Лунин Артём, Aka Лунатик: другие произведения.

Вирреальность 01

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 4.47*40  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Насколько далеко может зайти Костюмированное Представление? Однажды в Городе открылись Врата в иные пространства, живущие по законам Игры. А люди, носящие маски, были ими захвачены, получив внешность воображаемых персонажей, их стиль мышления, привычки, умения - в том числе и сверхъестественные. Носители Образов вынуждены играть в Игру, правила которой им неизвестны, жить на изнанке Города, защищая реальность от чудовищ, порождённых воображением авторов всевозможных придуманных миров. Кажется, это не фанфик. И это, возможно, не ЛитРПГ. Нечто среднее? Очень даже может быть. Фэнтези? Возможно. Фантастика? Вероятно. Киберпарк? Да, наверное. DANGER! Градус чокнутости нарастает, безуметр зашкаливает, тараканы бегают мутировавшие и киборгизированные, вэлкам, коли не боитесь за свой рассудок!..


   ВИРРЕАЛЬНОСТЬ
   Эпизод 1. Ограбление со спецэффектами
   02 июня ** года. Город "Г", ул. Лунина, Центральное городское отделение Сборбанка (реал)
   Он был... такой...
   Стройный, широкоплечий, с мягкими, но мужественными чертами красивого бледного лица. Длинные светлые волосы, схваченные в хвост, внимательный взгляд голубых глаз из тени пушистых ресниц, чувственные губы...
   Он был так красив. Очень. Чересчур.
   И потому сразу не понравился Светлане.
   Парень шёл по хитрой траектории, уткнувшись в экран смартфона. Наконец кивнул сам себе, поднял голову, окинул взором холл банка - стойки с буклетами, столы, удобные зелёные диванчики. Зашагал через холл, изучая сотрудников. Светлана привычно изобразила улыбку, благодаря которой стала "лицом отделения банка".
   Как правило, вживе её не узнавали, хотя её приветливая улыбка сияла со щитов уличной рекламы, с буклетов, даже с заставок банкомата. Срабатывал штамп - на плакате модель, на месте под цифрой три за броневым стеклом просто сотрудница.
   Однако этот явно узнал. Остановил взгляд, вздёрнул брови. Замедлив шаг, вытянул буклет из проволочной стойки и направился к ней, наклонился к окошечку:
   - Здравствуйте, у меня тут проблема... - голос ей тоже не понравился ужасно - звучный, глубокий, с бархатистыми нотками, таким хорошо спрашивать по телефону "что на тебе сейчас надето, милая?".
   - Здравствуйте, расскажите, в чём заключается ваша проблема, и мы вместе её решим, - сказала Светлана с профессиональной доброжелательностью, пытаясь отрешиться от своей неприязни. В конце концов, не его вина, что он такой смазливый. Не судить по внешности, не судить - может быть, на самом деле он очень хороший человек.
   - С деньгами, разумеется, разве в банк с другими приходят? Они постоянно куда-то деваются, вот и я пришёл...
   Улыбка Светланы - клиент шутит, реагируй!.. - застыла.
   - Знаете, мне очень нравится ваша улыбка, - буклет скользнул в окошечко, и Светлане улыбнулась она сама с зелёного глянцевого листа. - Не могли бы вы вот так улыбаться всё время, пока я вас граблю? Ну, чтобы никто ничего не заподозрил? Тогда пострадавших не будет, и на вашем фото не появится чёрный уголок...
   Небольшой горбатый пистолет гляделся игрушкой в мужской ладони. Может быть, травматик или вовсе газовый... но она не поставила бы на это. Светлана вздрогнула, как будто от испуга, и придавила коленом тревожную кнопку.
   Ничего не произошло. Не зазвенел тревожный сигнал, не вспыхнули огни, не упали бронированные двери. Собственно, подобного и не должно было случиться. Лишь загорелись тревожные лампочки на пульте охраны и раздался резкий сигнал... который, конечно, отсюда нельзя было расслышать.
   Её место было угловым и плохо просматривалось с остальных позиций. И люди, как правило, избегают смотреть на чужие деньги, так что при совершении каких-то операций рядом стоящие отводят глаза - из деликатности или чтобы жаба не давила. Так что никто покуда не заметил в руках парня чёрный пистолет...
   И пусть так и остаётся, тем безопаснее для всех.
   - Да, да, сейчас, только спокойно, я всё сделаю... - забормотала девушка, изображая панику - очень стараться не пришлось.
   - Не забывайте приветливо улыбаться, - напомнил грабитель и хотел что-то ещё добавить, но вдруг раздалось краткое гудение, и он глянул на экран смартфона, как будто читая пришедшее сообщение. Вздохнул и перевёл взгляд на Светлану всё с той же милой улыбкой.
   - Напрасно... - начал и снова отвлёкся, когда охранник за его спиной встрепенулся, хмурясь. Его взгляд скользнул мимо, вернулся...
   Нет, нет, нет... - забормотала про себя Светлана. Не дури, вспомни инструктажи, не вздумай...
   Глаза охранника округлились, рука дёрнулась к кобуре.
   - Ты, стой!.. - закричал Славик.
   Грабитель повернулся к охраннику, и Светлана не поверила глазам своим - пистолет он попросту оставил на стойке. Девушка качнулась вперёд и в нарушение тех же инструкций просунула руку в окошко, уцапала оружие. Грабитель поднял руку со смартфоном, словно собираясь сфотографировать охранника. Полыхнула вспышка, раздался звук сработавшего затвора древнего фотоаппарата.
   И некая серая субстанция, вылетевшая из гаджета словно пресловутая "птичка", в доли секунды пересекла холл, обретая форму и плотность. Удар - и охранник, пронзённый возникшей из воздуха гигантской полупрозрачной иглой, спиной вперёд влетел в толстое оконное стекло с такой силой, что оно выгнулось наружу и покрылось сеткой трещин.
   Светлане показалось, что это в её грудь вонзилась сосулька. Лёгкие наполнились колотым льдом, ужас заполнил каждую клетку тела, парализовав. Незадачливый охранник, решивший поиграть в героя, висел в оконном проёме на шипе из серого льда, как бабочка, наколотая на булавку.
   И вот тут взвыла сирена, поползли вниз бронированные шторки, двери с характерным лязгом заблокировались. Повсюду закричали - посетители, кассиры, полетели бумаги, стойки с грохотом опрокидывались. Табло с часами и курсами валют взорвалось с красочным фейерверком. Воцарился хаос, и посредине его стоял парень. Невесть откуда дующий ветер трепал длинные светлые волосы.
   Светлана выдохнула, и с её губ сорвалось облачко пара. Грабитель перевёл "прицел" смартфона, вспышка, щелчок - и дверь, ведущая в служебные помещения, моментально заросла полуметровой коркой льда.
   Парень повернулся, лениво улыбаясь, Светлана едва не обмочилась, увидев его взгляд поверх чёрного глазка оптики гаджета. Вспышка, щелчок, и на стекле перегородки стали расходиться узоры инея и трещины, замутняя двухсантиметровую прозрачную пластину. Когда ледяная муть добралась до металлических стоек-держателей, стекло хрупнуло и вывалилось на Светлану.
   Девушка успела отъехать на своём стуле, и толстенная стеклянная пластина не рухнула на неё, а лишь слегка зацепила по коленям, обдирая форменную юбку и вспарывая кожу.
   Парень вспрыгнул на стойку, оскользнулся в осколках. Светлана подняла пистолет трясущимися руками, потянула спусковой крючок. Пистолет сухо щёлкнул.
   Грабитель соступил вниз, вывернул оружие из её рук, поставил ногу между её раздвинутыми коленями на сиденье стула и с силой толкнул.
   Светлана отъехала назад. Стул ударился обо что-то и опрокинулся, Светлана слетела на пол и распласталась.
   - Так, как эта штука открывается... Впрочем, неважно.
   Вспышка, щелчок и упругий толчок воздуха - словно рядом быстро распахнули массивную дверь.
   - Вот так, - грабитель возился на её месте, перешёл к соседнему, насвистывая. Снова щелчок и внезапный порыв ветра, сдавленный смешок.
   Потом он направился к ней.
   Под шагами грабителя хрустели осколки стекла и сброшенного со столов оборудования. Парень прошёлся туда, сюда и остановился над ней. Лёгонький удар в бок носком туфли, Светлана с трудом удержалась, чтоб не вскрикнуть.
   - Сыграно небесталанно, - сказал красавчик. - Но вы даже не без сознания. Вставайте.
   Не приказал, вежливо попросил. Светлана осталась неподвижна.
   - Ну же, хватит притворяться.
   В третий раз он не просил, пинок в живот заставил её охнуть и скрючиться. Парень наклонился и схватил девушку за волосы, вздёргивая на ноги:
   - Вам же сказано было, не шумите. Что ж вы так? - сказал с ласковой укоризной. Казалось, добрый усталый дядюшка пытается угомонить непослушных племянников. Контраст спокойствия тона и грубости действий был разителен.
   Грабитель швырнул её в пробитый им пролом. Девушка едва успела опереться на руки, чуть не проехавшись грудью по осколкам, и мгновенно изрезала ладони. Очередным рывком за волосы её заставили запрокинуть голову. Сквозь кровавую пелену в глазах она увидела бабочку на стекле, закрытом теперь снаружи железной шторой.
   - Он мёртв, - буднично сообщил парень. - И в этом виноваты вы. Если бы не подняли тревогу, он бы остался цел, а теперь даже я не верну его к жизни... Разве что придам видимость.
   Видимость чего, тупо подумала девушка и тут же получила ответ на свой вопрос. Красавчик поднял смартфон, небрежно, навскидку щёлкнул, и вновь серая масса вылетела из глазка видеокамеры... но на сей раз не превратилась в ледяной шип, а вязким киселём влепилась в лицо мертвеца и стала впитываться в плоть...
   Труп резко дёрнулся.
   Обвисшие руки поднимались рывками. Вцепились в шип, прибивающий к стеклу, вырвали, тело упало на пол. Завозилось, встало - запрокинутая голова с широко распахнутыми немигающими глазами, чудовищная сквозная рана на груди, сосулька в руках, покрытая бурыми комками смёрзшейся крови.
   Светлана заворожённо смотрела, её не оставляло чувство нереальности происходящего. Это сон, кошмар, проснись, проснись, это не с ней, этого не может быть...
   - Уверяю вас, ещё как может, - и грабитель засмеялся. - Вы не спите.
   Девушка поняла, что бормотала вслух.
   - Вот, смотрите... Друг мой, - всё так же светски обратился красавчик к мёртвому охраннику, одновременно манипулируя в смартфоне, - пойдите убейте кого-нибудь.
   Тело качнулось вперёд и, неуклюже подняв над головой ледяную занозу, поплёлось в угол, где за кадкой какого-то растения схоронился всхлипывающий от ужаса господин в дорогом костюме и перекошенных очках.
   - Да, этот вполне подойдёт, - одобрил красавчик выбор своего зомби. - Всегда недолюбливал подобных респектабельных дяденек. Почему-то казалось, что они насквозь фальшивые. Как мои трупы - одна лишь видимость жизни. Впрочем, сейчас можно с уверенностью сказать, что этот абсолютно настоящий - икающий, потный, обделавшийся со страха.
   Под философские рассуждения зомби добрался до кадки и замешкался, не зная, как её обойти.
   - Как будто даже зомби противно. Плесень человеческая, - усмехнулся парень и вдруг наклонился к девушке и продолжил вполголоса. - А вот ты из другого материала, м-м-м, моя прелесть?
   Светлана всхлипнула и скосила глаза вниз. На её бедро легла рука, показавшаяся девушке раскалённой, потом ледяной. Ладонь скользнула по ноге, задирая юбку.
   - Ты боишься, но страх не туманит разум, а заставляет тебя действовать... Ты не замрёшь в ужасе, а будешь драться до конца. Этот же, смотри, так и не смог преодолеть свою заячью натуру.
   Светлана слушала доверительный шёпот и в самом деле смотрела, не отводя глаз, простейшее усилие почему-то оказалось невозможным. Кадка упала, пальма разметала разлапистые листья, и девушка всё же сумела сомкнуть веки.
   Сдавленный вопль и тошнотворный хруст.
   - И сдох не в бою, а словно на жертвенном алтаре, - весело сказал грабитель. Щелчок, и тело в костюме дёрнулось, словно гальванизированное, рывками начало подниматься. - Убейте всех.
   - Зачем?!. - вскрикнула девушка.
   - Свидетели. К чему их оставлять? Лучше я их подниму и выпущу в город, и пока они будут безобразничать, изображая видимость прорыва, успею скрыться, - радостно сообщил парень. - Не бойтесь, милая... м-м-м... Светлана? - он сорвал бейдж с блузки. - Красивое имя. И сама ты красотка, даже сейчас, нет, особенно сейчас. Расточительством будет уничтожать такую красоту. Моё эстетическое чувство протестует, так что вас я, пожалуй, прихвачу с собой. Всё равно понадобится заложница... Так что, не против прогуляться со мной? Нас ждёт весь мир...
   - Против, - ответила девушка, всхлипывая. В зале зомби медленно расправлялись с людьми.
   - Светочка, это был риторический вопрос, - сообщил парень. - Я не предлагаю, а ставлю в известность.
   Рука волшебного грабителя-убийцы-насильника вернулась к коленям, грубо прошлась по ранам. Светлана попыталась сдвинуть ноги и забрыкалась, и вдруг её в самом деле отпустили. Девушка услышала скрип и раскрыла глаза.
   Пальцы, испачканные её кровью, мазнули по экрану смартфона. Светлана увидела, как вспыхивают и гаснут нажимаемые символы, как кровавые полосы медленно впитываются в сенсорную поверхность. Ей показалось, что каждый нерв её тела пронзила ледяная игла.
   - Ну вот и всё, Светлана, теперь вы принадлежите мне, и... Ого!.. Вам не кажется, что они распрекрасно сами друг друга поубивают, и мне нет нужды утруждать своих слуг?
   Человеческие крики были рефреном его негромким словам. Посетители и сотрудники банка метались по углам, старались укрыться за мебелью. Убегая от неуклюжих медленных зомби, люди толкали друг друга, роняли. Вот Ирочка падает, пытается подняться... Кто-то запинается об неё, снова сшибая на пол, чей-то каблук с размаху наступают на пальцы руки, расплющивая, слышен хруст. Девушка визжит и корчится.
   Замолкает и поднимает голову - зомби стоит над ней. Деревянно наклоняется и...
