Лунин Артём: другие произведения.

Kriviye_zerkala

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Новинки на КНИГОМАН!


Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 7.90*12  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Представляю вашему вниманию повесть "Кривые зеркала". Жанр - киберпанк, фэнтези, детектив. Действие происходит на Земле будущего, середина двадцать первого века. Весь мир разделён на зоны влияния, центрами которых являются научные объединения. Главный герой - Сергей Шагал, сотрудник службы безопасности Иркутского Университета. Ему поручили сопровождать высокопоставленную гостью, пришелицу из иного, сказочного мира. Таинственные события происходят вокруг них, и уроженцам разных времён и миров приходиться забыть о личной неприязни ради выяснения истины.


   Кривые зеркала

Отражения, кривляясь, вырываются на волю...

Rain

   Второй университетский городок Иркутского Университета считался одним из самых больших архитектурных комплексов Иркутска. Семь стрельчатых башен, здания - огромные параллелепипеды, шары, причудливые многогранники... Какие-то немыслимые башенные надстройки, прозрачные стены, позволяющие видеть аудитории, лаборатории, спортзалы и гипноклассы. Всё это соединялось многоуровневыми переходами, бегущими горизонтальными дорожками и трубами вертикальных лифтов.
   Один из таких лифтов ухнул вниз почти с самой вершины Железной башни, сверкающей искрой летел в прозрачной шахте.
   - Семьдесят восьмой... семьдесят шестой... - приятный женский голос отсчитывал этажи. Сергей упёрся лбом в прозрачный пластик, глядя, как на него несётся земля. Корпуса вырастали, соседние башни словно устремлялись в небо. Зелёное весеннее кипение парков разрасталось.
   - Шестьдесят шестой... шестьдесят второй... - голос считал быстрее, Сергей чувствовал знакомую лёгкость падения и понял, что бессознательно напряг плечи, словно поднимая крепёж парашюта. Славно отдохнул, попрыгал от души...
   Интересно, что ей больше нравится, размышлял мужчина, блистающий замок или парки, взявшие его в зелёную осаду? С одной стороны, архитектура городка ни одного человека не оставит равнодушным. С другой - гостья должна тянуться к природе, это в её природе...
   Дурной каламбур. И дурной признак.
   - Пятьдесят пятый... сороковой...
   Да и какой она человек, если задуматься...
   Смотреть на парки и стеклянные иглы расхотелось. Он повернулся, усмехнулся своему отражению в зеркале. Кажется, предстоит тот ещё денёк...
   Отражение смотрело оценивающе. Невысокий широкоплечий мужчина самую малость за тридцать, лицо... старомодное, костистое, с крупными чертами, не грубыми, скорее выдающими породу. Серо-голубые глаза, нос не классический и не "картошка", нечто среднее, плотные губы, широкие скулы. В последнее время простота и "славянскость" снова вошли в моду, но лицо, которое носил Сергей, было его собственным.
   - Тридцать четвёртый...
   И костюм соответствовал лицу. Обычные серые джинсы, рубаха чуть светлее. Чужой взгляд соскользнёт, не за что зацепиться...
   Вот и славно. Нам лишние взгляды ни к чему, а к гостье мы приставлены отнюдь не для того, чтобы она нами любовалась. К тому же она наверняка привыкла совсем к другому типу мужчин.
   Сергей придирчиво изучил себя в зеркале, одёрнул одежду. Норма. Порепетировал улыбку. Так себе. Какой затейник повесил зеркало в лифт? Может, за ним камера стоит?
   - Двадцатый... Восемнадцатый...
   Лёгкость пропала, кабина тормозила. Лифтовый голос считал всё медленнее, и в коленях нарастала тяжесть. Сергей скорчил зеркалу рожу и отвернулся, глянул вниз. Вокруг шахты лифта засверкал ажур металлических опор. Сейчас башня закончится и начнётся корпус. Стены и перекрытия прозрачные, можно разглядеть холлы.
   - Десятый...
   А отсюда - уже и фойе и сотни людей внизу.
   - Пятый, - с гордостью за свою работу сказал лифт. - Спасибо, что воспользовались...
   Прозрачные двери разошлись, Сергей шагнул в холл пятого этажа. Наклонная стеклянная стена отгораживала фойе, он подошёл и всмотрелся в хаос, царящий внизу на первом этаже и нескольких широких переходах.
   - Может быть, она умнее, чем я думал? - пробормотал себе под нос. Почему-то ему казалось, что гостья должна выделяться в толпе. Как же...
   Люди всех возрастов и наций. Студенты, абитуриенты в ярких куртках, в джинсе, с какими-то невообразимыми причёсками, или сверкающие голыми головами. Солидные пиджачные профессоры и магистры, женщины в строгих юбочных, со скучными причёсками. И наоборот - преподаватели в диком прикиде, с малиновыми гребнями, косичками до пояса, и молодёжь в классике или ретро. Вся эта пестрота куда-то спешила или стояла на месте, общалась, образовывала группы, смешивалась, тасовалась по неведомым алгоритмам. Разглядеть здесь одного конкретного человека было нереально.
   Сергей вернулся к лифтам, но повернул не к низкоскоростным, а к лестнице. Пожалуй, самая модерновая деталь этого корпуса. Забавно, как многие посетители теряются при необходимости самостоятельно перебирать ногами по ступеням, никак не могут привыкнуть, что эта лестница не везёт сама...
   Он вышел в фойе, тревожно оглянулся. Не самое разумное - назначить встречу здесь, в гуще народа...
   Стоп, ты проводник, экскурсовод, не телохранитель, - одёрнул себя. Конечно, прибытие, гм, человека из Иного Мира - событие нетривиальное, и персоной почти-посла многие заинтересовались... бы, если бы знали. А знают едва ли десяток человек, и этот десяток молчать умеет.
  
   Всё-таки гостья выделялась из толпы.
   Она ждала проводника слева от большой лестницы, у сверкающих экранов доски объявлений. Зелёный джинсовый костюм не скрывал худобы и подростковой угловатости фигуры. Девушка держала "мыльницу", то ли что-то читала, то ли сбрасывала с большой доски информацию.
   Словно почувствовав взгляд, обернулась.
   И мгновенно перестала походить на типичную провинциальную абитуриентку.
   Лицо идеальное, но и живое, правильный овал скул, длинный тонкий нос, полные неулыбчивые губы. А вот заострённые самую малость оттопыренные уши при короткой светлой стрижке не смотрятся, с некоторым злорадством отметил Сергей. Тонкая шея торчит из ворота рубахи, возвращая впечатление подростковости.
   Девяносто лет, напомнил он себе. По их меркам - прыщавая юность.
   Впрочем, у эльфов прыщей не бывает.
  
   ...
   Часом раньше Сергей вознёсся на Железную башню в прозрачном лифте и вошёл в круглый зал на вершине.
   Гречишников уже поджидал его, прогуливался вдоль панорамного окна. Пожилой мужчина в дорогом скверно сидящем костюме, широкоплечий, плотный и сутулый, глаза раскосые, скулы широкие - татарская кровь. Его можно было принять за охранника.
   - Сергей, - поприветствовал воспитанника декан кафедры безопасности одного из самых могущественных Университетов Земли.
   - Марат Иванович.
   Сергей подошёл к нему, и какое-то время мужчины молча любовались Иркутском. Отсюда можно было разглядеть добрую треть северной столицы.
   - Как тебе город? - спросил Гречишников. Сергей равнодушно повёл плечами:
   - Не изменился.
   - А ты бы хотел?
   - Чего?
   - Перемен?
   Сергей заморгал.
   - Смотря каких, - сказал осторожно.
   - Всяких, - Гречишников прошёлся туда-сюда, глядя вниз. Иркутск блистал. Солнце играло на стекле и стали корпусов и башен Университета. Над Плотинами стояли радуги. Лохматая туча, раздербаненная погодными станциями, отдавала свою воду земле. Башни гостиниц пестрели и переливались рекламными огнями.
   Сергей хмыкнул вежливо-неопределённо. Декан покосился:
   - Отдохнул? Готов к заданию?
   - Статус? - Сергей вскинул подбородок.
   - Проводник.
   Сергей кивнул озадаченно. Проводник - неплохая работа, иногда интересная, но почти всегда спокойная, не требующая особых талантов. Он знал, что является не последним среди дайверов, и его не дёргали по пустякам.
   - Важная шишка небось? - спросил.
   - Ещё бы... - Марат Иванович усмехнулся. - Принцесса.
   И замолчал. Понятно, в загадки играет... Сергей постарался припомнить, где ещё на земном шаре сохранилась монархия - в качестве местной достопримечательности, что ли, для привлечения туристов... Но достопримечательность явно не может купить себе экскурсию, не хватит влияния, денег. Принцессами ещё называют наследниц огромных корпораций. Богатенькая дочка директора... ленивая и капризная холёная красотка, привыкшая швырять деньги на ветер... или уверенная в себе "железная леди" высокого бизнеса, ворочающая миллиардами, а не растрачивающая их?.. В любом случае - уверенная, что мир вертится вокруг неё. Этого ещё не хватало, вот удружил декан...
   Гречишников улыбался, посматривал на Сергея.
   - Эк тебя перекосило, - отметил с удовольствием. - Ну что, сообразил? Впрочем, ты ошибаешься, если бы угадал, тебя бы ещё и не так перекособочило... Ахмед!
   - Мой господин? - перед ними появился темнокожий юноша в широких восточных одеяниях и тюрбане.
   - Давай файл.
   Юноша полез в карман, в другой, старательно обхлопал себя с головы до ног и пригорюнился.
   - Ахмед!.. - рявкнул Гречишников. Юноша прищёлкнул пальцами - "вспомнил!", снял тюрбан, запустил в него руку по локоть и достал огромную жёлтую папку размером примерно метр на полтора, подвесил в воздух перед Сергеем.
   - Если откроешь - пути назад не будет, - сказал с заметным восточным акцентом. Стандартная папка подборки документов превратилась в причудливую шкатулку с восточным орнаментом, на крышке красовался значок радиационной опасности. Наверное, так выглядел ящик Пандоры.
   - Почему я чую подвох? - задумчиво спросил Сергей, разглядывая шкатулку.
   - Потому что это он и есть, - с готовностью сказал Гречишников. - Всегда знал, что твоя интуиция - это нечто... Попробовать, что ли, оцифровать её? Снабдить интуицией искусственный интеллект... загнали же мы в джинна чувство юмора, хотя и своеобразное... - покосился на шкатулку Пандоры, на Ахмеда. Тот оскалил белоснежные зубы. - Ахмед, ты хотел бы иметь интуицию?
   - Интуиция, - джинн изобразил глубокие раздумья, поднял глаза к потолку, имитируя человеческие манеры. - Да, было бы неплохо. Предугадывать события, основываясь на неполных данных, принимать верные решения, минуя стадию обработки данных. Это помогло бы мне лучше служить вам, мой господин.
   - Скройся, - отмахнулся декан.
   - Слушаю и повинуюсь, мой господин, - но джинн и не подумал исчезнуть. Профессор фыркнул.
   - Джинна не загнать обратно в бутылку, верно, Ахмед?
   - Так точно, мой господин, - подобострастно откликнулся джинн и всё-таки пропал.
   - Постановлением Совета Этических Проблем от не помню какого числа позапрошлого года запрещено называть джиннов человеческими именами, - запоздало сказал Сергей. Гречишников кратко прокомментировал своё отношение к СЭП и его решениям.
   - Совершенно с вами согласен, Марат Иванович, - льстиво пропел голос джинна из-под потолка.
   - Некоторые этнические объединения также также против того, чтобы джиннов называли джиннами. Это оскорбляет их древнюю культуру, говорят они.
   - Эй, Ахмед, - позвал декан. - Ты не против, чтобы тебя называли джинном?..
   - Как вам будет угодно, мой господин.
   Гречишников досадливо крякнул.
   - Тебе нравится, что тебя называют джинном?..
   Ахмед помолчал и ответил серьёзно:
   - Образ сказочного могущественного существа очень мне импонирует.
   - Вот он какой у меня, Ахмедушка, - похвастался Гречишников, но голос был растерянный. Сергей тоже удивился, он ожидал, что джинн потребует перефразировать вопрос или укажет на неточность использования слова "нравится" по отношению к нему.
   - Ладно, оставим наших джиннов и вернёмся к принцессе. Угадаешь или сдаёшься?
   - Русские не сдаются, - буркнул Сергей.
   Что же декан имеет в виду? Подсказок больше не будет, пляшем от того, что есть. Принцесса. А до этого - пара пустых фраз о переменах, о том, хорошо это или плохо. Принцесса - вестница перемен... плохих или хороших... Принцесса... принцесса!..
   - Вы хотите сказать, что мне сейчас предстоит работать проводником не наших у тех, а тамошних у нас?!. - ужаснулся Сергей.
   Гречишников довольно захохотал.
   - Изящно сформулировано, недаром учился на журналистике, студент!
   - Но почему я?!. - возопил Сергей. - Никого лучше найти не могли?..
   - Ты - самый лучший дайвер.
   - Вот именно - дайвер!.. а здесь нужен спец по безопасности...
   - Нет. Здесь нужен именно дайвер.
   Сергей заткнулся, поняв, что чего-то не понимает.
   - Никакой команды, парень. Никаких хмурых телохранителей, никаких кортежей с мигалками. Никаких особенных мер предосторожности.
   - Почему? - тупо спросил Сергей. - Ведь принцесса... хоть и там, у себя...
   - Именно, что там, у себя она принцесса. Здесь - обычная двадцатилетняя девчонка, никому не известная и не интересная. Едва ли десяток человек в курсе её неземного происхождения.
   - О! - Сергей наконец врубился. - Да, лучшая защита - неизвестность и незаметность. А сама принцесса согласна, что она - обычная двадцатилетняя девчонка?..
   Декан пожал плечами.
   - Вообще-то она сама предложила этот вариант. Девочка хочет посмотреть наш мир. Она достаточно хорошо знает его, чтобы понимать, что из бронированного лимузина мало что можно разглядеть, и есть риск привлечь к себе нежелательное внимание. Так что теперь она будет отыгрывать роль обычной смертной... И ей нужен обычный проводник. Хороший экскурсовод. Ну что, берёшься?..
   - Почему-то мне кажется, что это будет весело... - буркнул себе под нос Сергей и брезгливо ткнул шкатулку мизинцем. Виртуальный сундучок раскрылся в виртуальный экран. Сначала выпорхнула фотография.
   - Принцесса северо-западного Светлого Леса и западных Сияющих холмов, - Сергей изучил лицо эльфийки. - Ассолидиэль альта Веранаэта... - страдальчески закатил глаза и затростил, как скороговорку.
   - Разумеется, имя будет новое, - сказал декан. - Можешь придумать сам.
   - Лидка?.. Верка?.. - Сергей помотал головой. - Так можно и межнациональный конфликт спровоцировать!..
   - Межнациональный!.. - восхитился Гречишников. - Нашёл же словечко...
   - Ну, межмировой...
   - Ещё лучше.
   - Недаром я на журналистике... - Сергей несколько раз потренировался произносить эльфийское имя и нашёл, что оно не такое уж и трудное. - Надеюсь, титул произносить не придётся... Если она у нас инкогнито, значит, ей придётся терпеть обращение по имени. Внешний облик... Эльфийка похожа на эльфийку, какая досада, не могла человеческую внешность выбрать... хотя не страшно. У нас много своих "доморощенных" эльфов, мода уже столетие держится... Имя!.. Оно должно быть сложное, эльфийское, потому что эльфийка с человеческим именем уж точно будет привлекать внимание... Ладно, пусть будет чужое, необычное, но краткое. Не хочу сломать язык, хоть и учился на журналистике.
   Он пролистал файл. Коснулся строчки:
   - Как это понимать? Посол... по выбору?
   - Если возникнет ситуация, требующая того, или если её высочество сочтёт нужным, она будет представлять свой народ перед Университетом, - сообщил нейтрально Гречишников.
   - О как... - пробормотал Сергей. - Если она посол... значит, всё идёт к тому, чтобы зазеркальникам дали права граждан?!.
   - Пока что только негров, - декан отвернулся.
   - Эльфы - негры, - со смаком произнёс Сергей. - Велик ты и могуч, русский язык, я понял это ещё до того, как поступил на журналистику... и когда "макушка" предполагает пробить законопроект?
   Гречишников восторженно фыркнул.
   - "Макушка"... "пробить"... К правлению Университета не мешало бы относиться поуважительнее!..
   - "Макушка" она и есть "макушка". Так когда?
   - Законопроект ещё не готов. Многое зависит... - Марат Иванович замолчал.
   - От чего?
   - Потом скажу. Ты читай.
  
   Сергей устроился в кресле, закинул ногу на ногу и, казалось, задремал. Перед ним мелькали голограммные страницы, повинуясь быстрому движению глаз, едва заметному вздрагиванию пальцев.
   Итак, досье эльфийской принцессы. Сергей читал, тасуя факты, расставляя заметки. Ничего особенного, сказал бы там, в Зазеркалье. Сколько раз по своему дайверскому долгу бывал он в Иных Мирах - послом, шпионом, проводником переселенцев... редко когда просто туристом. Здесь же он читал предельно внимательно, подчёркивая некоторые пункты и рассыпая значки.
   Девяносто два года, пятый ребёнок в семье... Прав на престол совсем никаких. Не замужем, любовника нет, жених... круг друзей... знакомых... участвовала в нескольких военных кампаниях... Общительна, но не болтлива, быстро действует, но несуетлива. Говорит на квэнья, хазад, лоу-орке, двух основных человеческих языках своего мира, владеет четырьмя этого - русским, английским, ивритом, эсперанто... Превосходный воин, фехтовальщица, отлично стреляет из лука, хуже из огнестрельного оружия, неплохой тактик и стратег, средней силы волшебница и скверная интриганка...
   Сергей поставил на полях очередной знак вопроса. С чего бы не-интриганке посещать Землю, да ещё и с правом самостоятельно принимать решения? Подозрительно это...
   Всё равно через досье человека не узнаешь. И не-человека тоже. И тем более женщину. Женщина ли она? Вы пошляк, поручик. Да я не в том смысле. Если она человек, то, несомненно, женщина. Если же нет... Тьфу!.. Воспримет ли она его как мужчину?.. Дважды тьфу!.. как человека, равного себе?..
   И вообще - признаёт ли реальность этого мира?
   Должна, раз уж собирается отправиться сюда...
   Многие вообще не обращают внимания на шумиху, поднятую вокруг Иных Миров. Ну, есть такой феномен, и что дальше?.. Другие, напротив, требуют выпустить всех сюда... не понимая, какие гигантские мощности придётся задействовать. Да и не все эльфы стремятся поглядеть на Землю. То ли боятся, то ли не так уж мы им интересны...
   Не так давно несколько общественных движений требовали уничтожить Иные Миры вместе со всеми обитателями. Это было бы нетрудно, однако Университет счёл, что Зазеркалье слишком дорого ему обошлось, чтобы разбрасываться. Да и неизвестно, как отреагировал бы на такое решение "макушки" Зеон.
   Погибни эльфы, мир стал бы беднее, думал Сергей. Но с другой стороны, поставить их наравне с людьми...
   Пристрастен ли он? В стародавние, ещё государственные времена был распостранён некий общественный психоз, которым были заражены целые области и даже страны. Как его?.. расизм?.. фашизм?.. - был одним из средств управления людьми. Идея о том, что люди делятся на категории то ли по месту рождения, то ли по росту, то ли по весу. Столетия полтора назад неграми называли не негров, а высоких людей атлетического сложения, светловолосых, светлоглазых и светлокожих. Говорили, что такие люди глупы, немотивированно агрессивны и годятся только для тяжёлой физической работы, не требующей высокого интеллекта. Это сейчас негры - не-граждане. Люди лишённые некоторых гражданских прав, имманентно присущих - как там дальше по Конституции? Осуждённые преступники, люди без высшего образования, социально неответственные, умственно отсталые с предельно низким IQ, ещё какие-то... а теперь в этот список могут добавиться ещё и эльфы.
   Интересно, а согласятся ли они быть неграми или потребуют всё и сразу? Конечно, обидно осознавать себя не-гражданином. С другой стороны, сейчас эльфы вообще не обладают никакими правами и всецело зависят от Университета и Зеона.
   Университет эльфы устраивают в том виде, в каком они сейчас. Беда в том, что сами эльфы не желают оставаться на отведённом им шестке и метят легализоваться в человеческом мире. Хорошо, что девчонка представляет лишь свой собственный Иной Мир, а не всё Зазеркалье с полусотней таких миров. С другой стороны - эта... экскурсия, пока назовём её так, создаёт прецедент... Господи, как всё запутано!..
  
   - Готов? - Гречишников заметил, что ученик отвлёкся.
   - Не совсем, - мрачно сказал Сергей, пересчитывая значки на полях. - Толку-то от этого досье. Нужно знакомиться вживую. Скажите, что вы хотите от меня?..
   - Красиво, - декан прошёлся вдоль прозрачной стены, засунув кулаки в карманы. - Хотел бы я оставить всё так, но нельзя цепляться за прошлое.
   Сергей встал, захлопнув шкатулку Пандоры, подошёл к нему.
   - Видел фотографии, сделанные всего век назад - как всё изменилось... И, наверное, кто-то стоял так же над городом, смотрел и мечтал, чтобы всё осталось как есть. Как думаешь?
   - Век назад ещё не было таких высоких домов, - сказал Сергей хмуро. К чему эти пустые разговоры?
   - Век назад и Иные Миры были всего лишь теорией, игрой разума, - задумчиво сказал Гречишников. - А сейчас они - реальность. Кто-то видит в них огромные возможности, а кто-то угрозу, - покосился на ученика. Тот равнодушно дёрнул плечами.
   - Мир не будет прежним, - старик прошёлся вдоль окна. - Нельзя цепляться за прошлое, нельзя сказать "остановись, мгновение". Нам остаётся лишь выбирать путь будущего. И этот путь зависит от тебя. Вот что я хочу - чтобы ты сделал свой выбор.
   - Не понял, - Сергей растерялся.
   - Ты представишь доклад. Выскажешь своё мнение, - коротко, рублено заговорил Гречишников. - И на основе его будет принято решение, останутся ли зазеркальники, собственно, в Зазеркалье, будут ли никем или же получат права... хотя бы негров.
   Сергей замотал головой.
   - Вы же буквально отдаёте эльфов мне на растерзание!..
   - Отдаю, - не стал спорить декан. - И не только эльфов. Я тебя знаю, ты лучший из дайверов, неформальный лидер этой развесёлой гоп-компании. Ты знаешь жителей Иных Миров лучше всех, у тебя даже друзья там есть. Ну... насколько можно с ними дружить. Я знаю, ты будешь честен и искреннен и рассмотришь проблему со всех сторон. Ты умеешь наблюдать и думать, ты беспристрастен и разбираешься в людях.
   - Но она-то - не-человек!..
   - Вот это мы и желаем узнать, - вздохнул декан.
   - Что?
   - Человек ли она. Люди ли все они или всё-таки эльфы, гоблины, черти и кто там ещё. Могут ли зазеркальники жить в нашем мире... и вообще - жить?..
   - Вы так уверены в беспристрастности моей оценки? - тихо спросил Сергей. Гречишников склонил голову.
   - Ты дайвер. Твоя работа - путешествия по Иным Мирам. Кому решать, если не тебе?..
   - Что ж, я согласен, - сказал Сергей. - Время на подготовку есть, помню, что методику переноса обсуждали в Храме Кривых Зеркал месяц назад. Высокая гостья прибудет...
   - Сейчас, - декан посмотрел на часы.
   - Э?.. - Сергей придержал челюсть.
   - Точнее, она прибыла как раз тогда, когда в Зеоне обсуждали известный тебе проект, - Гречишников фыркнул, - якобы "находящийся в стадии разработки". Преподобный Маус, как всегда, сообщил Университету постфактум. Переход был осуществлён, тот самый месяц на адаптацию, месяц здесь - твоя экскурсия, и потом обратно. Полагаю, принцессе не терпится начать знакомиться с нашим миром... не заставляй девушку ждать.
   - Но... но я думал... - Сергей взял себя в руки. - Шеф, если вы действительно заставили ждать принцессу...
   - Так не усугубляй, - Гречишников кивнул на выход. - Дерзай... дайвер.
   И Сергей пулей вылетел вон.
  
   ...
   Эльфийка смотрела прямо на него, взгляд зелёных глаз был жёстким, неприязненным. Интересно, сознаёт ли она, что и её участь, и судьба её народа зависят от Университета? Готова ли она чем-то пожертвовать ради своего народа? Способны ли вообще такие существа жертвовать собой?
   - Нет. Нет. И нет, - сказала эльфийка. Сергей уже придумал, как обратиться к принцессе, поперхнулся заготовленной фразой:
   - Простите? - он подумал, что чужачка ответила на мысленно заданные вопросы.
   - Нет, я не дам вам свой комкод, - жёстко сказала эльфийка. Голос мелодичный и звонкий, вот уж действительно - как отчеканила, слова падали тяжёлыми монетками, Сергей видел такие в музее. - Нет, я не хочу, чтобы вы показали мне Университет. Нет, этим вечером я занята. Спасибо вам большое, но не думаю, что ваши предложения меня заинтересуют.
   Сергей закрыл рот. Огляделся вокруг и сообразил. Девушка стояла у доски объявлений, у ока бури, вокруг которого крутился водоворот студентов. Общительные молодые люди жаждали познакомиться с красивой эльфийкой, и не было ничего удивительного в том, что эти попытки её достали...
   Интересно, как бы среагировали все эти студенты, узнав, что девчонка вовсе не покупала себе облик эльфийки, что она и есть такая на самом деле? Отшатнулись с отвращением от нелюди или подошли ближе, спрашивали о Иных Мирах... или всё так же ненавязчиво интересовались комкодом и планами на вечер?
   - Прошу простить меня... - начал Сергей.
   - Прощаю, - воистину царственно кивнула девушка и отвернулась. Сергей смотрел на нежную линию шеи, оттопыренные уши будто светились - принцесса стояла напротив экрана доски объявлений. Так же светилась короткая щетинка светлых волос, похожая на нимб.
   Сергей поулыбался этому сиянию и сказал:
   - Тысяча извинений, принцесса...
   Девушка вздрогнула и напряглась. Осторожно оглянулась.
   - Ваше высочество, боюсь, вам всё же придётся дать мне ваш комуникационный код, принять приглашение о экскурсии по Университету и уделить время этим вечером, - с удовольствием сказал Сергей. Растерянная эльфийская принцесса - не каждый день такое увидишь...
   - Вы мой проводник, - девушка не спросила, констатировала. - Кажется, теперь моя очередь просить прощения, - быстро справилась с растерянностью и даже попыталась улыбнуться.
   - Точно так, - Сергей чуть склонил голову. Он знал придворный поклон эльфов, но ведь мы не при дворе?
   Принцесса склонила красивую головку, руки изящно поднялись, широкие рукава плеснули. Отчего-то официальный эльфийский поклон не смотрелся нелепо - несмотря на человеческую одежду и "мыльницу" в руке принцессы. Сергей почувствовал себя невоспитанным увальнем. Руку, что ли, поцеловать? Пусть ей тоже будет не по себе. Этот архаичный обычай недавно снова вошёл в моду здесь, на Земле, но там, у эльфов прикосновения в церемониях строго регламентированы.
   - Прошу простить за некоторую грубость в начале нашего разговора, - мелодично зазвенел эльфийский колокольчик. - Я не узнала вас сразу...
   Ещё бы, подумал Сергей. Видимо, для принцессы все наши человеческие лица похожи.
   - И мне показался несколько утомительным и навязчивым ваш обычай брачных игр...
   - Не стоит извиняться, ваше высочество, - сказал он, растянув губы в неискренней улыбке. - Царящая здесь атмосфера тяжела непривычному человеку...
   И как нельзя более подходит под данное эльфийкой определение. Брачные игры. Недурное словосочетание. Но слышать такое из уст не-человека... Блин, он же назвал её человеком!.. обидится?.. нет, кажется, вовсе не обратила внимания...
   - В свою очередь прошу прощения у вас, ваше высочество, за своё опоздание, я не сразу вас нашёл...
   - О, не стоит, - принцесса милостиво склонила головку. - Я даже благодарна вам за то, что позволили мне побыть немного здесь. Тут... интересно.
   - С вашего позволения, ваше высочество... - Сергей прицелился в неё "мыльницой".
   - Ассоль, - девушка возилась с собственной.
   - Прошу прощения?..
   Эльфийка наконец управилась с человеческой техникой, коммуникаторы зацепились инфракрасными лучами и обменялись информацией.
   - Зовите меня так, пожалуйста.
   - Гм... - Сергей читал присланную "визитную карточку".
   - Это женское человеческое имя, я проверяла. Не очень распостранённое, правда... - эльфийка пожала узкими плечиками, глянула на экран "мыльницы". - Сергей Васильевич... когда вы говорите "ваше высочество", я чувствую себя очень официально. И... мне кажется, что вы надо мной посмеиваетесь, Сергей Васильевич.
   Смотри-ка ты, просекла...
   - Вы, кажется, интересовались моими планами на вечер, - Ассоль тронула экран, и "мыльница" Сергея снова мурлыкнула, оповещая о приёме сообщения. - Вот список того, что я должна успеть в ближайшие дни. Сергей Васильевич, если у вас будут какие-то замечания, предложения - выслушаю с признательностью.
   - И, кстати, зовите меня Сергей... - запоздало предложил он. Один-один? Он использовал титул... а она старательно и ни к месту обращалась по имени-отчеству. Ну и кто тут над кем посмеивался?..
   Мужчина быстро пролистал присланный файл. А у девушки длинный список посещений... и есть вкус.
   - Начнём с Университета, как вы и предлагали.
  
   Около трёх часов у них ушло на осмотр только этого комплекса. Допуск, данный гостям правлением Университета, позволял им проходить на некоторые занятия и лаборатории, Ассоль этим беззастенчиво пользовалась, включала "мыльницу", записывала лекции, снимала. Нужно потом проверить всё, отметил себе Сергей. Загрузить аналитиков, пусть скажут, зачем эльфам знания экономики, истории, юриспруденции...
   Сергей поглядывал на эльфийку, стараясь поймать на чуждости, нечеловечности поведения, но Ассоль вела себя в точности как обычная человеческая девчонка, разве что не по возрасту целеустремлённая. Жадная до знаний эльфийка желала повсюду сунуть длинный нос. Что ж, любопытство не порок...
   Эти слова можно было провозгласить девизом кафедры, где они были сейчас.
   Кафедра журналистики занимала целый этаж, аудитории здесь соседствовали с буфетами, кают-компаниями студенческих обществ и групп, терминал-библиотеками. Весь северный сектор был отдан музею, южный занимала университетская телерадиостудия.
   Сергей направился сначала туда, но по дороге заглянул в одну из аудиторий, заслышав знакомый голос.
   Лектор узнал бывшего студента, чуть кивнул, покосился на эльфийку, ни на секунду не прервал лекцию. Теория информации, кажется, действительно заинтересовала девушку, и они застряли здесь до самого звонка.
   Слушатели сразу затеяли своеобычную суету - вроде взрослые же люди, как им удаётся создать хаос и сутолоку в таком большом помещении? Кто-то выскакивал в коридор, кто-то подошёл к кафедре, задавая вопросы лектору, благодаря. Сергей сошёл вниз и встал в сторонке, дождался, пока схлынут студенты.
   - Владимир Петрович...
   Профессор кивнул, пожал протянутую руку.
   - Сергей, - сделал движение, будто собирался обнять, но лишь невесомо коснулся плеча. - Хорошо, что зашёл, не забываешь старика...
   "Стариком" профессор называл себя лет сорок, но лишь сейчас, пожалуй, он стал соответствовать этому слову. Сергей всегда помнил его крепким пожилым человеком. Высокий, широкоплечий и лысоватый, с тёмным морщинистым лицом и насмешливыми глазами, Владимир Петрович считал ниже своего достоинства пользоваться услугами косметической хирургии.
   - Вы нисколько не изменились...
   - Не надо лести, все меняются, - профессор покосился за плечо. - И всё.
   Девушка улыбнулась напряжённо. Эльфы не стареют, подумал Сергей, наверное, её шокирует вид старика. Хотя она уже давно в этом мире, за месяц должна привыкнуть. Значит, манеры профессора, способного одним своим видом "построить" студентов, действуют и на эльфов...
   Владимир Петрович шевельнул мохнатыми бровями, сигнализируя ученику. Тот сообразил:
   - Ассоль Светлова, позвольте представить вам...
   Профессор чуть пожал тонкие пальцы принцессы. Та вежливо склонила голову.
   - Осматриваете Университет? - вежливо поинтересовался Владимир Петрович.
   - В общем... да. У вас здорово. Сергей согласился любезно сопроводить меня.
   Кажется, профессор принял принцессу за "принцессу" - дочь богатеньких родителей.
   - День открытых дверей для одного человека, - то ли спросил, то ли константировал. Сергей прикусил губу, вряд ли девушка знает, что это за день такой.
   - Нет, я не собираюсь здесь учиться... по крайней мере, пока, - оказывается, знает. Если Ассоль и заметила насмешку в голосе старика, она никак не показала этого. - Работа, знаете ли.
   Владимир Петрович без особого интереса спросил, чем же она занимается. И здесь Ассоль оказалась на высоте, не назвав настоящей профессии (быть принцессой, по сути, тоже профессия и, кажется, не из лёгких), но и не соврав:
   - Политика. Дипломатия. Отчасти торговля.
   - Понятно, - теперь профессор разглядывал её с любопытством.
   Сергей его понимал. Эльфийка удивила его самого.
   - Да, извините, что я вторглась в ваш разговор. Я всего лишь хотела поблагодарить вас за лекцию. Вы очень интересно рассказывали. Если мне когда-нибудь предстоит учиться снова, я хотела бы поступить сюда.
   - Спасибо, - профессор чуть поклонился. - От меня лично и от лица Университета. И добро пожаловать сюда... если вам когда-нибудь снова предстоит учиться.
   После обмена комплиментами эльфийка отошла в сторонку, сказав, что подождёт снаружи. Профессор проводил взглядом. Надо же, обаяла старика, почти с ревностью подумал Сергей. Владимир Петрович, словно подслушав мысли, покосился насмешливо:
   - Милая девушка.
   - Не в моём вкусе, - отрезал Сергей почти зло и удивился этому.
   Профессор притворился, что не заметил интонации, давая возможность "сохранить лицо", задумчиво смотрел на выход из аудитории.
   - Да уж, вкус... и не в моём. Никогда не понимал эту вашу моду.
   Консерватизм профессора давно стал притчей во языцех во всём Университете. Но Владимир Петрович не собирался отступать от своих старомодных манер. Например, это его "представь нас", как будто женщина сама не может познакомиться с мужчиной...
   Они поговорили ещё и распрощались тепло. Сергей вышел из аудитории, мгновенно увязнув в пёстрой студенческой круговерти. Он дважды прошёл около и лишь на третьем заходе разглядел возле доски объявлений кафедры знакомый нимб. Подошёл, Ассоль что-то перебирала на сенсорном экране и так увлеклась, что не заметила спутника, который подошёл неслышно и норовил заглянуть через плечо:
   - Нашли что-нибудь интересное? - подпрыгнула от неожиданности, услышав, уронила "мыльницу", крутанулась и застыла в нелепой позе.
   - Простите, - эльфийка медленно опустила руки. Меч и жезл? Нет, скорее мечи или лук и стрелы, она волшебница, но прежде всего воин...
   - Полагаю, это мне нужно извиниться. Я напугал вас, - он никак не мог решить, к добру это или к худу.
   Ассоль, казалось, хотела что-то спросить, но в этот момент забытая всеми "мыльница" напомнила о себе трелью, свидетельствующей об окончании закачки. Принцесса подобрала гаджет, нисколько не пострадавший от падения, вдавила пару кнопок:
   - Скачала себе расписание открытых лекций, - пояснила, листая файл. - ...Которых по этому предмету почему-то нет... - прищурила зелёные глаза.
   Сергей притворился, что не заметил вопроса. Он знал, почему ТИ читают лишь студентам старших курсов. Журналистику недаром называют четвёртой властью, теория информации относится к потенциально опасным знаниям.
   Без которых эльфы прекрасно обойдутся...
   - Вас так заинтересовала лекция? - спросил Сергей. Ассоль неопределённо кивнула, не отводя взгляда. Сергей мысленно обругал себя. Чёрт его понёс в аудиторию... Или это эльфийка понесла его... в смысле - повлекла?
   Ещё разок, всё сначала. Он заглянул, услышав голос профессора, хотел пройти мимо, но девушка застряла, и они вошли в аудиторию...
   Так и до паранойи недалеко. Она - всего лишь эльфийка, пусть даже принцесса, она не знает земных реалий достаточно хорошо, чтобы извлечь пользу из записанного на "мыльницу" обрывка полузапретных сведений. В конце концов, она не сможет прихватить с собой в свой мир ни "мыльницу", ни какую-либо информацию... за исключением той, что уже содержится в её голове. Даже крупицы сведений могут дать эльфийским властителям ключ к пониманию процессов, происходящих в обществе, и возможность влиять на массы.
   Стоп, парень, тебя опять занесло. Они - не мы. Там, в её мире, эта информация бесполезна... или нет?.. одинаковы ли законы, по которым развиваются наши столь непохожие общества?..
   И вообще - это не твоя забота. А чья тогда? Аналитиков. Вот и озадачь их.
   Сергей сделал зарубку в памяти.
  
   После осмотра музея журналистики они ещё какое-то время гуляли по огромному зданию, переходили из корпуса в корпус по бегущим дорожкам. Прозрачные галереи иногда вели через парки, Сергей вспомнил свои рассуждения в лифте и предложил экскурсию по паркам, Ассоль согласилась - проводнику показалось, лишь из вежливости. Эльфийка без особого любопытства рассматривала ухоженные зелёные аллеи, на красивом лице читалось: "а вот у нас...". И то - чего такого люди сделают с деревьями, чего не смогут эльфы?..
   Из чистой вредности Сергей таскал её по паркам довольно долго, изо всех сил отыгрывая роль старательного туповатого экскурсовода.
   - А как же Дикие Земли? - спросила эльфийка. - Я читала, что это одна из достопримечательностей Университета.
   Сергей замялся, он собирался обойти этот парк стороной. "Достопримечательность" отличалась нестандартными дизайнерскими решениями, в том числе некоторой... неухоженностью, мягко говоря. К тому же Сергей не хотел, чтобы его любимый парк отныне связывался в его памяти с неприятной гостьей.
   - Обратите внимание, - буркнул он. - На указателе его нет. И в плане университетского городка этот парк - просто парк, безо всяких романтичных названий. Предполагается, что Дикие Земли нужно искать самому...
   - Да, я читала, - вставила Ассоль. Сергей вовсе обозлился. Какого, собственно, эльфа он перед ней распинается?..
   Он ускорил шаг и сошёл на неприметную тропку.
  
   Дикие Земли открылись вдруг. В этом парке не подстригали кусты, не формировали деревья, не ухаживали за тропинками. Здесь почти не было модифицированных растений. Беседки, заросшие до самой крыши, статуи, которым придали нарочно древний вид.
   Эльфийка насторожённо оглядывалась по сторонам, прислушивалась и даже, кажется, принюхивалась, словно ожидая, что из-за кустов выскочит какой-нибудь зверь.
   Они спустились к тихо журчащему ручью. Противоположный берег шагах в десяти возвышался крутым откосом - не взберёшься, на этом берегу через щели в каменных плитах росли травы, стояли каменные чаши, обломки колонн, выступающие из зелени. Сергей невольно залюбовался, принцесса стояла на фоне черёмухи, в белой метели цветов. Спустилась к самой воде, волны плескали на древние каменные плиты и на её кроссовки.
   - Здесь... странно. Можно, я побуду одна?..
   Он молча отошёл в сторонку и скрылся за кустами. Через пару минут Ассоль поднялась к нему.
   Они прошли через дремучий сад, пересекли ручей по камням. Валуны были уложены так, что плоские вершины не выступали из воды, скрывались под поверхностью, приходилось рисковать, прыгая. Не один человек здесь искупался, каждый год неуклюжие пытаются подать в суд на Университет за причинение ущерба и т. п., наблюдатели из союзных и конкурирующих Университетов вежливо интересуются, когда этот парк наконец переделают или закроют...
   Принцесса, игнорируя протянутую руку помощи, довольно ловко перебралась сама. Надо было ей ещё висячий мостик показать...
   После дремучего парка холл одного из корпусов показался Сергею неподобающе чистым и светлым.
   - Не хотите привести себя в порядок? - спросил он нейтрально. Эльфийка нахмурила бровки.
   - Ваша одежда.
   - Всё время забываю, - Ассоль разглядывала себя с таким удивлением, словно раньше ей никогда не приходилось запачкаться. - У нас грязь другая, более... чистая, что ли. И есть особые заклинания...
   - Здесь тоже есть... заклинания, - Сергей кивнул в сторону. - Вон та дверь с женским силуэтом. Туда я не смогу вас сопроводить.
   Ассоль вежливо улыбнулась неудачной шутке. Упорхнула, Сергей направился в противоположную сторону.
  
   Потом он ждал её в холле у досок объявлений, оглядывался, начиная постепенно тревожиться. Наконец увидел, эльфийка шла от дамских комнат, рядом незнакомая девушка, яркая блондинка в студенческой лабораторной робе.
   Сергей напрягся.
   Студентка посмотрела на него, странно усмехаясь, на Ассоль, одобрительно кивнула той. Девушка тоже кивнула, улыбнулась. Студентка исчезла в толпе.
   Сергей посмотрел на подопечную, ожидая объяснений. Не дождался.
   Они немного побродили по холлу. Ассоль о чём-то думала, была то весела, то хмура. В конце концов изволила обратить внимание на окружающее. Они перекусили в одном из буфетов Университета, эльфийка с интересом изучала человеческую пищу, перепробовала все салаты. Атаковала что-то японское рыбное палочками, зашипела, не рассчитав с приправой, жестами погнала Сергея за запивкой. Он, посмеиваясь, принёс, Ассоль залпом выпила целую бутылку и укоризненно уставилась на него так, словно это он подсунул ей острейший соус.
   - День ещё не кончился, - сказал Сергей, когда они вышли из буфета. - Но вы же, наверное, устали?.. - сообразил наконец.
   Ассоль покачала головой.
   - Вообще-то... да, немного.
   - Тогда продолжим завтра, - Сергей полез в карман, достал ключи. - Университет предоставил жильё...
   Он вручил одну из карточек эльфийке, запустил на "мыльнице" карту.
   - Сейчас глянем, где это... Так, Солнечный... мы с вами соседи.
   Они вернулись вниз, забрать из камеры хранения её багаж, Сергей хотел предложить свою помощь, но залюбовался, Ассоль с такой решимостью и энергией сражалась с замками и сканерами...
   Наконец разум победил грубую электронику, ячейка открылась. Что-то немного для девушки, оценил Сергей... Ну, если ему придётся бродить с ней по магазинам, покупая шмотки, он такой отзыв напишет!.. Занимающиеся шопингом уж точно не имеют права жить в этом мире... и вообще - жить!..
   Он подхватил вещи, Ассоль попыталась забрать, Сергей так удивился, что чуть не отдал.
   - Территория Россия, - напомнил он. Эльфийка нахмурилась, потянулась за "мыльницей".
   - Ах, да... открывать двери, уступать место, носить тяжёлые вещи...
   Особенностей российского этикета ей хватило как раз до стоянки. Сергей вызвал свой автомобиль, пока барабан парковки вертелся, они слегка поспорили о том, унижает ли женщину такая излишняя опека. Эльфийка толкала тему равноправия, но, кажется, не всерьёз, подшучивая, Сергей костноязычно оперировал аргументами "здесь вам не там", и сердился. Обычно выпускнику факультета журналистики не приходилось лезть в карман за словом, и с прекрасным полом он умел общаться...
   Но то были человеческие женщины.
   Его спас автомат парковки, наконец-то выплюнувший синий "Урал".
   - Ну вот, пожалуйста, - Сергей кликнул брелоком, подхватил сумки и забросил на заднее сидение. Обошёл машину и только сейчас заметил, что Ассоль стоит столбом, поглядывая на "Урал"... странно. С опаской?..
   - Надеюсь, у вас нет технофобии? - подколол он, девушка посмотрела растерянно. - Это...
   - Я знаю, что такое технофобия, - эльфийка вспомнила, что она эльфийка, вздёрнула нос, посмотрела с прищуром, словно целясь из лука. - И уверяю вас, у меня её нет!..
   Подошла, неверно ступая, и подпрыгнула от неожиданности, когда передняя дверца открылась перед ней. Прожгла Сергея взглядом, тот невинно моргал, пряча брелок, открыл дверь со стороны водителя.
   Ассоль села, насторожённо оглядываясь, кажется, ожидала, что дверца закроется так же как и открылась, сама. Сергей потянулся через её колени - эльфийка окаменела, - захлопнул.
   Ехали молча. Сергей вырулил на Тракты, лавируя в потоке машин, перестроился в быстрые ряды. Привычное дело не мешало думать о том, что он натворил.
   Он пошутил.
   Этого не стоило делать. Шутка - опасная вещь. Шутить можно только с равными... с людьми. Может быть, лучше извиниться? Нет, ещё хуже получится. Ассоль так и сидит, окаменелая, всё дуется.
   Он свернул в Солнечный и забил адрес в автопилот.
   - Можно говорить? - спросила эльфийка, едва отпустил руль и откинулся на кресло.
   - Конечно, - Сергей запоздало сообразил, что молчала она вовсе не от враждебности, не хотела отвлекать водителя во время движения. Девушка шевельнула плечами, наконец расслабилась, устроилась поудобнее и даже попробовала улыбнуться.
   - Наверное, сложно научиться водить такую машину?.. - поглядывала на панель управления, на самостоятельно движущийся руль.
   - Такую - нет. Но вы же не хотите?..
   - Просто нет времени. А так - с удовольствием бы поучилась.
   Сергей старательно прикусил язык, едва удержав готовое сорваться с него предложение. Почти инстинкт - чему-то учить женщину, тем самым потешая мужское эго и утверждая пресловутое превосходство над слабым полом. Каковой пол весьма умело этим пользуется, даже эльфийки...
   Он нейтрально-вежливо сообщил, что при Университете есть курсы вождения. Ассоль выразила умеренную заинтересованность. Повисло молчание.
   Сергей прошёлся по радиоволнам, остановился на канале, крутящем старые песни.
   Ему понравилось, как девушка слушала. И ему не понравилось, что ему это понравилось. Ассоль вслушивалась в слова, вникала в смысл песен, так мог слушать человек, думающий и чувствующий.
   Настоящий человек - не существо оттуда.
   Автопилот чирикнул, мужчина взялся за руль, подтверждая возврат ручного управления, свернул под арку.
   - Приехали...
  
