на дворе, малышам пора спать.
  Убрав пистолет, я пошел вдоль стеллажей, приглядываясь к лекарством. Ну-ка, ну-ка, что тут у нас? Посветил фонариком.
  
  Антидот. Применение: отравление газами, ядами пауков. Рекомендуемый уровень использования: 20-35.
  
  Однако, узконаправленный антидот, Шад-Ассасин до него пока не дорос. Но все равно беру, продам в ближайшем городе. Сгреб в вещмешок коробку вместе со шприц-тюбиками. Что там еще?
  
  Обезболивающее. Рекомендуемый уровень использования: 10-35.
  
  Хм. Вещь полезная. Беру все таблетки, часть загоню, часть припрячу. Пригодится.
  
  Антибиотики.
  
  Тоже подходят, оставлю себе пару инъекций, остальное продам.
  
  Бинты и кровоостанавливающие средства.
  
  Кое-что мне перепало после того, как Шварц меня чуть не пришиб, но еще немного добра не помешает, тем более, все это нетрудно перевести в монеты.
  Подсчитывая еще не полученную выручку, я снова чуть не забыл о цели визита сюда. Хорошо, что регенератор сам попался на глаза - на нижнем стеллаже пылилось несколько шприц-пистолетов с соответствующей надписью. Взял, естественно, все.
  Я чувствовал себя как ребенок, которого привели в магазин с игрушками и сказали: бери, что хочешь. Вот если бы еще оружие здесь так же лежало...
  В дверь мелко затарабанили, с другой стороны донеслись тихие хлопки. Это что, проснулись упыри? Так, теперь мне до утра сидеть здесь. Будем надеяться, окно и дверь выдержат.
  Еще раз обойдя помещение, обнаружил бензогенератор. Даже бензин есть. Дерни за веревочку - свет и включится. Может быть...
  Я рванул шнур - генератор тихо зарычал. Зеленая лампочка, мигающая на нем, то озаряла комнату зловещим светом, то погружала во мрак. Когда щелкнул выключателем, затрещали люминесцентные лампы под потолком, медленно разгорелись. Чудненько. Будем коротать время до утра в приятной компании самого себя.
  Чтобы отвлечься от тягостной обстановки, стал изучать инструкцию к артефакту-пластинке и выяснил, что его можно прокачивать: от стеклянной не то, чтобы невидимости, а скорее маскировки, которую я использовал сейчас, до полного стелса. Увеличиваться время и мощность будут по мере того, как я сам буду расти, а когда, будучи разведчиком, смогу выходить в собственный стелс, то благодаря пластинке получу возможность оставаться человеком-невидимкой в два, четыре, а после - в шесть раз дольше. На прокачку арта можно потратить часть единиц характеристик, отняв от ловкости. Подумал-подумал... эх! - и кинул десятку. Теперь пластинка загружалась быстрее.
  Пришла пора раздербанить сто двадцать очков, доставшихся мне с левелапом. Что там у нас?
  Интеллект. Ух ты! 110 вместо 90! Ах да, мне ж за сову капнуло. Прибавляем еще сорокет, получаем 150. Для своего уровня я - мегамозг. Вскоре откроются новые способности: удачливость, дар убеждения, харизма.
  Что еще жизненно необходимо ассасину? Сила удара, конечно же. Плюс сорок. Получаем 130.
  Плюсуем сорок очков к ловкости, да еще двадцать бонусных, да минус десятка на пластину - в итоге 140.
  Здоровье и выносливость пока качать не буду, они не так важны ночному убийце. А когда повзрослею, придется распределять очки характеристик приблизительно следующим образом: 75 % - на интеллект, ловкость и силу, 25 - на выносливость и здоровье. Буду носить легкие бронники, что уж сделаешь. Они и на мой класс есть, правда, сумасшедших денег стоят. Но не беда: имеются зомбопузики, которые, надеюсь, еще принесут немалую прибыль. Ставлю заметку - поискать средства, как продлить жизнь моим зомби и максимально их очеловечить.
  На этом дела закончились, а расслабиться не получалось. За окном была глухая чернота. Тарахтел генератор. Лампы под потолком тихо звенели и светили тускло. Упыри то улетали, то объявлялись снова и ломились в дверь. У нас тут своя атмосфера. Называется: тоска. Забившись в угол, за стеллаж, съел половину сухпайка, запил его водой из фляги. Потом сложил на полу коробки, соорудил из них подобие гнезда и попробовал задремать под удары и шлепки упырей. Я то проваливался неглубоко в сон, то рывком просыпался, и виделось мне странное. В основном перед глазами упорно вставал Кайзер, точнее, его толстые пальцы и кольцо с короной. И еще я видел строки кода, мониторы, капсулы, в которых лежали люди в оранжевых комбинезонах.
  В очередной раз проснулся от громкого хлопка, словно клацнула отпертая дверью. Прислушался. И похолодел. По комнате кто-то ходил и тихо дышал. Я бесшумно поднялся, выглянул из-за стеллажа: рядом, прихрамывая, шел доктор Моро с пилой для ампутации. Серая ковровая дорожка (кто додумался ее на складе постелить!) была откинута, а спрятанный под ней люк - распахнут.
  Олух я, олух! Лузер! Нубье лопоухое! Надо было тщательно комнату осматривать, а уж потом валиться спать! Чертов доктор влез через люк, и сейчас примется мне что-нибудь ампутировать. Будто прочитав мои мысли, Моро свернул и направился ко мне - хорошо, я успел активировать артефакт и уйти в стелс.
  Оставалось только уповать на свой арт. Я медленно пошел вдоль стены в сторону коморки, куда вела вторая дверь, но Моро сфокусировал на мне взгляд, взял пилу наизготовку и заковылял быстрее. Ох ты ж, тысяча мутантов!!! Он меня заметил, он же босс!
  Бледный рот его изогнулся полумесяцем - доктор Моро улыбался.
  Еж твою дрожь! Цепенея, я пятился в каморку без окон и дверей, ломиться на выход было самоубийственно: там кишат упыри, их столько и они такого уровня, что Шад им на один зуб. Сражаться с боссом тоже бесполезно, пули моего "стечкина" его даже не оцарапают.
  Я схватился за стеллаж, рванул, переворачивая на зловещего Айболита, и метнулся в каморку. Захлопнул железную дверь, подпер ее стеллажом - она запиралась снаружи, вот, в чем проблема! С этой стороны ни засова, ни замка. Склянки с грохотом посыпались на перевернутые коробки, а я прижался к стене и завертел головой, но не обнаружил ничего, что могло бы помочь. Хоть к потолку прилепись, как те упыри!
  Потолок! Вентиляция! Но уж больно узкое окошко. Смогу ли пролезть?
  Доктор Моро ударил в дверь. С виду - хилый старикашка, но от толчка дверь содрогнулась так, будто в нее тараном врезали, которым ворота средневековых замков выносят.
  Пришлось лезть к вентиляции по поваленному стеллажу. Решетка сдвинулась в сторону. Подтянулся, извиваясь, попытался протиснуться в открывшийся лаз, но ход был узок, и я застрял. А-а, вытащите меня отсюда кто-нибудь! Задергался, наконец, сумел высвободиться, спрыгнул и начал лихорадочно искать другой выход. Моро снова ударил в дверь, еще раз. Стеллаж каждый раз немного сдвигался. Что же делать? Думай, голова нубская, думай! Иначе щас тебя трепанируют!
  Моро сумел еще немного сдвинуть стеллаж и просунул внутрь костлявую ручищу с кривыми коричневыми ногтями.
  Если верить подсказке, здоровья в нем было 970/970, а силы - все 700...
  Ух, ни хрена себе! Я навалился на стеллаж, дверь придавила руку мутанта, он молча уперся в стену со своей стороны, поднажал и стал протискиваться.
  Силы были неравны, он сдвигал меня вместе со стеллажом. Даже когда я уперся в него спиной, а ногами - в стену напротив, это не помогло. Силой с монстром мериться без толку, тут только хитрость спасет. Или ловкость? Перепрыгнуть, что ли, через его голову? Но в этом мире не качают акробатику. Я еще раз посмотрел на вентиляцию. А что, если... Пластины хватит на двадцать секунд. Попытаться обмануть босса? Подпорка из меня никудышная, значит...
  Продолжая упираться, кое-как стащил с себя куртку и метко бросил, распластав ее на перевернутом стуле в темном углу. Подпрыгнул на стеллаже, локтем выбил решетку внутрь вентиляционного отверстия, зацепился за край проема, ногами уперся в выступ над дверной коробкой и застыл лицом вниз, приготовившись включить стелс.
  Стеллаж все еще упирался в дверь, постепенно сдаваясь под напором доктора. Одна надежда: когда он ворвется, то ринется на стул с курткой, а я, прозрачный и незаметный, спрыгну за его спиной, выскочу из комнатушки и захлопну дверь.
  Я уставился вниз выпученными от напряжения глазами. Моро открыл дверь наполовину и уже просунул башку - плешивую и безобразную. Ах ты, фашист Менгель! Только вверх не смотри, вон он, твой враг, в углу комнаты, за стеллажом, ветошью прикидывается...
  Моро протиснулся еще дальше, толкнул стеллаж и влез полностью, выставил вперед пилу. И устремился к стулу. Настал мой звездный час!
  Я прыгнул, с грохотом приземлился в коробки прямо перед дверью и ломанулся на выход что было сил. Моро загрохотал за спиной. Не было времени оглядываться. Когда уже был на пороге, мир взорвался болью и начал темнеть, будто кто-то подкручивал кнопку яркости. Слабеющими руками захлопнул ставшую неимоверно тяжелой дверь, запер, сдвинул засов. Отошел на несколько шагов и лег на живот. На полу подо мной расползалось кровавое пятно.
  
  Вам нанесен урон: 40.
  Рекомендуется незамедлительно остановить кровотечение.
  
  Блин, спасибо за рекомендацию! Все-таки здоровье надо будет прокачать хоть немного. Я пополз к рюкзаку, набитому медикаментами. Обидно будет, если не успею. Доктор Моро рычал в комнатушке и ломился обратно, но стальная дверь держалась. Засов-то с этой стороны...
  Хорошо, что шприц-тюбики с кровосвертывающим препаратом лежали сверху. Я сгреб пару, всадил себе в бедро сквозь одежду первый, за ним сразу второй. Линия жизни продолжала уменьшаться. Пришлось расходовать один из универсальных регенераторов.
  Вроде, помогло, жизнь начала восстанавливаться. Зато появилась адская боль, будто кто-то сдирал кожу со спины. Теперь ясно, зачем тут обезболивающие...
  Вместе с ними применил антибиотики, - а то еще нагноение будет - и уткнулся носом в ковер.
  Моро все еще грохотал за дверью, но одно дело - раскрыть ее, не запертую, всего лишь сдвинув стеллаж и преодолев сопротивление игрока тринадцатого уровня, и совсем другое - сломать толстый железный брусок засова. Немного восстановившись, на всякий случай подпер дверь стеллажом, потом закрыл на засов люк в полу, свалил на него два стеллажа. Замотался в ковровую дорожку - и вырубился, потому что сил больше не осталось никаких.
  Когда проснулся, было тихо: запертый доктор Моро уже не бился о дверь. И упыри убрались восвояси. Утренний свет пробивался в зарешеченное окно, генератор затих, лампы на потолке погасли. Я встал и буквально проглотил остатки сухпайка. Вспомнил про послания игроков на воротах, которые прочел, когда отправился к Госпиталю, и найденным на полу фломастером вывел на двери, за которой сидел доктор Моро:
  Здесь был Шад Ассаин. За дверью босс 35-го уровня, урон - 150. Кто откроет - я не виноват!
  Потом выглянул в коридор: тишь да гладь. Ну вот, можно уходить по-джентельменски, не попрощавшись...
  Взгляд остановился на приоткрытой двери в кабинет доброго доктора. Черт, стремно туда заходить! Но интересно и очень хочется.
  Скрипнув дверью, я прошел по заляпанной кровью плитке, обогнул разделочный стол - весь в кровищи. На стены, где были развешаны части человеческих и мутантских тел, не смотрел.
  А вот письменный стол обыскал, и не зря, обнаружился очень интересный предмет: вроде сетки, сплетенной из разноцветной проволоки с нанизанными на нее зелеными, похожими на малахит, камешками.
  
  Экран
  Класс предмета: уникальный
  Прочность: 160/160
  Вес: 0,2
  Эффект: Защищает от ментального воздействия существ (до 50 уровня) и излучения, подавляющего волю.
  Доступен с 10 уровня.
  
  Во-от... Будет мне награда за ночные страдания Это у нас, значит, такая вариация на тему "шапочка из фольги", да? Теперь можно и домой.
  
  
  Глава 7
  Комендант дает добро!
  
  Не знаю, кто как, а я часто замечал, что обратная дорога всегда короче. Не по километражу - по ощущениям. Так было и в этот раз. Уже знакомый с особенностями местности, без приключений выбрался за пределы ядовитой аномалии. Тяжелый рюкзак, набитый дорогими лекарствами, прибавлял уверенности в себе и внушал некоторое удовлетворение: не зря я рисковал, не зря.
  К тому же живым и невредимым выбрался из очень опасной локации, а это уже само по себе добавляет оптимизма.
  Что делает йети (кроме того, что гоняет тебя по всяким заброшенным Госпиталям?). Правильно. Он - часть квеста. Он - задание. На него охотятся нубы. И охотятся всегда в одном и том же месте.
  Значит, имеет смысл отправиться туда.
  Что я и сделал. Знакомый уже холм, на нем - развалины дома. Можно, конечно, обогнуть холм, но лучше посмотреть сверху. Осторожность и осмотрительность - наше все, действовать тайно - наш метод.
  Вскарабкавшись по склону, глянул в окно без стекла. Вага был внизу. Сидел на траве, что-то жевал, посматривал в сторону Мшистого. Наверное, ждал следующую партию убийц. Я спустился, пытаясь шуметь как можно громче. Измененный заметил меня, поднял мохнатую голову, почесал татуировку - песочные часы на лбу.
  - Ты пришел?
  - Пришел, - ответил я, сдергивая рюкзак и присаживаясь рядом. - Принес тебе лекарство.
  Порывшись в вещмешке, отдал ему шприц-автомат с регенератором. Йети довольно ухнул и тут же всадил лекарство себе в руку. Крякнул. Улыбнулся клыкасто.
  - Шбашибо. Ты - благородный. Как штарые люди. Такие, как ты, штроили Техножамок. И подлым он не дается. Хотят взять силой... Уже много лет не могут найти. Ты шможешь. Не сейчас. Потом.
  - А что там?
  - Наш мир штар, как я. Когда-то я жил в Техножамке. Потом иж него вше ушли. И я ушел. И мир шатается. Шторм шождал Аномальные земли, Шторм их ижменит шо вшеми нами. Второй раж вывернет наижнанку. Ешли не открыть Технозамок. Но даже ешли открыть... Много еще предштоит совершить.
  
  Открыто уникальное задание: "Путь к Технозамку"!
  
  - Кошой хочет ключ от бункера, - продолжал мутант размеренно. - Тебе туда не нужно. Тебе нужно в Гремучий Лог. Там шкрыта тайна Технозамка. Она откроетшя тому, кто доштоен. Ты доштоен.
  У меня сердце екнуло в груди. Это правильно, йети - я достоин!
  - Так куда мне идти теперь, что делать?
  - Я не жнаю, где Гремучий Лог. Иди в Любеч. Там шкажут. Жнают, должны жнать.
  - Кто именно?
  Он пожал волосатыми плечами:
  - Ищи.
  - А ты чего здесь сидишь? - решился спросить я. - Тебя же убивать придут.
  - Не убьют. Я ищу благородных. Такая мишшия, долг. Умных и благородных. Тех, кто шможет потом ишправить этот мир. Не вывернуть его. Не убьют, ты же принеш регенератор. Но шпашибо тебе.
  Он закряхтел, поднялся, поманил меня в сторону холма. Ничего не понимая, я забрался обратно в разрушенное здание. Вага направился к куче хлама в углу.
  - Нужен код, - пояснил он, - прячу. Никто не найдет. Каждую ночь в другом меште. Жнал - ты придешь. Шпрятал тут.
  Он зарылся в кучу чуть ли не по пояс, а когда высунулся, на ладони у него оказалась флешка.
  - Клюш, - пояснил Измененный. - Электронный клюш. Код для Гремучего Лога. Там увидишь, как ишпольжовать. Вше поймешь шам.
  Я принял у него флешку, спрятал во внутренний нагрудный карман и сказал:
  - Ну, спасибо тебе, Вага. Ты... настоящий человек.
  - Нет, - серьезно покачал он головой. - Лучше.
  Распрощавшись с йети, направился в Мшистый - предстояло сдать Коменданту запчасти многострадальных трубкозубов. По дороге планировал заглянуть к моим ручным зомби, ведь их самоотверженный труд мне, можно сказать, жизнь спас. Надо и заботу проявить. Подлатать там, похвалить. Новое задание дать.
  Чтобы не идти в опасную локацию, мысленно потянулся к "жертвам крепостного права" и позвал их: забирайте мандрагору и выходите на дорогу. Это было как выбрать группу и задать ей направление в стратегии, только без карты. С зомби я собирался встретиться на перекрестке.
  Мне еще и ждать их пришлось.
  Присел на землю под указателем: Мшистый - 2 км, Любеч - 50 км. Далековато, однако, город. Это сколько же до него топать? А если еще и с приключениями в пути? Будем надеяться, ходит транспорт... Автобус какой-нибудь с бабкой-кондуктором из Измененных... Я задремал.
  Меня разбудил свистящий шепот, совершенно нечленораздельный. Я распахнул глаза и заорал от неожиданности: пятеро жуткорожих созданий склонились надо мной. Выглядели зомбопузики преотвратно, одежда повисла лохмотьями, щеки запали, глаза подернулись мутью, как у тухлой рыбы. А уж несло от них ну никак не парфюмом... Да-а, дела. Жизнь, точнее, посмертное существование, их не щадило. И это логично: не могут разрабы дать в распоряжение игрока бригаду бессмертных существ, которые знай себе добывают ресурс, не требуя ни заботы, ни расходов.
  У одного, с большим горбатым носом, была оторвана рука, болталась на лоскуте кожи, а он даже не замечал.
  - Так, приплыли, - заметил я, вставая. - Лечиться будем. За мной, инвалидная команда!
  И направился в ближайшую рощу, чтобы прохожих ненароком не испугать и никого не сагрить. В роще с интонациями Глеба Жеглова сказал:
  - Садитесь, граждане зомби.
  Они сели на траву - послушно и неловко.
  Из всей толпы я выделил Йохана и еще Смерть - за нее, вероятно, раньше играла какая-то школьница, которая создала аватару с косичками и анимешной мордочкой, теперь слегка перекосившейся. Мозг у Йохана, видимо, пострадал меньше, чем у остальных (а вернее, как я понимал, управление аватарами-зомбями после респа создавших их игроков подхватил один из слоев местного ИскИна, и он же придал им подобие индивидуальности). Йохан хотя бы пытался держаться ко мне поближе, даже в лицо заглядывал, и еще - кажется, это он ментально отвечал мне через дистанционный интерфейс. Старший в гнилой команде. Поэтому с него и начал. Порылся в лекарствах, выбрал регенератор. А что, Ваге помогло, так может и ходячим мертвецам поможет? Логика железная. Хотя с гнильцой.
  Поморщившись от запаха, я вколол Йохе лекарство в квадрицепс. Зомби и не дернулся. Остальные тоже не пошевелились - их это не касалось. Через минуту-другую лекарство начало действовать. Йоха вдруг задергал шеей и промямлил:
  - Хоз-зяин. Йохан хоз-зяин хорошо.
  - И это правильно! - согласился я, переходя к следующему.
  Зомби с оторванной рукой регенератор не помог бы, поэтому пришлось заниматься полевой хирургией для нежити. Извел упаковку бинтов, жгут и моток медицинской нити, найденные в госпитале, но руку кое-как закрепил. Хотя проще, наверное, было оторвать.
  Ну вот, так уже лучше. Теперь они выглядели поздоровее, если так можно говорить про зомби. Девочка-Смерть даже порозовела слегка, или мне так казалось. Предстояло озадачить отряд работой, постаравшись, чтобы зомби не сгинули раньше времени - они все-таки приносили доход да и в целом были как-то симпатичны. Взять хоть ту же мандрагору... А кстати.
  - Сдавайте мне мандрагору, - распорядился я.
  К ногам навалили целую кучу корешков
  
  Получены корни мандрагоры: 112
  
  Сунул их в рюкзак. Хорошо, можно будет продать, только надо получше разобраться, как их юзают в игре.
  Мне предстояло отправиться в Любеч, и, скорее всего, надолго. Взять зомби с собой я не мог по вполне понятным причинам, оставить здесь, рядом с Мшистым - тоже, потому что успел вычитать в энциклопедии, что радиус действия дистанционного интерфейса зависит от прокачки игрока и при моем уровне достигает 25 км. Если дальше - связь оборвется.
  Как бы ими получше командовать? Ну вот, попробуем просто:
  - Идите за мной в Любеч.
  Зомбопузики тут же обступили меня. Нет, так не пойдет.
  - Идите в Любеч. Избегая людных локаций. Ничего не делайте. Просто идите.
  
  Приказ сформулирован некорректно.
  
  Да ёлки-палки!
  - Приказ: идти в Любеч по пустым землям. Скрытно. За пять километров до границы города выйти на связь.
  Йох и Смерть закивали - они меня поняли. Ну, вот! Я достал коммуникатор и, сверяясь с ним, проложил маршрут. Показывать его зомби не было смысла, поэтому поступил так же, как когда вел их к перекрестку: мысленно объединил в группу и задал направление, выбрав наиболее безопасный путь.
  Прощаться не стал. Зомби побрели, куда им было сказано, а я отправился по своим делам.
  Мне предстоял путь в Любеч, где-то возле которого находился Гремучий Лог, скрывающий тайну Технозамка. А еще я надеялся, что в городе можно будет найти след Кайзера - если не хочешь, чтобы охотились на тебя, сам стань охотником.
  
  * * *
  
  В Мшистом поел, переоделся, отдохнул, и продал часть медикаментов, но без скальпеля совы-ящера (его решил приберечь для другой локации, где могли заплатить больше), выручив почти две тысячи монет - очень приличный для моего уровня капитал. Куски дохлых трубкозубов, сданные Коменданту Джону, принесли мне еще на один уровень опыта, а зомби добавили еще один - теперь я был пятнадцатого левела.
  Новых заданий в Мшистом не было. А может и были, но в их поисках нужно было побродить по поселку и порасспрашивать местных, чего делать не хотелось - я уже достаточно потоптался в этой локе, тянуло дальше на просторы Аномальных земель. Кроме того, если клан Золотая Корона как-то разберется, кто помешал их атаке на грузовик Барсов, то отловить меня в Мшистом не составит труда. Из "песочницы" пора линять - и побыстрее.
  По дороге встретилась та самая спортивного вида девушка с красной лентой в светлых волосах, которую повстречал, когда впервые очутился в Мшистом, и которая тогда презрительно отвернулась от низкоуровневого нуба. Вид у нее был потрепанный, лицо грязное и осунувшееся, а одежда казалась какой-то липкой... Ах-ха, с ядоплюйкой познакомилась красавица! Она уставилась на меня, увидев мой уровень и шмот, тонкие брови поднялись. На красивом лице удивление сменилось интересом, девушка - то ли невольно, то ли намеренно - сделала шаг ко мне, показывая, что не прочь познакомиться, но я сдержанно улыбнулся ей и быстро прошел мимо. Торопился в Штаб, очень уж хотелось двигаться дальше.
  Комендант Джон, все также сидел за заваленным бумагами столом.
  - Из тебя со временем выйдет неплохой боец, - сказал он, - но чтобы научиться, нужна практика. Я не могу послать на верную смерть необученного бойца. Поэтому предлагаю тебе отправляться в Любеч. Там узнаешь много нового.
  - И как туда добраться? - приуныл я, представляя путь через пустыри, болота и леса.
  - Можно пешком. За трое суток дойдешь. А можно через аномалию - управляемый телепорт. Читал о них в Книге Аномальных земель? Только это за деньги, сам понимаешь.
  - Понимаю, - с облегчением кивнул я, - деньги - не проблема!
  Комендант Джон недоверчиво покачал головой. Только что он выдал мне сто монет и, видимо, счел меня чересчур расточительным. Я вспомнил про мандрагору и предложил ее коменданту, но Джон готов был купить всю груду за смешные деньги - тридцать монет. Не годится, в Любече продам дороже.
  Попрощался с ним, со всем поселком Мшистый, и направился к телепорту, расположенному, как оказалось, на заднем дворе Штаба, между клетками с псами (их можно было купить у Коменданта в качестве спутника-пета) и сараем, где мычала корова. Вокруг аномалии отстроили невысокий забор. Сам телепорт выглядел прозаично - облачко тумана, висящее над вытоптанной землей. У калитки скучал оператор, приземистый дядька в тактических черных брюках и белой майке.
  - Тебе куда? - спросил он равнодушно.
  - В Любеч.
  - Сорок монет.
  Ого! Однако, телепорт нынче дорог. Живи я на одни гонорары от Джона - много бы не накатался. Но я был, по меркам Мшистого, вполне богат и без возражений выдал оператору требуемую сумму.
  - Ну, чего ждешь? Заходи.
  И я шагнул в облако.
  
  Конец первого раунда Игры
  
  Вага посылает Шада вдаль [Йети]
  
  
  
  Раунд второй
  Разведчик. Город Любеч и окрестности. Таинственная локация.
  
  Глава 1
  Хороший городок Любеч. Новые знакомые.
  
  Открыта новая локация: город Любеч.
  
  Вывалившись из тумана, я оказался посреди небольшой асфальтированной площадки, окруженной металлическим, с калиткой, забором. За створками сидел оператор с винтовкой на коленях. Он махнул рукой: проходи, не задерживайся.
  Выйдя с площадки, осмотрелся. Куда там Мшистому - вроде в столицу попал! Хотя я почему-то ожидал европейских черепичных крыш, аккуратных газонов, мостовой... Но окружали меня невысокие панельные дома разной степени обшарпанности, под ногами - сильно раздолбанный асфальт с грязной водой, застоявшейся в дырах. Наверное, это была центральная площадь Любеча: народу вокруг полно, мимо медленно ехал, сигналя и разгоняя пешеходов, армейский джип. Зеленели елки у памятника какому-то политическому деятелю - лысому, бородатому, с вытянутой рукой. За ним стояло трехэтажное здание с колоннами и каменным крыльцом.
  Вот тебе и Любеч. Первое впечатление, вызванное контрастом с поселком нубов, прошло, и стало ясно: я в обычном областном центре.
  Первые этажа домов занимали магазины, в переулок указывала вывеска-стрелка: "Гостиница Сталкер". Судя по карте на коммуникаторе, я стоял прямо перед мэрией - тем самым домом с колоннами.
  - Послушай, - обратился я к оператору телепорта, - а как мне попасть в Гремучий Лог?
  Оператор лишь покачал головой: не знал.
  Я снова уткнулся в карту. Любеч был невелик, ничего с похожим названием в черте города не наблюдалось, а окрестности его я пока увидеть не мог - на карте в КПК они еще не раскрылись.
  Куда там меня отправил Комендант Джон? На ринг, повышать бойцовские качества? Ладно, успею. Карта была щедро расцвечена восклицательными знаками: предполагалось, что я пойду по квестам. Но у меня была своя цепочка, так сказать, с блэкджеком и... то есть с Технозамком и мутантами.
  Как же его найти, этот Гремучий Лог? Я задумчиво побрел по площади, разглядывая окружающее. И увидел, что на бордюре сидел незнакомый парень с нашивкой "Снежных барсов" на рукаве. Ну да, ведь у меня же есть "старшие друзья"... Тот же Росс, хотя он показался мне немного надменным. А вот доктор Ливси, спасший мне жизнь, наверное, не прочь будет поболтать.
  Я нашел его контакт и написал в личку сообщение:
  "Ливси, привет! Это Шад, который вам помог, когда грабили корован. Я тут в Любече мне надо в Гремучий Лог. Дело там есть, но координат нет. Не подскажешь?"
  Ответа пришел через минуту:
  "О, быстро качаешься! Молодца! Еще немного - и вольешься в наши дружные ряды, я только рад буду. Гремучий Лог где-то совсем недалеко. А что там за дело-то?"
  Во дает. Такое словоизвержение - и ноль информации.
  "Квест у меня там нубский. Дай координаты".
  "Мне не приходилось там бывать, ща наших разведчиков поспрошаю. Они должны знать, наверняка так же качались".
  Прошло несколько минут, и Ливси ответил:
   "Странно, никто ничего не знает. Говорят, где-то в окрестностях Любеча, но квест там они не проходили. Вроде место какое-то неприятное. Опасно, а толку никакого, туда не суется никто. Ты бы подумал прежде чем идти... В общем, дело твое. Потом расскажешь за рюмкой чая. Надо будет, кстати, встретиться. Удачи".
  "Обязательно встретимся".
  Ну вот, даже матерые игроки не в курсе. И у кого мне узнавать? Я покосился на отель, думая, что неплохо бы снять комнату на пару суток и оставить там ценные вещи, а то вдруг меня замочат, и они выпадут, врагам достанутся.
  Вообще, что такое "лог"? Небольшая долина, такие еще балками называют. Овраг, короче. Ну и куда там флешку, в овраге, сунуть? В задницу пробегающему мимо мутанту, что ли? Ладно, разберемся.
  Для начала нужно пополнить запасы да и вооружиться бы тоже не помешало. Толкнув дверь оружейного магазина, я зашел в его прохладную тишину. Рыжий толстяк за прилавком глянул на меня и огладил бороду.
  - Что ищем, приятель?
  - Что-нибудь огнестрельное на мой пятнадцатый уровень, - нож я пока решил не брать, все-таки у меня уникальное оружие, вряд ли подберу здесь что-то лучше. - Тихое, легкое. Для скрытого боя.
  - Разведчик? Киллер? А что у тебя сейчас?
  - "Стечкин".
  - Ну, неплохая штука, его когда с производства сняли, все равно в спецоперациях использовали. Пистолет лучше я тебе даже не предложу пока. Но длинноствол не помешает, а?
  Я кивнул.
  - Ну вот, посмотри. Во-первых, есть калаш. Лучше и надежней пока ничего не придумали для начинающих, но, сам понимаешь, не самый удобный ствол. Есть еще из автоматическая винтовка М-16, знаешь такую? В разных вариантах есть, но М-4 тебе пока не по зубам, поэтому возьми лучше М-16А2. Она получше, и кучность выстрелов побольше, и, главное, не очередями палит, а можно по три выстрела, тра-та-та, самое то. Понял?
  - Понял, - немного ошалев, согласился я. - И почем удовольствие?
  - Тысяча пятьсот монет. Ну и патронов в комплект насыплю.
  Ого! Ого-го даже! Я потер подбородок. Однако, не дешево.
  - Калаш - восемьсот. Выбирай. Только учти, он тяжелее.
  - Давай М-16, - сдался я.
  Винтовка была черная, длинная и тоже довольно тяжелая - килограмма под три. Я бы с удовольствием повесил на нее оптический прицел - прицельная дальность у нее достигала восемьсот метров, а я пока был не настолько метким, как хотелось бы. Но прицел стоил денег, которых оставалось не так много. Отказаться пришлось и от подствольного гранатомета - штуки пусть и не самой тихой, но крайне заманчивой. Поэтому я ограничился серьезным запасом патронов (чтобы не кончились в самый неподходящий момент), оружейным маслом (мало ли) и набором для чистки оружия.
  Стрелковые же очки мне были не нужны - "очки снайпера" их с успехом заменяли.
  Скальпель удалось продать за 250 монет, и этим я немного поправил пошатнувшиеся финансы. Не сильно, конечно - после оружейного наведался в магазин со снарягой, где заменил неудобный вещмешок на практичный рюкзак с системой "молле", пополнил запас сухпайков и приобрел еще несколько не обязательных, но полезных мелочей вроде репелента.
  Теперь я выглядел как настоящий наемник частной военной компании. Довольный собой, потопал в центр, но по дороге ощутил чье-то назойливое внимание. Захотелось почесать между лопаток и, естественно, обернуться, чтоб узнать, кто это мною так заинтересовался. Но, ясное дело, если оглянуться в открытую, то преследователь поймет, что обнаружен, и станет осторожничать. Пусть думает, что я беспечен и рад жизни.
  Насвистывая под нос, я ударил себя по лбу, будто забыл что-то купить, развернулся и зашагал обратно в оружейный магазин. Навстречу топал плохо запоминающийся тип в камуфляже и пятнистой бандане.
  Он посторонился, пропуская меня, и сунул руки в растянутые карманы. Скользнув по нему взглядом, я постарался снять "слепок" с лица - щеки впалые, глаза карие, глубоко посаженные, брови редкие, русые. Нос чуть искривлен вправо, рот обычный.
  Захочешь вспомнить такого через пару часов, и не сможешь.
  Я приготовился, что меня сейчас начнут убивать, ведь наверняка у него нож в кармане. Вот сейчас повернусь к нему спиной - и хана. Если послан по мою душу, значит, он может быть "камикадзе", такой не побоится, что его вышвырнут охранники, возможно даже публично расстреляют и навсегда закроют путь в Любеч.
  Персонажа звали Дерек, был он демедж дилером двадцать пятого левла. Повернувшись к нему спиной, я как бы невзначай споткнулся и пробежал до самых ступенек магазина, влетел в здание, где первым делом выглянул в зарешеченное окошко. Дерек остановился посреди раздолбанной дороги и задумчиво пялился на дверь магазина.
  Точно, топтун. Никаких знаков отличий или принадлежности кланам у него не было. Интересно, кто так заинтересовался моей персоной? Неужели Кайзер меня выследил? Или кто-то еще?
  - Что-то забыл? - ясные глаза рыжего толстяка смотрели с участием и пониманием.
  - Еще два патрона, - боковым зрением я пытался следить за топтуном - он отошел на приличное расстояние и стал в тень тополя. Ждет, зараза.
  Рыжий смерил меня понимающим взглядом и указал на дверь в задней стене:
  - Запасной выход там.
  Он вытащил из-под прилавка связку ключей, отпер дверь и улыбнулся:
  - Приходите за покупками, мы ценим своих клиентов.
  - Раз так, - сказал я, шагнув к двери, - подскажи, где Гремучий Лог?
  Толстяк, округлив глаза, поскреб в затылке.
  - Нехорошее это место. Не ходил бы ты туда.
  - Мне очень надо, - сказал я, поглядывая на топтуна за окном.
  - Я точно не скажу. Сходи на рынок, что возле отеля, там все время сидит безногий торговец Карло. Раньше он был лучшим снайпером. Пока в Лог не пошел. Так-то.
  - Спасибо.
  Миновав склад, пахнущий смазкой и железом, я очутился на улице и двинулся в направлении центра. По пути наклонялся завязывать шнурки, рассматривал дома, болтал с нипами - похоже, от топтуна удалось избавиться.
  Но рано или поздно он меня найдет, и пока этого не случилось, нужно снять комнату, сбросить балласт, поговорить с безногим. Точнее, наоборот: сначала - безногий, потом отель. Я должен знать, чего ожидать, как вооружаться и что брать с собой в дорогу.
  Базарная площадь походила на блошиный рынок, где продавцы сидели, кто - на корточках, кто - прямо на земле перед выложенными на асфальте артефактами, бронежилетами, оружием, медицинскими причиндалами. Вдоль торговых рядов прохаживались сборщики подати и охранники - два бородатых детины с автоматами.
  Безногого я нашел быстро: он сидел, выставив обернутые мешковиной обрубки ног, спиной опираясь на самодельную колесную тележку. Лица его не было видно под широкой соломенной шляпой. На женском цветастом платке перед ним лежали шприц-тюбики, таблетки, артефакт, похожий на перегоревший уголь, тесак с зазубренным лезвием и "стечкин", как у меня.
  - Удачной торговли, Карло, - проговорил я, встав над ним.
  Торговец задрал голову, расцвел при виде клиента, оглядел меня с ног до головы раскосыми монгольскими глазами, подергал жидкую бороду, понял, что много с меня не возьмешь, и стух, отвернулся.
  - Мне сказали, у тебя есть инфа про Гремучий Лог...
  Запрокинув голову, калека рассмеялся - кадык на шее задергался. Успокоившись, он еще раз ощупал меня взглядом и озвучил цену вопроса:
  - Сто монет. Расскажу, покажу, карту дам... Что, жалко денежек для калеки?
  Я честно признался:
  - Жалко. Сто не дам.
  - Самоубийство нынче не бесплатное, - Карло кивнул на свои обрубки. - Видишь, что он со мной сделал. Не ходи туда. Там смерть, в натуре.
  - Пятьдесят, - предложил я. - Да и это много.
  - Семьдесят пять, - оживился монголоид, подался мне навстречу.
  Повернувшись спиной, я направился прочь и бросил на ходу:
  - Ладно. Сам найду.
  - Хорошо, шестьдесят! - крикнул Карло, но я не остановился, и он сдался: - Ладно, жлоб ты поганый. Будь по-твоему, и пусть тебе тоже одни жлобы по жизни встречаются!
  Это - нип, напомнил я себе. Непись, только цифры кода, а не живой калека. Да, на удивление реалистичный, но всего лишь программа. Развернувшись, направился к Карло, но тут меня схватил за руку бритый под машинку "бык":
  - Слышь, брат, дай десять монет, а? Ну че, жалко, что ли?
  Кивнув, я сделал вид, что полез в карман, а сам сильно ткнул его кулаком в бок. Он охнул, я же шагнул к Карло. Покосился на охранников: они повернулись в нашу сторону, но быстро потеряли интерес к происходящему.
  - Козе-е-ел! - прошептал "бык" и отправился клянчить дальше.
  Торговец выпростал тощую морщинистую руку с розовой ладошкой. Получив деньги, вынул из кармана флешку.
  - Давай КПК, апгрейд карты сделаю. Там все метки появятся, а большего никто тебе не расскажет. Я ж до конца не дошел, ну, до заброшенных ракетных шахт. Страшно представить, что там вообще.
  Заброшенных ракетных шахт? В Гремучем Логе спрятаны ракетные шахты? Вот это инфа вместе с картой перепала! Как-то не ожидал я такого поворота... Так что именно должен инициировать код с флешки Ваги? Ядерную ракету, что ли, запустить?
  Тем временем калека взял коммуникатор и шустро перелил туда все сведения. Пока я проверял, не надул ли он меня, обиженный попрошайка голосил на всю площадь:
  - Народ, выручайте! Дайте десять монет! Всего десяточкууууууууууу!
  Гремучий Лог оказался севернее Любеча километров на пять, располагался он в долине между двумя длинными изогнутыми холмами. В памяти коммуникатора появились даже сведения о монстрах, которые там обитают. Хорошо!
  - Спасибо, Карло, - проговорил я и добавил к его заработку еще десять монет.
  Калека ухмыльнулся. У него не хватало одного верхнего и двух нижних зубов.
  Я задержался на рынке, чтобы сбыть-таки мандрагору. Зашел в лавочку фармацевта, расположенную на первом этаже пятиэтажки. Здесь было сумрачно, прохладно, пахло лекарствами. Фармацевт - непись в некогда белом халате, растирал в ступке какие-то зерна.
  - Анальгетики? Септики? - предложил он.
  - Мандрагора на продажу.
  - Хм... Могу предложить изготовить тоник из мандрагоры. Возьму двадцать процентов за оплату.
  - И что мне этот тоник даст?
  - Он мобилизует способности организма. Часто применять нельзя, но изредка, в стрессовой ситуации, можно себя подхлестнуть. Становишься быстрее и сильнее. Заметно.
  Я почесал в затылке. Полезная штука.
  - Хорошо, давай.
  - Это не так быстро. Через сутки будет готов.
  Сутки - это долго, но уникальный тоник - гораздо лучше, чем жалкая кучка монет, которую предлагал мне Комендант Джон.
  Раздобыв необходимую инфу и покончив с делами, я пошел к отелю, потянул на себя деревянную дверь и ощутил запах жарящегося мяса. Осмотрелся. За столом прямо напротив входа сидел взъерошенный сухонький старичок в огромных круглых очках. Завидев меня, он встрепенулся и сделал важный вид, выпятив цыплячью грудь.
  - Дешевый номер один остался, - начал он, не здороваясь. - Первый возле кухни. Сто пятьдесят монет. Берешь? Ужин и завтрак включен.
  Офигеть! Сто пятьдесят! За клоповник! Да он тронулся? Но выбирать-то было не из чего... Да и где-то вокруг бродит этот Дерек, ищет меня. К тому же, пока за тобой комната, ты можешь спрятать вещи в сейф. Да и спать надо - никуда от этого не денешься.
  - Беру, - я выхватил у хозяина ключ с номером восемь и потопал на запах мяса.
  Отперев обшарпанную дверь, переступил порог своего скромного жилища.
  А ничего так! Снежно-белое белье, сложенное стопкой, перина, подушка, добротный стол, тюль на окнах, в чашке на столе - молоко и ломоть душистого хлеба. Очень кстати. Наверное, молоко, - за хозяйскую вредность.
  Опустошив чашку и приговорив хлеб, я открыл сейф и задумался, что туда класть, а что брать с собой. Из особо ценного - очки. Понадобятся они мне в битве с мобами Гремучего Лога? Вряд ли. Оставляем.
  "Стечкин" понадобится однозначно, винтовка - пригодится. Но будет мешать в пути, если стану бежать. Брать, не брать? Возьму. Пользы, скорее всего, окажется больше, чем вреда.
  Чит, снятый со Шварца (надо потом сдать на утилизацию), остатки сбережений, один регенератор, часть набранных в Госпитале таблеток и шприц-тюбиков. Вроде, все. Н-да, негусто. Я вздохнул и подошел к окну.
  Оно выходило на переулок и соседний трехэтажный дом с колоннами, перечеркнутый трещиной ровно посередине.
  - Нарооооод, дайте десять монет!!! - голосил на площади детина. - Ну реально очень надо!
  Ночь в Госпитале выдалась бессонной, хотелось развалиться на кровати, не раздеваясь, и продрыхнуть до утра, но я заставил себя собраться, перебрал патроны, рассортировал таблетки и шприц-тюбики по отделениям рюкзака. Теперь можно и в путь.
  А нужно ли мне в этот путь?
  Неожиданная мысль заставила опуститься на край кровати и крепко задуматься. Нужно?
  Да. Потому что события, кажется, закручиваются все туже. И чем больше поддержки у меня будет - тем больше шансов узнать все и выбраться из передряги живым. А Технозамок, судя по всему, такую поддержку может дать.
  На выходе из отеля я замешкался, вглядываясь в прохожих, выискивая топтуна. Не найдя его, выскользнул за дверь и решил передвигаться, избегая центральных улиц.
  Любоваться в Любече было особо нечем: пятиэтажные панельки вскоре сменились высокими заборами частного сектора, а потом я вышел к стене, опоясывающей город.
  Была она бетонная, с "колючкой" поверху. Я оказался у южных ворот, через которые, если верить карте, мне и нужно было выйти, чтобы попасть в Гремучий Лог. Охранники на воротах ни о чем меня не спросили - я же покидал город, а не входил в него.
  
  Открыта новая локация: Пригород Любеча.
  
  
  Глава 2
  Гремучка. Лока не для одного. Саркома - болезнь опасная
  
  Карта расцвела новыми объектами: дороги, поля, деревня. Ага, вот и тропинка к Гремучему Логу.
  Идти предстояло между почти лысыми холмами, поросшими лишь щетинистой травой. Безрадостное, однако, зрелище. Напоминает крайний север: скудно, однообразно. За холмами ютятся покрученные деревца. Вот только здесь их изуродовал не холод, а неизвестная сила. Или какое-нибудь аномальное излучение, или таинственный Шторм.
  Несмотря на то, что вокруг было пусто, мне стало как-то неспокойно. И чем ближе была ложбина с загадочным названием Гремучий Лог, тем хуже становилось. Аж колотило всего.
  Чтобы выйти-таки к нужному месту, предстояло еще пройти по узкой тропке между двумя холмами. Но я не мог пройти между ними! Чувствовал: нельзя туда. Остановился, осмотрелся, попытался перевести дыхание - какой там. Меня скрутила самая настоящая паническая атака: все тщетно, все зря, все - суета сует и прочее томление, кругом клубится невообразимый ужас, под каждой кроватью действительно сидит чудовище, а главное чудовище живет внутри тебя...
  Усилием воли я взял себя в руки, вспомнив, что это - игра.
  Просто игра. Да, ставкой вполне может быть жизнь. Но что же теперь - ложиться и умирать?
  Нащупал в кармане гайку и бросил ее вперед, метра на два.
  И - загремело.
  Если взять грохотание пустых мусорных баков во дворе-колодце глухой ночью, прибавить пулеметную очередь, усилить штормом - получится слабое эхо раздавшегося звука.
  Вот тебе и "Гремучий лог". А ведь я еще туда не дошел! Грохот продолжался, он катался надо мной, как катаются шары в боулинге, он проходил сквозь меня горячими волнами. Ныли зубы, болели уши, кажется, в какой-то момент я закричал. А потом все стихло.
  Я стоял в звенящей тишине и не мог понять - оглох или действительно всё закончилось?
  Разрядилась ли аномалия?
  Она, кстати, высветилась на карте - красное пятно, расползшееся на моем пути и, если я правильно понял, захватившее нужную мне ложбину. Ах ты, калека-монголоид! "Расскажу, покажу, карту дам..." Про ракетные шахты поведал, почему про гремучую аномалию не сказал?! Кидать вторую гайку я не стал. Попятился, пока не прошло тяжелое ощущение безнадежности, открыл справочник и закопался в него.
  
  Гремучка.
  Редкая аномалия.
  Оглушает, ввергает в депрессию с краю и действует по принципу гравитационной ловушки ближе к центру.
  Единственный способ разрядить аномалию - пройти за погибшим.
  Время разрядки: 30 мин
  
  Фигово. Сунусь вперед - меня сплющит. Остается только заманить сюда какого-нибудь новичка, отдать его жизнь... Ну, нет. Я, конечно, убийца, но все ж таки не подлец, чтоб невинных гробить.
  Я поднялся на холм и снова изучил карту. Оба пригорка, между которыми лежал этот проход, изгибались и уходили в стороны, похожие на две запятые. Красная область лежала между ними... нет, по холмам не пройти. Я посмотрел вниз.
  И тогда понял, что надо сделать.
  План был рисковый, но другого в голову не пришло. В конце концов, ассасин я или нет? Разведчик я или кто? Значит, прямые пути не для меня, иду окольными тропами. То есть дорогой хитрости, коварства и обмана.
  Чуть не бегом я вернулся в город - субъективно на обратную дорогу ушло раза в три меньше времени, чем от города до Гремучего Лога - и стал ходить по улицам. Просто ходить, выставляясь напоказ. Заглянул к знакомому рыжебородому оружейнику, потоптался перед его лавкой, завернул в свою гостиницу, дважды прошелся по главной площади... и на третий заход рыбка клюнула.
  Плохо запоминающийся тип в камуфляже и пятнистой бандане отвалился от стены бара, неторопливо повернув в мою сторону голову. Глаза его блеснули тусклой радостью. Дерек. Доволен, гаденыш, что снова выпас? Я как ни в чем не бывало прошествовал мимо и боковыми улицами направился обратно к воротам. Покинув город, прошел с километр, на повороте дороги невзначай взглянул через плечо - и довольно неблизко, но не совсем уж в отдалении, засек идущую следом фигуру. Двигался Дерек по краю дороги, поближе к зарослям.
  Во второй раз проделал путь до Гремучего Лога, под конец ускорил шаг, а потом рванул вперед. Оглянулся - маячивший далеко позади одинокий игрок в черной бандане всполошился и тоже поднажал. Я пригнулся, резко ушел вбок, нырнув головой в кусты, взбежал по склону и залег. Достал винтовку. Будем надеяться, он не засек мой маневр. С этой точки топтуна не видно, зато скоро послышались шаги. Вот все-таки интересно, что ему нужно? Убить меня? Давно мог это сделать. Кто его послал, Золотая Корона? Если так - очень плохо. Другой вопрос, знает ли Кайзер, что я - "человек в оранжевом комбинезоне", или за мной охотятся как за помощником врагов-барсов?
  В поле зрения появился Дерек, меня он пока не замечал. С каждым шагом движения его становились все менее уверенными. Он прошел мимо, углубляясь в проход между холмами. И потом шпиона скрутило предчувствием Гремучки. Он остановился, обхватил голову руками и принялся раскачиваться из стороны в сторону, тихо подвывая. Все, клиент созрел. Готов и спекся. Подтолкни его сейчас...
  На секунду я отвлекся от Дерека - взгляд упал на высокий холм, расположенный в глубине области, которую на карте занимало красное пятно, то есть той, куда вел проход между холмами-запятыми. На возвышенности белел купол, похожий на обсерваторный. Давно заброшенный, судя по всему.
  Флешка. Гремучий Лог. Ну да, не в овраге же под куст ее закапывать!
  Я снова взглянул на Дерека, прикинул шансы, вскочил и спустился немного по склону, целясь в него из винтовки.
  - Эй, Дерек! Дерек!!
  Он обернулся. На лице его застыла гримаса вселенской тоски.
  - Кто тебя послал за мной?
  Дерек вдруг улыбнулся. Страшной улыбкой обезумевшего от тоски маньяка. Я вздрогнул... А он бросился ко мне. В руке блеснул пистолет. Я выстрелил. Пуля ударила шпиона в плечо, крутанула на месте, он взмахнул руками, сделал несколько неверных шагов - боком, кренясь все сильнее, и все глубже входя в аномалию... Упал. При этом Дерек был еще жив: тело не начало таять.
  Грохот ударил, но слабее, чем в прошлый раз - я находился дальше от Гремучки. Через несколько секунд все было кончено. Тело исчезло, грохот смолк.
  Закинув винтовку за спину, я шагнул в проход между холмами и едва не наступил на что-то прямоугольное, затянутое в черный чехол. Ах ты, ёлки-палки, - лут с убиенного Дерека!
  Еще там лежал "стечкин", точно такой же, как у меня, и... камуфляжная бандана. Гм, интересно - почему ничего другого не выпало и почему именно бандана? Такое впечатление, что с убитых игроков лут падает как-то избирательно, может, какой-то скрипт "случайных предметов" срабатывает? Я повязал бандану на голову...
  