   - Всё же человечество небезнадёжно, - сообщил красавчик. - С другой стороны, этому пожилому джентльмену почти нечего терять...
   Светлана и сама забыла обо всём, наблюдая. Абсолютно седой дед с дюжиной медалей на пиджаке древнего покроя отмахивался от зомби офисным стулом - как он вообще может держать эту конструкцию, кажется, худое согбенное тело весит меньше, чем нелепое оружие. Но тем не менее с помощью импровизированного щита старик всё же смог какое-то время удерживать тварь на расстоянии. Конечно, Ирочка со свойственным ей умом и сообразительностью очень рационально воспользовалась этим подаренным временем, дико визжа на полу и даже не делая попытки подняться или хотя бы отползти подальше.
   Зомби вышиб у старика стул, уронив его при этом. Падая, дед задел девушку. Сверлящий визг заметался по всему залу, переходя в ультразвуковую тональность. Зомби наклонился.
   Хрясь.
   Хрясь.
   И не стало ни тупой Ирочки, ни храброго старца.
   Красавчик тихо засмеялся.
   - Какая трагическая сцена. Он меня вдохновил.
   - А? - только и спросила Светлана.
   - Девчонка не заслуживает больше, чем стать обычной зомби, - не откладывая дела в долгий ящик, парень щёлкнул смартфоном, и мёртвая Ирочка дёрнулась, начала подниматься судорожными рывками. - Возможно, это даже прибавит ей интеллекта... А вот старик хорош. Для него я приберегу особенное...
   - Не смей, - прошептала Светлана.
   - Что?.. - рассеянно переспросил волшебный грабитель, его тонкие пальцы шевелились, вызывая на контрастном экране какие-то настройки. Вспышка полыхнула и не думала угасать, в воздухе проявились серые слабо светящиеся линии, перестраивались на ходу. На экране над изображением старика появилась анимация - щёлкающий челюстью багровоглазый череп в короне.
   - Не смей делать с ним это... - прорычала девушка и вдруг, извернувшись, вцепилась зубами в указующую длань.
   Красавчик взвыл от боли и неожиданности. "Прицел" сбился, узор серых нитей, который уже устремился к цели, скомкался и, частично рассеявшись в пространстве, ударил тело старика, заставив покатиться по полу. Пряди тёмного грязного дыма мотали хилое тело, входили в глаза, в рот...
   Ни Светлана, ни грабитель этого не увидели. Парень матерился, мгновенно растеряв свою ленивую манерность, и яростно тряс Светлану, повисшую на его запястье, как бульдог.
   Удар - и девушка отлетела и врезалась в стол, сшибив с него компьютер. В глазах мельтешили разноцветные искры, рот был полон крови... её собственной, или?.. При последней мысли жестокая судорога пронзила желудок, она согнулась... и потому лишь спаслась.
   Вспышка, и серая масса, похожая на рой мельтешащих насекомых, с жужжащим призвуком пролетела над нею. На стене над её головой возникла толстая ледяная корка.
   Светлана, не отличавшаяся живостью воображения, всё же ясно представила себе, что было бы с ней, попади это в неё. Повторный спазм стиснул нутро, кашляя желчью, девушка нырнула под стол, ножку которого тут же срубило очередным ударом. Тело обожгло морозом.
   - С-с-сука, ты!..
   Девушка схватила то, что попалось под руку - сбитый со стола монитор, - размахнулась и запустила в красавчика. Тот шарахнулся в сторону, заслоняясь рукой, но монитор до него не долетел из-за натянувшегося шнура и грохнулся прямо под ноги.
   Светлана дико расхохоталась. Грабитель-волшебник теперь, укушенный, испуганный и злой, выглядел полным дураком. Её безумный смех прервался, когда парень медленно выпрямился. Смазливое лицо его было искажено бешенством.
   Он не стал задействовать свой волшебный смартфон, а в два прыжка настиг её и сцапал. Вслепую отмахнувшись офисной папкой, которая попала под руку, Светлана рассекла ему левую бровь металлическим зажимом для бумаг. Почувствовала свирепую радость - хоть шкурку смогла попортить...
   Нашла о чём думать, когда под вопросом целостность собственной!..
   Папка куда-то улетела, и красавчик со всей дури отвесил девушке крепкую затрещину.
   Светлана вскрикнула. Что-то отчётливо хрупнуло, и в носу стало сыро и горячо. Девушка закашлялась, отхаркивая кровь и ненароком плюясь ею в попорченное лицо, за что получила ещё раз.
   А в третий раз Светлана дёрнула голову навстречу удару. Показалось, что ей проломили висок твёрдым уголком смартфона... который вылетел из руки грабителя. Светлана снова засмеялась и осеклась, услышав короткий тревожный перезвон.
   Грабитель замахнулся вновь и удержал руку, разжал кулак и свёл пальцы... и в его руке материализовался смертоносный гаджет. Короткое движение большого пальца, и Светлана увидела отблеск алого на лице грабителя - так, как будто на экране высветилось сообщение с такой цветовой гаммой.
   Парень разжал пальцы, телефон выпал из его руки и пропал, не долетев до пола. А потом грабитель взял Светлану за ворот, подтащил к проёму в перегородке и вышвырнул в зал. Она упала прямо на опрокинутую стойку, и в груди что-то хрустнуло.
   Через секунду парень оказался рядом с ней, сграбастал за ворот и рывком поднял.
   - Выходите, - потребовал в пространство, оглядываясь.
   У Светланы потемнело в глазах, ворот больно впивался в шею, края бюстгалтера резали грудь. Отлетела пуговица, и она смогла вздохнуть. Прямо перед её лицом маячило серое жало - широкий меч из мутного льда, возникшего в руке волшебного убийцы. Он осматривал холл банка, но выжившие истерично верещащие и прячущиеся за диванами клиенты и сотрудники его не интересовали.
   - Ну же, выходите, - настойчиво позвал грабитель, клинок опустился к её шее, от него тянуло лютым холодом. Повисла пауза, долгая и ужасная.
   - Если вы не явитесь, я начну убивать заложников.
   Меч отодвинулся от горла Светланы, девушка смогла укусить колкий воздух. Лёд, блокирующий дверь в служебные помещения, пошёл трещинами и стал медленно осыпаться. Толстая металлическая дверь дрогнула, начала открываться и вывалилась наружу.
   Эпизод 2. Юрийная парочка Лунного Дурдома
   02 июня ** года. Город "Г", ул. Лунина, Центральное городское отделение Сборбанка (реал)
   В зал шагнула девушка. Она была младше Светланы - студентка-первокурсница, или даже старшеклассница. Ничем не примечательная, не слишком красивая, но определённо миленькая, в белой блузке и немного старомодной широкой низкой юбке, светлых туфельках-лодочках. Тёмные длинные волосы уложены в какую-то фантазийную причёску, такие носили, должно быть, полтора века назад. Зелёные глаза смотрят холодно и сосредоточенно, едва тронутые помадой губы жёстко поджаты.
   Ничего особенного - ну, кроме выражения лица, если бы Светлана встретила её на улице, задержала внимание только для того, чтобы отметить удачный ретро-образ в одежде и запомнить причёску.
   А в руке эта "серая мышка" держала меч, которым она, видимо, только что взломала дверь.
   А у неё красивее, только и подумала Светлана. Оружие девчонки состояло изо льда прозрачного, не серого, как сосульки грабителя, и было более тонким и изящным.
   - Ты ведь не из Гильдии Ментов? - спросил грабитель.
   Девушка отрицательно покачала головой.
   - Тогда, - клинок вновь приблизился к лицу Светланы, - что ты здесь делаешь?
   Девушка чуть улыбнулась.
   - Ты одна здесь?
   Девушка неопределённо дёрнула плечом.
   - Неразговорчивая, - констатировал красавчик. - Ладно, подними руки...
   Она подняла руки перед собой, словно целясь в него из меча.
   - Эй, эй, - грабитель попятился, вскидывая собственный клинок, и снова жгучий мороз обжёг Светлане подбородок. - Ты же не хочешь, чтобы эта милая девушка пострадала? И все эти люди?
   Вошедшая чуть пожала плечами с таким видом, словно ей было совершенно наплевать и на эту милую девушку, и на всех людей в зале. Она так и не проронила не звука.
   - Ты блефуешь, - уверенно сказал парень и кивнул своим зомби. - Джентльмены, продолжайте, пожалуйста... и леди, разумеется, - отдельно обратился к Ирочке.
   Мёртвые воины встрепенулись, двинулись к людям. Заложники, притихшие и зачарованно наблюдающие за противостоянием, опять разразились воплем и плачем. Вновьприбывшая лишь нахмурилась.
   - Оружие на пол, руки вверх, или сейчас они все... - начал красавчик. - О, дьявол!..
   Он дёрнулся и начал поворачиваться, отводя меч от лица Светланы.
   Что-то мелькнуло у самого лица, обдав холодом. Девушка увидела фантом - как будто перед ней в воздухе появилась собственная перепуганная избитая физиономия и тут же исчезла.
   Через мгновение брошенная молчаливой тончайшая ледяная пластина - в плоскости которой и отразилось лицо Светланы, - пролетела мимо и отсекла вооружённую руку грабителя.
   - Не дьявол, всего лишь я, - произнёс девичий голос, и зал охватило бушующее адское пламя.
   Заорав, повелитель льда вскинул левую руку, складывая что-то вроде фиги. По этому мановению перед ним возник серый щит, но удар оказался направлен не в него. Огненные плети лишь облизали защиту по краям - и охватили зомби, мгновенно обращая в пепел плоть и прожигая кости.
   - Вы-ы-ы-ы!.. - взвыл грабитель, отшвыривая заложницу в сторону и бросая следом серое марево. - Смерть!..
   А он этой штукой может и без телефона орудовать, успела лишь подумать Светлана, прежде чем удар угодил в неё. Показалось, в лицо ткнули жёсткими прутьями оледенелой метлы, её проволокло по полу. Светлана скользила под ноги молчаливой, та махнула рукой, и - и сотрудница банка с разгону врезалась в ледяной бортик, возникший перед ней. Что-то хрупнуло, судя по боли от столкновения, она была ещё жива.
   Следующий жест бледной узкой ладонью мгновенно нарастил на ней ледяные оковы... или защиту? Руки, ноги, голова Светланы оказались зафиксированы, тело закрыл голубой панцирь. Лёд был... нет, не ледяным, приятно-прохладным, и его прикосновение не вызывало отвращения, как серый лёд убийцы. Девушка трепыхнулась пару раз и убедилась, что она, во-первых, жива, во-вторых, сама освободиться не сможет.
   С её места она увидела ещё одну... волшебницу, наверное? - ту, что повелевала уничтожившим зомби огнём. Здоровущая проплавленная дыра в стене показывала, как она попала сюда. Выглядела девушка полной противоположностью своей ледяной коллеги - высокая, в мужской одежде, джинсы, рубаха, клетчатая летняя куртка, берцы. Можно подумать, одевалась как раз с намерением подраться. Немного вульгарный прикид ей странным образом шёл. Светлые коротко подстриженые волосы огненной валькирии стояли дыбом, по ним пробегали искры огня, хищно-красивое лицо было искажено яростной усмешкой.
   Волшебница скалилась, раскручивая в руках огненную ленту. Хлыст из ярого пламени вился, оставляя подпалины на полу и потолке, разрубал столики и проволочные стойки, обращал в пепел разлетевшиеся бумаги. Грабитель бросал с левой руки серые сгустки, метя то в заложников, то в противниц, но девушка испепеляла их на подлёте и хлестала. Грабитель затравленно пятился к стене.
   Ледяная дева встала прямо над Светланой, перехватывая удары грабителя, направленные в её сторону. Шаг, другой, плавные движения рук, широкая юбка колышется, вздымается от порывов воздуха... Светлана машинально отметила, что бельё, которое девушка носила под ней, не совсем сочетается с её стилем ретро. Тончайшее кружево, сплошная полупрозрачная провокация. С другой стороны, удачный разрыв образа, и мужчина, обнаруживший такое под скромной юбкой, непременно оценит...
   Служительница банка едва не расхохоталась, тут такое творится, а она о шмотках да о мужиках.
   Пока она рассуждала о вечном, бой подошёл к концу. Волшебник в очередной раз уклонился от вновь брошеных её пленительницей ледяных лезвий - оружие холодной девы уже выщербило стену позади него. И попался на финт огненной.
   Огненная змея плеснула рядом с ним и ударила прямо в лицо. Волшебный грабитель взвыл, пламя опалило ему левую щёку, скулу и висок, отсекло ухо и прорубило ключицу. Левая рука бессильно повисла.
   Вот теперь точно не будет больше хвалиться смазливой мордашкой, - отстранённо подумала Светлана, глядя, как ледяная бросает с пальцев полуметровые сосульки. Как его первую жертву, грабителя ударило и швырнуло к стене изломанной куклой, прибивая к ней.
   И сумасшедший бой закончился.
   Светлана вывернула шею, пытаясь как следует разглядеть висящего на стене волшебника. Он был пришпилен за плечи. Жив? Даже если и нет, вспомнить, как он повелевал мёртвыми - сможет ли смерть воспрепятствовать ему действовать?..
   - Нормально, жив, - сказала огненная, подходя. - Хотя и в отрубе.
   Добейте его, пожалуйста, мысленно взмолилась девушка, и её молитвы были как будто услышаны - ледяная занесла руку с мечом-сосулькой.
   Огненная прыгнула вперёд, перехватила её руку, не позволяя. Крутанула вокруг себя, притянула и - поцеловала, определённо не как подругу, как мужчина бы целовал свою женщину. В губы, прогнув назад, надёжно удерживая за талию.
   Девушки целовались жадно, неистово. Прозрачный клинок выпал из разжавшихся пальцев. Огненная быстро наступила на него ногой, и меч превратился в лужицу. Ледяная отстранилась от подруги, в её руках она выглядела так, словно тоже собралась растечься водой.
   - Пришла в себя? - спросила та, что была "за парня". Девушка-"девушка" заморгала, потом взгляд её прояснился, и она чуть кивнула. - Убивать будем?
   Пожатие плеч, жест тонких пальцев - и в них оказался смартфон. Сверхтонкий, белый корпус, украшеный серебряным узором, похожим на изморозь на стекле. Девушка щёлкнула пленника, и его руки и ноги заросли льдом, на лицо опустилось что-то вроде непрозрачного шлема.
   - Не вырвется?
   Снова качание головой.
   - Ты как всегда разговорчива, моя прелесть, - пробормотала огненная, тронула пальцами подбородок подруги, поднимая лицо, и снова поцеловала в губы, на сей раз спокойно и нежно.