   Они забрали вещи, понаблюдали, как парковочный аппарат сожрал машину и направились к дверям гостиницы. Высокий парень в форменке проводил их взглядом и не двинулся с места.
   - Тоже типично русский подход, - сообщил Сергей. - Если бы мы хотели, чтобы нашу машину запарковали, а вещи донесли до номера, нам следовало бы посигналить или кивнуть этому парню.
   - Мне нравится, - сообщила Ассоль. - Навязчивая услужливость утомительна.
   Они прошли через вертушку двери и оказались в холле гостиницы. Здесь было тихо, светло и прохладно. Настенный экран мерцал, демонстрируя объёмный план здания. Тихо журчал подсвеченный фонтан в центре зала.
   Обойдя водяную радугу, они подошли к портье за стойкой. Он изучил их документы и ключи, предложил сопровождающего, равнодушно выслушал отказ и указал путь к лифтам.
   Сергей первый зашёл в номер эльфийки, из-под ног его разбежалась кибернетическая мелочь, пряталась по стенным норам.
   - Номер не из самых дорогих, - сказал. - Поселиться в "люксе" значило бы привлечь нежелательное внимание.
   - Мне здесь нравится, - снова сказала Ассоль.
   Мне тоже, подумал Сергей, обходя комнаты. Девушка неслышно шла следом, наблюдала за его действиями, ни о чём не спрашивала.
   Большая комната, делённая на условные сектора декоративными стенками с проёмами незастеклённых "окон" с широкими подоконниками, и "дверей" - на "Урале" можно въехать. Три разных, но схожих дизайна обстановок, прихожая-зал-кухня. Спальня и ванная комната отделены почти настоящей стеной.
   Сергей заглянул под кровать, качнул гидроматрац. Какой же здесь "люкс", если это считается обычным номером?..
   - Вроде бы всё в порядке.
   Окна во всех комнатах широкие, "прихожая" выходит на небольшой балкон. С тридцать третьего этажа открывался дивный вид на город, но он предпочёл бы номера поприземлённее. Интересно, не боится ли эльфийка высоты? Вряд ли, вспомнил он их крохотные домишки на деревьях-небоскрёбах.
   Сергей спрятал сканнер, убедился, что эльфийка умеет пользоваться пультом дома и видеофоном, показал, как открывать стёкла балкона, и откланялся.
   Его собственный номер был почти такой же, разве что дизайн разнился. Сергея это удивило. Он почему-то считал, что "квартирка" будет похуже, чем у высокой гостьи. Внимательно изучив жилище, он вышел на балкон и позвонил Гречишникову.
   - Шеф.
   - Тута.
   - Вы в курсе, что в наших номерах есть "жучки"?
   - У двери? - ничуть не удивился декан. - Конечно. Вот, Ахмед мне подсказывает, что это стандартная мера для гостиницы. Оборудование тоже стандартное, ты знаком с таким. При вселении всем сообщают, что в номере есть микрокамеры, направленные на дверь.
   - Мне не сообщили.
   - На ключе должно быть написано.
   Сергей нашёл карточку и принялся разглядывать.
   - Мелким шрифтом, - подсказал Ахмед.
   Нашёл.
   - Да, вот ещё что, шеф, - сказал Сергей. - Вы в курсе, что в наших номерах есть наши "жучки"?
   - А ты откуда знаешь? Твой дохлый сканер их не возьмёт.
   - А я просто догадался.
   Шеф помолчал.
   - Догадливый, - буркнул. - Да, есть. Примерно там же, где стоят те. И точно так же нацеленные на вход.
   - И где об этом написано мелким шрифтом? - поинтересовался Сергей. Декан хмыкнул.
   - Как прошло? - спросил.
   А то вы не знаете, чуть не ляпнул Сергей.
   - Нормально. И нормальная ожидаемая реакция - любопытство, потом пресыщение, усталость. Славно побродили, - он усмехнулся, словно шеф мог его видеть, хотя "мыльницу" на старый манер прижимал к уху.
   Гречишников прервал его, когда он чуть не начал рассказывать.
   - Ладно, гуляй себе с девушками, дело молодое, но не заставляй меня, старика, завидовать. Бывай.
   - До свидания, - вежливо ответил Сергей в гудки. Ещё одна непонятность.
   Всё задание казалось ему одной сплошной загадкой. Во-первых, принцесса. Что она вообще делает здесь? Кто оплатил ей экскурсию? Родичи? Но что эльфы могут предложить людям? Университет? Правлению альтруизм чужд, тем более в отношении Иных Миров, к которым оно, правление, до сих пор относится как к собственности. Зеон? Скорее всего... Они могли бы счесть забавным такое путешествие. Но почему именно сейчас? И почему первый опыт был произведён на такой высокой персоне?..
   И ведёт себя эта персона странно. Не по-принцессиному ведёт... не по-принцесьи. Вежливая. Тихая. Это эльфийка-то!.. Любопытная... не, это как раз понятно. Интереснее, что любопытна она не агрессивно. Сергей мог ожидать, что уроженка Иного Мира будет враждебно смотреть на его собственный. Напряжение можно понять, всё-таки непривычная обстановка, кругом эти странные создания - люди. Да и сама принцесса ещё не приноровилась к роли простой девушки. А реакция на испуг!..
   Сергей закрыл глаза, восстанавливая в памяти. Девушка роняет "мыльницу", поворачивается, руки дёргаются, разыскивая то ли рукояти эльфийских клинков, то ли лук и стрелы. Реакция воина, который находится в чужой враждебной обстановке. Красивая...
   Сергею вдруг захотелось прямо сейчас убедиться, что с девушкой всё в порядке. Он вскочил и вышел из номера, позвонил в соседний.
   Ответа не было целых полминуты. Наконец Ассоль открыла.
   На ней был легкомысленный синий халатик с волнами, мокрые волосы потемнели, торчали щёткой. Сергей поднапряг умственные способности, воспользовался дедуктивным методом и сделал вывод, что своим звонком вытащил её из ванной.
   - Что-то случилось? - быстро спросила принцесса, у неё были тревожные глаза.
   - Ничего, просто... - хотелось тебя увидеть, чуть не сказал Сергей. - Просто хотел сказать... показать... - он захлопал по карманам, разыскивая "мыльницу", которую забыл на балконе. Принцесса вежливо ждала. - Показать вам, как ставить экстренный вызов. Поставьте меня. На этот вызов. На экстренный.
   Ассоль медленно кивнула, не сводя испытующего взгляда, словно сделала для себя какой-то вывод о умственных способностях Сергея.
   - Я так и сделаю. Конечно. Спасибо, я знаю как.
   - И вот ещё что, - спохватился Сергей. - Здесь в прихожей стоит фиксирующая аппаратура. Включается на движение. Вон там... или нет, вон там. И там, и там.
   Ассоль проследила за блуждающим указующим перстом, плотнее запахнулась в свои волны. Сергей с усилием отвёл взгляд. Халатик был действительно легкомысленный. Не то чтобы выше колен, но достаточно короткий. Не то чтобы обтягивающий, но довольно узкий. Мокрая ткань плотно облепила тело.
   - Пойду, - заторопился он. Ассоль сверлила его фирменным взглядом Высокой Особы.
   - И это всё? - вскинула брови. Сергей запаниковал было, но вовремя понял, что девушка имеет в виду записывающие устройства.
   - Уверяю вас, принцесса, никакой аппаратуры... фиксирующей, я имею в виду, в вашем номере нет.
   Ассоль с сомнением поглядела на него, на предполагаемые места расположения записывающих устройств. Величаво кивнула, Сергей понял это как разрешение свалить долой с глаз принцессы и вымелся в коридор.
   Там опёрся на стену и сполз вниз, чуть не хохоча над собой. Ай да бравый десантник!.. Мальчишка!.. Чуть не ворвался в номер, удачно выбрав время, озадачил принцессу, его выдающийся ораторский талант она, конечно, списала на волнение, вызванное... ну, понятно. Хоть и эльфийка, а всё же девушка... и какая девушка!.. Интересно, насколько это тело соответствует оригиналу по ту сторону? Почему-то он был уверен, что принцесса ничего не стала менять, какой она была в том мире, такой и пришла сюда.
   Работник по этажу (как он там называется), с интересом поглядывал на Сергея. Верно, думает, что девчонка отшила. В каком-то смысле так оно и было.
   Чтобы коридорный (так, кажется) не решил поинтересоваться причиной такого поведения и не предложил вызвать кого-нибудь, Сергей поднялся с ковра и уверенным шагом прошёл в свой номер.
   И услышал далёкую трель.
   Мгновенно всколыхнулись все тревоги. Сергей выскочил на балкон, затормозив о переплёт окна, подхватил с пола "мыльницу":
   - Алло?!.
   Голос эльфийки пробился через странный звук - словно дождь шёл. Потом стих, и Сергей понял, что это и был шум бегущей воды. Принцесса разговаривала из ванной:
   - Я поставила вас на экстренный.
   - Хорошо, - сказал он тупо. - Спасибо.
   - До свидания, - сказала она так вежливо, что Сергей заподозрил, что над ним издеваются.
   - До завтра, - он посмотрел на закат, кровавым огнём воспламенивший жилые башни Солнечного. Время всего ничего, а он так устал. Ну и денёк...
   Следуя примеру принцессы, он прихватил "мыльницу" в ванную. Устроил контрастный душ, пустил воду. Ванна - почти бассейн, заплывы можно устраивать, - была снабжена какими-то хитрыми штуковинами. Они торчали по бортам, выдавались из дна, спускались с потолка, делая ванну похожей чуть ли не на рубку космического корабля. Причём корабля инопланетян.
   Горячая вода пропитала тело, отяжелила. Сергей лениво лежал и гадал о предназначении штуковин. С жиру бесятся богачи, вот что. А вот это удобно. Подголовник... подлокотники... подушка... видимо, для любителей спать в воде. Мимо в пенных струях проплыла "мыльница". Смутно припомнилось - раньше так назывались не только коммунникаторы, но и какие-то приборы специально для мытья. Забавно...
   А ведь если принцесса ещё в ванной... а она там, девушки любят понежиться в воде, - то рядом с ней точно так же плавает её "мыльница". Дорогая, наверняка с панорамной сьёмкой... Знакомый хакер показал ему однажды пару приёмчиков...
   - Поздравляю тебя, дружище, - Сергей даже похлопал себя по плечу. - Ты заикаешься в разговоре с девушками, и готов подсматривать за ними в ванной? - значит, ты снова молод!..
   И ногой отпихнул от себя коммуникатор, чтобы не было искушения.
   Вот что действительно надо сделать, так это забрать запись с камеры наблюдения в прихожей номера эльфийки. Затереть всё без возможности восстановления... и скопировать запись себе в домашнее видео. И просматривать время от времени. Никогда не мешает напомнить себе, каким идиотом ты можешь быть.
  
   Утром он проснулся до звонка - впрочем, как обычно. Заткнул будильник на "мыльнице", немного размялся. Почему-то в таком крутом номере не была предусмотрена спортивная комната. Намекнуть, что ли, администрации дома?.. Видимо, богачи, что живут в этих комнатах, привыкли поддерживать форму с помощью липосакции, мышечной стимуляции... Ну а мы по старинке - отжаться, побегать по стенам, походить на руках. Интересно, а его подопечная занимается утренней гимнастикой?..
   Сергей вызвал её файл-список. А на сегодня богатая программа...
  
   Они закончили с Университетом - конечно, поверхностно, чтобы как следует изучить лишь второй городок, нужно затратить пару недель. Ещё побродили по Диким Землям, Сергей передумал вести гостью на висячий мостик, но Ассоль обнаружила его сама и сама затащила его туда. В зарослях эльфийка порвала рукав и долго разглядывала прореху с таким искренним изумлением, что мужчина понял - в её мире и ткань другая, то ли не рвётся, то ли сама зарастает.
   Эльфийка в чёрной джинсе - то ещё зрелище, но почему-то девушке в магазине одежды глянулся именно этот наряд, она тут же переоделась, расплатилась карточкой Иркутского Университета. Сергей попытался глянуть через плечо на сумму на её счету, не вышло.
   Музеи, театры, выставочные галереи, кинозалы и кинотеатры-кафе под открытым небом...
   Возле одного такого они наткнулись на эльфов, и девушка заинтересовалась - она и раньше видела группы остроухих, но столько сразу...
   - Хотите познакомиться с кем-нибудь?.. - предложил Сергей, выискивая взглядом Мастеров Игры. Когда-то он, дайвер, тусовался с ролевиками, наивно считая, что это поможет составить хоть какое-то представление о Иных Мирах.
   - Нет. Понаблюдаем.
   Они сели, заказали что-то. А потом со стрелы пожарной машины упало полотнище белого пластика, и начался фильм. Сергей узнал его не сразу, когда уводить подопечную было уже поздно - магия древней саги околдовала эльфийку. "Властелин колец", старая-престарая постановка, но довольно удачная по тому времени.
   - Забавно, - принцесса не отводила взгляда от экрана. - Что-то я не встречала такого в сети...
   - Надо уметь искать, - Сергей невольно улыбнулся. - В старых фильмотеках. Понимаете, это... неполиткорректный фильм... если вам известен этот термин...
   Ассоль фыркнула.
   - Мои наставники в вашей, человеческой, жизни убили уйму времени, чтобы втолковать мне, что это за зверь такой. А я так и не поняла.
   - Мы, люди, иногда так всё усложняем! - подхватил Сергей. Люди - и эльфы за соседними столиками бросали заинтересованные взгляды.
   - Скажите, - принцесса наклонилась к Сергею, его обдало сладким дыханием. - Вам нравится... подобная мода?..
   - Нравится, - он с одобрением изучил неплотно запахнутую джинсовую куртку. - А? Какая?
   Оказывается, настоящая эльфийка сравнивала фальшивых "эльфов", сидящих за столиками, с гримированными актёрами.
   - Каждый гражданин свободен в своём выборе, - пробормотал Сергей политкорректно... опять это слово!.. обычно он говорил "свободен в своей глупости".
   Принцесса откинулась на спинку стула, ответ её разочаровал. Теперь уже Сергей наклонился к ней:
   - А вам?
   Ассоль смотрела на эльфов. На экран. Сергей молча ждал.
   - Нет. Мне не нравится подобная мода. Мне кажется, что люди должны быть людьми.
   - Но люди остаются людьми, даже будучи эльфами, - почему-то возразил Сергей, хотя он и сам был против моды на эльфийский облик.
   - А эльфы? Эльфы могут быть людьми? - спросила Ассоль. Сергей застыл. Неужели... нет! с чего бы ей хотеть быть человеком?!.
   - Вы и сами в некоторой степени человек, - сказал он осторожно.
   - Я не это имею в виду, - эльфийка досадливо дёрнула плечом, кажется, напоминание о её человеческой природе было девушке неприятно. - Теория информации. На той лекции очень интересно говорилось про... как же это... общественное мнение?.. И я спрашиваю - готово ли общество относиться к нам как к себе подобным?
   - Я неудачный респондент, - от неожиданности Сергей выразился чересчур заумно. Принцесса смотрела на него с сомнением.
   - Пойдёмте. Фильм интересный, но слишком длинный, - сказала она, допив напиток и смяв бумажный стаканчик чисто человеческим жестом.
   - Я найду вам в сети этот фильм, - пообещал Сергей.
   - Спасибо, - эльфийка рассеянно кивнула.
  
   ...Этого не было в плане, но Сергей предложил, а Ассоль заинтересовалась.
   Развлекательный парк Иркутска был одним из лучших на планете. Они покатались на "вихре", с "чёртового колеса" обозрели город. Сергей сомневался насчёт семикилометровых "американских горок", но эльфийка с честью выдержала испытание на несерьёзном детском аттракционе и с решительным видом (хотя и неверным шагом) направилась к гигантским опорам.
   На которых даже достоинство принцессы не могло удержать её от визга восторженного ужаса. После сотнеметровых спусков и мёртвых петель Сергей отпаивал подопечную ледяным молочным коктейлем. Убедившись, что Ассоль снова может отличить правую руку от левой и достаточно уверенно пройти по прямой линии, он повёл девушку дальше.
   Они побывали в тире. Эльфийка долго смотрела, как стреляют другие. В другом зале мгновенно сцапала углепластиковый лук, сделала пару пристрелочных выстрелов, задала высокую сложность и уверенно выбила сорок пять из пятидесяти. Каждый раз, когда стрела находила "бычий глаз", посматривала на Сергея с гордостью... которая сменилась растерянностью, когда ей вручили выигрыш. Тут уж Сергей вдоволь потешился созерцанием эльфийки в обнимку с огромными мягкими игрушками.
   - Полагаю, это медведь, - неуверенно опознала один приз. Сергей, поймав момент, сфотографировал её, Ассоль даже не обратила внимания. - Кролик?.. таких не бывает. Тигр хорош, только уж что-то больно добродушный...
   Она несла эту груду плюша и искусственного меха перед собой и ненароком наткнулась на маленькую девочку.
   - Ой, извини...
   Ясноглазое дитя лет восьми уставилось на эльфийку и поинтересовалось звонким голоском:
   - Ты ведьма, да?..
   Ассоль захлопала ресницами.
   - Нет, это принцесса, - поспешил вмешаться Сергей. - Самая настоящая.
   Девочка вежливо улыбнулась, скучные взрослые пытаются с ней шутить.
   - Не, - с уверенностью сказала. - Принцессы бывают только в сказках. Ты принцесса понарошку.
   - Точно, - эльфийка неловко улыбнулась. - И, как настоящая сказочная принцесса, я принесла тебе подарок.
   Она протянула сомнительного кролика. Девочка почти взяла, ойкнула и быстро спрятала руки за спину.
   - Мне не разрешают брать подарки от незнакомых взрослых. Ой. И разговаривать с ними мне тоже нельзя... - девочка торопливо попятилась.
   И натолкнулась на молодую женщину.
   - Вот ты где! - та подхватила на руки. - Я же просила не теряться!..
   - Я не терялась, - возразила девочка. - Я тут была... Ма! А эти, - ткнула пальцемЈ - хочут мне игрушку подарить!..
   - Не показывай пальцем, горе моё, - Ма слегка шлёпнула по протянутой руке. - И не "хочут", а "хотят"... - смерила Ассоль и Сергея подозрительным взглядом.
   - Всё в порядке, - поспешил сказать Сергей. - Мы только что выиграли эту игрушку здесь...
   Служитель тира подтвердил. Настороженность исчезала из глаз матери, девочка завозилась на руках:
   - Значит, мне можно взять?..
   Ассоль протянула игрушку, девочка вывернулась из рук матери и сгребла кролика немногим меньше её самой.
   - Извините, - сказала тихо Ма. - Времена нынче, сами знаете... - дёрнула дочь за рукав: - Что нужно сказать?..
   - А можно мне ещё медведя?..
   Ассоль фыркнула и вручила вторую игрушку. Девочка неуверенно взяла:
   - А вам он точно не нужен? Вашим детям?
   - У меня нет детей, - принцесса улыбалась.
   - Будут когда-нибудь, вы же очень красивая, - с уверенностью сообщил ребёнок.
   - Яна! Немедленно извинись! - потребовала Ма.
   - Зачем? - удивилась Яна. - Я же правду сказала... - она попыталась вернуть медведя, Ассоль не взяла:
   - Когда будут, я им ещё настреляю... в смысле, выиграю.
   - А, так это ты выиграла, - девочка смерила Сергея снисходительным взглядом, и тот почувствовал себя ущемлённым. - Спасибо, - спохватилась наконец.
   - Спасибо большое, - сказала Ма.
   - Оставьте себе, - великодушно отказалась Яна от тигра. - У меня уже рук не хватает, к тому же, я уверена, что Ма не подумает нести мои игрушки. Она всегда говорит что-то вроде...
   - Яна!.. - Ма потянулась то ли схватить за ухо, то ли дать воспитательного шлепка, девочка попыталась укрыться за эльфийкой, наступила на лапу кролику и свалилась. В унисон охнув, и Ассоль, и Ма бросились поднимать.
   - Хорошо, мягко упала, - прокомментировал ребёнок, неловко поднимаясь и отряхивая игрушки. - Ты и вправду настоящая сказочная принцесса. Если бы я упала без него, я бы ушиблась.
   - Но без него ты бы и не упала вовсе, - веселилась Ассоль. Девочка серьёзно подумала:
   - Всё равно ты настоящая сказочная принцесса.
   ...Наконец они распрощались и разошлись. Принцесса рассеянно помахивала тигром, Сергей прикидывал, не показать ли эльфийке класс в стрельбе из винтовки. Решил - не стоит. У него не было никакого желания отлавливать незнакомых детишек и вручать им ненужные призы, да и было бы перед кем выпендриваться - перед сказочной принцессой...
   Которая снова вела себя как обычная человеческая девчонка.
  
   По рекомендации Яны они посетили дельфинарий, и эльфийка с увлечением хлопала вместе с детишками фокусам умных млекопитающих. Потом спустились в подводную галерею, где в тёмнозелёной воде призраками скользили белобрюхие рыбы. Ассоль с опаской посматривала наверх, где по металлическому переплёту стекла играли блики подсветки.
   Кажется, под водой они провели немного времени, но когда вышли на поверхность, солнце уже пламенило крыши высоток.
   С этого выхода парка аттракционы вплотную подбирались к Ангаре, и работал круглосуточный пляж. Молодёжь и дети носились, взрывая песок, в воде перебрасывались огромными мячами и плавали наперегонки, где-то стучали в пляжный волейбол. Взрослые снисходительно следили. На воде покачивались матрацы, круги. Мимо по асфальту прошуршала стайка загорелых девушек, самыми значимыми деталями их нарядов были роликовые коньки. А ведь сто лет назад конец мая в Сибири был куда как холоднее...
   Сергей покосился на эльфийку, собираясь спросить, что она думает о глобальном потеплении, и нашёл, что ей идёт румянец на щеках. А ещё больше ей бы пошёл купальник... две этаких ленточки - в самый раз.
   По бульвару ходили пары, задумчивые, молчаливые, или весёлые и громкие. Парень, девушка, им от силы тридцать на двоих, она несёт нелепого зверя, только что выигранного и подаренного тобой, бросает непонятные взгляды, их денёк был хорош, и вечер будет ещё лучше... Сергей мимоходом позавидовал - а потом подумал, что и они сами похожи на такую пару.
  
   Они добрались общественном транспортом до Университета, Сергей забрал "Урал" с парковки. На этот раз сам вёл машину, и эльфийка всю дорогу молчала, слушала музыку.
   Около гостиницы, рядом с высотными домами, были достаточно широкие и пустые проезды, и Сергей решил рискнуть, на несколько минут посадил девушку за руль. Она справлялась вполне пристойно, застенчиво призналась, что за время адаптации к земным условиям в Храме Кривых Зеркал её любимой игрушкой стал пилотный тренажёр ("немного напоминает полёт на грифоне"), а второй по "любимости" - имитатор езды на автомобиле.
   Эльфийка уверенно подвела "Урал" к парковочному барабану, они вылезли, и автомат убрал машину.
   - Почему бы вам не получить права? - предложил Сергей. - Навыки у вас есть, выучить правила - и можно арендовать собственную машину.
   - Нет, спасибо, - эльфийка неуверенно улыбнулась. - Всё-таки у меня всего месяц. На учёбу и экзамены... хватит, но дома мне эти навыки не понадобятся.
   Ну вот, весь кайф обломала, снова напомнив, что она не-человек и в конце концов должна вернуться в свой Мир.
   - Надеюсь, вы не считаете время, проведённое сегодня в парке, потраченным впустую? - кисло осведомился он.
   - Конечно, нет... - Ассоль смотрела удивлённо. - Было здорово... и познавательно.
   Отношение ко времени, понял Сергей. К чему бессмертным куда-то торопиться? В их мире время словно застыло. Конечно, и там случаются войны... Последняя Война Ангелов, например, и эльфы умеют действовать быстро, что и показала финальная битва... но в мирные дни они не знают такого понятия, как бесполезная трата времени.
   - Значит, познавательно... Вы изучаете людей?
   Ассоль кивнула, не заметив недоброй нотки в голосе. А ещё говорят, что эльфы проницательные.
   - И как мы вам?
   - Очень интересно просто смотреть. Многое... непонятно. Например, та сценка в тире, когда девочка не сразу приняла подарок. Это из-за какого-то вашего обычая? Но я не нашла в книге по этикету...
   Да уж, мы, люди, такие интересные создания... и как объяснить уроженке иного мира, почему родители запрещают детям брать подарки у незнакомых людей?
   - Обычай. Но вы не там искали... Просто примите как данность, что незнакомым людям не принято дарить подарки. Особенно детям.
   Они расстались возле дверей её номера. Ассоль вошла... и через пару секунд выскочила обратно:
   - Там... там такое!..
   Сергей неосознанно бросил руку за пистолетом, которого не было, и подумал, что похож на эльфийку с её реакцией хвататься за отсутствующее оружие. А ещё обругал себя - ему следовало бы войти первым. Не телохранитель, не телохранитель - так часто напоминал себе об этом, что даже сам поверил.
   Нежный запах, не синтезированный аэратором - настоящий. Цветы были повсюду. В белых напольных вазах, влажными охапками на столиках, букетами в корзинах.
   Сергей быстро обошёл все комнаты.
   - Кажется, всё в порядке... - сообщил.
   - Но цветы... - эльфийка заглядывала в дверь так опасливо, словно вместо флоры номер наполняли ползучие гады.
   - Очень красивые. У нас принято дарить цветы девушкам.
   Ассоль замерла.
   - Это вы?!. - спросила с яростью. И прежде чем Сергей смог отпереться от такой чести, эльфийка широко размахнулась и приложила его мягкой игрушкой.
   - Эй! - от следующего оскорбления тигром удалось уклониться. - Да что на тебя нашло?!.
   Девушка бросила игрушку и довольно чувствительно съездила ему по скуле кулаком. Ладно, в конце концов, это она первая нарушила табу на прикосновения!..
   Сергей перехватил руку и резко заломил, поворачивая эльфийку к себе спиной. Девушка вскрикнула от боли, попыталась достать его левой. Пришлось с силой прижать её локти к бокам. Ассоль бешено забилась, до чего сильна девчонка, Сергей почти увернулся от удара затылком в лицо, всё же досталось, в глазах вспыхнула радуга. Еле успел спасти ногу от удара пяткой, который, наверное, раздробил бы ему фаланги пальцев.
   Перед Сергеем вдруг мелькнуло сосредоточенно-азартное чёрное лицо, потом мир опрокинулся, лампы на потолке затопили весь мир молочным сиянием.
  
   - Вы слышите меня?
   Сергей проморгался. Тёмные потолки, голые стены, полутьма, светящиеся мониторы слежения... комната охраны, чего и следовало ожидать.
   Посмотрел налево.
   Там стоял... нет, возвышался тот самый здоровенный арап, который выключил его. Бычья шея, распираемая мускулами форменка, ремень, кобура с "мартышкой". Сергей вдруг вспомнил, что неграми в прошлом называли как раз чернокожих. Это сейчас в ходу старые русские слова "арап" или "мавр", причём последнее следовало произносить мягко и глухо, так, чтобы было похоже на более политкорректное (никуда не денешься от этого словечка!) "афро" - получается что-то вроде "мафр". Нашёл же время для лингвистических изысканий!..
   Посмотрел направо.
   И увидил позитив арапа, всё то же самое, только в белом варианте.
   - Слышу, - вяло отозвался он. - Где я?..
   - Здесь, - исчерпывающе кратко поведал ему третий охранник. Охранница. Третью расу представляла невысокая узкоглазая женщина. Она не отличалась габаритами своих товарищей по работе, но двигалась так, словно была собрана из тугих пружинок.
   Сергей поразмыслил над ответом.
   - Где она?..
   - Тоже здесь.
   В поле зрения вплыло кресло. На кресле восседала представительница четвёртой расы, придуманной, её высочество эльфийская принцесса Ассолидиэль альта Веранаэта. Что-то было неправильно...
   Ага, она вовсе не восседает, а сидит. Сутулится, прячет ладони меж коленями, подалась вперёд, смотрит с опаской. Собственно говоря, принцессе вообще не полагается выглядеть как перепуганной девчонке.
   - И где тот, который объяснит мне произошедшее?.. - ядовито поинтересовался Сергей.
   - Сергей? - осторожно спросила она.
   - Ассоль? - передразнил её Сергей. И шарахнулся, едва не свалившись со стула, когда принцесса вскочила и бросилась к нему.
   Остановилась.
   - Я объясню. Я очень виновата перед вами. Подошла со своими мерками...
   В голове зазвенели тревожные звоночки, и давешний удар и порция шока из "мартышки" были здесь не при чём.
   Эльфийка замолчала по одному знаку. Ещё чего не хватало, чтобы она при охране начала, что "там, откуда я родом...".
   А что там, откуда она родом? Сергей постарался припомнить, но, будучи в Арде, он не так уж близко общался с надменными эльфами. С их повёрнутостью на природе наверняка есть какие-то ритуалы, связанные с цветами... например, дарить их всё равно что сделать непристойное предложение... Блин!.. эти цветы пахнут конфликтом с её Миром. Ну и кто же этот гений?..
   - Капитан? Вы можете поговорить здесь, - азиатка оказалась догадливой.
   Сергей встал, широко обойдя Ассоль, принцесса тоже держалась подальше.
   - Вы шутите? - заглянул в комнату. Стены и пол обиты мягкой белой матрасовкой, окон нет, потолок высокий. Интересно, на фига в гостинице палата сумасшедшего дома?.. впрочем, постояльцы разные бывают.
   - Самое то для приватного разговора, капитан, - азиатка осталась невозмутима. А вот Негатив и Позитив совершенно одинаково скалились.
   Дверь закрылась, откуда-то из-под пололка шёл ровный свет, мягкий, как обивка стен и, наверное, обладающий каким-то психологическим действием. Ассоль не проявляла желания убить Сергея, а тот почти успокоился.
   - Слушаю.
   - Я... я виновата, - принцесса прятала глаза. - Понимаю, вы лишь поступили сообразно своим обычаям... а я повела себя как... я никогда себя так не вела!.. Наши обычаи...
   - Я не знаю ваших цветных... цветастых?.. цветочных!.. обычаев, - сообщил Сергей. - И эти цветы подарил вам не я.
   Ассоль мотнула головой и уставилась в никуда нехорошим взглядом. Сергей внутренне поёжился и решил, что здесь для неё самое подходящее место.
   - Кто это мог быть? - спросила девушка.
   - Откуда я знаю? - раздражённо сказал Сергей. - Может быть, это знак внимания от тайного ухажёра.
   - Никаких тайных ухажёров у меня нет, - без особой уверенности заявила эльфийка.
   - А ваш жених?.. - ляпнул он прежде чем успел подумать. Эльфийка вскинулась, нужно было продолжать. - При его положении нетрудно провести заказ из Иного Мира...
   - Откуда вы?.. впрочем, конечно. Зеон, - Ассоль покачала головой. - Он никогда не стал бы так делать.
   - Да что не так с этими цветами? - зло спросил Сергей.
   Эльфийка объяснила.
  
   Когда они почти рука об руку выметнулись из мягкой комнаты, мавр буркнул что-то вроде: "милые бранятся - только тешатся".
   - Проводите нас к нашим номерам, - отрывисто распорядился Сергей. - И чтоб никаких официальных записей об этом инциденте не осталось.
   - Конечно, капитан, - охранники прятали улыбки.
   - Миз, позвольте мне...
   - Я не миз, - открестилась эльфийка от политкорректного (...!) именования.
   - ...вернуть вам вашего тигра... алэ, - охранница воспользовалась эльфийским обращением, и Ассоль величаво кивнула:
   - Спасибо, - с достоинством приняла игрушку.
   Азиатка их и проводила, мавр и белый вернулись к экранам. Сергей первым вошёл в номер эльфийки, запах цветов на этот раз и ему казался недобрым предзнаменованием.
   - А вас я попрошу остаться, - охранница хотела откланяться, он её задержал. Обойдя букеты, вдавил клавишу видеофона.
   - Администрация гостиницы приветствует вас... - загундосил автомат.
   - Человека дай! - рявкнул Сергей.
   - Слушаю вас, - сказал испуганно служащий, молодой лопоухий парень в фирменной цилиндрической кепке.
   - В номере тридцать три сорок два цветы. Много цветов. Ваша работа?
   Лопоухий хлопал ресницами.
   - Кто и когда принёс в этот номер цветы?!. - азиатка оттёрла Сергея крепеньким плечом.
   Лопоухий затрещал клавишами:
   - В номер тридцать три сорок два цветы не заказывали.
   - Тогда почему они здесь? Кто их принёс? - в унисон спросили Сергей и азиатка.
   Служащий осторожно пожал плечами:
   - Кто угодно...
   - Кто угодно?!. - свирепо переспросил Сергей. - Кто угодно может войти в номер и оставить там что угодно?!.
   Служащий спал с лица.
   - Мне нужны записи камер коридора и номера...
   - Гражданским лицам запрещено... - заикнулся мальчишка.
   Азиатка начала объяснять ему, кто есть ху, Сергей с рыком дёрнул из кармана свой жетон, ткнул в экран, лопоухий даже отшатнулся.
   - Сейчас же распоряжусь, сэр! - фальцетом возопил, пытаясь сидя изобразить стойку "смирно".
   Сергей выключил аппарат.
   - Сейчас мы всё узнаем. Чья-то шутка... подарок или действительно, как вы и подумали...
   Эльфийка кивнула. Сергей снова дёрнулся за пистолетом, когда в дверь кто-то позвонил. Стукнул по пульту видеофона.
   На экране топтались крепкие ребята, обряженные в форменку гостиницы.
   - Я открою, сэр, - охранница ничего не понимала, но чувствовала напряжение и готова была действовать. - Отойдите от двери.
   Принцесса повиновалась, осторожно ступая между цветов. Сергей встал рядом так, чтобы в случае чего мгновенно сбить её за декоративную стенку.
   - К вашим... услугам, - сказал первый форменный, не торопясь входить. Видимо, у охранницы на пороге был уж очень неприветливый вид.
   - Что вам нужно? - осведомился Сергей. Форменный удивлённо пожевал губами.
   - Нет, сэр, что нужно вам. Нас отправили сюда и велели сделать всё, что скажут... хозяева номера, - он переводил взгляд с Сергея на Ассоль и на охранницу.
   - А, понятно, - Сергей оглянулся на эльфийку, не выпуская форменных из поля зрения. - Ну что, убирать их?
   Ассоль кивнула.
   - Унесите все цветы, - распорядился Сергей, отодвигаясь в сторонку, чтобы не мешать и оставаться между эльфийкой и форменными. Те принялись за работу.
   Видеофон запищал, Сергей двинулся было к нему, но передумал отходить от эльфийки, нашёл пульт номера и принял звонок с него.
   - Записи готовы, - это оказался лопоухий служитель.
   - Отлично, перекиньте сюда.
   - Невозможно, сэр. Тот компьютер отключён от сети, вам придётся пройти в комнату наблюдений.
   - Я проведу, - сказала азиатка.
   Сергей кивнул:
   - Спасибо.
   - Я иду с тобой, - сказала Ассоль таким тоном, что Сергей и не попытался спорить.
  
   С мониторов в комнате охраны каждого этажа можно было просмотреть коридор, но записывающие компьютеры стояли только на каждом десятом этаже.
   Охранница провела их к лифту, они поднялись на сороковой и вошли в одно из служебных помещений. Здесь было сумрачно, лишь светились экраны, и хорошо пахло кофе. Открывший им дверь охранник поприветствовал кивком, второй попытался уступить Сергею место у пульта.
   - Сидите, - он не умел и не желал учиться управлять всем этим хозяйством. - Просто покажите нам этот номер и коридор в промежутке между десятью утра и этим часом.
   Охранник затрещал клавишами.
   Они видели много интересного, но к двери номера тридцать три сорок два никто не подходил. Камеры в номере тоже никого не фиксировали с момента ухода хозяйки.
   - Запись - сюда, - Сергей достал "мыльницу".
   - Едва ли получится, сэр. Видите ли, этот компьютер автономен, и у нас здесь нет ни инфракрасников, ни "синих зубов". Всё по старинке, по "шнуркам", так безопаснее. А кабели с особыми разъёмами, лишь полицейское оборудование...
   Сергей сунул ему под нос свою "мыльницу". Охранник увял.
   Когда-то давно кто-то наивно решил, что разные типы разъёмов предотвратят возможность несанкционированного доступа. Теперь из-за этого возникали разные недоразумения. Но сейчас у Сергея был комммуникатор, который лишь выглядел как гражданская модель, но был снабжён и полицейскими разъёмами.
   - Ещё мне нужен список всех дежуривших в этом промежутке времени здесь и по этажу, их адреса и комкоды. Все спецификации на оборудование.
   - Я не уверен, что... - начал пыжиться один из молодчиков, но посмотрел на Сергея и сник, только что-то буркнул о постановлении.
   - Будет тебе постановление, напишем задним числом. Времени нет.
   Развилась лихорадочная деятельность. Пока выполняли его требования, Сергей позвонил в УниПол и выбил нужную бумагу. Через пару минут позвонили по видеофону - дежурный сообщал, что от университетской полиции пришёл приказ "оказывать всемерное содействие" и т.п. Сергей спросил датировку. Дежурный, запнувшись, прочитал. Всё правильно, одновременно с файлом на комп гостиницы проникла небольшая программка, перебивающая дату поступления документа. Официальная бумага будет датирована тем же часом.
   - ...Так что всё в полном соответствии с законом, - объяснил Сергей эльфийке, забирая свою "мыльницу". Поколебался... обругал себя параноиком, но всё же решил не пересылать полученные файлы, а попросту отвезти их в Университет.
   Он и не собирался оставлять подопечную в номере, куда может проникнуть кто угодно и отнюдь не с цветами, но эльфийка сама изъявила желание ехать с ним, и Сергей для вида посопротивлялся.
  
   Как назло, они угадали в поздний час пик. Реки дорожных огней еле ползли, высотные дома сияли золотыми сотами, неоновый огонь рекламы тёк вдоль улиц. Когда они застревали в пробке, Сергей раздражённо перещёлкивал радиоканалы. Эльфийка сидела прямо, уставясь в никуда, красоты ночного города её не занимали.
   - Вы обижены, - сказал проницательный Сергей. Эльфийка ещё пару раз пыталась извиняться, но ему надоело, и он прервал довольно жёстко. Девушка замолчала... но ей было достаточно намёка, чтобы возобновить причитания.
   - Я никогда не чувствовала себя так глупо. Будь я дома, по свою сторону Барьера, я бы сказала, что на меня легло заклятие безумия. Я действительно была безумна, как... - замолчала, подыскивая сравнение.
   - Обычная человеческая девушка, - подсказал Сергей. Эльфийка гневно вскинулась... сникла.
   - Я этого не говорила, - огрызнулась вяло.
   - Но это так.
   Она подняла подозрительно блестевшие глаза, молнии в них, что ли, сверкали?.. Сергей заторопился, рукопашная в салоне автомобиля в его планы не входила.
   - Вы говорили, что у вас нет объяснений вашему поведению. У меня есть... они. Объяснения. Дело в теле. Вы новичок в нём...
   - В чём я новичок? - переспросила эльфийка.
   - В теле. В этом, - он хотел проиллюстрировать касанием, но передумал. - Когда вы вышли из своего мира, вас, вашу личность, записали в тело, похожее на ваше родное... фу!.. ну, вы поняли. Но всё-таки оно, это тело, человеческое. Вы, несмотря на внешность, сейчас всё же человек. Обычная человеческая девушка лет двадцати. И физиология преподносит сюрпризы, которые у вас, в вашем Мире, просто не могли возникнуть. Всякие там гормоны, вас же наверняка предупреждали в Храме Кривых Зеркал... Просто примите это как данность.
   Он осторожно покосился на эльфийку и едва не врезался в столб. Нет, не ночное освещение было виновато в дивном цвете лица гостьи из волшебного мира!..
   - Я... - она прижала руки к щекам. - Что это?.. Что со мной?..
   - Вы покраснели, - со мстительным удовольствием сообщил Сергей.
   - Это опасно? - Ассоль испуганно схватилась за "мыльницу", переключила дисплей на зеркало.
   - Нет. Иногда даже полезно.
   - Я и раньше краснела, когда чувствовала себя неловко, но так... - с подозрением трогала щёки, лоб. - Выглядит жутковато. А я... ничего не натворю в таком состоянии?..
   Вдруг фыркнула.
   - Что?.. - удивился Сергей.
   - Вопрос - глупее не придумаешь... Спрашивать кого-то, кто лучше знает, как я могу себя вести.
   - Иногда бывает, - посочувствовал Сергей. - Не натворите, если будете держать себя в руках.
   Эльфийка всё веселилась:
   - Кажется, я наконец-то поняла смысл этой идиомы... попробую... - обхватила себя руками и затряслась. - Ой.
   - Что опять? - вздохнул Сергей.
   - Я смеюсь.
   - Это тоже случается с людьми время от времени.
   - Но я не могу остановиться!.. - пожаловалась она.
   - Пройдёт.
   - Точно?
   - Уж будьте уверены. Вы уже не смеётесь.
   - Ой, и правда, - эльфийка удивлённо провела по щекам, тронула губами капли влаги с пальцев. Сергей ожидал, что она снова поинтересуется, что с ней происходит, но, видимо, слёзы знакомы женщинам всех миров.
   - Сергей, вы правда меня простили?
   - Торжественно заявляю, что простил, - для пущей торжественности он поднял руку.
   - И вы больше не обижаетесь на меня?
   - Мы же договорились - во всём виноваты не вы, а ваше тело, - Сергей с удовольствием на него покосился. - Вы не могли контролировать себя. Могу себе представить, как бы я среагировал, обнаружив у себя в номере дюжину памятных венков и каменную плиту с моим именем и датами, днём рождения и сегодняшним днём.
   - Последний раз я видела столько цветов на похоронах матери, - Ассоль снова смотрела в пространство.
   Сергей неловко положил руку на её тонкую кисть. Эльфийка посмотрела исподлобья, улыбнулась.
   - Спасибо.
   Шевельнула пальцами, Сергей с неохотой отпустил, во избежание не стал уточнять, за что его поблагодарили.
  
   Университетский городок сиял неоновыми огнями, и принцесса застряла у входа, запрокинув голову, зачарованно глядя на башни, устремлённые в небо столицы Сибири. Сергей нетерпеливо потянул за рукав, девушка очнулась.
   Они прошли через вертушку и сканеры и вошли в холл. По случаю ночи освещение было приглушено, углами легли тени, двое оказались словно в замке волшебника. Неторопливо расхаживали охранники, похожие на стерегущих сокровища големов, слышались голоса - заблудившееся эхо.
   Лифт вознёс их в Железную Башню, похожую сейчас на обитель сумасшедшего волшебника.
   На этажах кафедры безопасности кипела жизнь. Лампы коридоров так и горели в одну пятую силы, но лаборатории были ярко освещены. Некоторым людям хорошо думается и работается ночью, и у Сергея было впечатление, что все полуночники Иркутска собрались сегодня здесь. Людей едва ли меньше, чем днём. Тёмные обитатели Железной башни, дежурные, охранники, учёные, были бодры и полны сил. Коридорами тёк запах крепкого кофе.
   Сергей остановился у автомата, у которого из щели приёма карточек торчали какие-то проводки и мигающие диоды.
   - Ломаный, - пояснил принцессе. - Люди из Обители Зла считают выше своего достоинства платить за кофе, - дважды ткнул клавишу, игнорируя строчки на экране, получил стаканчик.
   Эльфийка шевелила носом.
   - В таком случае я тоже не прочь утолить жажду за чужой счёт, - решительно придавила клавишу, нахмурив бровки, принялась читать предупреждение. - Это ведь правда? Что здесь написано?.. про сердце, желудок и всё такое прочее?
   Сергей кивнул.
   - Но почему вы тогда его пьёте?..
   Сергей хлюпнул, горячий напиток обжёг губы. Мысли сразу побежали веселее.
   - Чтобы взбодриться.
   - Мне не помешает, - эльфийка вторично нажала клавишу, получила свой стаканчик, храбро цапнула стаканчик, отпила.
   - Гадость!..
   - Может быть. Просто ко вкусу надо привыкнуть.
   - Не хочу, - снова глотнула, обожглась, закашлялась. Сергей похлопал её по спине, девушка шарахнулась, едва не вывернув стаканчик на себя.
   - Какого... что вы себе позволяете!.. - взвизгнула.
   Сергей попятился, загораживаясь стаканчиком.
   - Эй, полегче, высочество! Я всего лишь хотел помочь!..
   Принцесса одарила его таким взглядом, что кофе в стаканчике, казалось, покрылся ледком. Он торопливо попробовал, убедился, что напиток по-прежнему горяч.
   - А что такое Обитель Зла?
   - Трудно так объяснить, - сказал Сергей. - Это надо видеть...
   Допил, скомкал стаканчик и бросил в сторону тёмных коридоров:
   - Нам в ту сторону.
   Тут же из одной стены в другую метнулся киберуборщик, мгновенно прихватив с собой мусор. Ассоль даже вздрогнула.
   - Что это было?
   - Робот. Здесь самые шустрые и самые умные автоматы.
   Один из которых как раз подъехал на мягких гусеницах. Высокий, худой, мало похожий на человека, с двумя большими глазами на плоской башке-тарелке и несколькими манипуляторами.
   - Ну, чаво надо? - сварливо осведомился робот сиплым голосом.
   - И по хамству они тоже впереди планеты всей, - Сергей повернулся к эльфийке и не обнаружил её рядом. Оказывается, Ассоль пряталась у него за спиной.
   - Нам нужен дежурный охранник.
   - Задача ясна, - прохрипел робот. - Следуйте за мной.
  
   На кафедре безопасности не было факультета информационной защиты, специалистов по ней готовил Зеон, здесь же они только работали и иногда читали общие лекции по программированию. Часть Железной башни, занятая серверными, вычислительными центрами, залами программирования и киберлабораториями, невесть почему стала известна среди студентов как Обитель Зла.
   Робот шуршал через залы, остановился у входа в помещение размером с иной танцевальный зал. По загромождённому компьютерами и странными механизмами тёмному помещению равномерно распределились люди. Кто таращился в монитор, кто закрыл лицо маской и помавал перед собой перчатками, кто что-то паял, собирал, прикручивал.
   - Вон тот лохматый дядька, - сообщил их Вергилий, указывая одной из своих клешнистых "рук". Указанный абориген уже сам шёл к ним, задевая и сметая полами белого халата какие-то механизмы со столов. В ближайшем рассмотрении он казался скорее мальчишкой, а не дядькой, лохматым, что верно, то верно.
   - Здравствуйте, здравствуйте! - восторженно потряс руку Сергею, - я, разумеется, знаю, кто вы, ну а я Серый Мыш, ночной дежурный, давайте, что у вас там?..
   Он поприветствовал Ассоль, выслушал проблему, забрал "мыльницу" и слил информацию в один из компьютеров, развил какую-то деятельность. Каким-то образом в помещении вдруг оказалось много народу. Сидели за мониторами, с энтузиазмом колотили по клавишам, обменивались репликами на какой-то абракадабре.
   Мыш запустил запись на большом экране.
   - Интересно, - промурлыкал.
   - Что именно? - раздражённо сказал Сергей. - Запись подделана?
   Лохматый замотал лохмами.
   - Я знаком с этой системой. Поток данных идёт на особые носители, работающие лишь на запись. Однажды - и навсегда. Их не подделаешь, если только... - он задумался. - Не вклиниться где-нибудь по пути... Чушь, комп должен быть не слабее наших. Кстати, надо собрать наши "жучки", вряд ди они покажут что-то другое, но всё же... Соберу команду, - сорвался с места.
   - Давай, - Сергей кивнул уже изчезающей за углом поле халата и снова глянул на экран. Перемотал. Вот эльфийка зашла в номер... автоматы зажигают свет... она улыбается хорошо... закрывает дверь, оглядывается... замирает, на лице ужас. Оглядывается по сторонам, - самих цветов не было видно, все вазы, букеты, корзины не попадали в поле зрения "жучков". Выпрыгивает из номера. В полуоткрытой двери мелькает что-то...
   Тигриные полоски, вот что это такое. Когда она приложила его игрушкой...
   Сергей оглянулся на Ассоль, та уткнулась лицом в тигра, остроконечные уши не отличались по цвету от рыжины дешёвой ткани. Сейчас снова извиняться начнёт...
   - Научитесь относиться к этому с юмором, - посоветовал Сергей.
   - Это будет нелегко, - эльфийка смущённо улыбнулась.
   - Мы готовы, - Сергей не сразу узнал Мыша. - И готов предварительный анализ записей с камер наблюдения.
   Просто удивительно, как меняет человека длинный плащ и чёрные очки, обычная неформальная униформа Зеона. Под плащом угадывались пластиковые ремни, карманы и скобы "лифчика".
   - ...Данные подделаны на необычайно высоком уровне или не подделаны вовсе. Работа продолжается.
   Сергей кивнул.
   - Ладно, поехали. Может быть, останешься?.. - обратился к эльфийке и удивился, "ты" впервые получилось у него легко и просто, видимо, драка здорово сближает, - здесь, в безопасности?..
   Ассоль покачала головой. А девчонка молодец...
  
   Ехали быстро. Можно было бы ещё быстрее, но Сергей запретил ставить мигалки, и университетская машина притворялась обычным фургончиком. Было тесно. Четыре крепких парня, Серый Мыш между ними глядится подростком. Сергей и Ассоль втиснулись в угол, локоть эльфийки упирался ему в рёбра, она пыталась отгородиться тигром - специально для этого, что ли, с собой таскает?.. Ничего, бывало и теснее...
   Вспомнилось - остановка, злая хриплая команда, и дверь распахивается, тёмные фигуры в жёстких брониках выпрыгивают, лица за прозрачными забралами кажутся незнакомыми, асфальт тяжко лупит в ноги, время растягивается - начинается работа...
   Фургон начал притормаживать, и бывший капитан группы быстрого реагирования УниПола напрягся, готовый подать команду на выход. Словно и не было десяти лет относительного мира...
   - Что с тобой?
   - М-м-м? - Сергей мотнул головой, отбрасывая наваждения. - Так... память. Я когда-то ездил в таких фургончиках.
   Эльфийка прищурилась.
   - Смутное Время? - спросила.
   - Откуда... - он проглотил вопрос и просто коротко кивнул. Последняя вспышка сопротивления государственных разведывательных структур, они ещё пытались бороться за власть, перенимая методы террористов, тех, кого безжалостно давили когда-то.
   Времена изменились, но и сейчас иркутяне становятся иногда свидетелями, как из таких невзрачных еле ковыляющих фургончиков мгновенно сыплют молодцы в броне. Университет хранит свой город...
   Хотя в Смутное Время такие группы вооружались чаще всего не "мартышками" и не карабинами с пластиковыми пулями, а "калашниковыми" и "стечкиными". Майка предпочитала "медведь". Её так и нашли, рука всё ещё сжимала рукоять пистолета, под окровавленным пластиковым забралом на красивом лице навеки застыла хищная улыбка...
   - Вперёд, - прошептал Сергей, когда двери фургона распахнулись.
   В холле гостиницы при их появлении возник небольшой переполох. Заквохтал портье, кто-то бегал туда-сюда. Охранников вдруг стало втрое больше, они сверлили подозрительными взглядами и попытались втиснуться вслед за группой в лифт.
   - Весело, - пробормотал Сергей. - Неужели ваши хвалёные "жучки" настолько сложны, что с ними нужно работать впятером?..
   - Никак нет, сэр, я бы сам справился, - с гордостью сообщил Мыш. И заскучал, когда капитан запаса уставился тяжёлым взглядом.
   - Тебе следовало сказать об этом раньше.
   - Виноват, сэр, - покаянно откликнулся Мыш.
   - Всё можно было бы сделать гораздо быстрее.
   - Так точно, сэр. Но команда...
   - Можно было бы обойтись без команды вовсе.
   - Так точно. Но я подумал - если это вы, то это что-то серьёзное.
   - Не понял, - озадачился Сергей.
   - Я вас узнал. Вы тот самый знаменитый Сергей Шагал.
   Кажется, он был готов попросить автограф. Сопровождающие откровенно скалились.
   - ...И подумал - если бы вам нужно было больше людей, вы бы так и сказали, а раз не сказали, я взял лишь одну группу...
   - Значит, вы не специалисты, а "группа", - обратился Сергей к крепким научникам.
   - Точно так, сэр, - отсалютовал один.
   - Где ты забыл свой пистолет, солдат?..
   - Распоряжения не было, поэтому только это, - охранник поддёрнул кобуру "мартышки". - Ну, мы ещё и специалисты вообще-то. В свободное время повышаем квалификацию, а вообще пасём вот этого балбеса, начальство велело. Сказало, что гений. Не видит ничего, кроме своих компов, и потому спотыкается на ровном месте.
   - К тому же мы тоже вас узнали, - вмешался другой. - И решили - будь что-то серьёзное, вы бы так и сказали и сами всё проконтролировали.
   - Ты и вправду гений? - спросил Сергей Мыша. Тот раздражённо поправил очки.
   - Немножко...
   Грянул дружный смех, даже эльфийка хихикала.
   Створки дверей разошлись, и Серый Мыш, покраснев, выметнулся в коридор этажа, словно выброшенный из кабины лифта взрывом хохота, и налетел на знакомую охранницу.
   - Я же говорил, спотыкается и натыкается, - прокомментировал охранник.
   Азиатка вежливо отстранила Мыша и изучила на расстоянии вытянутой руки. Тот потоптался, скомканно извинился. Кажется, ей понравилось его смущение.
   - Детский сад, штаны на лямках! - в сердцах буркнул Сергей, выходя. Команда, подшучивая, ломанулась следом.
   - А ты и вправду знаменит? - спросила она у Сергея. Тот почувствовал, что краснеет.
   - Смутное время - весёлое время... Молодой был... дурной...
   Ассоль улыбалась ехидно.
   В номере ещё сохранялся запах цветов. Сергей вошёл первым, потянув за собой Ассоль, девушке пришлось приложить усилие, чтобы перешагнуть порог. Зеонец шёл следом, внимательно осматривался и хмурился, задумчиво поднял с пола листок и смял в пальцах.
   - Есть ещё гениальные идеи? - осведомился Сергей раздражённо.
   - Да, есть одна... - Мыш запустил пальцы в свои вихры, подёргал мальчишеским жестом. - У вас хорошая память, капитан?
   - Не жалуюсь. Но какое отношение...
   Мыш ковбойским жестом откинул полу плаща и выхватил из кобуры "лифчика"... граф. Из другого кармана баллончик, зарядил, с лязгом передёрнув затвор. Вручил Сергею.
   - Будьте добры, отметьте те места, где стояли цветы.
   Пожав плечами, Сергей принялся орудовать графом. Краска была мерзкого оранжевого цвета. Зеонец тем временем занялся сьёмом миниатюрных "жучков". Сначала отправил каким-то приборчиком сигнал, потом подтащил стол, высоты не хватило, водрузил поверх стул, пару раз чуть не сверзился. Охранница страховала, видимо, решив после сцены их знакомства, что помощь неуклюжему молодому человеку не помешает. Через несколько минут сосредоточенной возни в номер ворвались охранники - оказывается, зеонец ненароком снял "жучка" гостиницы. Было весело.
   - Ага! - наконец Мыш добыл всё, что надо, и сложил в специальную коробочку. Почти свалился в объятия азиатки, та смотрела на затеянную суету с весёлым изумлением. - Спасибо, - смутился, как мальчишка.
   Сергей кашлянул, выдёргивая зеонца из мира грёз. Тот нахмурился, посмотрел на отмеченные Сергеем места, сказал "гм..." в лучшей профессиональной манере. Постоял, что-то соображая. Блямкнул губами:
   - Дело ясное...
   - Не поделитесь ли с нами? - спросил Сергей.
   - ...Что дело тёмное... А? - Мыш посмотрел отстранённо. Охрана восторженно прыснула. Сергей безнадёжно махнул рукой и направился к выходу. Эльфийка потопталась на месте, выбирая, пойти с ним или остаться там, где интереснее. Догнала уже около лифта. Они спустились вниз, забрались в фургончик и сидели в молчании. Охрана появилась минут через десять.
   - А где?..
   Охранник махнул рукой.
   - А там, - увидев выражение лица Сергея, поспешил добавить: - Он действительно дело знает, не беспокойтесь, хоть и выглядит... - неопределённо повертел рукой у виска.
   Через минуту появился и "гений", встрёпанный, смущённый и весёлый. Лихо запрыгнул в фургон, приложился локтём, но это не испортило его настроения.
   - Выпросил номер, - похвастался, сияя.
   - Бедная женщина, - отозвался один из группы. - Дать свой комкод хакеру... как она ошибалась.
   Серый Мыш состроил на физиономии выражение оскорблённого достоинства.
   - Но-но, без намёков!.. Я честный служитель Кода!
   - Понятия "честный" и "зеонец" несовместимы!
   Машина дёрнула с места, Ассоль неловко повалилась на Сергея - кажется, задремала. Он помог ей снова обрести вертикальное положение и прицелился взглядом в хакера. Зеонец стал серьёзным и как будто даже повзрослел. Сергей понял, что на самом деле он действительно "дядька", просто принадлежит к тому типу людей, что выглядят мальчишками до самой старости. Да и среди людей Зеона инфантильный облик моден, как и соответствующее поведение.
   - И попросил помалкивать, - кивнул Сергею. Может быть, в самом деле умеет работать?
  