  Бандана рейнджера
  Класс предмета: обычный
  Прочность: 9/10
  Вес: 0,1
  Эффект: +10 скрытности
  
  Ну-ну, Дерек, тебе бандана не очень-то помогла от меня сныкаться. Но вещичка полезная, ее наверное можно и под каску надевать, и под капюшон. Возьмем, конечно. Как и "стечкин": не заюзаю, так загоню. А вот что это у нас в чехле любопытное такое...
  Там оказалась карта окрестностей Любеча с пометками. Я узнал отель, где остановился, бар, еще один отель с зачеркнутым знаком вопроса. На краю карты чернел крест с пометкой "Е-4".
  Е-два, е-четыре, значит... И что у нас там? Ввел координаты в свой КПК. Результат удивил: никаких строений, холмы наподобие тех, что вокруг, лес, ЛЭП. Странно. Надо будет на обратном пути сходить туда, разведать.
  Разобравшись с лутом, пошел дальше, надо было пройти гремучку, пока не включилась. Плохо будет, если окажусь в центре в тот момент, когда она возродится. Мозгов не соберу. Вопрос: а как назад? Ответа на него сейчас не было, но ведь не должно быть локации, в которую можно войти, но невозможно выйти? Хотя кто их знает, разрабов-демиургов этого мира... Ладно, не будем распылять умственные силы, с выходом разберемся позже.
  Кто-то смотрел в спину. Я дернул плечами, незаметно вынул "стечкин" и резко развернулся... Позади ветер колыхал пожухлую траву. Слева был пологий склон, справа - крутой, каменистый. Из-под коричневой земли проступал белый известняк. А если Дерек пришел не один? Почему - "если", он наверняка не один, и его напарник сейчас идет следом. Он на много уровней старше, мне никак с ним не справиться, и тут нет стражников, которых боялись бы убийцы. Понемногу зрело желание повернуть назад, разрасталось и вытесняло способность анализировать.
  Хорошо, вовремя себя остановил, потряс головой, выгоняя оттуда липкую паранойю. Это не мои мысли, они не имеет ко мне никакого отношения!
  Однако вскоре чужое присутствие снова стало ощущаться, послышался хруст сухой травы под подошвами... Никого. Все тот же остролистый пырей и сквозняк, шелестящий сухими стеблями. Даже мутантов для прокачки тут, между холмов, не было. Совершенно беспонтовое место с точки зрения обычного игрока.
  Лучше, наверное, заранее посмотреть, какие зверушки водятся в окрестностях. Я остановился, достал КПК, кликнул на обсерваторию. Выплыло несколько вкладок:
  Настройки. Корректировки. Помощь. Сведения.
  В "сведениях" выбрал раздел "мутанты", но появилась надпись: "Сведения отсутствуют". Ага, так мне и рассказали, к чему готовиться. Придется самому все узнавать и вносить корректировки.
  Чтобы заставить себя идти дальше, я затратил колоссальное количество душевных сил. Хоть убивайся, изводит дурное предчувствие, кажется, что кто-то дышит в затылок. Но стоит обернуться - и невидимый соглядатай затихает, отводит взгляд. Вроде ничего такого, холмы как холмы, но слишком низко плывут мрачные облака, слишком тоскливо завывает ветер, и сам воздух пахнет тленом. Я повел плечами, в очередной раз огляделся, ввел запрос об особенностях местности.
  Коммуникатор вывел сообщение, что Гремучий Лог - место труднодоступное, путь туда преграждают плохо изученные аномалии. Именно так, во множественном числе... значит, прав я был, когда решил не обходить два холма-запятых с гремучкой по большой дуге - с других сторон дорогу к обсерватории тоже преграждают аномальные ловушки, которые на карте станут видимы лишь после того, как на них наткнешься.
  Вспомнился безногий непись, предостерегающий об опасности. Вот интересно: если мне ампутируют ноги, со временем вырастут новые или нет?
  Я невольно посмотрел на свои брюки, заправленные в берцы. И вдруг шнурки шевельнулись, будто ожили. Бедро свела судорога. Стиснув зубы, принялся растирать мышцу, но вопреки стараниям боль усиливалась. Что-то шевельнулось под пальцами. Я оторопел настолько, что забыл о боли. И ощутил, как нечто передвигается под кожей, пронзает мышцы, копая себе ход в моем теле.
  Холодея, сжал бедро одной рукой. Второй закатал штанину и едва подавил тошноту: под кожей двигались огромные черви. То появлялись, то исчезали, а там, где они были, кожа наливалась кровью и появлялись пятна наподобие трупных.
  Содрогаясь от отвращения, прижал одного паразита к большеберцовой кости. Он дернулся и принялся извиваться. Я выхватил нож, собрался полоснуть кожу, даже руку занес.
  "Подумай, откуда это взялось! - громыхнул голос разума в голове. - Этого не может быть!"
  И тут же черви исчезли. Просто пропали, нет никаких червей в моем теле! Паранойя, потом дурное предчувствие, теперь черви под кожей... Скоро попрут из-под земли демоны? Похоже, я или вляпался в аномалию, или тут влияющее на психику излучение. Может инвалид, апгрейдивший мою карту, сам себя покалечил, никто на него не нападал? Я чувствовал себя нормальным. Здоровье не убывало. Значит, скорее всего - излучение, которое глушит психику, порождая страшные глюки. И как с ним бороться?
  Зашагав дальше, я краем глаза уловил справа что-то темное. Большое. Клыкастое. С огромной пастью. Страшное - просто капец как! Оно шло ко мне.
  Земля содрогалась под его лапами. Беги - не беги, без толку, догонит. Едва сдерживаясь, чтобы не повернуться в его сторону, я сделал еще несколько шагов и, не сдюжив психологического давления, опустился на корточки. Схватился за голову, зажмурился. Земля дрожала, послышалось тяжелое сиплое дыхание - ОНО шло ко мне. Черт, черт, черт! Как маленькому, захотелось нырнуть под одеяло с головой, затаиться... И ведь знаю, что глюк, а страх просто панический!!! А что, если оно меня и правда может убить?! У подопытного на руке появляется волдырь ожога, когда гипнотизер прижимает ему к коже обычную палочку, но говорит, что это горящая сигарета. Если аномальное излучение этого места обманывает мой мозг, то он обманывает мое тело.
  Мозг.
  Не раскрывая глаз, я отвел руку назад, расстегнув боковой клапан рюкзака, нащупал там мягкую проволоку. А шаги были уже совсем рядом, меня обдало горячим смрадным дыханием. Сейчас огромная пасть сомкнется, отхватив голову Шада-Ассасина...
  До боли в челюстях сцепив зубы, чтобы не заорать и не вскочить от черного ужаса, я натянул на голову сеточку, сплетенную из разноцветных проводков с нанизанными зелеными, похожими на малахит, камешками. И мгновенно все преобразилось. Словно темный плед сдернули с головы... Никакого дыхания. Никакого ужаса. Земля не дрожит, шагов не слышно - вся эта дурь просто стерлась. Выпрямившись, посмотрел влево, вправо... Даже как-то светлее стало. Спасибо тебе, добрый доктор Айболит с пилой для ампутации и сверлом для трепанации! Выручил. Глянув на синяки, что поставил себе на голень, когда прижимал воображаемого червя, я удивился - вот, лузер восприимчивый!
  Снова зашагав вперед, я накинул капюшон куртки поверх проволочной сети, в свою очередь надетой поверх банданы. Или мне по-прежнему чудилось, или сеть на самом деле сжимала голову и издавала тонкий, на грани слышимости, звон? Вскоре я перестал обращать на него внимание и успокоился. Пока не ощутил головокружение. Пришлось снова заходить в свои характеристики. Оказалось, что я получил "повреждение неясного генеза, вероятнее всего - облучение".
  Я проглотил восстановитель здоровья и сразу почувствовал себя лучше. Был более дешевый способ защититься - тяпнуть водки граммов сто, но при этом нарушалась координация, снижалась ловкость, а мне надо быть в форме, потому что ловкость - единственное мое преимущество в поединке с мутантами, которые наверняка поджидают впереди.
  Когда обогнул холм, взгляду открылась низина, поросшая невысокими лиственными деревьями, между которыми покачивались сосны. За леском будто нарыв вспучивался большой белый купол радиотелескопа. Вдалеке угадывались ржавые металлические конструкции, кое-где на железных балках краска еще держалась, и они были почти неразличимыми на фоне стволов и листьев.
  Откуда спереди донеслось приглушенное стрекотание - совсем тихое, но такое, будто источников у него было множество. Это что за необычный звук? Ни разу пока в Аномальных землях подобного не слыхал.
  Я шел дальше. В кустах прямо передо мной что-то завозилось, хрюкнуло, и на меня выскочил гибрид свиньи, собаки и ящера. Башка опущена, клыки торчат, глазки красные. Тварь покрывали бурые пластины брони. Едва успел отпрыгнуть и выхватить нож.
  
  Броненосец.
  Мутант.
  Уровень: 14.
  Скорость нападения: 6.
  Урон: 40.
  Особенности: имеет неприятный запах, уязвимое место - глаза, ротовая полость, белые пластины на шее.
  
  И еще пятидесятиметровая зона агра. И нападает тварь стаей.
  Так-так! Толстая неповоротливая бронесвинья с претензией на внезапность. И вонючая, к тому же. В принципе, противник не слишком серьезный, потому что уж очень неуклюжа и будет часто промахиваться. Но если долбанет бивнем - мало не покажется. Вот если стаей набросятся - хана. Как минимум, от вони задохнешься.
  Бронесвинья пронеслась еще пару метров, развернулась и пошла в атаку, и снова я увернулся от удара бивней, чувствуя себя пикадором. Надо подпустить ее поближе и либо выстрелить в глаз, либо чиркнуть по горлу.
  Пока она рыла землю и прицеливалась, я трижды выстрелил из "стечкина". В глаз не попал - пули звякнули о броню и улетели в сторону - зато свинья заверещала и ринулась в атаку со всей резвостью, на какую была способна.
  Пятая пуля достигла цели, свинья дернулась, но продолжала переть даже смертельно раненая. Я отпрыгнул в сторону, наблюдая за диалоговым окном.
  
  Броненосец получил 50 единиц урона.
  
  Тварь начала разворачиваться, и я разрядил в нее обойму, целя в глаз. Как минимум одна пуля нашла цель - мутант завалился на правый бок, хрюкнул, дернул ногами и издох.
  На его предсмертный хрюк откликнулись сородичи. Чтоб не нарваться на стадо, я, наплевав на выпавший с бронехряка дроп, рванул к возвышающемуся над леском ржавому локатору... и чуть не вляпался в огромную лужу с зеленоватой водой и плавающими на поверхности пузырями. Вблизи ничего не росло, зато сине-зеленые водоросли расплодились в неимоверном количестве, отсюда и цвет.
  Здоровье снова стало падать, и я закинулся второй таблеткой, делая заметку, что неплохо бы прикупить счетчик Гейгера.
  Стадо приотстало. Спереди снова донесся стрекот - да что же это такой звук странный издает? Будто стая кузнечиков. Обогнув лужу, пробрался сквозь кусты, и увидел то ли заброшенную воинскую часть, то ли обсерваторию, расположенную на бетонированной площадке. По ее периметру стояли побитые ржавчиной металлические сооружения, что-то среднее между вышками бурильных установок и дозорными постами, а в середине высилось округлое здание без окон. На плоской крыше был установлен белый защитный купол гигантского телескопа, который я видел издали.
  Ближе ко мне, чуть в стороне от обсерватории, было двухэтажное здание с огромным локатором, похожим на ржавого проволочного Чебурашку.
  Подул ветер, и локатор застрекотал сотнями маленьких то ли вентиляторов, то ли флюгеров. Аж мороз продрал от стрекота - будто смертельно больное чудовище подняло голову и жалуется, жалуется, жалуется на тяжкую долю...
  Заслушавшись, я едва не поплатился за беспечность. Лишь в последний момент глянув под ноги, отскочил назад: в земле передо мной был обитый металлом колодец ракетной шахты - метров семь в диаметре. А в стороне виднелся откинутый люк второго такого же.
  Я завертел головой, пытаясь сообразить, куда же мне идти. Логичнее всего, что к двери здания обсерватории, сунуть флешку, запустить код...
  Зажав карточку памяти в кулаке, направился к постройке, и тут ветер принес из-за спины адскую вонь. Будто на меня набегает стадо бомжей в нестиранных носках. Воображение нарисовало бездомного тридцатого левла: здоровенного бородатого детину с отваливающимися пластами грязи и позапрошлогодней майкой под ними. Смерть от бомжей позорна!
  Пришлось мобилизоваться и лететь вперед, к двери в покатой стене. Асфальт раскрошился и порос травой, добежать до цели оказалось не так-то просто: небольшие антенны сорвало с крыши, теперь они в огромном количестве гнили на земле, оплетенные ползучей травой и едва заметные.
  Сзади доносилось деловитое похрюкивание. Бронехряки хреновы мчат мстить за убиенного сородича! Причем там приличное стадо, судя звукам и интенсивности газовой атаки. Совсем близко затрещали ветки. Но я уже достиг цели, оглядел дверь, ощупал: никакого отверстия для флешки, только щель для электронного ключа. Даже если бы он у меня был, это меня не спасет: дверь не откроется, потому что, скорее всего, система много лет как обесточена. По идее... хотя кто его знает, какие там идеи витали в головах разрабов, когда мастерили эту локу?
  Невыполнимых квестов не бывает. Думай, ассасин!
  Из зарослей шибануло гнилью, и, окруженные роем мух, оттуда высыпали пять вонючих бронехряков.
  От толпы мне не отбиться, надо спасаться бегством. Не раздумывая, я рванул от обсерватории к периметру. Пробежал мимо огромных зеленых ворот, утопленных в сирени, мимо подсобного помещения-подвала, к которому вела бетонная дорога. Распахнутая дверь в подвал, под углом зарывающийся в землю, была бронированной. Ага! Я резко взял левее. Нифига это не подсобка - к ним таких дорог не прокладывают, и бронедвери не устанавливают!
  Вспомнился Госпиталь и аномалия при входе. Если и здесь так - конец мне. На бегу выудив из кармана гайку, бросил ее в черный проем, но ничего не случилось. Тогда и сам нырнул в темноту, рванул дверь за собой, с лязгом закрыл и сдвинул тяжелый засов. Привалился к бетону, отдышался, включил маленький карманный фонарь и посветил. Пол под уклоном уходил вниз, луч уперся в скошенный потолок.
  На улице - раздосадованные хряки, впереди - неизвестность и темнота. Я выбрал второе и зашагал вниз. Потолок тут был метрах в четырех над головой, эхо шагов металось между стен.
  Вскоре пол выровнялся, впереди зеленоватое свечение высветило арочный проход, за которым что-то двигалось. И, похоже, это что-то было живым...
  
  Слепой броненосец.
  Мутант.
  Уровень: 15.
  Скорость нападения: 15.
  Урон: 50.
  Зона агрессивности: 20.
  
  Свиночеловек. В отличие от вонючего собрата, эта тварь сообразительная, ловкая и наносит с одной подачи 50 единиц урона. Я вздохнул и привалился к плесневой стене. А ведь дальше мутантов больше, и они еще "толще".
  Можно подождать, пока вверху бронехряки разбредутся по своим свинским делам, вылезти и начать прочесывать здания в округе. Куда-то ведь эту флешку надо того... вставить. Заметив на стене контуры, я направил на нее фонарик, поскреб мягко люминесцирующий мох - и пальцы скользнули по пластику. Расчистил пластик ото мха и плесени: "План эвакуации из Л-1". Ага!
  Судя по плану, входов в подземелье было несколько, они разветвлялись многочисленными коридорами, и, пронзая насквозь небольшие комнаты, все до единого сходились к овальному помещению в центре, обозначенному цифрой 10. Стерев плесень с пластика, прочитал условные обозначения: "10 - терминал".
  Терминал, да? Вот туда-то флешку и надо отнести. Только как пролезть мимо агрессивных мобов? Я ближе поднес к глазам вытащенную из рамы на стене схему и заметил голубоватые линии, идущие параллельно каждому коридору. Возле одной из линий стояла цифра 2. Что это такое? Ищем двойку, смотрим - вентиляция. Но начинается она ровно за залом с человекосвиньями. То есть все равно надо их перебить или обмануть. Как?
  Для начала - подойти поближе, только так, чтоб не попасть в зону агра, посмотреть, что там за место и продумать план.
  Так я и сделал, снял винтовку и двинулся на свет, предполагая, что светится все тот же мох. Вскоре смутные силуэты приобрели очертания: сваленные кучей ящики, сгнившие коробки, в них - оборудование, какое - не разобрать. Автопогрузчик у стены, узкоколейка, перевернутые вагонетки. Рассыпанные пакеты с голубоватым порошком. На стене краской крупно: "Склад ?1".
  Мутантов три штуки. Размером чуть выше меня, похожи на шелудивых чертей: руки человеческие, ноги короткие, шерстистые. Уши длинные, вроде ослиных. Нос вытянутый, пятаком. Только рогов нету. И глаз тоже - веки срослись. Н-да, тут невидимость не прокатит.
  Еще один погрузчик стоял в пяти метрах от входа. А вот это уже - прокатит, да с ветерком! Водительская кабина застеклена, и это хорошо, мутанты не достанут. Будем надеяться. Главное, чтоб машина завелась после стольких лет простоя.
  Один мутант сидел неподвижно, два прохаживались туда-сюда - монотонно переставляя ноги. Сколько от меня до ближайшего? Двадцать метров или больше? Мысленно прочертил линию от входа до середины комнаты. Больше. Значит, придется рискнуть. Косясь на мутанта, я закинул винтовку за спину, потом на цыпочках прокрался к погрузчику, сел за руль. Ключа зажигания не было, вместо него чернела пластиковая крутилка. Провернул ее - машина зарокотала и заглохла.
  Прекрасно!
  Свинолюди повернули головы к погрузчику, безглазые морды уставились на меня. Я вжался в водительское кресло. Сидящий мутант встал, и все трое неспешно двинулись к машине - карикатурные уроды с рылами вместо лиц. Я в отчаянии снова провернул крутилку, рванул, дернул: взревел мотор, и нога выжала педаль газа до максимума. Погрузчик рванул навстречу мутантам; двоих, идущих по сторонам, сбил с ног и раскидал как кегли, третьего переехал...
  ПАБАММ!
  
  Поздравляем! Вы достигли нового уровня! Текущий уровень: 16
  
  Ух, здорово! Я принялся гоняться за мутантами на погрузчике. Они были шустрые и бегали чуть ли не по стенам, но покинуть локацию не могли. А вообще, классную я штуку добыл. Назад на ней поеду. Давишь мутанта, а тебе опыт идет. Мечта же ведь! Я представил, как качу по холмам, и под колесами гибнут бронированные свиньи.
  Интересно, а тварей уровня 50+ она задавит?
  Устав гоняться за мутантами, я выехал из помещения, и в бетонном коридоре погрузчик тотчас заглох. Все мои усилия вернуть его к жизни успехом не увенчались. Эх... Выходит, он работает только на складе ?1. Спасибо, погрузчик, что ты был в моей жизни, но я вынужден тебя покинуть.
  Подождав, не станут ли набегать мутанты, я вылез из машины, молясь игровым ИскИнам, чтоб вентиляция тут была не как в Госпитале, то есть не такая узкая. Задрал голову и выругался. Хренушки вам, а не вентиляция! Голые пятиметровые стены.
  А если дальше по коридору? Недолго думая, направился к дверному проему в следующее помещение. Вскоре увидел тускло освещенный то ли склад, то ли лабораторию, где в полутьме маячили силуэты мобов. Колокольчиком зазвенел детский смех, отразился от стен. Невидимый ребенок застонал и опять рассмеялся. Это кто там хихикает, в таком неподходящем месте?
  
  Смеющийся Бес.
  Подземный мутант.
  Уровень: 36.
  Скорость нападения: 20.
  Урон: 80.
  Зона агрессивности: 20.
  
  Н-да, чем дальше в данж, тем злее мобы. И уродливее: лысые, будто обожженные твари с когтями, как у Фредди Крюгера, пластинчатым гребнем вдоль спины и лапами пресмыкающегося, да еще и коленками назад. Ноздри вывернутые, ушей нет, зубы тонкие, острые. Шутка ли - на двадцатку уровней выше меня!
  Надо посмотреть, что они охраняют и как дело обстоит с вентиляцией. Осторожно, чтобы не сагрить тварь, я выглянул в дверной проем.
  Решетки вентиляции находились под потолком в самом конце прямоугольного тридцатиметрового помещения - Склада ?2. Блин, а крыльев-то у меня и нет! Я - птица гордая, но совершенно нелетучая.
  Что же делать? Я окинул взглядом склад. Бесконечные мешки, коробки, стеллажи вдоль стен - и до самого потолка. На них какие-то банки, склянки, коробки с перечеркнутым черепом. Мобов дофига: три штуки бродит вдоль стеллажей, один спит, парочка за коробками притаилась.
  Если вскарабкаться по стеллажам, вполне можно дотянуться до решетки и просочиться туда. Вопрос: как пробраться аж на другой конец склада, не сагрив смеющихся бесов. Может, обмануть их, включив невидимость? Что-то подсказывало - без толку, почуют и на клочки разорвут. Слишком простой ход, не может это препятствие так проходиться, скорее тут-то обманка и зарыта: скольких разведчиков и ассасинов с прокачанным стелсом схарчили эти бесы?
  Я поискал взглядом погрузчик типа того, на котором я развлекался, и ничего похожего не обнаружил.
  А что, если...
  Обдумал внезапно пришедшую идею. Вроде, другого пути не вижу. Если разогнать погрузчик и направить во второй склад, он по инерции прокатится через коридор, тот короткий... Потом нужно будет успеть спрятаться в вентиляции раньше, чем меня достанут бесы.
  Стремно, блин. Но ведь, кажется, несколько шагов до тайны осталось! Эх, будь что будет!
  Погрузчик, естественно, отказался заводиться. Хорошо хоть, что он был небольшим и сдвинулся с места, когда я и принялся толкать машину обратно в первый склад. Вот, когда пожалеешь о том, что работаешь один, без пати или рейда!
  Остановился, вытер пот. Подождал, пока успокоится сердце, и продолжил пыхтеть.
  Втолкнув погрузчик в склад, стремглав обежал его, вскочил в кабину, боковым зрением следя за бесами-слепцами. Те сначала направились ко мне, но когда рокотнул двигатель, сообразили, что сейчас их будут давить, и ломанулись в разные стороны. Ага, бойся погрузчика, смерть приносящего!
  Впрочем, сейчас было не до них. Описав по складу длинный овал, я направил машину в коридор и вдавил педаль газа в пол. Взревев, погрузчик устремился к проему, мощно набирая ход.
  В коридоре двигатель заглох, но машина продолжала катиться по инерции, почти не снижая скорости. Смеющиеся бесы на нее почему-то не сагрились. Захрустели ящики, загромыхали. Один развалился, оттуда посыпались автоматные магазины.
  Ёлы! Мать вашу в кулер! Тут что, и оружие есть?
  Путь к цели преградила гора коробок. Погрузчик врезался в них, и на него вывалились разобранные АК. Да это склад оружия! Нога сама потянулась к педали тормоза, но здравый смысл возопил, что бесы сожрут меня раньше, чем я что-то возьму.
  Несколько мгновений жаба боролась с разумом. Если выйти - хана же! На лобовое стекло прилепилась картонка, и я не видел, куда еду, пока погрузчик не врезался во что-то. Металлические стеллажи рухнули на него, осыпая разбитыми стеклами и склянками. Я открыл дверцу, выглянул: бесы столпились на развороченных коробках и таращились, словно ждали, когда я покину убежище.
  Я осмотрел помещение, покосившиеся стеллажи. Если очень поспешить, можно успеть по ним взобраться, отодвинуть вентиляционную решетку, запрыгнуть в лаз...
  А вдруг не влезу в вентиляцию, как в Госпитале? Нет, должен пропихнуться - система-то подземная, огромная, и вентиляция здесь должна быть серьезная. По логике.
  В любом случае, Шад, у тебя выбора нет - действуй.
  Вдохнув поглубже, я ногой пнул дверцу, но она не поддалась, привалило снаружи. Пришлось упираться в нее ногами, а в противоположную - спиной. Кое-как я подвинул опрокинутый стеллаж, отворил дверцу, и прямо на голову мне свалилась коробка с магазинами для АК.
  Один бес засмеялся, будто над нелепой ситуацией, и это послужило сигналом: все они бросились в атаку. Я рванул к покосившимся стеллажам с выбитыми стеклами, стоящими под вентиляционной решеткой. Ухватился за верхние полки, встал на нижние и со всем проворством, на которое был способен, принялся карабкаться, будто по ступеням. Полки стонали и раскачивались, осколки стекла впивались в ладони.
  За спиной снова раздался смех бесов, теперь гораздо ближе, и волосы зашевелились на голове.
  Когда взобрался на самый верх, стеллаж подо мной крякнул и начал заваливаться. Пришлось вцепиться в решетку вентиляции.
  Стеллаж накренился, но устоял, а я кое-как сумел сдвинуть решетку в сторону. Прежде чем плюхнуться в пыльную черноту лаза, ногой оттолкнул конструкцию от стены, и она рухнула на подбегающих мутантов.
  Вернув решетку на место, на четвереньках пополз вглубь подземной лаборатории, громыхая винтовкой, срывая головой простыни пыльной паутины. До слуха донесся обиженный клекот бесов, звон и грохот. Сердце пропустило удар, и я наподдал, но подумал о том, что смеющиеся бесы почти наверняка пристегнуты к Складу ?2 так же, как слепые броненосцы - к Складу ?1, и попытался расслабиться.
  Придя в себя, сел и отдышался. Посветил вперед фонариком - железная стенка. Не может быть! Прополз туда и понял, что вентиляция тут просто поворачивает под прямым углом.
  Выключив фонарик, я двинулся дальше, выглянул в очередную решетку, заменяющую квадратный участок пола, и обомлел: внизу был длинный кабинет, залитый багряным светом мигающих аварийных ламп. Вдоль хирургических столов прохаживались огромные насекомые, похожие на медведок, потирали лапы, заканчивающиеся острыми пиками. Заметив что-то сбоку, припал щекой к решетке, осмотрелся - потолок бугрился коконами, где уместился бы трехлетний ребенок, от них к полу тянулись блестящие нити паутины.
  Прямо возле решетки я разглядел свиночеловека. Видна была только перекошенная морда, левое плечо, грудная клетка и верхняя часть живота, остальное залеплено маслянистой субстанцией. Мутант дышал, ребра поднимались и опадали, но дышал странно, то правой, то левой стороной. На животе вспучился бугор. Оп - и исчез.
  Я сглотнул: вот же реалисты хреновы! Внутри мутанта двигались личинки тварей - наверняка тех самых, что с хозяйским видом расхаживают внизу. И личинок там множество, штук двадцать, минимум. Мерзость, да и только.
  Дальше пришлось двигаться очень осторожно, почти не дыша, прижимая винтовку к боку, чтобы не громыхала о металл. Перед глазами маячили длинные пики на лапах тварей. Уверен, такой запросто можно пробить вентиляционную решетку и нанизать жертву, как на вертел.
  Снова погрузившись во тьму, перевел дыхание. Что меня ждет в конечной точке? Подумать страшно!
  Миновав еще один зал с насекомыми покрупнее, я достал из-за пазухи свернутый трубочкой план, сверился с ним - и свернул налево. Прополз метров тридцать, выглянул сквозь решетку: коридор. Но не привычный, с бетонными стенами, а словно вырытый в земле - бугристый, с выступами наподобие древесных корней. Я всмотрелся в них и различил тварей, слившихся с фоном, - то ли тараканов, то ли ксеноморфов, отсюда не разглядеть. Они не шевелились, похожие на хитиновый барельеф. Все мерзче и мерзче! Вот эта зеленая дверь, охраняемая настенными мутантами, ведет в "Оружейное Хранилище". Не в Склад ?3, к примеру, а именно так - Хранилище. Ладно, мне чуть дальше. Последний раз повернув, приник к очередной решетке и увидел овальную комнату. Возле широкой двери, то есть прямо подо мной, была... Мутанская богоматерь! Что это?! Тесто? Гигантский мозг? Огромная опухоль размером с БТР, со щупальцами и глазом, плавающим по поверхности.
  Я сфокусировался на монстре.
  
  Саркома.
  Уникальный мутант.
  Уровень: 35.
  Скорость нападения: 50.
  Урон: 200.
  Зона агрессивности: 50 метров.
  Особенности:
  Тип наносимого урона: ментальная атака. При близком контакте - отравление выделениями, заражение. Выраженный интеллект, высокий запас здоровья.
  
  Приплыли! Босс поражал воображение, и справиться с ним казалось нереальным.
  
  
  Глава 3
  Крутой босс и рыжие
  
  Боясь вздохнуть, я прицелился в Саркому из винтовки, но передумал стрелять. Это ж босс серьезной локации, хрен его пулями возьмешь. Начну шуметь - тварь сюда или звуковым сигналом или телепатическим всех свинолюдей призовет.
  Надо найти терминал. Знать бы еще, как он выглядит! Я обвел комнату взглядом: озаренный зеленоватым свечением овал, два входа с противоположных сторон. Первый открыт, перед ним - Саркома, вторая дверь закрыта. Вдоль стен мониторы, какие-то приборы, провода, шкафы, сейфы, все закрытые. Перед запертой бронедверью на противоположном конце помещения одна над другой располагались медные пластины, похожие на тарелки двухметрового диаметра. Первая крепилась к полу, другая - к потолку, на ней стояло кресло, похожее на зубоврачебное. Или... Я пригляделся. Не стоит оно там - зависло в воздухе над пластиной, поддерживаемое невидимым силовым полем.
  На левом подлокотнике его висел шлем, от правого шла изогнутая консоль с большой панелью, напоминающей старинную игровую приставку.
  Ну вот, нашел. Это и есть Терминал - сердце всей базы, тут уж без сомнений.
  Я глянул вниз. Ну, никак не спрыгнуть - вон, Саркома распухла по самое не могу. Почуяла меня, что ли? Других решеток нет, надо валить босса, но как? У нее здоровье - косая сажень в плечах. Тысяча очков! Если из винтовки стрелять, она даже не почувствует... И все равно пальнуть следует.
  Поправив проволочный экран на голове, я отодвинул решетку и прицелился в босса. Во-первых, надо бы посмотреть, как Саркома реагирует на повреждения, во-вторых, следует знать, какие твари ее охраняют, настолько они толстые и злобные.
  Грохнул выстрел. Пуля утонула в розово-коричневой массе. Хлоп! - и все, Саркома, похоже, даже не заметила. А если вмазать ей в глаз?
  Я прицелился и послал в глаз три пули подряд. Тварь заколыхалась, дернулась, немного сдвинувшись с места, и стали заметны напрягшиеся щупальца на полу. Тонкие... Да там прямо паутина! Нет, скорее, мицелий. А пули никого вреда не принесли - пока Саркома жива, мне никак не спуститься.
  Из проема возле саркомы вынырнули восемь насекомоподобных мутантов. Передвигались они на шести лапах и со спины напоминали рыжих тараканов. Сначала показалось, что это твари, вмурованные в стены возле оружейного Хранилища, но когда они встали на задние лапы, задрали головы, стало ясно: нет, другой вид. У этих были вытянутые бледные человеческие лица с полумесяцами огромных ртов. Шею покрывали бурые чешуйки, переходящие в бронированные пластины грудной клетки. Вместо волос в разные стороны торчали роговые наросты.
  Ох и страшилы, куда там доктору Моро! Повернувшись к дыре вентиляции, они уставились на меня черными немигающими глазами, зашевелили белесыми усиками, заменяющими носы, застрекотали... И ринулись к стене. Пришлось побыстрее ставить решетку на место - вдруг они умеют по стенам бегать?
  К счастью, не умели. Разгонялись и, переворачивая приборы на железных стойках, пытались вскарабкаться, но сползали вниз.
  
  Стасик.
  Подземный мутант.
  Уровень: 20.
  Скорость нападения: 10.
  Урон: 60.
  Особенности: стайный мутант с большим запасом здоровья, ядовитый.
  
  Стасик? Стасик, вашу в кулер?! Да уж, с чувством юмора у разрабов локации все в норме, дай бог каждому! Только мне что с этими стасиками делать?
  Тараканы набегали, прыгали, откатывались, снова бежали на штурм стены. Вспомнилась табличка оружейного Хранилища. Даже если там БТР у них стоит, у меня не прокачан нужный скилл, не смогу вот так взять и завести его. Подствольный гранатомет раздобыть бы, да по саркоме шарахнуть. Вдруг подействует? Что вообще на нее действует?
  Напалм? Ядрёна бомба?
  Стоя на четвереньках, достал коммуникатор, нашел Саркому, помянув добрым словом калеку Карло, слившего мне эту инфу. Ну и дрянь! По легенде она произошла от раковой опухоли, вырезанной из человека. Больной умер, а опухоль продолжила жить в питательной среде лаборатории. Сведения были скупые: после Шторма она видоизменилась и стала автономным организмом. Если ее частица попадет на тело, то начнет неконтролируемо делиться, и вскоре человек сам превращается в опухоль. Действует на игроков хоть двухсотых уровней, не лечится, антидоты не помогают, смертность - 100%. Стрелять в нее бесполезно, резать - тоже.
  А вот сжечь вполне можно, но тогда набегут стасики, которым огонь до одного места. Так, что еще на нее действует? Ага! Антидоты. Они у меня есть - в ассортименте. Но как его ввести в тушу Саркомы? Подойти и уколоть? Нереально, я заражусь. Умирать от быстро прогрессирующего рака хотелось меньше всего.
  Снова в памяти всплыла табличка оружейного Хранилища.
  Выхода два, первый - отступить, подрасти в уровнях и заявиться сюда хорошо подготовленным. Второй - наведаться в Хранилище. Для этого надо просочиться мимо стражей, открыть дверь, которая, возможно, заперта, не сагрив настенных мобов.
  Я отполз от решетки, побыл некоторое время вне зоны агра Саркомы - тараканы перестали штурмовать стену, остановились, двигая усами. Радует, что у них в характеристиках нет зоны агра, значит, они нападают только, когда опасность угрожает боссу.
  На четвереньках я пробрался к решетке над коридором, выглянул, сфокусировался на замерших, словно скульптуры, настенных мутантах:
  
  Молчаливый Страж.
  Подземный мутант.
  Уровень: 20.
  Скорость нападения: 10.
  Урон: 75.
  Зона агрессивности: 2.
  
  Теперь стало понятно. Что каждый заключен в плоский мутный кокон, рельеф которого повторяет очертания стража. Что-то там было в коконах еще насыпано... земля, что ли? А стражи не слишком агрессивны. Надо будет для дополнительной безопасности уйти в невидимость и тогда прокрасться мимо к двери склада. Я мысленно замерил расстояние: вентиляция в паре метрах над полом, дверь - в противоположной стене, до нее метров десять...
  По возможности аккуратно отодвинув решетку, свесился вниз: прямо подо мной стражей нет, зато они есть напротив. Расстояние между стенами - метра три. Хоть с линейкой маневрируй!
  Активировал кулон-пластину, свесил ноги, спрыгнул и выставил перед собой ствол винтовки. Едва подошвы коснулись присыпанного землей пола, втянул голову в плечи, опасливо глянул на ближайшего Стража: раза в два крупнее меня, землисто-серый, похожий на мумию, с остекленевшими глазами и разинутым ртом. Трудно поверить, что живой. Такому великану выстрел из М-16 вряд ли сильно снизит здоровье. Несправедливо, все-таки: мутанты все очень "кусачие", а человеческое оружие наносит им не так много урона.
  Сжимая оружие, я на цыпочках пошел по коридору. Плечи окаменели, мышцы между лопатками заныли от напряжения. Нельзя делать резких движений. Надо двигаться плавно, медленно и печально...
  Шаг, еще шаг...
  Молчаливый страж слева шевельнулся - кокон треснул, и на пол побежала струйка песка. Меня бросило в жар. Замер. Мутант напряг жилы на шее, похожие на древесные корни, со свистом выдохнул воздух. Искоса я смотрел в его стеклянные глаза, будто загипнотизированная лягушка - на ужа, ожидая скорой погибели. Но он не пробудился - просто шевельнулся, меняя положение.
  Вдоль позвоночника скатилась капля пота, вторая повисла на носу. На негнущихся ногах я шагнул к двери, потянул за ручку... Бесполезно, заперто. Я беззвучно выругался, облизал пересохшие губы. Хорошо, что не электронный замок, а скважина под обычный ключ.
  Медленно-медленно я снял рюкзак, понимая, что уже видим для врага и малейшее движение может меня выдать, нащупал на дне футляр с отмычками, открыл. Десять металлических отмычек, похожих на тонкие отвертки с наконечниками разной формы. Спящий во мне Артем Шадов не знал, что с ними делать, и недоумевал, но у разведчика-Шада, видимо, было чутье, он взял отмычку, похожую на скальпель с тонюсеньким лезвием, всунул в замочную скважину, придавил пружину механизма...
  Хрясь! В моих руках осталась одна ручка. Твою!.. Упс, тихо, Шад, не шуми и не ругайся в голос - стражей разбудишь.
  
  Ваших навыков недостаточно для совершения данного действия. Вам следует немного попрактиковаться.
  
  Вторую отмычку я взял наобум, попробовал... Хрясь! Ну, что за невезение! Третья, напоминающая скрипичный ключ, тоже сломалась. Когда я угробил четвертую, меня поздравили с прокачкой скилла на одну единицу. Значит, теперь должно получиться! Наконечник в виде сердца точно не должен подвести...
  Хрясь!
  А-а, чтоб вас всех! Да что ж такое? Прокачиваться дальше или мне эта дверь заведомо не по зубам?
  Шестая отмычка сдохла. С седьмой я обращался нежно, как с любимой девушкой, которую давно не видел. Давай, родненькая! Ты же, как и я, хочешь остаться целой. Сделаем это вместе...
  Хрясь.
  Я зажмурился и сжал челюсти, чтоб не выругаться в голос. Из глубины коридора донеслось стрекотание. Я сглотнул, выхватил восьмую отмычку, благополучно ее угробил и получил еще несколько единиц опыта.
  Кинул быстрый взгляд через плечо. В полумраке были заметны очертания крупных коричневых тел с белыми овалами лиц. Стасики сюда приперлись!
  Все. Так и пришел кирдык неудачливому взломщику Шаду...
  Щелк! Не веря себе, я потянул за ручку - дверь со стоном отворилась, и я просочился в черноту складского помещения, не забыв выдернуть из скважины девятую отмычку, закрыл щеколду и перевел дыхание. Прислушался. За дверью зашелестели стасики, через некоторое время шелест начал отдаляться и вскоре смолк.
  Здесь люминесцирующий мох не рос, ничего не было видно. Пришлось включать фонарик. Луч уперся в бетонную стену, всю в потеках, скользнул ниже, прополз над плинтусом, метнулся направо, налево - ничего. Склад был пуст, если не считать стеллажей.
  Рассмеялся в голос. Стоило ломать отмычки, жизнью рисковать, чтобы припереться на пустой склад, понюхать заплесневелую стенку? Хотя надо бы получше обследовать стеллажи... шагнув вперед, чуть не упал - споткнулся обо что-то твердое и острое. Потер ушибленную голень, посветил на препятствие: деревянный ящик, застеленный то ли брезентом, то ли мешковиной. Я поднял ткань и возликовал: гранаты! Раз, два... шестнадцать!
  Ну вот, хоть что-то на складе осталось. Поднес одну к лицу, осмотрел и стал набивать гранатами рюкзак.
  Потом приоткрыл дверь: стасиков и след простыл, стражи не шевелились. Зато я отяжелел, и, чтобы двигаться бесшумно, затрачивал непомерно много усилий.
  Вот и вентиляция. С большим трудом удалось забросить в лаз рюкзак, он громко грюкнул о металл - я подскочил как ужаленный и змеей ввинтился в проем.
  Ох и сложная эта работа... Немного повалявшись в пыли и паутине, я успокоился, хлебнул воды из фляги и на четырех костях двинулся воевать с опухолью.
  Сдвинув решетку, осмотрел помещение с терминалом и лег на бок у железной стенки. Что бы такое придумать? Для начала надо глянуть, сколько у меня антидота. Открыл походную аптечку, перебрал склянки... Два шприц-тюбика, две ампулы.
  Вопрос второй: как ввести антидот в Саркому, не дотрагиваясь и не приближаясь к ней? Да и обязательно ли колоть?..
  Точно! Надо повредить ей тушу и закинуть в открывшуюся рану все, что есть. Вынув гранату, прижал усики, выдернул чеку, швырнул в Саркому и зажал уши. Громыхнуло. Осколки простучали по стенам. Выглянул: опухоли разворотило бок, она истекала бледно-желтой слизью, а из единственного глаза лились багровые капли. Рана быстро затягивалась, края ее сходились, подрагивая. Брр, ну и зрелище!
  На беззвучный призыв тут же прискакали стасики, засуетились вокруг. Самые сообразительные начали штурмовать стену с возмущенным стрекотанием, чтоб до врага и супостата дотянуться. Я пальцами сломал верхушки ампул, привязал их к здоровенной гайке и швырнул в быстро рубцующуюся рану на теле опухоли.
  Ничего не произошло. Рана продолжала заживать, Саркома возмущенно дергала мицелием, стасики стрекотали вокруг.
  Ах ты ж зараза бессмертная. Пусть не убью, но покалечу! Достал еще одну гранату и собрался уже выдернуть чеку, когда заметил вздувающийся на теле опухоли нарыв. Саркома заколыхалась интенсивнее. Нарыв распух, рыхлая плоть вокруг него изменила цвет на гнилостно-бурый. Нити мицелия начали чернеть.
  Пабамм!
  Поздравляем! Вы достигли нового уровня! Текущий уро...
  ПАБАММ!
  Поздравляем! Вы достигли нового уровня! Текущий уро...
  ПАБАММ, ПАБАММ!
  Поздравляем! Вы достигли нового уровня! Текущий уровень: 20
  Ну вот и хорошо, сразу четыре уровня. Я победил рак и получил нобелевку!
  Нарыв лопнул с хлюпаньем, и чуть ли не на полтора метра выплюнул струю гноя. Он попал на панцирь стасика, тот заверещал, упал на спину и завертелся волчком. Остальные замерли, подергали белесыми усиками, заметались и рванули прочь.
  Саркома осунулась, потемнела и начала истекать желтоватой слизью. Стасик затих, только его ноги - задние толстые, похожие на слоновьи, и две пары передних, насекомьих, продолжали подергиваться. Присмотревшись к нему пристальней, я заметил шероховатость на грудных пластинах. Прошло несколько секунд - и они провалились внутрь. Значит, издыхающая Саркома изрыгнула кислоту, причем в реакцию та вступает исключительно с органикой: слизью забрызгано все помещение, но она не разъедает стекло, металл и бетон.
  Интересно, если сейчас спрыгну, и резиновая подошва коснется кислоты - что будет? Непонятно. Лучше не рисковать. Я ухватился за края вентиляционного отверстия, по стеночке сполз вниз, на чистый пятачок пола. Машинально пригнулся, ожидая нападения, но, вроде, никто ко мне не спешил. На цыпочках стал красться мимо бледнеющего стасика, мимо трупа Саркомы, пузырящегося и истекающего гноем. Она уже стала полупрозрачной, и я задержался возле нее. Из крутого босса - крутой дроп!
  И точно, на полу лежали блестящие черные пластины. Только это был дроп не с Саркомы, а со стасиков.
  
  Пластины "Жесть Таракана"
  
  Я потер руки. Это ж запчасти от бронекостюма типа "суперброня", как был на Шварце. Да за такую вещь любой игрок моего класса почку продаст! Я и сам бы того... Продал виртуальную почку.
  Но вот почему с Саркомы ничего не упало? Босс же. Из боссов падают уникальные предметы. Собрал пластины, запихал в набитый рюкзак и, обходя лужицы бурой слизи, которой стала опухоль, направился к терминалу. Тот находился на противоположном конце помещения, неподалеку от второго входа. Только сейчас я сообразил, что напоминают металлические круги, между которыми он висел - ударные тарелки, какие используют праздничные оркестры.
  Когда подошвы коснулись нижней пластины, она зазвенела, завибрировала. Верхняя "тарелка" отозвалась глубоким протяжным звуком.
  Сейчас как опустится одна на другую! Но ничего такого не произошло. Я провел рукой по подлокотнику кресла, шагнув к "приставке" на торчащей из подлокотника тонкой подвижной консоли. По форме пульт напоминал полукруглый бумеранг. Справа и слева - разноцветные кнопки в три ряда, верхние - зеленые, под ними - желтые, снизу - красные. На них - ни букв, ни цифр... Между двумя "крыльями" - черный джойстик. Опустив на пол тяжелый рюкзак, я подергал рычажок, нажал первую зеленую, самую большую кнопку. Система обесточена, сначала надо пустить электричество. Где-то должен быть резервный генератор. Ага! Метнувшись к стене, рванул рубильник с двумя молниями, и вернулся к терминалу.
  Помещение ожило, затрещало лампами, замигало кнопками приборов, засвистел работающий вентилятор. И где искать разъем, чтоб сунуть флешку?
  Вспыхнул свет, на миг ослепив: прямо над головой включился вмонтированный в потолок экран, появилась странная заставка - три вращающихся одно вокруг другого солнца. В углу заставки мерцала восьмерка с разомкнутыми кольцами, похожая на песочные часы. Где-то я ее уже видел. А. Точно! Татуировка симпатичного йети Ваги!
  Осмотрел "приставку". Вот и разъем подходящего размера. Остается надеяться, что я все правильно сделал.
  Донесся звук помех, будто кто-то задышал в плохо настроенный микрофон. На экране замигали, сменяя друг друга, цифры. И что дальше? Моя миссия выполнена?
  Снаружи завизжали, захрюкали свинолюди, затопали по коридорам. Вот оно! То, чего я боялся: включение системы всполошило всех местных мобов, у них даже могла измениться динамичная программа - и они сорвались с насиженных мест, к которым раньше были пристегнуты. Сейчас растерзают в секунде от цели! Обидно же... И непонятно, что с компом: он так грузится или самораскодируется? Может, лучше вернуться в вентиляцию? Я уже развернулся, чтоб спасаться бегством, и тут в помещение хлынули мутанты.
  Прицелился из винтовки в ближайшего, выстрелил. Тварь даже не замедлилась. Растопырилась в полете, разинула пасть. Оскаленные клыки, стекающая нить слюны...
  Мутант налетел на невидимую преграду с трех метрах от меня и будто стек по стеклу. Бегущие за ним остановились, потоптались на месте, словно по команде развернулись и потрусили обратно. Разбившийся о стенку мутант приподнялся, загребая передними лапами, пополз за товарищами. Задние у него отказали, следом тянулась влажная полоса. Через несколько секунд в помещении стало пусто.
  Снова затрещали помехи, и ровный мужской голос проговорил:
  - Здравствуй. Я ждал тебя.
  Вздрогнув, я завертел головой. В зале никого не было. Голос лился из динамиков.
  - Пожалуйста, отойди на край силовой пластины, - проговорил незнакомец. - И не бойся, тебе ничего не угрожает. Если ты здесь, значит, достоин знаний.
  Я выполнил просьбу, не переставая озираться. От центров пластин сверху и снизу отделились тарелки поменьше и зависли одна над другой. Между ними с треском пробежала молния, натянулась светящаяся нить и приняла очертания лысого мужчины в белом халате, с аккуратной седой эспаньолкой. Изображение было размером с младенца. Карие проницательные глаза смотрели в самую душу.
  - Наконец-то ты пришел, - заговорил профессор.
  Я пожал плечами.
  - Хотел бы я знать, зачем.
  Язык не поворачивался назвать этого человека стариком, но ему было точно за шестьдесят.
  - Как тебя зовут?
  - Шад.
  - Скажи, Шад, ты не знаешь, Вага жив?
  - Жив, - кивнул я. - Он меня сюда и направил.
  - Это хорошо. Меня называют Милош. Вага не ошибся, уверен. Ты хочешь знать историю Технозамка?
  - За тем и пришел!
  - Что ж, слушай... Много лет назад мы, ученые-биотехнологи, проводили серию экспериментов. Ноосфера влияет на людей, люди - на ноосферу. Мы видели, что эволюция человечества зашла в тупик, люди превратились в жвачное стадо, и решили это изменить. Работая в лабораториях военного комплекса нового поколения, мы изменяли людей. Выращивали гибридов и химер с заданными генетическими свойствами. Давали вторую жизнь смертельно больным детям. Вага... От него все отказались, у него был иммунодефицит, ему оставалось жить пару месяцев...
  Я удивился:
  - А внешность? Зачем ее менять было?
  - Не в этом дело. Внешность - вторичное следствие. Мы хотели запустить в ноосферу некую идею, которая изменила бы разум людей. Военные думали, что люди стали бы им подконтрольными, но это не так. Мы вели свою игру, но эксперимент пошел незапланированным путем и породил Шторм. Шторм утих - Аномальные земли остались.
  Милош смолк, потер веки и продолжил:
  - Все погибли. И военные, и коллеги, и Измененные. Я был начальником лаборатории. Перед катастрофой успел слить сознание в сеть нашего комплекса и выжил в таком виде. Хотя тот, вернее, ТО, кто рассказывает тебе все это - не совсем тот человек, который руководил лабораторией биотехников. Скорее тень, усеченная версия, лишенная значительной части эмоций. Теперь мы подошли к главному вопросу. Эксперимент происходил в Технозамке, так во внутренних армейских документах назывался наш комплекс. Он создавался с использованием технологий нового поколения, и на тот момент был самым совершенным сооружением в мире. Лаборатория, где мы сейчас находимся, лишь вспомогательный объект. В Технозамке заключена большая мощь. Я хочу передать ее достойному человеку. Думаю, ты сможешь добыть...
  Тренькул КПК, а потом слова Милоша утонули в скрежете. Вспыхнули красные лампы на потолке, взревела сирена, и механический голос заскрежетал: "Несанкционированное внедрение! Активирована система самоуничтожения базы! Три минуты до ликвидации!"
  Я лихорадочно огляделся. Откуда это доносится? Где-то в потолке динамики... Неважно, главное - за три минуты я никак не убегу из Гремучего Лога. И разнесет мое виртуальное тело на тысячи нулей и единиц!
  - Я перемещу тебя, - Милош взмахнул рукой, и между маленькими тарелками, отгораживая от меня голограмму, появилась карта Аномальных земель, на которой недалеко от Любеча мигал красный огонек.
  - Сядь в кресло, надень шлем, я отправлю тебя в нужное место. Не забудь свой рюкзак с оружием.
  Я уселся, нацепил шлем, и слова профессора звучали уже в моей голове:
  - Слушай. Я сбросил на коммуникатор координаты. Тебе нужен Бункер, он огромен, найдешь несколько обитаемых комнат на первом, то есть нижнем ярусе, в самом конце. Там планировались покои командующего, если вдруг случится война. Стена справа от входа, в кирпичной кладке белый камень, нажмешь на него. Там ты найдешь последний ориентир на Технозамок. Бункер находится в скрыто...
  Снова загромыхали помехи, мигнули лампы, и всё исчезло.
  