   Светлана передёрнулась, подобного она никогда не понимала. Ледяная вдруг отодвинулась, оглянулась и подняла смартфон, демонстрируя его экран подруге.
   - Что? - огненная склонила голову, прислушиваясь. - Вот и дозорные, и к шапочному разбору, как всегда. Ну и как будем удирать? Вертолёта на крыше у нас нет, телепортацию этот запретил. Сдаваться копам нам нельзя.
   Тут и Светлана услышала характерные завывания сирен. Люди, работники и посетители, зашевелились, осознав наконец, что они спасены. Кто-то тихо стонал, плакал, потрескивал лёд.
   Светлана шевельнулась в оковах, и волшебницы обернулись к ней. Молчаливая вскинула руку, вспышка, щелчок, и Светлана не сумела удержаться от взвизга. Сковывающий её лёд затрещал и рассыпался в крошево.
   - Не бойся, - сказала огненная и, повысив голос, обратилась ко всем: - Не бойтесь, мы не причиним вам вреда.
   Люди ответили пустыми непонимающими взглядами. Кто-то шарахнулся, скуля, забиваясь под мебель. К счастью, раненых среди выживших было немного - в основном помятые в толчее.
   Светлана медленно села. Льдинки скользнули за шиворот. Девушка пошевелила губами.
   - Что? - огненная наклонилась.
   - Добей...
   - Тебя, что ли? - удивилась волшебница. - Ты вроде не похожа на умирающую.
   Светлана возвела очи горе, качнула головой и указала на грабителя.
   - Но-но, полегче, - пробормотала огненная, покосившись на подругу. - Сейчас я её успокоила, но если она опять заведётся...
   Вдруг раздался глухой рокот мощного мотора, девушка выпрямилась и достала собственный телефон. Ради разнообразия не из воздуха, а из нагрудного кармана рубахи. Правда, непонятно было, как гаджет, большой и брутальный, в чёрно-оранжевом противоударном корпусе, помещался в тонком кармашке, куда разве что визитка влезла бы.
   - Кто бы это мог быть, номер незнакомый... Алло? - Светлана поймала себя на том, что ей странно видеть, что телефон используется в качестве телефона. - Кого сестра? Мишка, это который? А, волосан? Слушай, мы тут слегка заняты, и мне не до сестёр парней... Откуда знаешь?!. Да, там. Да, не хочется. Но... Хорошо, слушаю тебя внимательно. Вытащить?!. Нас двоих? Да, разумеется, я согласна, мы согласны, если сможешь, будем должны!..
   Ледяная ухватила подругу за рукав, та возбуждённо обернулась:
   - Ты не поверишь, одна девчонка из нетчиков говорит, что сможет нас забрать! Всего-то нужно получить... метку, ага!.. - она вернулась к своему телефону, оглянулась вокруг и щёлкнула, словно фотографируя пол у себя под ногами. Полыхнуло магическое пламя, выжигая на полу линии знака, похожего на мишень из концентрических кругов со множеством завитушек.
   - Я поставила метку, - сообщила огненная в трубку. - Хорошо. Ждать?
   Она опустила телефон, отошла к подруге:
   - Всё, остаётся только ждать. Надеюсь, она не...
   Звонкий хлопок.
   - ...Не задержится, - продолжила огненная, глядя на возникшего в "мишени" человека.
   Эта волшебница была младше двух подруг - школьница-старшеклассница, решила Светлана. Джинсы с металлическими пирамидками, яркая майка с забавным рисунком, дико неуместная здесь, на поле боя. В руках был - нет, не смартфон и не "кирпич", планшет.
   - Эм, здрасте всем, - сказала школьница, оглядываясь вокруг. - Ух ты... это всё вы наворотили?
   - Да, вот с ним, - огненная кивнула на пленного. Вновьприбывшая посмотрела на грабителя, и её симпатичное веснущатое личико исказилось презрением и гневом. Девушка отвернулась.
   - Сукамудакпаскуда, - сообщила в пространство. - Ненавижу таких, убивала бы.
   - А толку? - огненная бросила ей предостерегающий взгляд, искоса глянула на подругу.
   - Это да... Так, идите сюда, - школьница подняла планшет и сфотографировала пол у себя под ногами, знаки, казалось бы, навеки выжженные, засияли и пропали. Девушка подняла голову и вновь наткнулась взглядом на распятого злодея. Отвела взгляд - неудачно, бурые потёки на стекле, к которому был прибит незадачливый Славик, притянули внимание. Отвернувшись, обнаружила в паре шагов обожжённые тела зомби...
   Школьница булькнула, согнулась пополам, и её вывернуло.
   - Так, не ходите сюда, - прокашляла, не без труда выпрямляясь. - Лучше уж я к вам... Погодите, кулдаун прыжка по метке... Так, давайте встанем вот здесь, где попросторнее.
   Ледяная и огненная подошли к ней - и отпрыгнули, когда школьница вновь согнулась в рвотном спазме.
   - Вы не подумайте, я не... - промычала девушка. - Урк!.. Да блин... всякое видела, во всех локах дралась, но здесь-то всё настоящее...
   - Мы и не думаем, - заверила огненная. - Здесь всё настоящее.
   - Этого прочно застанили? - поинтересовалась школьница, ткнув пальцем. - Не вырвется до прибытия дозорных?
   - Если они сразу его застанят и закуют в хладное железо, или что там у них...
   Ледяная тронула подругу за плечо и изобразила, как будто что-то пишет.
   - Оставить сообщение? - поняла огненная. - Да легко.
   И она стала писать - просто пальцем на экране своего телефона, потом подняла его, целясь в грабителя. Из гаджета вырвались ленты пламени, выжигая слова прямо на стене над пленным:
   Некромант
   ещё управляет льдом
   и возможно водой.
   Перса определить не удалось
   предположит А из W3
   - А из Вэ-три? - переспросила школьница.
   - Меч характерной формы, - пояснила огненная, вновь манипулируя с телефоном. - Когда вы...
   PS когда вы научитесь
   наконец-то прибывать вопремя!
   - Ну, это ты зря, - сказала школьница. - Вообще-то сегодня с востока прорыв обещался, так что, дозорным разорваться? И прыгунов у них не так уж и много, чтобы успевать "вопремя". И, кстати, про железо...
   Девушка постучала пальцами в свой планшет. Светлане с её места было плохо видно, ей показалось, что школьница просто запустила руку в экран, как фокусник запускает в шляпу - по самый локоть, и достала... гвозди.
   Десяток самых обыкновенных гвоздей в пластиковой перемычке. Девушка пристально уставилась на ледяного, поочерёдно прикоснулась к каждому из гвоздей. Всякий раз гвоздь исчезал, а ледяной дёргался в ледяных оковах.
   - Нафига... эм... ну ладно, лишним не будет, - сказала огненная, манипулируя со смартфоном и исправляя описку. - Как там твой кулдаун, взыскательница справедливости?
   - Одну... - планшет в руке школьницы пискнул. - Секунду. Всё. Эм, ты не могла бы?
   - Что?
   Школьница смущённо указала пальцем. Огненная недоуменно нахмурилась, потом поняла и кивнула, повела рукой, и порыв пламени превратил в пепел извергнутое школьницей, вместе с участком пола.
   - Спасибо. Вставайте ближе, хватайтесь за меня. Держитесь крепче, только без этих ваших штучек.
   - Каких ещё штучек?
   - Моя подруга обозвала вас Юрийной парочкой из Лунного Дурдома, - фыркнула девушка.
   - Мы к детишкам не пристаём, - сообщила огненная чопорно.
   - Детишкам?!. - возмутилась школьница.
   - Ну а кто ты? Ещё дитя, - блондинка сменила её насмешливым взглядом, веснущатая покраснела от злости. - К тому же твой перс, если я его правильно его угадала, в этом плане тоже не образец нравственности... а Образ давит каждого, как известно.
   - Тебе не кажется, что дразнить свой обратный билет малость... неосмотрительно? - поинтересовалась школьница, пыхтя.
   - Ах, простите меня великодушно! - огненная издевательски поклонилась. - Я очень извиняюсь и готова загладить вину любым возможным способом, - на последних словах её голос приобрёл завораживающую хрипотцу.
   Школьница передёрнула плечами. Даже Светлану проняло.
   - Нет!.. В смысле, да... То есть... не отвлекай меня, а то ненароком на Марс занесу!
   - А как насчёт Урана? - поинтересовалась огненная.
   - Уран далеко. И Нептун тоже. Так, вдохнули, выдохнули, рты открыть...
   - Потому что давления перепад?
   - Нет, чтобы заранее быть готовыми восхищаться моей крутизной. Ап!..
   Она шагнула вплотную и положила руки на плечи девушкам.
   И волшебницы с хлопком исчезли.
  
   Светлана ещё немного посидела в нехолодном нетающем крошеве магического льда и решилась наконец подняться на ноги. Она не слышала голосов и восклицаний людей, которые всё ещё не верили, что ужаснейшие события закончились. Кто-то тряс за плечо, заглядывал в лицо, спрашивал, всё ли с ней в порядке, она отстранила надоеду и прошла в угол. Взялась за тяжёлую кадку с пальмой и кое-как подняла её. Вот теперь хорошо, надо только земли подсыпать и полить. Так, что-то ещё она хотела сделать.
   Светлана прошлась по залу, под ноги попался обломок металлической стойки. Девушка вспомнила.
   Перерубленная огненной лентой труба подходила как нельзя лучше. Светлана подняла, пошатываясь, встала напротив волшебного грабителя, распятого не стене, и устремила косой срез острия в закрытое льдом лицо.
   Эпизод 3. Яойная парочка Лиственницы
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Лес Смерти" (вирт, соответствие с реалом - сосновый лес рядом с бывшим санаторием "Сосновая Горка")
   Раз. Краснокожие низкорослые твари с обезьяньими мордами, облачённые в набедренные повязки и вооружённые ятаганами и шипастыми дубинками. Шакалят - наскакивая, атакуют двумя-тремя ударами и с визгом удирают.
   Два. Долговязые и тощие фигуры, затянутые в тёмные одежды, с глазастыми масками на головах. Двигаются шустро, маневрируют и взаимодействуют между собой. Вооружены кто чем - от бит до футуристического вида разрядников, плюющихся молниями, энергетическими лучами.
   Три. Не в пример им медлительные скелеты в ржавых латах тупо прут вперёд, грозя изъязвлёнными ржой клинками и тесня щитами, утыканными стрелами.
   И всё это воинство - на одного.
   И он успешно справляется.
   Треск, вспышки света, хлопки воздуха и глухие звуки ударов. Переломанные тела разлетаются по сторонам, катятся по земле, ударяются в камни, в стволы деревьев. Гоблины разлетаются кровавым фаршем, носители масок глухо взрываются, разбрасывая металлические фрагменты роботических тел, скелеты рассыпаются на кости и ржавчину.
   Но полчища странных существ атакуют, ничуть не устрашённые гибелью сородичей. На мгновение как будто добиваются успеха, их цель кажется погребённой под копошащимися телами, но тут расширяющийся серо-стальной вихрь, возникший на месте обороняющегося, разбрасывает противников и гаснет.
   Человек застыл, стоя в воронке, выбитой вспышкой. Тёмное воинство, отброшенное назад, вновь попёрло на него, но тут свистнула сталь. Во врагов, в землю, в стволы деревьев, даже в камни вонзились десятка три метательных ножей, к кольцам на рукоятях которых были привязаны дымящиеся листы бумаги, изрисованные причудливыми знаками.
   Грохнуло, и место боя заволокло дымом.
   Парень в перепачканном сером кимоно с разодранным рукавом как будто отошёл от своего "колдунства" и присел в низкой стойке, бросился вперёд, атакуя. Волной взметнулась длинная грива чёрных волос, подхваченная повязкой с закреплённой спереди металлической пластиной со странным символом. В один прыжок одолев расстояние до противника, парень в кимоно взорвался вихрем стремительных и вместе с тем плавных ударов, работая шипастыми беспалыми перчатками, а то и вовсе ударяя лишь кончиками незащищённых пальцев.
   Тёмное воинство дрогнуло и откатилось назад. Дерущийся обернулся, лавандовые глаза нашли напарника.
   Метатель взрывчатых ножей сиганул с низкой ветки гигантского дерева. Оранжевый комбинезон, тоже перепачканный и кое-где продранный до тела, такая жа повязка на коротких стоящих дыбом жёлтых волосах. И - алые глаза с вертикальными зрачками, оскаленные длинные белые клыки безумной улыбки, на щеках тёмные полоски, похожие на звериные усы. Позади ниже пояса стелилось нечто похожее на призрачный рыжий хвост.
   В следующий момент хвостатый ухнул прямо в середину прореженной кучи врагов и немедленно пустил в ход два ножа.
   И началась бойня.
   Кимоно выигрывал в скорости, двигаясь вокруг формации врагов. Его руки размазывались в воздухе, каждый удар приходился в цель. Удары перчатками отбрасывали и сшибали с ног, а как будто бы слабые касания пальцев вызывали всплески силы, пробивающей доспехи и оглушающей врага. Кимоно не пытался ставить жёсткие блоки, сбрасывал удары в сторону, уходил. Боец в комбинезоне явно был сильнее напарника, он жёстко парировал и бил навстречу широкими ножами с листовидными клинками. Монстры разлетались с его пути, случайно попадавшие под не слишком точные удары деревья превращались в щепки, камни выворачивались из земли.
   Десятки врагов были уничтожены за несколько секунд. Кимоно, позволив своим последним противникам себя окружить, подпрыгнул и крутанулся, вновь вызывая серый вихревой шар. Скелеты и гоблины разлетелись по сторонам. Комбинезон метнул один из своих ножей в сторону группки ниндзя, которые стояли поодаль и пытались стрелять из чего-то дальнобойного. Подогнул пальцы безоружной руки - и в ладони его возникла маленькая копия вихря силы, которым только что укрывался кимоно. Этим несерьёзным с виду "ёлочным шариком" комбинезон прикончил скелета и гоблина, а в следующий момент вдруг оказался на другом конце поляны, словно телепортировавшись к своему ножу. Выдернул клинок, засевший в груди механического ниндзя, выпотрошив его при этом, и скупыми ударами прикончил остальных стрелков.
   И повисла тишина, нервная и звенящая после звуков боя, грохота и азартных выкриков.
   - Всё? - комбинезон оглянулся. - Всё!.. Хо-хо, мы круты!..