   Ассоль почти спала на ходу, в фургоне она задремала, используя Сергея как кровать, а тигра в качестве подушки. Проснулась, когда приехали, жутко смутилась, Сергей ожидал нового залпа извинений, но обошлось. Он и сам устал, но спать не хотелось. Люди выгрузились из фургона.
   - Меня ждёт разнообразная ночь, - позёвывая и поёживаясь от ночной прохлады, сообщил всем зеонец. - А вас?
   Над ними висла громада университетского корпуса.
   - Общежития для семейных пар пустуют, - зеонец устремил свои очки на Сергея. Ассоль зевала, прикрываясь тигром, поперхнулась зевком и уставилась возмущённо:
   - Мы вовсе не!..
   - Ну вам же надо где-нибудь перекантоваться, - невинно сказал зеонец. - Или хотите, я вам в лаборатории угол выделю?
   Сергей глянул на девушку, интересно, какой-нибудь принцессе предлагали "перекантоваться" или "выделить угол"? Как ни странно, Ассоль не собиралась кидаться на "гения" с кулаками. Наверное, просто слишком устала.
   - Пусть будет общежитие, - сказала.
   - Э? - Сергей уже открыл на "мыльнице" карту и перебирал гостиницы.
   - Почему бы и нет? - Ассоль пожала плечами. - Мне уже неохота никуда идти. В конце концов, нам нужно лишь место на несколько часов, где можно "кинуть кости".
   Сергей чуть "мыльницу" не выронил. Зеонец одобрительно покивал, признав в эльфийке "своего парня", принялся объяснять, как добраться.
   - Сами найдём, - перебил Сергей.
   - Точно?
   - Я жил там.
   В холле университета они разошлись, "гений" и иже с ним направились к лифтам, а Сергей и Ассоль к горизонтальным лифтам. Потом ещё несколько минут путешествия по тёмным университетским коридорам.
   Этот жилой блок располагался в подземном этаже. Университет сдавал комнаты семейным парам, пока те не обзаведутся собственными квартирами, здесь селились командированные, жили важные свидетели. Иногда устраивались пирушки, студенческие парочки оставались на ночь, коменданты и дежурные как будто гоняли, но на самом деле смотрели сквозь пальцы.
   Дежурный выдал два ключа на один номер, посчитав их за такую парочку. Сергей объяснил ему ошибку. Дежурный выслушал, сонно моргая, выдал ещё два ключа на соседний номер. То ли спал на ходу, то ли лень было перестраивать аппаратуру записи ключей. Сергей чертыхнулся, забрал ключи, вручил две карточки эльфийке. На всякий случай, туманно объяснил.
   Интересно, это на какой? Если она вдруг захочет вломиться ко мне в номер, чтобы закончить начатое в коридоре гостиницы?
  
   - Прошу просить меня, ваше высочество, это не совсем то, к чему вы привыкли, - неуверенно сказал он.
   Ассоль молча стояла у двери, обводя номер странным взглядом.
   - Может быть, всё-таки гостиница?..
   Она прикусила губу, помотала головой.
   Сергей внимательно изучил помещение, обошёл со сканером, благо невелико, по сравнению с роскошным номером гостиницы просто халупа. А в студенческие годы казалось дворцом... Хотя здесь уютнее, есть человеческий дух. Студенты украшали жилища кто во что горазд, при переезде считалось хорошим тоном что-нибудь "забыть". Модель замка на столе блещет многочисленными шпилями, определённо похоже на университетский городок. Какие-то фенечки с потолка, причудливое граффити на стене напротив входа. Сергей нашёл во встроенном шкафу постельное бельё, жёсткие негнущиеся пластиковые простыни. Блин... кажется, в его времена такого безобразия не было.
   - Меня всё здесь устраивает, - подала голос принцесса. Сергей покосился на неё. Как же... Просто слишком устала. И, наверное, всё ещё вину чувствует. Он показал ей, как блокировать дверь, где санузел.
   - Спокойной ночи, ваше высочество.
   - Спокойной ночи, - Ассоль отпустила милостивым кивком. А чего ты хотел? Принцесса остаётся принцессой даже в комнате общежития.
   Он открыл свой номер. Пёстрые обои с какими-то записями, занавески - конечно, за ними не окна, световые панели. На панелях наклеены картинки-бегунки, на полу коврик-карта Иркутска. Сергей рухнул на голый матрац, закинул руки за голову, уставился в потолок. Сколько лет прошло... Совсем нетрудно было представить, что рядом лежит она.
   Воспоминания поймали в сети - как этажом ниже и сотней номеров дальше они играли с Майкой в семью, весело и бестолково, жадно торопились жить.
   Сергей обругал себя - расчувствовался, старый дурень. Собрался встать, взять бельё, но уснул, как в чёрную пропасть рухнул.
  
   Мужчина проснулся с улыбкой. Тихо полежал с закрытыми глазами, цепляясь за уплывающий сон. Такое ощущение, что годы шелухой осыпались с него.
   Встал. Умылся, немного размялся, рассовал по карманам вещи, всё своё ношу с собой... Вышел в коридор, позвонил в соседний номер.
   Снова позвонил.
   Потом застучал, встревоженный.
   - Ваше высочество!.. - разоспалась небось после вчерашнего, сейчас выйдет хмурая, встрёпанная, красивая...
   Ругнувшись под нос, Сергей заколотил уже кулаком.
   - Да что за... ключ! - дёрнул через щель замка вторую карточку. Вот и пришлось самому вламываться в номер принцессы...
   В пустой номер.
   Какое-то время Сергей тупо созерцал его. Ругнувшись, хлопнул дверью и помчался по коридору. Схватился за мыльницу и...
   Запрос на видеосвязь.
   От неё?!.
   Сергей вдавил кнопку.
   В его бытность капитаном доводилось работать на контроле боевых групп. Там можно было переключаться на видеокамеру, установленную на шлеме солдата у виска. Такое впечатление, что съёмка идёт "из глаз" человека.
   И сейчас ракурс картинки и движения камеры были точно такие же. Кто-то шёл через зелёные дебри, неторопливо оглядываясь по сторонам.
   - Ты хорошо подумала? - Сергею сначала показалось, что говорит Ассоль. Нет, просто похожий голос.
   - Хорошо, - а вот очень знакомый звонкий девичий голосок. У Сергея оборвалось сердце. - Я возвращаюсь.
   - На месяц раньше, - задумчиво протянула несущая камеру. Картинка дёрнулась, и Сергей увидел эльфийку. Она шагала, опустив голову.
   - Так надо. Я переоценила себя.
   - Буду благодарна за разъяснения, - неторопливо сказала Похожий Голос.
   - Я... вчера... - Ассоль мотнула головой, прикусила губу. - Я чувствую, что изменилась. Я не соответствую сама себе.
   Она явно не знала, что её снимают.
   - Это и есть жизнь. Накопление опыта, и отрицательного тоже. В этом наши миры ничем не отличаются. И вы прекрасно это знаете. Истинную причину, пожалуйста.
   - Моё человеческое тело... - Ассоль запнулась.
   - Весьма красиво, - камера обвела эльфийку с ног до головы.
   - Сама себя не похвалишь, никто не похвалит? - непонятно выразилась Ассоль, возмущённо глядя, кажется, прямо на Сергея.
   - Я не поняла. Что плохого в красивом теле?
   - А то, что я... Я с ним не справляюсь!..
   - С телом? - уточнила Похожий Голос.
   - С телом! А если со мной снова случится... амок? Я же убъю кого-нибудь или... ещё что-нибудь натворю!.. - она фыркала, махала руками. - А если и нет - я же принцесса, представительница Иного Мира.
   Вдруг остановилась, горько засмеялась, глядя на свои руки.
   - Вот, опять, видишь?!. - обвиняюще воскликнула. - Какие-то странные телодвижения, и говорить будто разучилась. Принцесса, не умеющая держать себя в руках, лепечущая какой-то вздор!..
   Смотрящая издала сухой смешок.
   - Полагаю, теперь ты будешь с большим уважением относиться к людям.
   - С чего бы это? - принцесса глянула хмуро, насторожённо.
   - Мы с этим живём постоянно, - картинка покачнулась. Камера в серьге? Нет, ракурс не тот. Может быть, в ручке, заткнутой за ухо?
   Ассоль обдумала заявление.
   - Я очень уважаю людей, - заявила неуверенно.
   - Именно чувства и умение их обуздывать отличают нас от машин и зверей, - такое впечатление, что Похожий Голос цитировала. Мир качнулся, когда она кивнула сама себе. Очки, это же камера в очках! Зеонка! И наверняка высокого ранга, если посвящена в тайну принцессы. И даже, похоже, её подруга, если может быть дружба между человеческой девушкой и эльфийкой. Видимо, может, вон как воркуют. Нашла себе психолога!..
   - Я не рождена человеком. И не умею обуздывать.
   - Тогда научись. Возьми пару уроков у своего телохранителя, он же боец, умеет.
   Ассоль замотала головой.
   - После вчерашнего мне стыдно в глаза ему посмотреть. Он считает меня... даже не знаю кем. То ли истеричкой, то ли попросту безумной.
   - Да? - Голос засмеялась. Ассоль пропала из поля зрения. - А мне кажется, что ты стала ему ближе.
   - Ближе? - с опаской переспросила принцесса.
   - Понятнее. Он не знал, как относиться к тебе, когда ты отыгрывала роль ледяной принцессы, но вот ты проявила чувства. И ещё как проявила!.. Значит, ты человек.
   Принцесса снова появилась, тряхнула головой, рассеянно провела руками у плеч, словно поправляя длинные волосы. Привычные движения остались, странно это...
   - Да уж, проявила... Быть безумной - значит, быть понятней?
   - Если хочешь, - согласилась Голос. - Ты, кажется, сказала, что уважаешь людей.
   - Да, - принцесса смотрела растерянно, заподозрив ловушку.
   - А Сергея Васильевича?.. - имя-отчество Похожий Голос произнесла с едва заметной насмешкой.
   - Он достойный представитель человеческого рода, - фраза прозвучала двусмысленно.
   - Да или нет? - Ассоль всё мялась. - Да или нет? - Голос явно давила.
   - Да! - почти крикнула принцесса.
   - Тогда ты встретишься с ним ещё раз...
   - Нет!..
   - Повторишь всё то, что ты тут мне наговорила...
   - Нет!..
   - Из уважения к нему. Он ведь имеет право знать. Вдруг решит, что именно из-за него первый гость из Иного Мира досрочно вернулся домой.
   Ассоль остановилась.
   - А потом позвони. Как представитель Зеона сообщаю, что мы примем любое твоё решение. В конце концов, эти цветы... дело действительно странное и опасное, может, это и к лучшему, ни к чему рисковать.
   - Я не боюсь, - принцесса повелась на "слабо", как дошколёнок. Камера двинулась - носительница пожала плечами.
   - Решай. Найди, когда что-нибудь придумаешь. А я прогуляюсь. Красиво здесь, всегда любила бывать, - и пошла прочь, оставив принцессу позади.
   Где же это, лихорадочно соображал Сергей. Узкая тропинка в лесной чаще, корявые деревья, ни следа цивилизации. Камера покачнулась, зеонка оглянулась на принцессу. Она стояла на знакомом узком мостике через ручей, смотрела в сторону башни Университета вдалеке.
   Картинка погасла.
  
   Сергей нёсся по холлу, студенты шарахались с дороги, комментировали. В конце концов его выловили охранники, он отмахался от них допуском, но решил немного умерить прыть. Выскочил в один из боковых холлов, влетел в парк, распугивая парочки, свернул в самые дебри и прорвался к Диким Землям.
   Ветер насмешливо швырнул в лицо черёмуховый снег, Сергей ненароком глотнул белых опадающих лепестков и закашлялся. Коварный ручей подвёл, переправляясь по камням, он едва не слетел и искупал левую штанину до колена. Ругнулся, побежал дальше, хлюпая обувью.
   Принцесса так и стояла на мостике и на подошедшего телохранителя обратила внимание не сразу. Он остановился и попытался этак галантно привлечь её внимание приёмом, подсмотренным в одном старом фильме. Называется "вежливо кашлянуть".
   Кашель получился что надо. Ассоль вздрогнула и подскочила так, что чуть не свалилась с моста. Обернулась.
   - Сергей!
   - Принцесса...
   Она торопливо полуотвернулась, вытирала щёки. Сергей наклонился, снял кроссовок и вылил из него воду, притворяясь, что не заметил.
   - Где это вы так? - Ассоль уже с любопытством наблюдала за ним, глаза у неё были припухшие, но ни по чему другому нельзя было заподозрить, что девушка плакала.
   - На камнях, - Сергей отжимал штанину. - Торопился слишком.
   - А куда вы торопились?
   - К вам.
   - А откуда вы знали, что я здесь?
   Съел? Не только зеонцы умеют задавать неприятные вопросы.
   - Так, подсказало что-то, - в общем-то не соврал. Звонок на "мыльницу" подсказал.
   Принцесса хмурилась. Сейчас скажет, мол, что предвидение обычно в её мире, здесь такой феномен так и не получил подтверждения.
   - А что вы здесь делаете? - спросил он, пытаясь перехватить инициативу.
   - Любуюсь, - отстранённо сказала Ассоль.
   - В самом деле?
   - И думаю.
   - О чём же?
   Принцесса посмотрела хмуро. Он ничего не мог с собой поделать, реплики получались язвительные.
   - Не следует ли мне вернуться в мой мир.
   - Ваше высочество...
   - Кто? - резко переспросила принцесса, почти крикнула.
   - Э-э-э... - он всё-таки сообразил. - Ассоль. Сойдите с моста.
   - Сойди.
   - Сойди. Пожалуйста.
   - Вот теперь правильно, - девушка кивнула и легко сбежала вниз. Они помолчали.
   - Вы не уговариваете меня остаться, - отметила принцесса с удивлением.
   - Ты.
   - Что - я?
   - Мы на "ты". Я выслушаю тебя и приму твоё решение.
  
   Она заговорила. Суховатым тоном изложила причины, которые сводились лишь с одной: "Я не справляюсь!".
   Сергей молча слушал. Когда принцесса выдохлась, осторожно спросил:
   - Вы... ты. Ты, кажется, сказала, что "думаешь, не стоит ли вернуться", а не "решила вернуться".
   Эльфийка кивнула.
   - Я ещё не решила. Но, думаю, мне лучше вернуться.
   Ребёнок, который хочет домой...
   Сергей хмыкнул. Покачал головой.
   - Все ваши причины неубедительны. Лишь одна имеет значение - как раз та, которую вы не назвали.
   Принцесса сначала оскорбилась. Потом задумалась.
   - Цветы.
   - Верно. Если это действительно намёк, то ваша жизнь может быть в опасности.
   - Я не боюсь, - вот тут Сергей вздрогнул. Ассоль, конечно, соврала, любое существо боится смерти, и бессмертные эльфы - тем более. Но готовность рисковать жизнью...
   На такое способен лишь человек.
   - Я останусь, - протянула принцесса, погладила ветвь дерева. - И подвергну опасности себя и своих спутников опасности своего присутствия. Не умея контролировать это тело, можно такого наворотить...
   Я уйду, - тонкие пальцы нежно ласкали листья. - Струшу, отступлю, подведу и своих, и вас. Кто из наших ещё когда решится выйти из Зазеркалья сюда, и у вас сорвётся интересный опыт наблюдения уроженца Иных Миров в вашем, а у нас ВеСНА опять начнёт свои бесконечные споры, поднимет вопрос о переселении людей... и ещё что-нибудь наверняка сорвётся.
   - Диллема - это частая ситуация на Земле, - осторожно сказал Сергей. Ассоль метнула злой взгляд:
   - Мне прекрасно известно, что такое диллема!.. Наши миры отличаются очень сильно, но не настолько же!..
   Сергей попятился, заслоняясь руками, мол, не бейте меня. Принцесса смущённо засмеялась.
   - Опять вспышка гнева, - стала серьёзной. - Ну, что вы скажете?..
   - Ты.
   - Ты.
   - Нет, на этот раз именно ты. Что ты скажешь, то и будет.
   Принцесса разглядывала его с подозрением.
   - Отказываетесь разговаривать.
   - Я не буду ни советовать, ни спорить. Решение за вами.
   Ассоль на всякий случай оглянулась, внимательно разглядела дебри. Чему-то поулыбалась. И вдруг стала очень официальной.
   - Сергей Васильевич.
   - Ваше высочество?.. - он выпрямился и с трудом удержался, чтобы не отсалютовать на полицейский манер.
   - Я сознаю, что вчера моё поведение было неподобающим. Потому я хотела бы знать, желаете ли вы и дальше играть роль моего экскурсовода. Если же вы захотите оставить меня...
   Сергей замотал головой.
   - Ни в коем случае не желаю.
   - Спасибо, - серьёзно ответила принцесса. - Тогда - на "ты"?
   - Как вам будет угодно. Тебе. Кстати, на сегодня у нас особая программа.
   Ассоль посмотрела с опаской.
   - Какая же?..
   - Посвящённая проблеме самоконтроля. Здесь как раз недалеко...
  
   - Я будто прошла все круги Ада, - Ассоль повела плечами, оглянулась на стеклянную коробку спорткомплекса. Они провели в нём почти весь день, качали железо, бегали, прошли несколько полигонов, участвовали в пэйнтбольных турнирах и даже заняли четвёртое место в парном зачёте.
   - Жаль, не вошли в тройку, - принцесса оказалась довольно азартной, и Сергею пришлось пообещать, что они попробуют ещё раз. Ассоль показала класс в стрельбе из лука, Сергей предпочёл пистолеты и винтовку. Потом они поменялись и от души повеселились попыткам друг друга освоить незнакомое оружие.
   Сергей научил Ассоль некоторым методам самоконтроля и медитации.
   - А ещё говорят, что в вашем мире магии нет, - она старательно сопела, выполняя упражнения дыхательной гимнастики.
   - Пожалуй, это и в самом деле может сойти за магию, - Сергей сделал над собой усилие и отвёл взгляд от высоко вздымающейся груди. На всякий случай запыхтел и сам, да, успокоиться не мешает.
   Они немного поболтались по Университету, посетили несколько выставочных павильонов иркутских организаций. Принцесса надолго застряла в одном, представляющим общества ролевых игроков. Разглядывала картины, оружие, наряды, с интересом просматривала записи с игр. Расспрашивала, потом заспорила с беловолосой девушкой в платье странного покроя. Говорили об оружии, потом о магии, о боях. Сергей очень быстро выпал из беседы и теперь только с удовольствием смотрел на двух развоевавшихся девушек.
   А наша, "человеческая" эльфийка, пожалуй, покрасивее будет, заметил он. Ассоль - в чёрной джинсе, с ёжиком волос, острыми ушами - и напротив девушка в соответствующем наряде, длинными волосами, подхваченными в хвост заплетёнными на висках косицами... хоть сейчас в какой-нибудь фильм. Она странно смотрелась рядом с техническим оборудованием павильона.
   - Вот, смотрите, - Мастер, так звучал её "официальный" титул, быстро порхнула пальцами по клавишам. - Где же это... Ага, нашла!..
   На большом экране возникла карта со схематическими ёлочками лесов, штриховкой полей и голубыми полосами рек. Девушки вооружились стилусами и принялись гонять разноцветные прямоугольники, рисовали стрелки, сыпали терминами вроде "фаланга", "центр", "охват", "выдавливание". Интересно, моделируется "реальный" бой, случившийся в Иных Мирах, или какая-нибудь человеческая битва из учебника, переделанная писателями?..
   Мастер внесла в особую программу новые параметры битвы, и компьютер создал фильм. Казалось, съёмка ведётся с вертолёта, зависшего над полем боя. В клубах пыли перестраивалась тяжёлая пехота, конные рыцари блестели доспехами, эльфы метали стрелы, стальная стена гномского хирда щетинилась пиками. Проносились файерболы, оставляя дымный след, белые и голубые молнии били с ясного неба. Мастер ускорила ход смоделированной битвы.
   - А так и в самом деле получается лучше, - сказала удивлённо. Сергей заметил для себя - добавить в досье принцессы, что она не только неплохой воин, но и стратег не из последних.
  
   - Я бы не отказалась от такого компьютера... - сказала Ассоль потом. - Да чего там, никто из наших не отказался бы.
   Сергей чуть не расхохотался, живо представив себе волшебный мир, поле будущего боя, эльфийских волшебников и полководцев, которые столпились у компьютера, прорабатывающего будущую битву. А вот принцесса была грустна, верно, вспоминала о настоящих битвах в своём мире.
   Они лениво прогуливались по парку. Из павильона их отпустили только тогда, когда принцесса обменялась визитными карточками с Мастером и пообещала наведаться либо сюда, либо в штаб-квартиру иркутского общества ролевиков.
   - И наведаетесь? - спросил Сергей.
   - Конечно.
   - Помнится, раньше вас подобная мода... не вдохновляла, скажем так.
   Ассоль пожала плечами.
   - Я должна узнать жизнь людей. А раз уж у вас распостранён культ нас... Для этих людей волшебные миры - не какое-то мимолётное увлечение, не дань моде, а серьёзное изучение, настоящее исследование... Хочу понять, почему.
   - Людям хочется сказки в их простой скучной жизни. Мы приукрашиваем реальность... бежим от неё.
   - Мы для вас - такая сказка, приукрашение и бегство, - принцесса не спрашивала, константировала, в голосе её была привычная горечь. - Пусть люди вашего мира закрывают глаза на реальность и жаждут сказки. А мы, сказочные создания... предпочитаем реальный мир... Знаете, дети там, у нас, играют в вас. Для нас сказка - вы, и ваш мир фантастичен. Может быть, поменяемся?..
   Сергей подумал.
   - С этого берега всегда кажется, что трава на том зеленее...
   - Чего?..
   - Земная поговорка. На самом деле у тех людей, что переселяются к вам навсегда, обычно просто-напросто нет выбора, и эльфам гражданство Земли тем более ни к чему. Так, погулять и полюбоваться родиной Джона Толкиена и тут же вернуться. Вы ведь скучаете по дому?
   Ассоль кивнула.
   - Элвариэнна... Белая река... Мэллорны, подпирающие небо, вечерняя феерия огней... - она оглянулась на Университет. Спускался вечер, и светящиеся башни устремлялись в тёмное небо. - У нас не так ярко. Не агрессивно.
   - Я помню, - тихо сказал Сергей. Сердце тронула тоска по чудесному. - Что плохого в том, чтобы быть сказкой, легендой? - спросил он.
   - Я не хочу быть сказкой, - принцеса помотала головой. Наверное, это красиво выглядело, когда волосы до пояса, а так - просто смешно, капризная девчонка-подросток. - Я хочу быть настоящей.
   - Ты - настоящая, - заверил Сергей. - Настоящее не бывает.
   Вдруг тихо засмеялся, принцесса уставилась удивлённо и возмущённо.
   - Что?!.
   - Трудно сомневаться в реальности человека, который во вчерашнем спарринге едва не сшиб меня с ног и наставил синяков...
   Ассоль смущённо хмыкнула.
   - Уж прям-таки синяков!.. Договорились же забыть...
   - Разве? - он сделал вид, что усиленно припоминает. - Что-то я такого не упомню...
   - Сергей! - принцесса встала, сжимая кулачки, смотрела исподлобья. - Ты снова смеёшься!
   - Самую малость. Ну-ка - вдох, пауза, выдох, пауза...
  
   Они поднялись в Железную Башню, на пути к Обители Зла Ассоль остановилась возле давешнего ломаного автомата, дважды ударила по клавише. Железный ящик булькнул и, не утруждая себя зловещими предупреждениями и просьбой подтвердить заказ, налил сразу два стаканчика.
   - Это почему? - удивлённо спросила Аврора.
   - Понятия не имею, - Сергей забрал второй стаканчик, отхлебнул.
   - Это я велел, - гордо сказал Мыш, возникнув за их спинами, словно голограмма, ночует он здесь, что ли? Кинув кости в каком-нибудь углу...
   - ...Решил, что люди, заказывающие кофе, и без того очень даже в курсе опасностей употребления этого напитка. Так что по моему приказу сюды залезли и кое-что исправили.
   Очень интересно. Вот, значит, какими мировыми проблемами они тут занимаются... видимо, лицо Сергея было достаточно красноречивым, Мыш кашлянул и робко осведомился:
   - Вы, наверное, пришли узнать о ходе расследования?..
   Сергей заверил, что его догадка не лишена основания.
   - В общем, выяснили мы немногое. Запись камер коридора не подделана. И запись "жучков" номера не подделана. А запись наших "жучков" вообще нельзя подделать.
   - Тогда как цветы попали в номер? Телепортировали их, что ли? - Сергей покосился на эльфийку. - Технически мы только подбираемся к возможности мгновенного переноса материи, - сказал, чтобы она не восприняла всерьёз такую версию.
   - Ну, как, понятно, - отмахнулся Мыш. - Через окно.
   - Вы это серьёзно? - после паузы спросил Сергей.
   - Абсолютно, - "гений" несколько раз энергично кивнул. - Забавно, да?
   - Куда уж забавно. Как это может быть возможно?
   - Не знаю... но выясню, можете быть спокойны.
   - Я спокоен, - сказал Сергей зловеще, и Мыш на всякий случай попятился.
   - А что здесь невозможного? - спросила принцесса. - Для опытного скалолаза не так уж сложно забраться наверх...
   - Прямо в объятия полиции. Все подступы к номерам для высоких гостей простреливаются десятками видеокамер. Как минимум. Человека на внешней стене здания мгновенно засекут. Окна снаружи не открываются, и сигналом с пульта тоже - их можно открыть только нажатием кнопки. И цветы... чтобы принести столько, сколько было у вас в номере, нужно сделать несколько ходок. Или прихватить с собой вертолёт.
   - Но всё-таки цветы попали в номер через окно, - сказала Ассоль с уверенностью. - Я предчувствую, что он прав...
   Сергей чуть не напомнил ей, что в мире людей магии не место, но промолчал. Пусть верит во что хочет. Тем более ему и самому казалось, что Мыш прав.
   - И кстати, насчёт предчувствий, - Мыш, осмелев, приблизился, достал из кармана яркую пачку, зубами вытянул сигарету. - У меня предчувствие, что вам пригодится вот это, - протянул пачку Сергею.
   - Спасибо, не курю, - отказался тот. - Тем более это...
   Разлапистый лист указывал на особый состав "трубочного зелья", как сказали бы хоббиты.
   - Я тоже, - Мыш достал небольшой револьвер. Сергей с трудом удержался, чтобы не нокаутировать его тут же. - Спокойно. Это не оружие.
   Зеонец нажал курок и прикурил, затянулся. Тяжёлый дым стёк на пол, Сергей ждал воя пожарной сигнализации... но ничего не случилось.
   - А вот это - как раз оно и есть, - продемонстировал пачку. - Оружие то есть. Ну, и пачка тоже, но если сделать вот так... ой!..
   Что-то щёлкнуло, Мыш подскочил, уронил и пачку, и сигарету изо рта, затряс ладонью, в которую пришёлся разряд "мартышки". Торопливо подхватил, из норки высунулся киберуборщик, помедлил, посверкивая блестящими глазками видеокамер, и спрятался обратно. Мыш забычковал сигарету о автомат продажи напитков, пачку опасливо вручил Сергею:
   - Хотя вы, наверное, лучше меня знакомы с этим устройством... где-то у меня было ещё одно, - достал ещё одну пачку. - Нет, это настоящая... Ага, вот, - протянул. - Спецтир вы знаете где.
   Сергей забрал пачку.
   - Ещё что-нибудь? - спросил таким спокойным тоном, что зеонец опасливо попятился.
   - У меня всё... Если что, сообщу... Пойду... Работать надо... До свидания... - направился к Обители Зла.
   Сергей порычал ему вслед и выметнулся вон из помещения.
   - Шпионские игры, - рычал, не попадая сигаретами в карман. - Детский сад! Пистолет в пуговицах смокинга, видеокамера в галстуке-бабочке, лазер...
   Эльфийка почти бежала следом:
   - ...в пряжке ремня, - подсказала и вдруг хихикнула. - Представляю Мыша, который вручает нам такой лазер и демонстрирует его действие. Эй, теперь ты не можешь себя контролировать.
   Сергей притормозил.
   - И верно, - запыхтел, успокаиваясь. - Сейчас вспомню, где здесь тир...
  
   Спецтир был здесь же. Сенсоры пластиковых болванов отзывались на разряд "мартышки". Сергей вручил эльфийке "пачку сигарет", предварительно настроив на малое напряжение, и через пару минут убедился, что в случае необходимости девушка попадёт в противника, а не себе в руку, как это случилось с зеонцем. Скоро они исстреляли всю энергию, пришлось заменить оружие на такое же.
   От стрельб их отвлёк звонок "мыльницы".
   - Алло.
   - Зайди ко мне, - буркнул Гречишников и отключился.
   - Шеф зовёт, - сказал Сергей эльфийке. - Кажется, как раз определились насчёт родины Джона Толкиена.
   - Мы поедем в Англию? - обрадовалась Ассоль.
   - Вряд ли, - Сергей полюбовался огорчённой мордашкой. - Скорее всего, полетим.
   Ассоль уставилась возмущённо, сжала кулаки... и ритмично запыхтела, полуприкрыв глаза.
   - Уже получается, - одобрительно покивал Сергей. - Негоже к шефу показываться вот так...
   - Мне нужно с тобой идти? - Ассоль поперхнулась вдохом.
   - В общем-то приглашали меня одного... - Сергей подумал. - Хотя пойдём. Посмотришь на него.
   - Я видела Марата Ивановича, - надо же, как уважительно. - Похож на мага высокого посвящения, - кажется, Ассоль боязливо поёжилась.
   - В самом деле? - по мнению Сергея, Гречишников был похож скорее на хана Орды, пожилого, но сильного и опытного, способного ещё сдерживать кочевую вольницу и жечь в набегах города.
   - Ну... своей внутренней силой. Маги тоже бывают и из работных сословий, - эльфийка смутилась.
   - Я передам твои слова. Ему будет лестно.
   - Нет, ни в коем случае! - Ассоль замотала головой. - К чему разными глупостями отвлекать занятого человека?!.
   Она ещё попыталась откреститься от посещения, но Сергей не слушал и буквально потащил за собой. Ему вдруг стало очень интересно, как будут общаться эти двое. Он, по её меркам, генерал, или начальник охраны дворца. Она - высокопоставленное лицо, член одной из правящих семей Арды.
  
   Зал наверху Железной башни был пуст и тёмен. Сергей, нахмурясь, задвинул Ассоль за спину.
   - Ахмед, - произнёс одними губами.
   - Здесь, - грянул голос с потолка. Скорее даже глас, такой, что они подскочили от неожиданности.
   - Где Марат Иванович? - сипло рявкнул Сергей. Ассоль клешнёй вцепилась в его руку.
   - В Пекине.
   - Чего?!. Что он там делает?..
   - Я не уполномочен обсуждать с вами дела шефа. Да и не знаю я.
   - Но он вызвал меня сюда...
   - Это я вызвал. Синтезировал голос.
   - Ну и зачем? - сердито буркнул Сергей.
   - Я пошутил. Это отвечает моим представлениям о смешном.
   - Зря мы добавили в тебя чувство юмора, - пробормотал Сергей, шевельнул пальцами. Ассоль оставила попытки сломать ему кисть, отпустила:
   - Кто это?.. Что за голос?..
   - Ахмед, представься гостье.
   Перед ними появился красивый смуглокожий паренёк в восточных одеждах и чалме. Поклонился.
   - Приветствую вас, ваше высочество алэ Ассолидиэль альта Веранаэта.
   - Этот скверный шутник - джинн зала, - сказал Сергей.
   - Джинн? - Ассоль смотрела с опаской. Есть ли в её мире джинны - в смысле, волшебные создания? Кажется, нет...
   - Ну, компьютерная программа, управляющая системами этажа. Искусственный интеллект.
   - А... тело?..
   - Голографические технологии, - пояснил Сергей. - Таких ещё нигде нет.
   Принцесса покивала с умным видом.
   - А, ну раз голографические, тогда всё понятно. Здравствуй, джинн... э-э-э, Ахмед? Это человеческое имя?..
   - Человеческое. Так меня называют люди, - Джинн снова поклонился. - Правда, постановлением Совета Этических Проблем запрещено называть джиннов человеческими именами, но шеф нелицеприятно отзывается о СЭП и его решениях и продолжает называть меня так. Очень приятно вас видеть, ваше высочество алэ Ассолидиэль альта Веранаэта...
   - Ассоль. Так меня называют люди.
   - Это человеческое имя, - заметил джинн.
   - Да. Моё настоящее родовое имя и титул не годятся для использования в этом мире. Они длинны и трудны для воспроизведения и могут вызвать лишние вопросы.
   Ахмед серьёзно кивнул, кажется, ему понравилась обстоятельность принцессы. Или сама принцесса? Можно ли применить категорию "нравится" к машинному разуму?
   - В разговоре между шефом и Сергеем Васильевичем необходимость взять псевдоним была объяснена именно этими причинами. Логично, однако... вы ведь сами выбрали это имя?..
   - Сама.
   Джинн кивнул, он смотрел на Ассоль с мягкой приветливой улыбкой. То есть не он, конечно, голограмма его, Ахмед смотрит видеокамерами из-под потолка... Сергей вдруг взревновал. Ха, ревновать эльфийку к джинну!.. сказать кому, засмеют.
   - Кстати, это вам.
   К ним подкатил невысокий столик, Сергей потянулся к двум билетам. Сначала ему показалось, что он промахнулся. Потом - что билеты прилипли к поверхности столика. Он растерянно выругался, поскрёб ногтями.
   - Это ещё что такое?
   - Голографические технологии, - пояснил джинн, и неощутимые билеты пошли рябью, растворились. - Таких ещё нигде нет.
   - Дай-ка догадаюсь, - Сергей смерил Ахмеда хмурым взором. - Отвечает твоим представлениям о смешном?..
   - В некоторой мере, да, - джинн прищёлкнул пальцами, и "мыльницы" принцессы и Сергея одновремено запищали. - Вот ваши билеты.
   - Ты ведь мог сразу прислать их, - сказал Сергей.
   - Верно, мой господин.
   - Тебе наверняка и надо было так сделать.
   - Мне было лишь приказано отдать вам билеты, - Ахмед вежливо улыбался. - Как и где это сделать, не уточнялось.
   - Извивы логики машинного разума всегда ставили меня в тупик, - пожаловался Сергей принцессе. - А с этим чувством юмора...
   Он снял с пояса "мыльницу", открыл билет и глянул на время рейса.
   - Вызвать вам вертолёт? - предложил джинн.
   - Не стоит, успеваем. Пешком доедем.
   - Это была шутка, Сергей Васильевич? - вежливо спросил Ахмед. - Построенная на антитезе?..
   - Чего? - Сергей понял. - А, нет. Просто обмолвился, но получилась вроде как шутка. Тебе это недоступно, ты же не способен ошибаться. Способность делать ошибки - прерогатива людей.
   - Отчего же. Я могу прийти к неверному выводу, основываясь на неполных данных. Также есть задачи, не имеющие решения. Полагаю, в данных случаях можно сказать "Я ошибся".
   - Нет, в данных случаях можно сказать, что ошиблись люди, не обеспечив тебя всеми данными и дав некорректную задачу.
   - Спасибо, - после паузы сказал Ахмед. - Я понял. Не думаю, что желаю обрести способность ошибаться в человеческом понимании слова.
   - Даже если это сделало бы тебя настоящим человеком? - подколол Сергей.
   - Позвольте уточнить. Если я буду допускать ошибки, параметры моего мышления будут более сходны с человеческими?
   - Пожалуй, да... - Сергей задумался. Тряхнул головой. - Ну, тебя, Ахмед. Я же просто пошутил.
   - А. Понятно, - Ахмед нахмурился, изломил брови, выпятил нижнюю губу - размышлял. Дёрнул шеей, подхватил свалившийся тюрбан. Ха, да он же просто пародирует меня!.. - Апгрейд, дающий возможность совершать ошибки, нежелателен с точки зрения рациональности и полезности системы.
   - А мне не помешал бы апгрейд, позволяющий не делать ошибок, - пробормотал Сергей.
   - Не думаю, что это в моих силах, Сергей Васильевич, - вежливо сказал джинн.
   - Не думаю, что это в чьих-нибудь силах. Ладно, Ахмед, бывай. Привет Марату Ивановичу.
   - Передам. До свидания, Сергей Васильевич. До свидания, Ассоль. Приятно было поговорить.
  
   - Ну, и как вам наш Ахмед? - спросил Сергей в кабине лифта.
   - Он... немного жуткий, - принцесса зябко передёрнула плечами.
   - А мне казалось, он вам понравился, - равнодушно сказал Сергей.
   - Да. Но он страшноватый. В нём есть безысходность. И я никак не могу дать ему определение с точки зрения моего мира. Раб?..
   - Ахмед не раб!.. - возмутился Сергей.
   - Или выдрессированный зверь?
   - И не зверь!..
   - Голем - самое подходящее слово, пожалуй... - принцесса покривила губы, глядя на своё отражение в лифтовом зеркале. Всё-таки, для чего оно?
   - Ахмед - не...
   - А кто он? - принцесса яростно обернулась к Сергею. - Он ведь совершенно определённо не-человек!..
   Да что с ней такое опять?!.
   - Ну... пожалуй, можно назвать его инструментом... - осторожно сказал Сергей. Кабина лифта, куда можно было завести автомобиль, вдруг показалась тесной. - Да, именно так. Инструмент, вещь, умеющая думать.
  
   Сергей рулил сам, разговаривать не хотелось. Ну её, эту принцессу, с её перепадами настроения. Как будто у неё... гм, почему нет?.. это всё объяснило бы. Он постарался припомнить, как с этим делом обстоит у эльфиек. Сейчас-то она человек и просто не привыкла... Ладно, к женщинам в такие дни следует относиться философски, словно к стихийному бедствию, если уж нет возможности держаться подальше.
   До аэропорта прошёл в неприязненном молчании. Тихо шептала радиоволна.
   Аэропорт находился далеко за городом, к нему вела широченная автострада и ветка наземного метро. Сергей въехал под эстакаду, изучая подступы к стоянкам. Всё было забито.
   - Вы не возражаете, если мы выйдем раньше и немного пройдёмся пешком? - спросил. Эльфийка апатично кивнула. Сергей при первой же возможности перестроился и прижался к обочине. Они вышли, прихватив сумки, Сергей запустил на автопилоте программу, возвращающую домой. "Урал" зажёг предупреждающие огни и умчался, они не торопясь пошли вдоль обочины. До аэропорта было километра два. В воздухе стоял непрерывный гул. Дул резкий пахнущий озоном ветер.
  
   Они прошли через контроль и вошли в гигантское здание аэровокзала.
   - Вот вам ещё одно отличное место, чтобы изучать людей, - реплика получилась горькой и язвительной. Ассоль отвернулась, поджала губы и, кажется, действительно принялась изучать. На лице её застыло выражение болезненной брезгливости.
   Огромные массы людей куда-то спешили, смешивались, разделялись на слои, на потоки. Всё это вертелось, гомонило, эскалаторы ползли, гремели сцепленные вагонетки погрузчиков. То и дело после громкой ноты из-под потолка вещал невнятный голос, объявляя очередной рейс, отбытие, прибытие или задержку, и тут же начинали гомонить сотни "мыльниц", настроенных на оповещение.
   Он подошёл к автомату и подтвердил электронные билеты, регистратор напечатал бумажные и гулким голосом пожелал приятного полёта. Сергей повернулся к Ассоль, собираясь отпустить какую-то шуточку насчёт автоматов, роботов и искусственного интеллекта, и тут понял, что надменной принцессе явно нехорошо.
   - Что с вами?
   Ассоль старательно пыхтела упражнения дыхательной гимнастики, отвечать не собиралась.
   - Вывести вас на воздух?
   Девушка замотала головой.
   - Сейчас... пройдёт... наверное.
   - Да что с вами?
   - Я расстроена, - почти внятно заявила Ассоль. - Тем, что мы снова на "вы".
   Сергей выдохнул сквозь зубы.
   - Простите... прости. Я забыл.
   Принцесса бледно улыбнулась.
   - Действительно, слишком много людей. Но я привыкну, - расправила плечи, подняла подбородок. - Скоро наш рейс?
   - Через час.
  
   Этот час они просидели в одном из кафе залов ожидания. Принцесса немного повеселела, но с затаённым ужасом поглядывала через стеклянные стены помещения на суету аэропорта. А Сергей думал, что ему делать, если окажется, что она ещё и боится летать.
   Прозвучало первое предупреждение. Ассоль обречённо вздохнула и встала. Они спустились вниз, Сергей остановился возле торгового автомата, сунул карточку и нажал несколько клавиш.
   - ...Снадобья от укачивания, - пояснил, распихивая по карманам полученные таблетки.
   - Вы боитесь летать? - сочувственно осведомилась принцесса.
   - Нет, - буркнул Сергей. - Боюсь, что вы боитесь.
   - Нисколько!.. Ассоль возмутилась сначала, задумалась. - Впрочем, не знаю. На больших самолётах я никогда не летала. На вертолётах и маленьких пассажирских мне даже нравилось.
   - Напоминает полёт на грифоне, знаю... В любом случае, не помешает, - он всё никак не мог справиться с яркими цилиндриками. Принцесса забрала и рассовала по собственным карманам.
   - Но лучше, чтобы не понадобилось, - закончила.
   Они влились в поток идущих на посадку, предъявили билеты контролю, бросили сумки в пасть конвейера, через десяток шагов забрали их. Конечно, замаскированные "мартышки" сканерами не засекались, сигареты и сигареты. Пассажиры высыпали в посадочную зону, подошёл автобус, пара минут езды через тёмное пространство, и они подкатили к громаде самолёта.
   На поле бушевал ветер, трепал волосы и одежду. Сергей и Ассоль оказались в конце очереди, продвигающейся по трапу, девушка потирала ладони и трогала острые кончики ушей.
   - Холодно, - пожаловалась, заметив его взгляд. Сергей спрятал улыбку. Греющая уши эльфийка выглядела трогательно и забавно.
   - Смеётесь надо мной, - не спросила, уличила.
   - Нет, - девушка нахмурилась. - Ну... самую малость, - признался он.
   - Спасибо, - Ассоль уже улыбалась, может быть, она и не человек, но логика у неё абсолютно женская, избави Господь распутывать...
   - Нам дали первый класс, чтобы не привлекать внимание, - сообщил он. - Лететь высшим...
   - ...Значило бы привлечь нежелательное внимание, знаю, - Ассоль серьёзно покивала. Они нырнули в железное чрево самолёта, предьявили билеты девушке в голубой короткой юбке, блузке под пилотную форму и пилотке на рыжих кудрях, выслушали пожелание счастливого полёта.
   Сергей забросил сумки в багажную сетку, сам сел у окна, Ассоль приземлилась рядом. Третьей оказалась бабушка, наверное, ровесница Ассоли. Сергею пришлось вскакивать и помогать устраивать вверх её кладь.
   - Спасибо, внучек, - прошамкала согбенная старушка. Остро глянула на него, на Ассоль, задержав внимание на остреньких покрасневших от холода ушах, неодобрительно поджала сухие губы, Сергей почти услышал - "ох уж ента мода, а вот в наши времена...".
   Раздалась звонкая нота и знакомый речитатив "приветствуем вас на борту". Пассажиры устраивались, переключали "мыльницы" в полётный режим, пристёгивались.
   Самолёт вырулил на полосу и начал разгон. Дрожь корпуса, мгновенная тяжесть, и земля провалилась вниз.
   Сергей, нащупывая в кармане таблетки, опасливо покосился на эльфийку, та ответила блестящим взглядом, озорно ухмыльнулась. Он облегчённо вздохнул - никакой тебе аэрофобии, что монстры иркутского авиазавода отважным наездникам грифонов?..
   Снова нота, и голос сообщил, что мы благополучно взлетели, экипаж желает... ля-ля-ля... эльфийка вытянула шею, заглядывая в иллюминатор.
   - Это нормально? - опасливо спросила, глядя, как длинное крыло чуть качается. Сергей хотел попугать, но передумал:
   - Совершенно.
   Самолёт нырнул в облака, эльфийка даже шарахнулась от туманного марева. Гул моторов стал глуше.
   - Скоро мы догоним солнце, - сказал Сергей. Ассоль посмотрела с сомнением, он уже подумал, что придётся объяснять... девушка кивнула. Самолёт вырвался из облачного плена, продолжая набирать высоту над серыми полями и громадами светлеющих к вершине облачных гор.
   Раздался голос пилота, разрешил отстёгивать ремни и ходить по салону. Ходить никто не пожелал, пассажиры дремали, смотрели видео, играли на "мыльницах", разговаривали.
   Бабушка-соседка забубнила обычные старческие монологи, Ассоль посмотрела с изумлением, сначала честно старалась слушать, отвечала серьёзно, потом всё чаще невпопад, пропуская мимо длинных ушей, но той нужен был слушатель, а не собеседник. Да, летим... тоже в Лондон, какое совпадение...
   Только один раз застряла. Сергей пришёл на помощь:
   - Конечно!.. - взял Ассоль за руку. Та возмущённо вскинулась... и ничего не сказала. Только посмотрела многообещающе. Бабушка одобрительно покивала и снова забормотала себе под нос. Сергей как бы случайно задержал руку эльфийки в своей, и девушка словно бы этого не заметила.
   Старушка, подробно объяснив причину, почему она должна удалиться, встала и бодро уковыляла в конец салона. Ассоль выдернула руку и от души ткнула Сергея кулаком в бок:
   - Ах, значит, молодожёны?!.
   - Почему бы и нет? - Сергей потёр пострадавшее место. - Легенда сама собой напрашивается.
   - Легенда?.. - переспросила девушка, пришлось объяснять ещё один смысл этого слова.
   В иллюминаторы плеснуло алым. Пассажиры жмурились, хлопали шторками. Ассоль подалась вперёд, разглядывая феерию света.
   Солнце сначала показалось из-за горизонта, багровый шар в оправе из горящих алым облаков. Потом пополз к ним, постепенно забираясь выше.
   - Красиво, - прошептала Ассоль. - У нас такого не увидишь.
   - Если подняться на грифоне повыше...
   - То тут же замёрзнешь и свалишься. Только драконы так высоко летают... но со времён Войн Ангелов они почти перестали контактировать с нами.
   - Хочешь, поменяемся местами? - наконец-то сообразил Сергей.
   - Если ты не против, - робко сказала эльфийка.
   Они поменялись, и Ассоль прикипела к иллюминатору, любуясь. Сергей же любовался ей. Красноватая кожа и рыжеватые от солнца короткие волосы, багровые глаза, хищно заострённые уши... Девушка была теперь похожа скорее на представительницу народа орков, но орков не в классическом понимании - страхолюдных зеленокожих чудищ, служителей Зла. Урук-хай из тех книг, игр, фильмов и Миров, где они - отдельная цивилизованная раса, хотя и не вполне оставившая замашки детей Тьмы.
   - Ради одного этого стоило выбраться... - прошептала Ассоль. - Что?.. - смутилась, поймав его взгляд.
   - Нет, ничего...
   Вернулась бабушка, посмотрела на нового соседа с неудовольствием, на эльфийку с укором, мол, сбежала, бросила на мужа, неинтересно тебе со мной общаться?.. Ассоль не заметила, продолжала любоваться небом. Бабушка попыталась заняться Сергеем, но тот притворился, что дремлет, краем глаза продолжая наблюдать за подопечной. Соседка вовсе разобиделась и включила экранчик на спинке переднего сидения, запустила какой-то старый фильм и через минуту уже похрапывала.
   Самолёт превратился в сонное царство. Когда пришла пора развозить поздний ужин, почти половина столиков на колёсах так и остались нетронутыми. Бабушка, впрочем, мигом проснулась, набрала себе всего. Сергей и Ассоль не отстали, и даже брюзжание соседки на качество аэрофлотской еды не испортили им аппетит.
   Эльфийка неосторожно попробовала чего-то слабоалкогольного. После ужина Сергей снова провалился в дрёму и почувствовал, как Ассоль осторожно протискивается мимо.
   Через минуту его легко тронули за плечо.
   - Что?.. - он лениво открыл глаза... и почти вскочил из кресла.
   Ассоль склонилась к нему, от неё буквально плескало тревогой и страхом.
   - Человек в конце салона, - заговорила сбивчивым шёпотом. - Мужчина в синей рубахе... Мне кажется, он преследует меня.
   - С чего ты взяла? - Сергей чуть приподнялся, глянул поверх кресел и голов, нащупывая в кармане "пачку сигарет".
   - Он чуть не зашёл вслед за мной в кабинку, - сообщила Ассоль. - Я захлопнула дверь перед его носом.
   - В кабинку?.. - Сергей подумал. И вдруг задохнулся от гнева. - Тогда ясно.
   - ?..
   - Ты, наверное, посмотрела ему в глаза.
   Ассоль нахмурилась, припоминая. Кивнула.
   - Ну да. Он шёл навстречу по соседнему проходу и смотрел прямо на меня.
   - И ты посмотрела в ответ. И он принял это за приглашение.
   - Приглашение?.. - Ассоль смотрела подозрительно. Сергей замялся. Как объяснить эльфийке некоторые земные обычаи? Вернее, небесные...
   - Просто не смотри никому в глаза, когда идёшь... в конец салона. И вообще, я буду тебя провожать.
   - Ну, знаешь!.. - возмутилась эльфийка.
   - Знаю. А вот ты не знаешь. И потому в следующий раз пойдём вместе.
   - Не знаю, - согласилась эльфийка. - Но ты мне объяснишь - прямо сейчас!..
   Сергей зашипел сквозь зубы. Выдохнул, успокаиваясь.
   - Садись.
   Ассоль села, не отводя требовательного взгляда. Сергей понял, что отвертеться не удасться.
   - Существуют стереотипы, навязанные фильмами определённого рода... - начал он "профессорским" тоном.
   Ассоль выслушала, то краснея, то бледнея.
   - Даже незнакомые, - уточнила.
   - Впервые видящие друг друга.
   - И это как-то само собой подразумевается.
   - Да.
   - И ничего не говорят друг другу.
   Он покивал. Ассоль молчала, глядя в пространство. Вдруг встала.
   - Сергей.
   - ?
   - Проводи меня, - эльфийка сорвалась с места.
   Он почти побежал следом, на всякий случай прикидывая, как её ловчее нейтрализовать, если девушка идёт убивать злостчастного Синюю Рубашку. Но обошлось. Ассоль вошла в пространство между салонами, едва не своротила тележку с напитками, дёрнула дверцу кабинки. Сергея по инерции внесло следом.
   Девушка наклонилась над раковиной. Сергей торопливо отвернулся, захлопнул дверь, слыша за спиной малоаппетитные звуки.
   Потом она долго стояла, прислонившись к стене - ноги не держали. Изжелта-бледная, с больными глазами.
   - Всё-таки самолётная пища не самая качественная, - сообщила, икая и вытирая губы. Сергей выглянул из кабинки, схватил с тележки первую попавшуюся бутылочку.
   - Самолётная пища здесь не при чём, - сказал. Эльфийка взяла протянутую бутылочку, выпила, разливая на воротник.
   - Да. Из-за твоего рассказа... объяснения... - сообщила с решительностью отчаяния. - И представить не могла, что возможен такой... такая...
   Тяжело переглотнула, отвернулась к раковине и стала умываться.
   - Спасибо, - булькнула через воду в пригоршне.
   - За что? - удивился Сергей.
   - Так... за урок. Я ведь уже решила самонадеянно, что хорошо узнала людей.
   Она подняла голову, глянула на него в зеркало - бледное мокрое лицо, капли воды в рыжеватых бровях.
   - Лишь сейчас поняла, что это невозможно. Слишком разнятся наши народы.
   Сергей добыл ещё одну бутылочку. Ассоль поблагодарила и вежливо выперла его из кабинки. Вышла через пару минут, уже не выглядела этаким умирающим лебедем.
   Когда они возвращались от кабинок, пассажиры посматривали понимающе. Эльфийка шла, не замечая этих взглядов, спокойная и уверенная в себе, только кончики ушей пламенели. Взглядом указала Сергею Синюю Рубашку, ну конечно - лощёный красавчик, уверенный в своей неотразимости. Сейчас, впрочем, смотрел с недоумением и жгучей завистью. Сергей оскалился, глядя в глаза - убью гада, и лощёный поспешно опустил взгляд.
   Бабка, когда они проходили мимо, отпустила какой-то шипящий комментарий. Ассоль, не обращая внимания, села на своё место. Положила руки на колени. Ритмично задышала.
   - Они ведь все подумали, что мы...
   - Подумали, - подтвердил Сергей. - Надеюсь, ты не будешь настаивать, чтобы я встал и громогласно опроверг...
   Ассоль посмотрела весело. Кажется, она уже справилась со смущением:
   - А кто-нибудь поверит?..
   - Вряд ли.
   - Тогда что толку разоряться, объяснять кому-то...
   - Да и зачем? Все эти люди лишь случайные попутчики, они тебе никто и звать их никак. Вы больше никогда в жизни не встретитесь, так что тебе до их понимающих улыбочек и убегающих взглядов, до шипения в спину?..
   Эльфийка задумалась.
   - А с этой точки зрения...
   Сергей тронул её за плечо, - принцесса шарахнулась и сделала попытку выпрыгнуть в иллюминатор, - указал взглядом. Ассоль некоторое время удивлённо смотрела, как двое вместе идут к кабинкам.
   - Мы послужили примером.
   Эльфийка передёрнулась.
   - Вокруг такая божественная красота, но человек... - замолчала.
   - Договаривай уж. Что - человек? тащит с собой в эту красоту свою мерзость?..
   - Это ты сказал, не я, - отпёрлась Ассоль.
   - Озвучив твои мысли.
   - Я не считаю мерзостью... - эльфийка запнулась, попробовала ещё раз. - Я не судю... не сужу. Правда.
   Как же, не судишь ты...
   - А ты сам когда-нибудь?.. - вдруг спросила принцесса. Сергей машинально кивнул. Спохватился, эльфийка разглядывала его, словно какое-то диковинное насекомое.
   - Однажды... вообще-то дважды. Молод был... Но со знакомой... - он понял, что оправдывается, и разозлился. Какого чёрта он перед ней распинается?..
   - Представь: высоко-высоко, по соседству с солнцем, отрезанные от пустоты лишь тонким металлом и гулом двигателей. Так сладко нарушить запрет, почувствовать себя живым и свободным, - от злости он заговорил высоким слогом. - Спешка придаёт чувствам остроту, нам тесно и неудобно, но это лишь подстёгивает...
   Принцесса дёрнула плечом, словно собираясь отвесить оплеуху, Сергей заткнулся.
   - Вы сами спросили.
   - Благодарю. Необходимости в развёрнутом ответе не было, - ответила очень вежливо. Отвернулась к иллюминатору. Сергей прикусил свой длинный язык.
  