  * * *
  
  На мгновение я перестал ощущать свое тело, перестал слышать, видеть и осязать, а потом, судорожно втянув в себя воздух, шмякнулся на твердое. Открыл глаза. Шлема уже не было, я лежал на спине в тесной металлической будке, рядом валялся набитый гранатами рюкзак и винтовка.
  Сквозь прорези в стене пробивался дневной свет. Я прищурился, различил квадрат двери, поднялся и ногой распахнул ее. Шагнул из гнилой трансформаторной будки на поляну, со всех сторон окруженную колючими кустами.
  Пробравшись сквозь них, очутился на склоне холма, откуда просматривались лысые пригорки Гремучего Лога. Так, надо прикинуть... Получается, с обратной стороны холма - Любеч.
  За пригорками, на месте воинской части, вспух буро-желтый огненный шар. Оттуда полился низкий гул, я упал ничком и прикрыл голову руками. Земля содрогнулась, мелко задрожала, тело обдало жаром, он все нарастал...
  Некоторое время я пролежал лицом в землю, ожидая, что сейчас меня поджарит, но ничего такого не произошло, жар наоборот спал. Значит, ядерного взрыва не было, можно подниматься.
  В кармане тренькнул КПК, я достал его. На экране было сообщение:
  
  Открыт путь к Технозамку
  
  Спасибо, адмирал Ясен Перец! Я же его и открыл, чего спамить? Проверил другие сообщения - действительно, профессор Милош сбросил координаты. Надо проверить, что по ним, но немного позже.
  Вечерело - я провел в Гремучем Логе куда больше времени, чем полагал, и ощутимо устал. В задумчивости посмотрел на склон холма. Идти в Любеч?
  Для начала надо понять, где конкретно нахожусь. Пришлось снова включать КПК, вызывать карту. Несколько километров от Любеча, идти не далеко, но не в таком состоянии, слишком вымотался. Трансформаторная будка вполне сойдет как убежище. Судя по всему, здесь очень долго никого не было, место пустое и тихое, спокойное.
  Быстро темнело, холмы и перелески Аномальных земель тонули в золотистом свете, не резком, как на закате, а рассеянном. Вдалеке был виден Любеч - смазанное дымкой нагромождение крыш.
  Я заглянул в трансформаторную будку, внимательно осмотрел. Вода и еда имеются, нужно просто отдохнуть. Подумать обо всем, переварить информацию. А в Любече, скорее всего, поджидает ушедший на респ Дерек, а может и кто-то еще из Золотой Короны. Вообще, теперь безопасных мест в Аномальных землях нет, по крайней мере - в этом Кластере.
  Шагнув в будку, закрыл дверь. Сквозь щели пробивалось достаточно света, чтобы нормально перекусить и хотя бы посмотреть карты. Устроившись в углу, я занялся делом. В первую очередь решил заняться загадочным "Бункером".
  Я нашел на карте координаты, переданные Милошом - холмы вроде тех, что вокруг Гремучего лога, с виду ничего интересного. И сообразил вдруг: похожие координаты видел недавно. Только где? Хлопнув себя по лбу, достал карту, принадлежавшую Дереку, проверил. Точно! На краю ее стоял черный крест с пометкой "Е-4" - и его координаты почти совпадали с теми, что дал Милош..
  Что это значит? Я потер лоб, соображая. Дерек почти наверняка работает на Корону, вряд ли кто-то другой мог послать его. Ведь не Барсы же. И на карте, которая была у топтуна, крестиком помечены координаты места, через которое можно попасть к некоему "Бункеру". А там можно найти ориентир на Технозамок. Откуда карта с этими координатами (ну, не точно с такими - но близкими) у кайзеровского шпиона? Значит Золотая Корона, мой могущественный враг, ищет подступы к Технозамку. Опять наши пути пересекаются.
  Впрочем... Нужен ли Технозамок мне?
  Я вытащил из рюкзака армейский рацион и принялся за еду, тупо глядя то на карту шпиона, то на электронную, что была в КПК. Мысли ворочались тяжело, сказывалось утомление после прохода сложной локации. Итак. Начнем с самого начала.
  Я застрял в вирт-мире. Шансов выйти в реальный мир... может быть, они и есть. Но на пути к реальности стоит Золотая Корона и мой шеф - Кайзер. С ними не справиться в одиночку. Вероятно, на меня либо уже идет охота, либо скоро начнется.
  Далее. Мне везет. Но везет мне, когда я применяю мозги и навыки киллера-ассасина. Не просто разведчика, а этакого убийцы-одиночки-суперагента. Я немало добился для своего уровня...
  Но никакое везение не поможет справиться с сильным кланом. Нужна помощь, если не Снежных Барсов - то Технозамка. Его ресурсов, его мощности - очень большой, если не соврал этот Милош.
  Технозамок - наверное, единственная возможность выстоять против Короны. Эх, узнать бы о нем побольше... Но в Энциклопедии про комплекс не было никакой инфы.
  Стоп. Это раньше. А сейчас, после того как на КПК пришло сообщение про открытие пути к Технозамку... Может что-то появилось?
  Действительно появилось. Покопавшись в КПК, я нашел:
  Технозамок.
  Сердце мира. Достоверной информации не существует. По легенде, именно с Технозамка начался первый Шторм, породивший Аномальные земли. Кроме того, Технозамок - родина Измененных. Никто не может проникнуть в Технозамок. Существует теория, вероятно - ошибочная, что открывший его получит власть над самой природой Аномальных земель.
  М-да, не густо. И как-то невнятно. Клонило в сон, но я его поборол. Когда еще выдастся передышка? В бой, в схватку за Технозамок, в противостояние с Золотой Короной, не лезут просто так. Следует подготовиться.
  Денег оставалось немного, порядка пяти сотен монет. Я прикинул, что могу продать. Жесть Таракана - ни за что. Оставались гранаты. По пятьсот монет за штуку должны отсыпать. Итого получится тысяч пять. На первое время хватит, шмот у меня нормальный, а потом надо будет брать какой-нибудь денежный квест.
  А вот полученными за последнее время очками характеристик не мешало бы с умом распорядиться. Этим я сейчас и займусь.
  Итак, у меня 150 интеллекта, сила удара - 130, а ловкости - 140. И 120 свободных очков.
  С двадцатым уровнем открылись новые возможности: удача и харизма, причем к удаче уже была приплюсована двадцатка. Посмотрим, что это. Удача повышает шансы на лут, шанс взломать замок, прокрасться незаметным - то, что нужно! Харизма... Харизма у меня, черт возьми, своя, природная. Но подтянуть ее не помешает: неписи будут относиться с большим уважением, делиться информацией.
  А вот со здоровьем и выносливостью по-прежнему грустно. Я задумался.
  С одной стороны, ухнул бы сейчас половину очков на удачу. Уж что-что, а она мне пригодится. С другой... Ну сколько можно ходить "голым"! Я же от первой пули сдохну вместе со всей своей удачей и интеллектом!
  Ладно. Исходя из того, что имеем, волевым решением распределяем: на выносливость - 20, на здоровье - 60. Вот так. Оставалось сорок очков характеристик, и я отправил по двадцатке на удачу и на ловкость. Буду не очень удачливым, зато ловким. Получилось:
  Выносливости: 70
  Здоровья: 110
  Удачи: 40
  И аж 180 ловкости. Ловкость разведчику нужна как рыбе вода, вот. Далее:
  Интеллект: 150
  Сила: 130
  Да, и еще я получил 40 единиц опыта к моей специализации! Крутею, значит, как разведчик, могу двери взламывать и ходить бесшумно... Полюбовавшись, сохранил результат.
  Конечно, не помешал бы броник. Кстати, что у нас с пластинами? Я полез в характеристики. Хотелось верить, что можно сшить из них недостающий бронежилет. Таки можно, но воспользуюсь я им не раньше 30 уровня. Что ж, придется спрятать и подождать.
  Есть еще чит Шварца, который я ни разу не доставал с тех пор. Вдруг подумалось: и зря! Надо было использовать в Гремучем Логе - может, вообще бы проблем с мутантами не имел. Вот же склеротик - просто забыл! Надо сейчас же сделать мысленную опись всего, что имею. Приступим...
  Нож тихого убийцы.
  Броневые пластины Жесть Таракана.
  Пистолет Стечкина - две штуки.
  Автоматическая винтовка М-16А2.
  Бандана рейнджера (+10 скрытности).
  Экран (защита от ментального воздействия).
  Очки снайпера.
  Чит, снятый со Шварца.
  Гранаты - десять штук.
  Патроны, обувь, рюкзак, одежда...
  И это - не считая лекарств да превращенного в тоник мандрагору, которую еще надо забрать у фельдшера, фляжки, горелки, фонарика, сухих пайков и таблеток для обеззараживания воды.
  Сон подкрался, как коллега-убийца: тихо и осторожно. Я вытащил пистолет, чтоб был в руке и не надо было выхватывать, если кто полезет... да так и заснул.
  Может быть, кто-то бродил за стенами трансформаторной будки, но я его не видел.
  Спал долго, сладко, с удовольствием. А наутро уже точно знал, что делать. В голове устаканилось желание разгадать тайну Технозамка и уже тогда окончательно влезать в схватку с Золотой Короной. Хотя, скорее всего, встреча с враждебным кланом предстояла намного раньше.
  Надо проверить, что по тем координатам (потому что отсюда до того места гораздо ближе, чем от города), а потом уже в Любече отдохнуть, закупить необходимое и тогда отправиться в серьезную экспедицию. Одному или позвать Барсов - по обстоятельствам.
  
  
  Глава 4
  Альянс Жадных: никто не хотел торговаться
  
  Путь лежал через лес. Я шел осторожно, посматривая по сторонам и периодически бросая вперед гайки. Дважды огибал аномалии, а уже на подходе к нужному месту завалил из винтовки хромого волка-мутанта, который бросился из кустов, но упавший с него дроп, хвост и два клыка, собрать не успел: неподалеку захрустели ветки, и донесся знакомый голос:
  - А я думаю, надо искать среди кланлидеров и переманивать.
  Другой голос, низкий и с хрипотцой, ответил:
  - Блин, Кайзер будет злой как рейдбосс. Потому что никто так просто нам Технозамок не сдаст... Ты ж видел? Гремучий Лог - в говно. Мне чуть башку не оторвало, аж волосы паленым завоняли.
  Я упал в траву и шустро пополз в малинник, устроился там, продолжая слушать:
  - Ты представляешь, какой кипиш начнется? Все будут искать.
  Откуда они знают?! То сообщение на КПК... Вот оно что! Оно не только мне -всем пришло. Прошиб холодный пот. А ведь я у Ливси спрашивал, где Гремучий Лог, с калекой Карло разговаривал... Потом - Лог взорвался, а буквально через минуту - у всех на КПК нате-пожалуйста: оповещение про открытие пути к Технозамку. Если Ливси не дурак, а он не дурак, сможет связь одно с другим. Вот я дятел! Придется врать, скажу, что только туда собрался, как Лог накрылся медным тазом. Только поверит ли? С другой стороны, а кто поверит, что нубу удалось пройти такую сложную локу?
  В поле зрения показались говорившие: Шварц и его хил Амосов, с автоматами, идут, озираются, будто выслеживают кого. Уж не меня ли? Тут же выяснилось, что - нет, не меня.
  - Как под землю провалилась, - прохрипел Шварц. - Ну ниче, в такой приметной одежде далеко не убежит. Да и не жрала она давно, ослабнет.
  - Тише ты, - шикнул Амосов. - Спугнешь. Вот, засек! Туда!
  Нет, не меня ищут. Ну и хорошо. Судя по разговорам - девчонку. Надо проследить.
  С шумом и грохотом короновцы ломанулись мимо - только берцы замелькали. Подождав, пока они удалятся, последовал за ними.
  Спереди донесся мат, топот, женский крик.
  Интуиция довольно внятно посоветовала умерить пыл и никуда не спешить. Громко так посоветовала, приказным тоном.
  - С-стоять, с-сука! Брэд, с тыла заходи, она к тебе побежала.
  - А-а-а!!!
  - Есть, - отозвался скрытый кустами Брэд.
  - Выродки... отпустите! Да есть в вас хоть что-то человеческое!
  Последовал шлепок пощечины, и женский голос смолк. Я обошел кусты и осторожно выглянул.
  Мужик в бронежилете тащил за длинные каштановые волосы девушку в... сердце дало сбой - в ярко-оранжевом комбинезоне! Она кричала и дергалась, пытаясь вырваться. У нее было бледное тонкое лицо с заплаканными ярко-зелеными глазами. Нелепый комбинезон подчеркивал фигуру с тонкой талией.
  Красотка, м-да. И, кажется, не "нарисованная" - как и я, со своей внешностью.
  Шварц шагал навстречу Брэду, из лесу выходили еще двое незнакомых бойцов. Отбить девушку я не мог - слишком сильные игроки, от шестидесятого уровня. Хотя гранаты... нет, как рассчитать, чтоб не задеть оранжевую? У нее-то уровень всего двадцатый - она первая от взрывов и погибнет, причем очень быстро, а эти бугаи только оцарапаются. Не вариант. Тем более, они ее убивать не собираются, поэтому умнее и правильнее проследить за ними, а не переть, как Матросов на дзот.
  - Харе верещать, - приказал Шварц. - Или мы тебя здесь положим, или пойдешь с нами.
  Девушка замолчала, закусив нижнюю губу, уставилась на обидчиков.
  
  Тень.
  Раса: человек.
  Класс: фельдшер.
  Уровень: 20.
  
  Надо же. Двадцатый уровень - как у меня - и в оранжевом комбинезоне! И ники у нас похожи. Я - Шад, шадоу. Она - Тень.
  - Один раз ты сбежала, второй не сбежишь, - предупредил Шварц, - я тебя просто пристрелю. Так как?
  - Умеешь ухаживать, - скривилась Тень. - Уговорил. Все, отпустите. Веди давай. Урод!
  Шварц сплюнул на жухлую траву.
  - Топай. Там уж с тобой побеседуют, все вытрясут. А то остальные подчиняются, а ты и еще двое - взбунтовались. С какого перепугу, спрашивается?
  Девушку взяли в "коробку". Она сунула руки в карманы и пошла через лес с гордо поднятой головой. В глазах блестели слезы. Наверное, никогда я еще не принимал таких быстрых - и таких необдуманных - решений. Дождавшись, пока короновцы отойдут метров на десять, как мог тихо пошел следом.
  Они не скрывались и не особо обращали внимание на то, что происходит вокруг. Эти парни были хорошо вооружены, прокачаны и, похоже, знали местность. Только один раз Шварц бросил вскользь:
  - Не сагрите никого, слоны.
  Вскоре конвой вышел к болоту и скрылся в камышах. Насколько я мог судить по карте, это была непроходимая топь. Нафига они туда полезли? Странно.
  Я взял левее, прошел через заросли рогоза, раздвинул крайние стебли и выглянул: обойдя две лужи, затянутые ряской, процессия остановилась напротив небольшого озерца с ярко-зеленой водой, на поверхности которого плавали пузыри.
  Амосов полез туда первым. Зашел по колени - вода заколыхалась, а потом вспыхнула синеватым, и хил исчез. За ним последовал Шварц, затем девушка и трое других короновцев. Все исчезли.
  Тогда я вышел из зарослей, внимательно глядя на озерцо. С виду ничего такого - а на самом деле телепорт. То есть аномалия вроде той, что на заднем дворе Штаба в поселке Мшистый. Только ту взял под контроль Комендант Джон, а эту - клан Золотая корона.
  И куда она ведет? Достал КПК. Да-да, сейчас я нахожусь именно по тем координатам, которые дал профессор Милош.
  Я закопал большую часть гранат и все пластины, упавшие со стасиков, под засохшей ивой, чтобы забрать на обратном пути. Остановился возле воды, тронул ее носком берца - побежали круги по поверхности. Ну, ни за что не догадаться, что тут портал. Шагнул в озерцо. Еще один шаг...
  Вспышка!
  Мгновение - и я валюсь на грязный пол в пустом деревянном сарае. Надо мной - прохудившаяся крыша, сквозь нее видно затянутое тучами небо. В сарае никого, но заметны следы пребывания людей: лежанка в углу, стол с лампой, какие-то ящики, горелка газовая.
  Это - пункт охраны?
  Я встал осторожно, остерегаясь ловушек, машинально отряхнулся. Нет ли растяжек с гранатами? Нет, вроде, безопасно. Только что здесь прошел отряд Шварца, где они теперь?
  Осторожно, бесшумно, подошел к приоткрытой двери и выглянул. От сарая в лес вела протоптанная тропа; справа, в тени сиреневых кустов два охранника восьмидесятого уровня разговаривали с людьми Шварца.
  Ох и охранники... Хотя читерам и ПКашникам вообще свойственно считать себя умнее других и поэтому не вовремя расслабляться. Как же, как же, остальные игроки не догадались сжульничать, а они догадались! Эта презрительность по отношению к другим часто их подводит.
  Да и в болотную лужу ту, наверное, никто никогда не пытался лезть. Ну в голову нормальному человеку не придет искать телепорт или вообще что-то ценное в таком месте... То есть имеем дело с банальным "человеческим фактором": расслабилась охрана, обленилась. А тут еще - развлечение такое - Шварц с отрядом вышли, потрепаться можно, байки потравить.
  Я активировал невидимость, скользнул за стену и быстро спрятался в бурьяне. Короновцы, закончив разговор, пошли по тропинке. Переведя дыхание, я бесшумно зашагал вдоль нее.
  Отряд пёр, никого не опасаясь. Я попытался определить свое местоположение - и не смог. Главным образом потому, что карта не включилась, ее место на экране заняло большое серое пятно. Что это значит? Догадка сверкнула молнией, перевернув все в моей голове: скрытая локация! Болотный телепорт привел нас в скрытую локацию! Здесь находится "последний ориентир" на Технозамок, как сказал Милош. И здесь же спрятана тайная база Золотой Короны.
  - Так вот, я о чем, - Амосов продолжил прерванный еще перед болотом разговор, - если кто-то Технозамок открыл...
  - Не открыл, а может открыть, - перебил Шварц.
  - ... То шефу он нужен будет, точно говорю.
  - Шефу все нужно. Потребует того чувака - достанем.
  - Интересно только, кто это?
  - Не наши проблемы, разведка будет работать.
  - Дерек на респе уровень потерял. За ПК.
  - Ну и хрен с ним, убогим. Его нубас пришил.
  - Тот же, что и тебя, - напомнил Амосов.
  Шварц остановился и сгреб врача за грудки.
  - Ты! Закрыл пасть! Докторишко!
  Остальные члены отряда наблюдали за спором молча, девушка обреченно смотрела в землю и покачивалась с пятки на носок. Видать, Шварц был авторитетом. Или просто никто не хотел лезть на неадекватного хай-левела. Но Амосов не испугался, отодрал его пальцы и криво усмехнулся.
  - Что, стыдно? Ты меня лучше не трогай. Без хила много не навоюешь, а больше никто с тобой не пойдет. Нуб тот борзый и Дерека завалил, и тебя без чита оставил. Это факт, а с фактами спорит только дурачье. И еще раз тявкнешь - наверх доложу. На тебя после того грузовика просранного и так косо смотрят.
  Шварц выматерился, оттолкнул хила и потопал вперед.
  Тень шла, механически переставляя ноги, и глядя в землю. Я все так же скользил по зарослям, стараясь не дышать, не шуметь, вообще не отсвечивать.
  Странно, но на пути не встречались ни мутанты, ни аномалии. Отряд двигался быстро. Тропа круто изогнулась, я оказался сильно в стороне, свернул и ускорил шаг. Запыхавшийся, поцарапанный и злой, продрался сквозь очередной куст на поляну - и нос к носу столкнулся с парнем, собирающим ягоды. Ну, все! Я выхватил "стечкин". Наверняка он из банды, и сейчас поднимет вой.
  Но парень скользнул по мне взглядом и занялся своим делом. Я оторопело огляделся: еще пятерка таких же нубов 10 уровня мирно собирала ягоды чуть в стороне. Шмота - никакого, только синие спецовки, оружия нет. Из необычного - пробковый шлем на голове у каждого.
  Ага, ясно. Это читы. Аватары, которые выполняют простенькую программу, а кто-то (кажется, даже знаю кто) обогащается, используя их, как я - своих зомбей. Опасное, надо сказать, занятие. Если админы просекут такое дело, то выследят игрока, нарушающего правила, в лучшем случае закроют ему путь в игру, в худшем - засудят в реале.
  Зато теперь понятно, почему они не бегут из плена. Некому бежать. Зомби, знаете ли, существа не сильно свободолюбивые, а читы - тем более.
  Ладно, у меня есть более важные дела. Только я собрался пересечь поляну, как из-за деревьев появился парень в бронике... Упс! Два парня, оба - танки пятидесятого левла.
  Я упал в траву. Охрана меня не заметила, а вот мне они были отлично видны - плечистые, здоровенные, с квадратными челюстями и в армейских касках.
  Оглядели поляну стеклянными глазами, потоптались и двинулись дальше. Это что же, планета читеров? Ведут они себя, как туповатые мобы: не разговаривают, движутся механически. Странная локация. Населена роботами, как говорилось в известном мультфильме прошлого века.
  Вспомнились слова Шварца, что-то он такое невнятное упомянул о взбунтовавшихся рабах... Рабы? В вирт-мире? Бред! Наверное, я что-то не так понял.
  Когда каски охранников исчезли из виду, ломанулся дальше вдоль тропы. Обежал еще одну поляну с работниками-собирателями и очутился на хорошо сохранившейся асфальтовой дороге. Она вела к холму, а потом серпантином поднималась к трехэтажному зданию с металлопластиковыми окнами.
  Это и есть бункер, где спрятан ориентир на Технозамок? Окна эти веселенькие... Какой-то он невпечатляющий.
  Мелькнул оранжевый комбинезон на склоне - опа! А вот и короновцы с пленницей. Сильно меня обогнали. Но ничего, они по серпантину идут, а я напрямик срежу.
  Карабкаясь по склону, я взмок, но, поднявшись примерно на середину холма, понял, что все сделал правильно.
  Небольшая долина, откуда я сюда поднялся, отлично просматривалась. Чуть правее был карьер, где двигались оранжевые пятна комбинезонов. Рудокопы? Да сколько их! Человек тридцать, не меньше. Мимо, оставляя позади клубы пыли, проехала машина.
  Я посмотрел выше, на здание, и удивился: да, окна там есть... нарисованные. Имитация, чтоб издалека здание казалось обычным, ничем не примечательным. А на самом деле это монолит с несколькими воротами, у которых дежурит охрана. Как пчелы возле улья, сунешься - насмерть закусают. Значит, рабы в лесу и рудокопы - их... хм... подчиненные. Рабочие особи?
  Или имущество?
  Не ахти какой расклад. Судя по тому, что отсюда можно разглядеть, штурмовать базу Кайзера (а это ведь она, правильно?) крайне проблематично.
  Получается, ориентир на Технозамок там, на этой базе? Где-то на заброшенных, или просто пока не освоенных, подземных этажах... На первом ярусе, интересно только, подземном или надземном. А владеющий ею клан не знают про это?
  Надо подойти поближе и разведать. Пока взбирался, перебегая от куста к кусту, думал. Каждый второй игрок с удовольствием рискнет разорить гнездо ПК. У Золотой Короны репутация именно такая: клан ПКашников. К тому же богатый клан, многим наступивший на хвост. Главное - правильно донести сведения до общественности.
  Близко к бункеру было не подступиться: повсюду бдела охрана. Я решил залезть повыше на гору, облюбовал укромную проплешину возле вершины и расположился там между каменных глыб, жалея, что оставил очки снайпера в гостиничном сейфе. Кто ж знал, что так обернется.
  Основная часть бункера была выдолблена в скале, снаружи находилась лишь оконечность айсберга. Здание это с "окнами" - вроде гигантского ДОТа.
  Обдумав ситуацию с разных сторон, я написал доктору Ливси:
  "Здорово! Помнишь клан, которым вы люлей отвесили под Мшистым не без моей помощи?"
  Ответ не заставил себя долго ждать. Кажется, Ливси в игре проводил двадцать четыре часа в сутки.
   "А то!"
  Я вздохнул, медля - следующий шаг был очень ответственным. По сути, он все перевернет, пустит события по пути, с которого уже не свернуть. То, что я собирался написать дальше, было сродни камешку, который подтолкнет другой, побольше, а тот ударится в глыбу, стронет ее с места, и вот уже грохочущая лавина катится вниз, сметая поселки, погребая под собой дороги и горные мосты... Погибнуть под этой лавиной одиночке или даже целому клану - раз плюнуть.
  Но можно и оседлать ее.
  Была еще возможность пойти на попятную, заслать барсовцу какую-нибудь малозначущую ерунду.
  Нет, хватит - действуем. Удача со мной. А равно хитрость, смекалка и мозги. Пальцы коснулись кнопок КПК, и в приват ушло сообщение:
   "Только что нашел секретную базу Короны".
  Прошло пять секунд, и экран взорвался:
  "А! Блин! Чувак, вот ты даешь вообще!"
  "Ты где находишься?"
  "Тебя там пока хоть не убивают? Блин, давай координаты, я барсов собирать буду!"
  Тщательно взвешивая слова, я написал:
   "Меня пока не убивают, я спрятался. Ты не кипишуй, спокойно. И сам ты никого не соберешь. Командованию доложись".
   "Да понятно! Но где ты, далеко от Любеча вообще?"
   "Не очень. Вход сюда где-то в двух километрах от Гремучего Лога. Место стремное, попасть сложно. И сходу базу не взять".
   "Так где это точно?"
   "Говорю ж: поблизости. Их тут дофигища, все - хай-левелы. Например Шварц, ты должен помнить. Он тоже тут".
  Пауза.
  "Передаю командиру".
  Тон Ливси стал сухой, деловитый - до него дошло, что предстоит не веселая драчка, а крайне серьезное дело, а еще понял добрый доктор, что я не сброшу просто так координаты короновской базы.
   "Жди".
  Спустя три минуты на КПК возникло:
  "Хай, это Росс. Что там у тебя, Шад? Большие дяди маленьких обижают?"
  Ага, завертелись клановые шестеренки.
  "Большие дяди всех подряд обижают, - написал я. - Вас тоже обижали, если б не маленький - совсем обидели бы".
   "Ладно, уколол. Как все было, как ты их нашел?"
  Я думал недолго:
   "Случайно в лесу наткнулся на отряд. Проследил. Они засели в скрытой локации. Вот здесь торчу, у них под носом. Придете?"
  "Тут Любеч кипит, - пожаловался Росс, - ищут того, кто Технозамок сможет открыть. Думаю, придем, вот только с кланлидерами гильдии посоветуемся и разработаем план. Пкашников мочить - святой долг, с них лута много и уважение всяческое. Тем более козлы эти корновцы всех уже достали. Что за наводку хочешь?"
  Ну вот, наконец-то. Чего же я хочу? Ну, во-первых, хочу проникнуть в бункер во время боя и заполучить координаты Технозамка. А еще хочу ключ от своего прошлого. Я чувствовал, что он у девушки в оранжевом комбезе. Из головы не уходил ее взгляд. Бездонные зеленые глазища, знакомые... Мы встречались в реале? Возможно. Я должен во что бы то ни стало поговорить с ней.
  А во-вторых...
  "10% со всего хабара".
  "Рожа не треснет? - удивился Росса. - 1%, не торгуюсь".
  Ага, мы все не торгуемся.
   "Я тоже. 5%".
   "Договорились. 2% от того, что урвут барсы, и по рукам".
   "Без вопросов. 3% от общей добычи".
  В конце концов сошлись на трех процентах от добычи барсов.
  "Одному клану супербункер не взять, - написал Росс, - буду собирать Альянс".
  Вот это новость! Между прочим, когда берешь базу, не только лут выпадает - опыт капает и делится на всех. Я написал как само собой разумеющееся:
  "Ок, я тоже в Альянсе".
  На этот раз пауза была долгой. Потом мне упало сообщение:
  
  Росс предлагает вам вступить в клан "Снежные барсы".
  
  Ага, хитрован выискался. Не хочу я вступать ни в какой клан, буду у них мальчиком на побегушках. Я пока что сам по себе, и у меня свой интерес. Отклонил приглашение и написал:
  "Благодарю. Лестно. Но ты не понял, я не хочу в клан. Пока что, по крайней мере. Хочу в Альянс на равных. Как независимая сторона".
  "Обнаглел, - заметил кланлидер. - Совсем обнаглел, нет?"
  "Не хочешь - как хочешь. Придется еще кого-нибудь подыскать для атаки на базу Короны".
  Подумал - и добил его:
   "Помнится, в списке кланов при сортировке по влиянию Барсы на 32, что ли, месте. Найдутся желающие и покруче..."
  Тут же в ответ пришло:
   "Ты оборзел, Шад?!"
  Н-да, этим последним заявлением я его, конечно, разозлил, но ничего - здоровая злость прочищает мозги. Что вскоре и подтвердилось, следующее сообщение, которое Росс отослал уже поразмыслив над ситуёвиной, было в другом тоне:
  "Погоди, ладно. Ну, Шад, без мыла в ... влезешь! Как соберу Альянс - кину приглашение. Мое слово. Всё, давай координаты".
  Поверить и дать координаты? Не поверить и дать их после того, как пригласят в Альянс? Я все взвесил и решил не портить отношения с Россом настолько уж. И отправил координаты озера. Не самого телепорта, конечно... Рядом.
   "Ок. Жду новостей. Координаты вот. Я там буду, покажу, где телепорт".
  
  Росс предлагает создать группу.
  Росс предлагает вам дружбу.
  
   "Росс, только имей в виду, у меня брони нет. С удовольствием займу шмот. Мне для дела нужен, до начала осады".
   "Ладно". - его тон был сух.
  "Ок, забились. Встреча на болоте через час".
  Я подождал, давая время барсам, спустился с холма и пошел вдоль тропинки обратно к сараю. Надо пробраться туда мимо охранников... ладно, не проблема с моей невидимостью. Лавина еще не катилась, но первый камень ударил в большую глыбу на вершине, и она закачалась, сползая.
  
  Вам предлагают вступить в Альянс "Феникс"
  
  Надо же, не обманул. Не без внутреннего удовлетворения от хорошо проделанной работы, будто после того, как сумел наконец познакомиться с красивой ломакой-девчонкой и взять у нее телефон, я дал согласие на вступление в Альянс. Теперь там были: Снежные барсы, Ирландский клевер, клан с загадочным названием "Чума" и разведчик-одиночка Шад.
  Что это значит? А то, что в случае успешного захвата "коронной" базы я получу не только свои три процента от добычи барсов, но и свою долю очков опыта. А поскольку, будучи одиночкой, я при том полноценный член Альянса... ну, мать моя материнка на базе nForce 999, - это сколько же опыта я получу?! До-хре-на!
  Ладно, не будем заранее делить шкуру неубитого моба. Вот он, сарай с телепортом, главное теперь пробраться незамеченным.
  Вспышка - и я стою посреди лужи, растерянно моргая. Тихо плещется вода, шуршит рогоз.
  - Не стрелять, - командует спрятавшийся в кустах Росс.
  Оглядевшись, я увидел остальных бойцов. Шагнул на твердую землю, мне навстречу пошли Росс и Ливси. Хил, широко улыбаясь, сказал:
  - Альянс "Феникс" готовится к объявлению войны клану Золотая Корона. Начальство щас все решит, и остальные скоро будут здесь.
  - А сколько народу подтянется? - скептически спросил я. - Имейте в виду: там все круто у них. Укрепленный ДОТ... ДОТище. Хотя и у него есть слабые места, но пока минимум полторы сотни бойцов не наберется, нет смысла туда соваться.
  Росс протянул большой командирский планшетник со стилусом:
  - Ждем подкрепление, разберемся. А про ДОТ - поподробнее, плиз.
  Я нарисовал ДОТ, отметил ходы и добавил:
  - Одни ворота раскурочены. Ремонт у них, что ли. Но охранников там тьма на подходе, как ос у гнезда - не подступиться.
  Росс, разглядывая мой рисунок, почесал в затылке и посмурнел. Видно, рассчитывал на более легкую поживу. Зато Ливси скалил зубы и бил копытом - рвался в бой.
  К нам подошел качок с эмблемой другого клана - трехлистным клевером, - окинул меня недоверчивым взглядом. Росс, шагнув к нему, негромко заговорил. Ага, значит, большие игры нубов не касаются. Даже если нубы - полноценные члены Альянса. Ничего, проживу без ваших секретов - у меня своих хватает.
  - ...не шуметь и дожидаться чумовых, - донесся рокот качка.
  Росс, освободившись, снова вспомнил обо мне, оценил мой прикид и скинул с барского плеча доступный с двадцатого уровня броник - легкий, но с кевларовыми вставками.
  
  Вы получили бронежилет наемника.
  Класс: редкий. Прочность 60/60.
  Эффект: +120 к здоровью, +20 к выносливости, -5 к скорости передвижения.
  
  Одобряю, приличная обнова. Кивком поблагодарив Росса, я отошел в сторону. Коль скоро я не в их клане, то никому и не подчиняюсь. Так - наводчик на аутсорсе. Разведчик-фрилансер. Или даже - это сравнение мне нравилось больше - акционер с контрольным пакетом, но не директор предприятия.
  Подошли еще бойцы, рядом теперь стояло с десяток человек, разбившихся на группы, и в каждой велся разговор. Помимо прочего, обсуждали, что это за деятель, открывший путь к Технозамку. Перечисляли клан-лидеров и известных игроков. Отойдя за озеро, я перекусил, даже закемарил ненадолго, присев на смятом рогозе.
  Стали появляться пафосные игроки в золотистых бронниках - те самые "чумовые". Что за странный гламур? Игроки разных кланов кучковались, рисовались перед союзниками, потрясали доспехами. Часть бойцов "Ирландского клевера" почему-то щеголяла в килтах - видимо, путали парни Ирландию с Шотландией. "Чума" блестела и переливалась, Барсы отличались сдержанными цветами амуниции, а у всех клеверов были зеленые шевроны. То и дело я ловил на себе настороженные взгляды. Ну да, клановой принадлежности нет, кто такой - непонятно, вдруг стукач? Решил пока держаться поближе к Россу и компании - а то еще какой-нибудь особо нервный джигит пристрелит ненароком.
  За полтора часа ожидания на подходах к телепорту взяли в плен нескольких "коронованных", обыскали, раздели, заткнули им рты и крепко связали, блокировав возможность связаться со своими через приват.
  Люди загомонили, и я услышал, что до штурма полчаса. Росс, отозвав меня в сторону, твердо сказал:
  - Ты в мясорубку не лезешь. Вообще здесь лучше останься.
  Я пожал плечами:
  - Разберемся. Там на выходе охрана, но всего пара, я уже говорил. Один момент есть, важный. По пути к бункеру я видел... ну, скажем так, игроков. Безоружных. С ними что-то нечисто. Они как зомби, но неагрессивны, скажи всем, чтобы их не убивали. Неплохо бы взять их в плен и побеседовать.
  Росс вскинул бровь.
  - Не понял, что за игроки?
  Эх, самому бы разобраться!
  - Корона принуждает их на себя работать.
  - Это еще что значит? Ладно, понял, посмотрим.
  Больше Росс не мог уделять мне времени: к нему подошли кланлидеры "клеверов" и "чумы", они отошли в сторону. Я тихо направился за ними. На меня косились, но не отгоняли, как-никак - полноправный член Альянса. Вскоре, однако, лидер "Чумы" не выдержал и спросил у Росса:
  - Это нам зачем?
  - Не смотри, что нуб, - внезапно вступился за меня Росс, - он дважды моему клану крепко помог. Прокачается - хорошим игроком будет.
  - Что, кто-то из старичков нового перса взял?
  - Да, походу. - Росс быстро глянул на меня. - Хотя не мое дело, не спрашивал. Ну что же, парни, скоро начинаем. По нашей информации, выход из телепорта охраняется плохо. Наша задача - не убивать охрану. Стоит кого-нибудь кокнуть - он отреспится в Любече и тут же в чат своим напишет. Поэтому вперед идут наши сины. Есть возражения?
  - Есть, - сказал лидер Клеверов, здоровяк в форме ИРА. - Лучше пусть идут наши сины, у них стелс лучше прокачан. И вообще, мы скрытностью сильны, скажешь, нет?
  Чумовой хмыкнул. Росс, помедлив, согласно кивнул. Меня не спрашивали, я стоял себе в стороночке и молчал.
  - После синов заходит штурмовой отряд, - продолжил Росс. - Это мои. Танки и врачи в нужных пропорциях. Возражения? Нет возражений, правильно. Мы оцепляем выход. На болоте с этой стороны нужно оставить небольшой отряд. По тройке от каждого клана: син, хил, танк.
  - От четвертой стороны, - чумовой кивнул на меня, - тоже тройка?
  Звали этого язвительного Алекс. Выглядел он... В общем, давным-давно я смотрел фильм "Заводной апельсин". И книгу читал. Судя по всему, главный герой и был кумиром клан-лидера: круглая шляпа-котелок, нелепый пиджак с подбитыми огромными плечами, заправленные в высокие золотые ботинки белые брюки. И выпирающий (наверное, ракушка борцовская поддета) гульфик. Он косит под неадеквата или сам неадекват? Насколько я помню, герои книги и фильма отличались подростковой жестокостью и безбашенностью. Только вот вряд ли подростки классикой интересуются.
  - От четвертой стороны - сведения и наводка, - отрезал Росс. - Возражения? Нет возражений? На выходе - тоже оставим три тройки. Нужно понимать, что большой отряд ни оттуда, ни отсюда мы не сдержим. Поэтому дальше действуем стремительно.
  Хозяин... Хозяин...
  От неожиданности я переступил с ноги на ногу, споткнулся и чуть не упал. Опа! Моя дружная семейка! Йоха - паренек с гнильцой! Ментальная связь была зыбкая, я с трудом различал, как зомби хрипловато нашептывает в голове:
  Идем к Хозяину. Йоха идет. Йоха несет подарки!
  Сосредоточившись, отправил ему мысленное послание: "Молодец, Йоха. Хозяин доволен. Все живы?"
  Живы. Живы все. Йоха идет к Хозяину. Йоха скоро придет. Принесет подарок...
  Еще и подарок!
  Молодцом! А теперь - иди молча. Если что-то случится - зови. Место встречи помнишь?
  Я ощутил слабое согласие. Йоха помнил. Йоха идет и ведет других. Интересно знать, какие подарки мне несет мой гнилой, но честный Йохан?
  Даже потеплело на душе, я помимо воли ухмыльнулся.
  Возле телепорта готовились тройки разведчиков уровней 100+. Я восторженно замер, наблюдая за ними. Лучшие представители класса! На "клеверах" - темно-коричневые бронежилеты, если присмотреться, можно разглядеть мельчайшие пластины, похожие на чешую змеи. Поверх броников и облегающих бледно-зеленых костюмов - серые дорожные плащи "невидимки". Как и моя пластина, они искривляют пространство, но по времени слабее, конечно. Незаменимая вещь, когда исчерпывается собственный ресурс.
  Из кожаных ножен торчали рукояти кинжалов в форме волчих морд с алыми рубинами глаз. Что это, я знал. Назывался такой клинок Серебряный клык. Доступен с 80 уровня, помимо того, что наносит 900 единиц урона, впрыскивает в жертву парализатор, и она цепенеет. Если рядом нет хила и некому ввести антидот, игрок обречен. Подрасту, забурею, обязательно себе такой раздобуду.
  "Барсы" тоже был одеты в камуфляж, даже бронники на них зеленые, усиленные артефактными пластинами. Смотрелись "барсы" проще, но проще - не значит хуже. Наоборот, неброская одежда не привлекала лишнего внимания. Из ножен выглядывала костяная рукоять кинжала. Все добротно, без пафоса, по-мужски.
  Чумовые - клоуны клоунами. Впрочем, их шмот, несмотря на непривычный дизайн, не уступал амуниции других кланов.
  Сины Клевера - пятеро - переговаривались на краю болота. Обсуждали детали операции.
  От этих ребят напрямую зависел ее успех: им предстояло первыми проникнуть в скрытую локацию и бесшумно снять часть охраны на склонах. Скорее всего, короновцев на время вырубят, введя какую-то дрянь, чтоб не подняли хай в чате. Благо, приспособы такие в вирт-мире есть.
  - Ну? - спросил меня Росс. - Вход здесь, в луже этой, так?
  Я кивнул, и он добавил:
  - Шад, я тебя всерьез прошу: пока держись рядом со мной. Мы пойдем сразу после танков. А потом останься лучше на входе с нашими. Целее будешь.
  Ничего не оставалось, как снова пожать плечами. Для успеха операции Альянса моя жизнь не важна. А вот Тень кроме меня никто не спасет - хотя бы потому, что я о ней не рассказывал. А не говорил потому, что дела до нее никому нет.
  "Клеверы" вошли в телепорт.
  За ними, ровно через десять минут, двинулись танки. По эту сторону телепорта оставался заградотряд. Я вместе с остальными шагнул в болото и оказался в знакомом сарае.
  Здесь все уже было кончено. Охрана - связанная, без сознания, валялась на лежаке. Двое барсов охраняли вход.
  Выйдя из сарая, я стал наблюдать, как готовится масштабная военная операция. Теперь даже клоун-Алекс внушал уважение, не говоря уж о Россе и Патрике (как звали лидера Клеверов). Они распоряжались силами, формировали смешанные отряды, объясняли, кто с какой стороны заходит, обеспечивали патруль местности, разведку, сообщение между частями, выстраивали иерархию.
  Вот только, когда операция начнется, мне останется сидеть и не отсвечивать. Потому что стрелять будут со всех сторон. И база Короны ощетинится. И даже стелс не очень поможет.
  А это означало, что попасть внутрь нужно раньше остальных.
  Я убедился в том, что никто не смотрит, и аккуратно, незаметными мелкими шажками, отошел в сторону. Обогнул по широкой дуге сарай. И, оставив его в тылу, вышел на тропу, ведущую к супербункеру "Монолит".
  
  
  Глава 5
  Супербункер "Монолит": внутри и снаружи
  
  Через пару минут чуть не налетел на отрешенного охранника в темно-зеленой форме с галифе, фасоном похожей на гитлеровскую, и каске. Видимо, он был из рабов, приставленных охранять собирателей от мобов, и получивший команду молча стрелять во все, что движется. Все так же отрешенно он вскинул ружье, прицелился. Я поднырнул под ствол, вырвал его из рук Аликзэта, так звали охранника, и отпихнул его ногой.
  Любой мало-мальски здравомыслящий на его месте человек поднял бы крик, этот же выхватил нож и довольно резво бросился в бой. От первого удара я увернулся, отразил второй. Лучше не убивать Аликзэта, а брать в плен - пусть будет компромат на короновцев.
  Охранник сделал обманный выпад, полоснул по кевларовому жилету, я схватил его за предплечье, вывернул запястье и заломал руку за спину.
  Аликзет в моих руках обмяк и начал оседать. Я перевернул его, пощупал пульс: мертв. Самоуничтожился? А что, логично: агенты прошлого тоже самоубивались, чтоб под пытками не выдать тайны врагам.
  Жаль.
  Недалеко застрекотал автомат, за ним второй. Неужели начался штурм или какой-то тупорылый школьник из альянса бросился на амбразуру? Если так, то все...
  Начали стрелять с другой стороны.
  ...все пропало. Прощай, внезапность! Теперь враги будут охранять каждую щель, там и муха не пролетит.
  А что, если...
  Точно! Я сел на корточки и принялся стягивать форму с охранника, пока он не побледнел и не ушел на респ. Кто этих овец считает?
  Когда нахлобучил на голову его каску, затрещали кусты. Я накинул рубаху поверх кевларового жилета (благо, она была на размер больше), заправил галифе в кирзовые сапоги, повесил М16 за спину. Застегнулся. Теперь я свой. Но что ждет впереди - неизвестно.
  Сделав по возможности отрешенное лицо, принялся мерить шагами поляну. И тут прямо из каски (оказывается, там был спрятан передатчик!) заорали:
   "Приказываю в штаб. Срочно!"
  Из кустов показались двое охранников, которых я видел раньше. Черт... Они-то наверняка знают напарника. Но - ничего подобного. Пробежали мимо с каменными лицами. Я пристроился в хвосте.
  Вскоре мы выскочили на протоптанную тропку, куда со всех сторон спешили сборщики с наполовину полными корзинами в руках. На головах у них были пробковые шлемы. Я влился в толпу - бессловесную, лишенную эмоций толпу человекозомби.
  Нас были сотни. На серпантине в зеленый поток сборщиков и охранников влились рудокопы в оранжевых комбинезонах. Все они, как и сборщики ягод, молчали, происходящее вокруг их не интересовало.
  Навстречу вниз бежали хорошо прикинутые бойцы с автоматами. На их лицах не было ни страха, ни азарта, ни сомнений - боевые машины спешили на задание. Мороз продрал по спине. Я ощутил себя единственным выжившим в толпе мертвецов, но отступать было поздно, да и некуда.
  Мы все ближе подбегали к стене с нарисованными окнами, и вот впереди показались покореженные ворота бункера. По сторонам от них дежурили взбудораженные автоматчики и, естественно, не смотрели в лица рабов.
  Сквозь грохот шагов сзади доносилась стрельба, взрывы. Мы текли неудержимой лавиной, как бегущие в стойло овцы; теснили короновцев, поднятых по тревоге, те матерились и били всех, кто подвернется под руку. Я едва не споткнулся обо что-то мягкое, глянул под ноги: тело в оранжевом. Вроде, женщина. Хрипит. Шевелится... Не помочь - людской поток поволок меня дальше.
  Покореженные ворота из толстой стали, за ними - еще одни, потоньше, но все равно мощные. Мы втянулись в громыхающую, пульсирующую темноту бесконечного коридора, где единственным источником света был вход за спиной. Взрывы гранат и стрельба остались за бетонными стенами.
  "Двигаться колоннами вдоль стен", - скомандовали из вмонтированного в каску передатчика, и все шарахнулись, освобождая середину коридора.
  Яркий свет мазнул по глазам, что-то зарокотало, звук приближался. Мимо меня проехала бронированная машина, нашпигованная стволами. Эх, гранату вам в бензобак!
  Потом мы повернули налево и дальше перешли на шаг, двигаясь в абсолютной темноте. Фонарь я включать не решился. Стало немного светлее, впереди идущий раб резко вильнул в сторону. А моя нога зависла над пустотой. Пока не толкнули сзади, я присел, глянул в дыру: ох ты ж, мать вашу в кулер! Да там, под нами, еще один ярус - гараж, видимо. Вон, сколько машин и ящиков.
   Не долго думая, прыгнул вниз и повис на руках. До пола было метра два. По верхнему ярусу все шли и шли рабы, над самой головой стучали их шаги, топать вместе с ними в рабский загон мне не улыбалось, поэтому я разжал руки. Бетон больно ударил по пяткам, я перекатился, ударившись локтем. Достал фонарик - луч света зашарил по огромному захламленному помещению.
  Вдоль стен высились штабели фанерных ящиков со смазанной маркировкой. Ряды автомобилей - грузовиков с брезентовым покрытием кузовов, легковушек - старых-старых, середины двадцатого века по виду.
  Двинулся по периметру, осматриваясь. Вон тот наклонный пандус, похоже, ведет обратно на поверхность, но мне туда не нужно. Мне нужно найти ключ от Технозамка. И узнать о судьбе девушки, Тени.
  Вряд ли она там же, куда ведут толпы рабов. Она повела себя неадекватно для рабыни, попыталась сбежать - ее будут держать отдельно.
  В гараже никого не было, голоса и звуки доносились сверху. Взяв винтовку в руки. Я пошел вперед.
  Три грузовика спустя увидел проход. Он был не заперт и вел, кажется, в подсобные помещения. Терять мне было нечего, четкий план отсутствовал в связи с недостатком тактической информации, поэтому свернул туда. С шорохом в стороны ломанулись крысы. Очаровательно просто. Хорошо хоть, обычные грызуны, не мутанты, уровень - первый, на меня не сагрятся.
  "Распределиться по казармам!"
  Я присел и прицелился в темноту из винтовки. Блин. Чертов динамик в каске - совсем про него забыл!
  Впереди появился тусклый свет. Я осторожно зашагал дальше.
  Коридор изгибался под прямым углом, и сразу за поворотом начинался ряд тусклых ламп через каждые несколько метров. Судя по пыли под ногами, здесь давно не ходили.
  Вскоре коридор пошел с уклоном. Все звуки смолкли, было глухо как в танке. Я шел и шел, не слыша ничего, кроме редкого шороха крыс и собственного дыхания. Даже каска заткнулась. Коридор изогнулся еще раз и уперся в металлическую дверь - к счастью, не запертую. Потянул за ручку, дверь с мерзким скрежетом отворилась. За ней - почти пустой кабинет: шкафы, опрокинутое кресло, стол с плесневелыми чашками. Одна из стен - кирпичная. Красные кирпичи чередовались с белыми.
  Я повесил винтовку за спину и кивнул. Где-то здесь. Но где именно?
  Стал давить на светлые кирпичи по очереди, но все без толку. Поднялся выше. Опять без толку...
  После того, как мне пришлось подставить стул и шарить под потолком, я начал злиться, но тут кирпич со скрежетом вошел в стену, щелкнули и заскрежетали невидимые механизмы, и участок кладки начал поворачиваться, как турникеты при входе в офисные здания.
  Минута - и передо мной открылась неосвещенная каморка, где стоял единственный сейф. И все.
  Хм...
  Сейф был закрыт.
  Я опустился перед ним на корточки. Будь он с кодом - наверное, попытался бы взорвать его гранатой. Но в железной двери была замочная скважина, сейф открывался ключом.
  Стянув на пол рюкзак, нашел в нем набор отмычек - тот самый, уже раз пригодившийся. Только тогда там их было десять, а у меня нулевой навык взлома. Теперь отмычки две, зато "взлом" на четыре единицы прокачан. Вопрос только в том, насколько крут этот сейф.
  Сунул в замочную скважину отмычку, которая спасла меня в Гремучем Логе, ощутил вибрацию пружины запирающего механизма, надавил - нежно-нежно, словно барышню взял за ручку...
  Хрясь.
  Твою в трей! Последняя отмычка осталась. Надо теперь предельно осторожно и не спешить. Давай, родная, не подведи...
  Щелк.
  Сейф открылся.
  Он был почти пуст - только пухлый конверт да помятая брошюрка в углу.
  В конверте оказался сложенный в несколько раз промасленный чертеж. Я осторожно развернул его, разгладил на полу. Неизвестный специалист нанес на этот большой - метр на метр - лист кальки техническую схему базы. Хорошо, может пригодиться, но это никакая не наводка на Технозамок. Ладно, а что за брошюрка?
  Шершавая плотная бумага. На обложке была нарисована вертушка, летящая низко над кронами, а над ней название выцветшей типографской краской:
  
  Инструкция по управлению военно-грузовым вертолетом "МИ-117 "Рыжая Акула" в Аномальных землях.
  