   - Мы круты, - кимоно выпрямился из своей низкой стойки. Комбинезон глубоко вздохнул с отчётливым подвыванием, вскинул перед собой руки, вдохнул, выдохнул, выполняя плавное движение, и полупрозрачная вуаль густого рыжего цвета, что вилась у него сзади, побледнела и исчезла. Глаза с вертикальными зрачками изменились, став ярко-голубыми, клыки втянулись. Блондин поморгал, пошевелил челюстью, облизнулся и солнечно улыбнулся:
   - Классно подрались.
   - Ага, неслабо погуляли, всё разнесли, - кимоно оглядел дымящиеся подпалины, щепки от деревьев, вывороченные корни кустов и осколки камней.
   - Уже восстанавливается, - блондин поднял сломанную ветку, ткнул в землю - из слома стремительно зазмеились корни, нежная зелень распустилась на новых побегах. - Это мы ещё тихо-мирно, а когда сюда выходят погулять Великий Змей, Великий Жаб и Мама Уля, от всей локи лунный ландшафт остаётся.
   - Зарегистрировано землетрясение силой в два балла, - проговорил черноволосый жестяным голосом, и они рассмеялись, словно это была какая-то шутка. Блондин переступил потрёпанными сандалиями, когда из-под его ног с шуршанием поднялась волна из каменного крошева, собирающаяся в разбитые ранее булыжники.
   - Лут, - провозгласил, наклоняясь и подбирая короткий меч со срезанным наискось острием и большим кольцом на рукояти. - Ты гляди, на кунаи похож... Но вроде бы не "наш"?
   - Не помню такого в каноне, - кимоно глянул на предмет. - Но где-то видел, определённо. Как тебе, не сгодится?
   Комбинезон помотал головой.
   - "Керамический меч принцессы"? Слушай, а неплохой. Может быть, попробую.
   Он достал из кармана планшет, который определённо не мог там уместиться, чуть коснулся мечом экрана, и оружие исчезло.
   Останки тел превращались в тёмный дым и хрустальные силуэты, медленно бледнеющие и исчезающие. Вместо них оставалось оружие, броня, ещё какие-то предметы. Напарники прошлись по поляне, подбирая вещи и обмениваясь репликами. Кимоно достал из рукава колоду карт и, бродя, просматривал их. Каждый раз подобранная вещь превращалась в струйку дыма, а веер карт пополнялся ещё одной.
   - Как будто всё, - он наступил на мягкое сияние, пробивающееся из-под мха. Сияние со звоном погасло, на одной из карт возникла анимация сыплющихся монет. - У меня багажник забит.
   - У меня почти. Возвращаемся?
   - Кривыми путями, - кимоно сплёл пальцы, брякнув перчатками. В его глазах разбежались радужные круги, на висках и лбу сильно выступили вены. - Нам... туда.
   Несмотря на обилие в огромном Лесу всяческих монстров, "кривые пути" позволили напарникам миновать почти всех. Драки случались, если небольшая группа попадалась прямо по траектории следования. Блондин объявил, что у него кончилось место, убрал ножи в планшет, вытащив взамен короткую катану и тот самый керамический меч.
   - У тебя одежды не найдётся? - кимоно перебирал колоду.
   - Извини?
   - Каких-нибудь шмоток.
   - Тебе зачем? - комбинезон сверился с планшетом. - Доспехи, два комплекта.
   - Нет, доспехи - это не то. Мне бы что-нибудь вроде моего кимоно.
   Комбинезон поморгал недоуменно, потом обошёл отвернувшегося напарника.
   - Это чего? - спросил удивлённо.
   - Последний урод кислотой харкнул, прочка вся и обрушилась, - буркнул тот, отворачиваясь. Комбинезон снова обогнул его, зайдя спереди, хмыкнул. Хрюкнул. Икнул.
   - Нет, подходящих шмоток у меня нет, - сообщил, фыркая и хихикая. - А если и были бы... тебе так определённо лучше! Могу меч дать. Он широкий, и если что, длинный.
   Помидорно покраснев, черноволосый Мишка встал в позу купальщика, потерявшего единственный предмет одежды, что вызвало очередной взрыв веселья комбинезона.
   - Практически запретный приём, Мишка, ты такой красавчик!.. Будь мы в манге или аниме, у меня бы сейчас кровища носом хлы-гы-гы-гы!..
   - Вот кто бы говорил о запретных приёмах, - буркнул черноволосый, отворачиваясь и перебирая свою колоду. Достал одну карту, щёлкнул по ней ногтём. - Превращение!..
   Блондин разочарованно вздохнул, когда кимоно окутался клубами дыма и через мгновение предстал в том самом кимоно, только целом.
   - Зато я уровень Кастетов надыбал.
   - Молодец!.. - комбинезон прыгнул с места, мгновенно преодолев расстояние между ними. - Поздравляю! Обнимемся, напарник!
   Кимоно уронил колоду - она исчезла, и перехватил протянутые руки.
   - Не на локе, напарник, - буркнул.
   - То есть в городе обняться ты не против? - уточнил комбинезон. - Ловлю на слове.
   Кимоно смущённо отвёл взгляд, оглянулся вокруг.
   - Будто я не знаю, что от твоего покрова иллюзии падают.
   - Теперь самое главное что? - комбинезон шкодливо улыбнулся. - Чтобы навстречу не попался кто-нибудь столь же глазастый, как ты.
   Кимоно содрогнулся, невольно сделав жест, словно собирался прикрыться. Напарник хихикнул.
   - Давай наперегонки? - предложил и бросился бегом, не дождавшись ответа. Кимоно издал возмущённый возглас и последовал за ним.
  
   02 июня ** года. Город "Г", территория гильдии "Лиственница" (вирт, соответствие с реалом - бывший санаторий "Сосновая Горка")
   Ограда из сетки-рабицы возвышалась на пять метров, увитая поверху колючей проволокой. Там и тут и на сетке, и на проволоке были установлены предупреждающие знаки и листы бумаги, исписанные странными символами.
   Ворота в ограде представляли собой сваренные из металлического профиля рамы, на которые натянули ту же рабицу, и были достаточно большими, чтобы через одну открытую створку могли проехать бок о бок два карьерных самосвала. По обе стороны ворот стояли гигантские доспехи, вооружённые гизармами. В одной из створок была дверь под человеческие габариты. Эту "калитку" также охраняли оружные доспехи, но уже человеческого формата.
   - Хоп!
   - Хоп! - почти одновременно они коснулись доспехов, как осаливая.
   - Я победил.
   - Нет, я!..
   - А ну, фулюганы, разбегались тут!.. - зазвенел левый доспех тонким пронзительным голоском скандалиста.
   - Да ладно, пусть их, - добродушно прогудел правый. Напарники вышли через калитку и оказались в заросшем парке, через который вела щебневая дорожка. Кимоно вдруг со стоном выдохнул и отвернулся.
   - Что?
   - Как нарочно! В "Дохлом Пони" сидят глазастые, и аж трое!..
   - Ну что я могу сказать - крепись, - блондин вздохнул и протянул руку, собираясь похлопать напарника по плечу - тот уклонился.
   - Покров.
   - Ах да, как-то забылось.
   - Так я и поверил.
   За поворотом тропы показалось строение летнего кафе. Небольшой зал со стеклянными стенами, к которому примыкала крытая терасса, увитая вьющейся зеленью. Посетители предпочитали сидеть именно снаружи.
   Мужчина средних лет, в самурайском доспехе, с кожаной чёрной повязкой, закрывающей левый глаз, работал на ноутбуке и время от времени отпивал из кофейной чашечки. Парень в зеркальных очках, кожаной куртке, джинсах и "казаках", небритый, со встрёпанной шевелюрой, выглядевший типичным байкером, болтал с девушкой в военном кителе, рискованно коротких шортиках и высоких шнурованных ботинках. Правый глаз девушки закрывала белая повязка с голубой линией, на столе перед ней лежал длинный чехол от удочки.
   - Йоу, - одноглазый мужчина, оторвавшись от ноутбука, лениво махнул рукой. - Вот и наша парочка. Как дела?
   - Отлично, - буркнул черноволосый, торопясь пройти мимо.
   - Где были? - поинтересовался байкер.
   - У Пещеры Чихуахуа, - ответил комбинезон. - Внутрь не ходили. Да, появились странные скелеты.
   - Странные?
   - Шустрее обычных, и в броне. Ещё и колдуют, огонь там мечут...
   - Что странного в скелетах-магах? - удивился мужчина с ноутбуком.
   - Ничего. Но вот там их никогда не водилось.
   Напарники миновали кафе, перебрасываясь с троицей общими фразами.
   - Миша, - позвала девушка с повязкой.
   Парень вжал голову в плечи и осторожно обернулся.
   - Да, э-э-э, Оля?
   - Симпатичный прикид, - девушка приподняла повязку, окинув его взглядом разных глаз, левый, обычный карий, и правый, фиолетово-чёрный, с узким вертикальным зрачком.
   Пауза. Все недоумённо смотрели на бесстрастную девушку, на стремительно краснеющего Михаила, который дёрнулся прикрыться.
   - Да, а как это ты не испачкался, когда... - деловой мужчина чуть приподнял свою повязку, открывая левый глаз - алый, с тремя чёрными запятыми, симметрично расположенными вокруг чёрного зрачка. Икнул. Кашлянул. Засмеялся.
   - А что не так с одеждой? - парень-байкер фыркнул, резким наклоном головы сбрасывая на нос чёрные очки. Его карие глаза потемнели, вокруг зрачка возникли туманные запятые... и тут же рассеялись, глаза вернулись в норму. Байкер торопливо отвернулся. - Хочу это развидеть!.. Что за невезение, лично я предпочёл бы увидеть подобный наряд вот на...
   Он повёл рукой в сторону девушки с повязкой, та мило улыбнулась и потянулась к чехлу на столе, картинно вжикнула молнией:
   - Да?
   - На Ульяне!.. - рука неопределённо махнула куда-то в сторону, парень состроил "щенячьи глазки" - сейчас вновь обычные.
   - Выкрутился, - милостиво кивнула девушка, застёгивая футляр.
   - Я передам маме Уле твои слова! - добавил блондин, черноволосый тем временем, пытаясь сохранить собственное достоинство, ускользнул за поворот тропы.
   - Эй, не вздумай!.. - всполошился парень, но блондин последовал за товарищем.
  
   Деревянный домик терялся в зелени благодаря стенам, поросшим свежими побегами. К нему вела узкая каменная дорожка, по которой шагали двое.
   - ...Хочешь сказать, ты никогда не использовал свои глаза подобным образом? - невинно удивлялся второй, продолжая начавшийся разговор.
   Длинноволосый мотал головой и краснел ушами, старательно не глядя на собеседника.
   - Эх ты. Будь я на твоём месте, ни один красивый мальчик не избежал бы моего Всепроникающего Взора, - блондин мечтательно вздохнул. - Знаешь, а ведь эта тонкая вагонка не станет препятствием твоим глазам?
   - Ты уже спрашивала. Эта вагонка "пропечатана" лично Мелким Змеем, так что сквозь неё не посмотришь.
   - А ты пытался?
   - Да, - длинноволосый кивнул, спохватился и замотал головой. - То есть нет, то есть да, но не забавы для...
   - А чего для?..
   - Он мне деньги платил, типа как за исследование...
   Запутавшись, парень махнул рукой. Не дойдя до домика, свернул и подпёр одно из деревьев:
   - Я буду здесь.
   Хвостатый боец вошёл в домик и оказался в душевой. Полки, вешалки, пахнет сыростью и свежим деревом. Прямо напротив входа висело зеркало, глядя в него, блондин начал раздеваться.
   Деревянные сандалии - потрёпанные, треснувшие, с полуоторванными тряпичными завязками, - полетели в угол. Рваные носки упали с чуть менее громким стуком. Оранжевый комбинезон, годный теперь, пожалуй, только на ветошь, лег на лавку. Витки плотного бинта соструились на доски пола.
   Едва удержав болезненный стон, девушка осторожно помассировала освобождённую грудь.
   - Кажется, перестаралась.
   К комбинезону отправились короткие спортивные шорты, за ними трусики. Обнажённая, девушка крутанулась у зеркала. Кое-где незагорелое тело было мечено странными пятнами - розовыми, с клетчатой внутренней поверхностью, большими и округлыми или длинными и узкими полосами.
   - Хорошо обладать пассивным бонусом к регенерации, - пробормотала девушка, потирая "раны". На коже гладкого плоского живота вокруг аккуратного пупка на мгновение вспыхнул странный узор - и снова выцвел, пропадая. От своеобразных "синяков" и "порезов" закурился розовый дымок, и они потускнели, уменьшаясь. Девушка лишь поморщилась. - Мишка, наверное, сейчас под своей иллюзией настоящий далматинец, всё же его неслабо обмолотили...
   Она хихикнула, оглянувшись на дверь, которую запирать не стала.
   - Эй, Ми-ша, - позвала.
   - Что?
   - Всегда задавалась вопросом, зачем девы-воительницы перематывают сиськи?
   Парень что-то неразборчиво промямлил.
   - Наверное, чтоб не прыгали, - серьёзно предположила девушка и зажала рот, давясь смехом.
   - Ты, по-моему, мотаешь слишком туго, - сообщил парень.
   - Хочешь сказать, что у меня и прыгать-то нечему? - деланно возмутилась девушка и пару раз встала на цыпочки и резко опустилась, убедившись, что таки есть чему.
   - Нет!.. То есть да, то есть...
   - Всё с тобой ясно, - девушка выпрямилась и соблазнительно прогнулась, проведя руками по телу, приняла томный вид. Беззвучно расхохоталась своему виду, подмигнула отражению, крутанулась на месте, показала двери язык и прошла в угол помещения.
   Значительную часть сооружения занимали две двухсотлитровые железные бочки на опорах под потолком. Вокруг одной из них обвивалась тёмно-малиновая спираль, похожая на закрученную негорящую неоновую лампу. Девушка потрогала холодное железо с каплями сконденсированной влаги.
   - Бр-р-р!.. - передёрнулась. - Эй, змейка, просыпайся. Есть работа.
   Спираль пришла в движение, и стала видна плоская голова слабо светящейся змеи, обвивающей бочку.
   Девушка взяла из сумки, висящей здесь же, бумажный пакетик с перцем, свернула в трубочку и протянула змее. Та подняла шею, блондинка осторожно бросила добычу ей в пасть. Змея словила и проглотила, не жуя.
   И стала стремительно светлеть и краснеть. От её тела поднимался жар, узоры на спине и голове пошли волнами.
   - Минут пять, - девушка открыла вентиль, подставила ладони под холодную струю. Брызнула на змейку, с шипением взвились паровые взрывчики. - Как ты считаешь?