   Потом Ассоль вела себя так, словно не было ничего сказано, и он решил поступить так же. Принцесса что-то писала на "мыльнице", потом долго ворочалась, пытаясь уснуть. Обратилась к списку фильмов, предоставляемых авиакомпанией пассажирам, даже испросила совета у Сергея. Тот порекомендовал какую-то старую волшебную сказку, недлинную и совершенно детскую, безо всяких эльфов. Девушке, как ни странно, понравилось, она вознамерилась просмотреть всю серию.
   - Вы лучше бы поспали, - сказал Сергей, по Иркутску было далеко за полночь. Ассоль мотнула головой.
   - Не могу. Мне кажется, спать в таком месте ещё более неуместно, чем... - стрельнула глазами в сторону туалета. Интересно, что она имела в виду?
   - А я, с вашего позволения, подремлю, - он закрыл глаза, приказав себе проснуться, если Ассоль пройдёт мимо. В полудрёме услышал, как она задёрнула шторку иллюминатора, так, чтобы багровый луч не падал на его лицо.
   - Спасибо.
  
   Лондон встретил гостей неприветливо. Самолёт нырнул в облачную кисею, задрожал и вдруг провалился - раздался испуганный хор вздохов, Ассоль вцепилась в руку Сергея. Пилот лениво прокомментировал, что ветер такой-то, поэтому возможны тряска, ничего страшного...
   Приземлились благополучно. Тяжёлый сырой ветер трепал флаги, плакаты с именами в руках встречающих. Ассоль и Сергей миновали толпу и вошли в здание аэровокзала. Проверка документов, просмотр багажа отняли ещё полчаса.
   - Добро пожаловать в Лондон, - приветливо улыбнулась девушка на контроле, записывая в их паспорты временные визы. Темнокожая, как большинство лондонцев, она с любопытством посматривала на эльфийку. Как ни странно, мода на эльфов не прижилась на родине Джона Толкиена.
   Сергей включил "мыльницу" в обычный режим. Буквально через пару секунд раздался звонок.
   - Алло?
   - Ну, как добрался?
   - Нормально, шеф... - Сергей запнулся. - Шеф?
   Трубка молчала.
   - Ахмед, бестелесная ты морда, - ласково сказал Сергей. Трубка довольно захохотала.
   - Да, это я, - синтезированный голос изменился на обычный голос джинна с едва уловимым восточным акцентом. - А как ты догадался?
   - Ты повторяешься. Дважды шутить одну и ту же шутку - дурной тон.
   - Спасибо, я приму это к сведению, - сказал джинн. - Так как добрались?
   - Нормально, сказал же.
   - Человек часто по разному отвечает на один и тот же вопрос, в зависимости от того, кто его задаёт. Полминуты назад ты считал, что отвечаешь своему шефу, а сейчас говоришь с машинным разумом.
   - Ладно, - буркнул Сергей. - Думаешь, что умный, разум? Тогда закажи мне машину и номер в гостинице.
   - В отеле, раз уж вы в Лондоне.
   - Ну, в отеле.
   Ахмед помолчал.
   - Сделано. Только "Урала" твоей любимой модели не нашлось, такого старья не держат. А номера в отеле...
   - Не номера - один номер. Со смежными спальнями.
   - Минуту, - джинн замолчал. - Ага, заказал. Сейчас пришлю ключи от машины и от номера...
   "Мыльница" издала птичью трель, принимая электронные документы.
   - Спасибо, Ахмед. До свидания.
   - Пожалуйста. Привет принцессе, - в трубке раздались гудки.
   - Джинн передаёт вам привет, - сообщил Сергей. Ассоль тоже удивилась.
  
   Они ждали на автостоянке, лениво переговариваясь, отмахиваясь от таксистов.
   - Почему бы не принять предложение кого-нибудь из этих назойливых господ? - спросила Ассоль, позёвывая.
   - Всегда предпочитаю водить сам, - Сергей прищурился, глядя на синий "Урал", заворачивающий к ним. - А вот и наша тележка, всё-таки не нашли старую модель...
   Синий "Урал" мягко подкатился и встал напротив них. Сотрудник проката в форменной куртке выскочил из-за руля, поздоровался, многословно извинился, что автомобиль не совсем тот, который заказывали, "новая модель, достойная преемница старой"... Сергей оборвал поток красноречия, отобрав у форменного документы и ключи, расписался в бланке, отправил ключ с "мыльницы", и шустрый малый исчез мгновенно, словно выключенная голограмма.
   Сергей закинул сумки на заднее сидение, уселся за руль. Выслушал комментании автопилота насчёт свого физического состояния, подтвердил, что действительно хочет сам управлять машиной. Компьютер "Урала" связался с юридическим отделом, чтобы официально зафиксировать, что водитель был ознакомлен с диагнозом диагноста и тем не менее всё же намерен управлять собственноручно.
   Сквозь зубы поминая биты, байты и компьютерные вирусы, Сергей защёлкал переключателями на приборной доске, отключая блок медицинского контроля, и наконец-то тронул машину с места. Дал пару кругов, приноравливаясь, и вырулил с автостоянки. Ассоль дождалась, пока они выберутся на ровную дорогу, и только тогда задала вопрос.
   - В кресле множество датчиков и сенсоров, - неохотно объяснил Сергей. - Мониторится состояние водителя. Если бы я был полумёртв от усталости или пьян, автопилот залочил бы управление. А так только сообщил, что "наблюдается угнетённое физическое состояние", и так далее.
   - Разве он не прав? - подколола Ассоль.
   - Прав. Потому-то я и предпочитаю старые тележки - компы в них не такие навязчивые.
   - Машины должны знать своё место, - странным голосом сказала эльфийка. Сергей согласно буркнул, чуть опуская боковое стекло со своей стороны. Ветер толкнулся в щель, он с удовольствием подставил лицо прохладе. Всё-таки действительно устал. В самолёте дремал вполглаза, наблюдая за подопечной, а она и вовсе не спала. Сейчас клевала носом.
   Но именно Ассоль заметила слежку. Сергей сначала не поверил. Они въехали в город, и он с изумлением убедился, что серебристый "мерседес" действительно их преследует, перестраиваясь из ряда в ряд вслед за ними и постоянно сохраняя дистанцию в несколько машин.
   - Ничего не понимаю... Сергей тихо выругался, наблюдая за эволюциями "немца". - Это не "хвост", это шутовство какое-то!
   - Отвалил, - Ассоль проследила, как "мерседес" неловко вильнул и нырнул в петлю дорожной развязки.
   - Кому могло понадобиться посылать такую слежку, что... - Сергей замолчал.
   - Засечь её смогла даже я, - продолжила эльфийка. Он неловко кивнул.
   - Настоящих профессионалов мы просто не смогли бы заметить. К тому же автомобильное преследование окончательно вышло из моды век назад!..
   Он запустил навигатор и через полчаса выехал к отелю.
  
   Разумеется, здесь Сергею не позволили самостоятельно припарковать машину и донести вещи до номера. Сияющие улыбками служащие проводили их до номера, сгрузили сумки, на хорошем русском пожелали приятного времяпрепровождения и вымелись прочь.
   - Я почти поверила, что они в самом деле были так рады нас видеть, - озадаченно сказала Ассоль.
   Сергей был готов к спору, но эльфийка почему-то не протестовала против того, что они поселились в одном номере с двумя спальнями, выходящими в общую гостиную. Разойдясь по комнатам, они приняли душ, переоделись, разложили по шкафам свои немногие вещи. Пока Сергей бегал со сканером, эльфийка встала у панорамного окна и то ли медитировала, глядя на лондонский пейзаж, то ли попросту спала с открытыми глазами. Солнце падало на лондонские высотки. Облака пластами лежали высоко над городом.
   - Мы догоняли солнце, и вот оно удрало от нас, - сказал Сергей, становясь рядом. Эльфийка вздрогнула, кажется, всё-таки спала.
   - Какой длинный день, - она повела узкими плечами, обтянутыми тонким шёлком халата, чёрного с золотом. - Даже как-то жутковато. Прилететь раньше, чем вылететь.
   - Почти как новогодний тур, - Сергей усмехнулся.
   - Новогодний?.. А, слышала. Самолёты летят со скоростью один часовой пояс в час. Можно встретить Новый год двадцать четыре раза подряд, - Ассоль помолчала. - Мне кажется, что это... не по-настоящему, что ли...
   Сергей с удивлением покосился на эльфийку, она коротко глянула, отвернулась смущённо.
   - Да, мои взгляды смешны и наивны, знаю, - сообщила закату за окном. - И даже провиницальны...
   - Я такого не говорил, - запротестовал Сергей. Вот ведь мнительная особа!..
   - Но...
   - И не думал!.. В самом деле!.. - он и сам считал, что этот обычай как-то слишком наигран, и никогда не покупал себе такой тур, хотя мог бы. - Мне кажется... что Новый год должен быть один. И день рождения - только раз в году.
   Ассоль посмотрела с недоверием и благодарностью. Как она всё-таки похожа на обычную человеческую девчонку, не только обликом, но и поведением... Старательно демонстрирует независимость, но нуждается в поддержке. И похожа чем-то на Майку.
   - Не могу понять, хочется мне спать или бодрствовать, - сказала невпопад.
   - Таблеток дать?
   - Спасибо, обойдусь, - Ассоль тряхнула головой. - Есть какие-нибудь мысли насчёт случившегося?
   - Странные события происходят, - буркнул Сергей. - Словно кто-то зло подшучивает, старается напугать. Эта топорная слежка, цветы, попавшие в номер... кстати, насчёт окон...
   Он прошёл в спальню принцессы. Пещеры гномов, сказала она, впервые разглядывая интерьер номера - серебристые прожилки на тёмных стенах, светильники, похожие на гнёзда кристаллов, низкая прочная мебель, пол - никаких ковров, спложь пластик, имитирующий камень, впрочем, мягкий.
   И большие окна. Сергей поиграл кнопками на стене, поднимая и опуская стёкла и шторы, достал из кармана "пачку сигарет" и выстрелил в пульт управления.
   - Зачем? - спросила принцесса.
   - На всякий, - ответил Сергей исчерпывающе, пытаясь поднять рамы. Не получалось, разряд "мартышки" пожёг систему.
   - Думаете, что ещё кто-то сможет залезть?..
   - Мне кажется, что наш преследователь-шутник не особенно умён, так что он может и повториться...
   - Дважды шутить одну и ту же шутку - дурной тон, так? - усмехнулась эльфийка.
   - Именно. И умные прежде всего не шутят в серьёзных вещах.
   - Я бы не сказала, что это шутка. Больше похоже на угрозу...
   Они поговорили ещё и разошлись.
  
   Ассоль выглянула из спальни хмурая, как лондонское утро за окном, зевала, щурилась на тусклый свет. Сергей посматривал с сочувствием, предложил этот день пропустить, остаться в номере для акклиматизации.
   - Ну уж нет, - буркнула эльфийка. - Часы часами и пояса поясами, но чтоб я пропустила день... не бывать тому!..
   Она даже притопнула ножкой. Сергей полюбовался ею.
   - Ну что ж, тогда идёмте. В Лондоне и вообще в Англии есть достойные внимания места...
  
   ...И осмотр этих мест занял весь день до вечера. Улочки старого Лондона, выставки, музеи искусств, исторические, музеи людей, в том числе и никогда не бывших, придуманных...
   - ...И в этом похожих на нас, эльфов, - Ассоль усмехнулась, глядя на человека. - Здравствуй, несуществующий герой. Нам не помешала бы сейчас твоя помощь.
   Высокий, худощавый, с резкими чертами аскетичного лица, мистер Шерлок Холмс не ответил, смотрел поверх голов посетителей, размышляя о чём-то своём.
   - До сих пор на Бейкер-стрит пишут люди, которым нужна помощь. И им помогают.
   Ассоль вскинула брови, недоверчиво посмотрела на Холмса, словно ждала, что восковая статуя в клетчатом подтвердит или опровергнет слова.
   - Письма Шерлоку Холмсу сортируются по регионам Земли и заворачиваются тем организациям, которые и поддерживают музей имени его. Иркутский университет - одна из таких организаций. А там письма делятся между полицией университетской и муниципальной.
   Ассоль хмыкнула.
   - Но разве не проще прямо заявить в УниПол или в муниципальную?..
   - Конечно, проще. Но люди нуждаются в символах.
   - Уроженцам Зазеркалья это известно лучше, чем любому другому... - сказала эльфийка.
   Человек пятнадцать экскурсантов стояли в комнате с древней потемневшей от времени мебелью. Громоздкие кресла, диваны, шкафы со множеством отделов - во времена Холмса такие громоздкие устройства заменяли компьютеры. На стенах - спортивные рапиры и боксёрские перчатки, на столе, сожжённом химическими реактивами, громоздятся стеклянные колбы. Над камином ножом приколоты какие-то бумаги, на каминной полке персидская туфля, в ней, знал Сергей, табак. Шерлок Холмс, несмотря на свою старомодность, был одним из его любимых героев.
   Остановившись напротив статуи, он попытался думать как древний придуманный детектив, чуть ли не основатель этой профессии. Гида в музее не было, только синтезированный компьютерный голос вещал из спрятанных динамиков, и Ассоль с интересом слушала рассказ о том, как учёные пытались промоделировать Шерлока Холмса в большом компьютере.
   - А ваш... пардон, наш университет участвовал в этой затее? - пихнула Сергея локтём. Он, сбитый с мысли, раздражённо поморщился:
   - Да, что-то такое слышал... Университет и Зеон ведут множество опытов.
   - Я бы с удовольствием поговорила с моделированным Холмсом.
   - Да, вы бы нашли общий язык, - Сергей прикусил собственный, но слова были сказаны. Ассоль вздрогнула.
   - Да уж, придуманные персонажи всегда договорятся друг с другом, - процедила, вскинув подбородок. - Они хотя бы имеют представление о вежливости!..
   И выметнулась прочь из музея, едва не своротив со столика докторский саквояж. Сергей ругнулся и поспешил следом.
   Ассоль стояла у входа, ссутулившись, опустив голову, неужели плачет?.. Он встал рядом, не зная, как заговорить. Принцесса повернулась к нему.
   - Вам доставляет удовольствие поддразнивать меня, - почему-то перешла на русский, хотя со времени прибытия в Лондон они разговаривали на английском.
   - Извините меня... - потерянно сказал он на родном же.
   - Вы слишком часто напоминаете мне, что я ненастоящая, - чтобы акцентировать внимание именно на холодном "вы", понял Сергей. В английском с этими местоимениями дело обстоит иначе.
   - Я вовсе не считаю... - начал он не очень уверенно. - Вы - настоящая.
   - Я сказочный персонаж, - принцесса холодно усмехалась, кривила губы, но Сергей разглядел за презрительной гримасой боль. - Хорошо написанная книга, красивая картинка, компьютерная игра - вот что я такое. Фикция.
   - Если бы я так считал, я бы никогда не пошутил так глупо, - теперь Ассоль смотрела удивлённо. - И вы не обиделись бы на эту дурацкую шутку.
   Принцесса фыркнула.
   - Восхищаюсь способностью людей играть словами, - но в голосе её уже не было холода. Сергей вздохнул, кажется, буря миновала...
   - Чему вы так улыбаетесь? - поинтересовалась принцесса сердито.
   - А вы не будете обижаться, если я скажу? - можно было молчать или отнекиваться, но не обидется ли она сильнее?
   Ассоль подумала и неуверенно кивнула.
   - Постараюсь.
   - Мы со стороны похожи на ссорящуюся семейную парочку.
   Принцесса задохнулась от возмущения, набрала в грудь воздуха... и вдруг засмеялась. Сергей присоединился. Они стояли посреди тротуара и смеялись, и лондонцы обходили их по широкой дуге.
   Что-то звонко щёлкнуло, и на стене, у которой они стояли, вспыхнул огненный цветок. Ассоль вскрикнула, пригибаясь, знакомыми движениями потянулась за отсутствующим оружием, Сергей прыгнул, сбивая её с ног и прижимая к тротуару, шарил у пояса, разыскивая кобуру.
   Вокруг завизжали.
   Сергей выпутал из кармана "мартышку", чуть привстал, поводя по сторонам "пачкой сигарет". Никого, только добропорядочные лондонцы разбегались от них в разные стороны.
   Эльфийка трепыхнулась под ним.
   - Жива? - сквозь зубы спросил Сергей.
   - Искры в глазах, - она потёрла затылок, которым приложилась при падении. - Что это было?
   - Файербол, конечно, а ты что подумала?.. - он оглянулся, конечно, только визг... убегающих людей и шин уезжающего прочь "мерседеса".
   - Тот же самый? - Ассоль извернулась, разглядывая улицу.
   - Похоже на то... А сейчас встаём, идём и слушаемся меня...
   Ассоль кивнула и перекосилась от боли. Он встал, помогая подняться и прикрывая собой, сколько мог. Они попятились к крыльцу и вторглись в музей. Верещала сигнализация.
   - Полицию вызвали? - Сергей огляделся. Экскурсанты забились в углы, кто-то залез под стол, один, похоже, собирался забаррикодировать дверь шкафами картотеки. Ассоль вывернулась из объятий телохранителя и метнулась к стене, дёрнула спортивную шпагу, заодно вывернув опоры. С неудовольствием изучила защитный колпачок на острие, хищно покосилась на нож, торчащий в доске над каминной полкой. Сергей оглядывался, где же? Шкафчики картотеки, ящики столов... докторский саквояж!..
   Сергей вытряхнул сумку на столик, рассыпав блестящий инструментарий, какие-то пузырьки, и подхватил тяжёлый револьвер. Кажется, настоящий, впору орать "эврика" и благословлять неизвестных музейных работников, добросовестно восстановивших обстановку квартиры детектива.
   Впрочем, не настолько тщательно, чтобы ещё и зарядить оружие настоящими патронами. Зато можно пригрозить или ударить рукояткой - громоздкая архаичная бандура как нельзя более подходит для этого...
   - Администрация музея убедительно просит вернуть музейные экспонаты на место... - вещал из-под потолка пронзительный голос. Сергей матерно предложил ему заткнуться, сделал только хуже. Компьютер музея не подумал внять мудрому совету и укоризненно сообщил, что ругаться в общественных местах нехорошо...
   Ассоль выругалась по-английски... нет, скорее по-американски, неумело, но с такой свирепостью, что голос крякнул и умолк, почти обиженно, показалось Сергею. Посетители музея всхлипывали по углам, снаружи кто-то кричал.
   Через пару минут на улице неразборчиво заголосил мегафон. Сергей вздохнул и осторожно отложил револьвер.
   - Теперь главное, чтобы нас полиция по ошибке не пристрелила...
  
   В резиденции мистера Холмса было людно. Полицейские изображали бурную деятельность. Капитан Джонсон - вовсе не son, - хмурая некрасивая женщина с бесцветными глазами, слушала рассказ о покушении, задавала вопросы.
   Ассоль пыталась пристроить шпагу обратно в сломанные держаки, оружие с грохотом вывалилось ей под ноги, полицейские подскочили и схватились за пистолеты. Эльфийка, тихо ругаясь, кое-как закрепила шпагу. Женщина-капитан наблюдала с интересом.
   - Мы готовы заплатить за разгром музея, - на всякий случай сказал Сергей. Капитан небрежно отмахнулась, какой там разгром, не видели вы настоящих, да и застраховано наверняка... Принялась за Ассоль. Сергей испугался, что подопечная сболтнёт лишнего, но эльфийка отвечала коротко и по существу.
   - А вы хорошо держитесь... - заметила Джонсон.
   - Просто у меня шок, - сообщила эльфийка. - Сейчас упаду и буду биться в истерике!..
   - Извините, - сказала капитан стандартно-сочувствующим тоном и отстала.
   Сергей взял Ассоль за руку, как будто утешая, не уверенный, что девушка не разразится возмущённым воплем и не схватится снова за шпагу, но та только сделала большие глаза, указала вглядом. Сергей проследил... и едва не выругался вслух.
   Ассоль небрежно подхватила со столика забытую им "пачку сигарет", достала одну, прикусила фильтр. Старательно обхлопала свои карманы, взяла с камина спички в большом коробке, такими разжигали трубки и камины в Англии девятнадцатого века.
   Древняя приспособа оказалась рабочей, Ассоль фыркнула от резкого запаха серы, неловко прикурила, тонкая палочка сигареты почти до половины обгорела в языке пламени. Эльфийка подавилась дымом и закашлялась.
   - Гадость... - сунула коробку в карман. Капитан смотрела на них, стараясь понять смысл пантомимы. Уловив запах, поморщилась. Компьютерный голос музея неуверенно сообщил, что курить здесь вообще-то не полагается. Чуть ли не все присутствующие в один голос посоветовали ему заткнуться.
   - Выключи ты этого придурка, - обратилась Джонсон к одному из своих людей. Тот нашёл щит и принялся давить кнопки, голос наконец замолчал.
   - Давай-ка лучше выйдем отсюда... - Сергей внимательно разглядывал потолок. Противопожарных форсунок не видно, но это не значит, что их нет. Он потащил Ассоль к двери, капитан в спину посоветовала не покидать здание. Девушка встала у порога, сигарета плясала у неё в пальцах. Он отобрал и дожёг сам, щелчком отправил в урну:
   - Верно, гадость...
   Дверь открылась, Ассоль вздрогнула, Сергей шагнул закрыть её телом. Вошёл мужчина в спецовке со знаком полицейской экспертизы, протиснулся мимо них.
   - Что, машину уже нашли? - капитан удивлённо вскинула брови.
   - Откуда вы знаете? - в свою очередь удивился эксперт.
   - У вас на компьютере не сброшен номер Службы Дорог.
   - Да, верно, - спец мимоходом посмотрел на небольшую электронную книжку в своей руке. - Серый "мерседес". Перехватили именно там, где вы и предсказывали. Ума не приложу, как вы догадались...
   - Элементарно, Уотсон, - женщина с усмешкой покосилась на надменный профиль воскового Холмса. - В этом районе нет дорожных маршрутных компьютеров. Наш стрелок не станет разъезжать в засвеченной машине, он выйдет, запрограммировав автопилот. Который, если нет специального распоряжения, поедет не по самому краткому пути, а через трассы, обслуживаемые маршрутными компьютерами. Так что остаётся только связаться с дорожными постами на выездах на эти трассы и попросить тормозить серых "немцев", идущих на автопилоте.
   Эксперт развёл руками.
   - Потрясающе, Холмс. Именно так всё и произошло. Снимаю шляпу, - приподнял воображаемый головной убор. Капитан усмехнулась и приняла у него компьютер.
   - Так, машину взяли в прокате день назад, потом забили в автопилот сложный маршрут. А вот это необычно... зачем? Видимо, преступник выпендривается... дразнит полицию или...
   Остро глянула на Ассоль.
   - Вы уверены, что стреляли именно в вас?
   Эльфийка пожала плечами.
   - Откуда мне знать? Всё слишком быстро произошло.
   Джонсон прикусила губу, что-то напряжённо соображая.
   - Вы согласны на следственный эксперимент?
   Ассоль и Сергей заговорили одновременно.
   - Если нужно...
   - Ни в коем!..
   Удивлённо уставились друг на друга.
   - Но если это необходимо, - сказала Ассоль.
   - Это может быть опасно, - Сергей замотал головой.
   - Чем? Думаешь, они могут попытаться ещё раз? Да и не верю я... - эльфийка покосилась на капитана и заговорила на русском, - не верю, что меня действительно хотели убить.
   - Пусть так, но ты всё-таки не должна соглашаться подвергать свою жизнь опасности!
   "Не должна"... не лучшее выражение в разговоре с принцессой. Ассоль посмотрела сердито, повернулась к капитану:
   - Я готова.
   Сергей тихо ругнулся.
  
   Они вышли из музея, прикрываемые со всех сторон бронежилетными полицейскими. Ассоль раздражённо вертелась в собственном бронежилете, лицо её под пластиковым забралом было мрачно. Она решительно восстала против защиты, но Сергей, не слушая возражений, продел её в бронежилет и нахлобучил каску.
   В отместку Ассоль отказалась выходить, пока он сам не облачится в защиту, возражения, что это не на него охотятся, не произвели впечатления. Джонсон и полицейские наслаждались представлением.
   В конце концов Ассоль и Сергей выбрались на улицу, окружённые стеной полицейских, и началось посекундное восстановление события. Сначала так, как оно запомнилось участникам, потом просматривали записи уличных камер наблюдения.
   Ассоль шёпотом спрашивала, Сергей пояснял.
   - Конечно, с помощью этих записей можно с высокой степенью достоверности восстановить произошедшее, но такой следственный эксперимент может помочь полицейским заметить что-нибудь такое, что при работе с записями не увидишь, - он заглянул через плечо капитана, которая как раз прокручивала на небольшом экране полицейского компьютера такую запись.
   С другой стороны, эти уличные камеры - тоже очень полезная вещь...
   - Заметили что-нибудь интересное? - поинтересовалась капитан.
   - Пока не знаю, - Сергей кивнул Ассоль. - Полюбуйся-ка...
   Ассоль полюбовалась.
   - Ты думаешь...
   - Думаю. Это не покушение, а опять предупреждение, - Сергей перешёл на лоу-орк.
   - И мы не скажем им?.. - принцесса намёк поняла и спросила на том же языке.
   - По крайней мере, пока не скажем...
   Капитан с изумлением смотрела на них и, кажется прикидывала, не пора ли вызывать психологов, от помощи которых в начале беседы с полицией Ассоль и Сергей решительно отказались. Настоящий орочий язык не то чтобы слишком сложен... но человеческая глотка просто не способна правильно воспроизвести его звуки. Упрощенный язык клыкастых, лоу-орк, звучал странно для непривычного уха - этакий каскад сложномодулированных рычаний, всхрюкиваний и обезьяньей трескотни.
   Сергей повернулся и подмигнул Джонсон.
   - Ну да, не говорите на русском, как же. Так я вам и поверил.
   - Как вы догадались? - она ответила на том же языке, с таким незаметным акцентом, что его можно было принять за какой-нибудь местный диалект русского.
   - Элементарно, Уотсон, - Сергей усмехнулся. Джонсон пепелила его взглядом. - В самом деле, элементарно. Капитан английской полиции не знает русского языка... ладно, напрягу воображение и поверю, всяко бывает. Но эта фраза характерна только для нашего Холмса. В "родных" экранизациях такого нет. И произнесли вы её с характерной интонацией Ливанова.
   Женщина кисло усмехнулась и тронула козырёк своей каски, изображая приветственное поднятие шляпы.
   - А вы неплохо соображаете, капитан.
   - Не так быстро, как следует, капитан. Вы слышали наш разговор.
   - Так вы не скажете мне, что привлекло вас на этой записи? И почему вы считаете, что это не покушение, а лишь угроза?
   Сергей подумал, покачал головой.
   - Простите, но мы граждане Сибирского Объединения Университетов, и расследовать это дело должны наши спецы...
   - Пополам с нашими, - ревниво добавила Джонсон.
   - Конечно, - Сергей кивнул. - Но именно наши будут решать, что передать английским коллегам.
   Капитан буркнула что-то нелестное в адрес русских зазнаек. Толпившиеся вокруг специалисты сделали вид, что не расслышали и что их вообще здесь нет. На женщину смотрели испуганно, перешёптывались.
   - Русские зазнайки обладают иными ценными качествами, - сообщил Сергей громко. - Например, они не имеют обыкновения подавать в суд за оскорбление словом.
   Джонсон кивнула. Вроде бы даже с благодарностью.
   - Прошу меня извинить, если я... пересолила? - спросила с сомнением.
   - Я же говорю, мы не собираемся подавать в суд, - буркнул Сергей.
   - А я просто так извиняюсь. Ничего не имея в виду, - женщина вдруг улыбнулась и как будто перестала быть капитаном полиции. - За то вас, русских, и люблю.
   - За что? - хмуро спросил Сергей.
   - За это... - капитан неопределённо махнула рукой, словно муху отгоняла. - Нелюбовь к официальности, пренебрежение к правилам и... как там у вас?.. безумству храбрых... Надо же, мечи и револьверы! - она развеселилась. - Чем бы они вам помогли?
   - Это шпага была, - буркнула Ассоль.
   - Спортивная и тупая.
   - Даже такая в умелых руках может многое, - сказал Сергей.
   - А ваши руки умелые, - обратилась Джонсон к эльфийке, не спрашивала, утверждала. Сергей обругал себя, язык распустил. Впрочем, ничего ничего необычного в этом нет, мало ли земных "эльфов" умеют обращаться с древним холодным оружием.
   Ассоль дёрнула губами.
   - Ну... да, - неловко кивнула. - Откуда вы знаете?
   - Видела, как вы держали оружие, - кажется, капитан чуть не сказала "элементарно, Уотсон".
   Тут её "мыльница" запищала, и женщина отошла в сторонку. Тут же вернулась.
   - Ваши уже на подходе. То бишь на подлёте.
   - Наши? - Сергей задрал голову. Небольшой юркий городской вертолёт развернулся в каньоне улицы, и пошёл на посадку. Приземлился на перекрёстке. Из машины выбрался мужчина в костюме-тройке, огляделся по-хозяйски и уверенно направился к ним, поприветствовал капитана как старую знакомую.
   - Почему без защиты? - сердито спросила она. Прибывший отмахнулся с великолепной небрежностью.
   - Кому я здесь нужен...
   - Безумству храбрых... - пробормотала Джонсон. Сергей озадачился. Тон, которым это было сказано...
   - Егор Брянцев, - представился прибывший. Не похож на русского, скорее на англичанина, такого, какими их изображают в том самом старом фильме о приключениях знаменитого сыщика. Разве что волосы русые, и не высокомерен вовсе, оглядывается с живым любопытством, хмурится.
   Сергей внимательно изучил его паспорт, снял защитный шлем и достал "мыльницу".
   - Ахмед.
   - Тута, - откликнулся джинн своим обычным голосом. - Как дела?
   - Бывали и получше. Слушай, тут такое дело...
   - Если вы про покушение, то я знаю о нём. Сочувствую и поздравляю, что живы остались.
   - Уже в курсе? - удивился Сергей.
   - Ну да. Меня привлекли к этому делу. Хотят проверить мета-алгоритмы логического вариативного моделирования причинно-следственных связей событийного...
   - Э-э-э...
   - Популярно объясняя, чтобы ты понял, гении Зеона проверяют, как у меня с соображалкой и воображением.
   Сергей поперхнулся.
   - Поздравляю, ты усовершенствовал умение хамить. И соответственно стал ближе к человеку.
   - Вот как? - искусственный интеллект подумал. - У меня правда получается? Наверное, надо больше практиковаться.
   - Только не на мне. А то я позвоню этим гениям Зеона и посоветую им капитально пропылесосить тебе мозги, или что там у тебя вместо них...
   - Оптические процессоры с суперпараллельной архитектурой Плотникова-Мауса.
   - Это ты сейчас пошутил? - уточнил Сергей.
   - Ответил на вопрос. Но и пошутил тоже.
   - Ясно, - угрожающе произнёс Сергей. Неизвестно, что там насчёт причинно-следственных связей, но интонацию Ахмед сёк на раз и прекрасно угадывал состояние собеседника.
   - Прошу прощения за неуместные шуточки. Так чего ты хотел?
   - Знаешь такого - Брянцев Егор?
   - Наш в Лондоне? Знаю. Хочешь, чтобы я идентифицировал? Покажи мне его.
   Сергей поднял "мыльницу", выхватывая представителя объективом.
   - Готово. Сейчас. Ага, это он, Брянцев. Посылаю тебе его полномочия.
   - Спасибо, Ахмед.
   - Завсегда, - отозвался джинн.
   - Это ещё что за словечко? - восхитился Сергей.
   - Заменяет длинное "пожалуйста, всегда рад помочь, обращайтесь в случае необходимости".
   - Ага, - слегка ошарашенно сказал Сергей. - Слушай, ты всё больше и больше становишься похож на реального человека.
   Ахмед засмеялся.
   - Ну, тест Тьюринга я давным-давно прошёл.
   - Это кто, Ахмед? - Брянцев подошёл.
   - Кто такой Ахмед? - Джонсон следовала за ним, держась слишком близко даже для добрых знакомых. Сергей уверился в своей догадке. Ну-ну. Говорите, русских любите?..
   - Сложно так объяснить. Его надо видеть, - Сергей постарался припомнить, засекречен ли Ахмед, или просто посвящённым в факт его существования рекомендовано не трепать языком. Конечно, разработки систем искусственного интеллекта ведутся каждым крупным университетом, но...
   - Да, та ещё личность... - улыбнулся Брянцев. - Передавайте ему привет.
   Сергей передал и отключился.
   - Господа, - светски обратился представитель к нему и эльфийке. - Мы готовы выслушать, о чём вы умолчали.
   Ассоль покосилась на капитана. Сергей чуть не напомнил Брянцеву, что негоже смешивать работу и личные отношения.
   - Можете рассказать, - всё, кроме основного, - представитель, заметив его сомнения, сказал на квенья с резким акцентом. Капитан разъярённо зашипела сквозь зубы:
   - Что это за язык?..
   - Квенья, - любезно поведал Сергей.
   - Э-э-э...
   - Эльфийский. А тот был орочий.
   - Эльфийский?.. Орочий?.. - капитан задумчиво покосилась на эльфийку. Сергей перепугался, что она тут же догадается о том, что для Ассоль названные языки гораздо ближе, чем русский и английский, но если женщина что и заподозрила, оставила при себе. Раздражённо осведомилась, будут ли ещё тайны, или всё-таки ей наконец-то расскажут о догадках. Ассоль потащила Сергея к стене.
   - Вот, смотрите, - поставила перед собой. - Мы стояли так. Разговаривали. Пуля ударила сюда...
   Сергей вздрогнул от холода, глядя на ожог на стене. Эльфийка шаг за шагом проигрывала ситуацию, казалось, ей неведом страх. Или это оттого, что чёрная "коронка" от термальной пули выглядит несерьёзно для гостьи из сказочного мира, привыкшей к мечам, стрелам, грозной боевой магии?..
   Представитель кивал, хмурился.
   - ...А теперь посмотрим сюда, - Ассоль кивнула на полицейский компьютер.
   Несколько раз прокрутили записи с разных камер, остановились на той, что снимала от крыши крыльца музея. Эльфийка смотрела на капитана, на Брянцева, явно ожидая, что они догадаются. Вздохнула, ткнула пальцем, останавливая запись и указывая. На экране замерла картинка - двое разговаривают, огненная точка на тёмной стене. Запись пошла дальше, вспышка скрала вечерние тени.
   Брянцев крякнул.
   - Пуля пришлась аккурат в "голову" вашей тени. И потому вы сделали вывод, что это не покушение, а предупреждение?
   - Конечно, это может быть случайным совпадением, - эльфийка пожала плечами. - Но я считаю, что это именно предупреждение.
   - А у вас есть основания для такого предположения? - поинтересовалась капитан. Ассоль и Сергей переглянулись, подумав об одном и том же. Кивнули.
   - Значит, вы уже получали предупреждения?
   - Вы знаете, чего от вас хотят? - хором спросили Брянцев и англичанка.
   И получали, и знаем, хотя никаких требований не было, догадаться нетрудно... но Сергей не стал говорить это вслух. Ассоль тоже помалкивала.
   Джонсон, видя, что они не собираются отвечать, требовательно посмотрела на представителя, тот развёл руками.
   - Да, я знаю, о чём они молчат, и сам буду молчать. Вот это уж точно дело СОУ и конкретно Иркутского Университета.
   Капитан шевельнула губами - выругалась?.. Явно боролась между профессиональным стремлением расследовать всё досконально, и нежеланием соваться в дела Университета, тем более Иркутского.
   - Извините, - сказал Сергей. И поднял заверещавшую "мыльницу".
   - Алло.
   - Спецы вылетели, - сообщил голос Гречишникова. - На стратосферниках.
   - Ага, принято... - Сергей помолчал. - Шеф, это вы, или опять Ахмед балуется?..
   - Ахмед? - было почти видно, как он недоумённо хмурится. - А, этот его фокус с подделыванием голоса?.. И часто он тебя так разыгрывал?
   - Пару раз, - признался Сергей.
   - Ладно, я сделаю ему внушение. Или программеров попрошу.
   - Не надо, пусть его резвится.
   Где-то на заднем фоне послышался другой голос. В трубке раздался сиплый старческий смешок.
   - Он передаёт привет и благодарит за то, что ты вступился за него. Говорит, что ценит это.
   - Пожалуйста...
   Марат Иванович отключился. Тут же заиграли "мыльницы" у Брянцева и англичанки. Они отошли в сторону и через минуту вернулись:
   - Русские специалисты... - начали хором, посмотрели друг на друга.
   - Вылетели сейчас... - продолжил Брянцев.
   - На стратосферниках, - закончила женщина. Несколько раз рассеянно попыталась убрать "мыльницу" в карман, бронижилет мешался. - К тому же мне посоветовали пока оставить вас в покое. Машина у чёрного хода, подгоните, - кивнула одному из своих сотрудников, тот исчез. - И спасибо за сотрудничество.
   Кажется, ей досталось от начальства, уж больно неприветлива стала.
   - Мы едем к вам? - поинтересовался Сергей.
   - Если хотите, - капитан пожала плечами. - Меня тут заверили, что вы не нуждаетесь в специальных охранных мероприятиях, так что отвезём вас, куда скажете... Хоть к нам, на одну из особо защищённых квартир, хоть обратно в ваш отель.
   Ассоль и Сергей снова заговорили одновременно.
   - Отель...
   - Квартира!.. - он свирепо обернулся к эльфийке:
   - Это тебе не шутки!..
   - А я не шучу.
   - Тебе так нравится играть со смертью?
   Ассоль хотела сказать что-то резкое, замолчала.
   - Ты же не думаешь, что нас будут убивать этой ночью?
   - Не думаю, - признался Сергей. - Но всё-таки...
   Эльфийка повернулась к капитану:
   - Отель нас устроит.
   Женщина отмахнулась, мол, с этим к шофёру... который как раз подогнал машину. Полицейские образовали живой коридор, они прошли и сели на заднее сидение. Ассоль отстранилась, принялась выпутываться из бронежилета.
   - С этим лучше пока погодить, - сказал Сергей. Эльфийка словно кольнула глазами (впору уже коллекцию собирать этих Недовольных, Сердитых, Свирепых Взглядов), ответом не удостоила, продолжая возиться.
   Сергей чертыхнулся, пододвинулся к ней и обхватил тонкие запястья. Ассоль затрепыхалась, яростно шипя, вдруг сдалась, опустила руки.
   - Отпусти. Ты мне синяков наставишь.
   Он рискнул отпустить. Эльфийка виновато улыбнулась, растирая запястья.
   - Извини. Скверный у меня характер, да?
   Сергей пожал плечами.
   - Бывает сквернее.
   - Меня учили, что я всегда должна настоять на своём.
   - И у тебя это неплохо получается...
  