  Фухх... Я заглянул в сейф, чуть не голову туда всунул, внимательно осмотрел - нет ничего больше, и тайника никакого, скрытого отделения, тоже нет. Как мне в Технозамок попасть, эй? Инструкция... Раскрыл, пролистнул несколько страниц. Чтобы на самом деле научиться управлять подобной машиной, долго-долго пыхтеть нужно. Но в вирт-мире достаточно, наверное, просто прочесть инструкцию - и всё, ты пилот.
  Только вот здесь не было полетов. Никто их не упоминал. Никаких намеков. И ни разу за все время я не видел в небе ничего и никого, кроме редких птиц. Но если есть инструкция...
  Пораженный, я замер. ДО ТЕХНОЗАМКА МОЖНО ДОЛЕТЕТЬ НА ВЕРТОЛЕТЕ. Это вы мне хотите сказать?
  Окей, тогда у меня вопрос: где взять вертолет? И, чтоб мне век патча не видать, куда лететь-то?!
  Я даже стукнул кулаком по сейфу. Потом плюнул, убрал брошюру в карман, решив разбираться с этим вопросом позже, и снова оглядел тех-схему.
  М-да, а ведь я нахожусь в настоящем подземном городе: с коридорами, ярусами, жилыми помещениями, складами, шахтами. Это минус-первый этаж - и еще на пять вглубь уходит комплекс. Поискал что-нибудь с названием "тюрьма" или "камеры", но, конечно, подобных обозначений не было.
  Где тут располагаются самые страшные места? Куда могли утащить девчонку?
  А это что такое?.. Двумя ярусами ниже, около центральной шахты, стояла пометка: "лаборатория".
  Смутное эхо воспоминания... Лаборатория. Рабы. Оранжевые комбинезоны. Капсулы... Какие капсулы? Да фиг с ними, главное: Тень, скорее всего, держат именно там. И не просто держат, наверняка судьба ей уготована незавидная: превратиться в куклу, пустоглазую, послушную приказам куклу, как те, наверху.
  Из кабинета вела вторая дверь - в нее я и сунулся.
  И почти сразу попал в "обитаемую" часть подземного города.
  По крайней мере, этот коридор был освещен и не так сильно запылен. Каска по-прежнему молчала.
  Поспешил к главной шахте - она пронизывала комплекс насквозь, подобно огромному колодцу, и была оплетена системой лестниц.
  
  * * *
  
  Второй направо. Кажется, сюда. Я сделал шаг и замер: за одной из дверей кто-то спорил. Точнее, один человек возмущался, а оппонент отвечал ему лишенным интонаций голосом:
  - Откуда они взялись? Откуда они все приперлись, Прот-146?
  - По нашим данным - из Любеча.
  - Почему разведка не донесла? Что вообще делали отряды?!
  - Осуществляли патрулирование территории в соответствии с Уставом.
  Я быстро прошел мимо. Прот-146... Да сколько же их здесь? И почему я не такой... манекен, как остальные? И тот чувак в оранжевом комбезе, который утонул в Зыбучей луже, но успел выкрикнуть мое имя, узнать меня? И девушка Тень? Вопросов становилось все больше. Значит, у нас троих в мозгах что-то в определенный момент сдвинулось, и мы, как бы сказать... обрели себя. Но только почему я при этом был нубом первого уровня и находился в нубской локации, а Тень имела двадцатый и была здесь?
  Реальность, которой я почти не помню, протянула в Игру свои руки. Схватила, трясет и не отпускает. Не должно быть в этом мире рабов - не прикольных зомбопузиков, пустых оболочек, чьи создатели давно шастают по просторам этого мира в других обличьях, а настоящих, еще и лишенных своего "я" рабов! Ведь никто из них не может вернуться в реал. Так получается? Они даже не помнят, что вернуться в реальность нужно, они даже про реальность вряд ли вспоминают.
  Это, наверное, экономически выгодно.
  Мой бывший шеф, Кайзер, не пошел бы на невыгодное дело.
  Для него всё и всегда было ресурсом, только ресурсом. Люди - ресурс. Хотя он не один такой, для любого олигарха или политика мы - ресурс. Ну вроде нефти, угля или атомной станции. Ресурс, способный производить определенную работу, добывая другие ресурсы. Но я ресурсом больше не буду. А буду создателем проблем.
  По перпендикулярному коридору мимо прогрохотал сапогами отряд бойцов. Никто на меня даже внимания не обратил.
  Сколько на базе живых, по-настоящему живых, людей?
  А, кстати, не взять ли "языка"? Я кинулся следом за отрядом, схватил замыкающего за руку, дернул назад и слегка придушил сгибом локтя, положив ладонь второй руки на затылок и взяв себя за бицепс. От этого захвата сложно освободиться, и перекрывает он не дыхательное горло, а сонные артерии - человек "засыпает".
  Я попятился, пленник без толку попытался оторвать мои руки и смешно перебирал ногами. "Посадить" его сейчас - сломать шею.
  - Тихо. - Предупредил я. - Ответишь на вопросы, потом отпущу. Иначе - пристрелю.
  Кажется, до него дошло. Он вдруг обмяк, и я чуть не упал. Выпустил пленника. Тело свалилось к ногам и начало бледнеть. М-да. Врагу не сдается наш гордый варяг... Самоуничтожился.
  Сплюнул в сердцах, зарекшись брать заложников. Кажется, узнавать все придется самому... или просто уйти, оставив тайны в этих подземельях.
  Сделав рожу кирпичом - мол, я такой же полудурок, как остальные, свернул в тоннель, ведущий к шахте.
  Он был огромен. Наверное, танк проехал бы здесь, не задевая вогнутых, как в метро, стен. Лампы дневного света горели через две, конец тоннеля терялся во мраке. Под ногами - каменное крошево, пыль, в которой остались ребристые следы протекторов. По стенам бегут кабели и трубы, нанесены непонятные метки: цифры, аббревиатуры.
  Шаги отдавались гулко, эхо гуляло по тоннелю. Чуть не бегом припустился вперед.
  С каждым метром становилось светлее, лампы меркли. Я увидел перед собой ослепительное после полумрака подземелий пятно и едва успел затормозить, вылетев ко входу в шахту.
  Оперся руками о хлипкую оградку и запрокинул голову.
  Надо мной, высоко-высоко, сияло небо. Колодец - метров, наверное, сто в диаметре - упирался в него, как ствол винтовки в лоб врага. По небу бежали светящиеся облака. Вот вам и первый ярус... Осторожно глянул вниз.
  Конца шахты не было видно. Столб света уходил туда, под землю - но рассеивался, не достигнув дна.
  Глаза наконец-то привыкли, перестали слезиться. Шахту на каждом ярусе опоясывала железная, сваренная из прутьев и огороженная перилами, дорожка. И вниз и вверх шли лестницы - тоже металлические, решетчато-прозрачные, стремные. Нужно было спуститься на два яруса, то есть примерно на двадцать метров.
  Поборов страх, подошел к лестнице, встал на нее, уцепившись за поручни так, что свело пальцы.
  Главное - не смотреть. Лаборатория внизу, мне туда.
  Шаг. Нога нащупывает ступеньку. Кажется, лестница вибрирует.
  Именно - кажется. Она только на вид такая хрупкая, на самом деле - выдержит целый отряд. Еще шаг. Не смотреть вниз!
  Посмотрел - и охнул. Голова закружилась тут же. Не то, чтобы я так уж боялся высоты, но пропасть была настолько ирреально огромной, настолько глубокой, что вестибулярный аппарат начинал визгливо, по-бабьи вопить, требуя прекратить это. Я зажмурился, с трудом передвинул руки и спустился еще на ступень.
  Через несколько минут пообвыкся, и спуск пошел быстрее. Переставлял ноги, стараясь не думать ни о чем. Ну разве что вот о зомбопузиках можно поразмышлять. Или о деньгах, приятная же тема. Или о том, что не забыть бы забрать тоник у фармацевта в Любече. Или вот про чит, отобранный у Шварца, который я сунул в гостиничный сейф - да так и забыл про него, столько всего навалилось...
  Или о Тени. У нее интересное лицо. Живое, настоящее, не с глянца срисованное, красивое.
  Спустившись на один ярус, устроил привал - нырнул в ближайший тоннель и сидел там минут десять. Как я буду отсюда выбираться? По той же лестнице? Впрочем, вверх, говорят, легче, чем вниз... Если не физически, то хотя бы морально.
  Я продолжил спуск.
  Лаборатория должна охраняться. Как буду действовать? Там же игроки хай-левел, не рабы. Рабы меня просто не заметили бы, а эти поймут, что пожаловал чужак.
  Ладно, на месте разберемся, заранее тут все равно ничего не придумаешь. Везло же мне до сих пор, повезет и потом.
  Наконец, достиг нужного яруса. Здесь надо было действовать уже совсем осторожно, поэтому я, прежде, чем нырнуть в тоннель, проверил, что из носимого имущества может пригодиться.
  Первое: невидимость. Пластинка после сарая восстановилась и обещала мне - ого! - до трех минут полной невидимости. Это хорошо. Это сразу дает мне шанс.
  Второе: оружие. Нож тихого убийцы, два стечкина и М-16, патронов достаточно.
  Третье: у меня есть Бронежилет Наемника, который дает сто двадцать в плюс к здоровью, двадцатку к выносливости, хотя и немного снижает скорость. И он очень удачно спрятан под чужой формой - не сразу заметно. Пусть так и будет. Бандана: улучшает скрытность.
  Да, и еще гранаты, но внимание привлекать ни к чему
  Еще - лекарства и экран от ментального воздействия. Будем надеяться, что не пригодятся. Один в поле, конечно, не воин, но это не повод опускать руки и сдаваться. Если я правильно запомнил дорогу, нужно было свернуть в центральный тоннель, на четвертом повороте - направо, далее - прямо. И все. Лаборатория недалеко от шахты, что логично.
  Центральный тоннель не охранялся, а вот поворот - вполне себе, что стало неприятной неожиданностью. Хорошо, что не бывает бесшумных засад и тем более не бывает молчаливых охранников. Двое на посту травили байки - это и дало мне шанс.
  Активировать стелс?
  Но потом пластина будет долго заряжаться, а невидимость может пригодиться.
  Попробуем поступить проще, хотя и рискованней.
  Винтовка висела за спиной, Поправив ее так, чтоб можно было быстро схватить, я попытался придать лицу наиболее тупое выражение и, подволакивая ноги, как Йохан, попёрся вперед. Охранники, конечно, услышали, заткнулись.
  - Кто идет?!
  - Я, - мне показалось, что абсурдный ответ собьет их с толку.
  Так и вышло. Сразу стрелять не стали. Я уже поравнялся с ними и повернулся лицом к врагу. Они пялились неудоменно - рисованные верзилы с квадратными челюстями. В черной форме с шевронами на рукавах: короной.
  Кайзер где-то рядом. Я чувствовал это так же явно, как чувствует запах охотничий пес.
  Левый потянулся к кобуре.
  Схватив винтовку, я дал короткую - три выстрела - очередь. Уши заложило. В реальности вообще оглох бы, но вирт-мир был в некоторой степени условным. С такого расстояния охраннику хватило. Второй даже не успел ничего понять, я справился и с ним. Упавшие тела начали бледнеть. Но я себя обнаружил - выстрелы, и без того не тихие, в тоннеле прозвучали просто оглушительно. Теперь - ходу!
  С винтовкой в руках, даже не собрав с охранников лут, я бросился к лаборатории, надеясь, что больше никто не попадется на пути.
  Дверь распахнулась навстречу. Я активировал невидимость.
  Лаборант в синем комбинезоне оглядел коридор и, обернувшись, сказал кому-то:
  - Здесь никого нет.
  - Проверь, что на посту.
  - Понял.
  Он вытащил из-за пояса пистолет и прошел мимо меня, прижавшегося к стене. Я же скользнул внутрь лаборатории.
  Тень лежала в кресле, пристегнутая за лодыжки и запястья. Она была вся опутана проводами. Даже на висках - присоски... У кресла спиной ко мне стоял мужчина в белом халате. Дернулся на тихий звук шагов. Подскочив, я ударил его в основание черепа - он упал, не издав ни звука.
  Девушка была еще в сознании. Она испуганно заозиралась.
  - Тихо.
  Услышав идущий ниоткуда голос, тоже дернулась.
  - Тихо. Я друг.
  Предстояло еще разобраться с лаборантом, поэтому я выскользнул из помещения - и снова столкнулся с ним нос к носу.
  Выстрелил ему в голову. И, не дожидаясь, пока тело растает, вернулся к Тени.
  Невидимость кончалась. Белый халат по-прежнему валялся на полу. Я осмотрелся.
  Столы, шкафы, какие-то электроприборы, кресло с девушкой. И - две капсулы у стены. Такие любят показывать в фантастических фильмах про межпланетные перелеты. В них герои укладываются, чтобы впасть в анабиоз.
  Меня по коже продрал мороз: это была оцифрованная версия реальных предметов! Точная цифровая копия.
  И я уже их видел, эти капсулы.
  - Ты кто?
  Вопрос Тени вывел меня из прострации. Оказывается, я начал "проявляться" - пока что в виде силуэта, смазанного, полупрозрачного.
  - Друг. Пришел вытащить тебя отсюда.
  - Помоги... - Она дернулась, пытаясь выбраться.
  Я отстегнул ее и принялся аккуратно снимать провода.
  - Что они хотели с тобой сделать?
  - Что, что, - в голосе ее звучала брезгливость. - Снова превратить в куклу. Как остальных. Чтобы я не выбралась, не рассказала никому. Погоди. Замри, пожалуйста, чтобы я лучше тебя видела!
  Она слезла с кресла, подошла почти вплотную и заглянула мне в лицо. Брови ее поползли наверх, глаза округлились.
  - Тёмка? Тёмка, это что, ты?!
  У меня гораздо сильнее, чем при спуске в шахту, закружилась голова.
  Тень схватила меня за плечи, встряхнула:
  - Тёма, ты что, меня не помнишь?
  - Н-нет, - промямли я. - Извини. Я тебя увидел в лесу, решил помочь. Черт, я себя-то не помню! Только имя. И профессию вот вспомнил: программист. Но как здесь оказался... А ты в курсе, да?
  - Как ты оказался - только догадываюсь. Остальное - помню. Ну, почти все. Я Таня. Неужели ты забыл? Таня из секретариата!
  У нее было умоляющее выражение лица. Так. Что нас связывало? Вспоминай, Шад, вспоминай быстрее!
  - Мы же с тобой дружили!
  - Только дружили? - уточнил я на всякий случай.
  Она покраснела - румянец залил тонкую шею, перекинулся на щеки и скулы. Тень кивнула, кажется, с некоторым разочарованием. Я развел руками.
  - Извини, правда, не помню. Но мы разберемся. Пойдем, пока они не очухались. Здесь есть что-нибудь ценное?
  Белый халат, про которого я успел забыть, зашевелился и застонал.
  Я опустился рядом с ним на корточки, перевернул на спину. Лицо было знакомое - высокий лоб в сетке морщин, седые брови, короткие седые волосы, впалые щеки аскета. У меня аж в висках заломило, и тут же нахлынули воспоминания.
  Лев Анатольевич - заведующий лабораторией. Мы виделись на корпоративах. Я пришел в себя, привязанный к креслу. Дернулся. Безуспешно. Лев Анатольевич склонился ко мне, в глазах - интерес к лабораторной крысе. Вокруг - большие мониторы, на них - картинки из Игры.
  - Что, Тёма, страшно? Ты не бойся. Ты сейчас все забудешь
  Я схватился за голову. Да. Так и было: меня схватили свои же, оттащили в лабораторию и привязали к креслу. Потом - провал. Что со мной сделали? Что эта мразь со мной сделала?
  Веки седобрового задрожали - он приходил в себя.
  Я схватил его за плечи. Сейчас я все узнаю. Все узнаю!
  - Тёма, ты чего? - голос Тени-Тани доносился, как сквозь вату.
  - Почему я здесь? - крикнул я в искаженное лицо седобрового. - Как отсюда выйти?!
  Он закашлялся, и я разжал пальцы. Пожилой, все-таки, человек. В голову получил. Сейчас сдохнет, на респ уйдет - ищи его потом. Может, воды ему дать? Тень стояла рядом, и глаза у нее были белые, а лицо - застывшее.
  Хрипя, Лев Анатольевич поднялся. Уцепился за кресло, к которому только что привязывали Таню. Посмотрел на меня пристально.
  - Шадов? - просипел он. - Выйти хочешь?
  - Да. - Я аж обмер. - Как мне выйти из игры?
  Его руки шарили по металлу столика. Слепо, будто седобровый не видел ничего.
  - Как выйти, - повторил он. - Как выйти...
  Я ничего не успел сделать.
  Он взмахнул рукой. И полоснул ланцетом себя по горлу. Глубоко, сильно. Кровь - такая натуральная, горячая, ярко-красная артериальная кровь, выплеснулась толчком и полилась широко, окрашивая халат, пятная пол... Я стоял и смотрел, и даже не сразу понял, что Тень вцепилась в мою ладонь и всхлипывает испуганно.
  Торжествующая улыбка и свалившееся на пол тело седобрового поблекли одновременно.
  В лаборатории нечего было больше делать. Я посмотрел на Тень. Она дышала открытым ртом, как выброшенная на берег рыба.
  - Ты как вообще? - осторожно спросил я.
  - Н-ничего. Нормально. Бывает. Мне комбез забрызгало.
  Ага, забрызгало. Я легко сжал ее прохладные пальцы. Черт, неудобно как-то: не помню ее совсем. А ну как у нас роман был? Девушки такой амнезии не прощают. Я посмотрел под ноги - крови натекла целая быстро густеющая лужа. Сделал шаг, увидел отпечатки подошв на плитке пола - и пошатнулся, когда плотину воспоминаний прорвало.
  Я закончил институт. Хотел работать по специальности. Предложение прочитал в Сети, тут же выслал резюме... Мне ответили и пригласили на собеседование. Офис в центре города. Невыразительный менеджер по персоналу. Анкеты. Работа вахтовым методом, на полгода. Потом... потом - в закрытой машине меня везли куда-то на север.
  Кажется, к Вологде.
  Поздняя осень. Болота, торчащие из трясины деревья.
  "Офис" я увидел из окна бронированной машины - купол под серым низким небом. Это было как в игре или фантастическом фильме. Машина подъехала к куполу, вползла внутрь. Кусок пола ушел вниз - мы спускались. Потом были коридоры. И Кайзер. Память сохранила его кольцо с печатью, золотой короной. И крепкий запах сигарного дыма. Кайзер говорил про Игру, про ее влияние на мировую экономику, про сотни миллионов обычных игроков и десятки миллионов тех, кто положил свое тело в особые хранилища, "банки плоти", чтобы проводить все свое время в Троемирье. Три могучих кита, на которых держался весь земной виртуал: Аномальные земли, Готика, Деус...
  А еще он говорил про локации.
  Я должен был разрабатывать локации. Копировать те, что в Аномальных землях.
  А в приемной сидела милая девушка с каштановыми волосами и ярко-зелеными глазами.
  - Таня, - представилась она.
  - Тёма? Тёма, ты что?
  - Зови меня Шад, - попросил я, отлепляясь от стены.
  - Но... Хорошо, как скажешь. Слушай, пойдем отсюда, а?
  Я окинул ее оценивающим взглядом. Не в смысле достоинств фигуры, а в том, что мне придется выводить из бункера "голую" барышню: без оружия, без брони, почти наверняка - без прокачанных навыков и полезных девайсов. А выходить предстоит тем же путем.
  - Шад?
  - Да-да, сейчас.
  Тени хватит одного выстрела в спину. Поэтому надо уходить быстро и аккуратно. Я осмотрел лабораторию: ничего полезного, по крайней мере, на первый взгляд, только вот компьютер на столе с ползающим по экрану скрин-сервером... А ведь до сих пор я не видел в Аномальных Землях такой техники. Снова оцифрованная версия реальной вещи? Машина, конечно, не современная, обычная персоналка начала эры - с плоским монитором и продолговатым системным блоком. И даже с твердой, кнопочной клавиатурой.
  Значит так: нам нужно выйти обратно к центральной шахте. По ней подняться вверх. Желательно, не попасть там в мясорубку, в идеале: найти подземный гараж и уехать. Ведь видел же я проезжающую машину на горе, и небольшой БТР в туннеле, когда с толпой входил сюда.
  Такой вот нехитрый план. И вполне осуществимый, если бы не одна мелочь: в центральную шахту выходят коридоры. И в них наверняка кто-то есть. На респ ушли охранники, лаборант с Львом Анатольевичем, пусть даже ближайшая точка возрождения в Любече - через чат они сообщили своим, что внутри базы появился непонятный чужак. А нам, чтобы подняться, надо миновать два здоровенных яруса. И в каждый выходит по четыре радиальных коридора.
  Закидывать гранатами? Ставить растяжки?
  Бесполезно. Во-первых, гранаты могут полететь в ответ. Во-вторых, попаду под перекрестный огонь.
  Нет, не получится, шансов преодолеть шахту практически нет. Отсидеться, включить невидимость, быстро подняться на первый ярус? Да, теоретически, я могу это сделать. Пройти уровень на стелсе. Но как быть с Тенью?
  В задумчивости я подошел к компу, пошевелил мышкой. Все-таки я ведь программист. Всегда предпочитал работать с кодом, а не с людьми. Вот и получил желаемое - стал частью виртуального мира, набором нолей и единиц.
  После удара пальцем по кнопке, открылась незапороленная база данных. Я пробежал ее глазами - ничего мне это не даст, просто списки рабов, причем не под человеческими именами, а номерные. Прот-386, Прот-550... Сколько же их! Сотни.
  "Прот". Что значит "прот"? Может - "прототип"? Или просто бессмысленный набор букв...
  Я свернул таблицу. Синий фон, две панели по три столбца на каждом. Какая-то секретная разработка? Нет, где-то я это уже видел. Где-то видел... Стоп. В институте на истории информатики. Кажется, эта древний файловый менеджер "Нортон".
  Мышка не работала.
  Память, отказывающая при обращении к личной информации, с удовольствием поделилась профессиональными знаниям. Повозившись несколько минут, я получил доступ к крайне интересной штуке: схеме базы. Сверился с тех-схемой на кальке, которую расстелил на столе рядом, снова уставился в экран. Таня стояла за спиной, встревожено переминаясь с ноги на ногу, но не мешала, ждала.
  Совсем близко с лабораторией находилось помещение с названием "пост старшего командного состава". И в нем значилась "тревожная кнопка". Я полез смотреть, что это такое.
  Тревожная кнопка позволяла закрыть гермодвери и законсервировать базу. Ни больше, ни меньше.
  Все коридоры, выходящие в центральную шахту, можно перекрыть гермодверьми. Это на случай ядерного удара, конечно. Кроме того, перегородки опустятся и внутри, в разных местах этого подземного муравейника, и все вместе это не даст противнику, во-первых, вырваться в шахту, когда мы будем подниматься, во-вторых, открыть огонь, в-третьих - отправить подкрепление на поверхность. Все, кто сейчас внизу, здесь и останутся, пока двери снова не будут подняты. Уже легче Альянсу... А главное - легче мне. Я поднимусь на этаж, откуда пришел. Все боковые коридоры будут закрыты. Соваться на поверхность - нет смысла, там идет бой.
  Нужно будет открыть гермодвери одного-единственного коридора. И по нему мы попадем в гараж. А из гаража прорвемся дальше.
  Как это сделать?
  К счастью, кроме функции "закрыть все" была еще возможность запрограммировать консервацию. Указать, какие отсеки оставить свободными. Это меня вполне устраивало. Нужно было только внести в программу изменения, а потом - запустить ее.
  - Шад? - Тень заглянула мне через плечо. - Пойдем отсюда, а? Ну пожа-алуйста...
  - Сейчас пойдем, - сквозь зубы ответил я, печатая. - Как раз сейчас и пойдем.
  Я поднялся, взял ее за руку и повел за собой. Конечно, если грамотно "телохранять", то надо, чтобы Тень обняла меня за пояс, спрятала за спиной голову, а я бы ее придерживал за руку и отстреливался от врагов. Но врагов пока не предвиделось.
  Миновав пустой пост охраны, бегом добрались до командного пункта. Дверь была закрыта, но не заперта, внутри - никого.
  Корона не использовала все возможности супербункера. Тот слишком большой.
  А вот разрабы продумали и прописали скрытую локацию, полную ништяками, искать которые я сейчас не мог. На нижних ярусах таились аномалии, а на самом последнем жили мутанты, не переносившие дневной свет, я это знал, потому что, работая в фирме Кайзера, изучал документацию по супербункерам Аномальных земель... А еще у бункера была история. Заброшенный военный объект, он был покинут после образования Аномальных Земель. Но не разрушен.
  - Что это? - спросила Тень, оглядывая командный пункт.
  Крашеные светло-зеленой краской стены, тусклый оранжевый свет от единственной лампы под потолком, сейф. Стол - совершенно пустой. И, на стене, под толстым стеклом - замочная скважина. А на стене напротив - такая же.
  Код от сейфа я знал из файла.
  - Это, Тень, командный пункт. Отсюда, случись война, суровые генералы должны были закрыть базу.
  - То есть?
  М-да, притормаживает из-за стрессовой ситуации.
  - То и есть, смотри, видишь, скважины?
  Я открыл сейф и вытащил два цилиндра с насечками - ключа. Один дал Тени, другой взял сам.
  - Мы должны вставить эти ключи в скважины и одновременно повернуть. Потом у нас будет две минуты, чтобы успеть выбраться в шахту. Поняла?
  - Поняла, - кивнула она без особой, впрочем, уверенности.
  - Вставляем и поворачиваем на счет "три".
  Она снова кивнула. Мы разошлись к противоположным стенкам, открыли скважины и вставили в них ключи.
  - Поворачиваем по часовой стрелке, - предупредил я.
  - Это куда?
  Я даже обернулся, посмотрел на нее. Она неуверенно очертила рукой круг:
  - Так?
  - Нет, - терпеливо ответил я. - Надо направо.
  - Ой, сюда? - Она махнула налево.
  Я прерывисто вздохнул. Память подсказала, что с "лево" и "право" у многих женщин бывают проблемы.
  - Вот так.
  Тень кивнула и покраснела:
  - Когда нервничаю, всегда путаю. Ну что? Считаем.
  - Один. Два.
  Рука у меня чуть подрагивала.
  - Три!
  Мы повернули ключи. Секунду ничего не происходило, а потом база наполнилась тоскливым ревом сирен.
  ПАБАММ! Запахло лавандой и фиалками...
  
  Вы провели уникальную операцию!
  Поздравляем! Вы достигли нового уровня! Текущий уровень: 21.
  Поздравляем! Вы достигли нового уровня! Текущий уровень: 22.
  Поздравляем! Вы достигли нового уровня! Текущий уровень: 23.
  Поздравляем! Вы достигли нового уровня! Текущий уровень: 24.
  Поздравляем! Вы достигли нового уровня! Текущий уровень: 25.
  
  Я блаженно жмурился каждый раз при очередном "пабамме". Зажмурился и в шестой раз, но, увы, новых уровней не последовало. Ладно, и так хорошо. Вот вам всем! Мозги нам жить и играть помогают.
  - Бежим! - крик Тени вывел меня из самодовольной прострации.
  Мы выскочили в коридор. Ни мигающего красного света, ни каких-то еще эффектов, ни трясущегося пола. Только вой, будем надеяться, рядовой состав (как, впрочем, и главы Короны) не знают, к чему бы это. И не рванут сразу в сторону шахты так, как рванули мы - на полной скорости, аж грудь разрывает. Тень бежала рядом - хорошо бежала. Целеустремленно. Проскочив коридор, вылетели на ограждение яруса, и я уперся в него руками, нагнувшись вперед, тяжело дыша. Сейчас умру! Дышать больно. Тень рядом приняла такую же позу. Я задрал голову - далеко вверху был круг неба.
  - А шахта... - выдохнула она. - Сверху не перекроется?
  Раздался лязг, шипение - и ведущие в коридоры гермодвери начали закрываться. Откуда-то сверху послышался крик: неизвестный короновец заметил это. Я снова смотрел на кружок неба. Такой небольшой отсюда - можно закрыть ладонями.
  - Нет, не перекроется.
  Мы приходили в себя еще несколько секунд, а потом я схватил Тень за руку и потащил вверх по лестнице.
  
  * * *
  
  Путь в уже знакомый коридор был свободен. Подниматься оказалось не так страшно, как спускаться, а может быть, сказывался выброс адреналина. Миновали ярус с закрытыми гермодверьми, Тень тяжело дышала, но, в принципе, держалась и не задавала вопросов.
  Перед нужным этажом я остановился и спросил:
  - Если что, подлечишь? Ты же хил?
  - У меня нет ничего. Ни лекарств, ни жгута. Только знания остались. Кровотечение, может, остановлю... серьезное - ничего не смогу сделать.
  - Держись за спиной, - предупредил я. - И, главное, не мешайся. Не лезь вперед.
  Коридор зиял черным провалом. Я заглянул внутрь.
  И чуть не получил пулю в лоб.
  Отшатнулся, прижавшись к стене спиной. Кто-то был в коридоре на момент консервации базы. И там и остался караулить непонятно что. Хорошо бы узнать, сколько врагов поджидают меня... Стоп. Откуда они, собственно, знают, что я - враг?
  - Ты чего палишь?! - заорал я, не высовываясь. - Сдурел? Что за херня творится?
  Молчание.
  - Я в шахте был! Не стрелять, твою налево! Ты вообще кто?
  Молчание.
  Черт. Неужели безмозглый исполнитель? Вряд ли. Не станет чит палить с перепугу. Ладно, дадим ему время усомниться в своих действиях и решить, что я - свой.
  Снял каску, повесил ее на ствол винтовки.
  - Брат! Я тебе сейчас каску покажу! Свою! Нашу! Я же свой!
  Молчание.
  Да что ты будешь делать! Я аккуратно качнул каской в зев коридора. Честно говоря, надежды почти не было, но из темноты раздался неуверенный голос:
  - Чем еще докажешь?
  - Чем я тебе докажу, ёлки? Я внизу был по заданию, фигак - все закрылось, только этот коридор остался!
  - И отсеки все позакрывались, - ответил невидимый собеседник. - Ладно, выходи. Но я тебя на прицеле держу.
  Я сделал Тени знак оставаться на месте. Противнику понадобится несколько секунд, чтобы прочитать, что к Короне я отношения не имею. Опустив винтовку, я достал гранату. На прицеле, значит, держишь? Ну-ну.
  - Только палец со спускового крючка убери, - предупредил я, - а то пальнешь с перепуга. Слушай, я не понимаю. Это что, Альянс внутрь пробрался? - не переставая говорить, выдернул чеку и шагнул в коридор. - Вот суки, а? Главное, как им это удалось? Наверное, среди нас - предатель...
  Не знаю, успел ли мой противник что-то понять: болтовня отвлекла его, я же швырнул гранату и тут же прыгнул назад, укрывшись за стеной шахты. Раздался взрыв. Отметки об убийстве игрока не появилось - штурм уже шел, и наши стычки перешли в разряд разрешенных.
  Я подобрал каску, снова нацепил ее на ствол и качнул в проход. Тишина. Ну-с, рискнем.
  Сунулся в коридор - выстрелов не последовало. Враг мертв, путь свободен.
  - Иди сюда, - позвал я девушку, - кажется, все.
  Лута после разрыва гранаты не осталось, крови - тоже, она довольно быстро побледнела. Счастливого реса, чувак. И лечи излишнюю доверчивость.
  Быстрым шагом, почти бегом, мы миновали коридор, повернули, еще раз, и через полутемную комнату ушли из обитаемой части базы.
  Никто больше не встретился по пути, хотя из-за закрытых дверей орали, колотили в них чем-то... Можно представить, как напугались запертые там. И как теперь трещит голова на тему "что делать и что вообще происходит" у командования Короны. Сверху - штурм, снизу - вдруг двери опустились...
  В гараже по-прежнему не было людей - только машины.
  А я вдруг подумал: ведь управлять-то ничем не умею!
  Ситуация. Все учел - о такой мелочи не подумал. Я готов был заорать и затопать ногами. Ворота гаража не открыть изнутри - заблокированы. Весь расчет был на тяжелую технику.
  - Шад, ты чего? - спросила Тень.
  - Ничего. - Сквозь зубы ответил я. - Идиот я. Не умею управлять БТР. Вон, стоит один...
  - Чтобы управлять, нужна инструкция.
  Ну, спасибо, Капитанша Очевидность! Что бы я без тебя делал.
  - Вот именно. Нужна.
  - А она может быть прямо в машине?
  - Нет, вряд ли. Кто ее там оставит?
  - А если ты...
  Я поднял палец, и она замолчала. Подожди, красавица, дай мужчине подумать. Проверил чат - он работал. Сбросил сообщение Ливси:
  "Очень срочно! Ответь!"
  Он откликнулся не так быстро, как всегда, но все же откликнулся:
   "Что тебе? Занят я".
  "Нужна инструкция для управления БТР. - Я пригляделся к машине впереди, - "Boxer GTK-7".
  "Зачем это?"
  Я хорошо представил себе его удивление.
  "Ливси! Срочно надо! Я в бункере, в подземном гараже. С рабыней, спас ее. Нас тут замочат - кидай инструкцию мигом!"
  "Да у меня нет!!! - напрягся он. - Откуда у меня? В бункере, ё! Что ты там делаешь?! Ох, Шад... Так, понял, жди! Поговорю тут".
  "Быстрее, вопрос жизни и смерти!"
  - Полезли внутрь, - предложил я девушке.
  Откинул люк на ближайшем к выезду БТР, мы забрались в пахнущее машинным маслом нутро, и тут пришло новое сообщение:
  "Шад, такая инструкция пять тонн стоит, если ее не квестом получать".
  Пятьсот евро? Однако!
  "Сочтемся, давай!"
  "Кидаю. Удачи".
  КПК звякнул.
  "Что у вас там?" - спросил я напоследок.
  "Тяжело. Очень занят, позже".
  На экране раскрылся файл с инструкцией, и я стал быстро ее читать. Сел на водительское место, положив КПК на колени, взялся за один рычаг, за другой... Так, а тут что у нас? Хорошо, что это вирт-мир, а не симулятор бронетранспортера, здесь все попроще.
  - Топливо есть, - пробормотал я, когда приборы ожили. - Все, пристегнись и держись покрепче.
  - А как дальше будет? - спросила она.
  - Дальше разгоняемся и тараним ворота.
  Мотор завелся с недовольным урчанием. Тень устроилась рядом, мы пристегнулись, она обеими руками вцепилась в сидение. Я рванул рычаг и крикнул:
  - Поехали!
  Краем глаза заметил, как девушка зажмурилась. Ворота стремительно приближались... БАБАХ! Тряхнуло сильно. Тень тихо взвизгнула. С мерзким скрежетом ворота провалились вперед, и машина вылетела под свет дня.
  Вокруг кипел бой. Я резко повернул, еще раз - БТР, почти неуправляемый, понесся с крутого склона.
  - Тормозим! - заорал я с перепугу.
  Линия фронта, если это можно так назвать, мгновенно осталась позади. Я дернул за рычаг. БТР протаранил земляной горб и встал задом к вершине горы так резко, что меня бросило вперед, и я повис на ремне. Рев двигателя стих.
  Не обращая внимания на то, что творится кругом, вытащил КПК, кинул Россу мессагу:
   "Пробил ворота! Основные силы - атака с востока!"
  Прямо впереди рванула граната, машину качнуло.
  "Я в Боксере! - оттарабанил я. - Дай оповещение по альянсу! Боксера не трогать, вашу мать!!!"
  По нам открыли огонь - в броню так заколошматило, что голова наполнилась колокольным звоном. В обзорное окно было видно, что происходит вокруг. Вспышки, бегут люди... Стрелять в БТР резко перестали. По бокам появились новые бойцы - сразу два отряда, состоящих из клеверов и чумовых, рванули на эту сторону холма.
  "Ливси, благодарю, - написал я. - Внимательно слушай, опишу пару ключевых мест в бункере. В оплату за инструкцию".
  "Пиши, писатель".
  "Пульт управления находится в..."
  Немного позже мы с Тенью выбрались наружу и улеглись на панцире БТР под прикрытием башни. Нам оставалось только болеть за исход боя - участвовать в нем смысла не было, доспехом и уровнем не вышли. Довольно быстро силы Альянса ворвались в бункер. Я увидел, как в числе последних в пробитые ворота заходит Росс. И почти сразу на КПК упало сообщение от него:
  "Шад, вали в Любеч. Жди вестей".
  
  
  Глава 6
  Расслабуха в Любече
  
  В Любеч мы попали ближе к вечеру. Город шумел. Новость про нападение на супербункер передавалась из уст в уста. Перекрыв коридоры и раскурочив восточные ворота, я сильно подмог нашим: противник не смог получить подкрепление, поэтому сначала перебили тех, кто снаружи, а потом двинулись внутрь, попутно снося гермодвери (рассчитанные, на минуточку, на ядерный удар! когда я спросил у Ливси, как это получилось, он в чате неубедительно пробормотал что-то про "порох в пороховницах" и "русскую смекалку"). А потом прошлись по коридорам гранатами и огнеметами.
  По дороге Тень рассказывала о "Центре", как называли место, где мы работали, и о компании, которой он принадлежал, где оба работали.
  Где находился этот Центр, Тень не знала, ее туда, как и меня, везли в закрытой машине. Таково было условие работодателя при приеме на работу... Условие, подкрепленное очень большой оплатой. Окна в Центре отсутствовали. Даже в жилом блоке с зоной рекреации и бассейном. Но это был целый город, вернее - городок. Да, без связи с внешним миром, да, в полной изоляции... Но большая зарплата. Интересная работа. И коллектив единомышленников.
  В общем, многие молодые специалисты, которым скучно в нашем предсказуемом мире, о таком только мечтают.
  Живя в одной из стран "Двух Золотых Миллиардов", ты можешь сидеть в офисе, можешь работать дома, можешь вообще ничего не делать - тебя прокормит социалка, на шмотки тоже хватит... Но в том мире ничего не происходит.
  Ни-че-го. Скука там. Смертная. Сытая.
  А тут - романтика подземного города, Кайзер - загадочный наш шеф - и разработка "чего-то для Троемирья". Чего - Тень не знала, а я не помнил.
  Она рассказывала с подробностями, но только некоторые картинки отзывались в памяти: бассейн, например. Ресторанчик китайской кухни (бесплатный, естественно, как и все сервисы Центра). И кольцо Кайзера. Корона - символ нашей фирмы.
  Я понял, что состоящая из трех вирт-миров Игра давно оказывает влияние (если не определяет вообще) мировую экономику. И политику - в том виде, в котором политика еще осталась. Контора Кайзера занималась сверхдоходным бизнесом...
  Любеч гудел - все обсуждали важные события. Сначала оповещение про Технозамок, потом вскрытие секретной локи, спрятанной, как оказалось, прямо под боком у города (вот разрабы, вот хитрые сволочи!). Обсуждали быстро созданный Альянс "Феникс", захвативший (ну - почти захвативший, оповещения еще не было) супербункер крутого клана, чем ответит Золотая Корона, где могут теперь находиться ее лидеры, как все это скажется на делах Кластера. Тащить Тень в задрипанную гостиницу я не решился. Мало ли. Может, она тараканов боится. Денег оставалось мало, лута в последнее время никакого не перепало, если не считать саму девушку да инструкцию от вертолета.
  А вот броник, полученный от Росса, вполне на продажу годился.
  Я завернул в уже знакомый оружейный магазин к рыжему бородачу. Тень следовала за мной тихо, только за руку брала периодически.
  - Здравствуй, здравствуй! - обрадовался рыжий. - Покупаем, продаем?
  - Продаем. Вот.
  - О, редкая броня. Ты уверен?
  - Да, вполне.
  - Тысяча монет.
  Вот тебе и "государственная лавочка". Всего тысяча! С другой стороны - а что я хотел? Можно, конечно, пойти на рынок и там продать подороже, но при девушке как-то неудобно.
  - Давай, - согласился я.
  Обмен состоялся. Мы с Тенью стали на тысячу монет богаче. И могли позволить себе (точнее - ей) номер в приличной гостинице. Например, в кирпичной девятиэтажке с гордым названием "Хайят", окна которой выходили на центральную площадь. Как выяснилось, одноместный там стоил 300 монет в сутки.
  Неслабо так. Но я сделал вид, что все в порядке, заплатил за два дня и проводил Тень до дверей номера.
  - Вот, - я не знал, как сделать это тактично, и просто сунул ей сто монет, - мало ли. Ну, шампунь. Что там тебе нужно. А шмот потом соберем, ладно? Попозже немного. Мне еще по делам отойти надо, а ты отдыхай.
  Я развернулся, чтобы идти к себе в гостиницу. Но Тень положила руки на плечи, снова повернула к себе, заглянула в глаза и поцеловала в губы.
  - Возвращайся через час, - сказала она и скрылась за дверью.
  Я поморгал, глядя на то место, где она только что стояла. У нас что, действительно был роман?
  Тренькнул коммуникатор, и одновременно меня выгнуло дугой.
  
  Внимание! Коалиция "Феникс" захватила супербункер "Монолит" клана Золотая Корона!
  Внимание! Клан "Снежные Барсы" захватил объект "Пост старшего командного состава"!
  Внимание! Клан "Снежные Барсы" захватил объект "Пульт управления"!
  Внимание! Клан "Снежные Барсы" захватил объект "Склад боеприпасов"!
  
  ПАБАММ!
  Запах лаванды и фиалок оглушил - такого еще не было, меня будто с головой засунули в бочонок с духами, причем запах все усиливался и усиливался...
  Очки из Альянса прибыли.
  ПАБАММ! ПАБАММ! ПАМБАММ!
  
  Поздравляем! Вы достигли нового уровня! Текущий уровень: 26
  Поздравляем! Вы достигли нового уровня! Текущий уровень: 27
  Поздравляем! Вы достигли нового уровня!
  Поздравляем! Вы...
  Поздравляем!
  Поздравляем!
  Поздравляем...
  
  Я оглох и ослеп, и почти задохнулся, разинул рот, окутанный цветочными благовониями. Это длилось долго, но наконец прекратилось. Запах исчез, смолк праздничный гонг.
  
  Внимание!
  Текущий уровень: 50.
  Распределите очки характеристик.
  Внимание! Открыто новое задание: "Место в Мире". Настала пора определить, какая профессия подходит вам больше всего. Кем вы мечтаете стать, чем заниматься в мире Аномальных земель?
  Полупрозрачная карта Любеча развернулась перед глазами.
  
  Доступные специализации класса "разведчик":
  ассасин, вор, тайный агент, шпион, тайный полицейский, разведчик, связной, курьер, спасатель...
  
  При перечислении на карте вспыхивали отметки - к кому и где идти. Так, давай-ка разберемся: если хочу быть ассасином, то мне нужно явиться... Мне нужно к.... Мне нужно к главе Мафии. Гм! Дона звали Тамерлан Александрович, а обитал он в месте под названием "Игорный дом "У Забора"".
  
  Выбор специализации и получение профессии - важнейший шаг в вашей карьере! Не откладывайте его надолго! Окунитесь в приключение вашей мечты!
  
  Карта погасла и снова появилась надпись: Распределите очки характеристик!
  Да уж не сомневайтесь, распределю. Так распределю, что мало не покажется! Даже голова закружилась, и я плечом привалился к стене. На КПК, тем временем, упало сообщение от Ливси:
  Как дела, брат?
  Я ответил:
  Хорошо, как всегда. Воруем, убегаем, стреляем, убиваем. А у вас?
  "Блин, чувак, слушай, мы это сделали! За твой пост командного состава нам стока плюх нападало! У всех левелап и теперь мы ваще семнадцатые в рейтинге! Тебе все шлют приветы. Даже Росс, а он ваще-то не любитель нежностей. Короче, у Барсов по договору с остальными в Альянсе 40% от хабара, как у клана-заводилы. Только такое дело: лута дофигища, Росс говорит, всю ночь будем разбираться. Пришлось даже еще одного счетовода в клан нанимать. Твоя доля будет утром. Тебе на бедность деньжат кинуть?"
  Вот она, человеческая тактичность! Пришлось смирить гордыню:
  "Займи монет пятьсот. Я хоть барышне цветов куплю".
  Ливси прислал понимающий смайлик и пятьсот монет.
  Выйдя из "Хайята", я направился к себе. Очки характеристик прибавлялись каждые пять уровней, а я сиганул на двадцать пять вперед. Значит, шесть раз они, родимые, прибавились. Надо распределить.
  А еще неплохо было бы помыться, перед свиданием-то.
  И цветов купить.
  И передохнуть хоть немного, герой-любовник из меня сейчас, как из шоколада - разрывная пуля.
  Я закрылся в своем убогом номере и занялся насущными проблемами. У меня висело 720 нераспределенных очков характеристик. Я аж присвистнул: гулять - так гулять!
  Выносливость. Было - 70, стало - 170.
  Здоровье. 110 сейчас. А тоже соточку - получаем 210.
  Удача... Ну и чем удача хуже? Будет 120.
  А ловкости и интеллекта - по 200 прибавим. Будет, значит, 360 ловкости и 350 интеллекта. Осталось еще двадцать очков.
  Сила - 150. Маловато будет... Но я не кулаком размахиваю. Я головой работаю. Для пятидесятого уровня - нормально. Правда, меню квестов все в красных восклицательных знаках - ничего я не закрыл с трубкозубов.
  И зомбпопузики, кстати, где-то шастают. Надо бы им тоже сообразить защиту, когда деньги придут.
  Я принял душ - между прочим, он был один на этаже, - побегал по городу в поисках цветов, нашел какой-то завалящий веник из ромашек за семьдесят монет и ровно через час стоял перед номером Тени, не решаясь постучать.
  А если я ее неправильно понял? А если она... А если...
  Да чего я волнуюсь как девственник? Ну, прогонит, и что, голова от этого отпадет или другое что-то? Я вздохнул и постучал в дверь. Она тут же распахнулась.
  Девушка стояла на пороге, одетая только в полупрозрачную короткую ночнушку на тонких бретельках. Это ее она на все сто монет, что я дал, купила?
  Я шагнул вперед, выпустив букет на пол. Схватил Тень, поднял на руки и понес к расстеленной постели в глубине комнаты.
  