   Странное создание зашипело.
   - И я так думаю, - согласилась девушка. Погладила змею по голове, подула на чуть обожжённые пальцы. Подхватила полотенце, обмоталась неплотно, покрутилась у зеркала. Набрала в грудь побольше воздуха и завизжала пронзительно.
   Снаружи что-то загремело, упало, и в душевую, едва не вышибив дверь, влетел Михаил:
   - Что случилось?!.. - вообще-то трудно было определить, куда смотрят его странные глаза, но девушка не сомневалась. Недаром выбирала выгодный ракурс, прикрыв полотенцем и руками все основные стратегические точки, позой подчеркнув второстепенные.
   - Змея!.. Я змей боюсь!.. - прохныкала, старательно вжимаясь в стену и кивая на "нагревательный элемент".
   Застывший столбом Михаил помотал головой и с усилием отвернулся, поворачиваясь к ней спиной.
   - Врёшь ведь, - сказал. - Сколько раз их перед тобой вызывали, и в душе этом ты мылась не единожды...
   - Ты был великолепен, - девушка отлипла от стены.
   - А?
   - Видел бы ты себя со стороны. Ворвался, весь такой герой, готовый спасти принцессу...
   - Взять бы с принцессы штраф за ложный вызов, - зло бросил Мишка. - Ты меня до разрыва сердца доведёшь!..
   - Моим великолепным боевым искусством, - шаг, - моими шуточками, - шаг, - или моей несравненной, - шаг, - красой?
   Михаил, спохватившись, хотел выйти, но рука девушки потянулась через его плечо и придержала дверь.
   - А что касается штрафа...
   Мягкое коснулось его лопаток, дыхание щекотнуло шею.
   - Мы можем что-нибудь придумать по этому поводу... - прошептала девушка в красное ухо.
   - Катя... - его голос сорвался в стон.
   - О, наконец-то ты назвал меня по имени. Я уж думала, ты забыл, как меня зовут.
   - Нет, разве я мог бы... - он мотнул головой, отброшенные вперёд длиннейшие волосы скользнули по плечам и спине, хоть как-то экранируя от жара её тела. - Послушай, ты хотя бы понимаешь, что творишь?
   - Довольно смутно, - призналась Катя. - Я стараюсь, но впервые выступаю в амплуа коварной соблазнительницы. Будь снисходителен.
   - По-моему, у тебя вполне выходит, - прошептал Михаил. На его висках сильно выступили вены. - Но сейчас не самые подходящие обстоятельства...
   Он замолчал, сообразив, что только что ляпнул.
   - То есть в других более уместных обстоятельствах ты был бы не прочь? - мгновенно поймали его за язык.
   - Я... не знаю... - промямлил парень.
   - Расцениваю это как обещание, - сказала девушка. - Тебе понравилось то, что ты увидел?
   - Да... - прошептал парень.
   - Ты смотришь, - слово было подчёркнуто интонацией.
   - Да, - сглотнув, признался Михаил. - Оно, оно само иногда бывает...
   - Значит, как честный человек, ты должен на мне жениться.
   - Если бы женился на всех девушках, на которых смотрел, мой гарем... - начал парень и осёкся. Катя засмеялась.
   - Так я и знала, ты используешь свои глаза, чтобы вуайеризмить... тьфу ты, как будет глагол от "вуайерист"?
   - Катя!..
   - Что? - невинно спросила девушка.
   - Отпусти меня уже.
   - М-м-м, отпустить? Знаешь, я, пожалуй, не буду настаивать, чтобы ты на мне женился. Но раз уж ты меня видел, покажешь мне себя.
   Катя шевельнула пальцами, и её ладонь облеклась тусклым малиновым пламенем. Девушка прикоснулась к плечу парня, небрежно развернув его лицом к себе. Мираж пошёл волнами и развалился, а потом алая аура вокруг девчонки загорелась сильнее. Раздался жалобный звон, и кимоно стало разваливаться на клочки.
   - Ну вот, и совсем... - её скользнул по его плечам, груди, животу с "кубиками"...
   И примагнитился ниже.
   Девушка взвизгнула, шарахнувшись, села на пол. Сырые доски вдруг запарили, издавая жалобное шипение при соприкосновении с уплотнившимся ореолом вокруг её тела. Михаил пропал, только дверь хлопнула.
   Катя, вздрагивая, поднялась, потёрла руки и обхватила себя за плечи.
   - Это было... неожиданно, - пробормотала, гася свечение. - Хотя я ведь сама спровоцировала... Само иногда случается, ведь так? Он же всё-таки парень, хотя иногда кажется ледяной скульптурой, как его персонаж. Ну и какого, спрашивается, Лиса я шуганулась? Мы ведь почти... и я хотела, чтобы... Тьфу, блондинка озабоченная, которой не хватает пороха, чтобы довести свою озабоченность до логического конца. Классный непристойный каламбур получился. Дура. Дурадурадура, нимфоманка малолетняя... Девственница!.. - наконец выплюнула, как грубое ругательство, повертела у виска пальцем, адресуя своему отражению в зеркале, и шагнула под душ, выкрутила вентиль.
   Постояла, хватая ртом нагревшуюся воду и споласкивая лицо, повертелась, старательно надраивая тело мочалкой. Брусок мыла норовил выскочить из пальцев, и девушка, сама не осознавая своих действий, закогтила его. Рассеянно располосовала мочалку, проколола флакон шампуня выпущенными когтями и очнулась, лишь поцарапав предплечье. Задумчиво проследила, как ряд царапин затягивается и превращается в розовую пыль.
   Сполоснувшись холодной водой из второй бочки, девушка материализовала из планшета большое банное полотенце и пакет с загодя приготовленной чистой одеждой. Бельё, лёгкая юбка в складку чуть ниже колен, белая блузка. Девушка вытерлась и оделась - на бюстгальтер с отвращением покосилась и упихала обратно в пакет. Покрутилась перед зеркалом, проверяя степень просвечиваемости блузки, и неохотно надела короткую летнюю куртку, застегнула на одну пуговицу. Под юбку поддела короткие спортивные шорты, натянула лёгкие кроссовки, наскоро накрасилась, убрала пакет в смартфон и прищёлкнула пальцами.
   Посреди душевой с хлопком возникло гротескное существо - низенький серокожий человечек с большой головой и лопушистыми ушами, облачённый в подобие тоги из вафельного полотенца. Ушастый отвесил подобострастный поклон и уставился на девушку огромными зелёными глазами.
   - Приберись здесь, - небрежно сказала девушка. - Это - сдай в починку, потом принесёшь мне, если меня не будет в Лиственнице - оставишь у Мамы Ули.
   - Бобби всё сделает, - заверило существо, ещё раз поклонившись. Не удостаивая его больше вниманием, девушка вышла вон.
   Эпизод 4. Хайлэвелы Лиственницы
   02 июня ** года. Город "Г", территория гильдии "Лиственница" (вирт, соответствие с реалом - бывший санаторий "Сосновая Горка")
   Рыжий зверёк перебежал тропинку, кося блестящим глазом на девушку, прыгнул в лес, шарахнулся от старого щербатого пня и во мгновение ока взлетел до самой верхушки сосны.
   Катя проводила белку взглядом, сошла с тропинки и чуть попинала пень. Тот со вздохом превратился в Михаила.
   - Ну? - сурово спросила Катя. - Что надо сказать?
   - Гомэнасай? - робко предположил парень.
   - Не будь идиотом, это я здесь блондинка. И я должна извиняться.
   - А ты-то за что? - удивился Михаил.
   - За мои дурацкие приколы. И за то, что я угробила твои шмотки. Я даже не буду оправдываться восприятием черт характера прототипа.
   - Угу, - пробормотал парень, глядя на неё во все глаза и явно не зная, о чём говорить. - А как ты меня нашла?
   - Увидела, - усмехнулась девушка. - Белка. Шарахнулась от тебя. А потом я вспомнила, что этот лес дядя Саша только на прошлой неделе забацал. Не может здесь быть никаких трухлявых пней.
   - А, вот как...
   Повисла неловкая пауза.
   - "Катя, тебе очень идёт обычная одежда", - скучно проговорила девушка. - "В ней ты очень красивая. Наконец-то я увидел, что ты и в самом деле девушка".
   - Что?.. - переспросил растерянно парень.
   - Вот что надо было сказать.
   - Катя, - Михаил откашлялся. - Тебе очень идёт эта одежда. Ты очень красивая. И я и раньше видел, что ты девушка. Очень даже наглядно... видел.
   Катя улыбнулась, покрутилась - юбка колоколом, - и шагнула вплотную.
   - Ты снова прямо-таки напрашиваешься на шутку насчёт глаз. Подглядывал, м-м-м? Да не красней... хотя красней, так ты симпатичнее. А то сделаешь покерфейс, как у своего перса, и ничего не прочитаешь.
   Девушка взяла его за плечи. Михаил тяжело сглотнул, и...
   Его развернули и подтолкнули в спину.
   - Марш мыться.
   - А ты не могла бы?.. - парень не спешил терять помидорный колер.
   - Да?
   - Пока я моюсь, послать дубля в магазин купить мне какое-нибудь, эм... Ну чего ты?!.
   Катя с изумлением оглядела его новёхонькое кимоно.
   - Ты что, голый сейчас?
   Парень кивнул.
   - Хентайщик, - резюмировала девушка.
   Красный как мак Михаил пробурчал что-то подозрительно похожее на "вот уж кто бы говорил". Девушка окинула его задумчивым взглядом, потом медленно растянула губы в улыбке.
   - Ага, - гримаса получилась особо хищной, потому что у неё прорезались клыки. Она шагнула вперёд, зажигая ауру. Парень попятился. Катя сделала ещё шаг... и Михаил остановился. Девушка озадаченно моргнула. Длинноволосый сделал крохотный шажок вперёд, и Катя торопливо отскочила, отдёргивая руки.
   - Блин. Так нечестно, но ты победил, - сияние угасло. - Можешь требовать контрибуцию... Контрибуция, контрибуция... Знаешь, никогда не обращала внимания, что это слово звучит почти непристойно!..
   - Извращенка везде хентай найдёт.
   - Это говорит мне тот, который создал одежду превращением и торчит посреди леса в одних труселях, когда вокруг ходят особо глазастые сородичи?
   - А что мне оставалось делать? - огрызнулся Михаил.
   - Например, вот это, - девушка прищёлкнула пальцами. - Бобби, принеси этому господину то, что он скажет.
   Явившийся ушастик поклонился.
   - Я забыл, - пробормотал Миша, вжимая голову в плечи и следуя к душевой таким манером, чтобы ненароком не подставиться напарнице, которая снова вздумала посветить аурой.
  
   Увидев вышедшего из душевой парня, девушка звонко захохотала.
   Михаил нервно передёрнул плечами. Вместо кимоно на нём оказалось расшитая косоворотка и светлые широкие штаны из грубой ткани. На ногах - лапти.
   - Выбор в здешних магазинах для покупки по заказу невелик. Теперь выгляжу как нуб.
   - Да ну, классно смотришься, - проикала девушка. - Просто первый парень на селе, не хватает только гармошки и картуза на буйных кудрях. Льяных... льняных... как правильно?
   - Да, у моего перса немного не тот экстерьер, - начал Михаил, дёрнув себя за пряди волос, и тут раздалась бодрая мелодия с азиатскими мотивами. Парень сунул руку в рукав, достал колоду карт, превратил её в телефон:
   - Кто бы это мог быть, номер незнакомый... Алло? А, привет, сестрёнка. Давно не слышались, как дела?.. Да, я её знаю, но зачем? ... Х-х-хорошо, сейчас же отправлю, - Михаил удивлённо поглядел на телефон. - И что на неё нашло... Так, я разговаривал недели две назад, или...
   Закончив свои манипуляции с телефоном, он поднял взгляд и невольно сделал шаг назад.
   - Миша, - протянула девушка, нежно улыбаясь. - У тебя есть сестра? Я-то думала, что ты один в семье.
   - По персонажу сестра, не родная, двоюродная.
   - А, та!.. - воскликнула Катя, просветлев - в буквальном смысле. - А что это за "она", с которой ты общался недели две назад?
   - Так, одна девчонка... - протянул Михаил небрежно. - Симпатичная, хотя несколько... как же это... томбоистая, вот. Всегда одевается в мужское. Крутая, заводная, весёлая, любящая потусоваться...
   Катя сопела всё громче, слушая эти почти издевательские перечисления.
   - Жаль только, что томбоистость её зашла настолько далеко, что она играет за не ту команду.
   - Чего? - Катя моргнула. - Ты хочешь сказать, что она - юри? Как те две девчонки из Лунного Дурдома?
   - Ага. То есть нет, она не "как те". Она и есть одна из тех девчонок.
   - Ты знаком с Юрийной Парочкой из Лунного Дурдома?!. - воскликнула Катя.
   - Только с блондинкой. И зачем-то сестра выспросила у меня её номер, - Михаил помолчал. - Кать. Ты в курсе, что нас называют Яойной Парочкой Лиственницы?
   - Да, я уже набила несколько морд по этому поводу, - девушка передёрнула плечами. - Мне плевать, а тебе?
   - Если бы тебе было плевать, ты не била бы морды.
   - Ну, валяй, пройдись по моей манере одеваться под парня.
   - Мне любой твой прикид нравится, и с парнем тебя только слепой может перепутать.
   - А кто в начале нашего знакомства обхамил меня мужиковатой?
   - Я высказался не так... и всего лишь отвечал на высказывание о подозрительности парней, которые носят длинные волосы и отыгрывают страдальцев-эмо второго плана. Напомни-ка, кто автор?
   - Какая-то дура, а я лишь повторила, а ты и рад зацепиться был.
   - Я просто тебя стеснялся, вот и ощетинился, - буркнул Михаил.
   - Правда? - Катя покраснела. - А мне показалось, что ты на меня с насмешкой смотришь.
   - Правильней будет сказать - с опаской. Крутая-суровая, не подойти. Да и потом... Всё крутее, и всё суровей. Да и главные с тобой носились, старались помогать...
   - Тогда никто не знал о "принципе всеобщего равенства". Считалось, что сила Образа есть сила человека, и меня хотели прокачать быстрее и использовать в качестве пугалочки. Как в сеттинге, то самое "оружие деревни". Они настолько хотели заполучить его, что в конце концов... - Катя прервалась, быстро заморгала и отвернулась.
   Михаил шагнул вплотную.
   - Кать?.. ты чего, плачешь? Да брось, всё ведь хорошо кончилось...