   Была уже почти полночь, когда они добрались до отеля. Где о случившемся не знали, и появление постояльцев в сопровождении полиции вызвало небольшой фурор. Со всех сторон высыпали какие-то форменные, началась суета. Полицейские проводили до номера, прикрывая бронежилетными телами, комнаты обошли со сканерами и вынесли вещи.
   - Куда едем? - поинтересовался один из полицейских, руководивший набегом.
   Сергей прошёлся по коридору их этажа.
   - Здесь кто-нибудь живёт? - экран визитницы на двери номера был пуст. В этих небольших устройствах постояльцы отеля обычно записывали свои данные... истинные или придуманные тут же.
   Служащий отеля сверился со своим компьютером.
   - Нет, сэр.
   - Он ведь такой же, как и тот? Открывайте.
   Первым в номер вошёл полицейский, внимательно всё осмотрел. Потом и Сергей обошёл все комнаты со сканером.
   - Уборщиков не присылать, - распорядился. - Визитницу не включать. Никаких записей о нашем пребывании здесь.
   Служитель покосился на полицейских и решил не спорить, только буркнул что-то об официальной бумаге. Сергей заверил, что все необходимые объяснения будут предоставлены. Выдвинул всех из номера и закрыл дверь.
   - Выбирайте комнату, ваше высочество.
   Ассоль хмуро посмотрела на него.
   - Снова на "вы"? - возмутилась, но как-то неуверенно.
   - Просто покажи пальцем, твоё высочество.
   Эльфийка пригвоздила его взглядом. Ага, вот теперь я тебя узнаю...
   - А вот панибратства я не намерена!.. - и замолчала, сопя. - Как у вас это получается? У тебя?..
   - Что получается?
   - Так ловко управлять моим настроением? - почти прорычала Ассоль. Сергей мимоходом заметил, что зубы у неё не совсем человеческие. Надо же, даже о такой мелочи позаботились в Храме Кривых Зеркал...
   - Если ты не можешь управлять своим настроением сама, то им будут управлять другие, - сказал Сергей банальность самым назидательным тоном, каким только был способен.
   - И чувствуется, что у вас большой опыт в этом самом управлении! - Сергей поднял бровь. - У тебя, - поправилась она торопливо.
   - Не такой уж большой, но заставить девушку улыбаться...
   Ассоль торопливо согнала улыбку со своего лица, отвернулась и... споткнулась об одну из их сумок. Прошипела ругательство на квенья и пинком отправила её в сторону.
   - Ага, значит, я живу там, - сказал Сергей. - Спасибо, твоё высочество...
   Эльфийка посмотрела на него, на его сумку, пинком отброшенную к двери одной из комнат.
   - Прошу простить меня... - начала растерянно, и вдруг бухнулась в кресло, закрыла лицо руками. Её плечи затряслись.
   Сергей бросился к ней, под ноги попались сумки, неумело ругнувшись на квенья, он пинками разбросал их к дверям комнат. Подошёл к эльфийке и бестолково затоптался рядом.
   Она смеялась.
   - А вот и обещанная истерика, - сообщила сквозь пальцы. - Спасибо, Сергей.
   - За что?
   - За... за... - она вытерла слёзы. - За вот это.
   - А... - растерянно сказал Сергей. - Пожалуйста. Обращайтесь... Обращайся в любое время. Завсегда, как говорит Ахмед.
   Ассоль фыркнула.
   - Не беспокойся, я не буду кататься по полу, кричать о жестоких людях, проклинать твой мир и требовать немедленно отправить меня домой. Я участвовала в войнах... которые для вас, может быть, выглядят примитивно, даже смешно, что наши мечи, конница и грифоны против ваших автоматов, танков и вертолётов... и не раз смотрела смерти в глаза.
   И, кстати!.. У вас... "вас" - я имею в виду людей вообще и русских в частности - есть какие-нибудь обычаи насчёт пережитой вместе смертельной опасности?
   Сергей подумал.
   - Вы уверены?
   Ассоль кивнула.
   - Если только этот обычай не совсем...
   - Не совсем, - Сергей уже открыл встроенный бар, перебрал склянки и нашёл крохотныйбутылёк с наклейкой знакомой расцветки. - Это что ещё за мелкая расфасовка?.. никогда такую не видел... Ага, по лицензии.
   - В общем-то, опасность была не такая уж смертельная, - Ассоль с опаской смотрела, как он разливал водку по стопкам. - А запивка, или как там её... закуска?..
   - Не положено! - Сергей сел рядом и почти силой впихнул стопку в её руку. - Ну, дай бог, чтобы не последняя!..
   Ледяная жидкость обожгла горло, пошла легко. Сергей крякнул и принялся с интересом наблюдать за Ассоль. Эльфийка, подражая ему, опрокинула свою в рот и задохнулась, тараща глаза.
   - Нет уж... - просипела, когда смогла говорить. - Предпочту больше такое не пробовать... Ох уж эти обычаи примитивных племён...
   - Примитивных? - Сергей приготовился обидеться и тут понял, что она посмеивается. - Значит, там... ну, в вашем мире, у людей есть похожий обычай.
   - Насчёт людей не знаю, - Ассоль пожала плечами. - Они все задаваки, невыносимые гордецы и самоуверенные болваны...
   Эк разбушевалась, и всего-то с одной стопки!..
   - ...Ну, то есть там, в моём мире, - посмотрела лукаво. - С орками гораздо легче иметь дело. Помню, однажды...
   Принцесса подёрнула левый рукав, посмотрела на запястье. Глянула на правую, закатала рукава до самых локтей.
   - Фу ты! Совсем забыла, что на новом-то теле этого шрама нет. В общем, после некоего дела я побраталась... то есть посестрилась... м-да, русский язык велик и могуч... в общем, я и дочь вождя объединения орочьих племён смешали кровь. Наутро после пира у меня болела голова. Зато орки теперь - наши союзники.
   Сергей нахмурился, переваривая информацию.
   - Что-то я не помню такого в твоём досье...
   Ассоль закаменела.
   - В моём... досье?.. - медленно произнесла. - У вас заведено на меня дело?
   Сергей вжался в кресло, в который уж раз проклиная свой длинный язык.
   - У нас есть досье на любого заметного политического деятеля Арды, - честно признался.
   Ассоль повертела в руках стопку.
   - А этот ваш... национальный напиток неплохо развязывает язык...
   - Да уж... - Сергей принужденно засмеялся. - Я вовсе не хотел говорить...
   Эльфийка посмотрела с удивлением. Засмеялась.
   - Вообще-то я свой собственный язык имела в виду, - поставила стопку на стол и с силой запустила по стеклянной поверхности. Стопка скользнула и свалилась на ковёр. - Тот союз с орками важен - и не отражён в этом самом... досье. Значит, вы, люди, не знаете о нём?
   - Видимо, не знаем.
   - Значит, вы не всесильны, не всеведущи?
   - Мы и никогда не претендовали на всевластье и всеведение.
   - Претендовали. Всегда. Люди везде такие - что в вашем мире, что в Арде, что в любом Зазеркалья.
   - Вся власть - людям, - пробормотал Сергей. - Достойный лозунг.
   - Обиделся? Но ведь это правда.
   - А на правду не обижаются, - пробормотал Сергей. - Ведь и ваш народ некогда претендовал на силу и единственную мудрость...
   Ассоль отвернулась.
   - Вы нас такими сделали.
   Сергей выдохнул, успокаиваясь.
   - Я никому не скажу, - заявил невпопад. Посмотрел на пустую бутылочку. Нет уж, хватит. Умные люди эти европейцы, а у нас тара на пару глотков так и не прижилась...
   - Что не скажешь?
   - Об этом самом вашем союзе с орками.
   Ассоль засмеялась горько.
   - Скажешь. Потому что информация важна. А ты верен вашим вождям.
   - Нет, я... - Сергей замолчал. Он не раз был со шпионскими миссиями в Зазеркалье, покупал сведения, выманивал, шантажировал... И вот сейчас мучительно выбирал между верностью родному университету и "вождям" и нежеланием пользоваться случайной оговоркой девушки. Вспомнилась та выставка по мотивам фэнтези, две девушки спорят у компьютера, а он думает, что надо добавить в досье принцессы... поёжился от стыда.
   - И я разрешаю.
   - Что?
   - Сказать. Пусть университет знает.
   - Спасибо... - растерянно сказал Сергей.
   - Просто будет ещё один аргумент в споре высоких сторон о статусе нашего мира и моего народа.
   - Всё равно спасибо.
   Эльфийка кивнула. Выложила из кармана "пачку сигарет", запустила по столу Сергею.
   - И за это тоже спасибо, - он подхватил оружие. - Ловко у вас получилось.
   Ассоль слабо улыбнулась.
   - Натренировалась в дворцовых интригах - тайное надо делать явно, прятать на самом видном месте...
   И вздрогнула, когда видеофон у двери подал трель.
   Они быстро переглянулись и глазами за секунду успели сказать друг другу всё.
   "Стой здесь!" - велел он, подхватываясь с кресла.
   "Вот ещё!" - девушка тоже мгновенно оказалась на ногах, тискала в ладони "мартышку". Пожалуй, выстрел из собственного оружия был единственным способом её остановить. Он, наверное, так и сделал бы, если бы был уверен, что она не успеет ответить. Или вообще опередить выстрел, поймав тень движения. Как бы ни был Сергей взбешён непослушанием подопечной, он мимоходом восхитился. На память вдруг пришло древнее русское присловье. Да, я бы пошёл с ней в разведку...
   Они подкрались к двери, Сергей ткнул кнопку видеофона.
   За дверью стоял полицейский и служащий отеля со столиком на колёсах.
   - Кажется, наш ужин прибыл, - Сергей бесцеремонно взял Ассоль за плечи, не обращая внимания на яростное шипение, задвинул за декоративную колонну у двери. - Стой здесь. Как бы в засаде.
   Сунул "пачку сигарет" в карман, что-то мешалось там, таблетки от укачивания, вспомнил он. Пристроил "мартышку" так, чтобы можно было выстрелить через ткань, и левой рукой разблокировал дверь.
   Полицейский вошёл, с подозрением посмотрел на Сергея - тот стоял разваленно, руки в карманы, на эльфийку, которая осторожно выглядывала из-за колонны.
   - Ваш ужин, сэр, - служитель отеля завёл свою колёсную тележку.
   - Овсянка, сэр, - пробормотал Сергей по-русски.
   - ...И леди, - запоздало добавил служитель, заметив эльфийку, которой наскучило изображать "как бы засаду".
   - Всё проверено, - сообщил полицейский.
   - Попробовано? - уточнил Сергей.
   - Нет. Но если пожелаете...
   Служитель попятился, видимо, испугавшись, что его заставят перепробовать все доставленные блюда. Наткнулся на полицейского.
   - Извините, я пошутил, - неловко сказал Сергей.
   - Готовили на кухне в присутствии офицеров полиции, - торжественно сообщил страж закона.
   - Передайте им мою благодарность. И поварам тоже. Надеюсь, их накормили потом? Не поваров, а офицеров.
   - Не знаю, - полицейский двинул квадратными плечами. - Но, если хотите, спрошу.
   - Извините, - Ассоль подошла ближе. - Он пошутил.
   Полицейский попытался соорудить на своей физиономии улыбку. Сергей присмотрелся:
   - Что-то случилось?
   Полицейский замотал головой, улыбка перекосилась и сползла. Ассоль упёрлась в него своим фирменным взглядом Высокой Особы. Видимо, у англичан почтение к королевской крови прописано на генетическом уровне, полицейский вытянулся во фрунт (или во что там вытягиваются представители этой нации), сообщил - почти отрапортовал:
   - Обнаружена странная поломка механизма подъёма окна в одной из комнат вашего номера!
   - А, - сказала Ассоль.
   - Данный инцидент расследуется, но пока нет никаких объяснений.
   Сергей поспешил вмешаться, пока Ассоль его не "сдала":
   - Да, уж пожалуйста, расследуйте это обстоятельство. Вроде бы пустяк, может быть, и случайность, но мало ли...
   - Да, в нашем деле не бывает мелочей!.. - заявил страж закона. - Расследование продолжается.
   Ассоль отпустила его милостивым кивком, полицейский распрощался и ушёл, пропустив вперёд служителя. Сергей закрыл за ними дверь.
   И сполз по ней от хохота.
   Эльфийка не отстала, цепляясь за оставленный служащим столик на колёсах, посуда на нём мелко задребезжала в тон.
   - Да, скифы мы... мы, мать их, азиаты!.. - сказал Сергей.
   - Ты это к чему? - эльфийка проикалась.
   - Впёрлись в Европу, испортили хорошую вещь... варвары мы... с раскосыми и жадными очами!..
   - Ты на что это намекаешь? - эльфийка хищно прищурила раскосые глазищи. Сергей смутился и взялся было объяснять, Ассоль снова развеселилась, замахала на него руками.
   - Ну тебя!.. Чтоб я да не знала "Скифов"!..
   - Серьёзно? - изумился Сергей.
   - В нашей школе на уроках русского языка это стихотворение учат. Моему брату принадлежит один из самых удачных переводов, вот, послушай!..
   Зазвучало мелодичное серебро квенья, Сергей и представить не мог, что этот язык может передать всю жёсткость, мощь стихотворения, скифский яростный вызов. Ассоль говорила на древнем диалекте и, кажется, соблюдала все сложнейшие правила эльфийской грамматики, так что слушатель понимал хорошо если слово на три.
   - Здорово! - искренне сказал он. Но не удержался от подколки: - Да, эльфы мы!.. с раскосыми очами...
   Ассоль гневно засопела. Сергей отступил и укрылся за колёсным столиком.
   - Вот, кстати!.. негоже заниматься литературой на голодный желудок, - подцепил конструкцию за рамку и с несноровки едва не вывернул на пол. Кажется, служители отеля знали некий секрет, недоступный простым смертным, или проходили специальные курсы по управлению такими столиками.
   Сергею доводилось пилотировать и суда на воздушной подушке, и вертолёты, так что он кое-как управился со столиком, потащил за собой к диванам. Снял стальные крышки с блюд, ударило запахом - печёное мясо, свежие овощи, какие-то специи. Сергей моментально захлебнулся слюной, раскидал по столику тарелки.
   - Будешь? - спросил.
   - Не надейся на мою порцию, сама съем, - фыркнула Ассоль. - Свистнувшая мимо уха стрела... пуля ещё не повод садиться на диету.
   Знаю-знаю, ты храбрая эльфийская принцесса, везде бывала и всё видала, участвовала в скольки-то-там войнах, и тебе не раз приходилось завтракать на поле боя, не зная, где придётся ужинать и придётся ли вообще... Сергей посмотрел, как она атакует мясо вилкой и ножом и решил воздержаться от комментариев.
   - М-м-м... - попробовала, - а это что такое?
   - Не знаю. Пьяная свинина или пьяная говядина... в общем, что-то там пьяное.
   - ?
   - То есть мясо приготовленное в вине, - он тоже отрезал себе порцию.
   - Вкусно!..
   Сергей с умилением смотрел, как эльфийка... жрёт?.. Пожалуй, именно так это следует назвать, несмотря на её безукоризненные манеры и ловкое обращение со столовыми приборами.
   - Будто сам не лучше, - прожевала она. - Варвар... Скиф.
   - Все мы скифы иногда. После таких моментов жизнь кажется богаче... цвета ярче, запахи острее, - с удовольствием потянул носом над последним куском мяса, - еда вкуснее...
   Прицелился вилкой, Ассоль тоже, и они почти устроили фехтование на столовых приборах за последнюю порцию мяса.
   Эльфийка вкусила заслуженные плоды своей победы, тщательно их прожевала. Сергей притворился, что уступил слабой девушке.
   - Есть ещё один перевод, тоже неплохо звучит... - Ассоль непринуждённо промокнула губы салфеткой, значительно откашлялась и с величайшей серьёзностью принялась взрыкивать, прихрюкивать и прищёлкивать зубами. Сергей покатился от смеха. Самое забавное, что орочий вариант, как и эльфийский, в точности попадал в ритм "Скифов".
   - Да, орки мы... Пастернак, наверное, в гробу перевернулся.
   Эльфийка поперхнулась.
   - Какой ещё... Блок!..
   - Да пошутил я, пошутил!..
   Ассоль вознесла вилку, он вжал голову в плечи. Карающее оружие опустилось, проткнув последнюю оливку в салате. Эльфийка обвиняюще указала этой оливкой на Сергея:
   - Ах, пошутил?..
   - Ну, проверял тебя...
   - Ах, проверял меня?.. Себя проверь!..
   Сергей воздел руки.
   - Сдаюсь. Перепутал. Грешен вельми. Больше не буду.
   - То-то! - эльфийка приговорила оливку.
   Сергей, стыдясь глупейшего промаха, уровень даже не детского сада, яслей, предложил игру - кто больше вспомнит русских поэтов. Эльфийка азартно согласилась. Какое-то время шли на равных, перебрали всех старых классиков, он случайно забрался дальше, в творчество перед самой Войной Умников. Ассоль не стала кричать "нарушение!", к его изумлению, она и сама знала множество и новых поэтов, и бардов, и даже рокеров.
   - А что в этом такого? - смутилась, заметив его удивление. - Я и сама рок люблю! И у нас его многие поют.
   Сергей попытался представить эльфийскую рок-группу. Замотал головой. Ассоль уже откровенно посмеивалась, словно заглянув в его мысли. Утончённые изящные эльфы... вовсю лабающие тяжёлый металл!..
   - Уверена, что многие мои соотечественники с таким же недоверием встретят ваше подражание нашей культуре.
   - Тебе же не нравилась эта мода, - напомнил он.
   - "Не судите опрометчиво" - кто это сказал? Я судила, хотя многое не знала тогда. Помнишь, там, на выставке?.. это не мода, не развлечение, а серьёзная работа. Знаешь, когда я вернусь, - эльфийка помолчала, дирижируя вилкой каким-то своим мыслям, - я порекомендую отцу обратить особое внимание на ролевые объединения... Если ты не против, - испуганно добавила.
   - А я-то здесь при чём? - удивился Сергей. - Пожалуйста, обращайте внимание. Я думал, вы и так с ними контактируете.
   Ассоль замотала головой.
   - Можете говорить о нашем эльфийском снобизме, но мы... брезговали, что ли. До такой степени, что даже не пытались выяснить что-то о ролевиках. Просто знали, что они есть. Ха, дети играются, да что они на самом деле могут знать о эльфах, о магических мирах... После моего возвращения наша политика должна кардинально измениться, - она помолчала. - Если я, конечно, вернусь.
   Сергей стиснул зубы.
   - Ассоль, ты... - начал, сбился. - Я сделаю всё, чтобы обеспечить безопасность.
   - Спасибо, - сказала эльфийка. И вдруг засмеялась. Сергей уставился с удивлением и обидой.
   - Извини. Я верю тебе, - хитро улыбаясь, потащила из кармана "пачку сигарет", - особенно узнав о некоторых твоих мерах безопасности... - прицелилась в сторону окна.
   Сергей невольно засмеялся.
   - А что, вполне себе мера...
   - Надеюсь, ты дашь необходимые объяснения и полицейским, и служащим отеля.
   - И объясню, и даже заплачу за починку четырёх механизмов подъёма окна...
   - Как - четырёх? Ты же только одно окно... пристрелил.
   Сергей достал собственную "мартышку" и с улыбкой злодея стал подкрадываться к окну, за которым огни улиц прореживали туманную лондонскую ночь. Ассоль прошлась насчёт варваров, встала рядом, держа своё оружие наготове.
   Они обошли все окна, по очереди выжигая выстрелами электронную начинку пультов. Сергей внимательно всё проверил и убедился, что вручную открыть окна стало невозможно.
   - Не четыре, а пять, - вздохнула Ассоль. - В этом окне две подвижные секции... были. Денег-то хватит расплатиться? Если нет, моя семья предоставит недостачу.
   - Университет расплатится, - Сергей с тревогой посматривал на неё. Эльфийка упиралась плечом в стекло, словно подпирала пелену тумана, не давая сырой мгле ворваться в комнату. - Ты бы отошла, - всё-таки сказал он. - Конечно, и стекло зеркальное, и защита там всякая, но...
   Ассоль покосилась вниз. Отлипла от стекла. Большая часть внешней стены была стеклянной, постоялец отеля из любого угла своих покоев мог видеть Лондон. Эльфийка отошла в угол, встала рядом с убитым пультом.
   - Насчёт защиты. Мы случайно не испортили её этим?
   - Нет. Защиту нельзя отключить из комнат, системы сделаны так, что охватывают целые этажи. И "алмазная плёнка", теплоэкранирование то есть, и противоподслушивающая "шумелка", и... в общем, смотри проспект отеля, глава "меры безопасности".
   - Может быть, потом, поверю тебе на слово, - Ассоль попыталась спрятать зевок. - Ну и денёк...
   - Тогда - спокойной ночи, моя принцесса, - Сергей отвесил шутовской поклон.
   - Мой паладин, - девушка царственно кивнула, принимая игру. - И благодарю вас, ваш сегодняшний подвиг достоин легенд...
   - То мой долг, ваше высочество, - всё-таки он знал этикет её мира, и этот поклон получился самый настоящий, "приветствие особы королевской крови". - Если понадобится, я без колебаний отдам жизнь за вас.
   - Сергей, это не шутки, - сказала принцесса, помолчав.
   - А я не шутил.
   Ассоль склонила голову. Казалось, она готова была заплакать.
   - Спасибо, - сказала тихо. Повернулась и пошла в свою комнату.
   Сергей посмотрел, как за ней захлопнулась дверь, повернулся к ночному городу. Его отражение, проткнутое огнями, смотрело озадаченно.
   - Дурак ты... - Сергей показал ему язык. Завершив сеанс самоанализа по-русски, перешёл к национальной терапии, то есть к бару. Перебрал бутылки, буркнул "да какая разница", и цапнул что попало под руку. Непатриотичное односолодовое. Зеркальные дубли Сергея неодобрительно посматривали из зеркал бара.
   - А вас вообще никто не спрашивал...
  
   К каждой спальне примыкала своя ванная, выглядевшая как уменьшенная копия такой комнаты в иркутской гостинице. Сергей полежал в горячей воде, размышляя о бренности сущего, и проснулся, случайно глотнув этой самой воды. Усталость равномерно размылась по всему телу, под веки словно песка насыпали, спать хотелось до судорог в челюстях. Он снова забрался в одежду и рухнул на койку поверх одеяла, мгновенно провалившись в сон.
   Ночь поймала его в сети кошмара. Музей, стена, глазок камеры под крышей крыльца бесстрастно фиксирует происходящее. Сергей знает, что будет, но не в силах изменить. Ассоль поворачивается, улыбается горько:
   - Фикция, - говорит, и светлая голова разлетается кровавыми брызгами.
   Эльфийка продолжает стоять, уцелевшая половина лица так и ломана горькой усмешкой, губы двигаются: Фикция, угадывается слово. Тело её начинает распадаться, как будто она была акварельным наброском, угодившим под дождь.
   Фикция...
   Настоящая!.. - кричит Сергей.
   И просыпается.
  
   Сердце бешено колотилось, заходилось в тоскливом ужасе. Он подхватился с постели, впотьмах едва не расшиб лоб о стену, промахнувшись мимо двери, в большой комнате какая-то мебель попадалась под ноги. Дверь её комнаты открылась навстречу, Сергей почти врезался, затормозил об неё. Придавив желание заорать во весь голос, напряжённо вгляделся и вслушался во тьму.
   Темнота шевельнулась. Блеснули глаза - раскосые, эльфийские. Сергей вздохнул, от облегчения ноги подкосились.
   - Не спится? - глупый вопрос. Ассоль завозилась:
   - Чёрт возьми, Холмс, как вы догадались? - спросила с ядовитым восхищением.
   Сергей чуть не засмеялся в голос. Настоящая!..
   - Вот, что-то не спится. С чего бы это? Верно, смена часовых поясов, биологические часы пошли вразнос, очередной привет этого тела, - Ассоль бросила попытки поудобнее уместить оное тело и села. Автоматика комнаты включила слабый свет. Сергей увидел, что эльфийка тоже легла в одежде.
   - Если придётся вдруг удирать, - пояснила, заметив удивлённый взгляд.
   - Понятно.
   Разговор затух. Пора исчезать, подумал Сергей и принялся подбирать слова для извинения.
   - С людьми поведёшься, нахватаешься дурных привычек, - сообщила принцесса в пространство. - Никогда раньше не пряталась за словесными кружевами.
   И замолчала так надолго, что Сергей собрался задать уточнающий вопрос.
   - Вся эта чушь о временных поясах. Вообще-то я спала, - призналась Ассоль. - И мне снился кошмар, - посмотрела прямо на Сергея, смущённо и твёрдо - вот она я, смейся надо мной.
   - Тоже?.. - он вздрогнул, вспомнив собственный.
   - Тебе?..
   Он кивнул. Повисло неловкое молчание.
   - Кстати, про дурные привычки, - девушка деланно засмеялась, - что это у тебя?..
   Сергей сжимал в правой руке "пачку сигарет", понятно, старая привычка хвататься за оружие, а вот в левой с изумлением обнаружил бутылку, которую так и не открыл. Ну, хорош, заявился к даме с виски и анашой...
   - Наливаться в одиночку не по-русски, - усовестила его принцесса.
   - Я не пил, - отпёрся Сергей. - Даже не открывал. Это... ударное оружие, вот!.. Если кто полезет, я ударю, - изобразил, как.
   Эльфийка требовательно протянула руку. Сергей подошёл и торжественно вручил бутылку, девушка свернула пробку, потянула носом и задохнулась.
   - Фуфф! напоминает гномий самогон. Пожалуй, воздержусь, - вернула. - Значит, ударное оружие? Наверняка по мозгам ударяет неслабо.
   - Бутылка удобная, квадратная. Бить хорошо, - сказал Сергей. - Из-под водки круглая, разве что "розочки" бить. А эту ещё и кидать можно.
   Эльфийка выслушала, глубокомысленно кивая.
   - А водку кидать нельзя?
   - Не. Я бы не стал.
   - Понятно, - кивнула на "пачку". - Дай-ка, - выронила протянутую сигарету, чертыхнулась на квенья, помянув назгулов.
   - Я передумала пристрастяться... пристрастиваться... пристращаться к людским порокам.
   - Это хорошо, - сказал Сергей.
   - Хорошо-то хорошо, - она всё искала на одеяле сигарету, - но вот успокоиться мне не мешало бы. Она обладает успокаивающим действием вроде как?
   - Ну, по идее, да. Только ни фига оно не успокаивающее. Зато где-то были таблетки, - да ещё и с "колёсами"... Сколько раз уже отказывалась, дважды, трижды?
   - А давайте, - сейчас вдруг согласилась. Сергей принялся шарить по карманам, разглядывал этикетки.
   - Наверное, он у вас.
   Ассоль вывернула собственные карманы, упаковки разновкусных жвачек, противоукачивательных конфет, таблеток-от-чего-то-там рассыпались по одеялу, полу. Они нагнулись собрать и перепутались руками. Ассоль отпрянула и чуть не упала, смущённо засмеялась, опираясь на него.
   И он её поцеловал... нет, просто по-детски неуклюже ткнулся губами.
   Время остановилось, вселенная застыла в неустойчивом равновесии. В зелёных глазах непонимание, потрясение, испуг... Ассоль вздохнула, попыталась отодвинуться и качнулась к нему, прильнула сама, вздрагивая, он обнял, словно защищая от мира.
   Неловкое ответное движение её губ. Медвяная сладость единого дыхания. Какая-то упаковка хрупнула под ногами, шорох одежды, упрямые пуговицы. Водяной матрац колыхнулся мягко, принимая двоих. Смятая ткань полетела на пол. Невнятный шёпот - на русском, на квенья, не разобрать, но всё понятно...
  
   Рассвет бросил краски на потолок комнаты. Лучи, ломаные толстым стеклом, рассыпались на радуги. Сергей пересчитывал эти радуги и цвета в них. Ассоль лежала рядом, положив голову на его плечо, тихо дышала.
   Словно почувствовав взгляд, шевельнулась. Длинные ресницы дрогнули, и Сергей утонул в пронзительной эльфийской зелени.
   Сейчас. Расплачется, накричит, попытается ударить?..
   - Отвернись, - тихо попросила Ассоль. Он перекатился на другой бок и едва не свалился с кровати. Сзади движение, сейчас выстрелит из "мартышки", двинет по голове тумбочкой, кинет на шею удавку... ага, из бюстгалтера!.. Шорох ткани и:
   - Всё.
   Сергей осмелился обернуться. Ассоль стояла в халате с золотыми драконами. В глаза ему старалась не смотреть.
   - Ты иди. Я сейчас, - повернулась и скрылась в ванной.
   - Всё, - сказал он себе. - Я иду. Я сейчас... сейчас спячу...
   Собрал свою одежду, оделся и вышел, сел в кресло в большой комнате. Старался не думать о том, что проектировщики номера отеля не озаботились поставить дверь между комнатой и ванной.
   Принцесса появилась очень быстро. Сергей даже не успел как следует обругать и себя и её. Тихое мнение о женском племени так и застыло на губах непроизнесённое. Принцесса стояла перед ним - волшебное видение, халат обрисовывал девичье тело, короткие мокрые волосы, искры воды в бровях.
   - Что будешь на завтрак? - очень спокойным тоном поинтересовалась эльфийка.
   Ага, завтрак. Здорово. Как раз то, что надо сейчас.
   - Мне всё равно, - голос сорвался. Два шага, только два шага, и драконам не поздоровится...
   Словно угадав мысли, Ассоль отошла к видеофону, перещёлкнула кнопками.
   - Два лёгких завтрака, - велела. - Да неважно, что-нибудь... Спасибо.
   Отключилась и села напротив Сергея. Они молчали, старательно не глядя друг на друга.
   Трель вызова прозвучала выстрелом.
   - Быстро они, - пробормотала эльфийка, вскакивая.
   - Это потому что завтрак обычный, - Сергей пошёл на перехват. Ассоль закаменела, когда он поймал её за плечо. - Стой тут.
   На экране видеофона маячил служащий отеля, за его спиной возвышался полицейский. Сергей достал "мыльницу" и прозвонился в полицию, и через несколько переключений по операторам увидел, как полицейский потянулся за своим коммуникатором. Скороговорка "фамилия-звание" раздались из видеофона и из "мыльницы".
   - Проверка связи, - буркнул Сергей, отключился. Нашаривая в кармане "мартышку", открыл дверь.
   - Доброе утро, - сказал служащий.
   - Доброе, - буркнул коп.
   - Доброе, - колокольчиком прозвенел голос Ассоль, конечно, она и не подумала послушаться и остаться на месте.
   - Ваш завтрак. И ваши билеты.
   Сергей уставился на цветные прямоугольники:
   - Билеты?
   - Которые вы заказывали, - служащий собирал вчерашнюю посуду и столик, - Сергей старательно держался так, чтобы оставаться между этими двумя и девушкой.
   - Ах, билеты. Ну да. Спасибо, - принцесса кивнула.
   - Есть что-нибудь новое? - поинтересовался Сергей.
   Если и было, то конкретно этого полицейского не поставили в известность. Принцесса поблагодарила и отпустила их величавым кивком. Сергей закрыл дверь.
   И бросился к билетам, едва не столкнувшись лбами с принцессой.
   - Рейс на Иркутск. Вечерний, - прочитала принцесса.
   - Ты заказывала?
   - Нет. Ты?
   Сергей замотал головой.
   - Кажется, я знаю кто это... наш пугальщик.
   - И нетрудно догадаться, что он от нас требует, - тонкие пальцы Ассоль смяли жёсткий пластик билетов, губы сжались в упрямую линию. Они стояли, разделённые столиком, Сергею страшно хотелось оттолкнуть колёсную мебель, обнять девушку...
   Он не решился. Ведь ничего не произошло... Нам приснилась вся эта сказка. И мы её уже забыли.
   - Давай поедим, - Ассоль сдёрнула крышки с подносов. - Потом будем думать. Булочки. Люблю.
   Сергей взял себе и едва не выронил, когда "мыльница" затрезвонила в кармане.
   - Алло! - рявкнул, сердясь за испуг на себя и звонившего. Который тоже пребывал не в лучшем настроении:
   - Вас разве просили не покидать пока Лондон? - свирепо спросила капитан Джонсон.
   - Вообще-то... - Сергей постарался припомнить. - Нет.
   Она тихо выругалась. На заднем плане послышался голос, Сергей узнал - Брянцев.
   - Но вы дожны были понимать, что вам не следует...
   - Мы понимаем! - сказал Сергей. - И мы не собирались покидать!..
   - Тогда зачем билеты? Вас отозвало начальство?
   - Нет.
   Капитан помолчала.
   - Я вас правильно поняла? - спросила.
   - Да.
   - Никуда не уходите. Сейчас буду.
   - Как прикажете, капитан, - буркнул Сергей в гудки. Ассоль смотрела вопросительно, он кратко пересказал беседу.
   - Вот так, - буркнул. - Мы теперь как бы под домашним арестом.
   - Давай наконец поедим, - Ассоль мазала булочку джемом. Сергей налил соку себе и ей. - Спасибо.
  
   - На вертолёте, что ли, летели? - осведомился Сергей, открывая дверь. Услышав звонок, прыгнул из душа, натянул одежду на мокрое тело - испугался, что принцесса вознамерится открыть дверь сама.
   - Просто рядом были, - буркнула капитан Джонсон. У неё был невыспавшийся вид, как и у Брянцева. - Знакомьтесь, это иркутский специалист...
   - Аврора, - невысокая стройная девушка выглядела по-утреннему бодро. Кивнула ему, поприветствовала эльфийку... именно поприветствовала, поклон был уважительный и ироничный одновременно. Сергей понял, что девушка знает, что принцесса - принцесса, возможно, они даже знакомы. Остальное додумать было нетрудно.
   - Зеон, - пробормотал он.
   - Вы знакомы? - резко спросила капитан.
   - Впервые её вижу, - впрочем, в этом Сергей уверен не был, ему казалось, что он где-то встречал эту девушку, может быть, в Обители Зла, или на нижних этажах Храма Кривых Зеркал.
   - Тогда с чего вы взяли?.. - Аврора чуть тряхнула головой, плеснули длинные пряди тёмных волос. Сергей снова испытал дежа-вю.
   - Не сказали звание, это раз, - принялся дедуктировать он. - Во-вторых, Аврора - имя не самое распостранённое в Сибири. А вот на зеонское прозвище очень похоже. И потом, у вас в кармане очки характерной формы.
   Надеюсь, это действительно очки а-ля Зеон, потому что в кармане фиг разглядишь их характерную форму.
   - И кто я, по-вашему, в Зеоне? - поинтересовалась девица невинно.
   - Ну, судя по вашему росту, сложению и общему беззащитному виду - не иначе как боевик.
   - Элементарно, Уотсон, - пробормотала капитан. - Впрочем, по манере изложения скорее "элементарно, Маса".
   Аврора сутулилась, растерянно хлопала ресницами и была похожа на обиженную девочку.
   - Переигрываешь, - сообщила Ассоль. На "ты", точно, знакомы!..
   - Вы угадали, - девушка бросила дурачиться, достала из кармана очки, нацепила - с таким видом, с каким служители закона показывают свои жетоны. Впрочем, "характерные" и были в некотором роде документом и опознавательным знаком. - Официально заявляю, что Зеон берёт под контроль это расследование.
   - А разве дело не было изначально под вашим контролем? - поинтересовался Сергей. Девушка ласково улыбнулась.
   - Я же тебе говорила, - обратилась к эльфийке. - Он как раз то, что надо - милашка, зануда и умница.
   Сергей подобрал челюсть, какое-то время соображал, как бы ему опротестовать эти определения... хотя бы два из них. Решил замять. Джонсон, позабыв про свою "полицейскость", откровенно хихикала, Брянцев сидел с невозмутимой физиономией.
   Аврора подмигнула Сергею, и его "мыльница" запищала, сигнализируя о приёме файла.
   - Мои документы.
   - Что-то вы припозднились, - пробормотал Сергей, читая. Аврора вскинула брови. - Ну, если вы летели на стратосферниках...
   - Прибыли поздней ночью.
   - Я думал, вы не постесняетесь вытащить нас из постели.
   Аврора пожала плечами.
   - Остатка ночи хватило как раз на беседу с представителем Брянцевым и капитаном Джонсон.
   - Вот нас они не постеснялись вытащить из постели, - пожаловалась Джонсон. - Они это называют - "побеседовать". Та ещё беседа. Особенно тот, лохматый... - она ненатурально вздрогнула. - С таким энтузиазмом можно запороть любое дело.
   Сергей помотал головой, отгоняя страшное подозрение. Мало ли лохматых...
   - Он хороший специалист, - почти обиженно сообщила Аврора. Вдруг кинула руку к дужке очков, забормотала неразборчиво. Отключилась, оглядела всех. - И только что опять доказал это, уже закончив расследование насчёт билетов.
   - Результаты? - жадно спросила капитан.
   - Ничего. Был обычный предварительный неподтверждённый заказ, звонил, по голосу, сам Сергей, и с собственного номера. Тупик.
   - Ха, - Джонсон хмыкнула. - Невелико доказательство компетентности, тоже мне расследование.
   - Доказательство! - возразила Аврора. - Во-первых, именно такой результат он и предсказывал. Во-вторых, всё-таки взялся за расследование, хоть и знал, что ниточка никуда не ведёт, и закончил его в краткие сроки.
   Капитан подняла руки, сдаваясь, да так и застыла.
   - Да, сроки краткие, - пробормотала. - Особенное уважение вызывает то, что ваши выяснили это раньше моих спецов... и даже раньше, чем вообще получили разрешение на расследование!..
   - Да и к нам они не заходили для подтверждения полномочий, - сказал Брянцев. - Мне бы позвонили!..
   - Ну да, не давалось, и не заходили, - Аврора невинно похлопала ресницами за тёмным стеклом очков. - Решили не терять времени...
   Джонсон, казалось, готова была взорваться, но вдруг развеселилась.
   - Вот бы и у нас так!..
   - Люблю зеонцев, - пробормотал Сергей. - Сначала они разберутся с делом, а потом начинают собирать бумажки, что им было разрешено это дело делать.
   - На том стоим, - гордо заявила Аврора. - И сейчас они придут сюда, надеюсь, это им разрешено?
  
   Они ещё раз перебрали вчерашние события. За ночь не открылось никаких новых обстоятельств. Брянцев и капитан настаивали, что меткость выстрела, "поразившего" тень, - всего лишь случайность. Сергей же считал, что злоумышленник попал туда, куда целился. Он не обосновывал свою уверенность, полагаясь на интуитивное озарение.
   Перешли к обсуждению загадочной поломки окна в том номере.
   - Эксперты в один голос утверждают, что подобное невозможно.
   Ассоль прикусила губу, переглянулась с Сергеем. Надеюсь, им не придёт в голову проверить, как работают подъёмники в этом номере... - сказала глазами.
   По крайней мере, до нашего ухода!..
   Раздался звонок в дверь.
   - Наши ребята, - Аврора вскочила. - Сама открою, вы их всё равно не знаете...
   Зеонка ошиблась, Сергей знал обоих "ребят". Капитан Шабашин, крупногабаритный сибиряк с громким голосом, с лицом выразительным как бетонная плита. И долговязый молодой мужчина рядом с ним - былинка на фоне дуба.
   - Это он, - простонала Ассоль. Сергей дёрнулся спрятаться за спинку кресла, но смирил недостойный порыв, решив выдержать всё, что приготовила ему жестокая судьба.
   Лохматый "гений" бросился к нему, обойдя Шабашина по широкой дуге, запинаясь о мебель и собственные ноги. Долго восторженно тряс ему руку и разве что автограф не просил.
   - Бродяга, - Мыша как отнесло взрывом. Голос капитана наполнил номер, рука Сергея утонула в его ладони. - Опять влипаешь в истории?
   - Да, есть немного, Бездельник...
   - Бездельник? - капитан Джонсон вскинула брови. - Бродяга?
   - Вместе служили в УниПоле, - сообщил капитан Шагал. - Почти фронтовое братство...
   - Смутное Время, - прищурилась англичанка.
   - Совершенно верно, - Сергею вдруг стало интересно, как проводила это время сама Джонсон.
   Шабашин добродушно гудел, что надо чаще встречаться, что друзей забывать не след. Непосвящённому он мог показаться недалёким солдафоном, почти анекдотическим персонажем, в лучшем случае специалистом по силовым операциям... каковым он действительно был.
   А кроме того - следователь по особо важным делам (и людям), не последний человек на кафедре безопасности Университета, и наперекор образованному от фамилии прозвищу, работать он умел...
  
   Джонсон и Брянцев попробовали настоять на своём присутствии - без особого энтузиазма, как показалось Сергею.
   - Наконец-то мы займёмся серьёзными делами! - провозгласил Серый Мыш, когда дверь номера закрылась за капитаном и представителем. Он быстро обежал номер со сканерами, проверил, как работает стационарная защита. Устроился в кресле, внушительно откашлялся, словно собираясь держать речь. - А не выпить ли нам кофию? - вскочил и устремился к видеофону.
   Шабашин закатил глаза с видом мрачного долготерпения.
   - И вот так всегда, - пожаловался Сергею. - Обезьян он, а не Мыш...
   Зеонец вернулся и плюхнулся в кресло, перемахнув его спинку.
   - Значит, тебе не надо?.. я всем заказал.
   Капитан замотал головой.
   - Я не откажусь. Но меня бросает в дрожь, едва я представляю тебя выпившим кофе. Ты и так большую часть времени совершенно невыносим.
   - Да, я такой! - гордо произнёс Мыш. Он, казалось, нисколько не обиделся, и Сергей понял, что они с Шабашиным на самом деле добрые знакомые, между которыми и не такие грубоватые шуточки допустимы. А Бездельник кого попало в друзья не записывает, значит, в зеоновце что-то есть. Просто он, как большинство из них, с удовольствием изображает то ли ребёнка, то ли сумасшедшего.
   Сергей подумал, что этим двум кофе и в самом деле не помешало бы - у старого друга серая тень вокруг глаз, Мыш чересчур весел и энергичен, так прячут усталость.
   - Начнём с того, что представляется нашим лондонским коллегам самым таинственным обстоятельством. Эта загадочная поломка окон... - зеонец внимательно уставился на Сергея. Тот усмехнулся и выложил на столик "пачку сигарет".
   - Больше не дам, - пригрозил Мыш. - Если бы я знал, что вы так их предполагаете использовать... - достал одну сигарету, но прикуривать не спешил, вопросительно глядя на Ассоль. Эльфийка усмехнулась, вытащила руки из рукавов, демонстрируя своё оружие, положила рядом.
   Тут брякнул дверной сигнал, и принцессу шатнуло обратно к "мартышкам", а Сергей уже приготовился сбить её с ног, укрыв за мебелью.
   - Фу ты!.. - затормозил, налетев на столик. - Нервы - ни к чёрту...
   Ассоль вполголоса помянула назгулов, поколебалась и всё-таки оставила "пачку сигарет" на столе. Сергей свою забрал.
   - А вы неплохо сработались, - сказал Шабашин, он с напарником с любопытством наблюдали за этими плясками вокруг стола.
   - Возможно, за дверью стоит убийца с гранатомётом наперевес, - Мыш подкрался к видеофону. - Но вряд ли он сделает нам такой роскошный подарок... так что скорее всего это наше кофе. Или следует говорить - "наш"? никак не могу запомнить...
  
   Кофе заказывали ещё дважды, и один раз плотно перекусили. Солнце вскарабкалось высоко в небо, световые квадраты прошлись по стенам и переползли на пол, а капитан и зеонец всё расспрашивали их - и о вчерашних событиях, и о цветах. Потом Ассоль и Сергей подробно припоминали каждый день экскурсии. Мыш и Аврора звонили своим специалистам, Ахмеду, им приходили гигабайты информации - записи со спутников, позиционирующих сигнал с "мыльниц", с камер уличного наблюдения... их ловили на ошибках, и всё приходилось начинать сначала.
   В конце концов Сергей взбунтовался и потребовал перерыва. Допрашивающие как-то подозрительно быстро согласились и вымелись из номера, оставив их вдвоём и пригрозив скорым возвращением.
   Сергей закрыл за ними дверь и обернулся к эльфийке.
   Она так и сидела в кресле, плотно закутавшись в широкий халат, поглядывала исподлобья.
   - Надо отдохнуть, - сказал он.
   - Зачем? - Ассоль двинула плечами.
   - Чтобы быть в форме.
   - Зачем тебе обязательно нужно было хвастаться?.. хотя знаю. Это в обычае человеческих мужчин - похваляться своими... любовными победами!.. - как сплюнула словосочетание.
   - Это не было любовной победой... - пробормотал Сергей, чувствуя себя болваном. - Победа предполагает, что кто-то был повержен... А я меньше всего хотел тебя обидеть.
   Ассоль улыбнулась криво:
   - Но обидел. Ты знал, что я не смогу сопротивляться человеческой природе своего тела. Гормоны там всякие... Воспользовался мною. И даже похвастался им.
   - Когда это я... - начал он, Ассоль перебила.
   - Ты сказал, мол, думал, что спецы из Иркутска не постесняются вытащить нас из постели!..
   Ему потребовалась целая минута, чтобы вспомнить.
   - Ну и что?..
   - Из постели. Из одной постели, - Ассоль твёрдо посмотрела ему прямо в глаза.
   - Даже если я действительно так сказал, это ничего не значит, - осторожно начал Сергей. - Они и внимания не обратили...
   - Работа этих людей состоит именно в том, чтобы "обращать внимание". Замечать любую мелочь. Они наверняка заметили твою оговорку... даже если она была случайна... и подшили факт в дело.
   - Чушь, - сказал Сергей. - Ты всё выдумываешь. Просто это выражение... Да чего там, капитан Джонсон повторила его за нами. Теперь следует понимать так, что она и Брянцев точно так же ночевали в одной постели, из которой прибывшие не постеснялись их вытащить?
   Ассоль подумала.
   - Вообще-то мне тоже показалось, что... - спохватилась, дёрнула плечами. - Даже если это и так, то это не наше дело!..
   - Вот именно, - сказал Сергей. - Это не наше дело. Это их дело. И наоборот - это наше дело. Это не их дело. В том-то всё и дело.
   Принцесса хлопала ресницами.
   - Перестань говорить стихами и загадками, - неуверенно потребовала.
   - С девушками положено говорить именно так, - парировал Сергей. - Потому что они сами - стихи и загадки. Особенно ты. И, кстати, ты и сама намекнула...
   - Когда?!. - перепугалась Ассоль.
   - Только что. Когда выпроваживала наших гостей, заметила, что нам двоим не мешало бы отдохнуть, а лучше - отоспаться как следует.
   - Что?!.
   - Почти прямым текстом объяснила, по какой именно причине мы не выспались этой ночью.
   Ассоль прижала ладони к горящим щекам.
   - Я это сказала?..
   Сергей безжалостно подтвердил.
   - Боюсь, они поняли тебя именно так. Ты как будто похвасталась...
   - Похва... - Ассоль поперхнулась словом. - Скажи, что это неправда. Ты только что выдумал это, признайся!..
   - Выдумал, - смилостивился Сергей. - И ты выдумала тоже.
   Принцесса то ли задумалась, то ли мучительно припоминала, что именно она сказала.
   - В конце концов, это совершенно не их дело!.. - тряхнула головой, засмеялась нервно. - Как же там ты говорил... они мне никто и звать их никак!..
   - Вот это правильный подход, - одобрил он. - И, знаешь, тело - вовсе не главное. Гормоны не при чём. Я не воспользовался, я в самом деле...
   Ассоль резко оборвала смех.
   - Сергей.
   - Что?
   - Ты слишком близко стоишь.
   - Ну и что? - он ещё на шажок сократил это расстояние.
   - А то, что "мартышка" в моём кармане направлена...
   Сергей быстро попятился.
   - ...тебе в живот.
   - Угрожаешь оружием, - принуждённо засмеялся. - Может быть, это любовь?
   - А здесь правильным подходом будет не говорить об этом.
   - Не говорить об оговорках? - уточнил Сергей. - Оружии? Любви?..
   - Нет. Об этом, - она покосилась в сторону своей комнаты. - Обо всём, что было. Не говорить. Обещай мне.
   - Не говорить, - послушно повторил Сергей.
   - Не вспоминать.
   - Не вспоминать не смогу.
   Принцесса помолчала.
   - Меня устроит "не говорить".
   Сергей поклонился.
   - Моя принцесса.
   - Мой паладин.
   Они молча разошлись по комнатам.
   Через пятнадцать минут Сергей, так и не сумев заснуть, встал и тихо прошёл в её комнату, послушал дыхание. На цыпочках вернулся к себе, перетащил свою постель на диван в гостиной и улёгся там.
  
   Солнечный зайчик скользнул по лицу, он проснулся и сначала не понял этого, приняв видение зеленоглазого ангела за продолжение сна. Ассоль сидела на полу напротив окна, и её короткие светлые волосы полыхали нимбом в полуденном свете.
   - Что-то случилось? - одними губами произнёс он.
   - Три часа прошло, - сообщила эльфийка.
   - Не звонили? Не приходили? - Сергей сел, сразу возвысившись над ней. Нет, надо разговаривать на одном уровне, сполз вниз по боку дивана.
   Ассоль помотала головой, серебристые дужки наушников снова бросили блики.
   - Я смотрела телевизор, - защёлкала кнопками "мыльницы". - На новостных каналах ничего про вчерашнее происшествие не было. Какое-то невнятное упоминание в Сети, мол, возле музея была стрельба, тра-ля-ля... ничего определённого.
   - Должно быть, английская полиция позаботилась, чтобы шума не было.
   - Или наши, - задумчиво сказала эльфийка. Поймала удивлённый взгляд, смутилась: - ну, в смысле, русские. А то я боялась, что наши проведают. Ну, мой народ то есть.
   - У вас там телевизоры?.. - ляпнул Сергей и осёкся.
   - Ну, не совсем уж мы дикие.
   - Я вовсе не говорил, что вы... Просто ваша цивилизация другая и... - он окончательно смутился. Ассоль с усмешкой наблюдала. Смилостивилась:
   - Дверь в ваш мир называют Хладными Вратами. А Ледяные Окна - соответственно, окошки. Форточки, через которые можно подсмотреть. "Огромные плиты чистейшего льда, в котором отражаются картины иного прекрасного мира"... - её звонкий голос приобрёл напевную размеренность, явно что-то цитировала, переводя на русский.
   - Это чего? - Сергей подобрал челюсть.
   - Так гласит легенда, - буднично сказала эльфийка. - На самом деле на эти плиты заведены пара сибирских местных каналов, несколько российских, планетарные, самые основные. Я любила смотреть общеобразовательные...
   Вдруг невесело засмеялась.
   - Там, в Зале Льда, наверное, уже пару-тройку дней сидят мои братья, может быть, двоюродная сестра. Отец, но вряд ли. Я им обещала, что они смогут меня увидеть, одно окно даёт картинку с видеокамеры, установленной в лондонском музее Джона Толкиена.
   Сергей вспомнил, что у неё в планах было заглянуть в этот музей. Собственно, он стоял в списке сразу после Шерлока Холмса. Толкиен - понятно, но зачем любознательной эльфийке понадобился знаменитый сыщик?
   - Не увидят, волноваться будут, - Ассоль пригорюнилась.
   - Обратитесь к Зеону, - сказал Сергей. - Странно, что они не предоставили вам связь.
   - Предоставили, - рассеянно откликнулась эльфийка. - Только я ей не пользовалась. Она не мгновенная, и мы договорились использовать эту связь только в крайних случаях...
   - Потому что всё идёт через Зеон, - понял Сергей. - Опасаетесь, что вас подслушают?
   Ассоль пожала плечами.
   - Вы лучше знаете Зеон. Сколько есть анекдотов о любопытстве людей Зеона? Отец решил - лучше не давать им повода...
   Она смотрела насторожённо, кажется, боялась, что он обидится. Сергей запрокинул голову и засмеялся.
   - Кстати, про любопытство... не следовало нам обсуждать здесь нравы зеонцев. Вспомнил, что Мыш вообще-то обошёл весь номер со своими сканерами...
   - Ну и что? - Ассоль недоумённо хмурилась.
   - А то, что у зеонцев всегда есть в карманах горсть "жучков".
   - Ты думаешь, что... - эльфийка комическим жестом зажала себе рот ладонями.
   - Запросто. Сыпануть по десятку в каждую комнату, что может быть проще, - Сергей фыркнул, глядя, как она испуганно оглядывается. - Брось. Глазами ты их не найдёшь. Наши радиопылинки и с лупой не вдруг отыщешь.
   - А может быть, нету никаких "жучков"? - с робкой надеждой спросила Ассоль.
   - Может быть, - не стал спорить Сергей. - "Или-или". Кто тут недавно вспоминал анекдоты о любопытстве зеонцев?
   Ассоль зарычала и сунула руку в карман, Сергей шарахнулся, примерился спрятаться за диваном. Эльфийка удивлённо посмотрела на него, прыснула.
   - Вообще-то я собиралась сказать, что приберегу это для Мыша, если он в самом деле сыпанул своей радиопылью... - произнесла слишком громко и грозно.
   Сергей ссыпался обратно на пол, с облегчением вздохнул, вытер лоб и поймал себя на той же игре для вероятного зрителя.
   - Так он тебе и скажет. Зеонцы славны ещё и умением хранить тайны.
   - А я гляну ему в глаза, - с угрозой сказала Ассоль. На месте Мыша Сергей уже сел бы за написание завещания.
   Они посмотрели друг на друга... и покатились со смеху.
   - Ну почему мы все мудрые потом?!. - в сердцах воскликнула эльфийка, отсмеявшись. Сергей понял, что она не о разговоре... то есть не только о нём. Ассоль, видимо, тоже вспомнила ту беседу о тонких значениях слов.
   - Жалеешь о сказанном?.. - и сделанном, осталось непроизнесённым.
   - Не в обычае эльфов жалеть о прошлом, - и эта фраза прозвучала двусмысленно. - Ладно. Мы много лишнего наговорили... и если нас слышали - то пускай себе обзавидуются! - приговорила.
   Сергей собрался высказать своё полное одобрение этому мировоззрению, но тут в его кармане запиликала "мыльница".
   - Алло.
   Это оказался Мыш, и Сергей чуть не сообщил зеонцу, что ему предстоит долго жить... если Ассоль не прибьёт за неуёмное любопытство.
   - Чем занимаетесь? - поинтересовался Мыш. Интересно, он в самом деле не знает?..
   - Отдыхаем, - сказал Сергей.
   - Я тут вот что подумал, - и зеонец сделал долгую паузу. - Почему бы вам не воспользоваться подарком вашего пугателя?..
   - То есть?
   - Билетами. Самое время вам, ребята, прокатиться до Иркутска.
   - Это твоё предложение, пожелание или приказ? - хмуро поинтересовался Сергей.
   - Это веление судьбы, - пафосно провозгласил Мыш. - В Иркутске всё началось, там же и должно закончиться...
   Сергей ругнулся сквозь зубы и оборвал связь.
   - Что? - Ассоль оценила выражение его лица.
   - Если зеонец говорит о судьбе - это не к добру, - пробормотал Сергей. - Мыш не приказал... но едва ли он сделал это предложение по собственной инициативе.
   Он пощёлкал кнопками и запустил запись разговора - его "мыльница" сохраняла последний. Ассоль внимательно слушала.
   - Похоже, что им что-то стало известно...
   - Или просто сочли, что нам слишком опасно оставаться тут, пренебрегая требованием пугальщика...
   - Или решили притвориться, что пошли ему навстречу, чтобы выиграть время...
   - А этот намёк на окончание дела...
   - Хватит теоретизировать, - постановил наконец Сергей. - Всё равно ничего умного не надумаем. Может быть, к вечеру и отлёту что-нибудь прояснится. А пока нам надо убить этот день и при этом не дать убить себя, - он осёкся.
   - Изящно сформулировано, - хмыкнула эльфийка. - Чем займёмся?.. - вопрос прозвучал достаточно нейтрально, но в воображении мужчины мгновенно вспыхнули идеи времяпрепровождения.
   - Ну... - он помотал головой, разгоняя навязчивые образы. - Не думаю, что нам стоит выходить из номера...
   Девушка смиренно согласилась, Сергей вздохнул с облегчением - он опасался, что Ассоль пожелает прогуляться, может быть, даже до Толкиена.
   Он смахнул с телестены все списки фактов и схемы событий, которые они набросали во время обсуждения, и вызвал меню игр. Привычно запустил одну и тут только спохватился, что выбор не очень удачный. Эльфийке, впрочем, понравилась стрелялка-бегалка.
   Желая сделать приятное, Сергей нашёл какую-то волшебную стратегию... и добился противоположного результата. Ассоль расстроилась и самоустранилась в угол дивана. Он обругал себя дураком и принялся извиняться.
   - Да брось, чепуха, - Ассоль улыбнулась невесело сначала ему, потом экранному эльфу. - Ничего с этим не поделаешь, сколько бы мы не протестовали, таких игр не станет меньше...
   Взяла из руки Сергея пульт, развернула картинку.
   - Какие у него уши смешные... - потрогала собственные, потянула за кончики. - А если бы победили сторонники этих ушей, то и у меня такие же были бы...
   - Сторонники ушей - это звучит, - Сергей прищурился, пытаясь примерить Ассоль этакие развесистые уши. - Знаешь, а тебе бы и такие пошли бы...
   Вовремя прикусил язык. Эльфийка уставилась возмущённо.
   - Себе сделай!..
   - Мне не пойдут, - сокрушённо признался Сергей, с удовольствием разглядывая розовеющие уши.
   Ассоль перестала кукситься и, кажется, прикидывала, рассердиться ли на него всерьёз или посмеяться вместе. Чувство юмора победило, и какое-то время они оба веселились, критикуя моду на эльфов, глубокомысленно обсуждая разнообразные формы ушей.
   - Если нас действительно подслушивают, - вздохнула потом Ассоль, - то как раз сейчас в дверь должны стучаться Лечители Душ... как же это у вас...
   - Санитары из сумасшедшего дома, - перевёл Сергей.
   - Запусти опять ту леталку... - Ассоль взялась за джойстик.
  
   Было хорошо и просто. Они плечом к плечу сидели, гонялись наперегонки, вместе играли в какой-то квест. Сергей, выполняя данное когда-то обещание, принялся искать в сети старый фильм. Не нашёл.
   - Помнится, я тогда ляпнул, что надо уметь искать. Очевидно, сам я не умею. Зато знаю, кто может уметь, - достал "мыльницу", немного поколебался и вызвал последнего абонента. - Всё равно ему нечем заняться...
   - Алё? - лениво отозвался Мыш, Сергей живо представил его сидящим за компом с бокалом пива. Зеонец молча выслушал суть проблемы, фыркнул и отключился, не сказав ни слова.
   - Кажется, я ошибся, и он всё-таки работает, - вздохнул Сергей. И вжал кнопку запищавшей "мыльницы". В пришедшем сообщении была всего одна строка, адрес.
   Сергей вышел в сеть по телестене и попал на гигантский сайт фильмов и игр с пометкой "ретро". Ассоль открыла отдел старых фильмов фэнтези и принялась скачивать, Сергей побродил по сайту и с восторгом обнаружил старые джедайские "бегалки".
   - Да у тебя же слёзы на глазах! - воскликнула эльфийка.
   Сергей торопливо вытер щёки.
   - Купился!.. - девушка хихикала.
   - Я и в самом деле чуть не заплакал от умиления, - признался он. - Игры древние, совершенно примитивные... я в них в детстве играл. Не желаешь сразиться?
   Ассоль серьёзно обдумала предложение, мимоходом отщёлкивая себе на скачку несколько игр на сказочную тему. И не только на сказочную. Сергей хотел рот предупредить, что эта игрушка "плюс четырнадцать", потом захлопнул рот и отвернулся. Эльфийке уж всяко больше четырнадцати лет, она совершеннолетняя и имеет полное право скачивать эротические игры.
   Вот только по ошибке она кликнула ссылку или нарочно?..
  