  * * *
  
  Когда проснулся, только рассвело. Таня спала на моем плече, и пушистые волосы щекотали нос. Я отвел прядь. В тускло освещенной комнате было уютно, прижавшееся ко мне упругое тело будило определенные желания... И никуда бы не идти, проваляться сутки в постели. И ни о чем бы не думать.
  Не думать не получалось.
  Этой ночью мне приснилась прошлая жизнь. Точнее, мое реальное прошлое - до Игры. Теперь я точно знал, что работал в компании "Гиас", разрабатывавшей виртуальные среды глубокого погружения. Жил в бункере - Центре - как и рассказывала Тень-Таня, флиртовал с ней. Мою область задач контролировал лично шеф, Кайзер (а это, кстати, не прозвище, а фамилия - Иван Кайзер, наверное, из немцев обрусевших). Вот только лицо его я так во сне и не увидел - лишь перстень на руке... Я занимался автономными локациями.
  Имитирующими локации Аномальных земель.
  Поэтому знаю сленг, поэтому понимаю механику игры и поэтому многое кажется мне знакомым. Копии некоторых мест этого вирт-мира существовали на серверах "Гиаса".
  А потом я узнал, зачем это делаю. Узнал случайно, это инфа не предназначалась для меня. А может предназначалась, может шеф рассчитывал перевести Шадова в разряд постоянных сотрудников? Доверенных лиц?
  ...Но тут я проснулся от щекотки - прядь Таниных волос упала мне на лицо. Обидно. Ладно, еще вспомню, что было дальше.
  Основное уже знаю: я выяснил что-то такое и повел себя так, что оказался в Игре без возможности вернуться. А значит, в покое меня не оставят, Золотая Корона будет охотиться.
  Нужен новый шмот. Нужно новое оружие. Деньги - много денег - только они позволяют решать такие вопросы. Мне нужно защитить себя и Таню.
  Тренькнул коммуникатор.
  Осторожно, стараясь не разбудить девушку, подвинул ее, расцепил обнимавшие меня руки. Таня нахмурилась во сне, недовольно засопела и отвернулась, завернувшись в одеяло.
  Ну и кому тут не спится?
  Сообщений было два:
  На ваш счет поступило 300 000 монет.
  И от Ливси:
  "Привет, лови баблос. Я уже в Любече, давай пересечемся для разговор".
  Я прикинул. Так, моя доля - 3% от 40% Барсов. 300 тысяч (цифры приятно грели душу), это... это... Зашевелил губами, высчитывая.... Ну да, Барсам с операции обломилось 10 лимонов, а всего Альянс поднял, значит, 25. Блин, что-то много! Это ж два с половиной миллиона евро - что за непомерная сумма? Хотя... Супербункер "Монолит" - такая могучая штука, которая сама по себе, наверное, на лимон-полтора потянет. Да плюс машины там у них стояли, другая техника, рудник, еще деньги по сейфам... В общем, ясно. Надо было на большее Росса трясти, к тому же БТР - нафига отдал в общак? Раз я его с вражеской базы вывез, значит, он мне и должен принадлежать. Подумав про всё это, сказал себе: не жадничай, Шад. Ты только что тридцать евро-тонн получил за день работы, плюс на двадцать пять уровней поднялся - и тебе мало?
  Интересно, что там у Ливси за разговор? Оставлять Таню одну надолго не хотелось, но встретиться нужно. Кажется, на первом этаже гостиницы есть ресторан, а я теперь богатый, могу себе завтрак позволить. Тем более, есть очень хочется. Сил много потратил.
  "В баре "Хаята" через сколько будешь?"
  "О! Ты уже проснулся? Не разбудил, надеюсь? Буду минут через двадцать, выползай".
  Ну и хорошо. Встал, тихо оделся, умылся. Оставил на тумбочке записку:
  "В ресторане, скоро буду".
  Ливси уже сидел за круглым столиком с чашкой кофе, так и подпрыгивая от нетерпения. Интересно, сколько ему лет в реале? Наверняка меньше тридцати. Обратиться за помощью по вопросу фирмы Кайзера? Но ня нет конкретной информации, кроме ее названия. Впрочем, и это - хлеб. Ливси хотя бы может ее погуглить.
  Хозяин. Йоха идет. Йоха близко. Подарки несет
  Я крякнул. Зомбопузики!
  Ливси заметил, что мое лицо изменилось, и удивленно поднял брови. Я махнул рукой, стукнул себя по лбу, сделал вид, будто что-то забыл и выскочил обратно в холл. Сосредоточился. Так. И где моя инвалидная команда, где мои боевые мертвецы, рыцари смерти без страха и упрека?
  Кажется, совсем близко. Связь стала прочной и натянутой, как струна.
  Идите к южным воротам Любеча. Я представил карту и мысленно проложил маршрут. Идти холмами и лесами, ждать в роще, от людей спрятаться. Ждать.
  Понял, хозяин. Йоха идет. Йоха ведет других. И подарки.
  Сдались ему эти подарки! Ну что он там может мне нести - еще пару кореньев мандрагоры?
  Я вернулся к Ливси, заказал кофе, опустился на стул и посетовал:
  - Забыл девушке записку оставить.
  - А вы... Красавчик! - восхитился Ливси. Осмотрелся и, наклонившись ко мне, быстро заговорил. - Слушай, значит, есть такие новости. Ты офигеешь, какие новости. Мы все офигели, Росс велел сказать тебе, мол, ты уже как бы спец по Короне.
  - Не томи, - перебил я.
  - В общем, взяли мы "Монолит". Ну, ты видел. Наш клан много очков получил: ты пост вскрыл, ну там еще хорошо полазали, шмота отжали, оружия - целый арсенал. Я смотрю, тебя неплохо левелапнуло, нас всех, кто не совсем уже в топе был, подбросило, теперь квесты бегать новые закрывать...
  Заметив мой взгляд, Ливси сжалился и все-таки перешел к делу:
  - И кучу народу положили. Ну как всегда, когда захватываешь базу какую-нить, данж там... Ну и там рабы были, так? Ты сам про них говорил. В общем, мы дверь подорвали, в бункер зашли... И добрались до залов, где их держали. Блин, дружище Шад! Там реально целые залы. Я хрен знает, что в них стояло раньше и для чего, а рабы эти там на нарах, натурально как к тюрьме. Мы, значит, такие: пришли вас освободить, бла-бла-бла, поганая Корона. А они все сдохли. Все. Сразу. Понимаешь. Я, блин, там чуть не поседел. Ну, понятно, они ушли на респ. Вот только...
  Он посмотрел на меня неожиданно серьезно и заговорил еще тише. Волосы у меня на затылке зашевелились.
  - Вот только не появились они нигде. Ближайший респ - в Любече. А для нубья - в Мшистом. И нигде никого. Наши с респа вернулись, думали, там толпа освобожденных - нет. Росс клан-лидеров поспрашивал - никто не видел, будто в воду канули.
  Я с силой потер лицо. Так. Еще одна мрачная тайна Короны - и подтверждение догадки. В Игре люди бессмертны. Кроме нас - протов, оранжевых комбезов, рабов. Кроме меня и Тани.
  - Или будто умерли взаправду, - почти беззвучно закончил Ливси. - Или очнулись в реале, но в Аномальные земли больше не вошли.
  И уставился прямо в глаза. Я выдержал взгляд и ответил:
  - Не знаю, но думаю почему-то, что умерли. Если они рабы, безмозглые... очнувшись в капсулах, могли просто не суметь из них вылезти. Так и лежали, пока не погибли. - Голос мой дрогнул. - Я тебе более того скажу, если меня или Тень убьют - мы тоже не появимся больше нигде. Наверное.
  - Вот блин... Это как?
  - Я не могу выйти из игры. Таня, то есть Тень - тоже. Просто не можем.
  - А админам почему не нажалуешься?
  - Раньше хотел, но не знал, где их найти. А когда в Любеч попал, подумал: я ведь не знаю, как далеко влез Кайзер в Игру. Какие у него связи тут, что он может. Ну и другой вопрос: зачем компании, владеющей Аномальными землями, неприятности? Прикинь, если станет известно, что можно отключить игроку "выход"... А раз так, то что они сделают, если расскажу? Может, действительно как-то меня отключат, выкинут отсюда. А если они меня того... усыпят от греха подальше, засунут в какое-то тихое темное место и будут там держать до выяснения всех обстоятельств? Нет, про невозможность выхода уж точно нужно молчать. А с остальным - разбираться, что там в реале, вообще весь расклад узнавать, а потом дальше действовать.
  - Ох, - вздохнул он. - Да, сложное дело. Не, а может, слушай... Так ты где вообще в реале живешь? Ты не волнуйся, это давно описанный эффект, называется "синдром Луки", по имени писателя, который его впервые заметил. Ты скажи - я метнусь и отключу тебя! Снаружи, понимаешь? А если далеко, друзей попрошу. Главное, не волнуйся. Все будет хорошо. Блин... Сколько дней ты уже играешь? У тебя налажена система жизнеобеспечения?
  - Налажена. Наверное. А то бы я сдох уже.
  - Говори адрес. Сейчас справимся. Блин, что ты раньше не сказал? Я же реально врач, по жизни. Правда, реаниматолог. Надеюсь, тебе не пригодится...
  - Погоди. Выслушай меня. Когда я очутился здесь, мне отшибло память. Я не знаю, где я живу. Не помню этого.
  Ливси сжал пальцами переносицу и покачал головой. Так. Задача: убедить доброго доктора, что я - не псих, словивший "синдром Луки", не заблудившийся в виртуальности... и помогут мне оранжевые комбинезоны.
  - И на мне был оранжевый комбез.
  Судя по лицу, он сразу понял, куда клоню. Я кивнул.
  - Да, как на Тени. Как на тех рабах. Только мы с ней - а мы, кстати, сотрудники и знакомы в реале - вспомнили хоть что-то. А те бедолаги - нет. И вспомнили мы название: корпорация "Гиас", и имя с фамилией: Иван Кайзер. Шеф. Скорее всего, наши тела где-то там на жизнеобеспечении. А в Игре за нами охотится Золотая Корона. Корона - это "Гиас" и есть, понимаешь? Или подконтрольная "Гиасу" структура.
  - Ты хочешь сказать, вас хотят убить здесь, в игре?
  - Возможно. И мы сдохнем в реале. Либо не сдохнем, но очнемся, не знаю. Я не до конца еще все вспомнил, но уверен: здесь замешана большая тайна и большие деньги. И я хотел тебя попросить хотя бы погуглить "Гиас" и Ивана Кайзера.
  - А сам... А. Понятно. Но если те рабы умерли - может быть, их отключили в реале? Может быть, просто выдернули из сетки? И почему бы так не поступить с тобой? Если твое тело, как и девчонки твоей, лежит в капсуле, в том же месте, где и тела рабов, то почему их этот Кайзер может отключить, а вас двоих нет?
  - Не знаю, - вздохнул я. - Может рабов отключили прямо в Игре, через игровой аналог оборудования, стоящего в "Монолите". А вот с нами, которые вышли из-под контроля, уже такое не проходит. По-моему, в реальности у "Гиаса" проблемы. И я тому причиной. Поищешь? Убедился, что я - не псих?
  - Ну... Почти убедился. Все равно буду за тобой следить, честно. А Тень не помнит, где она живет?
  - Проснется - спрошу. Но последние полгода мы обитали в таком "Центре" - здании "Гиаса" где-то вдали от городов. Думаю, вроде подземного комплекса.
  - Дела... Мужик. Блин. Дела-а... Ладно, понял. Сейчас отключусь - погуглю. Тебя-то как в реале зовут, может, я что-то по тебе нарою?
  - Артем Шадов.
  - Ага. Тёма, значит.
  - Шад. - Поправил его я, и Ливси кивнул.
  - Я сейчас выйду, а ты это... Ты, блин, хоть оружия прикупи, что ли? И не хочешь с Россом обо всем этом поговорить?
  - Пока что нет. Посмотрим, что ты найдешь. И, слушай. У меня еще один вопрос. Такие локации, как короновский супербункер - скрытые, труднодоступные... Знаешь еще что-нибудь похожее?
  - Да нет, - удивился он. - Если они скрытые, то откуда мне знать?
  Я пошевелил пальцами в воздухе.
  - Нет, имел в виду... Ну, не скрытая по-настоящему локация, то есть не секретная, а скорее труднодоступная. Явная, про нее знают, но внутрь не проникнуть по каким-то причинам. Что-то подобное приходит на ум?
  Он завел глаза к потолку, потом кивнул и сказал:
  - А, ну, Пики, наверное.
  - Что за Пики?
  - Горы такие на запад от Любеча. Скалы отвесные, пещеры, пропасти, мобы ваще жирные... Туда пачкой по квесту на семидесятом ходят - и то по самому краю только, но все равно две трети гибнет. А глубже никто и не совался никогда. Очень опасные места и практически непроходимые по рельефу. Другого ничего похожего не припомню. А зачем тебе?
  - Да просто интересно. А туда летать не пробовали?
  - Чего-о? На чем летать? Окстись, ты уже пятидесятого уровня дядька, а вопросы задаешь как нуб несмышленый. У нас тут летательного транспорта нет.
  - Понял, - сказал я. - Да, ступил, не подумал. Ну, хорошо, Ливси, спасибо. Бывай.
  Он кивнул, поднялся, пожал мне руку и растаял - вышел из Игры. Правильно ли я сделал, что доверился ему? Наверное, правильно.
  Уставившись в пустую чашку, я постукивал пальцами по столу и напряженно размышлял. Значит, Пики. Уверен: Технозамок там.
  Теперь мне нужен вертолет.
  
  Конец второго раунда Игры
  
  Вертолет заказывали? [Рыжая Акула]
  
  
  Раунд третий
  Убийца. Хорошая наука кибернетика. Нам бы в небо
  
  Глава 1
  Главное, чтобы костюмчик сидел
  
  Я поднялся наверх и осторожно разбудил Таню. Энтузиазма по поводу ранней побудки она не проявила. Сказал ей из гостиницы не выходить, а лучше и из номера не высовываться, еду заказать прям сюда из бара. Пока не вернусь - никуда.
  Дождался, когда в ее сонных глазах забрезжит понимание, оставил денег и пошел в город по делам.
  Первым делом отправился к фармацевту. Тоник для мобилизации организма был готов, и я подозревал, что он мне в скором времени пригодится. Я получил три небольших флакона с белой жидкостью и строгий наказ не принимать больше одного в три дня - чревато.
  На улице ловил на себе недоуменные взгляды: еще бы, такой большой дядя, пятидесятый уровень, а вооружен М-16, годной для двадцатого, ну, тридцатого левела. А уж про одежду лучше просто промолчать. Деньги были, и ноги сами понесли меня в магазин рыжего толстяка - за новыми орудиями убийства ближнего и дальнего своего.
  - Что для пятидесятого уровня посоветуете? - спросил я. - Автоматическое, не очень тяжелое? Вместо М-16?
  Толстяк задумался.
  - Выносливость - 170, сила - 150. - Добавил я.
  - Ну... Можно, конечно, порекомендовать М-4, ее обычно называют следующей моделью М-16. Ствол короче, приклад телескопический, весит неполных три кило. Есть и еще отличия, но тебе важнее знать, что характеристики при стрельбе почти такие же, как у твоей винтовки. Правда, можно апгрейдить. Подствольный гранатомет... Для разведчика, вероятно, не самое необходимое. И при ведении огня очередями часто отказывает автомат. Так что даже не знаю...
  - А еще что есть?
  - Ну, если по деньгам особо не ограничен, тогда либо СВД - если надо кого-то убить, либо, для постоянного использования, "Тавор". Прицельная дальность - полкилометра, небольшая. Но большое количество апгрейдов. И вообще, хорошая штука. Удобная, в общем-то, надежная. Весит немного, три с половиной кило без обвеса, унесешь. Пять тысяч.
  Я взял автомат, взвесил в руках, рассмотрел еще раз. И решил - беру!
  
  Добавлено новое оружие.
  Штурмовая винтовка "Тавор" - TAR-21.
  Огнестрельное, двуручное.
  Класс: обычное.
  Урон: 200-250.
  Урон из подствольного гранатомета: 350-400.
  Тип поражение: огнестрельные ранения, осколочные ранения, оглушающий эффект.
  Доступно с 50 уровня.
  
  Ого-го. Нет, гранатомет - это не для меня. А вот коллиматорный прицел, тактический фонарь и лазерный целеуказатель я взял, хоть это и увеличило вес автомата. Все вместе с патронами обошлось мне еще в две тысячи монет.
  Пистолет я тоже решил поменять и взял Глок-26 на десять патронов в магазине и урон повыше, чем у "стандартного" Глок-17. Конечно, не как у "тавора" - скромные пятьдесят пунктов, при попадании в голову с близкой дистанции, однако, - 100%. Продавать "стечкин" и М-16 я не стал - пригодятся для Тани.
  Новое оружие требовало нового снаряжения. Подсумки, кобуру и прочее выбрал у рыжего, присовокупив довольно дорогой набор для двадцатого уровня - не мог же я оставить девушку без защиты. Для нее же выбрал на глаз одежду (ох, достанется мне, если не подойдет!) и толстовку из кевлара - защищает от удара ножом, а выглядит цивильно. Остальное прикупим позже, когда вдвоем выберемся на шоппинг и оранжевый комбинезон моей красы ненаглядной сменит что-то менее приметное.
  - А у кого доспех пошить, не подскажешь?
  - У Изи Шапиро. Рядом с рынком портняжная мастерская.
  Действительно, что может быть логичней, чем еврей-портной в Любече? Я попрощался и вышел. Пришла пора соорудить себе что-нибудь из Жести Таракана. Например, броник типа того, что на Шварце был. Очень он мне пригодится в ближайшее время. Задницей чую.
  Над пошивочной мастерской Изи Шапиро висела вывеска: огромные портновские ножницы. Я даже усомнился, сюда ли мне, но толкнул стеклянную дверь и вошел. Стеллаж с тканями, примерочная, длинная вешалка с образцами костюмов. Почему-то именно костюмов - классических таких, темных, полушерстяных.
  - И шо вы хотели?
  Я не понял, откуда появился портной. Невысокого роста, носатый, с выпуклыми тяжелыми веками. За ушами - пучки седых волос, лысина слабо отблескивает. Одет он был в брюки, рубашку с закатанными рукавами и жилет. На шее висел "сантиметр".
  - Защиту шьете?
  - Мы таки все шьем, а почему вас это интересует?
  - Хотел бы заказать...
  - Так заказывайте, зачем себя сдерживать?
  М-даааа... Я поставил вещи, которыми был нагружен, как поп-дива после шоппинга, на пол, подошел к вешалке. Потрогал ткань, сделав вид, что в этом разбираюсь. Изя Шапиро терпеливо и скептически ждал, когда я придумаю ответ. Ничего остроумного в голову не лезло, и я решил не изгаляться.
  - У меня есть Жесть Таракана. Пластины. Мне нужен, э... бронежилет из них.
  - Я таки вас с этим поздравляю! - всплеснул руками портной. - Но скажите, при чем тут, если что, Изя?
  - А, ну не умеете - так и скажите... - Я сделал вид, что собираюсь уйти.
  - Это вы мне тут погодите, - остановил он меня. - Шо вы мне тут обиды предъявляете, как Розочка - Мойше? Кто вам сказал, шо Изя чего-то не умеет? Изя все умеет, вы имейте в виду, Изя просто не знает, хватит ли у вас, если что, денег на его умения?
  - Хватит. - Уверенно сказал я и спохватился. - А сколько будет стоить работа?
  - Кто же с порога прям такие вопросы задает? Это же подумать надо, мерки снять, обсудить материал, детали обговорить... Но за базовый вариант на вашу фигуру, юноша, я попрошу с вас восемь тысяч.
  - Сколько?! - кажется, моя челюсть упала на пол с громким грюком.
  Восемьсот евро за пошив куртеца с броневыми пластинами? Виртуального?!
  - Таки, вероятно, больше, - спокойно пояснил Изя. - А почему это вас так шокирует, не понимаю? Вы же не на базар пришли за рубашкой из дерьма, вы в серьезную контору пришли, имейте же понимание. Чтобы одежду с Жестью Таракана шить, знаете, какие умения нужны? Пожалуй, во всем Кластере только Изя Шапиро такое и сделает, ну, еще может Кира Гульбеев из Дикого города, но он таки дороже возьмет. Так я у вас уточняю: мерочки будем снимать или на этом расстанемся?
  - Будем, - сдался я. - Но я не миллиардер, имейте в виду.
  - А таки кто в наших землях миллиардер? Ой, покажите мне того миллиардера и больше не смешите мои тапочки!
  Я невольно посмотрел на ноги Изи. Он действительно был в байковых тапочках.
  Следующие полчаса я мучительно пытался сообразить, что же такого женщины находят в примерке нарядов, походах по магазинам и ателье. Изя снял с меня мерки, посчитал стоимость - теперь он хотел аж пятнадцать вместе с материалами - и мы начали торговаться. Почему-то, идя сюда, я думал, что самое дорогое - пластины - у меня уже есть. Фиг там. Создание уникального доспеха требовало, по словам Изи, чуть ли не золотых ниток и ткани, которую выткала лично Арахна на спор с Афиной...
  Мне удалось сбить цену до десяти тысяч. М-да. Штука евро. Дальше Изя уперся, и пришлось соглашаться. Я выложил пластины на прилавок.
  - Когда будет готово?
  Сейчас скажет: "через месяц". И ходи голый...
  - На хороший заказ от хорошего клиента Изя времени не жалеет. Пусть юноша придет завтра и заберет свой доспех.
  Хоть что-то хорошо. Попрощавшись с портным, я вышел. Надеюсь, забрать доспех получится несколько быстрее.
  Теперь я хорошо вооружен, а завтра буду еще и неплохо одет.
  Хозяин! Йоха близко! Йоха несет подарки!
  Ага, близко.... Судя по всему, завтра утром в роще под Любечем будет толкаться мой личный зомби-отряд. Ладно, будет день, будут зомби.
  Теперь на повестке дня стоял вертолет, хоть какой-то след, хоть намек. И мне казалось, что я знаю одного человека, способного рассказать что-то интересное. Карло, безногий инвалид, поведавший про Гремучий Лог...
  Я вспомнил, как он торговался за каждый байт информации, вздохнул, мобилизуя оставшиеся после Изи силы, и отправился на рыночную площадь.
  
  * * *
  
  Карло сидел на том же месте, где и в прошлый раз, и таращил глумливые глазенки. Рынок кипел - это слабо сказать. Бурлил, как прибой в шторм. Взгляд постоянно натыкался на рядовых бойцов-барсов, клеверов и чумовых, распродающих полученный на базе Короны хабар. Долетали обрывки разговоров:
  - ... а с Технозамком так ничего и не понятно. Может, тоже штурм будет?
  - Какой еще штурм? Кто знает, где тот Технозамок, че за путь к нему?
  - Да ладно тебе! Глаза-то разуй! База Короны с Технозамком связаны - не бывает таких совпадений, чтоб и то, и то почти в один день проявилось.
  - Патроны натовские! Натовские патроны совсем дешево!
  Да-а, пошатнется игровая экономика с такими демпингующими товарищами. Раздвигая толпу локтями, я пробрался к Карло.
  - Ого, живой, суицидничек! Был в Гремучем или забил?
  - Был, - отозвался я, садясь рядом на асфальт.
  Огляделся. Не годится, вокруг - полно людей. И все судачат о бункере да о Технозамке.
  - Поговорить надо, Карло. В спокойном месте.
  - Да я бы и пошел с тобой, но, понимаешь, ног нет.
  Инвалид белозубо улыбнулся.
  - А если угощу?
  - Ну... Я односолодовый уважаю. Стоит то, что ты хочешь узнать, доброй порции виски?
  - Для хорошего человека стакана не жалко. - Я поднялся. - Где тут можно спокойно выпить?
  - Да вон в заведении у Грэди. Его клеверы держат. Там виски хороший.
  - Ну, давай.
  Безногий ухватился за свою тележку, вполз на нее и погнал через толпу, отталкиваясь от асфальта руками, с такой скоростью, что я за ним еле успевал. Лавируя, он выбрался с рынка и нырнул в узкий проход между обшарпанными панельными домами. Мы попали в заросший двор. В зарослях угадывались железные остовы детской площадки.
  - Сюда! - Карло устремился ко входу в подвал.
  На козырьке красовалась вывеска: знакомый мне трехлистный клевер и надпись "Грэди'с Паб". По ступенькам Карло спуститься не мог: запарковался и потребовал взять его на спину. Инвалид оказался тяжеленным, я аж крякнул (все-таки выносливость - не самый мой крутой навык), но стерпел. Пахло от безногого крепким табаком и - немного - потом.
  Мы спустились и попали в довольно уютное заведение, декорированное ирландскими флагами, фотографиями клеверов и дубовыми панелями. Я сгрузил Карло на скамью, а сам отправился к барной стойке, где взял два виски.
  Ветеран подпрыгивал от нетерпения и потирал руки.
  - А вот это дело! А вот это хорошо! Ну, с возвращением, пытливый ты наш!
  Мы чокнулись. Я отпил каплю, Карло ополовинил свою порцию.
  - Лады, спрашивай, суицидничек. Дальше удачу думаешь испытывать? Куда на этот раз?
  - Не куда, а на чем. Мне нужен вертолет. Ты знаешь, где его найти?
  Карло аж рот разинул от удивления.
  - Вертоле-от? Ну ты даешь! Ты им управлять-то умеешь?
  - Допустим.
  - А куда лететь собрался?
  - Не важно.
  - Какие мы загадочные... Двести монет.
  - А ты мне и правда что-то ценное расскажешь?
  - Уж куда ценнее!
  - Знаешь что-то про полеты в Аномальных землях?
  Он хмыкнул в стакан, допил содержимое.
  - Не обману. Наливай! И монету гони.
  - Сто пятьдесят,- сказал я.
  Карло посмотрел на меня с прищуром.
  - Вот только для тебя, потому что ты, кажись, сумасшедший навроде меня - сто семьдесят и больше не торгуемся. Но сведения будут устными.
  - Почему так?
  - Потому что я это знаю, - Карло громко постучал себя скрюченным пальцем по лбу. - Вот здесь знаю.
  - Договорились, - сказал я.
  И Карло начал свой рассказ.
  
  * * *
  
  Еще до Шторма он работал заведующим по хозяйственной части в НИИ Кибернетики. Гонял подчиненных, ругался с раздолбаями-учеными... все как положено. Потом грянул Шторм. Толком описать его Карло не мог - все, кто оставался тогда на поверхности, погибли. Вроде бы, по небу прокатилась красная волна, стершая с него солнце как ластиком. Вроде бы, умерли люди от "естественных" причин - инфарктов и инсультов. Правда, потом находили страшно перекореженные, будто под обвал попавшие, трупы. И у тех, кто отсиживался в подвалах, носом шла кровь.
  Карло пересидел катастрофу - повезло, был в подвале, командовал работягами, разбирающими старый хлам. А когда вышел - все уже было кончено.
  Институт и окрестности жутко фонили.
  Но это была не радиация, это был неизвестный науке вид жесткого излучения, позже названного аномальным.
  Связи не было. Защитные костюмы со склада спасали плохо. В первые же часы, пытаясь выбраться из институтского городка, Карло потерял большинство людей. Но ему самому снова повезло.
  Он покинул зараженную зону и долго о ней не вспоминал - обживался в Любече, исследовал окрестности.
  К НИИ иногда пытались ходить - но редко и только самые отважные, или самые богатые и глупые. Раздобывали сверхдорогие костюмы повышенной защиты, покупали, в кредит брали, занимали - и шли за хабаром. А там было, чем поживиться.
  Карло к НИИ не совался, обходил широкой дугой.
  Потому что возвращались оттуда очень немногие. Единицы. Они рассказывали странные и страшные вещи, и понятно было, что вглубь научного городка, к его сердцу - НИИ Кибернетики не заходил ни один из них.
  И еще потому, что помнил Карло, как много лет назад он шел оттуда, и какие аномалии возникали по пути. Нигде таких нет. Свойства техники, оружия, земли и воздуха - все изменилось в том месте.
  Но там был вертолет. Под защитным куполом, который должен был спасти электронику машины от Шторма.
  Я молчал, переваривая. Да уж. Судя по описанию, локация поопасней Гремучего Лога и Госпиталя будет. И, похоже, она - мой единственный шанс.
  Карло закончил свою речь так:
  - Короче, вместе пойдем.
  Вот тут я по-настоящему удивился. Как это - вместе? Карло же непись. Нип. Его дело - сидеть на одном месте и всяким хламом торговать. Давать игрокам инфу по миру. Ну вот максимум - в кабак с клиентом вроде меня сходить... Как он может с места сорваться, пожелать отправиться в другую вообще локацию?
  Хотя... почему нет? Может это часть игрового процесса? Может Карло все это время ждал, пока к нему обратятся с вопросом про вертолет? В конце концов, все они - не просто нипы с набором стандартных реплик. Управляющие подслои игровых ИскИнов способны воспринимать новую информацию и гибко реагировать на обстоятельства.
  Хорошо, интересно, а что он ответит на один простой вопрос...
  - Зачем? - спросил я.
  - В смысле, я тебе - зачем? Я там все знаю. Без меня ты, пока вертолет будешь искать, сто раз сдохнешь.
  - А тебе это зачем? Ты же туда не собирался?
  - А вот теперь собрался! Монет мне не надо, ты мне за это коляску купишь. Крутую! Надоело мне на тележке шкандыбать.
  - Коляску... - начал я растерянно.
  - Кресло-каталку, да. Не обычную - электронную. Чтобы с мотором. А об остальном не беспокойся, я любому фору дам. Костюм защитный есть у тебя?
  - Нет, - опешил я.
  - Ну-у, брат, без костюма в тот район - ни-ни. Скопытишься сразу, так что покупай. И для меня тоже. Есть у нас такой еврей, Изя Шапиро, только он их и делает. Один костюм, правда, тысяч сто стоит. Команда большая?
  - Я. Ну, ты. И хил двадцатого уровня.
  Бросить Таню здесь на растерзание Короне я не мог. Тащить с собой, конечно, было не многим безопасней, но так она хоть будет на глазах.
  - Э, много не навоюем, - скривился Карло. - Я тебе больше скажу: вообще не дойдем. Тут отряд нужен, без него никак.
  Звать Барсов, того же Ливси? Это значит - открыться им. Открыть, что я знаю про Технозамок и имею реальный шанс добраться до него. А что известно троим - то знают все. Нет, рано им всю правду выкладывать.
  - Разберемся, - решил я. - Пойдем, купим коляску и приценимся к костюмам.
  
  * * *
  
  Коляску мы выбирали долго и нудно: делал их всего один умелец, и цены были далеко не гуманные - от десяти тысяч монет. Наконец, Карло удовлетворился каталкой с моторами и гидравликой, теперь он мог развивать скорость, сравнимую с гоночным болидам, не боялся буераков и горок, даже шагать по ступенькам хитрое приспособление умело - колеса стопорились и выдвигались на подвижных кронштейнах. Ко всему прочему, под сидением прятался бак с загущенной горючей смесью, под правым подлокотником - конец трубки с воспламенителем... Короче говоря, коляска была оснащена небольшим огнеметом.
  - Мы ее еще усовершенствуем! - пообещал Карло себе и мне. - Бронеход на колесах будет.
  Потом мы отправились к Изе, и вот тут-то все и началось.
  Обретший свободу движения Карло нарезал вокруг меня круги и без умолку трещал, рассказывая о нелегких трудовых буднях завхоза НИИ, травил какие-то байки про сталкеров и мутантов (я вспомнил про незакрытые квесты и пригорюнился: тот еще из меня игрок... впрочем, жизнь дороже). Увидев нас на пороге, Изя удивленно приподнял брови:
  - Я, конечно, понимаю, что у молодежи нынче воспитание не то. Но разве "завтра" не значит таки "завтра", а уже теперь значит - "сегодня"?
  - Нам, уважаемый Изя, нужны защитные костюмы "Экстра", - встрял Карло, не дав мне ответить. - И они у вас таки есть.
  - У меня они таки есть, но это не значит, что я их бесплатно отдам. Вам поговорить или покупать?
  - Нам покупать. Но сначала поговорить.
  Изя скрылся в подсобке и вышел из нее, прижимая к груди тяжелый сверток прорезиненной ткани. Когда расправил, нашим взорам предстало что-то вроде скафандра, только с капюшоном вместо шлема - тяжелым, плотным, большим, на "молнии", и с двумя прозрачными фасетами. Можно наглухо застегнуть капюшон, и тогда сквозь них смотреть наружу.
  - Спасает от жесткого аномального излучения, насколько что-то может спасать. Но, если бы спросили старого Изю, он бы ответил: тем, кто собрался это применять, нужен таки не костюм, нужен таки психиатр, потому что у Изи брови встают дыбом, когда он думает, зачем калеке и приятному юноше эти костюмы... Сто тысяч.
  - А если оптом?
  - А почему вы интересуетесь?
  - Хотим купить, вы продаете?
  - А со скольких единиц у вас опт начинается?
  Я даже вспотел. Мал еще, тягаться с портным из Одессы, лет сто еще учиться и скилл торговли качать. Молча стал ощупывать костюм, предоставив Карло и Изе торговаться - оба это умели делать в совершенстве. Обмен репликами шел с пулеметной скоростью.
  - Сто шестьдесят тысяч за два, - объявил Изя окончательную цену.
  Я прикинул... Значит, один костюм стоит восемьдесят, если на три - двести сорок. И нужен отряд, для которого тоже нужны костюмы. Ясно, почему к НИИ Кибернетики почти никто не суется, это ж в голове не укладывается - выложить 40-50 тысяч евро на снарягу и шмот для отряда. Каким бы я теперь не был богательнким Буратино (хотя - относительно богатеньким, ведь 30 тысяч евро, это, на самом деле, не такая уж и сумма), подобных денег у меня нет.
  Йоха рядом! Йоха здесь!
  Вот именно!
  - Что вы так просветлели, юноша? - заинтересовался Изя, увидевший выражение моего лица.
  - А есть у вас попроще защита? - вопросом на вопрос ответил я.
  - А это шо вы имеете в виду? Попроще - это сразу умереть, если Изя правильно понял, а Изя ведь правильно понял?
  - Вот именно - умереть... Но вот если на уже мертвого?
  - А кто таки тащит мертвецов в НИИ? Вы ж туда собрались, не будь я Изя Шапиро. В гробах их понесете или может в пакетах?
  - А если это зомби?
  Портной замер, приоткрыв рот, и я поздравил себя - удалось таки удивить старого сквалыгу, добиться, чтобы у него не нашлось слов для ответа!
  - Ну ты даешь! - в наступившей тишине произнес Карло. - Откуда зомби? Что за зомби?
  - Ручные зомби. Послушные, выносливые. Мои личные. Пять штук. Надо только от разложения их как-то защитить.
  Изя, ни слова не говоря, скрылся в подсобке и вернулся с новым свертком. Это был уже не скафандр, а что-то типа костюма Бэтмена, только без ушек. Я представил зомби, наряженных в черный, под латекс, материал и ухмыльнулся.
  - Сколько?
  - Пятьдесят тысяч за штуку.
  - Берем оптом пять штук по сорок тысяч! - махнул я рукой. - И я вас умолю, давайте таки не будем заново начинать дискуссию. Двести тысяч за пять этих костюмов плюс Двести сорок за три "Экстры", и точка. Только не сейчас берем. Скоро.
  Мы вышли из ателье и посмотрели друг на друга.
  - Нет у тебя таких денег? - догадался Карло.
  - Пойдем-ка, я тебя с нашим хилом познакомлю, - задумчиво ответил я.
  
  * * *
  
  Таня обрадовалась гостю и (сперва) обрадовалась обновкам, убежала мерить - но уже через пять минут вернулась с претензией, что ей не подходит размер.
  - Ладно, мы по фигуре подгоним, - ответил я.
  Мы сидели в номере гостиницы, снятом для девушки. Я прочитал и перечитал "инструкцию по управлению военно-грузовым вертолетом "МИ-117 "Рыжая Акула". Карло изумлялся крутым изменениям в своей жизни, а мне лично было непонятно: где взять еще денег. И так уже расходов предполагается примерно на сто пятьдесят тысяч монет больше, чем у меня есть, а ведь понятно, что одними костюмами наши траты не ограничатся...
  - Карло, у тебя оружие есть?
  - Есть, - с удовольствием ответил он, - полный комплект. АК, две "беретты" и гранатомет револьверной системы. Это тебе не игрушки. Это - ах!
  - Хорошо, что ах. Какое снаряжение нам в НИИ понадобится?
  - Если даже мы там не застрянем...
  - А что за НИИ? - спросила Таня.
  М-да, вопрос. Я представил, как тащу ее с собой в одну из, наверняка, самых опасных локаций Кластера. Может, лучше попросить Росса присмотреть за девушкой? Корона сейчас сосредоточится на мне, не будет особенно ее искать... Наверное.
  Краем уха я слушал, как Карло живописует Тане ужасы бывшего НИИ. И размышлял.
  Из всякого ненужного имущества у меня есть только чит, подобранный со Шварца. Можно, конечно, его использовать для себя... но вот не хочется. Не лежит к этому душа, и все тут. Поэтому чит я сдам админам. И что-нибудь за него получу.
  - Тень, Карло, у меня к вам просьба. Посидите в гостинице, мне выйти надо на часик. До мэрии.
  - Посидим. - Согласился Карло. - В баре.
  Эх, алкоголик-тунеядец-вымогатель. Я отсчитал семь червонцев и сунул ему. Карло скептически поднял брови. Я покачал головой: больше не дам, и не проси.
  - А можно мне с тобой? - взяла меня за руку Таня. - Весь день одна сижу, скучно.
  - Нельзя, извини. Я уже объяснял, почему. Потерпи, пожалуйста, немного.
  - Со мной не заскучаешь, красавица! - взвился Карло и схватил Таню за свободную руку. Она хмыкнула, но руки не забрала - Карло ей, судя по всему, понравился. Вернее - прикалывал.
  Внизу, у портье, я потратил часть денег на номер для Карло - соседний с нашим. И наш продлил еще на двое суток. Тренькнул КПК.
  "Это Росс. Встретимся завтра?"
  Я прикинул.
  "Я тут мотаюсь по всему Любечу. Не знаю, где буду завтра. Давай так: через час попытаюсь скинуть сообщение. Если не скину - значит очень занят, извини".
  "Куда мой верный хил подевался, не знаешь?"
  Я напрягся. Ливси ушел в реал искать информацию по "Гиасу". Что, и не вернулся? Неужели до него дотянулись там, в реальной жизни?
  "А ты в реале с ним связаться пробовал?"
  "Нет, у меня здесь дел полно".
  "Так в реале он. Слушай, если не появится еще часа два... скажи мне, ладно?"
  "Я все-таки надеюсь, что через час мы увидимся. До связи".
  Та-ак. Я пересек центральную площадь и направился к мэрии. Если правильно понимаю, админов как таковых в игре нет, они присутствуют незримо. Зато есть тайная полиция (кстати, я мог бы выбрать эту профессию и следить за соблюдением правил, карать ПК и читеров...), вот она-то мне и нужна.
  Заодно попытаюсь сдать Шварца. И Корону. Всех заложу: "Закладная: я, Шад, закладываю клан Золотая Корона...".
  Будем надеяться, у Кайзера не такие длинные руки, как я нафантазировал, пугая самого себя, в разговоре с Ливси в баре. И еще будем надеяться, что мне поверят.
  В мэрии было оживленно, и никто ничего не знал: ни где полиция, ни к кому обратиться, ни куда идти... Наконец, стесав язык до кровавых мозолей, я оказался на втором этаже перед дверью со значительной надписью "Дежурный Комиссар". Народный, что ли? Я постучал, из кабинета гаркнули:
  - Открыто!
  Комиссар выглядел так, как и полагается выглядеть тайному полицейскому. Во-первых, это был игрок, не нип. Во-вторых, он неуловимо напоминал сразу всех политических деятелей начала двадцать первого века - серым лицом, прилизанными жидкими волосами, легким пучеглазием и полным отсутствием индивидуальности. Интересно, образ рисованный или он такой по жизни?
  - Слушаю вас.
  - Шад. - Представился я. - Разведчик. Несколько дней назад в стычке снял чит. Хотел сдать за вознаграждение.
  - Какое вознаграждение? Вы не на базар пришли.
  - Как какое? Разумное.
  Ох уж эти государственные структуры любого мира и времени! Каждый полицейский мнит себя богом и большим начальником. А на деле, дружок, живешь ты на наши налоги... Ну или игровые взносы в данном случае. И работать должен не на абстрактное "государство" или Любеч, а на конкретных жителей.
  Полицейский поморщился.
  - Я читал правила, - сказал я. - Ценная информация и сдача читов вознаграждается. Загляните в устав.
  - Все такие умные... А читали там дополнение мелким шрифтом, что награда - на усмотрение местных властей?
  - Даже для того, кто первый нашел супербункер ПКашного клана и вывел на него Альянс?
  У него дрогнуло лицо, он остро глянул на меня, помолчал и произнес:
  - Показывайте чит. И рассказывайте, откуда взяли.
  - Снял в стычке с танка клана "Золотая Корона", ник - Шварц.
  При упоминании Короны полицейского перекосило, будто от зубной боли. Наверное, много читов сдали после взятия супербункера. Я положил на стол невидимый предмет. Полицейский, однако, бухтеть не стал, полез в ящик стола за очками снайпера - такими же, как у меня.
  - Интересно, - пробормотал он, крутя чит в пальцах. - Ум-мельцы народные. И, главное, никак их не прижать. Баним - возвращаются. Как прокачиваются, где прокачиваются, где респятся...
  - А вы попробуйте дотянуться в реале, - осторожно рискнул я. - Слышал, они связаны с корпорацией "Гиас".
  Полицейский фыркнул.
  - А вы больше верьте слухам. Между прочим, это вы тут играете. А я здесь работаю! Совершенно официально. И служба у меня государственная... Так вот. "Гиас" уже недели две, как раскурочили. Только несколько разработчиков пока числятся в розыске, остальных накрыли.
  Я постарался, чтобы лицо мое осталось невозмутимым. Вот так так!
  - Хороший чит. Только ваши после базы Короны весь бюджет уже вычерпали. Давайте так: возьмете награду игровыми предметами? Что вам нужно?
  - Деньги мне нужны, - грустно сказал я.
  Полицейский комиссар решительно покачал головой. Ладно. Прикинем, что еще нужно. Такое уникальное, но не шибко дорогое. Такое, чтобы неоткуда получить... Что у меня есть из этой серии? А есть мои альтернативно-живые товарищи. Йохан. И я бы хотел, чтобы они прожили как можно дольше. Пусть даже альтернативно.
  - А для зомби у вас ничего нет?
  - Для кого?! - поразился комиссар.
  Пришлось рассказывать ему, откуда у меня взялся отряд зомбопузиков. Комиссар почесал в затылке. Вытащил коммуникатор, связался с кем-то.
  - Спуститесь на первый этаж, зайдете в медслужбу, спросите Клайда. Он говорит, что в системе игровой такого нет, но вам дадут препарат-консерватор для этих ваших зомби. Попросту говоря, мы остановим заложенное программой разложение. Устроит?
  - Да. Спасибо огромное. - Я поднялся. - А неужели с Короной ничего нельзя сделать?
  - Пока что - ничего. Но мы будем работать над этим.
  Я забрал консерватор в медслужбе и выбрался на свежий воздух из толчеи мэрии.
  Где бы взять денег? А если...
  Я скинул Тане сообщение:
  "Надо в еще одно место, задержусь".
  И отправился получать свою профессию. Официально становиться убийцей.
  
  
  Глава 2
  Ассасин на службе мафии
  
  В Любече существовал профсоюз врачей и фармацевтов, клуб собирателей. Тяжелой пехотой ("танками") занимались в военной части, разведчиками - там же, кого-то контролировала мэрия... А воры и киллеры не могли создать свой профсоюз. И уж конечно, их главный не сидел в городском совете.
  Объединение называлось просто - Мафия. Без уточнений. Чего там уточнять, и так все ясно.
  Чтобы выполнить квест "Место в мире" мне нужно было явиться к дону в заведение с названием "Игорный дом "У Забора".
  Если верить карте, это полулегальное заведение располагалось у стены, окружавшей Любеч. Наверное, согласно легенде, власти закрывали глаза на его существование... Потому что Мафия не очень скрывалась. Здание было относительно новое, сочно-розовое, с полуколоннами и лепниной, с игривыми вазонами под окнами (из которых, правда, торчали засохшие ветки, а не свежие цветы). Зеркальные стекла отражали Любеч. У двери курили нипы - шкафы два на два, все в черном, в очках а-ля терминатор.
  - Закрыто, - бросил мне один из них, - открываемся в девять вечера.
  - Мне назначено.
  Назначено, мне, конечно, не было, но это могло прокатить.
  - К кому?
  - К Тамерлану Александровичу.
  Охранники переглянулись.
  - К самому?
  Я кивнул. К нему, к нему. К гильдмастеру - дону Мафии.
  - Ну, идем, - один из них открыл дверь. - Топай впереди.
  Мы оказались в темном холле, охранник включил свет и загремел ключами.
  - Оружие сдай в сейф. Давай-давай!
  Преодолев недовольство, я разоружился. Меня провели черной лестницей, ни игорного зала, ни роскошных интерьеров подпольного клуба я не увидел. Охранник шел сзади. На третьем этаже он приказал:
  - Стоп. В эту дверь.
  Мы оказались в коридоре, явно не предназначенным для глаз тех, кто пришел играть в рулетку. Больше всего он напоминал коридор государственного учреждения - ковровая дорожка поверх паркета "елочкой", бежевые стены с репродукциями "Утра в сосновом бору" и "Незнакомки" в дешевых рамах.
  Коридор уперся в бронедверь, перед которой скучали еще два шкафоподобных охранника. Клонированные они, что ли? Ни в жизни бы одного от другого не отличил.
  - Это кто?
  - К дону.
  - А кто?
  - Шад. Ассасин.
  - А-а, - протянул правый шкаф. - За заданием на вступление? Ща доложу.
  Он скрылся за дверью, а я остался ждать. Охранники негромко разговаривали, я прислушался.
  - А ты новую пушку пробовал?
  - Ну да, в тире вчера.
  - И как?
  - Попадаю, да.
  - Так вчера, в тире?
  - Ну да, вчера опробовал.
  К счастью, снова появился третий охранник и махнул мне: проходи.
  Кабинет Тамерлана Александровича был обставлен с восточной роскошью: ковры, кушетка, подушки. На полу стоял кальян - и сидел подле него, скрестив ноги, небольшой узкоглазый человечек с длинной бородой. Одет человечек был в классический костюм-тройку и дорогие лаковые туфли. Пахло ароматным дымом.
  - Ну, присаживайся, - сказал дон, выпуская облако дыма. - Рассказывай. Кто такой, зачем пришел... Чего хочешь?
  - Шад, - я решил быть лаконичным. - Пришел узнать о своем месте в мире.
  - К нам, значит, хочешь? - он скривил губы, отчего стал очень похож на дона Карлеона из "Крестного отца". - Пора, пора. Нужно. Шад, значит. Есть у меня для тебя работа. Как раз заказик образовался. Сложный, правда. Не просто снять за деньги кого-то. Ты с мозгами-то дружишь?
  - Очень, - признался я. - Других друзей и нету.
  - Уверен? Как докажешь?
  - Про бункер Короны слышал?
  - Ну? - он слегка приподнял бровь.
  - Это я его нашел и навел других.
  Он не удивился, просто сказал:
  - Это хорошо. Люблю умников. Только, умник, сразу говорю: первое задание выполняешь бесплатно. На репутацию. Уяснил? Не выполнишь - не светись. Попадешься - не говори обо мне. Скажешь - все, ты покойник.
  Тамерлан выдержал паузу, еще несколько раз затянулся и продолжил:
  - Есть на западе Любеча такой район - "сиротские дачи" в народе называется. Особняки. Охрана. Живут там кланлидеры, просто успешные люди. И один нехороший судья. Он судит просто и несправедливо: кто больше сунул - тот и прав. Мне он мешает. Он не хочет делиться. Он хочет все подмять под себя. Ему не нужно жить.
  - Мне его где-то подкараулить?
  - Не получится. У него очень грамотная охрана. Но один из телохранителей оказался продажным, прямо весь в хозяина. Убивать судью он не хочет - сразу поймут, кто это сделал. Он впустит тебя в коттедж в условленное время. И скажет, в какой комнате клиент. В особняке еще много чего.... Но это уже не твое дело. Тебе нужно навестить судью. Режь или стреляй, хоть души или трави - мне дела нет, главное, чтоб с концами. Понял? Берешься, нет?
  А что мне остается?
  - Берусь, - сказал я. - Давай координаты продажного телохрана.
  