   Бросок был молниеносен. Девушка обняла парня, ткнулась лицом в шитый ворот и захлюпала носом.
   - Вот именно, хорошо, - прогундосила. - Но не из-за этих, которые мгновенно самоустранились и сбежали. И кто в конце концов оказался самым крутым и суровым?
   - Любой бы сделал это... - сказал Михаил, неловко обхватив её плечи.
   - Любой бы сбежал, - сказала Катя. - Только тот, кого я считала врагом, осмелился мне помочь. Миша.
   - М-м-м?
   Девушка подняла лицо, прикрыла глаза. Их лица были близко-близко...
   И тут раздались сигналы пришедших сообщений. Двое чуть не ударились лбами, потом отпрянули, но руки не разомкнули.
   - Да ладно!.. - простонала Катя. - Я думала, только в фильмах бывает, чтобы в такой момент...
   - Забей, - прошептал Михаил пересохшими губами, и снова наклонился. Катя привстала на цыпочки.
   И снова звонки.
   - Чтоб вас всех!.. - Катя энергично пошевелила губами.
   Настойчивые сигналы стали громче, а потом раздался скрежет, и неприятный шелестящий голос сообщил:
   - Сейчас же ответьте, или я пришлю за вами змею.
   - Ох... - Катя ткнулась лбом в грудь Михаила. - Я всяких змейссс, конечно, не боюсь, но общаться с ними что-то неохота... Великий Змей мне будет за ломание кайфа немножечко должен!..
   Она отстранилась и достала гаджет.
   - Жёлтая тревога, - сказала удивлённо, мазнув пальцем по экрану.
   - И у меня, - сказал Михаил. - Сказали, что сейчас отправят свиток города.
   Двое тревожно переглянулись.
   - Что же такого могло случиться, чтобы... - Катя резко обернулась, поднимая руку. - Бобби?!.
   Существо поклонилось. Девушка рассеяла туманный шар в ладони и взяла протянутый ей свиток.
   - Оперативненько, - только и пробормотала, глядя на место, откуда исчез ушастик. - Что же случилось?
   Она сдёрнула синюю ленту со свитка, сломала печать.
   - Подножие Мачты!.. - объявила, и перед ними развернулось сияние, похожее на провал в пространстве, обрамлённое белыми медленными разрядами, как в плазменной лампе. Катя бестрепетно шагнула в провал, молнии облизали её. Михаил вошёл вслед за ней. Его волосы поднялись дыбом, рассыпая искры. Разряды угасли, провал исчез.
   Вместе с подростками.
  
   Катя хихикнула, увидев вздыбленного Михаила, голова которого была похожа на чёрный одуванчик. Тот, пытаясь обоими руками укротить искристую гриву, мог лишь взглядом указать, что не ему одному прохождение портала доставило неприятности.
   - Ещё и поэтому я не люблю юбки, - девушка сердито одёрнула её, скомканную статикой.
   Белое сияние отпустило их в прозрачном редколесье. Где-то звенела вода, было сумрачно и прохладно, как будто на зелень падала тень близкой горы. Но то была не гора.
   Дерево подпирало небо. По крайней мере, так казалось от его подножия. Ствол обвивала лестница, довольно широкая, но без перил.
   Катя переглянулась с Михаилом. Тот самоуверенно ухмыльнулся и привстал на цыпочки, попрыгал, разминаясь, помахал руками.
   - На счёт три? - предложил.
   - Три!.. - выкрикнула девушка, срываясь с места. Парень чуть запоздал и стартовал вторым.
   Где по лестнице, где прыгая по ветвям или пробегая прямо по коре дерева, они двигались всё выше и выше и наконец достигли большого зала на вершине дерева-горы, войдя через окно.
   Пространство зала было заставлено разнокалиберными столами, от сплетённых из живого дерева, до пластиковых и металлических. На столах стояли ноутбуки, валялись какие-то свитки и распечатки. На стульях поодаль сопело чьё-то тело, накрытое чёрным плащом с алыми кляксами, из-под которого торчал хвост чёрных волос. Стены были сплошь увешаны полотнищами с иероглифами, картинами с пейзажами от пасторалей до батальных и вовсе космических; фотографиями людей, странных существ и сказочных мест; изречениями в рамочках, от пафосно-назидательных до ироничных и откровевнно похабных; оружием - преимущественно древним, и холодным, и старым огнестрельным вроде пистолей и пищалей, хотя имело место быть несколько бластеров; разноразмерными мониторами...
   От самого большого обернулись двое.
   - Ага, явились, - прозвучал тот самый шипящий голос. Высокий худой мужчина с чёрными волосами до пояса, в роли которого отчего-то выступал канат, подпоясывающий белый халат, одарил вошедших холодной хищной усмешкой.
   Катя пихнула Мишу локтём:
   - Смотри, смотри, вот сейчас облизнётся!.. - и парочка с преувеличенным напряжённым вниманием уставилась на него.
   - Несносные детишки, - фыркнула фигуристая женщина с пышной гривой алых волос, одетая в широкое кимоно со спиральными узорами. - Мишка, ты чего это как нуб прикинулся?
   - Кимоно сломалось, - неохотно ответил парень. Катя чуть поёжилась, и женщина перевела взгляд на неё.
   - Тоже ничего себе прикид... А поворотись-ка, сынку! Экая кумедная на тебе свитка!..
   Катя удивлённо моргнула, но раскинула руки и покрутилась.
   - И ничего не кумедная... что бы это не значило.
   - Ну вот, наконец-то вижу, что не сынку ты вовсе, а дочка. И красивая притом. Змеюка, подтверди!..
   - Конечно, Помидорка-тян, - усмехнулся мужчина. - И красивая, и талантливая.
   Катя зарделась, но выдала характерную самоуверенную усмешку.
   - Но-но, - парень шагнул вперёд. - С комплиментами не очень-то!..
   - А что делать, если ты сам - "не очень-то"?.. - мужчина наставительно поднял палец. - Девушками нужно восхищаться, поверь знатоку!
   - Я и восхищаюсь, - буркнул Михаил.
   - А что случилось-то? - спросила краснеющая Катя.
   - В городе преступление, - мужчина мгновенно стал серьёзен.
   - Что?!.
   - Где именно?!.
   - Кто-то из наших?!. - одновременно заговорили Михаил и Катя.
   - Прямо в центре, ограбление и убийства, - сказала женщина. - Менты только-только прибыли, ты знаешь, у них сегодня несколько экипажей на прорыве. Подоспели, когда уже всё закончилось. Стирают память и пытаются выяснить у свидетелей, что случилось... То есть наоборот, конечно - сначала просматривают память, потом затирают.
   - Известно одно, - подхватил мужчина с канатом. - В преступлении участвовала группа хайлэвелов из Лунного Дурдома. Ты вроде знаешь девчонку оттуда.
   Михаил сглотнул.
   - Да, - подтвердил невыразительно. - Знаю.
   - Ну-ну. Не делай такую рожу, никто тебя не заставляет выдавать своих, - сказал мужчина и вдруг на мгновение высунул язык, тонкий, длинный и раздвоенный, свесившийся ниже подбородка. - Я к тому, что тебе посидеть бы здесь, пока не будет какой-то определённости...
   - А мне тогда зачем здесь?.. - спросила девушка.
   - Ну, я знал, что вы вместе. И потом, у Ментов и к тебе есть претензии. "Взрыв бытового газа" помнишь?
   Катя покраснела.
   - Молодой была и глупой, - пробурчала.
   - А сейчас ты типа старая и умная? - спросил скрипучий неприятный голос, и все обернулись к облачку тумана, возникшему посреди зала.
   Из тумана явился огромный серокожий мужчина в широком чёрном плаще с алыми облаками. Под ногами у него пресмыкалось нечто непонятное - живое существо размером и формой с гладильную доску, чья поверхность щетинилась острыми чешуями. С одной стороны у странной твари была широкая пасть, полная острых треугольных зубов, с другой - рукоять, как у меча.
   - Привет всем, - проскрипел мужчина, тварь подняла переднюю часть тела и заверещала, словно тоже здороваясь.
   - Нырлан.
   Ещё один гость явился не в тумане, а как будто возник из ничего. Мужчина с тонким надменным лицом, в цивильном костюме, с которым странно сочеталась катана и длинные волосы, собранные в странную причёску. Он молча склонил голову, здороваясь, качнулись пряди волос, собранные костяными заколками.
   Из треугольной щели, распахнувшейся посреди зала, шагнула девушка в цветастом платье. Вокруг неё вились несколько искр. Треугольник закрылся, и искры порхнули на волосы девушки, превратившись в заколки.
   - По какому поводу общий сбор? - прозвенел колокольчиком её голос. - И где Дядя Саша, Мелкий Змей и Хентайщик?
   - Профа и Мамы Ули вообще сегодня не будет, они где-то в области, - ответила женщина. - Дядю Сашу мы не можем достать, он в эльфийской зоне что-то мутит. Так что ждём только Великого Жаба, он...
   - Единственный и неповторимый, уже здесь! - в вихре листьев прямо на столе, заскрипевшем от вдруг возникшей нагрузки, появился плотный мужчина с длинной гривой белых волос, подхваченных повязкой с рогатой металлической пластиной.
   - Опаздываешь, - укорил бледный.
   - Хайлэвелы никогда не опаздывают, - ухмыльнулся названный Великим Жабом. - Они задерживаются.
   - Похоже, великого отшельника снова Образ давит, - покривил губы мужчина с катаной.
   - А тебя, Цирюльник? - оскалился Жаб, спрыгивая на пол. - От твоей высокомерной рожи всё молоко в округе киснет.
   - А тебя на женские бани не тянет?
   - Есть немного, - признался Жаб. - Но тут дело не в Образе - я ещё до Первоапрельского Розыгрыша никогда не упускал случая приобщиться к прекрасному... Может быть, потому и стал тем, кем стал, ха-ха-ха!..
   Он с удовольствием захохотал. Присутствующие переглянулись и синхронно покачали головами.
   - Кого я вижу, - словно впервые заметив её, возопил Жаб. - Нару... то есть Екатерина Великая, не узнал сразу, наконец-то ты перестала рядиться в свои мешки! Услада очей моих, дай-ка я тебя обниму и поце... эк!..
   Он каким-то образом переместился к ней - и тут же согнулся пополам, получив сначала с полдесятка мгновенных ударов-прикосновений от Михаила, и упал на пол, когда Катя, отстранив юношу, с удовольствием врезала по подставленному затылку.
   - У-у-у... Это было жестоко!.. - простонал Жаб, корчась на полу. - Как ты обращаешься с крёстным?!.
   - Ты сам разрешил себя лупить, если Образ будет довлеть, - сказала Катерина.
   - Да? Видимо, тогда я был слегка не в себе.
   - Ты всегда слегка не в себе, - сказала аловолосая.
   - Кроме тех случаев, когда ты сильно не в себе, - добавил Великий Змей.
   - Ну, заклевали, - прокряхтел, разгибаясь, Жаб - и мгновенно оказался на ногах. - Ладно, я уже я, больше не буду.
   - Будешь, - с уверенностью сказали все.
   - Буду, но попозже, - согласился Жаб. - Так зачем вы отвлекли меня от поисков вдохновения? Ворон, просыпайся уже!..
   Он повернулся в сторону спящего тела. То никак не среагировало. Жаб прищурился и потянул из рукава листок бумаги, изрисованный непонятными символами.
   - Эй, не слишком ли? - возмутилась девушка с заколками.
   - Позвольте мне, - в ухмылке показав треугольные зубы, вмешался серокожий. - Всё же это типа мой напарник...
   Он свёл руки и с невообразимой быстротой сплёл несколько комбинаций из пальцев. Над серыми когтистыми ладонями возникла сфера, созданная из воды. Небрежным движением, словно опрокидывая чашу, серокожий послал водяной заряд диаметром с локоть в сторону сони.
   Заряд врезался в стулья и опрокинул их, во все стороны расплескалась яркая голубая вода. Но человек за мгновение до того исчез с импровизированной лежанки. Все задрали головы.
   Парень стоял на потолке, казалось, ещё толком не проснувшись. Его глаза едва открылись, в них вращался чёрно-красный геометрический узор.
   Сложив руки у лица, глазастый плюнул огнём в серокожего. Тот мгновенно подхватил своё живое оружие, и чешуйчатая гладильная доска, проглотив огненный шар, довольно заурчала.
   - Не припомню, чтобы я заказывал такую побудку, - сказал чёрнокрасноглазый после паузы. Поморгал и судорожно зевнул.
   - Реакция на пять, - оценила аловолосая. - Ну всё, хватит шутковать. Слезай с потолка. Нырлан, убери свою воду.
   Серокожий повёл рукой, вода превратилась в пар и вылетела в полуоткрытое окошко. Ворон спрыгнул вниз.
   - А чего это вы все здесь?.. - вопрос прервался зевком.
   Змей и аловолосая мгновенно посерьёзнели.
   - В реал-зоне преступление.
   Эпизод 5. Вопросы имиджа
   02 июня ** года. Город "Г", улица Лунина, площадь Лунина, дворец спорта "Пруд", почти напротив "Сборбанка" (реал)
   Что такое спортивный комплекс?
   Ну, прежде всего - стадион. Футбольное поле с зелёной травой, беговые дорожки вокруг, разноцветные трибуны и флажки, трещащие на ветру, голоса болельщиков. Поля для менее масштабных игр, баскетбольно-волейбольные, корты. Под крышей спортивные залы, небольшой бассейн.
   И зона для развлечения посетителей. Магазинчики, где продаются тренажёры, наборы для спортивных игр, мячи-обручи-эспандеры. Какие-нибудь игровые автоматы и соревновательные атракционы с особым упором на демонстрацию спортивности посетителей. Что-нибудь стрелковое или "бросательное", с выигрышом в виде детских мячиков и мягких игрушек. Силомеры, рукастые автоматы для армреслинга. Сувенирные лавочки с плакатами спортсменов, календарями, фигурками, шутливыми медалями. Скромные кафешки, где не подают кофе, но угостят вас специальными диетическими салатиками и спортивным коктейлем.
   Так должно быть в теории.
   Действительность сурова. Жухлое покрытие стадиона, забытые поля, заброшенные корты, стылые спортзалы с облупленными стенами и дырами в полу. И - буйство красок зоны развлечения. Тесно поставленные ларьки, бутики, отгороженные друг от друга хлипкими пластиковыми стенками. Забегаловки с продажей дико калорийного и вредного фастфуда. Какая спортивная тематика, о чём вы? Ну, если разобраться... В основном здесь шмотки, среди них есть спортивные, а как же! Сотовая техника - что насчёт этих беспроводных гарнитур, особенно удобных для спортсменов? Женские украшения... ну, спортсменкам ведь тоже нужно выглядеть хорошо? Вот и девушки эти так думают!..