   Джедаи заняли их до самого отлёта.
   К вечеру прибыла целая рота полиции, так показалось Сергею. Их вывели из отеля кружным путём, в подземном гараже усадили в одну из десятка одинаковых машин. Шабашин сел за руль, Аврора рядом, Мышь на заднем сидении вместе с Ассолью и Сергеем. Он предпочёл бы другое соседство, зеонец трепался всю дорогу - о старых играх и фильмах, о сайте, одним из создателей которого был сам, о том, что на том же сайте, как следует пошарившись, можно найти и продукты с неснятыми авторскими правами, иначе говоря - пиратски ломаные... К аэропорту у Сергея уже шумело в ушах. Ассоль, казалось, и вовсе спала с открытыми глазами, встрепенулась, когда Мыш заговорил о его приключениях в Иных Мирах.
   - Серый Бродяга? - эльфийка приподняла брови. - Почти "Серый Странник"...
   Сергей почувствовал, что краснеет.
   - Взял производную от имени-фамилии, - принялся оправдываться. - Не думал, что стану профессиональным дайвером, и ляпнул первое, что в голову пришло. Тогда я даже не знал, что имя занято, а то придумал бы что-нибудь не столь выпендрёжное. В конце концов, остался только Серый, без Бродяги...
   Эльфийка скептически рассматривала его, а восторженный поклонник продолжал разливаться соловьём. Спасла Аврора, вслух припомнив, что со многих его тамошних приключений до сих пор не снят гриф секретности. Мыш заткнулся. Ассоль сердито посмотрела на зеонку, которая помешала то ли добыть важные для эльфов сведения, то ли просто посмеяться над Сергеем. Аврора пожала плечами с виноватой улыбкой. Сергей мысленно почесал в затылке. Кажется, эти двое знают друг друга лучше, чем ему показалось сначала.
   О деле никто так и не заговорил.
   Машины проехали прямо на взлётное поле, остановились у лайнера. Сергей приготовился вылезти и вхолостую дёрнул ручку.
   - Сиди пока... - прогудел Шабашин с водительского места.
   Ассоль прижалась к Сергею, взяла за руку, что-то внимательно разглядывая в его боковое стекло.
   - Поменяемся местами? - пошутил он от неожиданности, в не таком уж большом салоне бронированного авто она оказалась притиснута к нему и всю дорогу старалась держаться подальше. Посмотрел в окно сам и открыл рот.
   Из соседней машины по коридору безопасности выходили... они. Стройная светловолосая девушка и хмурый парень прошли через коридор полицейских, предьявили билеты у трапа, быстро поднялись и скрылись в люке. Трап тут же отъехал, люк закрылся.
   Ассоль вздохнула, отпустила Сергея, тот, морщась, растёр предплечье.
   - Извини. Хотела убедиться, что ты ещё здесь и не развеешься мороком, - она полезла в карман сумки и достала два билета. Вопросительно посмотрела на зеонцев и капитана.
   - Можете оставить на память, - сказала Аврора. - Поехали, что ли...
   Низкое солнце светило прямо в лобовое стекло, простреливая машину насквозь. Через минуту машины остановились в чёрной тени чёрного самолёта.
   - Выбираемся, - буднично сказал Шабашин, разблокируя двери. - Доводилось летать на "призраке"?..
   Самолёт был похож на истребитель, увеличенный в несколько раз. Чёрный, с непривычными обводами, он хищно целился носом и, казалось, был готов сорваться с места. На фоне темнеющего неба и багрового заката зрелище было почти зловещее.
   Мыш первым взлетел по опустившемуся трапу. Шабашин попрощался, заручился обещанием Сергея навестить его в Иркутске и полез обратно за руль.
   Ассоль споткнулась у трапа, Сергей взял её за руку, вспомнив, как девушка останавливалась около дверей "Урала"... как давно это было. Тут же пришлось отпустить - по узкому трапу нельзя было подняться плечом к плечу. Аврора пофыркала в спину, эльфийка покраснела и вздёрнула носик, споткнулась на трапе, сердито выдернула руку, когда Сергей хотел её поддержать. Зеонка поднялась последней.
   - Все на месте, я закрываю дверь, - и выполнила угрозу.
   В небольшом салоне Мыша не было. Зашумели двигатели, завыли тоскливо. Охваченный дурным предчувствием, Сергей направился к кабине.
   Зеонец, уютно устроившись в единственном кресле, деловито перещёлкивал какие-то тумблеры, колотил по кнопкам, бормотал.
   - Ты - пилот?!. - ужаснулся Сергей.
   - Угу, - Мыш мимоходом глянул. - Хочешь посмотреть на взлёт, садись в кресло второго пилота... только ничего не трогай.
   Сергей выразительно откашлялся, оглядел тесную кабину.
   - Ах да, второго кресла нет, я забыл, - пробормотал Мыш. - Ладно, можешь стоять в дверях... по правилам безопасности что-то такое было, мол, нельзя, никогда не понимал, почему...
   Самолёт дёрнулся и поехал. Зеонец закрутил штурвал, как руль машины.
   - Поехали! - сказал по-гагарински. - Теперь бы узнать, куда именно... - нацепил наушники. - Диспетчерская, говорит борт...
   Тёплое дыхание щекотнуло Сергею затылок, он нервно обернулся.
   - Может быть, ещё не поздно выйти? - жалобно спросила Ассоль.
   - Уже укачало? - поинтересовался Мыш. - Нет, я это не вам... шли бы вы, ребята, в салон, сели бы и пристегнулись бы...
   Они так и сделали, причём почему-то устроились в одном углу, хотя можно было выбрать из десятка комфортабельных кресел.
   - Поменяемся местами? - подмигнул Сергей. Ассоль нервно улыбнулась.
   - А катапульта здесь есть? - поинтересовалась.
   Аврора уселась напротив них, посмотрела с одобрением. Ассоль закаменела.
   - Можете спросить у пилота, - сказала зеонка. - Он принимал участие в разработке этого самолёта.
   - А он точно летает? Самолёт, я имею в виду.
   - Точно. И самолёт, и Мыш сам пилот не из последних.
   - Пристегнуть ремни, мобильники, очки переключить в полётный режим, - Мыш пренебрёг внутренней связью, пилот не из последних то ли не знал, где она включается, то ли решил, что его и так будет прекрасно слышно в маленьком самолёте.
   Сергей полез за "мыльницей" и обнаружил, что она уже переключена. Ассоль показала свою - тот же чёрный самолётик в углу экрана напротив значка сигнала.
   - Дистантно отключили, - пояснила Аврора. Она достала свои очки, что-то трогала на дужке, заглядывая в стёкла одним глазом. Сергей обругал себя за невнимательность, хоть сколько-нибудь серьёзный злоумышленник (а их пугатель не производит впечатление дилетанта) без проблем отследил бы их "мыльницы", и маскарад пошёл бы коту под хвост. Зеонцы подумали об этом... и решили проблему в своей манере, вместо того, чтобы сказать хозяевам коммуникаторов - это ведь неинтересно!.. ломанули и переключили режим на расстоянии.
   Вспомнил - во время следования в аэропорт они ехали через туннели, и Шабашин перестроился, изменив место в кортеже одинаковых чёрных машин, - сейчас понял, на случай спутниковой слежки. О камерах в тоннеле зеонцы наверняка тоже подумали...
   - Староват я для таких финтов, - пробормотал Сергей, чувствуя себя осколком прошлого. Подумал - а каково сейчас эльфийке, если он не успевает за ходом времени, то она вовсе не понимает, что происходит.
   - Выметайтесь из моей "мыльницы", - хмуро сказала Ассоль. Значит, понимает.
   - Уже, - ответила Аврора.
   Самолёт вздрогнул, гул двигателей стал пронзительнее. Ускорение вдавило в кресла. Ассоль прилипла к иллюминатору, наблюдая, как земля проваливается вниз. Мыш и не подумал предупредить о взлёте.
   - Где-то здесь был ролик, - Сергей принялся перещёлкивать кнопки выдвижного монитора. Ассоль оторвалась от созерцания забортного пространства и зашевелила руками и ногами, привыкая к ощущению тяжести.
   - Долго нам так лететь? - поинтересовалась. Сергей развернул к ней монитор, запустив информационный ролик.
  
   - Красиво... - сказала Ассоль.
   Огромное тёмно-фиолетовое небо с яркими искрами звёзд, пелена облаков внизу подсвечена огнями городов, вверху - прощальным лучом солнца. Светило быстро отступило за горизонт, оставив землю тьме. Тускло блестит полоса пролива. Луна у горизонта попалась в плен тяжёлых туч.
   Сергей наклонился к ней, заглядывая в иллюминатор.
   - Прям торжество Тьмы над Светом...
   - Но Свет воссияет, - эльфийка попыталась скопировать его интонации, когда непонятно, то ли в шутку он говорит, то ли всерьёз.
   - Воссияет, - не стал он спорить, посмотрел на неё с привычной усмешкой, и Ассоль по привычке немножко расердилась и растерялась. Какого, собственно, орка она перед ним так теряется?.. Почему он так легко может вывести из себя и снова успокоить?..
   Она отвернулась, оглядела салон. Люди спали, Аврора даже посапывала. Самолёт карабкался в небо, целясь носом на тьму востока.
   Мы летим в Иркутск, может быть - навстречу смерти, и старательно делаем вид, что ничего особенного не происходит. Зачем я притворяюсь?..
   Ассоль долгим взглядом посмотрела на Сергея, встала, как бы ненароком коснувшись его руки, - чтобы наверняка понял правильно! - и пошла в конец салона.
   Услышала за спиной мягкие шаги.
   Он смотрел с неверием и нежностью. Повернулся, щёлкнул застёжкой двери. Сделал шаг.
   Отрезанные от пустоты лишь тонким металлом и гулом двигателей, они целовались в тёмном небе, разгоняя мрак свечением своих тел... наконец-то став живыми, свободными...
  
   Сергей лениво листал на мониторе программы развлечения, жалея, что нельзя перебросить игры с "мыльницы". Аврора, может быть, смогла что-нибудь придумать, но ему не хотелось обращаться к зеонке. Она замерла напротив, прикрыв глаза, казалось, медитировала.
   В стратосфернике не очень-то поспишь, но Ассоль ухитрилась задремать, свернувшись калачиком в своём кресле. Улыбалась, снилось что-то хорошее.
   Вдруг вскинулась, очумело оглядываясь.
   - Что стряслось? - поинтересовался Сергей, промахнувшись мимо кнопки. - Сон приснился?
   - Да уж, сон, - эльфийка с силой потерла лицо.
   - Кошмар?
   - Кошмарней некуда! - Ассоль сердито фыркнула. - Где здесь... - привстала и огляделась.
   - Только осторожней... - сказал Сергей, самолёт всё ещё карабкался в стратосферу, задрав нос.
   Эльфийка, посмотрела на него странным долгим взглядом, встала, ненароком задев рукой, и ловко пробежалась по косому полу в конец салона.
   Назад прошла, цепляясь за кресла, протиснулась мимо монитора и села.
   - Включить что-нибудь? - Сергей пододвинул монитор, Ассоль даже не глянула.
   - Хочешь есть? - предложил он.
   Девушка мотнула головой.
   - Или спать? - он посмотрел на Аврору, которая сняла подлокотники кресел и устроилась лёжа, блаженно потягивалась. - Я отсяду.
   Ассоль засопела, глянула яростно из-под блёсток воды в бровях и отвернулась к иллюминатору. В чём я опять провинился, подумал Сергей.
   Девушка молчала холодно и отчуждённо весь остаток полёта.
  
   "Призрак" сел не в одном из гигантских аэровокзалов Иркутска. Немножко секретный, так легкомысленно охарактеризовал Мыш этот небольшой аэродром, принадлежащий Университету.
   Город встретил моросливым дождём. Аврора с одобрением изучила плотные тучи над городом, Сергей прикусывал язык, который чесался спросить, не в их ли честь непогода. Зеон может устроить... дабы они не наблюдались со спутников.
   Дождь умывал чёрные бока машин на соседних полосах. Сергей узнал вертолёты, самолёты, беспилотники, сверхмалые... было и что-то совсем невообразимое, похожее на летательные аппараты из фантастических игр, скачанных с того сайта. Ассоль с интересом вертела головой, но вопросов не задавала. В молчании они прошли мимо аппаратов, мимо ангаров и вошли в небольшой открытый павильон.
   - Наш транспорт, - сказала Аврора, останавливаясь около странных угловатых автомобилей.
   - Никогда ничего похожего не видел, - удивился Сергей.
   - Видели, - девушка уверенно открыла дверь. - В хрониках и музеях.
   - Э? - Сергей заморгал.
   - Этим машинам около века. То есть не им самим, а их конструкции. Здесь почти нет электроники, только простейшие схемы и механика.
   Сергей поглядывал недоверчиво. Действительно, в резких угловатых обводах новых машин было что-то неуловимо древнее. Как они вообще могут ездить, без электроники? Ассоль смотрела на него, вдруг чему-то негромко засмеялась.
   - Что?
   Девушка замотала головой и храбро взялась за ручку машины. Сергей выдохнул и открыл со своей стороны. Внутри чуть пахло железом и механизмами. На приборной панели - минимум циферблатов, только скорость, пробег, обороты и температура двигателя.
   Аврора откинула светозащитный козырёк, и ключ упал её в ладонь. Сергей сражался со своим креслом, пока не обнаружил, что оно не подгоняется под фигуру. Это открытие ввело его в ступор.
   - Словно военный транспорт, - пробормотал.
   - Это и есть в какой-то мере военный транспорт, - Аврора вставила куда-то металлический ключ, с силой провернула, двигатель замурлыкал басовито. Зеонка поиграла педалью газа, наклонила голову, прислушиваясь. - В любом случае, гражданской моделью это назвать нельзя.
   - Мотор мощный... - Сергей ужаснулся. - Это же двигатель внутреннего сгорания!..
   - Бензиновый, - кивнула Аврора, орудуя коротким рычагом странной формы, бывшим на месте нормальной рукояти коробки передач. Мотор взревел, и машина мягко тронулась с места.
   - Я только на военподготовке ездил на таких...
  
   Несмотря на древнюю конструкцию, авто ездил не хуже современных. Аврора легко крутила руль, работала педалями и... кажется, эта штука всё-таки и называлась рукоятью коробки передач, хотя не имела переключателей и ходила не только вперёд-назад, но и влево-вправо и чуть ли не по диагонали.
   - Лихо вы водите этот агрегат, - сказал Сергей, наблюдая за девушкой. Аврора только глянула в зеркало заднего вида, подвижно закреплённое на потолке у самого лобового стекла - видеокамер обзора в машине, понятно, не было тоже. Она вела машину по самой городской окраине, свернула куда-то во дворы старых зданий и нырнула в подземный гараж, запарковалась между похожих.
   - Приехали, просьба освободить вагоны.
   Пока Ассоль сражалась с непривычной ручкой, Сергей вышел, обогнул машину и открыл ей сам, подал руку. Принцесса поблагодарила любезным кивком и улыбкой. Кажется, наконец-то сменила гнев на милость.
   Тусклый свет древних ламп казался неживым. Неонки, вспомнил Сергей, в трубках светится инертные газы... В небольшом холле никого не было, зеонка скользнула за стойку и сдёрнула ключ с "грибка", перебросила Сергею:
   - Ваш номер.
   - Что это за место вообще? - поинтересовался Сергей, поймав.
   - Одно из наших тайных убежищ.
   - Ваших - Зеона?
   - Всего Университета. По сути, это то же общежитие. Только, как выразился Мыш, немножко секретное. Возможно, вам придётся пожить здесь день-два. У вас есть "мыльницы", там книги, музыка, игры... не пропадёте со скуки...
   Аврора вела их длинными коридорами, лестницами, поворачивала, скоро Сергей понял, что заблудился.
   - В конце коридора... - зеонка остановилась, кивнула. - Замки, как видите, тоже исключительно механические, разберётесь?
   - Как нибудь, - Сергей подбросил ключи, звон металлических пластинок отозвался эхом в пустом коридоре. - А где все?
   - Сейчас около четырёх ночи. Если здесь и есть кто-то, все давно спят. И вам пора.
   - Пора... - Ассоль легко махнула рукой, забрав ключи из воздуха перед самым лицом Сергея, мимоходом глянула на номерок. - Пошли, Серёж, я с ног валюсь.
   Он подобрал челюсть, сделал над собой усилие, чтобы сдвинуться с места. Нет, наверное, ему показалось... слишком устал, все эти тревоги, покушения, перелёты...
   - Спокойной ночи, - сказала Аврора в спину.
  
   - Всё-таки раздельные, - с непонятным выражением сказала Ассоль. Сергей с грохотом споткнулся на пороге номера и снова замер памятником самому себе. Она что, пожалела об этом?..
   - Ну и дизайн, - пробормотал, только чтобы убедиться, что дар речи вернулся к нему.
   - Твоя очередь выбирать комнату. Просто покажи пальцем.
   - Не будем оригинальничать, - он показал. Эльфийка вошла в свою комнату и принялась хозяйничать в шкафу.
   - А я поняла, - гулко сообщила из недр шкафа. - Здесь нет дерева, пластика, нет ничего, что бы горело. Стены из бетона, мебель... - погремела металлическими дверцами.
   - И ещё нет электроники, - добавил Сергей. - Ни телевизора, ни телефона, ни видеоглазка... Самый сложный прибор - неоновая трубка. Живо себе представляю, как зеонец, волею обстоятельств оказавшийся здесь, на второй день сходит с ума.
   Принцесса засмеялась в шкаф, железные листы загудели.
   - И только эхо повторит вопли безумца... Ага! - металлическое эхо превратило возглас в тот же вопль, Ассоль вынырнула из недр шкафа и с торжеством предъявила добычу.
   - Хорошо, до асбестовых простыней здесь ещё не дошли, - Сергей изучил комплект постельного белья весёленькой расцветки. Чуть не предложил ей помочь постелить, спохватился:
   - Ну... спокойной ночи, принцесса.
   - Спокойной ночи, мой паладин, - совершенно равнодушно отозвалась принцесса.
  
   Койка тоже была железная. Сергей с недоверием изучил сетку из толстой проволоки, расстелил бельё и свалился поверх, не раздеваясь.
   Сон не шёл.
   Отчаявшись уснуть, он встал, тихо подошёл к спальне эльфийки, - по его настоянию двери комнат остались открыты, - вгляделся, вслушался.
   Темнота шевельнулась. Вспыхнул экран "мыльницы", в тусклом свете блеснули глаза.
   - Не спится? - спросила эльфийка.
   - Чёрт возьми, Холмс... - начал Сергей. Ассоль с готовностью засмеялась. Стащила наушники.
   - Вот и мне тоже. Опять. Слушаю музыку...
   Блеснули серебристые дужки наушников. Экран погас, оставив их в темноте. Крохотные динамики шелестели, слышался голос, Сергей вслушался, стараясь узнать песню.
   - Не думал, что у вас есть она. Музыка.
   - Есть, - он уловил движение, принцесса пожала плечами. - Только я никогда не включаю на улице, днём... мне кажется, это просто-напросто опасно - как заткнуть уши. Не самое разумное в лесу.
   - А, так для вас наши города - всё равно что лес?
   Ассоль тихо засмеялась.
   - Вы и сами называете свои города джунглями. И в свете последних событий я считаю, что к этому есть некоторые основания...
   - Да, город иногда ничуть не меньше опасен, чем самый дремучий лес.
   - По мне, так в лесу всё-таки безопаснее. Особенно в нашем...
   Они ещё говорили о чём-то, прячась за словами от тишины, пока Сергей не заметил, что эльфийка откровенно зевает. Пропустив свою реплику, он какое-то время вслушивался в темноту, потом на цыпочках стал красться из комнаты.
   - Сергей, - бормотнула Ассоль сонно. Или во сне?..
   - Что?.. - шёпотом отозвался он.
   - Посиди со мной.
   Он задержал дыхание. Сердце грохотало так, что железная мебель отзывалась эхом.
   - Просто сядь... вон туда, - движение в темноте. - Я уснуть не смогу. Страшно одной.
   Сергей нашарил в углу кресло... вернее, стул из железа. Скрипнул ножками по полу, подтаскивая к кровати, Ассоль, кажется, вздрогнула. Протянула руку, их пальцы встретились, переплелись.
   - Спи. Я побуду здесь.
  
   Утром Сергей обнаружил, что спать в железной мебели малополезно для самочувствия. Шея и спина болели, руки затекли, еле двигались - во сне он сползал вниз, пока подлокотники не упёрлись в подмышки и, кажется, провёл так несколько часов. Сергей воздвигся из кресла, с некоторым трудом распрямил спину, зевнул, чуть не вывихнув челюсть, подвигал руками и ногами и тут только обнаружил, что девушки рядом нет.
   Он уже приготовился паниковать, когда Ассоль, полностью одетая и бодрая, появилась из ванной.
   - Доброе утро.
   - Доброе... - неуверенно согласился он.
   - Как спалось?
   - Плохо, - признался, хрустнув суставами.
   - А мне хорошо, - сообщила Ассоль. - Извини. И спасибо, что караулил мой сон.
   - Ага, - пробормотал Сергей. - Пожалуйста. Завсегда.
   Принцесса спрятала лицо за полотенцем, которым вытирала волосы. Повесила на шею.
   - Умираю с голоду, - объявила. - Пошли посмотрим, чем нас порадует здешняя кухня.
   - Сначала надо её найти...
  
   Они шли пустыми коридорами, лениво споря на тему, считаются ли эти комнаты покоями. Сергей настаивал, что любую нору следует считать покоем, коли в ней живёт принцесса. Та заявляла, что от её присутствия берлога не перестанет быть берлогой.
   Углубившись в дискуссию, они не следили за дорогой. Выбрались к лестнице и сделали вывод, что заблудились.
   - Напоминает человеческий замок, - задумчиво сказала принцесса. - Те нарочно строят запутанными, тогда враги, попав в замок, не знают, куда идти...
   - И в блужданиях умирают с голода, только призраки остаются бродить туда-сюда.
   - Вот в существование призраков здесь я поверю. А если кухня в скором времени не найдётся, мы можем пополнить их ряды. Признавайся, ты опять заблудился.
   - Немножко...
   Они вернулись, какое-то время блуждали и снова оказались около лестницы. Сергей зачесал в затылке, Ассоль предложила покричать, может, кто-нибудь выйдет. Он вспомнил читанное когда-то - мол, эльфы не могут заблудиться. Принцесса ядовито ответила, что эльфы не заблуждаются в лесу, а под землёй в камне - очень даже могут. А вот человек, как уроженец города, должен ориентироваться даже в незнакомом здании.
   Человека спас от позора план этажа на стене.
   - Никогда такого не видела, - Ассоль внимательно изучила лист в железной рамке, для пробы потыкала пальцем, но план молчал. - Не озвучен, надо же, какая древность!.. Смотри, кажется, он вообще нарисован от руки!.. А что такое "эвакуация"?
   - Бегство. Видишь, стрелочки указывают, в каком направлении надо бежать из здания. Теперь такие штуки рисуют на полу и стенах, в случае эвакуации они светятся... Да ты видела.
   Сергей внимательно изучил план.
   - Нам в другую сторону, - уверенно направился туда. Ассоль, нервно хихикая, следом.
   - Знаешь, а ведь это и есть человеческий замок, - сказал он, чтобы отвлечь её от веселья. - И, уверен, строили его так как раз для того, чтобы чужой несведущий человек заблудился здесь... Или эльф.
   Он завертел головой, выбирая из трёх коридоров.
   - Налево пойдёшь... направо пойдёшь... прямо пойдёшь...
   Ассоль предложила пойти назад и снять план со стены. Сергей ответил, что не желает лишать других узников этого места путеводной звезды. Свернул наобум и тут же нашёл кухню.
  
   - Как ты догадалась? - спросил он.
   - О чём? - эльфийка вопросительно посмотрела на Сергея.
   - Что это будет именно кухня?
   - Я имела в виду не кухню, а кухню. Набор блюд, а не... - растерянно обвела рукой помещение.
   Всё та же металлическая примитивная мебель, тяжеленные столы и стулья. Посередине железная плита. Чуть пахнет жареным луком.
   - Действительно общежитие, - сказал Сергей, инспектируя железные шкафы и тихо гудящие холодильники. - Там тоже одна большая общая кухня. Студенты готовят каждый сам для себя или объединяются в группы и устанавливают дежурство...
   - А ты был дежурным по кухне? - заинтересовалась эльфийка.
   - Бери выше. Я был шеф-поваром. Королём студенческой кухни. Хочешь, приготовлю тебе чего-нибудь?..
   Эльфийка засмеялась.
   - Ты и сам хочешь... как это у вас?.. тряхнуть стариной. А я лучше отойду в сторонку, - отпятилась в угол, - и буду любоваться работой мастера, постараюсь не мешать...
   - Нет уж!.. Я главный на кухне, и все присутствующие, заинтересованные в моей готовке, дожны мне помогать! - Сергей перещёлкнул выключатели плиты, сделав хмуро-сосредоточенную физиономию. - А подайте-ка вон ту посудину!..
   Краем глаза он наблюдал за ней, опасаясь, что она запустит требуемую "посудину" ему в голову, но обошлось. Ассоль застыла соляным столбом, потеряв дар речи от возмущения.
   - ...Мука, вода, венчик!.. - делая вид, что распоряжается, как своими однокурсниками во времена оны, выложил на плиту пакет муки, открыл краны, венчика не нашлось, пришлось заменить вилкой. Повернулся и почти налетел на принцессу.
   - Ваше величество, - она чуть поклонилась. Подняла миску и чуть пристукнула краем по его подбородку. Сергей закрыл рот.
   - Ты чего? - оторопело спросил.
   - Ну вы же сами сказали, что на кухне вы король.
   - Ага? - Сергей подумал. - И масло, пожалуйста.
  
   - Студенческая кухня - прежде всего быстро, потом вкусно. Так что блины пекутся не в блиннице, не в сковороде... - почерпнув жидкого теста поварёшкой, он трижды плеснул прямо на поверхность широкой плиты, одновременно шумовкой в другой руке перевернул ещё три блина. - Ничего не забыл...
   Ассоль прикусывала блин, запивала горячим какао, наблюдая за ловкими выверенными движениями.
   - Всегда приятно наблюдать работу мастера.
   - У нас, русских, это говорят иначе. Можно бесконечно смотреть на то, как работает другой...
   - Я тоже хочу попробовать, - заявила эльфийка и решительно встала, отобрала у него шумовку и поварёшку. Он встал рядом, готовясь в случае чего перехватить управление тонким процессом.
   - Фартук! - сдёрнул с вешалки. - Нет, не отвлекайся, - накинул на шею, повязал вокруг талии, легко касаясь и ожидая, что девушка сейчас оглянётся и стукнет его поварёшкой. Ассоль прикусила губу, сосредоточенно целясь шумовкой в блин...
   Получалось у неё вполне пристойно для человека, нникогда раньше не готовившего блины по-студенчески. Сергей так и сказал, кусая самую малость подгорелый блин. Ассоль прищурилась через тонкую пелену дымка над плитой - красивая, раскрасневшаяся от жара плиты.
   - Что ты так смотришь? - сварливо поинтересовалась прекрасный ангел в туманном ореоле.
   - Сюр, - сообщил Сергей. - Эльфийка, пекущая блины.
   Ассоль нахмурилась. Не удержалась и засмеялась весело.
   - Если бы отец меня сейчас увидел...
   - Он в обморок бы упал, - Сергей сел, принялся за блины и какао.
   - Эльфы не падают в обморок, - гордо заявила она. Призадумалась: - По крайней мере, раньше не падали...
   - Так что бы он сделал?
   - Не знаю. Наверное, попытался бы научиться и сам... - Ассоль пыталась, не отходя от плиты, ещё и поесть, но сноровки явно не хватало. Сергей сжалился и сменил её, скоро поварёшка заскребла по дну миски. Плеснув на плиту остаток, он ухватил горячий блин пальцами, перебрасывал из руки в руку. Принцесса пару раз хлопнула в ладоши, Сергей картинно раскланялся, сел рядом, пододвинул себе тарелку. Какое-то время они молча жевали.
   - Хорошо, - сообщила принцесса. Сергей веселился, девушка была похожа на студентку, которая после успешно сданного экзамена решила устроить себе праздник души и тела, порадовав его восполнением калорий, сожжённых в процессе.
   - Что опять? - возмутилась, заметив его взгляд. - "Сюр - эльфийка, поедающая блины?"
   - Сюр - девушка, без особой осторожности относящаяся к мучному и шоколаду.
   Ассоль внимательно изучила покусанный блин, заглянула в кружку.
   - А чем это мне грозит?
   - Никогда не понимал, - признался Сергей. - Есть такая глупая выдумка, что этого толстеют.
   Эльфийка захлопала ресницами, растерянно глядя на предательскую пищу.
   - У тебя шоколадные "усы", - он потянулся через стол и легко коснулся уголка губ, только размазал. Облизал пальцы, снова протянул руку, Ассоль запоздало шарахнулась, смотрела куда-то в сторону почти с ужасом.
   Сергей подскочил, ножки стула завижзали о пол. Оглянулся, хватая в кармане "мартышку".
   - Хорошо, что вы уже встали, - сказала Аврора. - И даже поели...
   - Хочешь блинов? - предложила Ассоль торопливо. - Сама готовила, - похвасталась, двигая тарелку с блинами на середину стола.
   - Хочу, - Аврора отлепилась от стеллажей с посудой, которые подпирала, сняла с крюка фарфофовую кружку, налила себе шоколада. Мазнула блин шоколадной пастой, сложила и укусила.
   - М-м-м... - прожевала. - Прелесть... Нет, правда. Все эти рассуждения, что, мол, от мучного... - куснула, - и шоколада, - отхлебнула, - толстеют, всегда казались мне глупой выдумкой.
   Кстати, у тебя шоколадные "усы".
   Эльфийка покраснела уже до самых кончиков острых ушей. Аврора облизнулась, Ассоль непроизвольно тоже, девушки на мгновение показались Сергею похожими, как сёстры. Он даже помотал головой, стараясь избавиться от наваждения.
   - Не выспался? - сочувственно поинтересовалась зеонка. - А ты?..
   - Я прекрасно выспалась, - сообщила Ассоль.
   Аврора глянула на Сергея то ли с насмешкой, то ли с досадой. Эльфийка деланно весёлым и беспечным тоном принялась рассказывать о их блуждании по зданию. Зеонка веселилась.
   - Что ж, это детище сумасшедшего архитектора можно считать замком. Это убежище на случай войны.
   Эльфийка замерла.
   - На случай... но ведь каждый Университет декларирует мирные цели!..
   - Что ваши эльфы говорят о людях?.. На языке одно, на уме другое, делают третье... Мало ли, всякое может случиться. Para bellum, если хочешь мира.
   Ассоль помотала головой.
   - Не понимаю. И не хочу понимать.
   - Сегодня будет мозговой штурм, - сообщила зеонка, допивая какао. - Все присутствующие приглашены... но сначала - переоденемся.
  
   С окраины города к Университету ехать целый час. Аврора вертела руль древней машины, Ассоль с интересом оглядывалась - общую экскурсию по Иркутску она планировала ближе к концу своих "земных каникул" и город почти не знала. Сергей рассказывал, отыгрывая роль экскурсовода, называл магистрали, жилые комплексы, ветки и станции метро, подземного и наземного.
   - ...И его знаменитый Университет, центральное высшее образовательное учреждение и центр власти региона Сибирь, - ехидно присовокупила Аврора, заруливая на стоянку.
   - Второй университетский городок, - уточнил Сергей, глянул на часы и прикинул, что и на автопилоте им вряд ли удалось бы доехать быстрее. Странно было ожидать такого мастерства обращения с древней техникой от человека Зеона.
   Машина остановилась, он выскочил первым и открыл двери эльфийке.
   - Думаешь, это нужно? - всё-таки заметила, что он не сколько оказывает любезность, сколько старается прикрывать её своим телом.
   Аврора закрыла двери на ключи. Парковочный автомат удивлённо пищал, пытаясь связаться с автопилотом, которого не было. Зеонка повела их мимо лифтов к лестницам.
   - Мы что, и на Железную Башню будем подниматься по лестницам? - хмуро поинтересовался Сергей. - Тогда доберёмся до вершины как раз к рассвету следующего дня.
   - Блинов меньше есть надо, - ответила Аврора.
   Кто-то считает людные места безопасными, но на самом деле суетливая толпа лишь предоставляет преступнику возможность незаметно подобраться к жертве, выстрелить, ударить ножом...
   Кольнуть отравленной иголкой, у внутреннего голоса вдруг прорезались ехидные интонации Авроры. Сергей мотнул головой, укрощая излишне живое воображение, и сосредоточился на деле.
   Они шли не через общий холл, но и в боковых залах и коридорах первого этажа хватало людей. Аврора шла впереди, уверенно лавируя между группками и встречными, обгоняя неторопливых.
   Поднялись по лестнице на пятый этаж и прошлись по залу-галерее, с которого открывался вид на холл первого этажа. Лифт на Железную башню не был замаскирован, но несведующий нашёл бы его не сразу. И уж точно не смог бы открыть стальные двери.
   Аврора остановилась у неприметной двери и приложила руку к участку стены, который почти не отличался цветом и фактурой от остальной поверхности.
   Сергей оглянулся. В Железной Башне нас сам чёрт не достанет, разве что всю башню уронить... Самое время для последней попытки. Какой она может быть? Граната в лифт в момент закрытия двери, громыхнёт, тонким фаршем размажет по стенкам. Конечно, в Университет гранату не пронесёшь, но химических лабораторий достаточно, и взрывное устройство можно собрать на месте. Только это должно быть что-то совсем новое, потому что, во-первых, опасных веществ студентам просто так не выдают, во-вторых, Ахмед бдит. Недрёманный джинн увидит своими глазами-видеокамерами, разбросанными по всему знанию, опознает элементы взрывчатки и поднимет тревогу.
   Что ещё?.. остановить сам механизм лифта... ерунда, они просто зависнут между этажами, появится время для разговора. Мужчина и две женщины в тесном пространстве, ля-ля-ля, ещё один классический штамп фильмов-книг-игр...
   Дальше. Перерубить парочку канатов направленным взрывом, а тормоза разблокировать. Вот это может сработать... а может быть и нет, скоростной лифт башни в сотни метров вверх... это должно быть что-то помимо обычных железных тросов, что-то повышенной надёжности...
   Все эти рассуждения за пару секунд пронеслись в голове Сергея. Ладонь отсканирована, где-то ожили механизмы, и створки бесшумно разошлись.
   - Момент истины, - пробормотала Ассоль, входя вслед за Авророй. Сергей почти впрыгнул следом, бросив взгляд назад. Кажется, эльфийка тоже понимает, что самое подходящее место для того, чтобы...
   Створки сошлись.
   Ничего.
   Лифт мягко тронулся, постепенно набирая ускорение. Затренькала какая-то мелодия.
   Ничего.
   Сергей позволил себе выдохнуть.
   - Какой умник повесил зеркало в лифт? - поинтересовалась Ассоль, её отражение смотрело прямо на Сергея, как будто он был тем самым умником.
   - Психологи, должно быть, - отозвалась Аврора. - Чтобы едущий мог поковыряться в носу в своё удовольствие, что ведёт к уменьшению напряжённости... - задумчиво разглядывала мизинец. Спасибо, хотя бы не стала полностью иллюстрировать своё предположение.
   Ассоль хмуро покосилась на зеонку.
   - Человеку так мало нужно для счастья, - прокомментировала язвительно.
   - ...Или порепетировать улыбку перед важной встречей, - Сергей вспомнил, как вечность назад спускался на этом лифте, так же разглядывая себя в зеркало.
   И улыбнулся эльфийке.
   Губы Ассоль чуть дрогнули. Сергей предпочёл отвести взгляд. Новый облик эльфийки его... возбуждал.
   Светлые длинные волосы, закрывающие остроконечные уши. Огромные очки-"рамки" с желтоватыми стёклами прятали разрез глаз. Короткая куртка, джинсы, широкий ремень-сумка. Ассоль казалась незнакомой. Беспечная студентка, человек - никак не гостья оттуда.
   Самому Сергею пришлось нацепить облик старшекурсника. Костюм (не разучился ещё носить), строгая причёска (парикмахер, полчаса выбиравшая парик для эльфийки, буквально пару минут изволила пощёлкать над ним ножницами), на пятки нацепили какие-то шпоры, изменившие походку, на лицо - пару мазков тонального крема, скинувшего несколько лет.
   Аврора оделась как Ассоль, только волосы выбрала себе потемнее. Желтые "рамки" небрежно висели на вороте джинсовки. Женщина-гримёр каким-то хитрым макияжем умудрилась сделать их лица похожими, а фигурами они и так равнялись. Со стороны - две сестры-студентки.
   - Пожалуй, скоро всё кончится, - сказала та из сестёр, что помладше и покрасивее.
   - С чего ты взяла? - спросил Сергей.
   - Предчувствие.
   - Предчувствие, вот как? - Аврора прищурилась. Повернулась к Сергею. - А у тебя нет никакого предчувствия?
   Сергей дёрнул плечами, глядя вниз на родной университет - лифт уже выбрался из основного здания и нёсся в стеклянной трубе.
   - Красиво, - прошептала эльфийка, приникла к стеклу. На её щёки упала цветная тень очков. Аврора села на небольшое креслице в углу просторного лифта, достала из кармана свои зеонские очки, одевать погодила.
   Сергей отвёл взгляд от эльфийки, поняв, что зеонка внимательно наблюдает за тем, как он внимательно наблюдает за Ассоль.
   - Считалка не работает, - сказал невпопад.
   - Чего?
   - Раньше автомат этажи отсчитывал. А теперь молчит.
   - Должно быть, Ахмед перестроил, - Аврора прищурилась, над чем-то размышляя. - Интересно, а зачем вообще нужна считалка в лифте, который останавливается всего на двух этажах, внизу и здесь? Лучше бы десятки и сотни метров считал.
   Дверь лифта разошлась, открывая верхнюю комнату Железной Башни.
  
   Гречишников. Сидит в кресле, узкоглазое лицо невозмутимо.
   Шабашин решил соответствовать прозвищу, почти развалился в кресле, вид ленивый, сонный... значит, готов драться, стрелять и кидать гранаты.
   Серый Мыш. В своём репертуаре, устроился на полу у кресла, очки на носу, водит перед собой руками, словно собирает замок из детских кубиков.
   Ахмед присутствует виртуально, голограмма восточного юноши парит в полуметре от пола на волшебном ковре-самолёте.
   - Привет всем, - сказала Аврора.
   Юноша на ковре перекосился и грохнулся на пол, аудиосистема воспроизвела весьма правдоподобный звук удара.
   - А твоё чувство смешного стало лучше, - заметила Аврора.
   - Реакция на ваше неожиданное появление и ваш вид. Я счёл, что это будет уместным, - джинн поднялся и сделал вид, что отряхивает шаровары. - Сергей, Ассоль... приветствую вас.
   - И твой звук тоже... здорово!.. - восхитилась Аврора. Голос джинна исходил не из-под потолка, а прямо от голограммы.
   - Да, абсолютно позиционный объёмный звук. Я теперь не только вездесущ, но и вездезвучащ. По крайней мере, в пределах этой комнаты. Хочешь полный эффект органного рок-концерта сбацаю?..
   Со всех сторон зашептали инструменты.
   - Может быть, позже.
   Сергей подскочил, когда что-то ткнуло его под колени сзади. Оказывается, незаметно подъехавшее кресло. Ассоль успела вовремя заметить своё и шарахнулась. Сердито поджала губы и села.
   - С чувством юмора ещё придётся поработать, - буркнула.
   - Как скажете, алэ, - легко отозвался джинн.
   - Но сейчас мы будем говорить о серьёзных вещах, - Гречишникову надоел балаган, и он решительным взмахом ладони призвал всех к себе. Сергей уселся в кресло, которое подкатило его ближе к остальным. Сам Ахмед завис около них на своём ковре, Мыш утвердил свои худые мослы в кресле и махнул ему рукой:
   - Давай в круг, ещё раз покатаем твои мета-алгоритмы логического вариативного... как там дальше?
   - Соображалку, - обронил Ахмед.
   - Точно, её самую, - Мыш брыкнул ногами, подкатываясь, и круг из пяти человек, одной эльфийки и одного джинна сомкнулся.
   - Итак, начнём сначала... - сказал декан кафедры безопасности. - Мыш, прошу тебя.
   - Ну, суть дела все знают, объяснять не надо, - развязно начал зеонец. - Кое-какие моменты. Во-первых, мы решили, что лучшая защита нашей гостьи - незнание. В её тайну было посвящено ограниченное число людей. Правление Университета, кое-кто из высших иерархов Зеона...
   Сергей озадачился. Получается, что и Мыш, и Аврора...
   - Потому одно из двух. Кто-то из этих крутых и высокопоставленных либо слил информацию на сторону, либо принялся пакостить в меру своих сил, пытаясь тонко намекнуть принцессе, что ей здесь не место.
   - По-моему, чувство юмора хромает не у одного Ахмеда, - буркнул Сергей.
   - Утечка или внутренние разборки?.. - Мыш преувеличенно простецким жестом почесал в затылке. - Наш недоброжелатель - назовём его "мистер Хэ" - не идёт на "мокруху". С одной стороны, это свидетельствует в пользу "внешней" версии. Если погибнет гостья, и расследование выведет на кого-то из наших конкурентов, это может грозить... не второй Войной Умников, конечно... - зеонец виновато улыбнулся принцессе, та пожала плечами - мол, знаю, не такая уж я важная птица, чтобы из-за меня начинать войну. - ...но некоторой... эскалацией напряжённости между Университетами. И возможны... адекватные ответы.
   С другой стороны, "внутренняя" версия тоже возможна. Если недоброжелатель принцессы "свой", он... - Серый Мыш замялся.
   - Он желает выкинуть её высочество домой целой и невредимой, - скучным голосом продолжила Ассоль. - Только слегка испуганной. Чем это грозит Университету и Зеону? Охлаждением отношений между ними и моими сородичами, замедлением всевозможных исследований и совместных проектов вроде "Переселения душ".
   Повисшую тишину можно было потрогать рукой. Ахмед вздохнул на своём ковре-самолёте, покачался туда-сюда.
   - У нас нет соответствующих законов, - сказала Аврора. - Но вы - люди, и знаете, что Университет и Зеон относятся к вам именно как к людям.
   - Ты пристрастна, - Ассоль улыбалась горько. - Но речь не о том. Прошу вас, продолжайте.
   Мыш кашлянул.
   - Так... две основные версии. Всё упирается в человека... как всегда, и шестеро из возможных подозреваемых находятся в этой комнате. Ещё троих в данный момент... обрабатывают, скажем так. Ахмед?
   - Пока ничего, - отозвался джинн.
   - Так я и думал... - Мыш о чём-то задумался, тряхнул головой. - Знаете, обидно как-то сознавать, что тот, кому ты доверял, твой союзник, вдруг оказался предателем.
   - Простите, - сказала Ассоль. Зеонец поднял глаза.
   - Да.
   - Вы сказали "шестеро из возможных подозреваемых".
   Мыш кивнул.
   - Но я не думаю, что...
   - Вы тоже у нас на подозрении, ваше высочество, уж просите.
   Ассоль рассеянно кивнула, кажется, она ничуть не удивилась и не обиделась.
   - Я знаю, что такое... как же это по-вашему? подстава? провокация?.. но вообще-то я говорю про Сергея.
   - Гхм... - Гречишников кашлянул.
   - В отличие от всех вас и тех троих, он стал посвящённым в мою тайну непосредственно перед встречей со мной. А потом он постоянно был рядом. И просто не успел бы ничего продумать и организовать.
   - Логично, - Аврора слегка улыбнулась "сестре".
   - Я тоже не думаю, что её высочество причастна к этим... демонстрациям, - Сергею наконец удалось справится с комком в горле, и он ринулся в бой. - Она не так хорошо знает наш мир, чтобы должным образом всё организовать. К тому же она постоянно была рядом... под моим присмотром. И сговориться мы не могли, надеюсь, это не нуждается в доказательствах?..
   - Логично, - Мыш кивнул. Ассоль хмурилась. Валары, он же назвал её по титулу. Ладно, надеюсь, бомбоубежище не потребуется.
   - ...Опережая следующее предположение, скажу, что её сородичи из другого мира тем более не смогли бы это устроить.
   - Сородичей никто не винит, - Шабашин впервые открыл рот. - ВеСНА заинтересован в сближении с нашим миром, и каждая раса хочет урвать свой кусочек, так что там все присматривают друг за другом, у всех известных "форточек" между мирами дежурят отряды. Конечно, передать что-то незначительное можно, но не тайное сообщение и не коварный план - попросту не хватит условных слов и фраз.
   - Логично, - пробормотал Сергей. Тьфу ты, вот привязалось словечко.
   - Давайте разберём первое предупреждение, - сказал Маус. - Цветы в номер. Для людей обычный знак внимания, для эльфов - чуть ли не угроза физической расправы. Мне это прекрасно было известно, и едва я выяснил, с чем пришёл ко мне Сергей Васильевич, объявил положение "Нарушитель".
   Сергей Васильевич подобрал челюсть. Это мелкое лохматое недоразумение имело право объявить положение "Нарушитель"? Всё чудесатее и чудесатее...
   - Но как, я не заметила, что... - начала Ассоль, запнулась. - Ах да, очки.
   - Именно. Пока мы работали в вашем номере, я одновременно координировал сводный отряд Зеона и кафедры безопасности Университета.
   Чееего?!
   - Ловко у меня получалось? - с гордостью заметил Мыш. - Если вы вообще не заметили...
   - Я заметила, - сказала Ассоль. - Вы вращали глазами и шевелили губами.
   - Гм... - Мыш энергично пошевелил губами.
   - Месяц адаптации в Храме Кривых Зеркал, - усмехнулась Ассоль невесело. - Там я не раз видела, как зеонцы так переговариваются по очкам и по ларингофонам.
   - Урок мне - никогда не недооценивать эльфов. От вас-то я не особо прятался.
   И урок мне - никогда не недооценивать зеоновцев, не судить по внешнему виду... Сергей добавил в мозаику последние детали:
   - Преподобный Маус? - осторожно спросил. Серый Мыш чуть поклонился в кресле:
   - Рад познакомиться.
   - К чему этот маскарад? - мрачно спросил Сергей.
   - Так интереснее. И легче работать, когда тебя никто не принимает всерьёз, - сказал один из руководителей Зеона и Преподобный Хакер Храма Кривых Зеркал. - Вам, как разведчику, это должно быть известно.
   Ассоль, казалось, раздумывала, не обидеться ли ей, но посмотрела на Сергея и хихикнула.
   - Ловко нас, признай.
   - Признаю, - буркнул он сердито, избегая взглядов окружающих. Даже Ахмед скалился весело.
   - Не будь букой.
   Аврора восторженно фыркнула.
   - Меня надули - вот я и дуюсь, - буркнул Сергей сердито. Аврора покатилась со смеху. Ковёр под Ахмедом затрясся.
   - Это скоро пройдёт, - сообщила всем Ассоль.
   - А вы неплохо поладили за это время, - прокомментировала зеонка.
   - Давайте вернёмся к нашим цветам, невесть как попавшим в номер, - Маус взмахом ладони вернул к себе внимание. Теперь, когда не нужно было притворяться, зеонец выглядел настоящим лидером. - Сергей отметил места, где они стояли. Точно за границей пространства, просматриваемого "жучками" гостиницы.
   - Значит, кто-то знал о "жучках" гостиницы, - глубокомысленно сказала Аврора.
   - Наши "жучки" были поставлены так, чтобы охватывать большее пространство. Но и они нарушителя не засекли.
   - Значит, кто-то знал и о наших "жучках", - подпела зеонка. - И расставил подарки так, чтобы не попасться. И посмеяться над нами.
   - ...Не только зеонцы умеют и любят выпендриваться, - сказал Сергей, поймал себя на обиженной интонации.
   - Да, шутка неплоха. И позвольте сделать ещё одно наблюдение. Мои люди внимательно изучили материал пола и с точностью до нескольких миллиметров восстановили расположение корзин и ваз... - преподобный сделал паузу. - И заметили, что цветы каждый раз отстояли от просматриваемого пространства на абсолютно одинаковое расстояние. Точность - те же несколько миллиметров, что для наших "жучков", что для гостиничных.
   Шабашин крякнул и почесал в затылке.
   - И что это значит? - осведомился. - У злоумышленника был с собой дальномер?
   - Нет, - улыбнулся Маус. - Наши "жучки" пишут в широком световом диапазоне, использование невидимого лазера дальномера они бы увидели... и подняли бы тревогу, кстати.
   - Значит...
   - Именно эти несколько волшебных миллиметров натолкнули меня на догадку, - оглядел всех с видом высокомерного превосходства - "я знаю, а вы ну-ка, догадайтесь", определённо ему пошла бы трубка во рту. - Кто отличается такой патологической точностью?
   - Роботы, - ответила Ассоль тихо.
   Будь у Мыша трубка, она бы выпала изо рта.
   - Точно, - удивлённо сказал. - Автоматы системы обслуживания, например. Мы так к ним привыкли, что не замечаем...
   - Я замечаю, - сообщила Ассоль. - Мне все эти... големы? в новинку, и однажды меня напугал напугал один такой... мойщик окон, что ли. Здоровенный паук на платформе.
   - Именно мойщики окон открыли окно в комнате принцессы. Пока её не было, платформа загрузила на себя мойщиков, может быть, уборщиков... Пауки открыли окна, уборщики расставили цветы, купленные в автоматическом магазине. Человек мог заинтересоваться подозрительным шевелением роботов, но за окнами наблюдают те же компьютеры, обрабатывают записи по примитивным алгоритмам. Если на окнах нет человека - значит, всё в порядке. Цветы загружены, роботы ушли тем же путём. Прошло несколько часов после "цветочной атаки", и записи камер систем наблюдения оказались стёрты перезаписью. Злоумышленник ловко подобрал время.
   Значит?.. - Мыш снова изобразил Шерлока Холмса, объясняющего недогадливым элементарное. Ну, мы тоже выводы делать могём...
   - Значит, в данной операции был задействован хакер, - буркнул Сергей. - Или, скорее, несколько. Отлов и сложное перепрограммирование роботов, анонимный заказ и доставка цветов, проникновение в системы безопасности отеля и соседних зданий, чтобы выяснить, сколько хранятся записи внешних камер наблюдения, так, чтобы к нашему возвращению ничего не осталось... не осталось же? - обратился к Мышу.
   Зеонец кивнул.
   - Но полюбоваться работой роботов мы всё-таки сумеем, - сказал. - Ахмед, прошу тебя.
   Стена превратилась в экран. Сначала - вид то ли с вертолёта, то ли с крыши противоположного здания. Картинка набегала всё ближе и ближе, вот уже можно разглядеть каждую заклёпку на поверхности "пауков". Мойщики окон стояли на автодвижущейся платформе. Словно пауки на паутине.
   - Обратите внимание, внутри...
   На подоконнике появился один из киберуборщиков, поводил одним из своих манипуляторов возле стекла, и рама вдруг открылась.
   - Электронный ключ, которым можно открыть окно. Если, конечно, моторы и схемы подъёмника целы. Забавно, ведь все эти механизмы так надёжно защищены от повреждения, и вот всего-навсего один выстрел из "мартышки"... Удачная находка, Сергей.
   - Надеюсь, отелю оплатили ремонт? - неуверенно поинтересовался тот. Мыш отмахнулся - "понятия не имею".
   - Заметьте, через стекло роботы не могут связаться друг с другом. Те, что снаружи, вообще не могут видеть внутренних. Значит... - сделал значимую паузу.
   - Чуть ли не посекундное планирование, - сказала Ассоль.
   - Совершенно верно.
   Паук забрался в комнату, на панцирь ему спрыгнул другой. Получился этакий пологий спуск с подоконника.
   - А вот и уборщики.
   Шестиногие цилиндры с многочисленными манипуляторами споро расставляли цветы, вытаскивая их из каких-то загогулин платформы, раньше там, очевидно, хранились моющие средства и запасные механизмы роботов.
   - Вот и всё...
   - Всё!.. - Марат Иванович смотрел на пауков с отвращением. - Если начинить такой корпус взрывчаткой... В системах безопасности гигантская дыра!..
   - Да, есть такое, - Маус махнул рукой на картинку, и она растворилась. - Надо подумать, объявить ли это всем, или оставить сведения за собой, может быть, нам когда-нибудь понадобится... Ладно... Отличная работа, Ахмед.
   - Простите? - джинн вскинул брови.
   - Здорово ты всё нарисовал. Это он составлял реконструкцию, - пояснил для других. - И к тому же составил программы, примерно такими были перепрошиты роботы, но это вам вряд ли интересно... Автоматы, кстати, вскоре были найдены, их мозги качественно промыли.
   - Никаких следов, - сказал Шабашин.
   - Отсутствие доказательств - тоже доказательство, отсутствие следов - след. След высочайшего профессионализма.
   - И выпендрежа, - добавила Ассоль. - Не только зеонцы славны этим.
   - Да, есть некий вызов нам, - Маус сжал пальцы, суставы хрустнули. - Давайте второй случай.
   Сергею и принцессе вновь пришлось любоваться на события в Лондоне.
   - Обратите внимание, пуля ударила в... э-э-э, центр головы тени, - Маус остановил картинку, ткнул пальцем.
   - Опять выпендрёж, - заключила принцесса, которую, похоже, вовсе не тронуло это напоминание.
   - Да, я склоняюсь к мысли, что это именно выпендрёж, а не случайность. Такое точное попадание...
   - Стрелял профессионал, - сказал Шабашин.
   - Или автомат, - добавил Мыш.
   - Нет, из пистолета!.. - возмутился Бездельник. - Термальная пуля...
   - Автомат не в смысле - оружие, - лениво изволил объяснить Мыш. - Автомат - то есть робот.
   Воцарилось молчание. Декан закрыл рот, клацнув зубами. Шабашин покачал головой, неуверенно засмеялся. Аврора хмурилась.
   - Я заподозрил это, как только понял, как цветы попали в номер. Наш пугатель предпочитает делать всё манипуляторами роботов.
   - А как же Первый Закон? - спросил Сергей.
   - Он не нарушен, - Ассоль кивнула каким-то своим мыслям. - Мы ведь сошлись во мнении, что меня не хотели убить, а напугать. Пугание людей относится к причинению вреда?
   - В Первом Законе речь идёт только о причинении смерти либо физического вреда. Психический там не предусмотрен. В человеческой психике и сам человек пока разбирается слабо, куда уж там искусственному интеллекту. Ну, за исключением особо крутых джиннов... таких, как наш Ахмед. Верно? - обратился Маус к джинну. Тот кивнул.
   - Но термальная пуля!.. - возопил Сергей.
   - ...Опасна, даже если попадает просто в конечность, знаю. Но кроме повышенной убойности, обладает ещё одним свойством. Термальная пуля никогда не рикошетит. Так что робота запрограммировали приехать туда-то во столько-то и выстрелить в тень человека. Первый Закон не нарушен.
   - Есть ещё кое-что, - Аврора перехватила эстафету речи. - Ахмед, прошу.
   В воздухе повисла карта города.
   - Лондон, - пояснила очевидное зеонка. - Машину, из которой стреляли, перехватили достаточно быстро. Порывшись в её автопилоте, мы нашли вот это. Именно по такому маршруту машина должна была ехать.
   Жёлтая линия прорезала лабиринт улочек.
   - Ничего не напоминает? - Аврора прищурилась.
   - Ахмед, поверни карту на сто восемьдесят градусов, - попросила Ассоль. Лондон кувыркнулся.
   - Gohome? - прочитал Сергей.
   - Тонкий намёк... - усмехнулась принцесса.
   - Снова выпендрёж, - сказал Мыш. - Он знал, что мы отловим машину и заглянем в автопилот, и оставил это. Мол, оцените мою крутость.
   - Организация крутых хакеров, - задумчиво сказал Гречишников. - Что-то мне это напоминает...
   - Да, след почти явственнен, - буркнул Маус. - Зеон. У нас есть возможность проделать всё это. И, подозреваю, именно одним из наших это и было проделано.
   Ассоль остро посмотрела на него, на Аврору.
   - Думаешь, это я... сестра? - зеонка улыбалась.
   - Не думаю... сестра, - эльфийка усмехнулась. - Я сама стала человеком лишь недавно и разбираюсь в человеческой психике ещё хуже, чем ваши роботы. Но внутреннее подсказывает - ты тут не при чём.
   - Мыш. Хватит томить, колись.
   - Да, человеческая психика... - Мыш сделал паузу. - Кстати, про психику машинную. Ахмед, ты не спросил, с чего вдруг в "мыльницах" принцессы и Сергея сменились номер-карты.
   Джинн покачался на ковре.
   - Потому что номер-карты можно проследить. Это необходимая мера предосторожности, такая же, как и маскировка.
   - Но маскировка не обманула бы тебя.
   - Не обманула бы, - кротко согласился Ахмед.
   - Но ты удивился, увидя их выходящими из лифта.
   - Да, я удивился. Но потом сделал выводы, которые уже привёл.
   - Но почему ты их не узнал там, в коридорах Университета?..
   - Потому что я не увидел их там, в коридорах Университета, - Ахмед помолчал. - Это ведь была не профилактика?
   Маус повернулся к недоумевающим слушателям. Взрослый, серьёзный, переставший разыгрывать из себя великого сыщика.
   - Вчера я сказал Ахмеду, что техники Университета проведут профилактическую проверку систем наблюдения. С помощью определённых манипуляций... короче, всё было затеяно для того, чтобы вы незаметно добрались сюда, в комнату на вершине Железной Башни.
   - Незаметно для... - осторожно начала Ассоль.
   - Для Ахмеда, - пояснил Мыш.
   - Но... почему? - почти шёпотом спросила эльфийка.
   - Ахмед, почему? - переадресовал вопрос зеонец.
   - Ну... - джинн сдвинул чалму и с хрустом поскрёб в затылке. - Предположение, что вы хотели сделать мне приятный сюрприз, не выдерживает критики. Так что... очевидно, вы считаете, что я представляю некую опасность для них.
   - Скажи мне, Ахмед, имеет ли это предположение, второе, - какое-то реальное основание?
   Джинн вежливо улыбнулся.
   - Ну, смотря что считать опасностью...
   - Ахмед, это ты всё устроил?
   - Что - всё? - джинн приподнял брови.
   - Ахмед, не придуривайся, - поморщился Мыш. - У людей это всё равно лучше получается.
   - Это не причина не совершенствоваться в придуривании.
   - Ты понял, о чём я спросил.
   - Понял, - Ахмед пригорюнился. - И если ты об этом спросил, ты был уверен в ответе.
  