  * * *
  
  Собирался "в гости" я как герой боевика. Таня и Карло, сидя в номере, с любопытством смотрели, как я обвешиваюсь оружием и распихиваю по карманам гранаты.
  - Так я не понял, зачем тебе это вообще? - снова спросил Карло. - Денег не заработаешь.
  - Там посмотрим. Я так понимаю, они хотят не только "снять" судью, но и поживиться. Ну и я своего не упущу.
  - Поссоришься с Мафией? - удивился Карло. - Ты, я так смекаю, не надеешься, что мы вернемся из НИИ?
  - Если я не найду денег, мы туда не попадем, - напомнил я ему.
  - С кем я связался... Я-то не против прогуляться. Я на тебя удивляюсь.
  - Удивляйся молча, очень обяжешь.
  Да, я нервничал. Судью-то может убить и не так сложно, но вот уйти потом из особняка живым... А самое главное - получится ли там что-то ценное прихватить? Ладно, попытка - не пытка.
  - А гранаты тебе зачем? - удивилась Таня.
  Она сидела на кровати и болтала ногами. Хорошо быть женщиной!
  - Я думала, заказное убийство - дело тихое.
  - Зато грабеж Мафии - громкое, - ответил ей за меня Карло.
  Эти двое спелись - любо-дорого посмотреть. Были бы у Карло ноги, я бы, пожалуй, начал ревновать.
  - Ну, я пошел.
  - Если ты не вернешься, - серьезно сказал Карло, - я за тобой приду. И попробую отбить, если еще будешь жив.
  - Потому что тебе нужны ноги? - спросил я.
  - Не важно, - он смутился. - При чем тут ноги. Человек ты нормальный... для киллера.
  Я постарался тепло ему улыбнуться. Странное дело: мой друг - нип. Совершенно сумасшедший и безбашенный искусственный интеллект в теле инвалида, то есть даже не интеллект - один из его подслоев. Мой мир - нарисованные пейзажи. Мой "клиент" - набор нолей и единиц...
  И ценой всего этого может оказаться жизнь.
  
  * * *
  
  Особняк судьи наводил на размышления о неправедных заработках: зеленый забор под пять метров, с колючей проволокой поверху, камеры слежения, тяжелые ворота... Если брать штурмом - только превосходящими силами. У открытой калитки переминался с ноги на ногу неприметный мужичок с липкими мутноватыми глазенками, в светлых брюках и светлой рубашке. Хм. А судья-то у нас не дурак. Только дураки и бандиты (им по статусу положено) окружают себя телохранами-шкафами в черных костюмах. Настоящий профессионал должен быть похож на клиента.
  Впрочем, передо мной стоял не профессионал, а предатель.
  И кто гаже - продажный судья или телохран, решивший за деньги подставить своего клиента под пулю? Пожалуй, второй.
  Они - неписи. Всего лишь неписи, и не нужно себя накручивать. Мы играем. Мне нужно в НИИ Кибернетики. Мне нужно в Технозамок. Ради такой цели можно и по головам, тем более - нарисованным - пройтись.
  - От Тамерлана? - шепнул он.
  Я кивнул.
  - Он на третьем этаже. В кабинете.
  - Как найти кабинет?
  - Там холл. И две двери. Левая - библиотека. Правая - кабинет. Он будет там еще час. Потом уйдет.
  - Охрана?
  - На входе - двое. Отвлеку. В холле - пятеро. Твоя забота.
  - Сколько в доме людей?
  - Прислуги пятнадцать человек. Большинство на кухне. И в саду. И восемь охранников со мной.
  Блин. Много. Я сглотнул и погладит "тавор". Только не подведи.
  - Охрана вооружена?
  - У всех автоматические пистолеты. Десять в магазине, один в стволе.
  Блин. Совсем хреново.
  - У двоих - автоматы Калашникова.
  Что за квест такой на открытие профессии? Да они же из меня сделают решето! Только появлюсь в дверях - и сразу хана. Наверное, мой взгляд стал выразительным - предатель потупился, пожал плечами.
  Думай, голова, думай.
  Предположим, поднимусь незамеченным. С порога открою пальбу... Нет. Нет, у меня шансов. Другие пути? Должны быть другие пути, это же квест на профессию, значит, выполнить его можно.
  - Сколько этажей в доме?
  - Три.
  Можно попробовать проникнуть в кабинет крыши. Теоретически. Практически - для этого нужно проникнуть на крышу. Не по стене же лезть.
  Стоп.
  Стоп-стоп-стоп. Вот именно, по стене. Только не на крышу - к окну кабинета.
  - Стекла какие? Пуленепробиваемые?
  - Обычные. Но из соседних домов попасть слишком трудно.
  - Мне не нужно из домов. Мне нужно по стене... Там можно забраться?
  Он задумался.
  - В принципе... Я могу войти и спустить тебе веревку.
  С лазаньем по канату у меня еще со школы, кажется, были проблемы. Но прокаченная ловкость давала надежду на то, что с этим справлюсь. Поиграем в спецназ.
  - Только тогда я уже не смогу отвлечь ребят на входе.
  - Хорошо, - после секундного раздумья согласился я. - С какой стороны будет веревка?
  - Обойдешь дом. Позади него. Я свешу так, чтобы нужное окно было слева, если лицом к стене. На третьем этаже.
  - А ты уже обдумывал этот вариант, да?
  - Я уже все обдумывал. Но сам не хочу.
  - Да уж. Ладно, иди. Через сколько мне начинать?
  - Через семь минут.
  - Учти, с этой стороны подымется шум.
  Мы сверили часы, и он исчез во дворе особняка, оставив калитку приоткрытой. Время тянулось мучительно медленно. Я пытался еще раз в деталях продумать операцию - и не мог. От меня ничего не зависело. Я ни разу не был даже во дворе этого дома, не было ни схемы, ни карты, ни малейшего представления о том, что увижу.
  То же мне, заказное убийство. Авантюра, а не убийство. Я бы получше подготовился, если бы мне дали время.
  Но его не было. И не только потому, что заказ я должен был по договоренности с Тамерланом выполнить сегодня - его не было потому, что после атаки на супербункер, после того, как там меня видели, Корона уже наверняка ищет меня.
  Пора. Я надел бандану рейнджера (скрытность не помешает), на всякий случай - очки снайпера (может быть, меня ждут читеры), потянул на себя калитку и оказался на территории судьи.
  Дальше действовал, не задумываясь. Двое охранников у входа вскидывают оружие - срезать их короткой очередью. Все. Я себя обнаружил. Вперед, вперед, бегом.
  Аккуратно подстриженный газон, деревья какие-то - прям шарообразные кроны, ни веточки не торчит, клумбы, обложенные белым камнем, цветы, плетеные кресла и столик с графином лимонада...
  Кричит садовник, бежит на меня, размахивая граблями. Глупец. Снять его одиночным выстрелом. Дать очередь по окнам, чтобы никто не высунулся. Пусть полежат на полу, отдохнут. Обогнуть дом.
  Болтается веревка. Довольно толстая.
  Закинул "тавор" за спину, уцепился и полез. Получалось довольно сносно, по крайней мере, быстро. Все-таки правильное распределение очков характеристик - вещь. Только бы из окон никто не высунулся. Только бы никто сходу не понял, что происходит! Судья наверняка останется в кабинете. Охрана настороже. Может быть, кто-то уже спускается вниз... Меня будут ждать оттуда. Меня не будут ждать в окне.
  Наверное. Хотелось бы верить.
  Ладони горели, бицепсы и спину свело судорогой, но я продолжал лезть, рывками забрасывая себя все выше и выше. Вскоре голова оказалась вровень с подоконником нужного окна.
  И тут до меня дошло.
  Да что же за день такой! Что же я сегодня так туплю-то!
  Чтобы расстрелять судью через стекло, нужно отпустить веревку. Хотя бы одну руку разжать. А я этого сделать не смогу. Как в том анекдоте: "Дурак, я же с жердочки навернусь!" Перед моим лицом была обшитая оливковым сайдингом стена дома. Ладно. Поиграем в Тарзана.
  Я полез дальше, так, чтобы ноги достигли уровня подоконника, оттолкнулся от стены, качнулся в сторону, примеряясь...
  Дзынь! Хрясь! Бряк!
  Стекло рассыпалось осколками, я выпустил веревку и через плечо покатился по полу кабинета.
  Вскочил, схватив автомат...
  Судьи в комнате не было. Стол, кресло, шкаф с бумагами. Закрытая дверь. Я кинулся к ней и первым делом задвинул засов - небольшой, скорее, декоративный. Трижды повернул оставленный в скважине ключ.
  Где этот гад?!
  Под столом зашуршало, за краем столешницы мелькнул жирный затылок.
  Это миф, что можно укрыться от пули за стеной или за машиной. И то, и другое нормальный патрон возьмет. А уж под деревянным столом прятаться... И когда он успел? Пока я катился, сполз с кресла?
  Я не стал выволакивать судью на свет, и просто изрешетил стол. В дверь стукнули тяжелым. Потом стрельбу открыли с другой стороны. Как ни странно, стены и дверь держали - видимо, были рассчитаны на нападение. Я заглянул под стол - грузное тело таяло.
  
  Поздравляем!
  Задание "Место в мире" выполнено. Обратитесь к Дону Тамерлану за дополнительной информацией и следующими заданиями.
  Поздравляем!
  Вы получили профессию: ассасин.
  ПАБАММ!
  Поздравляем! Вы достигли нового уровня! Текущий уровень: 51
  Поздравляем!
  Вы получили новый навык: невидимость
  
  Доступен второй шаг задания Место в мире: Тайник судьи.
  Принять задание?
  Да? Нет?
  
  Принять, принять! А теперь бы мне и уйти по веревке... Но я еще не взял свое. Не получил награду. Черт, деньги нужны! Так что будет это "убийство с целью ограбления", а не заказное убийство.
  За дверью бубнили. Наверняка там кричат, но здесь почти не слышно. Сейчас охранники подумают и решат зайти с тыла, через окно. Значит, что мне нужно сделать?
  Я же - ассасин. И не просто киллер, еще и умный. И у меня есть пластина невидимости. Плюс теперь еще и навык, но с ним сейчас нет времени разбираться.
  Активировал пластину. Она успела полностью зарядиться, и стелс был доступен на пять минут.
  А пяти минут на пять охранников хватит с головой.
  Я открыл дверь нараспашку. И тут же присел, чтобы случайно не подстрелили.
  - Где он?! - один из охранников (стандартный "бык") сунулся вперед.
  Я поднялся, ухватил его за руку, продернул вперед, развернул перед собой - и мигом захлопнул дверь перед носом остальных. Пойманный обалдело озирался, разинув рот. Я вытащил "глок" и выстрелил охраннику в лоб. Тело свалилось на пол.
  Пусть теперь остальные думают, что я взял заложников: и этого красавца, и судью.
  Я кинулся к окну (все еще оставаясь невидимым), быстро спустился, чуть ободрав ладони, обежал дом. Через разбитые окна слышались встревоженные голоса, охраны на входе по-прежнему не было. В холле оказалось пусто. На лестнице чуть не столкнулся с дворецким, невозмутимым и величественным, как герои анекдотов про англичан.
  Меня никто не видел - на этом уровне прокачки я уже не казался размытым силуэтом. Меня вообще невозможно было заметить.
  Как и ожидал, охранники совещались у закрытой двери в кабинет. Полотно ее покрывали крупные вмятины - палили знатно. Стены тоже были испещрены дырками и ямками от пуль.
  Краем взгляда я заметил движение за плечом, обернулся.
  Это был тот самый охранник-предатель. Он застыл в нерешительности, явно не зная, что делать. Я поднял "тавор" и открыл огонь. Охранников не стало за считанные секунды, тела распластались на полу.
  Я обернулся к своему подельнику. Невидимости оставалось еще на две минуты.
  - Я вас не вижу! - нервно выкрикнул он, подняв руки. - Вы здесь, да, здесь?!
  - Они думали, что я все еще внутри. Что теперь?
  Он так и подскочил, услышав мой голос из пустоты, потом взял себя в руки и сказал:
  - Нужно зайти в спальню - тогда все.
  Охранник почти бегом прошел мимо (пришлось посторониться, чтобы не задел), спустился на этаж ниже, свернул в коридор.
  - Через пятнадцать минут здесь будет подкрепление, "крыша" судьи, - предупредил он, распахивая дверь спальни. - Хорошо, что прислуга боится соваться наверх.
  Я вошел.
  Широкая кровать под балдахином, трюмо... Зачем мы сюда пришли? Невидимость закончилась. Предатель увидел меня и вздрогнул. Его маслянистые бегали. Потом вытащил из кармана связку ключей, подошел к дальней стене, сорвал ковер. Глазам предстал сейф.
  - Здесь он держал личные драгоценности. Я давно уже сделал дубликат... Все будет выглядеть, как убийство с целью ограбления. Я отдам вам драгоценности, вы отнесете их Тамерлану. А я вынужден остаться здесь, чтобы отвести от себя подозрения.
  Он открыл сейф и вытащил шкатулку красного дерева.
  - Ничего уникального, просто камни. Хозяин брал их как взятки... Эти самоцветы используются для изготовления оружия с аномальными особенностями. Тебе нужно будет меня ранить. В ногу. Только не сильно!
  - Хорошо, - согласился я.
  - Тамерлан ждет посылку, я ему сообщил.
  Я взял коробку под мышку, вытащил "глок" и, напомнив самому себе, что это только цифры, нули и единицы, дважды выстрелил ему в голову. Он даже крикнуть не успел.
  Вернув пистолет в кобуру и подхватив шкатулку, бросился вон из дома.
  ПАБАММ!
  
  Поздравляем! Вы достигли нового уровня! Текущий уровень: 52
  
  * * *
  
  - Сколько за все?
  Ювелир смотрел на меня, часто моргая. М-да, не каждый день к нему столько камней приносят. Надеюсь, в полицию он тут же не сообщит. По идее, камни в розыске числиться не должны.
  - Если так срочно - то сто пятьдесят тысяч.
  - Дайте хотя бы двести.
  Он решительно покачал головой.
  Я прикинул: этого должно хватить на снаряжение для экспедиции. На меня, Карло и зомби. Остальное же... Только костюм для Тани... Ладно, разберемся. Займу, украду - разберемся. Бросать Таню в Любече нельзя, значит, ей тоже придется купить костюм. Ювелир, вытащив из сейфа деньги, вопросительно поглядел на меня. Я сказал:
  - Договорились.
  
  Внимание!
  Ваши отношения с Мафией испорчены!
  Текущие отношения: ненависть!
  
  Лицо ювелира вдруг исказилось. Глаза сверкнули, он бросил деньги на прилавок и с грохотом рванул на себя дверцу, или ящик - я не видел, что там спрятано с другой стороны прилавка.
  Ай! Этот чувак, что, в Мафии тайно служит?! Но он не знал, что драгоценности предназначались Дону Тамерлану... И теперь, когда система посчитала, что все члены Мафии должны воспылать ко мне ненавистью, ювелир тоже... Твою жеж мать! Я выхватил нож, а ювелир вскинул обрез охотничьей винтовки, но получил удар в горло прежде, чем успел выстрелить.
  А что еще мне оставалось, под пулю подставляться?!
  Он упал, очень натуралистично хрипя. Несколько секунд, перегнувшись через прилавок, я оторопело пялился на истекающее кровью тело, потом перемахнул на ту сторону, сграбастал деньги, шкатулку. Сунулся в сейф.
  Там обнаружилось еще двадцать тысяч. Мало за такие-то нервы! Задерживаться тут было нельзя, в любой момент могли пожаловать еще покупатели. Отяжелев на сто сорок косых и оставив при себе шкатулку (которую понятия не имел кому скидывать - что, если и все остальные ювелиры в Любече на Мафию работают?), я покинул магаз.
  Итого, у меня 441 тысяча монет. Ровно на тысячу больше необходимого минимума. Богато жить не запретишь. Костюмы-то у нас будут, но даже на еду не останется.
  Так, теперь за мной не только Корона будет охотиться - теперь еще и Мафия. А у этих разговор короткий. Значит, сейчас надо действовать как можно быстрее.
  Хозяин! Йоха ждет!
  Вот же йоханый бабай! Боевые зомбопузики! Ладно, подождут. Закуплю костюмы, соберу все необходимое, и тогда уже к отряду присоединится Йоха со своими парнями и девчатами.
  Уже темнело. Я шел к гостинице, пошатываясь от усталости. Нет, не буду я сегодня ничего делать. Даже с Россом встречаться не буду - спать! А вот завтра рано утром, когда будет готова моя суперброня и когда мы сможем забрать защитные костюмы, все и начнется.
  Что-то не давало мне покоя.
  Какая-то мысль сидела в голове занозой. Что-то я сегодня такое слышал, но забегался... Полиция... Да. Полиция. "Гиас". "Гиас" в реале накрыли.
  Но почему-то в виртуальности Кайзер чувствовал себя просто замечательно.
  Я вытащил коммуникатор и скинул сообщение Ливси:
  "Брат, я волнуюсь. Куда пропал?"
  Доктор не ответил.
  Таня и Карло еще не разбрелись по номерам - они сидели в кафе и приканчивали по очередному бокалу пива. Я сел рядом, они встретили меня заинтересованными взглядами.
  - Новости? - спросил Карло.
  Таня потянулась и погладила меня по щеке кончиками пальцев.
  - Завтра выходим, - сказал я. - Так или иначе, но - выходим. А на сегодня все уже закончено. Пойдемте спать, что ли?
  Девушка улыбнулась, намекая, что заснуть сразу не получится.
  
  * * *
  
  Разбудил меня - традиционно уже - коммуникатор. Сообщение было от Ливси:
  "Привет, дружище! Новости охрененные! Я в игру на минутку, скину - и снова в реал, у меня сегодня дежурство, отпуск кончился, если что, кидай на почту вопросы. Значит, ты в международном розыске. Вместе с Иваном Кайзером. Типа, международные террористы или что-то такое. Так что ты будь осторожен, настоящее имя не свети. А мы что-нибудь покумекаем, как снять с тебя обвинение. Не думай, что мы тут простые люди... Есть знакомства и есть связи."
  Доброе утро, Шад. Террорист или что-то такое, да?
  Я аккуратно подвинул спящую на моем плече Таню и пошлепал в душ. Ох, Кайзер, я тебя все-таки найду! Я тебя заставлю за все ответить: и за беспамятство, и за рабов, и за то, что я теперь в розыске!
  Как ты удобно спрятался, Кайзер. Укрылся в игре...
  Игра лучше жизни. Здесь каждый получает то, чего достоин. Здесь можно дружить и ненавидеть, любить и убивать. Это - Игра. Мы просто играем, все - дети и взрослые, мужчины и женщины. Только для меня цена этой игры: жизнь.
  - Ты уже встал? - сонно спросила Таня, садясь на постели. Одеяло сползло, обнажив грудь.
  - Доброе утро, - сказал я. - Скоро выходим, помнишь?
  - Прям сейчас? - улыбнулась она, медленно откидываясь на подушку.
  - Думаю, часик у нас еще есть. Но сначала - стелс!
  - Что? - удивилась она.
  Вчера я слишком устал, чтобы разбираться, но теперь пора было изучить новоприобретенную способность. Пластина-кулон - это хорошо, но собственный стелс - не хуже. Итак, что мы там имеем?
  А имели мы вот что: 3 базовых минуты невидимости, плюс еще 1 минута добавляется с каждыми 15-м уровнем. У стелс-навыка были 4 уровня: новичок, профи, эксперт и тотал инвизибилити. Уровни менялись после каждых 20 использований стелса, причем, как смутно поясняла Энциклопедия, "использования в активном игровом взаимодействии". То есть если просто пощелкать стелс туда-сюда - новый уровень не прокачаешь.
  Так, ладно... И я стал невидимым.
  Таня как раз потянулась к стакану с водой на тумбочке и этого не заметила. Шкала аномальной энергии медленно поползла влево, отсчитывая оставшееся время.
  Я подошел к зеркалу. Мда, новичок он и есть новичок - виден вполне отчетливый стеклистый контур. Ночью или вечером трудно засечь, а вот днем... Ну, ничего, у меня еще пластина. Интересно, что будет, если их одновременно включить? Не перемкнутся ли? А то еще срезонируют как-нибудь неправильно... Не будем пока пробовать.
  - Ой! - сказала Таня, когда я, сев на кровать рядом, положил руку ей на плечо. - Ой, ты...
  - Человек-невидимка, - заключил я. И скинул с нее одеяло.
  - Как интересно, - прошептала она, обнимая меня. - Никогда не занималась этим с невидимкой.
  - Поэкспериментируем? - предложил я.
  
  * * *
  
  На мой маленький отряд оборачивались. Впереди катил Карло, увешанный оружием, что твой герой боевиков: на поясе - два пистолета, за спинкой коляски - АК и гранатомет револьверной системы (южноафриканская штучка), обвесы, подсумки, припасы, раструб огнемета... Склад военный, а не инвалид.
  За ним двигалась Таня в одежде не по размеру и дурацких оранжевых "чешках". Несмотря на это, вооружена она была неплохо: стечкины и винтовка М-16, моя еще.
  А замыкал шествие я. И, надо полагать, зверское выражение лица соответствовало моему шмоту - люди сторонились.
  Когда свернули на улицу, где стояла портняжная мастерская, вдалеке заухало и забахало. Салют, что ли? Праздничный фейерверк в честь моего отбытия в НИИ Кибернетики, или Йоху с зомбопузиками встречают залпами? Хотя по звукам скорее похоже на то, что Любеч штурмует орда оголодавших мутантов.
  - Что происходит, не знаешь? - спросил я у Карло.
  Таня разглядывала витрины. И я следил за ней, впрочем, довольно рассеянно.
  - Без понятия, - отозвался Карло. - Но мне это не нравится. Я - человек мирный. - Он погладил гранатомет. - Мне бы ноги, мне бы денег. И чтобы не было войны.
  Я прислушался. Нет, не салют это, точно. Это взрывы. И - да-да! - пулеметная очередь.
  Действительно, война.
  Мимо нас пронеслось несколько городских полицейских - с бронещитами и в шлемах.
  Вытащив коммуникатор, я просмотрел общий чат.... И офигел. Он гудел растревоженным ульем:
  "Народ, барсов штурмуют!"
  "Люди, Пкашники охренели в конец, на барсов напали!"
  "На западе Любеча окружили дом-офис барсов! Нубье, не суйтесь, там мочилово!"
  Та-ак... Я молча сунул коммуникатор под нос Карло.
  - И что? - спросил он. - На помощь идем?
  Таня отлипла от очередной витрины, на этот раз - с трекинговой обувью, посмотрела на нас.
  Я задумался.
  С одной стороны, это - не мой клан, просто там есть приятные люди. С другой - мы с барсами подружились...
  Шарахнуло так, что задрожала земля.
  - Что это?! - пискнула девушка.
  - Кто-то напал на Барсов...
  Договорить я не успел - запиликал коммуникатор.
  "Шад! - это был Ливси. - Не суйся сюда! Подробности - позже!"
  Все страньше и страньше... Ладно, если я пока не нужен - хоть костюмы заберу.
  Лавочка была открыта. Карло толкнул дверь и въехал. Изя - бледный, утирающий лицо платком - вышел нам навстречу.
  - Таки опять стреляют, - произнес он со всей скорбью еврейского народа на челе. - И кто придет к Изе, когда так палят?
  - Ну вот мы же пришли. За защитой. И за броней! - напомнил я.
  - И вы таки имели на это полное право. Я вам больше скажу, я вам все отдам, только заплатите. Почему, спросите вы? А потому что Изя знает гоев, которые не платят.
  Я кивнул, изобразив сочувствие. Он добавил:
  - К слову, броня таки называется "Жесть". Таки пора перейти к вопросу оплаты.
  Я перевел деньги на его счет. Изя достал из-под прилавка и протянул мне... больше всего это напоминало кожаный черный жакет с черными же вставками-пластинами: на груди, на боках и спине. Портной помог мне надеть "Жесть", придирчиво оглядел со всех сторон. Я покосился на Таню с Карлом - они одобрительно закивали. Изя все это время бормотал про пугливых клиентов... Мне бы его проблемы. Клиенты у него разбегутся! А у меня денег в обрез, и либо Тень оставлять Барсам, либо в НИИ идти даже без воды. Вот это я понимаю - задача...
  Снова тренькнул коммуникатор - мессага от Ливси. Я читал и мрачнел:
  "Брат! Без обид, но я все рассказал Россу. Объясняю почему: нас окружила Корона. Это было что-то с чем-то. Прикинь: они умеют открывать переносные телепорты! Такого раньше не было. Черт его знает, как оно работает, но телепорты выскочили, что фурункулы. И поперли короновцы. Наглые и много. Нет, ты прикинь, переносные телепорты! Новая технология, хотел бы я знать, где они ее взяли. Выкатили пулеметы и предъявы: им нужен был, только не падай, ты. Они так и сказали: мы вас окружили и всех положим, дайте нам Шада, живого. А то всем хана. Росс, в натуре, уже собирался сказать, чтобы в "Хайят" валили. Но я его поймал и разъяснил, что если нас положат - мы вернемся с реса и им жопы надерем. А если тебя... может ты реально коньки отбросишь. Вот так".
  Что тут было ответить? Я передал короткое:
  "Благодарю".
  Он продолжал:
  "Короче, делаем вид, что ты у нас, но мы тебя не отдаем. Из Альянса подмогу позвали. А ты сваливай куда собирался, только быстро. И с тебя причитается".
  Он отключился.
  - Фух... - Я потер лоб. - Дела.
  - Дела - это таки очень неплохо, - меланхолично отозвался Изя, - хуже, когда дел нет совсем... А шо, есть новости? Кто это там стреляет, уж не погромы ли?
  - Это стреляет клан Золотая корона, - ответил я. - По барсам. Окружили их офис, требуют выдать одного человека.
  - Чем же этот человек так насолил целому клану? - удивился Изя. - Я бы ему пожал руку и сказал: спасибо, что прищемил хвост этих поцов. А файер зухт дих! - выругался он то ли на идише, то ли на немецком.
  Что это он так распереживался из-за короновцев? Интересно.
  Таня облокотилась на прилавок и улыбнулась Изе:
  - Полностью с вами согласна!
  - Вот юная девушка - и та понимает справедливость слов старого Изи. А вы таки с ними встречались?
  - Это меня они требуют выдать, - ответил я.
  Изя выкатил на меня глаза.
  - Молодой человек! Я таки хочу только спросить: что вы им сделали?
  Канонада не стихала - Барсы пока держались.
  - Да так... Как-то сорвал с одного их танка чит. Ну, его и убили как раз барсы... И потом еще с бункером этим немного помог.
  - А позвольте спросить, с какого танка вы сорвали чит? Я знаю одного из Короны, таки он поц каких мало, и хотел бы я, чтобы его наказали.
  - Со Шварца.
  Изя всплеснул руками.
  - Юноша. Бесценный мой. Бриллиантовый мой! Обяжите, расскажите подробности.
  Я коротко пересказал, что произошло тогда у Мшистого.
  - Шлемазл, - резюмировал Изя, глаза его сверкали. - Таки Шварц - шлемазл! Его убил нуб! Юноша! Говорите, чем Изя может вас отблагодарить, и Изя отблагодарит. Почему, спросите вы? Потому что этот поц однажды ограбил Изю. Я заказал редкую ткань, бесценную прочную ткань, но Шварц просто забрал ее, как так и надо, еще и перебил охрану груза! Оно не нужно быть умным, чтобы понять: пойди Изя и попроси Шварца вернуть украденное - Шварц бы послал его далеко и надолго. А вы, значит, наказали его?
  - И он привел Альянс на базу Короны, - добавила Таня. - Нашел их скрытую локацию и передал координаты.
  - Ах! - всплеснул руками Изя, и потом на лице его отразилась борьба чувств. Сложное такое стало лицо. Он переводил взгляд с меня на Таню, с нее на притихшего Карла и обратно на меня. Потом сказал: - Вот я вижу тут юную девушку. И не вижу, чтобы вы покупали для нее костюма. А у меня есть защитный костюм, подходящий по размеру. И я... я от сердца его отрываю! Но таки предлагаю принять мой нескромный дар.
  Мы переглянулись.
  - Таки с радостью примем ваш нескромный дар, - сказал я.
  Изя исчез в подсобке. И через минуту к сверткам прибавился еще один - с костюмом для Тани.
  Он был почти в пору. Таня что-то пробурчала насчет "в талии свободен", но времени перешивать не было: я не знал, сколько продержатся Барсы.
  Сердечно поблагодарив Изю и пообещав зайти еще, мы побыстрее отправились дальше. В городе было сильно неспокойно, чат полнился противоречивыми сообщениями. К базе Барсов стягивались городские силы, короновцы пачками валили полицейских; охрана на воротах засекла, что с севера к Любечу приближаются три тяжело вооруженных БТРа, и чьи они - пока непонятно, а вот что ворота они вынесут запросто - это как раз очень даже было понятно... Я быстро закупился оставшейся снарягой и повел свой маленький отряд на выход из Любеча. Туда, где ждал Йохан.
  
  * * *
  
  Йохан сотоварищи были в роще, как и условились. Мы приволокли туда снаряжение - рюкзаки с едой, палатку (на всякий случай), свернутые до времени защитные костюмы. Большинство груза тащил Карло - он единственный передвигался не на своих двоих. Впрочем, нам с Танькой тоже досталось. Я надеялся, что в дальнейшем мы будем использовать моих боевых зомбей как гужевой транспорт. Верхом на них ездить, это чересчур, а вот навьючить - это да.
  Однако, зрелище было жалкое. Не зомбопузики - доходяги. Руки болтаются плетьми, шеи не держат головы, щеки ввалились, пятна трупные, опять же... И пованивали зомби так, что Таня посерела и отошла в сторону.
  Карло оглядел мое воинство с сомнением:
  - А ты уверен, что они нам нужны? Мы их пока в костюмы будем засовывать, они же разлезутся.
  - Ща я их реанимирую.
  - А связь у вас какая? Имей в виду - в НИИ аномальное излучение такое, что КПК там, скорее всего, действовать не будет.
  - Мысленная связь, - я постучал себя пальцем по лбу. - Мертвецкий телепатический контакт. Надежный, кстати. Ну и слова они понимают.
  С этми словами я полез в рюкзак за восстановителем, который получил от админов игры. Есть и со всяких ПКашников польза - вот, за читер Шварца полезное лекарство выручил.
  - Йохан... Хозззн... Йохан пдрки...
  Это, надо понимать, Йоха хочет меня одарить.
  - Иди сюда, Йохан, - позвал я зомбака, - Сейчас получишь лекарство. Человеком ты не станешь, но гнить прекратишь.
  Он подбрел поближе и подставил руку.
  Опа! А уровнем-то мои зомби стали повыше. Я глянул на характеристики Йохана:
  
  Йохан, 25 уровень.
  Класс: зомби.
  Хозяин: Шад.
  Уровень: 25.
  Сила: 50.
  Ловкость: 10.
  Интеллект: 15.
  Здоровье: 2/60.
  
  Интеллект был 3, точно помню. И ловкость, а сила - всего 5. И уровень такой же. Это получается, моя зомби-команда качается вместе со мной, пусть и медленней? Ну так отлично!
  - П-д-р-ки! - вытолкнул из себя Йохан.
  - Конечно, подарки. Только позже, ладно? Мне вас пролечить надо.
  Я наполнил шприц прозрачной жидкостью из ампулки. Блин, как колоть, когда Йохан действительно "разлазится"?! Выбрал относительно целое место, задержав дыхание, уколол.
  - Следующий!
  Смерть - анимешного вида зомбачка, "подружка" Йохана - выглядела как натуральная смерть. Красивая оболочка основательно подпортилась. Правда, я заметил в нечесаных волосах ее кривой и убогий венок из завядших цветов. И вообще, держалась Смерть как-то странно. Будто стеснялась меня, что ли, и одновременно побаивалась... не совсем человечно, но уже близко к этому.
  И она, и еще трое товарищей получили свою дозу восстановителя.
  - Сядьте и отдыхайте, - велел я зомби.
  Мы отошли подальше, чтобы не так пахло.
  - Супер, - сказала Таня слегка в нос. - Я знала, что ты крут. Но этих испугается даже Кайзер.
  - Сейчас они станут меньше пахнуть. А вообще они хорошие ребята.
  Карло скептически хмыкнул.
  Зомби, кажется, восстанавливались. Воняло уже поменьше. И выглядели они лучше - невооруженным глазом видно.
  - По-да-рки! - настойчиво пробормотал Йохан, вставая.
  - Ну, давай сюда.
  Интересно, что они приволокли? Может, коноплю какую-нибудь аномальную...
  Йохан со Смертью отошли в сторону. На краю поляны что-то было завалено листьями и ветками...
  Когда я увидел, что - обалдел. Это были помповые дробовики, пять штук. Не сказать, чтобы новые и модные, Ремингтон-1100 - самозарядное ружье, выпущенное американцами еще в шестидесятых годах прошлого столетия.
  - Ого! - сказал Карло.
  - Дай-ка, - попросил я, протягивая руку..
  На передней части - удлинитель для магазина, значит, на семь патронов. Механизм, вроде, исправный, хотя ствол в пятнах ржавчины.
  
  Добавлено новое оружие.
  Ремингтон 1100.
  Огнестрельное, двуручное.
  Класс: редкое.
  Урон: 50-70.
  При попадании с близкой дистанции: 70-100.
  Скорость: 1.5.
  Тип поражения: огнестрельное ранение.
  Доступно с 20 уровня.
  
  Зомби с дробовиками! Круто, я считаю!
  Однако, под листьями и ветками прятались не только дробовики. Еще там были наганы. Натуральные наганы, древние, как я не знаю что, но в приличном состоянии. И даже с кобурами.
  
  Добавлено новое оружие.
  Офицерский наган.
  Огнестрельное, одноручное.
  Класс: уникальное.
  Урон: 20-50.
  Тип поражения: огнестрельные ранения, удивление до полного ступора.
  Доступно с 10 уровня.
  
  Чего-о? Удивление? Это что за шутник такой среди разрабов попался? Что-то типа пасхального яйца? Мы тут серьезным делом заняты, а они шуточки шутят! Я смотрел на излюбленное оружие революционеров и не мог сдержать ухмылки. Наганов тоже было пять.
  - Где взял? - спросил я Йоху.
  Смерть подбрела к товарищу и встала рядом. Эти двое казались наиболее человечными, у них лучше сохранился интеллект... Или не сохранился, а восстановился? Если после кончины от яда управление аватарами перехвачено у игроков одним из подслоев ИскИна, то они могут потихоньку умнеть, как бы очеловечиваться, приобретая игровой опыт. Я даже умилялся, глядя на своих передовых зомбей. Вояки! Добытчики!
  Йоха мучительно скривился и задергал горлом, пытаясь вытолкнуть слова.
  - Скл... Сыкылад. Ншли. Йохан н-шел. Сыкылад. Никого. Брош... шеный. В чаще. П... П-дарки. Хз... Хозззяину.
  Ага. Значит, по дороге зомбопузики не ограбили оружейный магазин, а нашли заброшенный склад в лесу.
  - Во дают! - восхитился Карло. - Молодцы мертвяки! Таких зомбей - дай бог каждому!
  - Возьмите каждый по ружью, - велел я. - И по нагану.
  Зомби разобрали оружие, стали подпоясываться затягивать ремни на брюхах.
  - Патроны были? - спросил я у Йохана.
  Он выволок из-под веток последнюю часть подарка - упаковки патронов. Я оценил боезапас. Даже учитывая меткость зомби - наверняка почти никакую, как и их ловкость, - должно хватить на достаточно продолжительный бой.
  - Далеко нам идти? - спросил я Карло.
  - Не далеко и не сложно, - ответил он. - НИИ настолько гиблая штука, что подходы туда не замаскированы. Все равно никто не суется. Дойдем, короче. Леса, понимаешь, поля... А потом - хлоп! - и будто другая планета. Сам увидишь.
  - Там правда так опасно? - спросила Таня.
  - Двум смертям не бывать, - оптимистично отозвался Карло.
  - Ну тогда пора облачать зомби в костюмы и выдвигаться.
  
  Йоха, добрый и неужасный [Йохан]
  "Йоха, добрый и неужасный"
  
  
  
  Глава 3
  Много киборгов из ничего
  
  Уж не знаю почему, но мне казалось, что окрестности НИИ Кибернетики будут напоминать болото с миазмами, которое я не так давно форсировал. Или зону отчуждения, окруженную колючей проволокой типа той, что на подходе к Госпиталю. На самом деле все выглядело гораздо прозаичнее. Во всяком случае, пока.
  Карло ехал по зеленому лугу, наматывая на колеса каталки празднично-белые ромашки. От сосредоточенности его раскосые глаза сузились в щелки, он воинственно вздернул жиденькую бороденку, будто собирался пронзить ею врага.
  Сейчас, вроде, опасности нет, но я все равно был настороже. Карло укатил вперед, "калаш" весел у него за спиной дульным срезом в небо.
  Зомби бодро топали следом, спотыкаясь о кочки. Пять молчаливых Бетменов с помповыми дробовиками. Белесые волосы Смерти были собраны в два хвостика. После того, как я усилил зомбей они стали напоминать живых людей, даже трупные пятна сошли. Их выдавали лишь синяки под остекленевшими глазами да землистые губы.
  Таня поначалу шла позади меня след в след, как ей было сказано, и, казалось, даже не дышала, но позже немного расслабилась и приотстала.
  А мне происходящее не нравилось. Уж очень все радостно. Как затишье перед бурей. Будто Аномальные земли сконцентрировали всех мутантов и аномалии в одном месте где-то впереди.
  - Карло, ты там был после Шторма? В НИИ?
  - Нет! - крикнул он через плечо. - Мне еще пожить хотелось... Даже, в таком вот виде, без ног. А потом появился ты, такой лихой. Сбил старого с пути истинного. Короче, рискну. Но страшно мне, если признаться.
  - Опиши тамошних мобов.
  Карло дернул плечами:
  - Когда я шел назад, спасался, не было их. А сталкеры, кто позже с окраины НИИ возвращались живыми, говорят, что расплодилось там всякое... - он заозирался и продолжил шепотом. - Короче, есть там нечто, меняющее людей. Или люди сами меняются, не знаю.
  Вывернув голову, Карло многозначительно глянул на нас.
  - Сам не видел я, слышал только, что говорят. Когда-то тут исчез даже знаменитый Гудвин.
  - Кто это? - спросила Таня.
  - Не слыхали? Эх, молодежь! Легендарный бродяга был. В такие закоулки забирался - страх! Везде ходил с белым псом, огрома-а-адным... - протянул Карло. - Мутант, точно. Всегда вместе были. Однажды они самого Черного Кровососа завалили, жил такой монстр в урочище неподалеку от Дикого города, страх там на всех наводил. А потом отправился Гудвин в НИИ - да с концами. Вместе со своим мутантом. Так-то.
  Вскоре появилось легкое чувство тревоги. Сначала я подумал, что это пси-излучение. Но потом сообразил, что причина гораздо банальней: мир начал меняться. С каждым шагом становилось все жарче. Изумрудная трава под ногами сделалась бурой и ломкой, красноватые, с коричневой сердцевиной, ромашки опустили головки к земле. Листва тоже постепенно сменила цвет на красновато-коричневый. А небо налилось багрянцем, к тому же оно дрожало и пульсировало.
  Таня озиралась, разинув рот. Наконец не выдержала и сказала:
  - В детстве я очень сильно заболела и чуть не умерла. Тогда цвета менялись так же. Вы не обращайте на меня внимания. Сейчас привыкну и успокоюсь.
  Ее слова звучали глухо, будто сквозь вату.
  А ведь точно подмечено. Такое ощущение, будто сильно, даже смертельно болен. И не только я, а весь этот ржавый мир под красным небом. Я невольно повел плечами и посмотрел на зомби - они маршировали, как ни в чем не бывало.
  - Харэ дрожать! - приободрился Карло и повел тележку к протоптанной тропинке за зарослями бурой крапивы. - Блин, жара тут адская, мы сваримся в наших костюмах.
  - На то и рассчитано, - я поморщился от звука собственного голоса - меня будто кто-то держал за горло и не давал говорить громко. - Карло, слышишь... Нарисуй-ка нам карту. Ну, или на словах объясни. Хотя карта - лучше.
  Карло остановился, мы догнали его. Он расправил на колене лист бумаги, карандашом нарисовал кривую окружность, продырявил лист грифелем, ругнулся и начал объяснять:
  - Этот круг - окрестности НИИ. Там вроде котлована, но очень пологого. Мы здесь, - поставил крестик у границы. - Нам нужно в центр, в НИИ (на карте появился квадрат, внутри него - овал). - До самого академгородка Аушево мы не пойдем. - Он провел линию от креста в центр, почесал в затылке и продолжил. - Аушево, считай, на другой стороне круга от нас. А НИИ вот тут. Нам нужно это кубическое здание со здоровенной полусферой на крыше, оно одно такое. Наверху там купол, под ним вертолет. Последовательность такая: сначала стоянка техники, потом - генераторная, затем - институт.
  Я уточнил:
  - А еще что по пути?
  - Не знаю, что там могло появиться. Но еще должны пройти через две воинские части, где проводились испытания. Держи карту. Идем уже. Вообще - нам все время по прямой.
  За крапивой обнаружились заросли потемневшей, но, вроде, живой, даже цветущей и пахнущей сирени, а за ней - шифер частного дома.
  Под ногами захрустели остатки рухнувшего забора и рассыпались прахом. Раздвинув ветви сирени, я шагнул на асфальтовую улицу. Справа и слева были одноэтажные домики типовой постройки, окруженные коричневыми кустами. Окна без стекол, двери сошли с петель и гнили у порогов. Обычный поселок наполняли бы звуки: скрип, шелест... Здесь царило потустороннее беззвучие. Ни ветерка, ни сквознячка, лишь курятся маревом раскаленные крыши.
  Прошли мимо ЗИЛа с прогнившим брезентовым кузовом. Интересно, что у нас с радиацией? Я задал этот вопрос Карло, он накинул капюшон защитного костюма и сказал:
  - Здесь не радиация - аномальное излучение, толком не изученное. Малая, ты как?
  Отрешенно шагающая рядом с зомби Таня потерла виски и попыталась улыбнуться:
  - Нормально. Вроде, привыкла. Вот только мертвый поселок на психику давит. И жарко - ну так жарко! Давайте отсюда уйдем побыстрее.
  Мне и самому было не по себе. Между лопатками чесалось - будто кто-то скользит от дома к дому позади, прячется и следит. Судя по тому, как настороженно озирался Карло и Таня, им казалось то же самое. Лишь зомбопузикам моим было все до фени.
  От жары чудилось, что асфальт впереди зыбкий, и пространство дрожит, будто там притаилась аномалия. Таня нервничала все больше, Карло вытащил из кобуры "беретту".
  Вскоре частный сектор сменили длинные двухэтажные бараки. Видимо, это был военный поселок; возле квадратного здания с выцветшей надписью "Продукты" лежали четыре скелета в истлевшей военной форме. Один сжимал костистой рукой белый целлофановый пакет... Ну да, характерная деталь, но спрашивается, почему пакет не истлел? Или целлофану так и положено сохраняться, когда все остальное постепенно обращается в прах? Дальше у барака гнил автобус на спущенных шинах. Когда начался Шторм, водитель попытался спастись бегством, но не успел, так и остался лежать: голова и руки - на земле, туловище и ноги - на ступеньках за раскрытой дверью-гармошкой.
  Возле железной остановки с прохудившейся крышей лежали еще два скелета, стояла тележка с большим бидоном, на котором были полустершиеся буквы: МОЛОКО.
  Карло двигался первым, нервно озираясь. Таня одной рукой взяла меня под локоть, второй сжала "стечкин". Я предпочитал смотреть под ноги, но все равно ухитрился споткнуться о мумифицированный труп с пробитой грудной клеткой. Причем приличный броник тоже был проколот, словно хитин жука - толстой иглой энтомолога. Карло надолго залип над трупом, поцокал языком, помотал головой и проговорил, указывая на покойника:
  - Обратите внимание: это не военный, у него камуфляж слишком светлый, да и бронежилетов таких у вояк не было. Сталкер это, бродяга, то есть обычный гражданский. И судя по дыре, убил его не Шторм. Так что надо быть осторожными. Ух, ты ж елы-палы! - Карло откатился, чуть впереди поднял с земли очень крупные гильзы. - Ух, ни хрена ж себе! Этими патронами слона остановить можно! Однако нашего бойца они не спасли.
  Он с едва заметным жужжанием принялся кружить по дороге, сминая бурую крапиву. Наконец нашел, что искал, нагнулся и поднял двумя пальцами металлический кругляш, положил на ладонь и погонял туда-сюда пальцем:
  - Это пуля, блин. Сплющенная. Понимаете? Его какой-то бронемонстр атаковал! Такое впечатление, что бродяга в БТР стрелял. Ох, надеюсь, мой гранатомет такого мутанта остановит!
  - А по-моему от таких тварей лучше сразу прятаться, - возразила Таня. - Хоть какие-то догадки есть, что тут может быть?
  - Сталкеры, которые с этих мест кормятся, молчат, не хотят делиться тайнами. Одно слышал: тут аномалии то вспыхивают, то гаснут, как бы сезонно. Мы, видишь, в межсезонье попали, повезло. Ни аномалий, ни людей. А вообще, я как-то пытался одного сталкера разговорить, так он признался, что дальше кладбища КРАЗов не ходил - не суицидник он, ему хватает хабара, что возле границы...
  Голос утонул в ржавом скрипе и скрежете, и Карло схватился за автомат. Волосы встали дыбом. Захотелось бежать от этого звука, хотя умом я понимал, что живые мобы так не скрипят - гораздо больше это напоминало дребезжание падающей металлической конструкции.
  Она продолжала рушиться... только уже ближе. Лязг затих, теперь доносился лишь монотонный скрежет, сопровождающийся свистом, какой издают огромные вентиляторы или лопасти ветряков.
  В сотне метров от нас, за одним из бараков, закачались верхушки сирени. Сюда перло что-то большое.
  - В здание, живо! - я рванул к магазину, схватив Таню за руку.
  За спиной залязгало еще сильнее. Напуганный Карло развил фантастическую скорость и влетел в магазин первым. Когда вбежали зомби, я захлопнул деревянную (вот невезение!!!) дверь и уставился в щель. Вскоре на дорогу выскочило... Лучше бы оно не выскакивало! Выше пояса тело у ЭТОГО было обычное, человеческое, ниже - железная коробка со стволами пулеметов. Двигалось оно на гусеницах, впереди и позади корпуса были спрятанные манипуляторы с подобиями циркулярных пил. Металлические руки напоминали человеческие, но были в несколько раз длиннее и шире.
  
  Антропус. Механоид.
  Уровень: 100.
  Скорость нападения: 50.
  Урон: огнестрельное ранение - 400, колюще-режущие раны - 600.
  Зона агрессивности: 50.
  Способности: выраженный интеллект, высокие способности к регенерации, высокий запас прочности.
  
  Механоид развернулся спиной к магазину. Из спины торчал небольшой локатор. На темени - металлическая пластина, откуда, будто вены, к шее тянулись то ли тонкие прозрачные емкости, то ли бурые проводки.
  Стоящая за спиной Таня тронула меня за плечо и очень тихо прошептала:
  - Наверху...
  Я задрал голову и на пару мгновений остолбенел. К потолку цепкими лапами крепились мерзкие существа: головастые, бледные, с вытянутыми черепами и выступающими челюстями. Твари шипели, с вывернутых синеватых губ капала слюна. Было их восемь штук. Как раз каждому, включая зомби, - по одному.
  