   Две старшеклассницы, в самом деле довольно спортивные, шли торговым сектором дворца спорта.
   Одна, рыженькая, с метками солнца на носу и щеках, в обтягивающих джинсах с заклёпками и майке с надписью "Все люди как люди, а я..." и с гордым профилем, увенчанным лавром. Вторая, с бледной кожей и чернющими волосами ниже плеч, с отличной фигурой и лицом, черты которого свидетельствовали о примеси толики крови восточных народов, и яркими серыми глазами, предпочла светлую юбку и блузку, и тащила подмышкой плюшевого медведя со скептическим выражением морды.
   Скажет каждый - обычная картина, подруги решили прошвырнуться, купить что-нибудь блестящее, дорогое и бесполезное. Каким-то чудом наткнулись в спортивном комплексе на стрелковый атракцион, ещё большим чудом выиграли мягкую игрушку и теперь рады рады поделиться превосходным настроением со всеми окружающими.
   Быстрые взгляды, улыбки, словно фотовспышки, слепят парней, легкомысленная болтовня сливается в неразборчивый щебет. А как тебе вот это прелесть - не идёт к тем туфлям - как раз колечки ещё хотела посмотреть - не пойду не хочу расстраиваться - почему - я теперь вообще на руках ничего не ношу.
   И - молчание, словно последняя реплика выключила бесконечную трепотню.
   - Персонаж, - понятливо сказала рыжая.
   - Он самый. Образу мешают, - обронила черноволосая. - Лишние, тяжёлые, неудобные, пальцы болят... Всё равно таскала сначала, снимала, чтобы подраться.
   - Ты что, в реал-зоне дерёшься? - хмыкнула рыжая.
   - Случается, что и дерусь. Несколько раз приходилось надоедливым парням вваливать. А один раз, не поверишь, какую-то мелкоуровневую тварь прибила в реале, прямо в парке у нашего дома.
   - Слышала об этом, только не знала, что это ты была. И что?
   - Я ведь тогда игровой Образ не надевала, прямо так дралась, - неохотно сказала черноволосая. - Браслет помнишь? Взорвался, прямо на запястье, любимый был. С тех пор ничего и не таскаю.
   - Занятно, как влияют Образы, - рыжая помолчала. - Я вот, наоборот, дошла до того, что гвозди ношу в карманах в качестве дополнительного оружия.
   Черноволосая хихикнула.
   - Я думала, что в лентах на бёдрах.
   - И каждый раз, чтобы пускать оружие в ход, залезать под юбку руками?
   - А ты шортики носи, как другой перс твоего сеттинга.
   Девушки переглянулись и засмеялись.
   - Завидую тебе, - вздохнула черноволосая. - Знала бы, о другом персе фанфики писала бы.
   - А я как раз подумала, что тебе досталось больше. Сама подумай, - ты дерёшься, а я удираю.
   - Не прибедняйся, дерёшься ты тоже неплохо.
   - По сравнению с тобой я неуклюжая, как какая-нибудь сисястая моэ, которая на ровном месте спотыкается и падает.
   Брюнетка усмехнулась.
   - В вашем сеттинге есть несколько аналогов телепортации. Качайся, и обрящешь, - наставительно провозгласила рыжая.
   - Ага, обрящешь обычное нашенское заклинание (это если оно вообще у меня откроется, вот у брата так и не появилось). Жрёт пропасть маны, берёт несколько десятков метров от силы, начального уровня - так и вовсе лишь от стены до стены простреливает... - черноволосая махнула рукой по коридору. - В сравнении с твоими километровыми прыжками... Перекрывать город за десяток прыжков, проходить по локам выше твоего уровня, забираться в область на сотни километров...
   - И послать нафиг Гильдию Ментов, и числиться теперь нетчиком, - подхватила рыжая.
   - А что, Менты тебя по-прежнему достают? - помолчав, спросила подруга.
   - Нет, даже извинились. Сквозь зубы. Сейчас только повестки шлют, взывают к гражданской ответственности, собаки страшные... Я игнорю, они шлют снова, в общем, полная гармония по сравнению с тем, что было вначале.
   - А что было вначале? - осторожно спросила черноволосая. - Всякое болтают...
   Рыжая отмахнулась неопределённо. Было видно, что ей неприятно вспоминать о произошедшем, но всё же хочется с кем-нибудь поделиться:
   - Ты ихнего главного видала? - сказала, поколебавшись. - Представь, такой мордатый жиртрест объявляет мне: дескать, мы располагаем сведениями, что ты располагаешь уникальным даром, так что будь любезна, подпись и десять минут на сборы, мы призываем тебя на службу, твоё мнение выслушано, зафиксировано и проигнорировано, делай как велено, родина сказала "надо", а гражданин должен ответить "есть". Это он, что ли, "родина"?!.
   - Ну, на боках у него настоящие "закрома родины", - хмыкнула черноволосая.
   - Это да, - рыжая слабо усмехнулась. - А потом меня там закрыли.
   - Чего?.. - изумилась брюнетка. - Я думала, это легенда!..
   - То, что болтают - в самом деле легенда. Но основанная на реальных событиях. Я и перепугалась, и озверела. Сидит такое хамло, нагло мне "тыкает", чего-то требует в ультимативной форме и даже в мыслях не держит, что может быть другой ответ, кроме "служу гав-гав-гав"!.. Ну, я со злости и перепугу его и послала, не особо выбирая выражений. Он надулся, побагровел, заквакал... Ты, видимо, не вполне осознаёшь своё положение... и запихнул меня в пропечатанную камеру, урод. Подумай, дескать, успокойся и прими взвешенное решение... То есть - подумай и соглашайся, девочка, потому что выбора у тебя всё равно нет. Тогда-то я и узнала, что магическая защита от телепортации для моего прыжка не помеха. Жаль, рожу его потом не видела.
   - А бомба - тоже легенда?
   - Этот скот... - рыжая скрипнула зубами. - Он попытался достать меня из реала. Через родителей.
   Длинноволосая ахнула.
   - И?..
   - Тогда я и отправила "подарочек". И если они ещё раз попробуют приплести моих родных, им весь город станет маленьким, и навозной бомбой на столе начальника ублюдки не отделаются. Я знаю нескольких крутых алхимиков, они такое могут сварить, что его задница на луну улетит.
   Она раздражённо дёрнула головой.
   - Вот так, наша полиция нас бережёт... Ладно, чёрт с ней, с полицейской жабой. Не думала, что у тебя теперь настолько сложные отношения с украшениями, - неуклюже перевела тему.
   - Ну, это ещё ничего, - с готовностью подхватила черноволосая. - Вот мой брат - брат по персонажу, я имею в виду - тусит с одной девчонкой, которая как раз главный герой нашего фэндома. У неё есть какая-то там аура, и стоит её включить, как она начинает гробить одежду. У игровых предметов низкого уровня просаживает прочку, реальные предметы просто разваливаются, даже сгореть могут. Она ещё скоростного типа, так что по-настоящему что-то тяжёлое ей носить смысла нет. И, представь себе, в локах вынуждена ходить в таких же идиотских комбезах, как и её перс.
   - Бедняжка, - хихикнула рыжая, выслушав душераздирающую историю, она поуспокоилась. - Слушай, я тут о твоём брате подумала.
   - М-м-м? Ну, не знаю, не знаю. Познакомить могу, но вроде с той девчонкой у него всё серьёзно.
   - Да я не в этом смысле. Он каким оружием пользуется?
   - Перчатками.
   - И они-то не разваливаются?
   - Нет, с чего бы.
   - А ты что юзаешь, по-прежнему свои шипастые наручи?
   - Ну да. Это наше классовое оружие, перчатки, кастеты, всё в таком духе, ещё иглы, сюрикены, короткие клинки...
   - Боевые кольца и боевые браслеты, - продолжила рыжая девушка список, наставительно подняв руку. По запястью скользнул браслет, девушка вытянула палец, как будто примеряя на него колечко за витриной. - Из которых есть вполне себе симпатичные, и пригодные к ношению в обычном мире. Уж эти-то не взорвутся, если вдруг придётся пустить в ход свою силу.
   Черноволосая девушка остановилась.
   - Ты называешь эти предметы "симпатичными"? Шипастые, с лезвиями, какими-то демоническими харями... Ты чего так смотришь? Ира?..
   - Хо-хо!.. - рыжая Ира хищно потёрла ладони, - не беспокойся, Танюх! Всего-то и надо, что привести твой имидж к этим аксессуарам! "Готик" тебе пойдёт!..
   - Не дамся, - черноволосая Таня попятилась, выставив перед собой руки в защитной стойке. Её глаза расширились, в них полыхнули радуги.
   - Да брось, почему бы и не попробовать? - Ира наступала, с энтузиазмом продолжая. - Тебе пойдёт, клянусь тринадцатью измерениями! У тебя шикарные волосы, кожа очень светлая, глазищи - погибель парней... э-э-э, ты чего?
   Она заметила, что "погибель парней" смотрят мимо неё, и обернулась.
   - Что такое? - изучила торговые ряды, где всё шло как обычно. Резко повернулась, подозревая, что её лишь отвлекли столь примитивной уловкой и удрали.
   Но подруга стояла на месте, глядя в стену комплекса. Нет, сквозь неё.
   - "Сборбанк" пропечатан.
   - Да? - удивилась рыжая. - Надо же. Менты давно обещали увешать центр негаторами. Вот, видимо, и начали.
   - Нет, уж ментовский-то стиль печатей я знаю, это не они. Да и зачем бы Ментам закрывать только "Сборбанк", и только от способности видеть? Видеть... гм, видеть... - Таня задумалась. - Слушай, ты вроде таскаешь с собой зелье Истинного Зрения? Одолжи пробирку.
   - Ну да, иногда, чтобы просмотреть, куда прыгаю, закидываюсь им, - Ира достала планшет из кармана, куда бы он не поместился. - А что, на тебя тоже действует? Думаешь прошибить печати?
   Она коснулась экрана и материализовала пачку леденцов.
   - Пробирки нету. Вот в таком виде, годится?
   - Да какая разница, - девушка подставила ладонь, приняла конфетку и бросила в рот. - Медово-лимонные... уф!..
   - Что?..
   - Голову повело. Думаешь, просто видеть всё вокруг себя, по сторонам и позади, через все стены, на такое расстояние?
   - Спроси когда-нибудь, как я воспринимаю точку входа, точку выхода и измерение, которое их соединяет, - хмыкнула Ира. - Ну, что там у тебя?
   - Вот-вот... ага, уровень...
   - Тебе зелье целый уровень прибавляет? Ничего себе!.. Тогда почему ты его не пьёшь постоянно?
   - Потому что потом зрение проседает. И надолго... ой. Отойдём в уголок.
   Ире даже пришлось поддержать подругу, пока они шли в безлюдное местечко.
   - Ага, вижу, - сказала та, поморгав, и вдруг резко спала с лица. - Слушай, там... там всё очень плохо. Какой-то урод цивилов убивает! Налепил зомби... Да он не один, их трое... вру. Это Менты, дерутся с ним... нет, опять вру, никакие это не стражи порядка, посторонние. Но крутые. Две девчонки... Стой, я же их знаю, это Юрийная Парочка из Лунного Дурдома.
   - Кто?
   - Никогда не слышала о них? - удивилась Таня так, что даже попыталась перевести взгляд глаз, сейчас не имеющих зрачков - и её немедленно повело. - Да блин!..
   Ира торопливо подпёрла её.
   - Смотри давай! Потом расскажешь.
   - Ага... Вот, они его победили.
   - Убили? - спросила рыжая, крепче обнимая подругу.
   - Ни фига. Застанили и на стену повесили, бр-р-р!.. Разговаривают, пытаются утешить народ... а вот и Менты, ихних грифонов вижу. Проснулись, блин... Проклятье, жаль девчонок. Ни одно доброе дело не остаётся безнаказанным...
   - Что?
   - Да так, они... ну, Юрийная парочка... знаешь, им нельзя попадаться Ментам. Те на них злы ещё больше, чем на тебя. Ты просто нетчик, а эти двое - в розыске. За их поимку есть награда, вот только дураков нет с Лунным Дурдомом ссориться.
   - А почему?
   - Почему дураков нет?
   - Почему на них злы.
   - Тайна сия великая есть... А сбежать девчонки не могут - печати запрета телепортации работают.
   - Печати запрета, говоришь... Менты, значит, в розыск объявили... - Ира напряжённо размышляла. - Ты случайно не знаешь их номер?
   - Мишка наверняка знает, они были в одном пати и обменивались визитками. Но... ты уверена?
   - Мне отмщение, и аз воздам полицейской жабе, - посулила рыжая злорадно. - Доставай трубу.
   - Сама доставай, я сейчас не могу отвлекаться - потеряю место и свалюсь, потом буду долго настраиваться заново.
   - Диктуй, - рыжая вскинула свой планшет, набирая номер, сунула гаджет к уху подруги.
   - Алло, Миха, это я. Слушай, ты ведь знаешь ту чокнутую лесбиянку из Лунного Дурдома? Да, блондинку, дай мне её номер! Очень надо, очень срочно, и нет, не за тем, что ты подумал! Да, отправляй сейчас же, на этот номер, спасибо!..
   Рыжая отключилась.
   - Не тряси меня, фокус теряется, - девушки по-прежнему стояли в обнимку. Рыжая прекратила свою нетерпеливую пляску.
   - Ну где же там твой тормозной Мишка... Ага!.. - раздался звук пришедшего сообщения. - Так... и звоним. Привет, вы меня не знаете, я подруга сестры знакомого вам парня, Мишки... С которым вы на Кузнеца ходили в подземельях монастыря!.. Да, я и звоню как раз по этому поводу, вы в "Сборбанке" сейчас... Я вас вижу, то есть моя подруга вас видит. Думаю, с Ментами, которые уже на подлёте, вам пересекаться не хочется? Есть вариант... Я сама нетчик, чтоб вы знали. И могу вытащить вас двоих. Есть способ, просто скажи - да, нет? Как два пальца, сейчас примите мою печать, поставьте её где-нибудь на чистом месте и ждите!..
   Ира дала отбой и выдохнула.
   - Уф, так, где же моя метка? Она... вот... и переслать... Так!..
   - Блондинка с телефоном работает, - тут же сказала Таня. - Фотографирует пол, то есть, конечно, печать ставит...