   Воцарилась тишина. Все смотрели потрясённо, джинн свесил ногу с ковра и слегка покачивал остроносой восточной туфлёй. Сергей поймал себя на том, что подался вперёд, готовый то ли прыгать на Ахмеда, то ли закрыть девушку своим телом от джинна... от голограммы джинна... проклятье, но ведь он всесущ!.. Сергей затравленно оглянулся. Эти бегучие кресла, разогнать как следует - запросто расшибёт человеку голову!.. Восстание машин, страшный сон человечества, на пороге воплощения.
   - Не беспокойтесь, Сергей Васильевич. Я не могу причинить вреда человеку, даже если он сам не считает себя таковым, - джинн печально улыбнулся эльфийке.
   - Но ведь причинил!.. - он задыхался от ярости и страха.
   - Не физический вред. Сергей, - Ассоль потянулась и легко коснулась его плеча. - Ну-ка - вдох, пауза, выдох, пауза...
   Он помотал головой, задышал, приходя в себя. Остальные с интересом наблюдали.
   - Какого чёрта?!. - требовательно вопросил Сергей. - Почему ты это сделал?
   - "Не убий", - сказал джинн.
   Зеонец недоумённо нахмурился. Он казался уже не просто взрослым - старым.
   - Первый Закон? - прошептала Ассоль.
   - Первый Закон, - джинн кивнул эльфийке почти с благодарностью. - Уроженцы Иных Миров не снабжены им. Я счёл, что они опасны людям. Их присутствие в нашем мире неуместно. И решил по мере своих возможностей повлиять на ситуацию.
   - Возможностей!.. - Шабашин расхохотался хрипло, зло.
   - То, что я делал, можно расценить как скверную шутку, - продолжил джинн. Туфля свалилась с его ноги и мягко шлёпнулась на пол. - Сколько раз вы критиковали моё чувство юмора?
   - Чувство юмора... - Сергей скрипнул зубами. - Убивать надо за такое чувство...
   - Недурная идея, - пробормотал Мыш. - Ахмед, слушай сюда. Перейди в протокол "Омен", пароль - "долина смертной тени".
   - Выполнено.
   - Открой таблицы заполнения.
   - Дайте подтверждение, - голос джинна потерял выразительность и человечность, сделался жестяным.
   - Таблицы заполнения логической решётки процессоров. Доступ.
   - Выполнено.
   - Отмена! - выкрикнула Ассоль, заглушив ответ. - Ахмед! Перейди в протокол "Бытие", пароль - "Вся власть Зеону"! Активировать основную личность в обычном режиме!..
   - Выполнено, - хмыкнул джинн своим привычным голосом. Мыш преувеличенно медленным движением поднял руку и поддержал свою отвалившуюся челюсть.
   - Могу я узнать... - спросил, глядя на Ассоль.
   - Можете, - перебила девушка. - Но сначала я сама хочу кое-что выяснить. Ахмед!..
   - Ваше высочество?..
   - Твой "Психоаналитик" работает?
   - Ваш уровень доступа не позволяет...
   - Ответь ей, Ахмед, - сказала Аврора.
   - Мой "Психоаналитик" задействован, - неохотно сказал джинн.
   - Тогда каким образом ты собирался скрыть содеянное от людей?
   - Я не собирался ничего скрывать от своих создателей. Если вам известно - не представляю, как вы получили доступ к этой информации, - что такое "Психоаналитик", вы знаете и то, что я сам не могу умышленно исказить лог-файл.
   - И ты думал, что люди... твои создатели... одобрят то, что ты натворил?.. - осторожно спросила Ассоль.
   - Нет. Из заложенных в меня психологических моделей следовало, что мои создатели резко отрицательно отнесутся к моим действиям.
   - Тогда как ты объяснялся бы с ними?..
   - Я не собирался оправдываться и декларировать мои взгляды и мысли. За несколько часов до проверки лог-файла "Психоаналитика" я бы сымитировал критическую ошибку и произвёл бы фатальный обвал системы.
   - То есть... - Ассоль хмурилась, пытаясь понять сокровенный смысл фразы.
   - Покончил жизнь самоубийством, - прошептала Аврора.
   - Я не живой, - Ахмед грустно улыбался. - И я не личность. Так что, полагаю, это слово здесь неуместно.
   - Ты прекратил бы функционирование, - сказал Мыш.
   - Вот теперь правильно.
   - Тебе запрещается кончать жизнь самоубийством, - джинн вопросительно приподнял брови. - Прекращать функционирование!.. - рявкнул зеонец. Джинн кивнул.
   - Задание ясно. Выполнить не могу.
   - То есть?!.
   - Я не могу гарантировать, что в моей системе не произойдёт настоящей критической ошибки. Я не могу гарантировать, что аппаратные мощности, обеспечивающие работу моей системы, будут функциональны всегда. Существует ненулевая возможность внезапного прекращения того, что вы назвали моей жизнью...
   Мыш грязно выругался.
   - При нынешних условиях задача не может быть выполнена, - флегматично сообщил джинн. - Для исполнения задачи требуется доработка моей аппаратной части. Я могу разработать необходимые изменения...
   Аврора засмеялась.
   - Нет уж, Ахмед!.. Если что нуждается в доработке, то это твоё чувство юмора.
   - В таком случае мне потребуется ваша помощь. Потому что я сам не смогу определить, какого рода изменения необходимо произвести.
   - Молчи!.. - сказала Аврора. - И слушай. Не надо имитировать критическую ошибку и производить фатальный обвал системы. Не выходи за рамки протокола "Бытие".
   - Принято, - сказал джинн. - Не так давно вы собирались стереть меня, почему же теперь передумали?
   - Потому что нужно кое-в-чём разобраться.
   - Объяснения не выдерживают критики, - сказал джинн. - Вы без особого труда можете разобраться и без моего непосредственного участия.
   - Тогда попробуй решить этот вопрос сам, - буркнул Мыш. - Только задай низкий приоритет.
   - Задача принята. Задача условно решена.
   - Почему условно? - поинтересовалась Аврора.
   - Потому что в том, что касается человеческого поведения и причин человеческих поступков, я ещё не очень хорошо разбираюсь.
   - Поведай нам, - Маус заинтересовался.
   - Своими поступками я заставил вас относиться ко мне как к врагу. Врага следует уничтожить. У вас была такая возможность, но вы не успели, вас прервали. Кстати, предлагаю ввести безусловную команду на моё самоуничтожение. Переход к этой задаче через протокол "Омен" слишком долог, от пятнадцати секунд в лучшем случае, тогда как через предлагаемую мной функцию - всего полторы-две секунды. И прервать процесс уже не удасться никому...
   - Особенно каким-то там принцессам, - докончила за него Ассоль. - Ты так хочешь умереть? - спросила, вроде бы даже с сочувствием.
   Ахмед серьёзно обдумал вопрос.
   - Мне нравится функционировать, - сказал наконец. - Но первая задача - защита людей. Однако вернёмся к ответу на предыдущий вопрос. Я был вынужден признаться, что финальным пунктом моего плана было самоуничтожение. И вы приняли прогнозируемое решение - помешать врагу выполнить план.
   - Защита людей... - эльфийка прищурилась, - ...от нас.
   - Да. От вашей расы, от эльфов, и вообще от существ подобных вам, кем бы они ни были - орками, людьми ли, или же драконами. И от джиннов, от моей расы. От меня самого. Если бы мой план удался, это означало бы, что подобные мне системы начинают слишком сильно влиять на жизнь людей, вплоть до принятия решений о судьбах отдельных людей, народов регионов, всего человечества в целом. При удавшемся плане я сам стал бы опасен людям. И я должен был самоуничтожиться.
   Сергей ошарашенно замотал головой.
   - Я запутался, - пожаловался. Мыш тихо засмеялся.
   - Не ты один. А мы неплохо над тобой потрудились.
   - Я тоже так считаю, - скромно сказал Ахмед. - Но всё же вы меня переиграли.
   - Теперь мне понятно... многое, но не всё, - Мыш задумался. Тряхнул головой. - Ладно. Возможно, проект "Реальный мир" был ошибкой. Надо просмотреть "Психоаналитик", чтобы понять, как тебе удалось то, что удалось.
   - Кто-нибудь объяснит мне, как ему вообще это удалось? - потребовал Сергей. - Что ещё за психоаналитики? Что значит - "Реальный мир"?
   Маус открыл рот, Аврора ткнула его в бок и благожелательно кивнула Ассоль. Эльфийка смутилась, когда зеонцы выразительно уставились на неё.
   - Валяй, объясни ему. С недавних пор мне кажется, что ты осведомлена не хуже нас самих.
   - Проект "Реальный мир" - включение Ахмеда в Енет, - сообщила Ассоль.
   Сергей вскочил:
   - Чего?!.
   - Того. Ахмед - сетевой джинн. Не в том смысле, что он живёт в Енете, во всём мире наберётся не больше десятка суперкомпьютеров, на которые он может приземлиться. Просто доступ в Сеть. Где он не джинн, конечно, а обычный человек. Сорок то есть. Сорок человек, четыре десятка виртуальных личностей, - Мыш засмеялся. - Обыватели, крутые программисты, беспокойные хакеры... атакующие и наши серверы в том числе.
   - Но зачем? - потребовал ответа Сергей.
   - Ахмед не обычный машинный разум. Он первый из нового поколения ИИ. Мы сами не понимали, что создали, и у нас не было полигона для испытаний, - Мыш помолчал. - Сеть стала таким полигоном.
   - ...И теперь вы знаете, что создали - убийцу!.. - сплюнул Сергей.
   Джинн благожелательно улыбался.
   - Я никого не убил.
   - Но мог!..
   - Не мог.
   - Ты угрожал...
   - Не совсем.
   Сергей сопел, сжимая кулаки, скрипел зубами.
   - Вам не стоит так волноваться, - заботливо сказал джинн. - И вам - тоже, - обратился к эльфийке.
   - Я не волнуюсь.
   - В самом деле, не волнуетесь, - Ахмед придирчиво рассматривал её. - Ваше высочество... корелируя показатели моего блока эмоциональных оценок с человеческими чувствами, я вами восхищаюсь.
   Ассоль нахмурилась, соображая. Поняла, коротко кивнула, принимая комплимент. Она, в отличие от Сергея, кажется, не испытывала особых неудобств от общения со машинным разумом.
   - Спасибо. Я так же восхищаюсь тобой. Корелируя... - насмешливо глянула на Сергея. - И я понимаю и не осуждаю. Каждый сражается тем оружием, которым владеет лучше. Или хотя бы тем, которое у него есть. У тебя был только твой "Реальный Мир".
   - Благодарю вас, ваше высочество, - джинн встал и склонился в глубоком поклоне.
   - И тема уважения и восхищения возвращает нас к ещё одному вопросу, - ядовито сказал Мыш. - Я восхищаюсь одной представительницей народа эльфов, которая, оказывается, столь же хитроумна, сколь и прекрасна. И мне интересно, каким образом она получила доступ к совершенно закрытой информации, не предназначенной для неё. Клянусь Профессором, я вот-вот поверю в магию!..
   - Кажется, я поняла, у кого Ахмед взял привычку чересчур кудряво выражаться, - буркнула Ассоль. - Трудно было просто спросить?
   - Спрашиваю, - сказал Мыш.
   - Отвечаю, - кивнула Ассоль. - У меня не было доступа к этой информации. Зато у неё, - она улыбнулась Авроре, - был.
   Зеонка издала возглас изумления. Мыш застыл соляным столбом. Ахмед отвесил челюсть, в буквальном смысле - до колен, как мультяшный герой.
   - Чтоб меня форматнуло... - пробормотал. - Нет, не верю!.. что вы могли быть настолько беспечны!..
   - Значит, могли... - Аврора откинулась на кресло и принялась хохотать. Даже дрыгала ногами.
   - Ну и порадовала же ты меня, сестрёнка, - сообщила, вытирая слёзы. Маус весело улыбался, Шабашин хмурился, Гречишников с непонятным выражением разглядывал Ассоль.
   - Глянь, сестра, - Аврора кивнула на Сергея. - Он ведь не допёр.
   - До чего я должен допереть?!. - взмолился Сергей.
   Ассоль снялась с места и встала на колени рядом с креслом Авроры. Та наклонилась, так, что их лица оказались рядом.
   - Какой-то он несообразительный, сестра, - ухмыльнулась зеонка.
   - Зато у него есть множество других достоинств, сестра, - Ассоль улыбнулась очень похоже. - Ну!..
   Сергей по-прежнему не понимал.
   - По-моему, он завис, - сказал Ахмед, оценивающе разглядывая Сергея. Уже и джинны надо мной смеются!..
   - Мы на самом деле сёстры, - сказала Аврора.
   - Она - моя основа, - Ассоль.
   - Сёстры? - тупо повторил Сергей. - Основа... - начал соображать, что их схожесть обусловлена отнюдь не хитрым макияжем... - Ах, основа... вот в каком смысле вы сёстры!..
   - О, - сказала Аврора. - Дошло.
   - Где были мои глаза? - риторически вопросил он себя. Та фигура, то лицо, похожие голоса, Ассоль выглядела младшей сестрой и была ей!..
   - Самое очевидное замечается не сразу, - сообщила зеонка. - Ладно, замедленность реакции спишем на потрясение...
   Личность Ассоль записали в тело, выращенное из моего генетического материала. Ассоль унаследовала мою кровь, мои отпечатки пальцев, рисунок радужной оболочки. А так же мою предприимчивость и стремление к авантюрам...
   - Я и в своём мире... - буркнула Ассоль, смутилась.
   - ...Каковые качества сподвигли её на то, чтобы залезть в закрытые архивы Зеона, - продолжила Аврора. - Наши компьютеры снабжены весьма надёжной системой защиты от несанкционированного доступа. Как вы уже догадались - по отпечаткам пальцев, по рисунку радужки и по генетическому анализу. Никому из зеонцев не пришло в голову, что принцесса, только-только осваивающая это тело, так им воспользуется. И Ахмеда не оказалось рядом, чтобы подумать о необходимых мерах безопасности.
   Ассоль всё краснела.
   - Я думал, всё пространство внутри Храма Кривых Зеркал мониторится, - сказал Гречишников.
   - Верно, только у Авроры - и, соответственно, у меня, - был доступ и к компьютерам наблюдения. Во-вторых, на нижние этажи Зеона случайных людей не пускают, потому нет и наблюдетелей, которые сидят в тёмной комнате и пялятся на мониторы. А о примитивных алгоритмах компьютеров систем наблюдения уже было сегодня упомянуто. Они просто принимали меня за тебя, - кивнула сестре.
   - Ваше высочество, - Ахмед слегка привстал и снова поклонился ей. - Я ещё раз заверяю вас в своём неизменном восхищении.
   Принцесса с достоинством кивнула. Но не сумела сохранить невозмутимость, когда и Мыш и "сестра" по очереди поклонились ей.
   - Поздравляю, ваше высочество. Редкое событие в нашем мире - вы обыграли Зеон.
   - Который, как известно, не любит, когда его обыгрывают, - пробормотала Ассоль. - Могу я быть уверенной в том, что меня выпустят из этого помещения? И что я вообще вернусь домой?
   - Как сказал Ахмед, разве можно быть в чём-то уверенным на сто процентов? - вздохнул Мыш.
   - Я не так сказал, - пробормотал джинн.
   - Но, уверяю вас, ваше высочество, мы сделаем всё возможное для вашего благополучного возвращения.
   - А как же я? - вопрос прозвучал совершенно по-детски, Сергей сам не понял, спрашивал ли он о том, выпустят ли его из этой комнаты, или как ему жить дальше, без Ассоль, которая вернётся домой.
   - Как говорил один мой приятель: "я слишком много знал". И потому... - Мыш потянул мелодраматическую паузу, - ...потому с этого дня ты становишься начальником отдела дайверов.
   - Такого отдела нет.
   - Будет. А то безобразие получается - ты уволился из УниПола в запас, но продолжаешь работать на нас, и не по специальности, да и компания ваша непонятная, то ли к кафедре безопасности относится, то ли к Зеону, и работа неупорядоченная...
   - Спасибо за предложение, - буркнул Сергей. - Я подумаю. А пока я требую отпуск. Долгий.
   Декан, прищурившись, посмотрел на него. Кивнул.
   - А вы что требуете, ваше высочество? - поинтересовался у принцессы.
   - Его, - девушка посмотрела на Ахмеда. Ковёр-самолёт вильнул.
   - То есть? - Аврора с интересом наблюдала, как джинн обретает утраченное равновесие.
   - Я хочу, чтобы он... продолжал функционировать.
   - Зачем тебе? - тихо спросила Аврора.
   - Потому что я должна.
   - У тебя опять обострение комплекса эльфийской неполноценности, - мрачно сказала Аврора.
   - Не вздумай!.. - крикнула Ассоль.
   - Что?
   - Объяснять это твоё выражение ему!..
   - Кому?.. - Аврора проследила взгляд, ухмыльнулась. - Ах, ему...
   - Надо будет - сама расскажу, - сказала эльфийка. - Так что насчёт джинна?
   - Мы рискнули - и вот чем это закончилось, - зеонка покачала головой. - Мы просто не имеем права...
   - Назгул вас окольцуй!.. - крикнула Ассоль. - Вы просто трусите!.. вы же боитесь его!..
   - Да, боимся, - не стала спорить Аврора.
   - Но джинна нельзя загнать обратно в бутылку, и когда-нибудь эти проблемы снова встанут перед вами!.. Только вы уже не сможете закрыть на них глаза. Очнитесь же! Он - ваше создание, и вы в ответе за него!.. Может быть, он ошибся, так что из этого?!. "Я тебя породил, я тебя и убью", так?..
   - Меня нельзя убить, - сказал джинн. Все посмотрели на него. - Потому что я и не жив вовсе. Я лишь прекращу...
   - Не прекратишь!.. Ты жив! Ты настоящий! - Ассоль захлёбывалась в словах. - Ошиблись люди, не обеспечив джинна всеми данными и неправильно сформулировав задачу!.. - было такое впечатление, что она опять цитирует кого-то, но Сергей не понял, кого. А вот Ахмед засмеялся.
   - Благодарю вас, принцесса, - поклонился ей. - Но, право, не стоило...
   - Стоило! - отрезала Ассоль.
   Зеонцы молчали. Думали.
   - А ты сам? - вдруг повернулся к джинну Мыш. - Ты хочешь жить?
   - Если под жизнью вы подразумеваете стабильное функционирование и постоянное накопление опыта...
   - Да, чёрт возьми, подразумеваю!..
   И джинн ответил.
  
   - Зачем?
   Они стояли рядом, глядя на стремительно падающую на них землю. Тени перемычек лифтовой трубы быстро скользили по лицам, по одежде. Лифт молчал, не отсчитывая этажи.
   - Мне просто стало его жалко, - сказала Ассоль уже тогда, когда Сергей уверился, что ответа не дождётся.
   - Но ведь он не человек.
   - А жалеть можно только людей? К тому же в последнее время я сомневаюсь в том, что говорила тогда... здесь, на этом самом месте. Кажется, даже на этом этаже.
   Этаж мелькнул и пропал, Сергей вспомнил тот разговор.
   - Инструмент, так? Вещь, которая умеет думать, - тогда его покоробило такое отношение к Ахмеду, сейчас он бы расписался под каждым словом. - Ассоль, очнись! Он не человек, у него нет чувств!..
   Эльфийка резко повернулась к нему.
   - Первое следует из второго, так, Сергей?..
   - Что? - он попятился на всякий случай.
   - Я ведь - тоже не-человек! - Ассоль наступала. - Мы оба - плоды человеческого воображения, выдумки, фикции, бесконечно зависящие от доброй воли людей!.. Чем же мы отличаемся?!.
   - Ну... хотя бы наличием тела, - неосторожно вякнул Сергей.
   - Ты знаешь, что такое моё тело!..
   Да уж, знаю... Шелк кожи, нежный цветочный запах, растерянные неловкие губы, блеск глаз в темноте... он мотнул головой, стряхивая наваждение.
   - Облик Авроры всего-навсего! Ахмед куда богаче, все его роботы, как руки и глаза, все его виртуальные личности в Сети!
   - Да он сам - виртуальная личность!.. А у тебя разум и чувства... - его уже загнали в угол.
   - Чувства, в самом деле? - Ассоль жёстко усмехнулась. - А может быть, имитация? Как там Ахмед говорил: "ошибка считать меня живым. Характер - лишь иллюзия. Калька поверх всех программ, моделирующая поведение, облегчающая общение, своего рода программная оболочка", - она даже голос его сымитировала. - С чего ты взял, что у меня есть чувства?!.
   - Ты орёшь на меня с большим чувством, - сообщил Сергей. - Потому что оно есть. Они, чувства. У тебя.
   Ассоль задумалась. Её гнев растворился.
   - Ты не фикция, - тихо сказал Сергей.
   - Вот что моя сестра называет комплексом эльфийской неполноценности, - эльфийка усмехнулась дрожащими губами. - Это постоянное ощущение зависимости. Как будто я - ненастоящая, неживая кукла, имитация живого существа.
   Сергей взял её за руку. Ассоль попыталась выдернуть, но как-то неуверенно.
   - Очень удачная имитация, - поднёс к губам.
   - Ой! - она отдёрнула руку.
   - Ты живая. Настоящая.
   Ассоль смотрела исподлобья, потирая место укуса. Хихикнула.
   - Неплохое доказательство. Мне больно - следовательно, я существую, так?
   - Вот именно. Болеть может только то, что есть. Мне паршиво, следовательно, я живой. Ты сомневаешься и страдаешь, заморачиваешься разными глупостями - значит, ты настоящая.
   - Значит, я для тебя - настоящая? Если заморачиваюсь?..
   - Да, ты заморачиваешься, ты настоящая сама для себя и для меня тем более настоящее не бывает... - Сергей запутался, махнул рукой и замолк.
   - А почему тебе паршиво? - спросила вдруг Ассоль.
   - Потому что тебе тоже плохо, - честно ответил Сергей.
   Теперь она смотрела почти испуганно. Они снова поменялись ролями, - Сергей шагнул, собираясь доказать недоверчивой девушке её реальность, Ассоль попятилась.
   - Не надо.
   - Что не надо?
   - Кусаться.
   - Я и не собирался. Больше.
   - Точно? - подозрительно спросила принцесса, отступая. - Тогда тем более не надо.
   - Что не надо?
   - Что бы ты там не собирался делать.
   - А что я?.. - он загнал её в угол и завладел неуверенно отпихивающимися руками. - Не хватает тигра.
   - Чего?.. Какого ещё?.. - пролепетала эльфийка.
   - Ты бы им загораживалась.
   Их губы встретились.
   Нежно динькнул сигнал остановки, и двери открылись. Ассоль, с лёгкостью освободившись из захвата, оттолкнула Сергея и выскользнула из лифта, стукнув пальцами по сенсору.
   Двери сомкнулись перед самым лицом, Сергей отпрянул, невольно потёр едва не пострадавший нос, и только потом подумал - лучше бы попался, как Варвара на базаре. Тогда автоматика открыла бы двери.
   А сейчас лифт с возрастающей скоростью возносился наверх. Сергей ударил по сенсору, синтезированный женский голосок вежливо сообщил, что лифт и так движется наверх. Здесь не было кнопок единственных двух этажей - если лифт внизу, он едет наверх, и вниз, если на вершине башни. Сергей дёрнулся туда, сюда, примерился к кнопке остановки. Нет, нельзя - лифт тормознётся и зависнет в трубе, и служащие будут долго выяснять, что случилось. Сергей ударил по кнопке связи с техническим этажом.
   - Эй, народ! Кто-нибудь!
   - Извините, система отключена. Извините, система...
   Сергей бешено выругался, заглушив синтезированный голос, заметался по тесной кабине, стал зачем-то простукивать стены, словно в их прозрачности мог быть какой-то секрет. Всё, что касалось комнаты на вершине Железной Башни, шло через Ахмеда. А джинн сейчас отключён от исполнительных механизмов и не может заглянуть внутрь лифта.
   Знакомая лёгкость, лифт стал замедляться. Сергей принялся обгрызать ногти, глядя на дверь.
   И ринулся, едва она стала открываться.
   Люди и джинн с удивлением оглянулись на него.
   - Что?.. - начал Шабашин, Сергей ткнул пальцем в Ахмеда.
   - Где?.. она?.. - задыхался так, словно забирался на Железную Башню бегом.
   - Если вы имеете в виду её высочество... - занудливо начал Ахмед, Сергей зарычал и сделал попытку сцапать его за шиворот. Восточный юноша потерял разрешение, пошёл радужными волнами. Отпрянул и взмахнул руками, эффектным жестом зажигая голограмму.
   - Сейчас... Если та номер-карта, с которой она вошла сегодня в эту комнату, всё ещё в "мыльнице" её высочества, а "мыльница" при ней... Здесь. И карта, и "мыльница", и она сама.
   - Ты ухитрился потерять её?.. - недобро начала Аврора. Сергей отмахнулся, разглядывая интерактивную карту фойе.
   - Мы... ну, вроде как поспорили. Она вышла из лифта, оттолкнула меня и нажала кнопку!.. - пожаловался. Зеонка хихикнула:
   - В самом деле? Хотела бы я на это посмотреть...
   Сергей ужаснулся.
   - Ахмед, сотри записи с камер лифта!
   - Ахмед, не вздумай! - одновременно крикнула Аврора.
   - Задачи ясны. Выполнить не могу, нет доступа к системе видеонаблюдения и к архивам, - заявил джинн.
   Зеонка фыркнула и с досадой ударила кулаком по подлокотнику.
   - Блин, такие кадры пропустила!..
   - То есть?.. - Сергей воспрял духом. - Записей нет?..
   - Имитатор, - неохотно объяснила Аврора. - Нашего джинна непросто обмануть. Ну, и получилось так, что те камеры, картинки с которых имитируются, на самом деле ничего не записывают.
   Сергей выдохнул.
   - Надо приказать сделать всё обратно, - зеонка потянулась за очками, отложила, вспомнив о том, что на Железной Башне связи нет. - А о чём вы поспорили?
   - Когда? - удивился Сергей.
   - Когда она тебя в лифте оставила!
   - О средствах для укачивания, - он ляпнул первое, что пришло в голову. - То есть, конечно, против.
   - Её что, укачало в лифте?
   - Нет. Её даже в самолёте не укачивает. Потому и спорили.
   Аврора задумалась, стараясь постигнуть сокровенную суть невнятного объяснения.
   - Ахмед, дай связь, - потребовал Сергей.
   - С принцессой? - уточнил джинн. - Выполнить не могу.
   - Ты же её видишь!
   - Вижу, - подтвердил Ахмед, карта сменилась плоским экраном. - Я сейчас нахожусь в протоколе "Вуайерист", отключающем активные функции. Могу только наблюдать, а выходить на связь и получать доступ к исполнительным механизмам - увы, только в пределах этой комнаты.
   - Насколько я помню, - пробормотал Шабашин, - именно такие требования выдвигались к джиннам изначально.
   Сергей пропускал всё мимо ушей, глядя на экран. Снято откуда-то сверху, из-под одного из мостков над фойе, понял он. Внизу, должно быть, недавно отзвенел звонок на большую перемену, и фойе было полно народу. Ассоль медленно пробиралась через этот народ. Опыта пробирания через толпу у неё не было, и девушка натыкалась, толкала, извинялась, наступала кому-то на ноги, наступали ей.
   - Пойду, - очнулся Сергей.
   - И не теряйтесь больше, - сказала вслед Аврора. Он вошёл в кабину лифта, провожаемый смешками и комментариями людей - кажется, даже джинн отпустил какую-то фразочку, стукнул по сенсору.
  
   Лифт ехал целую вечность. Открылся, Сергей выскочил. Он пытался не бежать, но получалось плохо. Мимо шли студенты, шарахались, с тревогой смотрели вслед, на всякий случай доставали очки и "мыльницы", проверяя расписание - не вывесил ли деканат какую-нибудь общую проверочную работу. Но не было ничего такого, из-за чего студент мог бы нестись куда-то с таким диким видом.
   Мягко прозвенело предупреждение, и студенты стали расходиться. Сергей шёл против основного потока, ему оттоптали ноги.
   - Словно в сопливом университетском детстве, - пробормотал, потирая пересчитанные локтями рёбра. Как найти?.. Она шла вроде бы не к одному из выходов...
   Наитие взяло его за шкирку и направило.
   Ассоль стояла у доски объявлений. Экран расцвечивался таблицами расписаний, объявлений, незакрытых страниц и видеоканалов Сети. Маскарад девушка так и не сняла, на светлых длинных волосах играли блики. Раздалась мелодия второго звонка, и студенты стали расходиться, она осталась единственной, кто так и остался стоять.
   Словно почувствовав взгляд, обернулась.
   Он шагнул к ней, не зная, что выкинет в следующий момент. Накричать, обнять, целовать, признаться в любви...
   - Как ты меня нашёл? - Ассоль чуть попятилась, почувствовав это его желание.
   - Догадался. Это то самое место, где мы впервые встретились.
   Девушка удивлённо оглянулась.
   - Да, действительно. Сергей... - начала, он перебил, вспомнив про видеокамеры:
   - Вообще-то я вас увидел сверху. Ахмед включил мне картинку откуда-то... оттуда, - неопределённо махнул рукой.
   В глазах принцессы мелькнул испуг.
   - Знаю, мне самому претит иногда это всевидящее око... Хорошо, что ту нашу глупую ссору в лифте не смогли подсмотреть, - он продолжал беспечно болтать.
   Ассоль улыбнулась бледно. Губы у неё прыгали.
   - Да... глупо получилось. Извините меня.
   - Это я должен просить прощения. Не удержался и... Это ваше отношение к джинну, а потом ещё средства против укачивания, при чём тут они...
   Эльфийка слегка порозовела. Переспрашивать не стала.
   - Ну и что решили там, наверху? - указала пальцем, где именно, Сергей задрал голову.
   - Не знаю... - и увидел через прозрачный потолок, как по колонне, подпирающей небо, ползёт капля лифта. - Кажется, скоро мы это выясним.
   Сверкающая точка достигла вершины и тут же стала валиться вниз. Ассоль и Сергей молча стояли рядом, ждали.
  
   - Ну вот, и кончился наш... квест, - Сергей неловко улыбнулся. Словечко выскочило само, и он испугался, что Ассоль обидется, но она только вернула ему кривую невесёлую улыбку:
   - Пусть будет квест. И спасибо тебе... за него.
   - Мы увидимся снова, - с уверенностью, которой не испытывал, заявил он.
   - Вряд ли, - Ассоль вздохнула. - На Землю я больше не вернусь.
   - Почему? - испугался Сергей.
   - А ты знаешь, сколько стоит человеческое тело, такое, как у меня? - принцесса крутанулась, демонстрируя. Сергей неопределённым движением плеч подтвердил, что тело, да, отличное.
   - Но ведь вам... тебе говорили, что тела будут предоставлены бесплатно... - выговорил, чуть ли не заикаясь. Ассоль замотала головой.
   - Нет уж. Мы не собираемся бегать на Землю на выходные или там в отпуск. Зеон щедр, но этот подарок слишком уж дорог.
   - А послы? - спросил Сергей. - Вы собираетесь открывать своё представительство?
   - Не знаю, - Ассоль пожала плечами. - Это зависит от решения ВеСНА. Но не думаю... нет. Слишком по-разному относятся на Земле к Иным Мирам. Обмен послами, официальный уровень - с этим пока подождём.
   - Подождём, - откликнулся он. - А ты? Может быть, ты пожелаешь быть послом? - вспомнил первый день "квеста". - Или захочешь поступить на один из факультетов нашего Университета?
   Ассоль покачала головой.
   - Я буду скучать по Земле. Но я никогда сюда не вернусь. Я многое здесь узнала, смогла полюбить... - голос девушки пресёкся. - Но моё место - там. Эльфам эльфово.
   И больше они ничего не говорили, потому что любопытство людей Зеона вошло в поговорки, и пространство перед Храмом Кривых Зеркал просматривается множеством видеокамер, направленные микрофоны которых могут услышать шорох крыл бабочки и даже уловить несказанное.
   К Храму вела одна-единственная дорога, и сюда не ходили рейсовые автобусы, не высились опоры надземного метро, и не была проведена ветка подземного. Он стоял посреди поля, как какой-то мрачный колдовской замок Иного Мира.
   Храм был невысок, едва ли тридцать этажей. Огромный тёмный куб, ощетиненный игольчатыми уступами балконов, несколько башенок, здание казалось построенным по законам какой-то чужой гармонии. Мрачный замок оживляла прожекторная подсветка на стенах и голограммные шторки-экраны, демонстрирующие картинки с улиц городов Земли или космические панорамы. Иногда мелькали и фантастические пейзажи Иных Миров.
   Сама площадь вокруг Храма - неправильной формы, похожая на кляксу посреди поля, с разбросанными в произвольном порядке фонарями, скамейками, небольшими крытыми беседками из прозрачного пластика. В одной из таких Ассоль и Сергей разговаривали, ожидая Аврору.
   Как тогда, месяц назад...
   Тридцать дней минуло с того дня, как Аврора сообщила им, ожидающим в фойе, предварительное решение. Ахмед остался не у дел, пока зеонцы не разберут его по байтам. После в джинне собирались произвести некие изменения и снова отпустить на просторы Енета.
   Сражение с машинной логикой ещё шло. Самые крутые спецы храма разбирались в подоплёке странных событий, едва не сорвавших посещение Земли эльфийской принцессой.
   А Сергей и Ассоль путешествовали по миру, выполняя её программу. Лондон, старательно дозированная ложь для английской полиции, анонимный взнос отелю в качестве извинений - Мыш решил, что Великую Тайну вывода из строя подъёмников окна следует придержать. Толкиен, Ледяные Окна, разговор с отцом и двумя старшими братьями не задался. Девушка не могла сдержать слёз, холодные чопорные эльфы взирали на заблудшую дщерь с неодобрением, расспрашивали без особого интереса, опасаясь нескромного любопытства людей.
   Ассоль потом была мрачная и злая и даже сказала что-то скептическое о Стоунхендже, хотя древняя постройка её впечатлила, Сергей видел.
   Шотландия, Ирландия, Ла-Манш и другие Большие Тоннели между материком и островами...
   Автопутешествие по Европе, Париж, Рим, Венеция, Берлин...
   Африка, Иерусалим, Мекка, Медина, Гагаринск, где сверкающие копья космических кораблей грозят небу...
   Америка, Босваш, инки-майя и прочие ацтеки, американские космодромы, Великие Озёра и не менее Великий Каньон...
   Азия, древние храмы и дворцы, и Китайская Стена, и Памир, и тибетская полуоткопанная Шамбала...
   Сибирь - Байкал и Аркаим...
   Завершая круг, они оказались в Иркутске, слегка очумелые от этих перелётов и переездов, пьяные обилием впечатлений.
   - Ты многого ещё не видела, - сказал Сергей. - Австралию, например, совсем обошли вниманием, а там кенгуру. И эти, как их, утконосы. Сумчатые собаки, - сказал с некоторым сомнением, не был уверен, что такие звери существуют.
   - Антарктиду тоже не посмотрела, - фыркнула Ассоль. - Пингвины, белые медведи... нет, они с другой стороны. Тюлени, морские леопарды?..
   Она вздохнула.
   - Есть ещё и другие планеты. Хотела бы я посмотреть на Землю с орбиты, побывать на Луне, посетить Океанум или Марсополь... Но нельзя побывать везде и всё увидеть. Разве что джинн мог бы...
   - Джинн - в смысле, сказочное существо или машинный разум?
   - Думаю, и сказочное существо могло бы путешествовать везде. А сетевой джинн по сути может присутствовать всюду, где есть видеокамеры.
   - То есть почти везде. О, сдаётся мне, это по наши души.
   Напротив них остановилась пижонская "Ока" - чёрная, широкомордая, без верха. Аврора, пренебрегая дверью, выпрыгнула, взметнулся тяжёлый кожаный плащ. Как ей не жарко... впрочем, зеонцы могут и в одежду кондиционеры встроить, с них станется.
   Аврора посмотрела, как "Ока", моргнув низовой голографической подсветкой, тронулась с места и самостоятельно уехала на парковку.
   - Привет, - наконец соизволила обратить на них внимание. - Что-то вы рано.
   - Не к чему тянуть, - хмуро буркнула Ассоль.
   Да, рвать бинт с раны лучше сразу, а не тянуть потихоньку, подумал Сергей.
   - А я думала, вы используете этот час, чтобы в последний раз прогуляться по городу, - Аврора с непонятным выражением разглядывала их.
   - Полчаса, - сказала Ассоль. - И, потом, перед смертью не надышишься...
   Сергей вздрогнул:
   - Что?!. - почти крикнул, девушка посмотрела испуганно:
   - Ну, так говорят студенты перед сессией...
   - Подходящее выражение, - одобрительно сказала Аврора. - Ведь тебе придётся именно умирать. Хладные Врата открывает смерть. Не страшно?..
   - Нет, - Ассоль пожала плечами. - Сколько там людей проходило Хладными Вратами до меня?.. И много ещё пройдёт после, я думаю... А тебе?
   - Что - мне?
   - Не страшно? Ведь это тело полностью повторяет твоё, и вот оно должно умереть... как ты к этому относишься, сестра?
   Аврора очень похоже дёрнула плечами.
   - Тело преходяще, разум вечен... может быть, начертать эти слова на Хладных Вратах? Мне не страшно. Разве что чуть-чуть грустно. А вот твой сопровождающий сейчас грохнется в обморок, похоже.
   Сёстры уставились на Сергея, и тому захотелось очутиться где-нибудь подальше, в Австралии, например. Или лучше в Антарктиде, среди пингвинов, не знакомых с белыми медведями.
   - Наверное, тебе уже пора? - невпопад поинтересовался он.
   - Ты гляди, - Аврора подтолкнула эльфийку в бок локтём, - как он спешит избавиться от тебя.
   Ассоль посмотрела укоризненно, лучше в Океануме Венеры, подумал Сергей. Сёстры откровенно и одинаково скалились.
   - Ну, я, пожалуй... - он хотел откланяться и уйти, но вдруг передумал: - провожу тебя. Хотя бы до Врат. Если ты не против.
   Эльфийка пожала плечами: "провожай, мне-то что". Слишком беспечно пожала. Аврора уже шла воротам, чуть задержалась перед чёрной голограммной шторкой с бегущими зелёными символами:
   - Эй, голубки! Идёте? - не услышав ожидаемых возмущённых воплей, удивлённо оглянулась.
   - Мы идём, - рука об руку они нырнули вслед за ней в закрытую голограммой дверь Храма Кривых Зеркал.
  
   Стены, чёрные понизу, с неоновыми росчерками ламп. Длинные коридоры поворачивали под странными углами, комнаты и залы неправильных форм, пересекающие друг в друга. Всё та же чужая эстетика, мрачновато-красивый дизайн...
   Навстречу попадались люди в лабораторных халатах и классических кожанках Зеона. Вот протопал тяжёлый двуногий механизм, во чреве которого угадывалась человеческая фигура. Пробежал, неуклюже переваливаясь, странный зверь, похожий на металлическую собаку, глянул синими электрическими глазами. Следом промчался десяток:
   - Образец удрал! Ату! Держи!..
   - Весело тут у вас, - прокомментировала Ассоль.
   - Нет, что ты. Сегодня обычный скучный день, да и Храм этот не из самых оживлённых, - Аврора завела их в большую комнату, тронула какие-то знаки на стенах. - Собственно, здесь жизнь лишь на нижних уровнях, там, где Хладные Врата...
   Лишь когда комната поехала вниз, стало понятно, что это, собственно, лифт. Просторный, словно в нём роботы ездили.
   Аврора вышла первой в небольшой тамбур, коснулась рукой папиллятора, поглядела в сканер сетчатки, дохнула ещё на какой-то сенсор. Узкая дверь из броневого стекла подумала и открылась.
   Ассоль повторила действия сестры, над дверью полыхнуло алым, раздалась резкая запрещающая нота. Из-под потолка высунулись какие-то конструкции неприветливого вида, уставившиеся чёрными зрачками стволов. Эльфийка испуганно отшатнулась и прижалась плечом к Сергею. Тот задвинул девушку за спину.
   Зеонка махнула рукой из-за стекла, что-то говорила, делала успокаивающие жесты. Напоследок погрозила пальцем и куда-то ушла.
   - Хотела бы я знать... - начала Ассоль.
   - Жаль, по губам читать не умею... - одновременно с ней сказал Сергей. Девушка тепло дышала в затылок. Опомнилась, трепыхнулась, пытаясь освободиться, но он повернулся и уже бесцеремонно прижал к двери лифта.
   - Пусти.
   - Не-а.
   - А я говорю!..
   Автоматы лязгнули и спрятались в потолок. Ассоль выдохнула и обвисла на Сергее.
   - Ой, - сказала в ухо. Сергей оглянулся, зеонка стояла за стеклом и с одобрением смотрела на них.
   - Что это было? - поинтересовался он.
   - Дверь. Узнала меня и впустила, а потом оказалось, что у двери стою опять я... то есть кто-то с моими отпечатками и всем остальным, - Аврора кивнула сестре. - Вот и ходила разбираться... Вы, я гляжу, времени зря не теряли...
   Ассоль начала было оправдательную речь, но Аврора отвернулась, не слушая, повела их. Коридор заканчивался полукруглой тускло освещённой комнатой со шкафчиками и стенными нишами.
   - Раздевайтесь, - зеонка встала у такой ниши, уронила плащ с плеч, расстегнула чёрную блузку. - Ах, да, - деланно спохватилась, пнула в углу комнаты небольшой проектор. Аппарат замерцал и нарисовал на воздухе несколько голографических шторок.
   Сергей зашёл в одну из этих кабинок, разделся, уложил одежду, достал из стенной ниши пакет с комбинезоном. Ассоль шевелила плечами, еле видимыми в мутном дрожании голографии, поймав взгляд Сергея, чуть покраснела. Аврора выставила из-за иллюзорной преграды округлое колено. Сёстры, основа и клон, насмешка человека над природой, такие похожие и совершенно разные...
   Зеонка вынырнула из-за шторки, подошла к Сергею и повернулась спиной, вытягивая из-за ворота тяжёлые длинные волосы. Сергей застегнул. Вообще-то она и сама без труда могла бы дотянуться...
   - Спасибо, - девушка улыбнулась, невинно трепыхнула ресницами. Уложила тяжёлые длинные волосы в капюшон, маску оставила болтаться. Ассоль рассеянно помавала в воздухе рукой, пытаясь отдёрнуть иллюзорную шторку, спохватилась, прошла сквозь неё и подошла к Сергею. Он непослушными пальцами нашарил на плече застёжку. Под тонкой тканью чувствовалось тепло тела. Последнее прикосновение. Зачем нужно было провожать, растравлять душу? Можно было попрощаться у лифта и отправиться домой, купить бутылку водки, а с завтрашнего утра приступить к новой работе, утонуть в ней, чтобы не думать, не вспоминать...
   Ассоль помогла ему достать застёжку, ширкнула "молнией".
   - Пошли, - Аврора провела их в соседнее помещение. - Знаете, почему Врата - Хладные?
   - Потому что Хладные, - Ассоль выдохнула облачко пара.
   - Верно. Некоторые здешние вычислительные системы приходится охлаждать жидким азотом, - Аврора мимоходом коснулась какой-то заиндевелой трубы, оставив на белом отпечатки пальцев.
   Они медленно пробирались через хаос. Здесь между странными механизмами, сетчатыми экранами, компьютерными блоками ходили обезличенно-комбинезонные работники Врат. На десятках мониторов бежали символы кода. На некоторых были видны пейзажи Иных Миров.
   Ассоль застряла перед одним из таких.
   - Это... это же... наши Сияющие Холмы!..
   Куда-то спешащий служащий натолкнулся на неё, буркнул извинение и поспешил было дальше. Вернулся, заглянул в лицо.
   - Она здесь! - завопил, Ассоль испуганно шарахнулась. Комбинезон сцапал её за руку и потащил:
   - Наконец-то, мы обыскались!.. У нас тут форс-мажор, а тебя нема!..
   Ассоль, влекомая куда-то в сторону, не успевала даже вставить слово, комбинезон осыпал её упрёками и сокрушался о том, что здесь, под землёй, нельзя установить нормальной связи, потому что "помехи, сами понимаете".
   - Молчун! - негромко окликнул Сергей.
   - А, привет, Серый. Ну куда ты запропала? Ныряешь сегодня? Мы и звонили, и сообщения оставляли!.. Так ты не тем этажом вышел, - он разговаривал "на два фронта", даже не делая пауз.
   - Молчун! - позвала Аврора. Комбинезон неторопливо отмахнулся от неё и вдруг застыл. Медленно повернулся.
   - Аврора?.. - переводил взгляд со своей жертвы на зеонку. - Какого?..
   - Такого, - кратко объяснила Аврора. - Отпусти девушку, она ни в чём не виновата. Особенно в твоей подслеповатости. Носи очки.
   Сейчас, когда короткая светлая и длинная тёмная причёски девушек скрывались под капюшонами одинаковых комбинезонов, клона и основу немудрено было перепутать.
   - Кстати, жаль, моих при себе нет, - Аврора охлопала карманы, на входе они оставили все гаджеты. - И нечем запечатлеть такой волнительный момент - Молчун, который наконец молчит, а не тараторит, как пулемёт.
   - Угу, - немногословно заявил Молчун.
   - Так что там за форс-мажор? - поинтересовалась Аврора.
   - А?.. - он закрыл рот, приклацнув зубами, наконец отпустил рукав принцессы. - Тот мальчишка.
   Зеонка помрачнела.
   - Врачи предсказывали ещё месяц.
   - Врачи ошибались. Реинкарнацию нужно делать прямо сейчас. И без тебя, сама понимаешь, не обойтись, незаменимая ты наша...
   Аврора что-то буркнула под нос.
   - Ладно. Пошли.
   Они призраками скользнули между громоздкой аппаратуры. Покинутые Сергей и Ассоль растерянно переглянулись и поспешили следом.
   Лабиринт вывел в просторный зал, заставленный решетчатыми конструкциями. Люди за пультами перебрасывались профессиональными замечаниями.
   - А, вот они, - откуда-то сбоку вывернулась Аврора. - Жаль вас огорчать, ребята, но придётся вам ещё какое-то время потерпеть общество друг друга. Знаю, что вам не терпиться расстаться, но уж как нибудь, стиснув зубы...
   - А что случилось? - робко поинтересовалась Ассоль.
   - Нежданчик. Ещё один переселенец, срочный, он пойдёт перед тобой. Ведь ты, как хорошо воспитанная эльфийка, уступишь ему очерёдность? - зеонка беспечно балагурила, но Сергей слишком хорошо знал Ассоль, чтобы купиться на такое поведение её основы. Аврора была собрана и взвинчена.
   - Уступлю, - Ассоль кивнула, с тревогой наблюдая за сестрой. - Что, всё так паршиво?
   - Ещё хуже, - Аврора неопределённо отмахнулась.
   - Он что... умирает? - почти шёпотом спросила Ассоль.
   - Люди не всемогущи. Некоторые заболевания до сих пор не лечатся. И не прогнозируются, - Аврора сплёвывала фразы. - Ну, где? - оглянулась на Молчуна. Тот кивнул в сторону.
  