  Хищный карлик. Мутант.
  Уровень: 15
  Скорость нападения: 5
  Урон: 20
  
  Дальше я даже смотреть не стал: тварь была опасна разве что для Тани. Оттеснил девушку к стене, закрыл собой и вынул нож. Карлики - ерунда, по большому счету. Хотя нехорошо будет, если они сагрятся, придется их крошить, а значит: шуметь. А на улице механоид-антропус, со здоровьем как у быка, тысячи на полторы...
  Я перевел взгляд на Карло - он держал уродцев на прицеле - и жестами велел убрать обе "беретты" в кобуру. Тогда он выхватил тесак: здоровенный, с зазубренным лезвием. Твари оскалились и зашипели, выпучили черные глаза.
  Напротив оконного проема висело зеркало, где отражался медленно движущийся механоид. Он медленно ехал по улице, локатор на спине вращался, монстр поворачивал туда-сюда голову - механически, рывками.
  Когда голова повернулась к магазину, стало ясно, что глаз у антропуса нет, лишь пустые темные глазницы.
  В этот момент один из потолочных мутантов заверещал и кинулся на меня. И сразу следом сиганул другой. Взмах ножом - и одна тварь летит в стену, рассеченная от таза до ключицы, из пореза катится бурая кровь, второй взмах - следующая влипает в дверь, зажимая когтистыми лапками перерезанное горло.
  Еще двух Карло покромсал в капусту. Остальных мочили зомби - голыми руками, но весьма успешно. Восьмому, самому крупному и с виду матерому, Йохан пытался свернуть шею. Пока безрезультатно. Я глянул в зеркало: механоид заинтересовался шумом и не спеша двинулся в нашу сторону. На помощь Йохе подоспела Смерть, вцепилась в тощую спину мутанта и швырнула в окно, прямо навстречу механоиду.
  Я думал, антропус не обратит на карлика внимания и продолжит путь. Карло, похоже, думал также - он развернул коляску к двери, готовя гранатомет и встроенный в свою чудо-машину огнемет.
  Но тут снаружи донесся пронзительный визг карлика... и с мерным рокотом антропус двинулся дальше по улице.
  Не веря в удачу, мы некоторое время боялись дышать. Вот и объяснение, почему на подходе к НИИ нет мутантов, только карлики в магазине затихарились - тварей истребляют механоиды. Валят все формы жизни, что засекут.
  Карло нервно засмеялся, а Таня пробормотала:
  - Планета Шелезяка... Воды нет, растительности нет, населена роботами.
  - Хорошо хоть аномалий сейчас не видно, - заметил я. - Интересно, откуда взялись роботы? Как они агрятся, подействует ли моя невидимость...
  - Не подействует, - мотнула она головой. - Уверена. У него локатор, видел? Наверное, это значит, что реагирует на движущиеся объекты. Может, еще видит в инфракрасном спектре.
  - Ну, не обязательно на движение, - возразил я. - Хотя...
  - А может и так, малая! - перебил Карло. - Думаю, права ты. Значит, если оно приближается, надо прикинуться жмуриком и не отсвечивать. А инфракрасный фильтр в такую жару ему не поможет.
  Подождав, пока механоид удалится и свернет за поворот улицы, я приоткрыл дверь и сказал:
  - Тогда надо спешить: к ночи станет прохладно, и если эти железяки действительно видят в инфракрасном... Короче говоря, будем двигаться быстрыми короткими перебежками и замирать, едва заслышим шорох, - с этими словами я молодецки шагнул на улицу и едва не шарахнулся назад: у порога валялась верхняя часть карлика, на кустах висела нижняя, бурно истекая кровью... Н-да, разделал, как бог черепаху.
  Когда следом выбрались остальные, спросил:
  - Карло, откуда взялся робот? Он же не мог самозародиться или мутировать. Его сделали. Что ты скажешь по этому поводу?
  Карло поджал губы, поковырял ногтем ладонь и сказал:
  - Не уверен я, но... Пойми: я ж хозяйством в НИИ заведовал, не по научной части был. А там режим секретности. Короче, такое слышал: в институте спроектировали Искусственный Интеллект. У него даже имя было - Конструктор. И он был такого типа, что дальше совершенствовался без участия программистов. Причем не так чисто теоретически развивался, но и мог выполнять всякие практические работы, и развивать в себе умения, с ними связанные... Ну, строительство там, ремонт электроники и машин. Проектирование, инженеринг. Этот Конструктор вообще-то для длительных космических перелетов предназначался, для управления этими, как их... кораблями-ковчегами, вот. И разворачивания поселений на других планетах. Серьезное дело! Под него в подвале НИИ полигон сделали, где он создавал всякие опытные образцы механизмов, здания строил. Наверное, когда начался Шторм, эти его механизмы разбежались по окрестностям, и механоид - один из них, а? Правда, вид у него, мягко говоря, стремный. Вряд ли бы Конструктору позволили с людьми экспериментировать. Может, это он уже после Шторма? С ума вроде как сошел.
  Некоторое время мы двигались короткими перебежками - от дома к дому. Зомби топали позади, не отставали. Заслышав вдалеке знакомый скрежет, все замирали, но больше антропусы к нам не приближались.
  Когда достигли конца деревни (дальше начинался обширный пустырь, справа росла сосновая роща), передо мной возникло:
  
  Открыта новая локация: НИИ Кибернетики.
  
  О как, значит это еще была не сказка, сказка ждет впереди... А механоиды, получается, могут границы родной локации покидать? Гиблое дело будет, если этот Конструктор соберет их ратью да пошлет на Любеч или даже попытается весь Кластер захватить. Интересно, задумано ли в глобальном стратегическом сценарии Аномальных земель такая линия? Наверняка что-то подобное есть, неспроста такая необычная тема была введена: НИИ Кибернетики, ИскИн-Конструктор, механоиды... Уф, а не станем ли мы тем самым спусковым крючком, после которого воинство киборгов хлынет на просторы Аномальных земель? Не надо мне такого счастья, и так хватает движухи в жизни.
  Мы шли через пустырь вдоль рощи, вздрагивая от каждого звука. Небо делалось все красней, живые кусты и деревья попадались все реже, ноги ступали по почерневшим скрученным листьям, которые рассыпались пеплом.
  Между деревьями зацокало, зарокотало - не сговариваясь, бросились в кустарник, еще сохранивший листья. Пригнулись, зомби, как всегда, держались позади, Таня замерла между мною и коляской, Карло поднял свой револьверный гранатомет.
  Донесся возглас, ругань. Загрохотал автомат, а потом ухнула граната. Там люди? Отвечая на незаданный вопрос, спиной вперед из рощи вывалился сталкер в зеленом защитном костюме и коричневом броннике. Выстрелил в сосняк, размахнулся, швырнул вторую гранату, сопровождая ее полет отборной нецензурщиной. Глухо ухнуло.
  Сталкер развернулся и побежал вдоль рощи. Я рассмотрел его лицо: зарос бородой по самые уши, одни глаза сверкают из-под камуфлированной кепки, да еще черные дреды свесились до плеч. Колоритный персонаж.
  Спустя пару секунд, ревя двигателем и гремя гусеницами, выехал осыпанный землей антропус. Механическая правая рука волочилась по земле - все-таки граната его немного повредила, осколком разворотило бок, но крови не было, там поблескивали стеклянные трубки, которым хоть бы что. Стекло, наверное, бронированное, а может и не стекло это вовсе.
  Хоть ловкость у механоида невелика, он настиг сталкера быстро. Таня вздохнула и уткнулась лицом мне в плечо. Я и сам хотел отвернуться, чтоб не видеть, как антропус будет разделывать бродягу циркулярной пилой, однако манипуляторы киборга преобразились, в них что-то сложилось, сдвинулось, разъехалось... Теперь это были руки с длинными металлическими пальцами.
  Сталкер с диким воплем принялся поливать механоида свинцом, только пули отскакивали от железа. Антропус взмахом руки выбил автомат, сталкера швырнуло на землю. Механоид прижал его манипулятором к земле, вторым крепко обхватил. Неудачливый охотник за хабаром заорал, крик перешел в хрип. Механоид поднял его над землей и понес обратно в рощу.
  - Ты чего не стрелял из гранатомета? - напустился я на Карло.
  Тот от возмущения аж подпрыгнул:
  - Че?! Ты шмот этого чувака заценил? Что я сделаю со своей пукалкой, когда такой профессионал ничего не смог?
  Я вдохнул-выдохнул. Действительно, игрок был уровня 100+, мы ничего не смогли бы сделать.
  - А до вертолета далеко еще? - спросила Таня. - Что-то мне тут не нравится.
  - А кому нравится? Если бы добраться до него было просто, уже б давно он бы там не стоял! Все, идем, чтоб ночь в пути не застала.
  Мы двинулись дальше. Мое здоровье начало уменьшаться - стало действовать аномальное излучение, про которое толковал наш реактивный инвалид. Пришлось пить таблетку и давать другую Тане - здоровье восстановилось. Интересно, надолго ли?
  А вот зомби излучение будто пошло на пользу, они вроде даже порозовели и идти стали бодрее. Или просто мы скисли и замедлились?
  Наконец, взобрались на невысокий холм, за которым, если верить карте Карло, должна быть первая воинская часть. Она там и была... и в облаке рыжей пыли к ней двигалась колонна техники. Кто это может быть? Еще один бункер Короны, как в скрытой локации? Пришлось надевать очки снайпера и использовать вместо бинокля. То, что я увидел, мне очень и очень не понравилось. Это была не военная техника. Впереди двигалась платформа, груженная ящиками, за ней - что-то вроде железного краба. Манипуляторы его заканчивались пиками.
  
  Истребитель. Киборг.
  Уровень: 80.
  Скорость нападения: 35.
  Урон: огнестрельное ранение - 300, колюще-режущие раны - 500.
  Зона агрессивности: 50 метров.
  
  Ну вот, кажется, подобная штука и убила сталкера, которого мы видели в деревне. Вид у этих крабов-истребителей такой, будто они созданы, чтоб уничтожать все живое, органическое. Антропус же людей не убивает, а утаскивает. А вот, кстати, и он...
  Механоид двигался наперерез колонне. Сталкера он держал перед собой на весу, похоже, тот был без сознания. Киборг догнал колонну, пристроился в хвост, и его скрыла поднятая пыль.
  - Ух ты! - озвучил эмоции Карло. - Роботов-то куча!
  - Кто их клепает? - спросил я. - Конструктор этот?
  - Похоже, все-таки эксперимент удался, - прошептал Карло. - Они самовоспроизводятся по программе, заложенной Конструктором. Короче, хватит залипать, по прямой не пойдем - вон, их сколько! Лучше в обход.
  Пришлось возвращаться и огибать холм.
  Здесь живого ничего не осталось. Корабельные сосны черными столбами торчали к багряному небу, под ногами шуршала опавшая хвоя вперемешку с листьями. Было все так же жарко, постоянно хотелось пить, но запас воды был ограничен, и приходилось экономить.
  Хорошо, местность была бугристая, исчерченная оврагами, где при необходимости можно спрятаться. От напряжения болела спина, и в ушах постоянно звенело. Карло притих в своей коляске и больше не сновал вокруг, Таня подволакивала ноги. Только моей мертвой команде все нипочем - зомбопузики шагали бодро, размахивая руками. А я размышлял о том, что стало с бродягой, пойманным антропусом. Ведь это игрок, там живая личность под аватарой спрятана. И на респ он не ушел. Может, киборг вспрыснул ему что-то усыпляющее, и человек в своей капсуле глубокого погружения реально на какое-то время заснул? Такая игровая условность - взят в плен, не можешь освободиться... Потом проснется - и что тогда? Или с определенного момента он свой аватар потеряет, как вон те люди, которые раньше были Йохой, Смертью и другими зомби? Ну, хорошо, а как потом, в точке респа ты заполучаешь дубль старого аватара, то есть сейчас по просторам Аномальных земель бродят двое Йох, один живой, второй мертвяк у меня в подчинении? Нет, не может быть - ведь не только мою гнилую пятерку ядоплюйки превратили в зомбей. Возможно, это не такая уж частая ситуация, но наверняка она и раньше происходила и дальше происходить будет. Не могут разрабы наводнить игру двойниками. Скорее уж игроки в особых случаях вроде смерти от ядоплюйки или пленения киборгами из НИИ теряют свои аватары. Нужно заново персонажа качать, развивать... Кошмар! Или достижения как-то сохраняются и переносятся, хотя бы частично, на следующего персонажа? Моб его знает, интересный вопрос.
  Мы двигались вдоль оврага, у подножия холма.
  - Скоро будет трасса, ведущая в Аушево, - объявил Карло. - Она или за этим холмом, или за следующим. Но с учетом нынешних реалий я даже не знаю, стоит ли идти по ней.
  Он был прав. Когда вскарабкались на холм, поросший черным кустарником, взгляду открылась некогда живописная долина, поделенная пополам асфальтовой дорогой, отлично сохранившейся. Может, киборги за ней следили?
  Колонна, которую мы пытались обойти, как раз выезжала с грунта на асфальт метрах в двухстах от подножия холма.
  Припомнив слова Карло про ненадежность местной связи, я достал КПК. Так... чат не работает. Плохо, хотел узнать, как там дела у барсов. А карта... гм, совсем плохо, однако. Вместо карты на экране дрожащее пятно "белого шума" - точки, снующие по серому фону. К тому же КПК скрипуче зажужжал, когда я его включил. И еще начал заметно нагреваться в ладони - пришлось побыстрее вырубить.
  Ясно, пока локацию не покинем, связи не будет.
  Вдалеке над долиной, озерами с красной водой и холмами в багрянце марева тонули циклопические сооружения. Высокие серые небоскребы. Один - прямоугольная коробка, второй - с острой скошенной верхушкой.
  - Это и есть Аушево? - спросила Таня.
  - Оно, - кивнул Карло. - Типа, город будущего. Там жили ученые и военные. А что сейчас - подумать страшно. Царство машин, посмотрите, колонна туда едет. Нам, слава богам, до города не надо, НИИ находится в пяти километрах от него, за холмами, отсюда не видно. Ну, то есть ближе к нам. И вертолет там, в самом центре НИИ.
  - Сколько идти?
  Карло почесал голову, сощурил раскосые глаза:
  - Километров семь. Так что лучше поторопиться. Я вот так подозреваю, что прямо в НИИ киборгов и клепают. Гнездо у них там. Лежбище!
  - И как до вертолета дойти? - спросил я. - Вы ж видели - пули антропуса не брали. Хотя граната повредила, но у нас их не так много.
  Карло, насупившись, некоторое время глядел перед собой, потом сказал:
  - Я знаю, где проводились испытания секретного оружия. Военные поставили научникам задачу: нужно обезопаситься на случай проблем с киборгами. Вдруг те того... взбунтуются? Ученые сопротивлялись, доказывали, что это все детские сказки и невозможно, но вояки их дожали. И наши научники спроектировали такой излучатель. Тот с помощью электромагнитного импульса выводит из строя электронику, а ее в этих механических уродах дофига и больше.
  - А чего раньше про излучатель не сказал? - возмутился я.
  - А я знал, что киборги так расплодились? А теперь думаю - без излучателя добраться до вертушки будет нереально. Ну да, есть мой гранатомет, есть твои гранаты, они киборгам наносят вред. Но ты прав, их не так много, а пули - без толку. Значит, нужен излучатель. Есть надежда, что до него добраться будет немного полегче, а уж с ним - и к вертушке прорвемся.
  Мне оставалось лишь развести руками:
  - Тогда веди к излучателю, Сусанин.
  Карло поскрипел к почерневшей крапиве с покрученными листьями, врезался в нее коляской, и листья тотчас осыпались. Мы пошли по проложенному пути, оставляя за собой голые черные стебли. Выбрались на узкую тропинку вдоль столбов, увенчанных небольшими металлическими коробками с мигающей красной лампочкой.
  За спиной взвыла сирена.
  Я развернулся: на горе стоял приземистый киборг с локатором на кузове. Издали его было толком не разглядеть, но, кажется, это истребитель. Наверное, передает остальным сигнал, что обнаружил нарушителей...
  - Как он нас засек?! - крикнул я.
  Карло свернул левее, за соседний холм, и заорал:
  - Приборы на столбе видел?! Они, думаю, фиксируют движение! Тут невдалеке мост, надо до него добраться! У меня взрывчатка есть, в Любече перед выходом прикупил за свои кровные, между прочим... Скорее! Одна надежда: они в воду не полезут!
  Он дернул рычаг, и коляска развила еще более приличную скорость, даже не угнаться за ним! Схватив Таню за руку, я побежал. Защитный костюм и броник прилично замедляли движение. Приходилось перескакивать через трещины в земле, обегать большие кочки. Зомби вразнобой топали сзади, не отставали.
  У Карло с перепрыгиванием было туго - колесо попало в выбоину, и коляска перевернулась так, что инвалид пропахал землю лбом, подняв пыль. Отчаянно матерясь, пополз к коляске, перевернул ее и залез обратно как раз, когда мы с ним поравнялись.
  Сзади доносились жужжание и стрекот. Звуки в этой локации распространялись странно, потому трудно было сказать, далеко ли киборги. Я кинул взгляд через плечо: больше десятка киборгов перетекли холм и спускались в низину. И откуда взялись? Из-под земли вылезли, что ли? Или это те, что сопровождали колонну? Скорее всего. Она как раз у подножия проходила, когда мы миновали первые столбы с железными коробками, и истребители получили сигнал.
  А моста еще не видно. Не успеем.
  До первых роботов было метров десять. Выхватив гранату, я крикнул:
  - Берегись!
  Она по высокой дуге полетела в роботов. Мы бежали дальше, я выхватил вторую, швырнул - и тут сзади грохнула первая.
  Повезло: взорвалась она прямо под киборгом, и его буквально разломило напополам взрывом.
  Громыхнула вторая граната, сзади встало облако пыли. Таня споткнулась и упала. Я присел, помогая ей встать, мимо пробежали зомби, я крикнул им:
  - Не тормозить!
  Вместе с Карло они опередили нас. Мы снова побежали, и в ход пошла третья граната. Ветра тут не было, пылевое облако клубилось на одном месте. Из него выползли два плоских робота-истребителя, потрясая манипуляторами с острыми пиками. Остальные перли следом - кто сплющенный в блин, кто - с проломленным корпусом, истекая маслом, кто - с оторванными манипуляторами... но все функционирующие. Итого один сломанный киборг, два "здоровых", пять покалеченных. Последние ползли медленно - не догонят, а вот целых надо кончать. Карло будто прочел мои мысли и развернулся к врагам вместе с коляской.
  - В сторону, в сторону! - заорал он.
  Я резко взял левее, волоча Таню за собой. Карло включил огнемет, с низким гудением ударила длинная струя гудящего красно-синего пламени... Никакого толку - роботы почернели, и все. Они стали расползаться, огибая пламя, Карло немного повернул кресло и жахнул из гранатомета.
  Разворотило сразу трех роботов, но на вершине холма появилось целое воинство, спешащее на выручку собратьям.
  Впереди показался мосток через речку с медленно текущей водой, где отражалось багряное небо. Узкий, двое едва разойдутся, зато каменный и перила с двух сторон.
  Карло оказался на мосту первым и уже прикручивал взрывчатку. Мы пробежали мимо него. В конце моста я обернулся. Зомби заняли позицию в нескольких метрах от берега и начали палить в спешащих киборгов из дробовиков - сами, без команды!
  Роботов это не остановило, естественно, дробовики слабоваты против них. Киборги уже достигли стрелков, замелькали пики манипуляторов... Сейчас от моих боевых зомби ничего не останется!
  - С моста, быстро с моста! - крикнул Карло, катясь к нам.
  Таня потянула меня дальше. А на другом берегу, будто в замедленной съемке - роботы, пики, манипуляторы, зомби... и ничего не случилось! Киборги опознали зомбей как неживую материю и просто прокатили между ними.
  Йоха, в реку! Плывите сюда! - мысленно скомандовал я, сбегая с моста. Карло скатился следом.
  С грохотом на месте моста расцвел огненный цветок - ярче солнца. Мы повалились на землю. Взметнулся фонтан воды цвета крови и осколки камней.
  Была опаска, что роботам вода нипочем, и они побегут по дну речушки, но нет - столпились на противоположном берегу и принялись усиленно вращать локаторами. А зомби тем временем спокойно вошли в воду и поплыли.
  - Валим отсюда подальше. - Карло направил коляску к соснам без хвои, что голыми рыжими столбами торчали впереди. - Они отправят координаты своим и вызовут подмогу. Быстрее, не тормозите, двуногие!
  На ходу я из нагрудного кармана достал два шоколадных батончика и упаковку таблеток, выпил восстановитель здоровья, один батончик отдал Тане.
  Карло, рокоча мотором коляски, мчал впереди. Вскоре лысый сосняк закончился, и взгляду открылась бетонная площадка, заставленная военными КРаЗами с прохудившимися брезентовыми и проржавевшими железными кузовами. Я возликовал было, решив, что дальше поедем на машине, но быстро понял, что техника в плачевном состоянии. Здесь остро пахло кислятиной и смертью. Под ногами гнили отвалившиеся от кузовов ржавые струпья, лежали трухлявые покрышки и битое стекло. Старую технику сюда свезли явно задолго до Шторма, она стояла стройными рядами: сначала КРаЗы, затем ЗИЛы, за ними - УАЗики и останки мотоциклов, а в самой середине площадки гнили старинные автобусы без колес и лобовых стекол, со смятыми кузовами.
  Дождавшись зомби, мы двинулись между рядами авто. Сначала - на цыпочках, потом все смелее. Мне казалось, что машины заглядывают в самую душу навсегда погасшими фарами.
  Почему-то здесь звуки были звонче и громче, чем у реки: скрипела коляска Карло, шумно дышала уставшая Тень, топали зомби.
  - Немного осталось! - подбодрил инвалид. - Наподда-а-ай!
  Я невольно заразился его энтузиазмом и "наподдал", хоть и казалось, что прямо сейчас сдохну от изматывающей усталости.
  Рывок - и мы замерли перед странным мертвым лесом, над которым вспыхивали и гасли ветвистые голубоватые молнии. В знойном мареве трудно было понять, что не так с флорой, но приглядевшись я разобрал - между лысыми соснами торчали серебристые сооружения, отдаленно напоминающие вышки ЛЭП. Соединяли их не провода, а стеклянные трубки. Глубже в лесу столбов и трубок было больше.
  - А это что? - прошептала Таня. - Зачем это? Оно такое... нечеловеческое.
  Разинувший рот Карло сказал:
  - Сразу за рощей была генераторная, то есть электростанция, что питала весь городок. Я так думаю, роботы эти пытаются построить свой мир. Им нужна энергия, и они генераторную усовершенствовали. А молнии... Ну, не научник я, по другой специальности был. Короче, идея такая: им эти железные деревья станцию заменяют. То есть они и есть теперь энергостанция. Электричество из атмосферы натягивают, не знаю, как еще сказать.
  - Разве такое бывает? - усомнился я и тут же сам себя одернул: это вирт-мир, здесь все бывает. В известных пределах.
  - Институт впереди, - Карло покатил прямо в электролес.
  У железного леса была чуждая, понятная только электронным мозгам эстетика. Вспыхивали синие молнии, ударяли в металл - по трубкам сочился голубоватый свет. Сухой треск раскатывался по округе и смолкал. Не прошли мы и полукилометра, как нормальные деревья совсем исчезли: не осталось ни стволов, ни даже пней, зато стальные вышки теперь были повсюду. В стеклянных трубках отражалось багровое небо, окрашивая красным серебристую сталь.
  Земля - сухая, ломкая, в сетке мелких трещин, напоминала поверхность другой планеты. Вверху трещало и погромыхивало. Здесь не было, наверное, даже бактерий, стерильный воздух пахнул озоном.
  Чем дальше, тем гуще становились железные джунгли. Небо почти целиком скрыли сплетающиеся трубы и медные пластины, выступающие из серебристых стволов подобно плавникам.
  Впереди что-то мерно громыхало, словно билось огромное металлическое сердце. Чем ближе, тем отчетливей рокот. Скрип инвалидной коляски утонул в нем. Карло ехал первым, вертел головой. Я шагал следом, Таня держалась за моей спиной. Зомби молчаливым стадом плелись за нами.
  Вскоре вышли на круглую площадку из черного стекла метров пятидесяти в диаметре, где железного леса не было. По периметру железные столбы, на них - огромный стальной купол, куда с легким треском били молнии, а на середине площадки работали поршни, пульсировали вставленные друг в друга толстенные трубы, из них со свистом вырывался пар; к центру купола тянулись трубки поменьше. Недалеко от поршней суетились роботы, похожие на колесные холодильники с манипуляторами, прижатыми к блестящим бокам.
  Карло замер, мы все остановились позади него.
  Наверху загрохотало, будто сооружение из стекла и металла начало рушиться. Таня невольно вскинула руки, защищая голову, а я почувствовал себя муравьем, забравшимся в часовой механизм. Когда грохот начал стихать, пригляделся к одному из "холодильников".
  
  Конструктор. Киборг.
  Уровень: 55.
  Скорость нападения: 20.
  Урон: огнестрельное ранение - 150, колюще-режущие раны - 150.
  Зона агрессивности: 40 метров.
  
  Насчитал я десять конструкторов только с нашей стороны. От них вполне можно убежать или загасить их гранатой, но сколько тут других киборгов? Начнем шуметь - все сюда сбегутся. Они на своей территории, у нас не будет шансов.
  Карло покатил в обход стеклянной площадки, и мы направились следом.
  - Долго еще? - спросил я у него. - Такое ощущение, что прохладней становится. Если их инфракрасные датчики начнут нас ловить...
  Он пожал плечами:
  - Теперь - хрен его знает. Нет никаких ориентиров, непонятно, правильно ли мы идем, это ж как лабиринт! От электростанции, какой ее помню, ничего не осталось. Если направление верное, то уже скоро. Но нужное нам место было в низине, а тут - ни низины, ни возвышенности. А может, роботы снесли все к чертям собачьим?
  Или мне показалось, или впереди, между стальными столбами показался просвет. Карло вытянул шею и увеличил скорость. Действительно, вскоре железный лес поредел, и, пройдя между крайними деревьями, мы очутились на краю обширного пологого котлована.
  Склоны его были закованы в металлический каркас, похожий на решетку из арматуры, готовую под заливку бетона. В центре круглой долины стоял НИИ Кибернетики.
  Небоскребы Аушево маячили дальше, за кратером. На середине его поблескивало стеклянно-пластиковое здание, состоящее из трех прямоугольников-этажей. Второй этаж немного выдвинут влево и стеклянным коридором соединяется с высящейся в стороне круглой башней. Справа вторая такая же, соединенная коридором с прямоугольником третьего этажа, сдвинутым вправо.
  Возле этой башни несколько киборгов сновали с ящиками и коробками в клешнях, снимали их с приземистой колесной платформы и въезжали в темный проем ворот. А на крыше центрального корпуса серебрился металлический купол, нереальный и фантастический на фоне багряного неба.
  В центре кратера было еще несколько построек, поменьше. Между ними ездили киборги различных конструкций. По периметру, возле арматурной стяжки (ее делали, наверное, чтобы помешать оползням - хотя склоны казались слишком пологими для них) ощетинились пиками истребители.
  По сетке ползали конструкторы и небольшие конусообразные механизмы. Они сами собой надевались на места стыковки арматуры и начинали искрить. Сварщики, догадался я и спросил у Карло шепотом:
  - Нам надо туда, где купол?
  - Ага, вертолет под ним. Но и механоиды тоже.
  - А излучатель?
  - Вон постройки левее, пятиэтажная кирпичка, где киборгов поменьше. Она с левой башней соединена крытым переходом, ну типа того, каким сама башня соединена с центральным корпусом. Видишь, да? В кирпичном здании излучатель и лежит. Только, я смотрю, вход замурован полностью. В кирпичку, стало быть, через верхний этаж надо, по переходу проникать.
  - Но их же там все равно много, - сказала Таня. - Как туда попасть?
  - Да уж, - я помассировал виски. - Надо подумать.
  Карло проворчал:
  - Думай, не думай, телепорт не надумаешь.
  - Телепорт, как у Короны, нам бы сейчас действительно не помешал. Есть там подземные переходы какие-то? Чтоб соединяли эти постройки с главным зданием?
  - Подвалы есть, конечно, подземные этажи, но о переходах ничего не слышал.
  Хреново. И что делать? Не факт, что оружие вообще на месте. Значит, надо кого-то туда заслать. Взгляд остановился на зомби, топчущихся неподалеку. Киборги на них не агрятся - идеальные разведчики. Надо выбрать кого-то, пусть сходит, доложит обстановку и притащит мне излучатель.
  - Карло, расскажи, как выглядит излучатель, и план кирпичного здания нарисуй, если еще помнишь, как там что.
  Потом я скомандовал, повернувшись к зомбям:
  - Молодцы, р-р-ровняйсь! Смир-р-но!
  Зомби выполнили команду четко, как солдаты, и стояли даже некоторое время ровно, а потом начали покачиваться. Горбоносый мертвяк, которому я когда-то пришивал руку и которого, сам не знаю почему, назвал Галоперидолом, разинул рот и не мог его закрыть, лишь ворочал челюстью и вращал глазами.
  - Ты! Иди вон в то кирпичное здание и выясни, где там излучатель. Вот этот товарищ, Карло, сейчас тебе его опишет. Внутрь проникать через башню и через висячий переход. Обстановку разведай и доложи. Мысленно! - я приложил палец к виску.
  - Ы-ы-вы-ыва! - он закивал, пустил слюну и принялся раскачиваться взад-вперед, медленно подходя к нам.
  - Карло, рассказывай, что там и как.
  Калека вытащил из кармана кусок скомканной бумаги и огрызок карандаша, нарисовал три прямоугольника и принялся комментировать, косясь на подступившего зомби:
  - Короче, я так мыслю... Пятый этаж, значит, мини-полигон, - он заштриховал первый квадрат. - Ну, там, мишени, перегородки... Лучше двигаться вдоль правой стены к лифту в конце помещения... Лифт вряд ли работает, зато еще есть лестница. Четвертый этаж... ничего интересного. Два коридора, - он прочертил параллельные линии, вдоль них разместил маленькие квадраты. - Склады, кабинет директора, всякое такое. Зато третий... Сначала - два параллельных коридора и череда кабинетов, затем - зал, вот такой большой прямоугольник на пол-этажа. Там и должны быть опытные образцы, оружие и много интересного. Излучатель с ремнями и овальной трубкой. Тяжелый. Вот, рисую. Тут у нас, в середине, сам прибор. Дальше он соединяется с коротким стволом. Здесь рычажок, дергаешь - и опа! Загорается зеленая лампочка, и хана киборгам.
  Я забрал листок и ткнул под нос Галоперидолу:
  - Идешь на разведку, остальным - сидеть и ждать команды. План запомнил?
  - Ы-ы-ва! - зомби коряво задвигал отвисшей челюстью.
  - Ну, тогда, рядовой Галоперидол, исполнять!
  Альтернативно живой, подволакивая ноги, потащился вниз со склона, а я на всякий случай пояснил Тане и Карло:
  - На зомбей киборги не реагируют. Зомби ж не живые, да? Роботы их или не видят, или не воспринимают как опасность. Надеюсь, не только истребители... Сейчас и узнаем.
  - А как же он тебе расскажет? - спросила Таня. - А, ну да, телепатическая связь.
  - Ага. Вот, кстати, давайте еще раз чат проверим...
  Мы все достали КПК и снова убедились, что связи нет.
  Тем временем Галоперидол шел вниз по склону, перешагивая через арматуру, Впереди наискось полз поднявший манипуляторы истребитель...
  По идее, зомби не должно быть в картине мира роботов, они их просто не увидят или проигнорируют. Хотя не исключено, что те мобы, у которых основная функция - охрана НИИ, набросятся на моего альтернативного, как на возможную "угрозу скрытого характера".
  Истребитель закрутил локатором, затарахтел, ему ответили другие роботы неподалеку. Я сморщился. Хана Галоперидолу. Теперь на моей совести будет жизнь мертвеца.
  Таня, сжав мою руку, облегченно вздохнула: истребитель не среагировал на зомби. Мертвец-разведчик обошел его, потом искрящего сварщика, добрел до асфальтированной площадки вокруг зданий и мимо антропусов прошел, качаясь, в дверь башни. Я на радостях приобнял девушку:
  - Вот! Теперь ждем, что он там разведает. А может излучатель сразу притащит.
  Вскоре зомби сообщил:
  На первый этаж. Видит склад. Много робо. Чэловэк - опасно.
  Ёлки, он что, до смерти грузином был?
  Сколько их?
  Дэсять погрузчык, три антропус, - поведал наш Шота Руставели. - Идет лифт. Лифт не работат. Идет лэстница. Проходыт второй этаж.
  Интересно, что Галоперидол в своей мыслеречи не использовал местоимения "я". Йохан, помнится, тоже, но тот хотя бы называет себя по имени в третьем лице. То есть Галоперидол себя теперь вообще в качестве личности не осознает, просто некая "точка зрения", движущаяся в пространстве и способная что-то делать, выполнять приказы. А вот у Йохана - и еще у Смерти, кажется - самоосознавание развито лучше.
  Трэтий этаж. Открывает двэр. Два корыдор. Идет далшэ. Видыт нужный комнат, заходит нужный комнат. О-о, тут у стэн - закрытый прозрачный шкаф, много шкаф. Идет вдоль шкаф. Видит тумба. Большой тумба. Высокый. На нэй излучатэл. Не достать. Совсэм не достать. Очэн высокый!
  Возьми стул, что-нибудь, встань на него!
  Тишина. Или мне показалось, или голос Галоперидола прозвучал обиженно:
  Уже встал. Высоко совсэм. Нэ достать. Нужна думат как достат. Нэчэм думать. Мозги савсэм гнил.
  А счастье было так близко. Я передал:
  Так, витязь в тигровой шкуре, иди снова наверх. Проверь ходы-выходы, все разведай.
  Карло с Таней вопросительно глядели на меня, зомби топтались, подняв дробовики, причем Йоха без моей команды выставил их "коробочкой".
  - Излучатель лежит на какой-то тумбе, и зомби не может его достать, - пояснил я. - Но хоть картина теперь ясна. Надо туда отправляться.
  - Ага, ну да... - протянул Карло. - И какие, так сказать, шаги ты собираешься предпринять в этом направлении? Обмажешься грязью, чтоб сойти за зомбанутого, и между киборгами пройдешь аке посуху?
  - А вот, - я указал на толстенный силовой кабель, что тянулся от электролеса, оставшегося за нашими спинами, вниз над склоном. Через равные промежутки его поддерживали штанги, а заканчивался кабель на крыше башни, соединенной с кирпичным зданием. Далеко в стороне еще один такой же кабель шел к другой башне.
  Карло пригляделся.
  - А че, это мысль, суицидничек! Кабель, вишь, идет вон к будке на крыше. Трансформаторная там какая-нибудь. И еще на крыше есть стеклянные люки, отсюда их не видно, но это я тебе могу сказать. Они под козырьками такими сдвижными. Через люк пролезешь на чердак башни, оттуда по переходу - и готово. Излучатель у нас на третьем, ничего не изменилось?
  - Судя по сообщениям разведчика - нет.
  - Ну, вот...
  - Ты что - по этому проводу собрался туда лезть?! - догадалась наконец Таня.
  - Требуется мое присутствие, - я вздохнул и указал на кирпичное здание. - Галоперидол сам не справится. Полезу по кабелю, да.
  - Но если они тебя снизу заметят?
  - Разберемся. Все, стойте тут.
  - Удачи, тебе, суицидник! - Карло махнул рукой. - Надеюсь, еще свидимся. Если что, Таньку мне завещаешь?
  - Обойдешься!
  Я отошел к краю энерголеса, нашел место, откуда выходил кабель, подпрыгнул, ухватился за хрупкую на вид, а на деле прочную стеклянную трубку, подтянулся, встал на металлическую штангу и вцепился в следующую трубу. Подтянул себя ногой к кабелю, обхватил его всеми конечностями, повис спиной вниз, полусогнутой рукой прижимая "тавор" к боку.
  И полез.
  Край кратера быстро остался позади. Багряное небо надо мной было мертвым и неподвижным. Не прекращая ползти, повернул голову: роботы внизу занимались своими делами и на меня не реагировали. Аллилуйя!
  Галоперидолл, поднимайся. Встречай меня на пятом этаже, возле переходника.
  То, что казалось элементарным, на деле требовало сноровки и силы, которой у меня не было - ни в характеристиках, ни в данный момент. Пальцы норовили разжаться, мышцы дрожали. Остановился передохнуть - не помогло... Ох, Карло, через байт тебя налево! Накаркал. Так, что делать? А то сейчас ведь свалюсь. Падать - не вариант, ползти дальше - ресурс кончился. Где бы ресурс подзанять?.. Тоник! Осторожно снял правую руку с кабеля, полез в карман. Флакон чуть не выпал из ослабевших пальцев, но я зубами сорвал крышку и выпил.
  Мятной прохладой продрало по горлу.
  Это было как новое рождение. Пульс участился, взор прояснился, накатила эйфория, и мышцы налились силой.
  Я заработал руками интенсивнее, и вскоре на меня дохнуло жаром от раскаленной крыши. По шпилю, к которому крепился кабель, соскользнул на железную будку, с нее - на крышу. Здесь плоские участки чередовалось с выпуклостями, похожими на черепашьи панцири. Подбежал к ближайшему, осмотрев, надавил на рычажок - "панцирь" щелкнул и приподнялся.
  Света хватало, чтобы разглядеть помещение. Ящики, коробки, столы, нагромождения приборов... Найдя сломанную дверь перехода, пробежал по нему, перескакивая через груды мусора, и нырнул в новое помещение, полутемное. Из сумрака навстречу шагнул Галоперидол, махнул рукой:
  - Ыва! Сюда!
  Я поспешил за ним. Вот и винтовая лестница. Бегом спустился за зомби... и оторопел. Мы очутились в просторном зале, где кишели киборги-погрузчики, а между ними виднелся механоид. Уловив движение, они все развернулись ко мне, закрутили локаторами, игнорируя зомби, уже бредущего к распахнутой двери слева. До нее было метров пятнадцать и - ни одного киборга на пути.
  Сюда, хозяын.
  Заметив, как пулемет антропуса нацеливается на меня, я рванул к двери. За спиной загрохотало, в "Жесть" больно ударили пули, придавая мне ускорение.
  Зомби топтался в проеме, мычал и махал руками. Толкнув его, я вылетел на лестничную клетку и захлопнул деревянную дверь. Сдвинул толстую щеколду. На двери появились пулевые отверстия. Киборги высадят ее за пару минут.
  - Вниз, давай! На третий! - заорал я, рванув по лестнице
  Пролет третьего этажа, раскрытая бронедверь... Дождавшись Галоперидола, я захлопнул ее и запер на массивный засов. Ну, хоть это киборгов ненадолго остановит. О том, какой паровоз за мной тащится, старался не думать.
  Достав из кармана мятую схему здания, нарисованную Карло, побежал дальше по коридору в помещение, отмеченное кривым крестиком.
  Справа и слева были двери с облезшим дерматином, кое-где - стальные, все запертые. Под ногами грязно-белый мрамор в потеках машинного масла и царапинах, а впереди ворота, прям ангарные по размеру.
  Излучатель за ними. Только я оказался у ворот, как в бронедверь позади ударили.
  Тот факт, что ворота были незапертыми, я посчитал своей самой большой удачей за всю эту бестолковую операцию. Потянув тяжелую створку, которая сдвинулась с ржавым скрежетом, просочился внутрь.
  В ангаре, занимающем большую часть третьего этажа, царила непроглядная темнота, пришлось включать фонарь. Луч пробежал вдоль стены, сквозь стекла закрытых шкафов высветил медицинские инструменты, какие-то колбы, бутыли с мутной жидкостью, метнулся на противоположную стену. Я тихо присвистнул: да тут площадь - квадратов сто, и везде шкафы, стеллажи, столы, кушетки. Пахло формалином и чем-то кислым.
  - Где ты видел излучатель? - обратился я к зомби и, с натугой сдвинув створку, запер ворота на засов - металлическую балку в двух толстых скобах.
  - Ыва-ыва! - Галоперидол ушагал в темноту. Что-то щелкнуло, и зал озарился светом.
  Я зажмурился, потер веки, а когда открыл глаза, Галоперидол стоял передо мной и указывал вперед, мыча и тряся башкой с отпавшей будто в немом удивлении челюстью.
  Тонкими зеркальными перегородками зал делился на две части. Правая - с опытными образцами. Чего здесь только не было: и органы, плавающие в формалине, и части человеческих тел, и горилла на операционном столе, оплетенная проводами. Больше всего поражали человеческие руки - ладони с растопыренными пальцами - нанизанные на проволоку, протянутую вдоль стен, как сушеная рыба.
  Я сглотнул и посмотрел в противоположный конец помещения, где в огромных прозрачных резервуарах плавали обрубки человеческих тел - без рук, ног, а некоторые - даже без костей таза, но с позвоночником, целым до самого копчика. Обрубки были оплетены проводами, возможно, все еще поддерживающими в них жизнь. Среди обрубков узнал неудачливого сталкера с дредами. Понятно, что игрока в том теле уже нет... А может есть? Не хочешь покидать покалеченный аватар - так и торчи здесь, видя перед глазами одну и ту же жуткую картинку (если, конечно, тебе оставили глаза). Когда насладился ею сполна, аватар бросил и заводи себе нового игрового персонажа... Хорошо, что в Аномальных землях подобные кошмарные варианты смерти нечасты, большинство приводят к банальному респу в ближайшей точке воскрешения.
  Во второй половине ангара хранились составные части антропусов: коробка с пулеметами на гусеницах, манипуляторы сложены отдельно, вот руки со встроенными подствольными гранатометами... Или это фонари у них такой формы? Моб его знает.
  Я остановился над резервуаром с желтоватой жидкостью, который повторял форму человеческого тела. Вокруг из пола торчали небольшие манипуляторы с иглами, зажимами, пилками, скальпелями. Дальше стояли небольшие емкости с человеческими головами, обритыми на лысо. У всех на месте теменной кости была титановая пластина с проводами.
  Вот, что такое антропусы, и куда деваются аватары пропавших тут сталкеров. Вот, что ждет меня и Таню, если антропусы дотянутся до нас. Причем мы-то прервать соединение с вирт-миром не можем! А Карло? Его тоже "подключат", сделав частью киборга? Интересный, на самом деле, вопрос, относящийся к игровой механике...
  Наверное, идея в том, что сознание жертв обрабатываются, личность стирается, а мозг используют как биокомпьютер. Ладно, не до того сейчас.
  - Ыва-ыва! - напомнил о себе Галоперидол из-за нагромождения коробок.
  Я побежал к нему. В ворота пока не ломились - значит, киборги не могут преодолеть бронедверь в начале коридора.
  Голова сталкера с дредами разлепила веки и уставилась на меня. Сморщившись, я отвернулся, поспешил дальше. Бр-р-р! Извини, брат, помочь никак не могу. Тут себя бы спасти...
  Зомби стоял перед высокой тумбой-цилиндром и неловко показывал вверх.
  - Ыва!
  - Понял тебя.
  Перед тумбой валялся перевернутый стул. Я осмотрелся, побежал назад, схватил железный ящик, принес, потом еще два. Взгромоздив один на другой, прикинул высоту и сверху поставил стул. Шаткое сооружение - Галоперидолу на таком точно не устоять.
  За воротами все еще было тихо.
  Так, теперь осторожно... Стул мелко задрожал под ногами, я потянулся к излучателю, схватил и спрыгнул. Ну и тяжеленная дура!
  
  Добавлено новое оружие.
  Излучатель, опытный образец.
  Электромагнитное, двуручное.
  Класс: уникальное.
  Урон: 400-500.
  Действует только на киборгизированных существ и некоторые механизмы.
  Скорость: 1.0.
  Тип поражения: выжигает электронные цепи.
  
  - Ну все, Галоперидол! Мы спасены, если Карло не обманул.
  Альтернативный затряс башкой и поплелся за мной мимо емкостей с человеческими обрубками. Когда мы покинули ангар и двинулись в сторону бронедвери, куда с лязгом и грохотом ломились киборги, одна из дерматиновых дверей распахнулась. Навстречу выехал истребитель - я отпрыгнул и активировал излучатель, направив его на робота.
  Ничего не случилось, только диод на корпусе замигал красным - аккумулятор разряжен. Выругавшись, я метнул под ноги киборгу гранату и бросился назад.
  Грохнуло - звук был глуховатый, должно быть, робот в этот момент наехал прямо на гранату, как и было задумано. Потом сзади заскрипело, застучало...
  ПАБАММ!
  
  Поздравляем! Вы достигли нового уровня! Текущий уровень: 53.
  
  Ну вот, давно пора за мои-то мучения! Снова закрыв ворота ангара, я окинул взглядом приборы, лежащие рядом с местом, где был излучатель. Стальные прямоугольные коробки, маленькая округлая фигня наподобие слухового аппарата, старинный трансформатор, лампочки, катушки магнитной индукции с окислившимися медными проводками... Где гребаные аккумуляторы?!
  Ну, не от розетки же он заряжается! Оглядел излучатель - ага, есть разъем, как для зарядки айфона. Но поблизости нет ничего со штекером, который бы сюда подошел. Взяв в руки "слуховой аппарат", покрутил его, рассматривая. Любопытная штучка, выделяется на фоне остального хлама, но для чего она?
  - Ыва! Ы!
  Галоперидол ударил себя по уху, задвигал челюстью.
  - Сам такой! - огрызнулся я.
  - ЫВА! - Зомби выхватил аппаратик и негнущимися пальцами надел на мое ухо.
  - Помоги мне, - раздался механический мужской голос.
  Я завертел головой, но тут же понял, что звуки идут из "слухового аппарата".
  - Это Гудвин! Освободи! Пригожусь!
  - Ты кто? - спросил я. - И где ты?
  - Заперт. Цепь. Открой! Дверь открой!
  - Почему я должен тебе верить? Вдруг это ловушка?
  - Человек, освободи! Вместе уйдем! Выведу!
  - Как думаешь, что делать? - я шагнул к Галоперидолу, надавил на его челюсть, раздался щелчок, и она стала на место.
  В ответ зомбак-горец приложил палец к синюшным губам. До слуха донеслись удары и скрежет - это антропусы пытались прорваться сюда.
  - Прошу - спаси!
  - Ладно, - решился я и осторожно отодвинул засов. - Где ты?
  - Коридор! Вторая дверь слева! От ворот!
  - Галоперидол - хватай излучатель и за мной.
  Я уперся в ворота, отодвинул створку и протиснулся в коридор, следом вылез зомби с излучателем. На бронедвери в другом конце коридора быстро рос красный рубец сварочного шва. Так, вторая слева... вот она - железная и наверняка запертая. Метнулся к ней, дернул. Открыта!
  Темнота. Лязгают антропусы за бронедверью. А тут, в нескольких метрах от меня, мерно колотится что-то металлическое. Включил фонарь - свет отразился от металлических пластин морды, и тут же на ней зажглись два алых глаза...
  Таки ловушка! Еще один робот!
  Я шарахнулся в коридор и прижался к стене. Сквозь грохот сердца пробился голос:
  - Нет! Сюда! Гудвин - друг! На стене, у входа - рубильник. Быстрее! Прошу!
  Пришлось отлипать от стены. Покосившись на рубец сварочного шва, который был уже как буква Г, я переступил порог и включил рубильник. Зомби вошел следом. Затрещали люминесцентные лампы, осветив металлического пса размером с теленка. Он был растянут за сегментированные лапы цепями, подвешен под потолком. Стальной хвост из подвижных сочленений колотился о бетон.
  Справа, там же, где рубильник, был старинный, еще начала века, компьютер и панель управления с подобиями эквалайзеров и двумя рычагами.
  - Слева рычаг, - подсказал пес. - Дверь - закрыть! Враги!
  В коридоре загрохотал металл. Я дернул рычаг и бросился запирать дверь. С грохотом и лязгом металлическая махина рухнула на брюхо, состоящее из полукруглых блестящих пластин. Гудвин тотчас вскочил на лапы и, будто плоскогубцами, перекусил цепи стальными зубами. Из пасти его полетели искры.
  В двери ударили, пришлось отступить вглубь помещения. Пес прыгнул мне навстречу и подставил бок:
  - Залазь! Ухо - правое - разъем - аккумулятор!
  То есть можно зарядить излучатель? Отобрав его у Галоперидола, я вскарабкался на спину пса, подобрался к толстой шее. Поставил ноги на выступы между лап.
  - Ухо - пластина. Крышка! Шнур, штекер. Вытащить. Зарядить от меня. Бить врага!
  Я сдвинул пластину, сунул штекер на шнуре в разъем излучателя.
  В этот момент циркулярная пила манипулятора разрезала дверь поперек.
  - Галоперидол - посторонись!
  Зомби бочком, вдоль стеночки, отошел от двери. Механический пес обратился мордой к проему. Из прорехи в двери показался второй манипулятор, с крюком.
  С жутким скрежетом робот буквально разорвал дверь, отогнув половины, полез внутрь, и тогда я активировал излучатель. Загорелся зеленый диод, из овальной трубки-ствола вырвалось облачко синеватого мерцающего света.
  Антропус уже почти влез в помещение, обратив ко мне лицо с уродливыми шрамами на месте глаз. Мехапес затанцевал на месте, гулко лая. Бесчувственное лицо механоида перекосила гримаса боли, он задергался, что-то взвыло в корпусе - киборг, перевернувшись, рухнул пузом прямо на раскуроченную дверь.
  - Держись крепко, - посоветовал мехапес.
  А потом мир заплясал тарантеллу. Пришлось сжать челюсти, чтоб не прикусить язык. Лязгнуло металлом о металл: пес прокусил руку упавшего антропуса, дернул головой - и механоид, распоров брюхо, шваркнулся о стену.
  - Осторожно! Второй!
  Киборг открыл огонь прямо из коридора, пули цвирикнули по мощной металлической груди мехапса, по-моему, даже не оцарапав пластины.
  - Н-на тебе, урод! - заорал я в азарте.
  Синеватая вспышка - и второй механоид выведен из строя. Пес пригнулся, протиснулся в узкий проход, я припал к покатой спине, поджав ноги. Когда он распрямил лапы, направил излучатель вдоль коридора, по которому от раскуроченной двери спешили киборги, и снова активировал оружие.
  Ничего не случилось, диод зажегся красным.
  
  Для восстановления аккумуляторов требуется время. Вы не можете сделать более двух выстрелов в пять минут, пока аккумуляторы не зарядятся наполовину.
  