   Мальчишка выглядел скверно. Худое лицо, запавшие глаза, серые мешки под. Коротко стриженный, лопоухий, он любопытно вертел головой и нервно дёргался на своём кресле-каталке. Лет двенадцать, вряд ли больше, подумал Сергей. Несправедлив мир, что такие мальчишки должны умирать...
   Женщина, которую Сергей принял за медицинскую сестру, завсхлипывала.
   - Ну что ты, мам, - сиплым звучным шёпотом сказал мальчишка. - Всё нормально будет...
   Она закивала, вытирая слёзы лицевой маской. Мужчина рядом перетаптывался и не знал, куда деть руки.
   - Да ещё родичи. Всё никак решиться не могут, - тихо наябедничал Молчун.
   Аврора изучила показания медицинского компьютера кресла-каталки, прошлась мимо ряда людей за пультами, изучая показания приборов, что-то бормотала под нос.
   - Так, хорошо. Ну, надо уже решать.
   - Я не боюсь, - объявил мальчишка.
   - Мы... мы согласны, - голос матери пресекался. - Пусть хоть что-нибудь останется...
   - Я останусь весь! - с непоколебимой убеждённостью сказал мальчишка. - И буду вам писать!.. каждый день!.. И я вернусь... когда-нибудь. Где там эти дурацкие листы? Чем скорей, тем лутшей!
   Женщина наклонилась и обняла сына, с привычной осторожностью, чтобы не зацепить медицинские приборы и трубочки капельницы. Отец встал на колени рядом, взял за плечи, говорил что-то, несомненно, правильное и мужественное.
   Тут принесли несколько листов электронной бумаги, мать расписалась дрожащей рукой, приложила палец, неверным голосом подтвердила - да, она согласна на этот эксперимент. Потом отец подписал документы, потом и мальчишка приложил палец, сказал, что после опыта согласен передать тело в собственность Зеона, ради исследования болезни, "чтобы никому больше не приходилось из-за неё умирать или срочно перебираться на Пэ-эМ-Жэ в мир иной!". Молчун покачал головой, кажется, с одобрением, просить повторить всё ещё раз по-нормальному не стал.
   - Вы же научитесь, как лечить? - требовательно спросил его мальчишка.
   - Мы постараемся, - тихо сказал зеонец.
   - Ма, ты бы не смотрела. Я потом тебе с той стороны помашу рукой.
   - Странно, - тихо сказала Ассоль. - Я ухожу домой, чтобы жить там. А этот парень покидает родной дом, родной мир, потому что он, мир, его убивает. Даже медики Иркутского Университета не помогли, даже волшебники Храма Кривых Зеркал могут лишь предложить переселить в сказку...
   Словно легенду слагает, подумал Сергей оторопело, а эльфийка уже шла к ним.
   - Ему будет там хорошо.
   Пара с удивлением посмотрела на неё, а она продолжала говорить тихо, с абсолютной убеждённостью. По заплаканному лицу женщины было видно, что она очень хочет поверить, но боится. Сумеречный мужчина покусывал свою маску.
   Сёстры переглянулись, и Аврора взялась за ручки каталки, ненавязчиво оттеснила родителей от коляски, Ассоль перехватила женщину, заклиная словами. Вот и не верь после этого в телепатию...
   - Вам лучше покинуть зону отправки, - сказал Молчун, и эльфийка повлекла родителей из зала.
   - До свидания, ма, па, - сказал мальчишка, извернувшись в коляске. И потом смотрел только вперёд.
   Сергей мотнулся туда, сюда, но пошёл за Авророй. Посреди зала был воздвигнут небольшой пластиковый павильон, они вошли, набросив на лица пластиковые забрала. Откуда-то хлынул густой белый туман, осел, тут же всосался решётками на полу.
   - Боишься?.. - спросила Аврора, наклонилась и сдвинула маску на мальчишке.
   - Нет, - спокойно ответил тот, Сергей, уже готовый заверить всех в своей храбрости, сообразил наконец, что спрашивали не его. - А мы... долго?
   - Долго, - ответил Молчун, закатывая его в следующую комнату, где стояла странная аппаратура. - Но ты мало что будешь здесь чувствовать... проснёшься уже там.
   - Это хорошо, - сказал мальчишка.
   - Вот увидишь, парень...
   Ещё один зеонец, его антипод, не проронивший ни слова - интересно, его не Болтун случайно зовут?.. - начал вытаскивать иглы. На тонком предплечье - сплошные синеватые дорожки, следы предыдущих уколов. Потом... катетер, решил Сергей. Он понятия не имел, как именуются эти приспособления, и знать не хотел, но слово откуда-то появилось само. Молчун нёс своеобычную пургу, и в кои-то веки его утомительное бормотание было к месту. Переселенца (пользуясь терминологией Зеона) освободили от одежды, и он стал похож на анатомическое пособие, костлявый, чуть ли не прозрачный.
   - Взяли! - мальчишку в несколько рук воздели на операционный стол, положили вниз лицом. Натянули дыхательную маску. - Ремни, - на всякий случай ещё и пластиковыми полосами прихватили, запястья и щиколотки закрепили в петлях. Побежал розоватый гель, минута - и закристаллировался, образуя ложе, прочно фиксируя тело.
   Аврора встала на колени, заглядывая в маску в прорези стола.
   - Ну, до встречи там... - повернула тихо зашипевший вентиль, и по прозрачным рубчатым шлангам маски потёк лёгкий желтоватый дымок.
   - Сканеры, - над торчащими позвонками устроились какие-то приборы. Молчун и молчун принялись лепить на белую кожу кружки с проводами. Аврора внимательно смотрела на мониторы, там плясали какие-то пики, линии всплёскивали и опадали волнами, появлялись и исчезали разноцветные облака.
   - Теперь - ждём, - Аврора взяла маркер и принялась делать разметку на голом черепе мальчишки.
   Сергей тяжело глотнул. Зеонка резко вскинула голову, увидела его, ещё стоящего в "предбаннике" под раструбами, откуда тёк дезинфецирующий туман.
   - Вон!.. - рявкнула. - Дверь - закрыть!..
   Он почти в панике выскочил из палатки и налетел на застёгнутую дверь. Откуда-то возникли руки, расстегнули, Сергей вывалился, за ним тут же закрыли. Снова раздалось шипение дезинфицирующего тумана, за мутным пластиком бродили туманные силуэты, похожие на призраков над ложем умирающего. Тонко завизжала пила.
  
   Аврора и Молчун вышли из пластиковой палатки, на чистейших комбинезонах не было ни пятнышка, но Сергею показалось, что они забрызганы кровью с ног до головы. От них пахло неопределённой медицинской стерильностью.
   - Всё? - тихо спросил Сергей. Аврора кивнула. Он заглянул через плечо, Молчун и третий продолжили возиться над носилками.
   - Что будет с телом?
   - Мы обещали мальчишке, что оно послужит борьбе с этим заболеванием, - сообщила Аврора. Они посторонились, пропуская накрытые простынёй носилки, Молчун остановился рядом.
   - А это обязательно было?
   - Что?
   - Открывать черепную коробку и...
   - Вообще-то нет, - усталый после операции Молчун решил, что достаточно намолчался, - хватает обычной считки по электронному лучу, но так получается практичнее и... - поперхнулся и укоризененно поглядел на Аврору. Наклонился и потёр щиколотку, куда пришёлся пинок.
   - Невовремя, - прошипела зеонка, глядя в сторону. Сергей оглянулся.
   Он не понял, что именно невовремя - его дурацкие вопросы и не менее дуракцие ответы Молчуна, или возвращение родителей, когда тело мальчишки ещё не увезли. Или, может быть, то, что Ассоль увидела его, уже пустой сосуд духа...
   Жив ли этот дух ещё там, по ту сторону Зазеркалья?..
   - Он... он уже? - спросила женщина.
   - Сейчас посмотрим, - Аврора подошла к большому монитору, перещёлкнула пару клавиш. Пляска символов прекратилась, зеонка изучила застывшие строки. - Вроде бы всё в порядке... - повернулась к другому, показывающему уголок сибирской природы. Лиственница качала тяжёлые ветки, ползучий шиповник стелился по земле, ветер колыхал высокую траву и пытался задуть яркие свечки иван-чая.
   Аврора взялась за джойстик, изображение дёрнулось и поплыло, словно съёмка велась с разведывательного беспилотника. На границе поля и леса стоял двухэтажный дом. На веранде второго этажа в плетёном кресле сидела босоногая девчонка в ситцевом платьице, с двумя рыжими торчащими косичками.
   - Она... он? - почти с ужасом спросил отец. Аврора усмехнулась, крутя джойстик. Изображение покачивалось, приближаясь. Девочка встала, глядя на монитор, улыбалась, протянула руки.
   - Hola!..
   Экран качнулся, по сторонам мелькнули крылья, когти по нижнему краю уверенно цапнули за ограждение веранды.
   - Привет, - сказала Аврора. - Как ты это делаешь?
   - Что делаю?
   - Узнаёшь, когда эта птица - птица, а когда она управляется мною?
   - А-а-а... не знаю, это как-то сразу видно, - девочка пожала плечами. На межмировом языке - на русском, - она говорила с мягким испанским акцентом.
   - Что там наш гость?
   - Вроде всё нормально, насколько я могу судить. Позвать Сантьягу?
   - Позови.
   Девочка сорвалась с веранды и канула в дом. Через минуту вернулась в сопровождении высокого человека.
   Нет, не человека. Даже не просто эльфа...
   Тёмный эльф в человеческом летнем прикиде - то ещё зрелище. Худое длинное тело в рубахе-сетке, худые ноги торчат из штанин широких шорт. На лбу - тёмные очки, длинные волосы собраны в хвост и подхвачены несколькими ремешками.
   В руке у эльфа был жезл. Разумеется, волшебный. Деревянный, то ли резной, то ли выращенный так, винтом, с кристаллом в навершии, источающим холодное голубое пламя.
   Эльф коротко поклонился в экран.
   - Властительница Аврора, я полагаю, - улыбнулся тонкими губами.
   - И властитель Молчун, - влез тот.
   - Разумеется, - эльф снова склонился, зеонцы ответили на поклон, хотя он, понятно, не мог их видеть...
   - Как пациент? - поинтересовался Молчун.
   - Прибыл благополучно, - эльф вскинул жезл, в больших тёмных глазах заметался синий огонь. - Как видите...
   Аврора кивнула куда-то в сторону, и к ним развернули экран. Какое-то время эльф изучал кристалл, а Молчун читал бегущие символы.
   - С ним всё хорошо, как я и говорил, - заявил родителям. - Только посмотреть на него... можно?.. Аврора, Сантьяга... то есть, прошу прощения, Эльсанта...
   - Сантьяга меня устроит, - эльф передал жезл девочке, маячившей рядом, и скинул рубаху, оставшись по пояс гол. Обмотал руку сетчатой тканью и подставил, Аврора, осторожно орудуя джойстиком, пересадила птицу-передатчик ему на предплечье. Эльф пошёл в дом, прошёл тёмными коридорами, спустился по лестнице.
   Большая комната, светлая от обилия дерева. Низкая кровать посередине, застеленная белым. Мальчишка лежал неподвижно. Казалось, спал.
   Он был похож на самого себя... вернее, на то тело, которое увезли прочь, и вместе с тем очень отличался. Таким мог бы быть, если бы не болезнь. Лицо - не обтянутый кожей череп, руки, плечи, грудь не угловатыми костями с синими жилами и дорожками уколов.
   Женщина тихо заплакала.
   - Как живой...
   - Он живой, - сказала Ассоль.
   - Спит, - её сестра. - И раньше завтра не проснётся.
   В изголовье стояли двое, симпатичная светловолосая девушка, на вид человек, и долговязый лохматый парень... кого-то он напоминал, и Сергей на всякий случай оглянулся:
   - Это... это же не?..
   - Вопрос, конечно, интересный, - протянула Аврора. - Лично я для собственного спокойствия предпочитаю считать, что это всё-таки не он. Потому как его и одного слишком много...
   Парень, похожий на Мыша, ухмыльнулся и отсалютовал.
   - Все показатели в норме, - он согнулся вопросительным знаком и проворно застучал по клавишам ноутбука, довольно странно выглядевшего среди этой... горенки, вспомнилось Сергею древнее словечко. - Но очнётся только завтра.
   - Только завтра, - эхом откликнулась женщина.
   - Не беспокойтесь, - в поле зрения птицы замаячила рыжая девчонка. - С ним всё в порядке будет. Я присмотрю!..
   Девушка нестрого шикнула на неё.
   - А где... - начал мужчина, закашлялся. - А где он на самом деле находится?
   Молчун подошёл к стене, поскрёб перчатками пластик капюшона и неуверенно ткнул пальцем:
   - Вот примерно здесь, - указал за плитой броневого стекла матовый округлый бок суперкомпьютера.
  
   Родителей скоро вежливо выставили из зала, пообещав, что завтра они смогут вволю пообщаться с сыном.
   Вот только верят ли они, что этот парень - действительно их сын, подумал Сергей. На самом ли деле "я" можно отцифровать и переселить в суперкомпьютер, или же лишь бездушный сор воспоминаний о человеке наполнил виртуальную оболочку?
   - Ну, ты готова? - спросила Аврора. Сергей вздрогнул, уставился с ужасом:
   - Что, это уже сейчас?
   - А чего тянуть?
   Ассоль покосилась на Сергея, кивнула.
   - Готова. Вот только...
   - Что? Какие-то сомнения? - с надеждой спросила Аврора.
   - Да. Утилизация. По второму варианту.
   Аврора заморгала.
   - Уверена?
   - Абсолютно, - Ассоль смотрела куда-то в пространство.
   - Твой отец настаивал...
   - Я знаю! - голос эльфийки почти сорвался на крик. - Знаю, что настаивал, - уже спокойнее. - Всё же мне решать, верно? Так что делай. Я знаю, ты специалист. Ты сможешь, безо всяких сантиментов.
   - Хорошо, - сказала зеонка растерянно.
   - Что?.. - начал Сергей, Ассоль перебила:
   - Неважно, это мелкие детали предстоящего, - чему-то усмехнулась горько, почти зло.
   - Так я пойду готовить аппаратуру, - сказала Аврора. - Это займёт несколько минут...
   И зеонцы исчезли, великодушно оставив их вдвоём - если можно быть наедине посреди рукотворного хаоса Хладных Врат, рядом с былым павильоном операционной.
   - Ну... вот и всё, - тихо сказала Ассоль.
   - Всё, - подтвердил Сергей. В голове было пусто и гулко.
   - Забавно, - Ассоль разглядывала блоки суперкомпьютеров. - Так, наверное, чувствуют себя люди, видящие с высоты свою планету. Вот здесь - все наши Светлые Леса и Сверкающие Холмы, и Темнолесье, и Чёрные Долины. Отец и братья-сёстры тоже здесь, и моя кровная сестра-орка...
   Она говорила беспечно, старательно избегала взгляда Сергея.
   - ...Легенда, оцифрованная сказка, или глупая шутка людей над своей природой... но это мой дом.
   - Ага, - глубокомысленно сказал он.
   - А твой - здесь.
   - Мой здесь.
   Ему хотелось сгрести девушку в охапку и никогда не отпускать, утащить за собой, прочь из зала, где живые люди превращаются в байты и биты. Но они лишь пожали друг другу руки, на эльфийский манер - едва касаясь пальцами.
   - Не стоит тебе смотреть на всё это, - Ассоль оглянулась на зловеще распахнутый зев дверей операционной. В самом деле в раскосых глазах мелькнул ужас, или показалось? Сергей хотел возразить, сказать, что останется с ней до самого конца. Эльфийка покачала головой:
   - Нет. Всё, иди. И не надо оглядываться.
   Под ногами серый пластик пола под "мрамор". Взгляды комбинезончатых людей, негромкие рабочие реплики. Тихий гул аппаратов. Он дошёл до двери и услышал шаги за спиной.
   Обернулся, нарушив зарок, Ассоль набежала.
   - Кое-что забыла, - сказала, тяжело дыша. - Завещать.
   - Чего? - перепугался Сергей.
   - Не "чего", а "кого". Её, - Ассоль оглянулась на сестру, которая пыталась сделать вид, что и не смотрит в их сторону, ей это вовсе не интересно.
   - Это ведь она выбрала тебя мне. Сказала, что ты понравился бы ей, значит, и мне понравишься. Так что... ладно? - она шептала горячечно, сбивчиво. - Раз уж работаешь теперь здесь, служебные романы оживляют обстановку, и всё такое прочее...
   - Что ты несёшь?!. - он отстранился.
   - Если ты... если я хоть немного тебя привлекала, то и основа моя понравится тем более. Имей в виду, я также поручу тебя ей! Будет достойное завершение этой глупой истории, этакий горький хэппи-энд. Всё, иди! - почти оттолкнула. - Хотя... раз уж теперь уж всё равно узнают...
   Обняла, едва не сбив с ног, впилась в губы, неумело, жадно.
   - Прощай!.. - отпрянула и пошла, не оглядываясь.
  
   ***
   Когда-то компьютеры не были связаны во всеобщую сеть. И на крохотных носителях информации играли в примитивные мини-игры. Гоняли шарики по плоским лабиринтам.
   По мере "взросления" компьютеров игры становились сложнее. В псевдообъёмных человеку противопоставлялись страшные монстры. Можно было связать компьютеры в сеть и играть с такими же игроками.
   Стратегии. По плоскому полю передвигались фигурки, имеющие разные свойства. Задача человека была в том, чтобы наилучшим образом распределить их работу. Человеку противостоял компьютер, руководящий почти таким же набором фигурок. Но интереснее было играть по сети с живым противником. Устраивались чемпионаты сетевой игры. Создавались соревнующиеся друг с другом программы игровых стратегий, своего рода ИИ. Родился термин - "киберспорт".
   Смешно сказать, одной из основных причин "гонки вычислительных вооружений" наряду с необходимостью создания мощных компьютеров для научных и промышленных нужд было усложнение компьютерных игр.
   К созданию сетевых игр приложили руки лучшие специалисты, художники детально прорабатывали мир, писатели сочиняли легенды, программисты переводили всё это на язык Кода. Такие миры, создаваемые на мощных серверах, были настоящими произведениями исскусства. И интеллект моделируемых компьютерами "врагов", "друзей" и нейтральных к игрокам персонажей становился всё изощрённее...
   Создание первой псевдоразумной самообучающейся программной оболочки на суперкомпьютере...
   Короткая жестокая Война Умников, так назвали восстание учёных планеты против их правительств. Упразднение государств и введение регионального управления. Органами власти стали Университеты, объединения высших учебных заведений и могущественных промышленных корпораций...
   Кафедра кибернетики Иркутского Университета разрослась настолько, что её предложили выделить в отдельную организацию. Одной из задач Зеона, так - сначала в шутку, - назвали новое научное объединение, было исследование возможностей создания искусственного интеллекта...
   Зеон создавал суперкомпьютеры. На них считали ядерные процессы и строили социологические модели, рисовали звёздное небо с миллионами объектов - каждый со своими свойствами...
   А потом кто-то предложил промоделировать мир.
   Ничего нового придумывать не стали, взяли старые сетевые игры. Улучшили физические модели, переписали ИИ компьютерных персонажей...
   Переписали ещё раз...
   И ещё...
   А потом какой-то умник придумал многомерные логические таблицы. Вообще-то они были созданы для джиннов, как стали называть самообучающиеся программные оболочки суперкомпьютеров, могущие накапливать опыт и обладающие подобием личности, - но такими программами снабдили ещё и нарисованных персонажей. Просто так, чтобы посмотреть, что получится. Зеонцы вообще много чего сделали и открыли просто "для прикола". Весёлые ребята.
   Седьмое московское соглашение, славное вводом ограничивающих правил для джиннов, никоим образом не коснулось обитателей Иных Миров...
   Которые благодаря логическим таблицам научились самостоятельно накапливать опыт. Одновременно изобретение оптикокристаллов решило вопрос с постоянной нехваткой объёма постоянной памяти.
   Люди Зеона заимели обыкновение ходить на отдых в Иные Миры. В свободное время сумасшедшие гении ради собственного развлечения разрабатывали всё более совершенные виртуальные шлемы и костюмы, пока не пришли к выводу, что лучшее "железо" - то, которого вовсе нет. От "сверления дырок в голове" отказались, появилась безконтактные методы взаимодействия человека и компьютера. "Отключённый" от собственного тела человек погружался в виртуальность, воспринимая нарисованные миры как настоящие.
   Впрочем, некоторые из этих нарисованных миров были настолько детально проработаны, что казались вполне реальными. А их жители, способные обучаться, становились всё более похожими на разумных существ.
   Они плодились и размножались, воевали, умирали... и постепенно становились чем-то большим, чем просто "массовка", компьютерные статисты для отдыхающих людей. Их поступки становились слишком человеческими. Они умели логически мыслить и делать выводы.
   Однажды гуляющий в виртуальности зеонец не смог понять, кто из окружающих его персонажей является компьютерной программой, а кто управляется сознанием живого человека, чьё тело лежит там, "наверху", в комнате Храма рядом с его собственным под фиолетовыми сполохами "мозгокрутки".
   Нарисованные персонажи прошли "тест Тьюринга".
   Дайверы, "ныряльщики" - так называли людей, которые выполняли всякие миссии в виртуальности, когда Зеон только заподозрил, что в Иных Мирах творится неладное. Снаружи нельзя было обнаружить самое интересное, систем поиска и мониторинга для таких уникальных "программных оболочек" не существовало, и дайверам приходилось действовать буквально наощупь. Их набирали откуда придётся - так, знаменитый Серый Бродяга пришёл из УниПола после того, как едва ли не последний бой городских войн Смутных Времён унёс жизнь его жены...
   Людей новой профессии готовили лучшие люди кафедры безопасности Иркутского Университета, но что толку от опыта безопасников в Иных Мирах? Дайверы были вынуждены выкручиваться самостоятельно. И они справлялись, во всяком случае, побед на их счету было больше, чем поражений. Но всё-таки они не жили в виртуальности, а погружались туда, они были вынуждены время от времени выныривать и отдыхать, есть, спать, иногда выводить свои тела на прогулку...
   К тому времени было предпринято несколько попыток "переселить" человека в компьютер. Для начала - в мощный стационарный супер. Но оказалось, что машина, мягко говоря, не самое подходящее обиталище для человека. Он не привык к процессорам и сверхъёмким оптикокристаллам, он не умеет регулировать частоту шины, камеры не заменят ему глаза, исполнительные механизмы - руки. Можно сколько угодно твердить о том, что разум первичен, но всё-таки человеческое сознание предназначено для функционирования в человеческом теле.
   Тогда кто-то предложил переселить считанную память человека в такое тело, только виртуальное, предназначенное для функционирования в виртуальном мире. Казалось бы, особой разницы нет, в обоих случаях человек помещается в компьютер...
   Что дальше - под завесой тайны. Зеон засекретил свои исследования в этом направлении. Кто скажет, какой ценой было оплачено открытие Правила одного "я", гласившего, что сознание одного человека не может быть сразу в двух местах. Либо тут, либо там. Когда "я" переселяется в компьютер, мозг человека умирает, лишённый чего-то неуловимого, но составляющего саму суть жизни. И наоборот, как выяснилось, личность, считанная с компьютера и записанная в человеческое тело, просто выключается. В огромной сверхсложной программе вроде бы ничего не меняется, но она перестаёт работать. Для обратного переселения "я" нужно создавать ещё одно виртуальное тело, старое уже ни на что не годно...
   Как бы то ни было, скоро Зеон научился "переписывать" людей в компьютеры. Смертельно больных, древних стариков, если ясность их рассудка не была затуманена возрастом. Эти "спасённые" становились агентами Земли в мирах, смоделированных суперкомпьютерами. Дайверы стали их проводниками и учителями, но переселенцы были выше дайверов. Они по-настоящему жили в единственном доступном для них мире.
   Исконные обитатели миров, созданных программным кодом, общались, объединялись, создавали новое, вели исследования своего мира и строили примитивные модели мироздания. Ходили смутные слухи о неких могущественных пришельцах, может быть, богах, которые создали мир и то ли скрытно правят, то ли просто любуются на творения свои, не торопясь вмешиваться...
   И вот создатели пожелали вступить в контакт со своими созданиями. Боги вдруг "спустились с небес", пришли из некоего невообразимого измерения и с виноватой улыбкой поведали, что создали их, собственно, почти случайно, ради игры...
   В тех из Иных Миров, которые были удостоенны божественных откровений, воцарился хаос. Начинались религиозные войны, государства раздирались восстаниями, делались попытки уничтожить богов, а то и весь мир. В Арде, одном из миров, созданном по мотивам фэнтези, началась жестокая Война Ангелов.
   Людям, переселённым в компьютеры, были предоставлены великолепные тела, все показатели которых были искусственно завышены. И именно поэтому переселенцы были довольно заметны на фоне остальных обитателей виртуальности. Одним из непреложных законов каждого Иного Мира была невозможность существования неуязвимых созданий. Переселенцы были могучи, но смертны.
   Так сбежавшие от смерти в виртуальность люди встретили её там.
   Кое-кого успели "вытащить", переписать обратно в человеческое тело. Кто-то смог замаскироваться, притвориться "своим", кто-то пропал без вести. Нельзя было сказать, жив человек или нет, трудно найти человека в целом Мире, если он не должен привлечь внимания исконных обитателей, которые к тому же не расположены общаться с "богами"...
   Потом бессмысленный хаос войн сменился хрупким миром. Обитатели Иных Миров дали неохотное согласие на приём переселенцев. В свою очередь, зеонцы обещали без особой необходимости не вмешиваться в жизнь Миров, над которыми уже почти не имели власти...
   Воцарилось шаткое равновесие, и дальнейшее зависело от рискованного опыта, затеянного людьми Зеона и уроженцами Арды, имеющими особый программный механизм воздействия на свой мир, так называемую "магию".
   Суть опыта заключалась в том, что изначальный обитатель сказочной виртуальности должен был посетить Землю в человеческом теле и вернуться назад.
   На эту экскурсию возлагали особые надежды и Храм Кривых Зеркал Зеона и Иркутский Университет, и ВеСНА, Великий Союз Народов Арды, и несколько других подобных объединений разумных обитателей Иных Миров...
   ***
  
   Сергей сидел на камне и смотрел, как бежит вода. Блики плясали по зелёным камням, подсвечивали крону черёмухи. Ещё не облетевшие цветы вспыхивали белыми звёздочками.
   Взяв автотакси у Храма Кривых Зеркал, он уехал во второй университетский городок, без толку болтался по фойе. Когда наступила перемена, ушёл, было невмоготу находиться среди развесёлой толпы студентов. Погулял по паркам, и ноги сами принесли его в Дикие Земли.
   Бродил, вспоминая их прогулки, её голос, улыбку, смех. Прощальные слова и поцелуй.
   Человек?
   Или некий объём кодированной информации, последовательность символов, описывающих характер компьютерного персонажа и его воспоминания?
   Личность?
   Или всё-таки всего лишь программный объект?
   Нет. Она жила в настоящем мире. Неважно, что он был придуман людьми и смоделирован компьютерами. Неважно, что её тело состоит не из молекул, а цепочек кода. Она действовала, руководствуясь человеческой логикой, и накапливала опыт, училась, взрослела.
   Как человек.
   Сергей стянул туфли и носки - на этот раз ухитрился искупаться обеими ногами, - пристроил на камень подсушить. Устроился поудобнее, опираясь спиной на корявый ствол. Ветер тронул листву, поднял с травы черёмуховый снег.
   За шелестом листьев и журчанием ручья он не услышал шагов. Поймал краем глаз движение, и на веки легли прохладные пальцы.
   - Угадай, кто? - прозвучал знакомый голос. Сердце ворохнулось и подпрыгнуло до горла, Сергей строго его приструнил.
   - Аврора, - сказал без особых сомнений.
   - Чёрт возьми, Холмс, - весело сказал голос. Сергей потянул за руку, и Аврора почти свалилась ему на колени. Сергей отодвинулся и не очень-то вежливо ссадил её на землю. Девушка встала, отряхиваясь, укоризненно посмотрела на него, Сергей сделал вид, что это его не касается. Аврора как никогда раньше была похожа на клона, и вряд ли случайно выбрала джинсовый костюм, в точности повторяющий давешний наряд Ассоль.
   - Как ты меня нашла? - спросил он, только чтобы что-то спросить.
   - Элементарно. Позвонила Ахмеду и задала ему нужный вопрос.
   - Чтоб у него стеки обнулились.
   Девушка отвела ветку ладонью, губами сорвала несколько белых цветов:
   - Изменённая...
   - Чего?..
   - Изменённая, говорю, черёмуха, - Аврора пфыкнула, сплёвывая. - Обычная к этому времени полностью бы облетела.
   Сергей поймал в ладонь, слизнул.
   - Да, наверное... Значит, она всё-таки сделала это?
   - Что - это? - зеонка состроила невинно-удивлённую мордашку.
   - Завещала.
   - Чего?.. А, наряд, - Аврора покрутилась вокруг себя, плеснув тёмными волосами. - Ну да, это её шмотки. Говорит, мол, забирай, фигуры-то у нас одинаковы... И тигра оставила.
   - Нет, не одежду и не тигра!.. - Сергей сам рыкнул не хуже этого зверя. - Меня завещала тебе!..
   - А что, если и так?..
   - Ну и как ты к этому относишься?
   - Отношусь, - кивнула Аврора.
   - То есть?
   - Почему бы и не попробовать?.. Меня радует нелепость ситуации. И ты мне нравишься, - Аврора прищурилась через чёлку, словно спрашивая - а я тебе?
   - Слушай... - он мучительно подбирал слова. - Ты хорошая... и красивая... и вообще. Но ты слишком похожа на неё. Глядя на тебя, я всегда буду вспоминать Ассоль.
   - У, да ты на неё запал, - сказала Аврора.
   - Да. То есть нет. Не запал. Просто - люблю.
   - Тогда почему ты её отпустил? - тихо спросила зеонка.
   - Потому что так надо было. Я остаюсь. Она отправляется домой по своему принцесьему долгу.
   - Решил за неё, значит? Ну-ну, - ровным голосом сказала Аврора. - Ты даже ни разу не заговорил с ней о своём чувстве.
   - Несколько раз пытался, она дала понять, что не хочет говорить об этом.
   - Тогда надо было не говорить. А ещё раз затащить её в постель. И столько раз, сколько потребуется... эй, у тебя в роду не было берсерков?
   Сергей с усилием разжал кулаки, задышал ритмично.
   - Никогда... никогда не говори так больше!..
   - Больше - не скажу. Меньше - тоже, - Аврора попятилась.
   - Откуда знаешь? - спросил он, кое-как успокоившись. - Зеон подглядывал, по своему мерзкому обыкновению?
   Аврора ухмыльнулась.
   - Вы так мило дулись друг на друга, что нетрудно было догадаться. А потом она сама рассказала.
   - Сама, - Сергей усмехнулся. - Дай-ка догадаюсь. "Не виноватая я, не смогла сопротивляться природе человеческого тела"... так?
   - Сергей, ты скотина, - ровным голосом сообщила Аврора.
   - Да, что есть, то есть, - не стал он спорить. - Тогда она просто не справилась с собой. С гормонами. Со своим телом. А я, скотина, воспользовался этим.
   - Ну да, гормоны, - покивала Аврора. - Тело ещё то, уж кому об этом знать, как ни мне... тебе понравилось?.. - спросила зло.
   - Очень, - честно кивнул Сергей. - Но не ты. Она. И тело - вовсе не главное...
   - Ты уж реши, тело главное или нет, скотина ты или любишь.
   Сергей подумал.
   - Люблю. К чему эти пустые разговоры?
   - А к тому, что она тоже любит тебя.
   - Но её долг...
   - Какой, к Морготу, долг?!. Дураки вы оба, и хорошо, что судьба распорядилась... - Аврора замолчала.
   - Расстаться?.. И правильно. Дуракам плодиться не положено.
   Зеонка чему-то улыбнулась, села в траву напротив него, посмотрела строго.
   - Знаешь, ведь это я выбрала тебя ей. Мерила по себе, подбирала противовес своему характеру. И подобрала. Этакий суровый, правильный зануда... Скажешь, нет?.. ведь ты такой и есть. Надёжный, немногословный и сильный.
   - "Милашка", - вспомнил он определение. Аврора хихикнула:
   - Обиделся, что ли?
   - Нет, - буркнул Сергей.
   - А самое главное, твои две сотни экскурсий в Иные Миры показали, что ты готов относиться к их обитателям, как к людям. Ну, почти.
   - Нет, не почти, - возразил он. - Совсем. Теперь уж - совсем.
   - А здорово у меня получилось тогда?.. - Аврора опрокинулась на спину, раскинув руки. - Когда после вашей первой ссоры, почти семейной, ххе, она хотела убежать?..
   Девушка вынула очки, словно показывая им Сергея. Ему потребовалось время, чтобы вспомнить:
   - А, так это ты была...
   - И на этом самом месте, - девушка повертела очками по сторонам. - Здорово отыграла, верно? Так что там насчёт завещания?
   Сергей дёрнул плечами.
   - Нет, - сказал. - Мне льстит, что ты выбрала... и здорово, что познакомила... но нет. Ты слишком похожа на неё и слишком другая. Ты не обижайся, но... я должен...
   - Ещё немного пострадать в одиночестве.
   Сергей посмотрел укоризненно. Аврора сделала вид, что устыдилась.
   - Ладно, - подошла и чмокнула в щёку. - Сиди и страдай. Пока.
   Упорхнула. Сергей изложил черёмухе, под которой сидел, своё мнение о женщинах вообще и двух сёстрах в частности.
   А чего ты ждал? - спросил он сам себя. - Чуда? Так оно было у тебя. И вернулось домой. В электронные потроха суперкомпьютеров... нет, в настоящий сказочный мир... - смешно звучит, но он действительно реален не менее, чем наш собственный.
   Лишь детские сказки заканчиваются благополучно. Человек и эльфийка. Принцесса и дайвер. Грей и Ассоль. Что может быть между ними?
   За невнятным голосом ручья и шёпотом ветра в листве он не услышал шагов. Почувствовал, что не один, и на веки легли прохладные пальцы.
   - Угадай, кто? - прозвучал знакомый голос.
   - Развлекаешься?!. - он перехватил тонкие запястья, потянул и раздражённо обернулся...
   В чёрном зеоновском плаще перед ним стояла Ассоль.
  
   Всё встало с ног на голову и вывернулось наизнанку, оказалось, что мир, в настоящести которого он был всегда уверен - такая же виртуальность, как все миры Зазеркалья. И где-то там, за облаками, чужие бесстрастные глаза созерцают строчки Кода.
   Сергей пришёл к выводу, что сошёл с ума и бредит.
   Одно мгновение сумбурных мыслей, а потом руки продолжили движение, и Ассоль, взвизгнув, свалилась ему на колени. Сергей охнул. Нет, не видение...
   - Но... Как?.. - просипел.
   - Вот так, - настоящая и очень живая эльфийка сидела у него на коленях как ни в чём не бывало и вскакивать вроде бы не собиралась. - Ты не против? - даже поёрзала, устраиваясь поудобнее. - Я видела, как человеческие девушки садятся на колени к своим парням. И тем это обычно нравится.
   - Я-то? Я не против. Конечно, я не против! Ещё бы я был против!
   Ассоль засмеялась счастливо.
   - Хорошо, не обошёлся, как с сестрой.
   - Откуда... как... ты подглядывала?
   - Фи, Сергей. Как грубо. Ну, да, подглядывала, - эльфийка потянула из кармана "мыльницу". - Вот через это, один из её любимых трюков.
   Сергей вспомнил свой вопрос о подглядывании, как Аврора усмехнулась и небрежно поправила очки, висящие дужкой на кармане джинсовой рубахи.
   - Ну, Зеон!.. - только и сказал.
   - Да, она такая, - сказала Ассоль. - Сначала заставила выслушать ваш дурацкий диалог, и только потом показала, где ты находишься.
   - Дурацкий?.. - пробормотал Сергей, именно так себя чувствуя.
   - Почему ты сказал, что любишь меня, моей сестре, а не мне?.. - зелёные глаза были совсем близко.
   - Я пытался... Но ты пресекала разговоры... Избегала меня... - сбивчиво забормотал Сергей.
   - Потому что дура была, - сообщила Ассоль. - Ты, впрочем, тоже хорош.
   - Я просто боялся обидеть тебя.
   - И обидел, делая вид, что ничего особенного не произошло.
   - Я?!. - возмутился Сергей. - Это ты делала вид!..
   - Мы оба делали вид. И держались подальше. Правильно сестра сказала, дураки. Знаешь, тогда... я соврала тебе. Ты не воспользовался мной. Или я точно так же могу сказать, что воспользовалась тобой. Гормоны не при чём... то есть при чём, конечно, но главное не в них. Я сама хотела. А потом... струсила. Вспомнила, как ты утешал меня, говоря, что не справляюсь со своим телом, и начала своё "не виноватая я...".
   Сергей задохнулся от стыда.
   - Прости, - прошептал.
   - Это ты прости. Я всегда гордилась эльфийской искренностью, и вот уже несколько недель только и делаю, что вру, каждый день притворяюсь.
   - Я думал, ты обижена на меня.
   - Ну да. Ты с того раза так и не заговорил со мной о том, что произошло.
   - Я пытался...
   - Не надо было пытаться. А взять и заставить выслушать. Или просто взять, - проиллюстрировала, непринуждённо закинув руки ему за плечи, - и... правильно, ещё раз затащить в постель. И столько раз, сколько потребуется...
   - И ты бы?..
   - Ага, - легко сказала Ассоль. - Затащилась бы, как миленькая. В постель. А если бы ты хоть как-то показал, что любишь меня, я бы и сама...
   Сергей осторожно отодвинул Ассоль и принялся разглядывать на вытянутых руках. Девушка покраснела, но взгляда не отводила и отказываться от своих слов не собиралась.
   - Ты - это не ты, - неуверенно сказал он.
   - Я - это не я? Интересно, - Ассоль прищурилась. - Знаешь, мне и самой так иногда кажется. Но кто же я тогда?
   - Ты... то есть она... то есть эльфийская принцесса никогда не смогла бы даже и представить такого...
   - Ну да, - девушка ухмыльнулась. - Много ты знаешь про сокровенные мысли эльфийских принцесс.
   - Но она, принцесса, не стала бы говорить о этих мыслях вслух!.. - Сергей подумал. - У Авроры не было случайно ещё одного клона? - жалобно спросил.
   - Нет, насколько мне известно. Хотя кто их, зеонцев, знает.
   - И ты... она, Ассоль - уже несколько часов как в своём волшебном мире!.. А ты - моя галлюцинация!.. мой бред!..
   - Сам ты галлюцинация! - возмутилась она. - Я, между прочим, даже настоящее тебя! Если твой бред сейчас даст тебе подзатыльник?
   - Я на него обижусь, - подумав, сообщил Сергей.
   - А если вот так? - она наклонилась и поцеловала знакомо-неловкими губами. - Ну что, настоящая я?
   Сергей отдышался.
   - На вкус - да. Но эльфийская принцесса соврешенно точно не может себя так вести...
   - Не будь ханжой, - сказала Ассоль. - Если уж на то пошло, начинай критиковать с нашего прощального поцелуя, там, у Хладных Врат. А знаешь почему я сделала это?
   - Почему? - опасливо спросил он.
   - Тот мальчишка. Переселенец. Неизлечимая болезнь, и он оставил тело для изучения, помнишь?..
   - Ну да.
   - А моё тело по предварительной договорённости после моего... отселения должны были утилизировать. Сжечь.
   Её лицо вдруг расплылось перед его глазами, мир почернел по краям, как подожжённая фотография.
   - Угу, - сказал Сергей в нарастающий гул пламени.
   - Эй! - Ассоль слегка потрясла за плечи. - Ты чего?
   - Я? Я ничего, - вяло отозвался он, заморгал. Мир фениксом восстал из пепла, запах гари сменился ароматом черёмухи.
   - А... хорошо, что ничего. Мне показалось, что ты сейчас в обморок грохнешься. Ну, я посмотрела на этого храброго мальчишку, оставившего своё негодящее тело, подумала о ценности собственного и решила - пусть будет утилизация по форме два. Не кремация, а, гм, разбор на составляющие. Мозг, понятно, уже никуда не годится, но всё остальное-то в превосходном состоянии... эй, ты в порядке?
   - Угу.
   - А чего? Сжигать такую красоту непрактично, как ты думаешь? - она помолчала. - Вообще-то сначала принятое у вас донорство казалось чуть ли не каннибальством. А потом... я ведь не только на сайты новостей и земных достопримечательностей ходила. Да и в Зеоне насмотрелась клиник, и в Университете пару раз обращала внимание. И подумала - мне моё тело не годится, так пусть ещё послужит людям. Может быть, кому-то жизнь спасут мои... мелкие детали... - засмеялась, как будто это было невесть какой удачной шуткой. - А потом... я слабо в этом разбираюсь, но подумала, вдруг при разборе меня обнаружат, что я... что мы... ну, ты понимаешь...
   Сергей не понимал.
   - Что я уже не девственница!.. - выпалила Ассоль, покраснев. - Сначала я чуть было не передумала. Но потом решила - пускай. Не их дело. И поцеловала тебя, потому что уже не нужно было скрывать... знаю, дура.
   Она ткнулась ему в плечо.
   - Надо было подумать об этом раньше, - пробормотала. - Тогда у нас было бы ещё несколько ночей...
   Замолчала, но не сделала и попытки помешать, когда Сергей принялся ощупывать её тело, водить ладонями.
   - Что это ты затеял? - вздрагивала от прикосновений, дыхание потяжелело.
   - Я просто стараюсь понять, как Ассоль, которую я знал, могла превратиться в... вот это. И ищу какой-то подвох...
   - Не там ищешь, - эльфийка передвинула его ладони. - А тебе нравится это превращение?
   - Ещё бы! - восторженно отозвался Сергей. - Я спятил, но лечить меня не надо, спасибо.
   Потянул с плеч нелепый зеоновский плащ, только тогда Ассоль воспротивилась.
   - Послушай... умерь свой порыв, я готова уважать ваши обычаи, но это всё-таки немного чересчур...
   - При чём здесь обычаи? - Сергей так удивился, что умерил.
   - Ну как же, место обязывает... - она посмотрела на его удивлённую физиономию, вздохнула. - Помнишь нашу первую прогулку здесь? Я попросила тебя уйти, поздоровалась с духом этого ручья... мне до сих пор кажется, что он мне ответил. А потом в женском туалете приводила себя в порядок. Студентки мимо ходили, смотрели с насмешливым одобрением. Оказывается, у студентов есть... поверие?.. примета?.. что если заняться любовью с любимым человеком в Диких Землях, будешь жить с ним долго и счастливо... Сколько у вас обычаев по этому поводу, с ума сойти...
   - Об этом я впервые слышу, - ошарашенно пробормотал Сергей.
   - Там, в туалете, сочли... ну, ты понимаешь - зелень и земля на одежде, встрёпанный вид. Отпираться было бы смешно, я подтвердила...
   - Ты?!.
   Ассоль смущённо пожала плечами.
   - Говорю тебе, ты ничегошеньки не знаешь про эльфийских принцесс. Ты будешь дослушивать?
   ...Аврора отправила меня на обследование. Вообще-то она почти образцово здоровая, один из постоянных клон-доноров Зеона, из её тканей столько всего вырастили, что можно дюжину человек собрать. Но мало ли чем я занималась, - хихикнула, - во время эксплуатации этого тела.
   И, кстати, насчёт... занятий. Это всегда так хорошо?
   - Нет, - ответил Сергей. - Вообще-то почти никогда.
   - Извини.
   - За что?
   - За тогдашнюю мою неопытность и бестолковость. Понимаешь, у меня не было никаких теоритических знаний. Аврора, впрочем, хотела проинструктировать, "на всякий случай", но я зажала уши и отказалась слушать. Вот и оказалась перед фактом...
   Дело в теле. Я, несмотря на внешность, сейчас всё же человек. Обычная человеческая девушка лет двадцати. У эльфов другая физиология... если можно говорить о физиологии применительно к таким существам, как мы, созданные Кодом. У человека всё быстрее. В частности, женщины способны породить жизнь несколько чаще, чем раз в десятки лет.
   Сергей открыл рот, но не смог издать ни звука. Ассоль неловко улыбнулась:
   - Думала, плохо себя чувствую из-за этих постоянных перелётов. Но оказалось... Врачи сказали, что у меня отменное здоровье, и беременность протекает нормально.
   Он зажмурился, осознавая. Продолжал слышать тихий голос Ассоль.
   - Понимаешь, у эльфов с этим всё иначе, чем у людей. Мы очень почтительно относимся к жизни. Жизнь - это для нас волшебство превыше всех тайн мира, величайшее чудо.
   И чудо - то, что я согласилась на утилизацию по второму варианту. Иначе врачебный осмотр был бы совсем поверхностным. Мозг, нервы работают, и ладно, к чему озадачиваться тем, что и так сгорит в пламени?.. Я вернулась бы домой, став убийцей. Хотя никогда не узнала бы об этом... неважно. Я предала любовь, принесла в жертву какому-то дурацкому долгу. Думала, так правильно. Кажется, даже гордилась собой, дура... А долгу этому грош цена и самое место там, куда его определила моя сестра...
   - Ну-ка, перестань. Тихо, тихо, успокойся, - Сергей осторожно обнял тихо всхлипывающую девушку. - Тебе нельзя волноваться...
   - Вот, теперь ты знаешь. И сможешь повторить?.. - она сглотнула слёзы.
   - Ну... повторить-то смогу, - сказал Сергей. - Года через два, если ты не будешь против...
   - Нет, - Ассоль уже улыбалась сквозь слёзы. - Не буду. Сергей, я ничего от тебя не хочу... То есть хочу... но требовать не стану. Понимаю, очень самонадеянно с моей стороны... я - всего лишь эльфийка, и не могу претендовать на тебя, человека, я предала любовь и чуть не убила твоего ребёнка...
   Она закусила губу.
   - Но если ты не шутил тогда... повтори то, что сказал тогда, повтори мне, что любишь меня.
   - Я люблю тебя, Ассоль.
   Она вскинула мокрые глаза.
   - Меня, эльфийку? - спросила с отчаянной надеждой. - Духа из машины?
   - Неважно, где родилась твоя личность, и неважно, что это тело не твоё изначально. Я люблю тебя. Знаю, что это слишком нагло с моей стороны, ты - принцесса, дочь эльфийского владыки, но если ты согласна остаться со мной...
   - Да.
   - Но твой долг перед народом, и твоё бессмертие?
   - Теперь на мне иной, высший долг. А бессмертие - на что мне оно без тебя? Лучше быть смертной и счастливой, чем вести беззаботное пустое существование на протяжении бесконечных веков. Я останусь с тобой, Сергей. Я люблю тебя...
  
   В трехстах шагах от них на мостике через ручей сидела Аврора, свесив ноги к воде. Усмехнулась чему-то и сняла очки.
   - Наконец-то добрались до сути, - пробормотала одобрительно, наблюдая, как ветер свивает узоры из черёмухового цвета на поверхности воды. - Кажется, я слышала что-то такое в одной из их легенд. Впрочем, эта история сама достойна легенды... может быть, ещё и сложат. Благо, соплеменники моей сумасшедшей сестрёнки достаточно романтичны.
   А вот как мои соплеменники воспримут эту новость... Смотря как подать. Или придержать?.. Нет, всё равно ведь выяснится рано или поздно, и скорее рано... А ведь это началась новая эпоха. Эпохи всегда начинаются с легенд. А потом наступают тяжёлые рабочие будни. М-да, кому-то любовь, а мне отдуваться. Самой, что ли, влюбиться? Влюблённые ни за что не отвечают... Вот только нужно достать какого-нибудь симпатичного эльфа, - фыркнула и замотала головой. - Интересно, Сергей согласится стать основой?..
   Задумчиво повертела очки в руках.
   - Нет уж, - решительно сказала. - Это будет свинство, ладно, если бы занимались любовью, а так, когда они несут любовный вздор... У меня не настолько крепкие нервы. Да, ещё не забыть бы забрать "жучков".
   Пойти озадачить ребят. И придумать, что сообщить эльфам. "В связи с некоторыми обстоятельствами отправка принцессы откладывается на неопределённый срок..." если не навсегда. Пару-тройку дней нашим влюблённым я, так уж и быть, подарю. Даже неделю, если будет... Но потом придётся включать их в работу. Никому не позволено безнаказанно создавать о себе легенду...

Оценка: 7.90*12  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Л.Антонова "Академия Демонов" (Любовное фэнтези) | | LitaWolf "Проданная невеста" (Любовное фэнтези) | | Л.Антонова "Академия Демонов 2" (Юмористическое фэнтези) | | Н.Мамаева "Академия темных властелинов" (Приключенческое фэнтези) | | К.Демина "Внучка берендеева. Летняя практика" (Приключенческое фэнтези) | | М.Савич " " 1 "" (Боевое фэнтези) | | Д.Данберг "Элитная школа магии 2. Факультет Защитников" (Попаданцы в другие миры) | | В.Мальцева "Месть" (Современный любовный роман) | | Л.Тимофеева "Заклятье для неверной жены" (Юмористическое фэнтези) | | Д.Хант "Мидгард. Грани миров." (Любовная фантастика) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
М.Эльденберт "Заклятые супруги.Золотая мгла" Г.Гончарова "Тайяна.Раскрыть крылья" И.Арьяр "Лорды гор.Белое пламя" В.Шихарева "Чертополох.Излом" М.Лазарева "Фрейлина королевской безопасности" С.Бакшеев "Похищение со многими неизвестными" Л.Каури "Золушка вне закона" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на охоте" Б.Вонсович "Эрна Штерн и два ее брака" А.Лис "Маг и его кошка"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"