  - Держись! - Из лап пса со щелчками выдвинулись острые крючья когтей. Они посверкивали алмазными искрами.
  - Здесь не пройдем, в обход!
  Не успел я сообразить, что к чему, как пес рванул в ангар, грудью распахнув створку ворот. Ломая стеклянные шкафы, пронесся вихрем и прыгнул в окно на другом конце помещения. Брызнули осколки. Гудвин извернулся, взломав когтями подоконник. Крючья со скрежетом впились в стену, и меня перевернуло головой вниз. Черт, он по вертикальной стене бежит, что ли?! Точно. Психованный пес! Чудовище! Каскадер! Я заорал, обхватив его руками и ногами, зажав излучатель между собой и корпусом. Мы неслись к земле, взметая позади кирпичное крошево и оставляя глубокую борозду разбитой кладки.
  - Осторожно!!! - вопил я, но слова тонули в свисте воздуха.
  - Не бойся! Куда бежим?!
  Гудвин спрыгнул на землю и понесся вперед огромными прыжками. Меня то подбрасывало, то припечатывало к его спине.
  - К электролесу! Где железные деревья, вдоль кабеля... Понимаешь?
  - Да!
  Когда пес наклонялся, чтобы сомкнуть челюсти на стоящем на пути киборге и отбросить его, меня выталкивало вперед. Приходилось держаться и ногами, и руками, и, казалось, самой задницей.
  Кромка кратера стремительно приближалась.
  Галоперидол, иди в дом с куполом. В центральное здание с куполом. На самый верх. Понял?
  Понял. Купол. Идет.
  Я кинул взгляд через плечо. За нами катило все роботово царство. Пули из пулеметов антропусов чиркали о внушительную корму Гудвина и отлетали.
  - Что впереди?
  - Там мои друзья и отряд зомби.
  - Мертвяки! Не люблю! Гниль, слизь! Убивать мертвяков!
  - Нет, ручные зомби. Свои. Ты одного видел - он мне помогал.
  В голове зашелестело:
  Йоха волнуется. Все волнуются. Хозяин далеко?
  Передай остальным, что скоро буду. Веди своих в здание с куполом, поднимитесь наверх. Разведайте обстановку и ждите там.
  Я взял излучатель понадежнее. Потом представил, как перед Тенью и Карло возникает Гудвин, как они пугаются, глушат нас гранатами... Пришлось снова связаться с боевыми зомбаками:
  Йоха, подожди! С тобой рядом люди, Карло и Тень. Сможешь объяснить им, что я не один, со мной... эээ... механический друг. Огромный пес?
  - Огромный, да! Сильный!
  Упс! Это что, выходит, Гудвин слышит мои мыслепередачи с зомбями? Интересно...
  Йоха сделает. Объяснит.
  И тут же:
  Идет купол. Близко.
  Ага, это уже Галоперидол... Какой-то сеанс одновременной связи в моей голове.
  - Эй, Гудвин, - я похлопал его по блестящему затылку. - Слышишь, да? Когда увидишь моих товарищей, не надо к ним сразу подбегать. Я их должен подготовить...
  - Они рядом, чую. Гудвин большой, страшный, напугает. Подожду, пока позовешь.
  Мы были уже в верхней части склона, киборги прилично отстали. В стороне я разглядел спускающихся зомбей. Мехапес остановился, я слез с него, отсоединив излучатель, поспешил дальше.
  - Тень, Карло!
  - Мы здесь! На ком ты ехал?!
  Таня первая подскочила ко мне, следом подъехал Карло. Я передал излучатель ему.
  - Тяжелый. Сам пока неси. Он подзарядился, теперь дважды можно будет выстрелить. Короче, это Гудвин... Не спрашивайте, я сам пока мало что понимаю. Но он друг, точно.
  Карло разглядывал излучатель.
  - Ай, молодцом! Крутое оружие раздобыл! Да ему цены нет... Так, а что там с Гудвином?
  - Он теперь зверь, а не человек. Толком еще не понял, что там с ним случилось, позже расспрошу. Гудвин! - позвал я, оглянувшись. - С тобой хотят познакомиться!
  Загромыхал металл. Секунда - и перед нами предстал мехапес. Глаза горели алым. Уселся, склонил набок голову, и принялся перебирать лапами, ударяя хвостом по бетону и выбивая крошки. Таня, отступив на шаг, выпучила глаза.
  - Роботы гонятся. Торопиться. Бежать!
  По склону в нашу сторону ползла железная волна.
  - Мне надо к вертолету, - сказал я. - Тому, что под куполом в центральном здании.
  - Вертолет? - Гудвин вздернул прижатые уши. - Знаю. Залезайте!
  - А Карло? Как он на своей каталке...
  - Я съеду! - заверил тот. - Прорехи между арматурой в сетке не такие широкие, смогу ехать. Давайте, лезьте уже на этого страшилу, роботы реально близко. Видите - они дугой так к нам вытягиваются, сможем обогнуть и в центральный корпус сходу заскочить.
  - Но... - начал я.
  - Не робеть! - Карло рванул вниз. - Догоняйте, слабаки!
  С воинственным кличем он понесся наискось мимо выгнувшегося подковой фронта киборгов, на ходу стреляя из гранатомета. БАХ! БАХ! БАХ! - на склоне замелькали разрывы, взлетели черные обломки. Блеснуло синеватое облачко, когда сработал излучатель. В ответ антропусы открыли огонь.
  Вот же, еще один псих на мою голову! Я поспешно усадил Таню на Гудвина, забрался следом и скомандовал:
  - Вниз на всех порах!
  С воинственным лаем Гудвин несся следом за Карло, который, как я теперь понял, этим маневром специально вызвал огонь на себя. Таня, распластавшись на могучей спине, прижалась к ней лбом. Пуля чиркнула по "Жести" на боку и чуть не сбила меня на землю. Я скрипнул зубами и вцепился в Гудвина крепче.
  На краю забранного в арматурную сетку склона мы таки догнали Карло, но дальше началось асфальтированное дно кратера, и тут безумный инвалид на своем болиде понесся так, что быстро оставил нас позади.
  Глушанув излучателем сразу трех киборгов у входа и дважды выстрелив из гранатомета, он влетел в двери центрального корпуса. Несколько секунд спустя внутрь заскочил Гудвин, и я сразу спрыгнул с него. Закрывая железную дверь, спросил:
  Йоха, вы уже на месте?
  Да. Вертолет. Пусто, нет роботов.
  Галоперидол?
  Купол. Здэс. Цэл.
  Застучало, и через дверь протянулся ряд припухлостей, когда с другой стороны в нее ударили пули. Эх, ненадежная она... Карло перевел коляску в режим "шагоход" и уже поднимался по ступеням широкой лестницы. На ходу крикнул мне:
  - Вы к вертушке, на самый верх по лестнице, и сразу в салон! А я купол открою, это в контрольной тут рядом! Потом - за вами по другой лестнице!
  Гудвин первым побежал следом за Карло, потом мы с Таней. Карло на лестнице видно уже не было - на втором этаже он свернул. Между вторым и третьим пролетом пес остановился, задрал хвост и принялся лаять.
  - Враг! Стойте, убью!
  Не успел я крикнуть "Фу!", как он кинулся в бой. Залязгал металл, зажужжали манипуляторы. С грохотом на лестничную клетку, где мы с Таней остановились, скатился покореженный антропус, задергался... Я упер ствол "тавора" ему в лоб и выстрелил. Таня отвернулась.
  
  Поздравляем! Вы достигли нового уровня! Текущий уровень: 54
  
  - Скорее за мной!
  В этот момент внизу входная дверь слетела с петель, и киборги потекли в здание.
  Йоха, вы где?
  Внутри вертолета. Все здесь. Ждем.
  Ждите!
  Лестница закончилась большим тяжелым люком. Мы выбрались на круглую бетонированную площадку, я осмотрелся, увидел другой люк, раскрытый, далеко в стороне и побыстрее задраил этот.
  Площадка была метров пятьдесят в диаметре. Тут стоял не один вертолет - три. Пара небольших, с длинными и тонкими хвостовыми штангами, третий - военный. Из раскрытого грузового люка в задней части спущен трап.
  Купол был все еще закрыт, но по кругу на высоте груди горел ряд люминесцентных ламп, дающих тусклый свет.
  - Карло! - прокричал я, и вслед за Гудвином с девушкой устремился к вертушке.
  - Здесь я! - приглушенно долетело из другого люка. - Готово!
  Я был у трапа, когда в середине купола возникла щель, будто его взрезали гигантским ножом, стала расширяться, наполняя сумеречное помещение красноватым светом. И тут же Карло, выбравшись из дальнего люка, покатился к нам.
  Нырнув в вертолет, я пробежал через грузовой отсек, где на разбросанных мешках сидели пять моих верных альтернативщика. Здесь же пританцовывал, недоверчиво на них косясь, Гудвин.
  - Не трогать мертвых! - приказал я на бегу.
  Таня была в кабине. Я уселся за штурвал и завел машину. С шумом завращались огромные лопасти.
  Грохнул такой взрыв, что пол качнулся под ногами. В круглый боковой иллюминатор было видно, как задраенный люк сорвало с петель, и киборги полезли в образовавшуюся дыру.
  Сзади Гудвин метнулся к двери, залаял:
  - Друг в беде! Спасать! Спасать!
  Мехапес спрыгнул с трапа. Половины купола разошлись до предела, открыв багряное небо.
  В салон с грохотом влетело пустое кресло на колесах, следом излучатель. Затем появился Гудвин, держащий инвалида за шкирку, словно котенка. Карло был весь измазан пеплом, из живота торчал железный обломок.
  Тень бросилась к нему, я схватился за штурвал, крикнул:
  Йоха, закрыть люк!
  Взлетев над зданием, вертолет грузно качнулся и стал набирать ход.
  
  
  Глава 4
  Добро пожаловать в Технозамок
  
  С управлением разобрался довольно быстро, но плавно вести вертолет с непривычки без помощи не получалось. Автопилот периодически корректировал слишком крутые виражи - и на том спасибо. В кабине было шумно. Я нашел две пары наушников, одну надел сам, вторую отдал Тане. Зомби притихли, Гудвин устроился на полу и растопырился, чтобы не мотало.
  Машина заложила круг над НИИ Кибернетики. Небоскребы Аушево подпирали багряное, темнеющее к закату небо. Техника казалась игрушечной с такой высоты, а киборги - муравьями.
  Хитрая электроника вертушки подсказывала, что делать, и работа пилота была, мягко говоря, не сложной: задал направление с высотой и отдыхай.
  Я присоединил свой коммуникатор - наконец-то заработавший! - к бортовому компьютеру. Открыл карту, выбрал Пики и ткнул в них. Технозамок где-то там.
  От НИИ до Пик было далеко, лететь предстояло отнюдь не пару минут. Набрав еще немного высоты, удостоверился, что курс верный, и повернулся к Тане. Она склонилась над Карло, который болезненно постанывал. Девушка разложила перед собой медикаменты, выбрала шприц и вкатила ему в бедро дозу лекарства.
  - Обезболивающее, - пояснила она. - Хорошо, что мы не в реальности, никогда я быть врачом не хотела.
  Зафиксированный на кушетке Карло заснул, и Таня ножом разрезала футболку у него на животе. Кровища... И железка торчит. Выдернула железку и бросила на пол. Выплеснулась кровь. Таня часто задышала часто сквозь сжатые зубы, схватила "универсальный заживляющий жидкий пластырь" - спрей, найденный мною еще в логове доктора Моро, и щедро полила рану. Впалый живот Карло покрылся пленкой.
  - Все, - тихо сказала она, вытирая руки, - теперь поправится. Через двадцать минут будет как новенький, но еще два часа останутся ограничения по силе и ловкости.
  - Вот и хорошо, - кивнул я.
  - Долго нам лететь?
  - Почти через весь Кластер.
  Я вернулся в кресло пилота, а Таня села рядом.
  Кратер с НИИ остался позади, перед нами расстилались Аномальные земли. Горизонт терялся в вечерней дымке, но света было еще достаточно, чтобы разглядеть пейзаж.
  Перелески, поля, заросшие бурьяном, холмы и овраги, неторопливая речка - если верить карте, она называлась Ирма, военные базы кланов, заброшенные города и поселки... Вон кого-то гонит стая волков-мутантов - пока не сталкивался с такими, на вид твари серьезные, чуть ли не с Гудвина размером. Игрок останавливается, разворачивается, отстреливается... Волки задирают морды - услышали вертолет. Вожак, весь седой, с окровавленной пастью, приседает и начинает пятиться. Игрок, отвлекшись от схватки, разинув рот, тоже смотрит на нас.
  Несколько секунд - и их уже не разглядеть.
  Куда-то шагает хорошо вооруженный отряд. Завидев вертолет, замирают, тычут в нас пальцами, кто-то целится, вскинув на плечо гранатомет...
  Нет, опустил.
  Разряд аномалии - вверх бьет молния. Хорошо, не достает до вертушки. А ведь наверняка там, внизу, и гравитационные ловушки, и электрические. В подробностях разглядывать Аномальные земли с высоты интересно, но нужно взять повыше.
  - Трясет, - пожаловался Гудвин. - Сильно.
  - Терпи, ничего не поделаешь. Йоха, как там у вас, головы не поотпадали?
  Нормально, хозяин.
  Я оглянулся - сидящим в конце отсека прокачанным и усиленным зомбям тряска была до одного места. Предоставив автопилоту управлять, подошел к мехапсу, сел перед ним по-турецки и сказал:
  - Надо нам познакомиться ближе.
  - Привет! - немедленно прозвучало в голове. - Я - Гудвин!
  Он поднял башку. Накрытые выпуклыми прозрачными пластинами алые глаза уставились на меня. Невзирая на грозный вид, Гудвин выглядел добродушным, было в его облике даже что-то щенячье.
  - Расскажи о себе, - попросил я. Почему-то, в отличие от зомби, с которыми комфортнее было говорить мысленно, Гудвин вызывал желание общаться вслух, хотя ответы от него приходили ментальные. - Как ты получил это тело?
  - Я - сталкер, - гордо прозвучало в голове. - У меня был пес. Сильный, большой. Мутант, но хороший. Верный. Пришли в Кибернетику. Железные звери, роботы. Биться! Р-р-р-р! - раскатисто и оглушающе разнеслось внутри черепа, и я схватился за голову.
  - Спокойно, Гудвин! Тут роботов нет.
  - Да. Прости. Злюсь, когда о них думаю. Звери!
  - А ты сам разве не... Ладно. Так что дальше?
  - Дальше... - он опустил голову на пол, из щелей над прозрачными пластинами выдвинулись стальные лепестки-чашечки, на миг скрыли глаза и исчезли - мехапес моргнул. - Нас схватили. Меня, пса. Его стали... он так выл! Рр-р-р... Прости! Его стали менять. Железо, сталь - вставляли в тело. Совсем изменили.
  - Кто его менял? Киборги?
  - Да. Особые. Хир-р-р... Хир-рурги! Со мной говорил ОН. Такой... темный. Живет под НИИ. Странный, темный.
  Я подался к нему.
  - Его звали Конструктор?
  - Р-р-р! Да! Сказал: будет моим хозяином. Он мне не понравился. Слишком темный. Решил: не буду служить! Пса... сделали железными. Броня. Усилили. И мой разум - в него. Вместе. Теперь всегда вместе. Хотели излучатель, чтоб я носил. Есть разъем под него. Турель. Как сторожевой пес, сторожить НИИ. Роботы иногда... ломаются. Перестают слушаться. Ползают там, нападают на своих. Их надо глушить. Конструктор хотел, чтобы я их... как овец. Забыл слово. Чтоб пас! Глушил излучателем, если надо. Но я не слушался. Хотел убежать. Пытался. Тогда - на цепь. Повесили. СУКИ-И-И-И!!!
  Гудвин вскочил, поднял голову к потолку, и в моей голове зазвучал вой - протяжный, тоскливый.
  - Стой, стой! - оглушенный, я замахал руками. - Замолчи пожалуйста! Ты уже не в плену, не на цепи, успокойся!
  Вой стих, и Гудвин сказал:
  - Прости. Теперь среди друзей.
  Я помолчал, соображая. Значит так: знаменитый сталкер Гудвин со своим верным псом-мутантом проник в НИИ, где был схвачен киборгами. Тело пса модернизировали, разум сталкера подселили в него. Два сознания смешались... Получилось одно существо, среднее между собакой и человеком по интеллекту. Интересно, этот Гудвин был игроком, который в НИИ потерял своего питомца-пса и свой аватар (примерно так же, как Йохан потерял свой), и теперь им управляет подслой ИскИна? Или мехапес всегда был неписем? Если так, то все, что он рассказал, могло никогда не происходить. Гудвин в виде бронированной бестии всегда висел на цепях в НИИ, дожидаясь, когда придет кто-то, чтобы освободить его, и в памяти мехапса жило придуманное сценаристами прошлое...
  Любопытные вопросы порождала реальность вирт-мира.
  - А ты, Шад, - снова подал голос Гудвин. - Куда теперь? Ты пришел в НИИ, чтобы найти Технозамок?
  - Правильно. Сейчас мы летим к нему.
  - Помогу, - решил он. - Буду с тобой. Со всеми вами.
  - То есть могу впредь рассчитывать на тебя? - уточнил я.
  - Да. Гудвин не подведет. Сильный. Ничего не боюсь. Тело можно улучшать. Ракетницы. Лазеры. Излучатель.
  - Да, кстати! - я выпрямился. - Что там у тебя за турель под него?
  Излучатель лежал в задней части вертушки, и когда я принес его, Гудвин раздвинул стальные панели на правом боку. Оттуда выдвинулась стойка с раздвижным захватом, похожим на четыре металлических пальца-крюка. Я поставил оружие на турель так, что бы выемки в нижней части пришлись в пазы, мехапес коротко прожужжал, и с клацаньем пальцы сомкнулись, крепко обхватив излучатель. Снова гудение - он повернулся влево, вправо. С тихим шипением разошлись броневые пластины, турель въехала в корпус, излучатель опустился в предназначенную для него нишу, и броня сомкнулась над ним.
  - Круто, мужики, - слабым голосом высказался пришедший в себя Карло. - Хочу себе такую же хрень в плечо.
  - У тебя не поместится, - сказал я. - Как ты?
  - Нормально, - он махнул рукой. - На мне заживает, как на кошке. Ну что, летим, а? Летим!
  - Летим, - согласился я. - Хорошо, Гудвин, значит, будем дружить. Сейчас на повестке дня у нас - Технозамок. Вернее, на повестке ночи.
  С этими словами я вернулся в кресло. Усевшись, потрепал по плечу притихшую Таню.
  - Смотри, - сказала она, показывая вперед.
  Темнело. Прямо по курсу высились Пики.
  - Какие высокие, - прошептала Таня.
  Они действительно казались неприступно-высокими. Я врубил носовые прожекторы, лучи уперлись в скалы. Нужно взять еще выше... Какая у этих Пиков высота? Эвересты, блин, с отвесными черным боками - не зацепишься, не взберешься.
  Видимо, кончилось действие тоника: навалилась усталость и какая-то отстраненная тоска, ощущение тщеты всего сущего. С депрессией справился быстро, напомнив себе: некогда грустить. Передо тобой - цель. Ты добрался, черт возьми! Но усталость не прошла, давила тяжелой ладонью на затылок. Поспать бы. Минут шестьсот...
  Решив пока не перелетать через хребет, я повел вертолет вдоль скал на высоте двух с половиной километров. На выступах гнездились птицы - похожие на орлов, только больше раза в полтора. При виде вертушки они всполошились, поднялись в воздух и стали носиться рядом, правда, близко не совались.
  - Может, Технозамок на одной из вершин? - предположила Таня.
  - Не думаю. Я почему-то уверен, что он в скале. Высота у Пиков, получается, километров восемь. Там, по идее, уже воздух разреженный. Хотя может в вирт-мире такого нет... Все равно - вряд ли.
  На Аномальные земли опустилась ночь, мрак впереди рассеивал только свет прожекторов. Я всматривался в скалы до рези в глазах... И все равно пролетел бы мимо, но Таня схватила меня за руку и ткнула пальцем. Развернул вертолет носом к скале и тогда увидел.
  Это действительно был замок.
  Он стоял над отвесным обрывом, на уступе, и стены его были из того же черного камня, что и горы - снизу не разглядишь. Технозамок казался выпиленным из скалы, казался частью Пиков.
  Почувствовав движение за плечом, кинул туда взгляд - это Карло отстегнулся, вскарабкался в свою тележку и подъехал к нам с девушкой. Он ухмыльнулся и поднял большой палец. Я кивнул.
  Мы добрались.
  Машина зависла перед Технозамком. Лишь бы стрелять не начали... Не начали. Отсюда комплекс выглядел пустым.
  Высокая стена подковой огибала замковый двор, где была вертолетная площадка с отблескивающей буквой "Н". Еще там виднелась прижавшаяся к скале, будто выросшая из нее черная башня и несколько зданий поменьше. Во всем комплексе не было ничего от сурового реализма Любеча, от полувоенной аскетики Мшистого, от размаха супербункера Короны. Цилиндр башни вообще казался частью не этого мира - Технозамку не было аналогов в реальности Аномальных земель.
  - Пусто, - сказала Таня. - Совсем никого не видно.
  Вертолет пошел вниз, к площадке. Скоро узнаем, почему пусто.
  Лопасти остановились, стих шум, и в наступившей тишине я обратился к своей команде:
  - Выходим. Первым - Гудвин. Йоха, ты со своими - следом. Становитесь полукругом. Осматриваетесь. Потом выходим мы. Оружие держать наготове. Но без моей команды не стрелять и никого не кусать. Понятно?
  Зомби ответили слаженным мычанием, Гудвин подбежал к люку и обернулся на меня:
  - Шад сказал. Гудвин сделает.
   - Вот и хорошо. Уверен, нам надо в ту башню, но сначала осмотрим двор.
  Проверив оружие, ободряюще всем кивнул, открыл люк. В него ворвался холодный и сухой воздух гор.
  Гудвин пружинисто выпрыгнул, за ним, толкаясь, вывалили зомби.
  - Вы за мной держитесь, - сказал я Тане с Карло и, заранее зная, что сейчас начнется, шагнул наружу.
  В конце концов, открытие такой локации, "сердца Аномальных земель", это редчайшее событие и крутейшее достижение...
  И началось.
  ВНИМАНИЕ! ОТКРЫТА ЛЕГЕНДАРНАЯ ЛОКАЦИЯ!
  ТЕХНОЗАМОК
  Получен новый уровень. Текущий уровень 55
  Получен новый уровень. Текущий уровень 56
  Получен новый уровень. Текущий уровень...
  Получен новый уровень. Текущий...
  Получен новый уровень.
  Получен новый...
  Получен...
  Получен...
  Получен...
  Получен...
  Внимание!
  Бонус: +500 очков характеристик!
  Распределите очки характеристик.
  
  * * *
  
  Над головой перемигивались крупные звезды, воздух был свежим и холодным. Между склонами завывал ветер. Таня чихнула, Карло застегнул ворот. А зомбям и Гудвину было все равно, в соответствии с приказом, они разошлись полукругом и пялились в темноту.
  - Гудвин, - негромко позвал я. Пес оскалился и с тихим скрипом вильнул хвостом. - Иди на разведку. До башни и сразу назад. В здания вокруг нее загляни. Мы подождем. И будь на связи.
  - Иду.
  Он потрусил вперед, цокая металлическими когтями о каменные плиты.
  Не очень-то уютное место. Глаза привыкли к освещению, в полутьме проявились силуэты построек во дворе вокруг башни. А вот ее самой не видно - сливается с камнем. Запахи: камень, пыль, и, немного, ржавое железо. Следов присутствия человека нет. Да и вообще, кажется, в этих горах живых - только мы с Таней и Карло да птицы...
  - Полулюди спят, - сообщил Гудвин. - Крепко. Как мертвые. Пахнут странно. Не будятся. Много полулюдей.
  - Это кто такие? - удивился я.
  - Полулюди. Увидишь. Не опасно. Иду дальше.
  Мне в голову полезли всякие страшилки. Ночь. Полулюди как мертвые спят. Сейчас ка-ак повылезут из своих полугробов...
  - Можно идти. Пусто.
  - Вперед осторожно, - сказал я. - К крайнему левому зданию. Йоха, Смерть - впереди. Вы двое - по бокам. Галоперидол - прикрываешь сзади.
  После того, как осколком ранило Карло, рисковать не хотелось. Зомби засуетились, наступая друг другу на ноги, наконец, разошлись "коробочкой". Ничего, умнеют гнильцы-молодцы, матереют.
  Мы осторожно - со скоростью подволакивающих ноги зомби - двинулись вперед.
  - Гудвин, давай назад. Мы идем к тебе.
  - Гав! - ответил мехапес.
  Он встретил нас у первого здания. Двери были не заперты, створки приоткрыты. Йоха остановился.
  Черт, темно-то как внутри. Должно же быть освещение, где оно там включается? Я еще раз осмотрел двор и заприметил чуть в стороне небольшой домик без окон, похожий на трансформаторную будку.
  - Гудвин, чуешь кого-нибудь?
  - Совсем живых нет.
  Ладно. С "не совсем живыми" разберемся чуть позже.
  - Питание всего этого дела может в трансформаторной будке включаться, - произнес я, ни кому не обращаясь. - Хорошо, Таня, стой здесь. Карло, Гудвин - идем к тому домику.
  Вместе мы отделились от отряда, но почти сразу девушка окликнула:
  - Шад!
  У приоткрытой двери здания, где она стояла, мерцал силуэт. Я вскинул оружие... и узнал человека. Вернее, не человека - голограмму. Она мигала, дрожала, шла помехами.
  - Добрый вечер, - поздоровался я, опуская оружие. - Удачно с вашей стороны встретить нас.
  - Приветствую! - в голос Милоша была приподнятость. - Приветствую вас в Технозамке! Здесь вам не угрожает опасность.
  - Свет можно включить?
  - Нужно активизировать комплекс. Сейчас вся кибернетика в стазисе. Энергосберегающий режим.
  - Так давайте активизируем, Милош.
  - Это в башне, в Центре. Здесь, в казармах, обслуживающий персонал: инженеры, рабочие, бригадиры... солдаты. Они не совсем самостоятельные личности. Многие из них - Измененные. Хотя не все.
  Ах, вот что имел в виду Гудвин, когда говорил про "полулюдей". Такие же мутанты, как старый знакомец Вага, чье задание и привело меня сюда.
  - Если хотите, можете посмотреть на них.
  Желания смотреть на полюдей в стазисе у меня сейчас не было. Гораздо интереснее активировать Технозамок и наконец-то узнать, на что он способен и чем может помочь в борьбе с Кайзером и Золотой Короной.
  Но тут вмешалась Таня:
  - Я хочу.
  - Да, и я не прочь, - согласился Карло, - а то мы их пробудим, а они нас сожрут. Надо заранее все изучить!
  - К сожалению, я не могу сопроводить вас внутрь. Возможности голограммной проекции ограничены. На верхнем этаже нет ничего интересного, воины и обслуга Технозамка в подвалах. Они разбиты на ярусы, в этом - солдаты. Я подожду вас здесь.
  Оставив Гудвина с зомбями наверху, мы вошли в здание. Подсвечивая путь фонарями, спустились на пролет железной лестницы и оказались в подвале. Я ждал, что местные будут лежать в капсулах, но... Сначала даже не понял, что вижу. Картина была столь необычна и величественна, что не сразу умещалась в голове.
  Они стояли рядами, как терракотовая армия в гробнице китайского императора. Он, кажется, окружил себя восьмью тысячами глиняных воинов...
  Здесь было поменьше. Несколько сотен, наверное, хотя точно не посчитать. Подвал - высокий, метров пять до потолка - делили металлические перегородки. Мы стояли в самом начале, и как далеко они тянулись, сказать было сложно. Спинами к перегородкам застыли солдаты Технозамка, окутанные прозрачным зеленоватым сиянием стазис-поля. За его мерцанием сложно было разглядеть детали. Мы двинулись вдоль рядов. Коридоры человеческих... не совсем человеческих тел.
  Большинство было при оружии и в защитной броне. Футуристические автоматы необычной конструкции висели в чехлах на боку, топорщились черные кобуры и карманы разгрузок из блестящего гибкого металла.
  Измененные - вроде Ваги, но выше ростом и горбатые, соседствовали с существами, чьи конечности напоминали насекомьи. Рядом с многорукими как Шива инсектоидами стояли собакоголовые крепыши-гномы с толстыми руками и ногами. Киноиды, что ли, или как их назвать?
  Таня шла молча, рассматривала воинство с интересом, только взяла меня за руку. Карло катил рядом и тоже держал рот закрытым. Силовое поле еле слышно звенело - так звенят высоковольтные провода.
  Мы прошли, наверное, метров двадцать по этому странному подвалу. Здесь было теплее, чем на поверхности. И пахло озоном.
  Конца подвала все еще не было видно - он уходил в толщу горы.
  - Пойдем назад, - шепнула Таня. - Жутковато.
  Мне страшно не было - только интересно. "Полулюдей" в подвале стояло три вида, и хотелось понять, на чем специализируется каждый. Как ими командовать. Какая система боевой иерархии продумана... Хорошо, все это - потом. Воинство Технозамка от меня никуда не денется.
  - Карло, насмотрелся? - спросил я. - Возвращаемся.
  Мы выбрались обратно на свежий - немного чересчур свежий - воздух. Милош, как мне показалось, беседовал с Гудвином, по крайней мере, голограмма склонилась над механическим псом. Заметив меня, профессор выпрямился, и я спросил:
  - Много таких подвалов под Технозамком?
  - Три. Наверху, по сути, только центр, столовая и несколько жилых помещений. Склады, казармы, лаборатории - все это мы убрали в скалу. Только так можно было защититься от аномальной энергии. От Шторма. Мы же готовились к нему...
  - Вы же сами его и устроили, - напомнил я.
  - Когда готовятся к испытаниям - думают о защите. Мы подготовились.
  - Так под землей что-то вроде города?
  - Не столько под нашими ногами, сколько в самом теле скалы. Этот район Пиков изъеден ходами. Электрическую энергию получаем посредством подземной гидроэлектростанции.
  - Сейчас Технозамок выключен, так?
  - Скорее он спит. Законсервирован. Ему нужен хозяин - полуразумное воинство распадется, как разбежался бы ваш отряд зомби, не будь вас.
  - Понял. Ну что же... Пора его включать, да, Милош?
  Он вздохнул, и в его голосе мне почудилось сожаление.
  - Да. Пора, - сказал профессор с непонятной интонацией. - Пора исправить ошибки прошлого. Хорошо, что это сделаем мы, а не Карпентер.
  - Это еще кто такой? - насторожился я.
  - Ану Карпентер, мой коллега... Я расскажу немного позже. Сейчас идем в ЦУ. Встретимся внутри - голограмма не может свободно перемещаться по территории.
  Мы зашагали к башне.
  - Обалдеть! - заговорил притихший было Карло и, не справившись с эмоциями, нарезал несколько кругов на своей тележке. - Просто о-бал-деть! Шад, ты сейчас станешь властителем Технозамка. Учти: я твой советник. Первый советник и завхоз. Во-первых, надо коляску мне улучшить. Или нет - новую забацать! Мобильную киберброню на воздушной подухе. С противотанковым пулеметом. Во-вторых, наложницу попрошу посимпатичнее! Если у них тут всякие солдаты и инженеры, то должны быть и горничные. Служаночки, э?
  - Похабник, - сказала Тень. - В летах мужчина, а все о бабах.
  - Ну, не у всех такие сногсшибательные подружки, как ты, малая! А мне, между прочим, только ноги оторвало.
  - А вот я кому-то сейчас как в глаз!.. Чтобы показать, какая сногсшибательная! Что-то слишком хорошо я тебя зашила!
  Препираться эти двое могли долго. Зомби топали следом, Гудвин бегал туда-сюда, обнюхивал углы зданий, даже (я глазам своим не поверил) лапу задрал. Вот что значит - рефлексы. Заметив мой взгляд, мехапес вроде как смутился.
  Вот и башня.
  Я ожидал готических ворот - обстановка располагала. Но впереди была монолитная скала с обычной бронедверью на кодовом замке. Перед ней уже мерцала голограмма Милоша.
  - Наберите код, - подсказал он, - МЭ-07-11-ВИЛ-1917-СПБ-Р.
  Ламеры. У пароля не должно быть смыслового значения. Хотя, конечно, длина впечатляет. Я набрал код, замок щелкнул, открывая путь в сердце Технозамка. Только коврика не хватает, черного такого, с надписью: "Welcome to the Technocastle".
  - Милош, почему у вас голос так изменился, когда вы сказали, что пора включать комплекс? - спросил я.
  - Вместе с ним полностью включится и местная локальная сеть, - произнес он грустно. - Сейчас я существую в ее резервном кластере, но после включения... Замок не обладает личностью, но сложный конгломерат программ, которые управляют различными службами, наложит на меня свой отпечаток. Изменит. По сути, я - такой, как есть сейчас - исчезну. Преображусь, влившись в нечто большее... Но не волнуйтесь, это "большее" будет послушно вам. Вернее, тому, кто введет код запуска протокола расконсервации. Центр Управления под башней. Идемте.
  Первый этаж занимал один большой круглый зал. Вниз вела лестница, в тенях под высоким потолком пряталась открытая галерея с перилами.
  - Гудвин, будь пока во дворе, - передал я. - Здесь вроде нет врагов, но... Смотри, все ли тихо. На всякий случай.
  - Да, Шад.
  Мы направились к лестнице. И тут я сбился с шага, увидев, что по галерее вверху идет человек. Обычный, делового вида мужчина в темно-синем костюме, светлой сорочке и галстуке, с кейсом в руках. Он просто шел там, немного повернув голову, глядя сверху на нас... На меня.
  - Кто это?! - я вскинул "тавор".
  - А? Где?! - Карло крутанул тележку, выставив гранатомет.
  - Там!
  - Да где?!
  Я моргнул. Никакого мужчины на галерее не было.
  - Милош... - слабым голосом позвал я, опуская винтовку. - На галерее...
  - В Технозамке нет никого, кроме нас, - заверила голограмма, замерцавшая впереди возле лестницы.
  - Но я точно видел! Таня?..
  - Я никого не заметила, - ответила она.
  - Милош, а могла это быть голограмма, ну типа вас?
  - Исключено. Я бы засек входной сигнал.
  Так! Только глюков не хватало на почве переизбытка впечатлений. Или это - отходняк после тоника? Я провел рукой по лицу. Но ведь точно видел там мужчину в костюме! Или нет?
  Все остановились, Таня с тревогой глядела на меня. Я ободряюще улыбнулся ей и снова пошел к лестнице.
  По длинному гулкому пролету мы спустились в еще один зал, затхлый и полутемный. На стенах тускло горели лампы, посреди зала в окружении кресел стоял массивный стол. Овальный. М-да. Я - король Артур, а зомби - мои верные рыцари. Йоха сойдет за Ланселота, главное, чтобы на Гиневру - Тень - не покушался.
  У председательского места в столешницу был вмонтирован терминал.
  - Охранная система активирована, - предупредил Милош. - Центр всегда охранялся.
  - А что же не запрятали его еще глубже под землю?
  - Понимаете... наверное, мы были романтиками. Ученые, гуманисты, мы считали, что должны запустить нашу систему, не отсиживаясь глубоко под землей. Но перед испытанием весь персонал был погружен в стазис. Мы с Карпентером скопировали свои сознания. Это уже позже, прибывая в электронном виде, я узнал, что он перегнал себя в Анубиса...
  - В кого?
  - Смотрите, вот, - сказал он.
  Впрочем, я уже и сам видел...
  Они не усидели в креслах, когда пришел Шторм. Только один скелет удержался. Как раз на месте председателя. Остальные попадали на пол: вокруг стола лежали человеческие остовы в истлевшей одежде.
  - Шторм нас не пощадил.
  Голограмма Милоша замерцала рядом с терминалом. Он посмотрел на скелет.
  - Это был я.
  - Так вы не просто начальник лаборатории?
  - Я - руководитель эксперимента. Бывший руководитель. К счастью, я не помню свою кончину, позже я посмотрел записи - мы погибли моментально.
  - А где излучатель? - спросил я. - Или как называлось устройство, что породило Шторм?
  - Чуть выше в Пиках. Он замаскирован. Чтобы активировать Технозамок, достаточно включить пульт и ввести команду. Я продиктую, мы пользовались своим языком программирования. К счастью, эту команду знаю только я. Ее не знал даже Карпентер, мой заместитель.
  Голограмма пошла помехами. Милош замер, помолчал, затем продолжил с некоторым удивлением:
  - Я связан с наполовину спящей охранной системой Технозамка. И она сигнализирует о входящем сигнале.
  - Какого рода?
  Карло, объехав стол, остановился возле дверей лифта. Таня осталась у лестницы вместе с зомби, спустившимися вслед за нами. Стук металлических когтей Гудвина о камни иногда приглушенно доносился сверху.
  Я поманил Таню, она покачала головой. Ну да, находиться рядом со скелетами не очень приятно.
  - Информационный сигнал, - пояснил Милош. - Я могу легализовать его.
  - Ну, если просто запрос связи - нам ведь это ничем не угрожает?
  - Обратный видео-поток захватит этот участок перед столом. Встаньте здесь. Вот так.
  Над столом развернулся голографический экран. Лицо, смотрящее с него... Раньше я не мог вспомнить, как выглядит Иван Кайзер. Стоило его увидеть - вспомнил моментально.
  Немного расплывшийся к своим шестидесяти, но не толстяк. Волевое лицо с выпирающим подбородком, горбатый нос, глаза - ярко-карие, выпуклые - устало полуприкрыты веками. Брюзгливо опущенные уголки рта. Седые аккуратные бакенбарды. Белая рубашка, жилет.
  Руки Кайзер держал перед собой на столе. И на пальце его поблескивало кольцо с короной.
  - Добрый вечер, Артем.
  Я сказал себе, что должен быть сдержанным. Холодным и внимательным к словам. Поэтому ответил сухо:
  - Для меня он и правда добрый. Я в Технозамке.
  Он улыбнулся.
  - А хорошо тебя приложило, да? Наверное, и не помнишь, какую кашу заварил, чем отблагодарил меня?
  - Нет, представь, все еще не помню.
  Я окинул спутников взглядом: Карло по-прежнему у лифта, Милош - мерцает рядом со мной. Зомби - у двери. Таня показала жестом, что не хочет подходить и попадаться на глаза Кайзеру.
  Тогда я присел в свободное кресло рядом с председательским, стараясь не наступить на кости. Лицо с голографического экрана смотрело прямо на меня.
  - Ну-ну. Даже не представляешь... Так что, найдется у тебя минутка выслушать шефа? Чтобы ты наконец смог вспомнить все?
  - Бывшего шефа. Да, говори.
  - Спасибо за разрешение, Артем. Я начну издалека. Начну с истории о том, как взял на работу сопляка, только закончившего институт. Мне нужен был талантливый программист - и я его нашел. Испытательный срок ты прошел хорошо. Я уж подумывал дать тебе настоящую работу, объяснить, чем мы занимаемся на самом деле... Но ты узнал раньше. И предал меня. Помнишь?
  - Не помню, - сознался я.
  Что-то брезжило... Экономика нашего мира, реального мира, давным-давно слилась с игровой экономикой. Человечество получило вдоволь жратвы и ресурсов. И в реальности стало слишком скучно. Люди предпочитали все больше времени проводить в вирте. Сотни миллионов постоянных пользователей в странах Двух Золотых Миллиардов. Ульи, заполненные вирт-капсулами, "банки плоти" для длительного хранения тел. Естественно, в вирт пришел большой бизнес. И большой криминал.
  - "Гиас" должен был постепенно взять этот Кластер под контроль, - рассказывал Кайзер. - Как это сделать? Исполнители - верные и не имеющие своей воли. Можно промывать мозги государственными лозунгами, религией, корпоративной этикой. А можно подготовить универсального солдата, киллера, шпиона, сборщика артефактов, ресурсов, врача, кого угодно - если предварительно промыть человеку мозги иным способом. Запечатать мозговым вирусом волевой центр, перестроить нейро-связи. На программном уровне, понимаешь? И потом сделать из раба кого угодно. Мы создали уникальную систему подготовки. Вспоминай, Шадов, как разрабатывал виртуальные среды под наши тренажеры. Вот представь программиста вроде тебя. Ты же стрелять даже не пробовал, а тут - меткий стрелок. Почему? А потому что когда ты, говнюк, нас предал, тебя засунули в капсулу и отправили на твой же собственный тренажер, где ты всему и научился. Именно поэтому прокачка потом так хорошо шла в одном направлении - мы тебе мозги и тело под это специально заточили! И таких у меня сотни, Шадов. Сборщиков, добытчиков ресурсов, охранников, бойцов, разведчиков, хилов, готовых на все мужчин и послушных женщин... Пока сотни, а будут тысячи. Мы сдаем их в аренду и используем сами. Мы...
  Он еще что-то говорил, но я почти не слышал. Я вспоминал. Вспоминал, что произошло тогда в реале. Почему "Гиаса" теперь нет, а я оказался в капсуле...
  Кайзер на экране широко улыбался.
  - Артем, Артем! Заигрался ты. Забыл, что есть у тебя тело. Нормальное тело: мясо, кишки, мозги. И находится оно в бункере. И по определенным причинам вскоре от Темы Шадова останется просто кучка пепла. И от девицы его - тоже. От всех, кто сейчас лежит там в капсулах.
  - "Гиаса" больше нет, - сказал я.
  Он пожал плечами:
  - Нет как коммерческой структуры... Ну и что? Неважно, это только один из этапов работы. Ты узнал про мои планы и отправил сообщение в Агентство по Виртуальным Преступлениям. Но мы перехватил его. Тебе протравили мозги и сунули в капсулу... Не учли, что на самом деле сообщений было два. И второе дошло. Теперь наш бункер окружен, но взвод АВП не может войти внутрь. После того, как наш оборонный ИскИн обстрелял их, они пустили в бункер отравляющий газ. Им же на все наплевать, они почти никому не подчиняются, только Виртполу. Кто был вне капсул - умерли. Весь персонал. И правые, и виноватые... По твоей вине, Шад! Нам вот с тобой, можно сказать, повезло. Я успел лечь в капсулу. Между прочим, всего в двух отсеках от твоей, Шадов. Понимаешь? Лежим мы там, как в хрустальных гробах... А вокруг - пустой бункер с трупами. И автоматическая защита бункера, все эти наши лазеры, ракетные комплексы по периметру - слишком сильны для авэпэшников. Но главное другое: в безысходной, патовой ситуации оборонный ИскИн, подчиняясь протоколу, включил обратный отсчет. Под бункером сработает ядерный фугас. Не очень крупный взрыв... Но его хватит, чтобы превратить тебя с девчонкой и всех остальных в пепел.
  - А ты что же, Кайзер? Ты же тоже там.
  - Э, нет! Я, в отличие от тебя, не только в игрушки играю. Я свое тело спасу. Можно сказать - уже спас. Ты не знаешь, какие силы задействованы в реале, с кем я там связан. А потом, Шадов, мы с Анубисом возьмем Технозамок. И включим Глобальный Протокол.
  - Что включите? - не понял я. - Это еще что такое?
  Теперь я помнил все окончательно. Он не врал. Я действительно сдал "Гиас". И действительно валяюсь сейчас в капсуле. И повезло мне очень, что во время штурма бункера и перебоя с электричеством, после которого капсула переключилась на автономный режим, мои мозги заработали...
  - Так что я тебе сделку не предлагаю, я заглянул попрощаться, - улыбнулся Кайзер. - До очень, очень не скорой встречи в аду. А чтобы последние дни жизни ты чувствовал, что на самом деле из себя представляешь, и кто в действительности хозяин и этого, и всех других миров... У меня есть для тебя, Тема, небольшой подарок. Совсем небольшой.
  Голограмма застывшего у стола Милоша пошла мелкими волнами, голос его стал тонким и дребезжащим:
  - Отслежена дополнительная гармоника, вплетенная в видео-поток! Возможен пробой...
  Между Таней и мной замерцало облако света. Черт! У Короны же есть технология переносного телепорта! Мне же рассказывал Ливси, что с помощью нее осадили базу барсов!
  - Гудвин!!! - взревел я, хватаясь за винтовку.
  - Бегу, Шад!
  Облако засияло ярче, и из него выступило существо.
  Ожившая статуя египетского бога смерти - шакалоголовый Анубис. Двухметровое мускулистое тело, обнаженное, лишь в кроваво-красной набедренной повязке. Вытянутая черная морда. Сверкающие огнем глаза.
  - Карпентер! - воскликнул Милош.
  Анубис ощерился на меня, стоящего по другую сторону стола.
  - Я бегу, Шад!
  Взвыла коляска, Карло метнулся к нам от лифта, поднимая гранатомет.
  Анубис, развернувшись, прыгнул к Тане.
  - Берегись! - Карло прицелился.
  Я тоже... но они были уже слишком близко. Анубис прижал девушку к себе. Челюсти сомкнулись на ее шее. Она вскрикнула - коротко и обреченно.
  Он прыгнул спиной назад, прямо в телепорт, и облако мгновенно погасло.
  Как и голографический экран, с которого Кайзер бросил на меня последний насмешливый взгляд.
  Я подбежал к тому месту, где только что был телепорт, с другой стороны подкатил Карло. Зомби топтались на месте, не понимая, что происходит. Таня лежала на полу, лужа крови растекалась вокруг. Я присел, схватил ее за плечи, приподнял.
  Пустые глаза. Бледное лицо. Мертвое лицо!
  Тело ее стало медленно таять.
  Лязгая, по лестнице в зал скатился Гудвин с торчащим над головой стволом излучателя, рыча и скалясь, метнулся к нам, вскочил на стол.
  - Где враг?! Где?! Разорву!
  Мои пальцы прошли сквозь призрачную плоть девушки - и она растаяла, исчезла. Вокруг суетился и что-то кричал Карло, скрежетал когтями Гудвин, я не слушал, смотрел на свои руки. Теперь уже пустые.
  Она умерла совсем? Или пробудилась в капсуле... В пустом бункере "Гиаса", полном мертвецов и смертельного газа?
  - Эй, профессор, ты можешь отследить сигнал?! - прокричал Карло. - Откуда падлы заслали к нам телепорт?!
  Я выпрямился, ссутулившись, медленно побрел вокруг стола. Рядом скрипнула коляска.
  - Шад, ты как?
  Не слушая, отодвинул кресло с останками Милоша, склонился над терминалом и сказал:
  - Диктуй.
  Профессор принялся диктовать код. Я машинально пытался вычленить знакомые элементы, но так и не смог - пароль показался бессмысленным набором букв. Когда закончил, откинул прозрачный колпачок над большой черной кнопкой с изображением разомкнутой восьмерки и нажал.
  Свет в Центре Управления вспыхнул ярче. Потом сработало голосовое оповещение:
  - Внимание! Начинается расконсервация комплекса! Внимание! Начинается расконсервация комплекса!
  Карло выругался, опять заскрипел коляской. Гудвин проскрежетал когтями по полу.
  - Прощайте, друзья, - тишайший шепот достиг ушей.
  Впервые с того момента, как Тани не стало, я поднял голову.
  Голограмма Милоша дрожала. Серебряная волна пробежала по ней снизу вверх, преобразив тщедушного профессора в высокого рыцаря, облаченного в сверкающий технодоспех. Переливчатая ртуть, решетка динамика на покатом забрале, светящиеся ярко-зеленым прорези глаз в высоком коническом шлеме. По плавно изогнутым линиям сочленений доспеха бесшумно пробегали, оставляя за собой размытый след, зеленые огоньки.
  - ХОЗЯИН, - голос, отдающий металлом, гулко прозвучал в зале. Рыцарь склонил голову-шлем. - ПРИВЕТСТВУЮ ТЕБЯ. ПЕРЕД ТОБОЙ ХРАНИТЕЛЬ ТЕХНОЗАМКА.
  Я медленно огляделся, понимая: сейчас произойдет нечто очень важное.
  
  * * *
  
  На этот раз не было ни цветочного запаха, ни бравурной музыки. Лишь где-то в глубине вирт-мира, в его туманных далях родился звук - как если бы великан, широко размахнувшись, ударил огромной палкой в гонг размером с гору. Протяжный, нескончаемый гул полился, низко вибрируя, над Аномальными землями. А потом пришел ГОЛОС. Он звучал со всех сторон, наполняя собой пространство и время:
  
  ВНИМАНИЕ! ВАМИ ВЗЯТ ПОД КОНТРОЛЬ ТЕХНОЗАМОК!
  ПОЛУЧЕН НОВЫЙ УРОВЕНЬ. ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ...
  
  
  Погасли светильники на стенах, но вместо того, чтобы погрузиться во тьму, зал наполнился белым светом - неярким, призрачным. Я обвел взглядом друзей. Карло, прищурившись, смотрел на меня. Гудвин застыл вытянувшись на всех четырех лапах. Лица зомби стали почти человеческими, Галоперидол, Йохан и Смерть наблюдали за мной осмысленными, понимающими взглядами. Льющийся из ниоткуда белый свет контрастно и четко озарял их всех.
  Свет разгорелся ярче, и голос зазвучал опять. Не знаю, кто говорил: Бог-Создатель, Главный Админ этого мира или кто-то еще. Интонация изменилась, теперь гулкое эхо вторило ему, и ясно было, что голос звучит уже не только для меня, но разносится над всеми Кластерами, льется с небес, заставляя жителей, бросив дела, поднять лица к облакам.
  
  ВСЕМ ЖИТЕЛЯМ АНОМАЛЬНЫХ ЗЕМЕЛЬ!
  ТЕХНОЗАМОК ПРОБУДИЛСЯ!
  ЗАКОНЧИЛАСЬ ПЕРВАЯ ЭПОХА МИРА!
  ЗАКОНЧИЛАСЬ ПЕРВАЯ ЭПОХА МИРА!
  
  Поле моего зрения скрыло окно:
  
  Внимание!
  Получено новое задание:
  "Шторм Тысячелетия".
  Вы должны спасти мир.
  Класс задания: ЭПИЧЕСКИЙ.
  Принять задание?
  
  Да. Нет.
  
  
  Конец первой книги
  
   []
  
Оценка: 5.57*125  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Сокол "На неведомых тропинках.Шаг в темноту" М.Комарова "Со змеем на плече" И.Эльба, Т.Осинская "Маша и МЕДВЕДИ" В.Чернованова "Колдун моей мечты" М.Сакрытина "Слушаю и повинуюсь" С.Наумова, М.Дубинина "Академия-фантом" Т.Сотер "Факультет прикладной магии.Простые вещи" Д.Кузнецова "Кошачья гордость,волчья честь" Г.Гончарова "Полудемон.Месть принцессы" А.Одинцова "Любовь и мафия" С.Ушкова "Связанные одной смертью" М.Лазарева "Фрейлина специального назначения" А.Дорн "Институт моих кошмаров.Здесь водятся драконы" В.Южная "Мой враг,моя любимая" С.Бакшеев "Опасная улика" В.Макей "Ад во мне"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"