   - Уже поставила, чую её!.. - возрадовалась рыжая. - Я прыгаю. Ты в обморок тут без меня не грохнешься?
   - Нормально, лети.
   Ира пододвинула подругу так, чтобы та могла плотнее опереться на стену. Вскинула руки и с хлопком исчезла.
   Эпизод 6. Хайлэвелы Лунного Дурдома
   02 июня ** года. Город "Г", территория гильдии "Лунное Королевство" (вирт, соответствие с реалом - остров Белый, остров Кочан, остров Хмурый)
   - Была здесь когда-нибудь? - тихо спросила Таня. Ира лишь покачала головой, оглядываясь.
   После того, как она перекинула девушек из Лунного Дурдома в "Пруд", те пригласили подруг в гости и воспользовались собственной телепортацией, позволившей прыгнуть прямо в резиденцию их Гильдии.
   Хрустальный Дворец поражал воображение. На воду вокруг островов был наложен какой-то эффект, отчего небо отражалось в реке, как в зеркале. Так что высокие здания, казалось, парили в небесах. Белые, серые, голубые и синие, с острыми крышами, стрельчатыми окнами, балконами, крытыми переходами-мостиками высоко над землёй, витражами и коллонадами - всей своей архитектурой они дополняли "неземное" впечатление от резиденции Лунного Королевства.
   Двор был вымощен разноцветной мозаикой, изображающей стилизованную планетную систему и карту звёздного неба. Всё это двигалось, очень медленно, но явственно перестраиваясь в соответствии с текущим часом и расположением астрономических объектов.
   - Добро пожаловать, - блондинка в своём пацанском прикиде смотрелась здесь совершенно неуместно, но непохоже было, чтобы её это хоть сколько-то смущало. Девушка явно наслаждалась обалделым видом гостей. Её молчаливая подруга слегка улыбалась. Вот она казалась здесь ко двору.
   Кстати, двор был совершенно пуст.
   Но вот на мраморное крыльцо дворца выскочила девчушка лет десяти, в белом платьице и длинными волосами невероятного розового цвета. Не утруждая себя спуском по ступеням, она махнула вниз сумасшедшим долгим прыжком, оказавшись за пару десятков метров на брусчатке.
   - Вы!.. - завопила, набегая неестественными скачками. - Как смели вы так печалить свою принцессу?!. - подскочила вплотную и с разбегу обняла "пацанку", которая предусмотрительно наклонилась вперёд и вытянула руки, чтобы не быть опрокинутой. Потискав клетчатую, розоволосая отскочила и сцапала подругу. - Я так перепугалась, когда, когда... ой.
   - Привет, - поздоровалась Ира, подбирая челюсть и кивая. Таня несколько раз моргнула и, к изумлению подруги, молча поклонилась. Телепортатор, заметив радугу в её восточных очах, сочла за благо последовать примеру.
   Девочка отступила, вдруг обретя достоинство, и сделала реверанс, подхватив подол своего платья, похожего на очень дорогой маскарадный костюм для малолетней дочки олигарха, изображающей принцессу на званом ужине. Наряд дополняла большая заколка виде короны - или это и была корона "походного" формата с функцией заколки.
   - Мы благодарны вам за спасение наших подданных, - начала принцесса речь. - Нечасто теперь встретишь такое благородство, смелость и готовность помочь ближнему своему, которое продемонстрировали вы...
   Девушки внимали, глядя на принцессу - и всё выше запрокидывая головы, потому что та постепенно воспаряла над мостовой.
   - Ириска, ты паришь, - блондинка, похоже, не страдала излишним почтением к коронованным особам, потому что стоило той взлететь на полметра, как она бесцеремонно прервала речь, ухватила её за подол и вернула на грешную землю.
   - Как ты обращаешься со своей принцессой?!. - девочка топнула ножкой, вновь подлетая. - И какая я тебе Ириска?
   Телепортатор хихикнула, прикрыв рот рукой, и розоволосая резко обернулась к ней:
   - Позвольте поинтересоваться, что такого забавного вы здесь нашли?
   - Извини... те... ваше величество, - покаялась девушка. - Просто меня тоже так называли... меня Ира зовут, вот и...
   Грозно насупленная принцесса просветлела.
   - А, нет. Во-первых, высочество, а не величество. Во-вторых, имя не при чём, - она помотала головой, провела руками по розовой гриве: - Это из-за них. Если вы знакомы с жанром махо... как его... короче, "девочки-волшебницы", то сами поймёте, сколько у нас таких... цветных... Есть у нас Карамелька, Конфетка, даже Кэнди есть. Ириска - это ещё куда не шло, хорошо хоть не Жвачкой обозвали.
   Оттенок цвета действительно вызывал ассоциации то ли со сладостью какой, то ли с пирожным кремом, то ли с жвачкой.
   - А вообще меня зовут Чиби... то есть я Сей... - девочка выдохнула и проговорила отчётливо: - Меня-зовут-Женя-рада-познакомиться, уф!.. И не обращайте внимания, пожалуйста, на мою... как же это... в общем, на влияние персонажа на поведение.
   - Рада познакомиться, Женя, - Ира серьёзно пожала протянутую ладошку. Таня в свою очередь представилась.
   - Меня, кстати, Саша зовут, - добавила блондинка. Розоволосая Женя медленно повернулась к ней и даже снова подлетела вверх, чтобы их лица оказались на одном уровне:
   - То есть они тебя спасли, а ты им до сих пор не представилась?
   - Ну, вот как-то так, - Саша развела руками.
   - Похоже на тебя, - резюмировала Женя с очень взрослым выражением лица. - Итак, это мои добрые и несколько бестолковые подданные, Александра и Марина, вместе известные как...
   - Они в курсе нашего прозвища, - торопливо сказала Саша.
   - Что ж, тогда идёмте. Совет собирается и ждёт вашего доклада. И вас мы тоже хотим спросить кое-о-чём. Это не задержит вас надолго, - Ириска ободряюще улыбнулась, заметив, как гостьи переглянулись.
   - Ну, если ненадолго, - протянула Ира, Таня кивнула.
   Женя повернулась, повернулась, чуть присела и снова выполнила невероятно длинный плавный прыжок к крыльцу. Вслед за нею непринуждённо вспорхнули "подданные", впрочем, Саша тут же вернулась.
   - Попробуйте, девушки, здесь можно летать.
   - В самом деле? - изумились гостьи.
   - Ну, летать по-настоящему способны единицы, - Саша махнула рукой розоволосой, и та, слегка оттолкнувшись от ступеней крыльца, плавно влетела на балкон третьего этажа. - А вот прыгать... Во сне не случалось передвигаться так?
   Ира сделала шаг, другой, на третий прыгнула и едва не упала. Таня присела, под подошвами её туфель вспыхнуло сияние, и девушка взлетела на три метра, опустилась почти на то же место.
   - Кажется, я поняла принцип, - кивнула и прыгнула на сей раз вперёд. - Ирка... Ириска, ты же была у нас в Лиственнице и использовала там гостевой атрибут?
   - Хождение по вертикальным поверхностям, умение из сеттинга, основного для Лиственницы.
   - Типичная ошибка. Таких как я, в Гильдии вовсе не большинство. А здания там - сама помнишь, без умения бегать по деревьям не обойтись. Здесь, видимо, надо летать, ну, или прыгать, нельзя всюду пройтись пешком. Ну, рискнёшь?
   На второй раз у Иры получилось лучше. С минуту Саша наблюдала, улыбаясь, как гостьи перелетают туда-сюда, потом напомнила, что их вообще-то ждут.
  
   Ира изо всех сил старалась не пялиться, не вертеть головой, и завидовала Тане. Подруга состроила невозмутимое выражение лица, но в её глазах постоянно горела радуга, и Ира знала, что как будто рассеянный взгляд на самом деле видит всё вокруг - в буквальном смысле, на все триста шестьдесят градусов.
   Интерьеры комнат дворца, по которым их проводили, завораживали. Пустые залы с великолепными фресками, мозаиками и лепниной. Причудливые светильники, иные из которых не крепились на потолке и стенах, а висели в воздухе, колеблясь движением воздуха от проходивших мимо людей. Звенящие фонтаны, чьи хрустальные струи наигрывали мелодии, окна и зеркала, преломляющие свет так, что череда лучей и теней создавали неповторимый ансамбль.
   Зал, в который их привели, был невелик и не особо разукрашен, да и люди, ожидающие их, не утруждали себя выбором нарядов и украшений. Ира сразу почувствовала себя уверенней.
   - Привет всем, - поздоровалась Саша, отодвигая от круглого стола кресло с высокой спинкой. Марина уселась в него, благодарно кивнула. Саша села рядом, жестом предложила гостям располагаться.
   Подруги сели рядом, оглядываясь.
   - Собственно, я сообщила по телефону основное, - Саша сцепила пальцы, глаза её были темны. - "Сборбанк" по улице Лунина был закрыт негаторами. Мы подошли и наткнулись на зомби...
   Гостьи, слушая рассказ, разглядывали присутствующих. Большая часть присутствующих хайлэвелов Гильдии в самом деле принадлежала к одному фэндому, который и дал ей название. Но Таня почему-то считала, что в руководстве Гильдии сплошь девушки. Однако... Тринадцать, сочла она, разглядывая напряжённо внимающих гильдийцев, благо с её умениями это можно было сделать незаметно. Чёртова дюжина, и семеро парней. И каких!..
   Просто симпатичных и экзотично красивых, с обычными "земными" короткими стрижками и разноцветными гривами до пояса, в простой одежде, в доспехах, в каких-то мундирах...
   Девушки, привлекшие её внимание гораздо позже, тоже поражали воображение. И нарядами, и причёсками, но прежде всего тем, что трое из них принадлежали к одному Образу, а ещё одна - к тому же Образу, что и Саша, делающая доклад.
   И ещё одна была женской версией одного из парней. Так что оригиналом выступала лишь одна девушка, аловолосая валькирия в доспехе, с суровым выражением лица. Оригиналом ещё и в том, что её Образ был из другого фэндома.
   Вообще-то обычно носители одних Образов сторонятся друг друга. Особенно это касается девушек. "Близнецы" не вступают в одно пати, качаются в разных локациях и по возможности развивают разные умения - ну, насколько это возможно в пределах Образа. Редко когда можно встретить двух представителей одного Образа в одном месте. А здесь какой-то парад двойников... может быть, Гильдия ещё и поэтому получила своё прозвище?
   Интересно, заметила ли Ирка, подумала Таня. Образы, конечно, не дублировали друг друга, но ей с её магией зрительного восприятия было очевидно, что вон та девчонка с диким макияжем, малиново-чёрным хайром, полудюжиной колец в каждом ухе и по паре в носу, в кожаной куртке и беспалых перчатках несёт тот же Образ, что и вон та с разноцветной гривой, заплетённой в сотни косичек, и в каком-то национальном наряде. И девушка знакомого с детства вида - полумесяц во лбу, длинные хвосты, собранные над ушами в две украшенные драгоценными каменьями корзинки, и в платье, похожем на бальное, приходится им обеим "сестрой".
   Ой, а что это она так смотрит?
   - Тц!.. - позор для той, которая имеет Образ специалиста по ближнему бою, замечтаться и пропустить тычок в бок от подруги! То, что она прослушала обращённые к ней вопросы, простительно - ведь её магия заключается в глазах...
   - Нет, я не возражаю, чтобы наш разговор записывался.
   Сурово у них тут, только и подумала девушка, когда парень с длинными белыми волосами положил на стол перед ней игральную карту с изображением микрофона и древнего плёночного магнитофона. Коснулся пальцем, и артефакт просиял внутренним светом, бобины магнитофона закрутились, и над картой появилась красная надпись REC.
   Таня послушно начала свой рассказ - о прогулке во Дворце Спорта, о том, как она увидела пропечатанное здание "Сборбанка" и сумела-таки "прозрить" его. Как стала свидетелем боя и делилась наблюдениями с подругой.
   Вступила Ира, рассказала о проницаемости печатей лично для себя... тут ей пришлось упомянуть свои тёрки с Гильдией Ментов и причины их. Присутствующие горячо одобрили решение девушек и спасение согильдийцев.
   Потом Лунные кратко посовещались и слово взял один из парней:
   - Что ж, мужики...
   - Кхе-кхе!..
   - И бабы, конечно...
   - Кхгм!..
   - То есть наши прекрасные дамы!.. - парень в красной китайской шнурованной рубахе шутовски поклонился. - Я думаю, всем всё понятно.
   - Мы не ради вознаграждения это делали!.. - подскочила Ира, которая с трудом удерживалась от высказываний во время совещания.
   - Мы знаем. Но доброе дело должно быть вознаграждено, - парень выудил из рукава смартфон и стал поочерёдно доставать из экрана карты, отправлять их через стол. - Моя визитка. Нужна будет помощь - просто звоните. Кольцо, каждой - разовый доступ в Алмазное Хранилище Гильдии, на один предмет. Там есть достойные вещи, впрочем, не знаю, как они к вашим Образам, но что-нибудь должно найтись. Так, что ещё... свиток возврата с выходом во Дворце, каждой. Заходите в гости. Деньги...
   - Вот денег не надо.
   Краснорубашечник прищурился, разглядывая подруг, выложил ещё одну карту.
   - Хм, однажды Мелкий Змей из Лиственницы нанял нескольких глазастых из разных фэндомов, чтобы просмотреть насквозь какую-то там скалу, на которой он испытывал печати. И заплатил он им...
   Послышался звон монет.
   - ...кому сколько, но средняя сумма примерно такова. А ещё слышал я, что за телепортацию из города в область с того же Змея одна девчонка содрала последнюю шкуру... то есть вот столько...
   Парень с удовольствием изучил покрасневшую Иру, девушки-хайлэвелы закхекали в кулаки.
   - ...умножаем на два и накидываем за срочность. Считайте, не за спасение плата, а за доставку людей, и за изучение закрывающих от взгляда печатей - то есть, выходит, не закрывающих.
   - Берите, не дурите, - сказала Саша, подмигивая. - Мы очень ценные, вот так!..
   Поколебавшись, девушки взяли карты.
   - Мой номер у вас есть, - Саша щёлкнула телефоном. - И визитка. Звоните, если нужна будет какая-нибудь помощь, звоните просто так. Заходите покачаться на наших локах, или в реале встретиться в какой-нибудь кафешке.
   Марина молча шевельнула кистью.
   - Вы двое - никаких кафешек дня три, - указующий перст девушки в броне устремился на Юрийную Парочку. - Будьте постоянно в вирте. Можете развратничать в замке, или крошить монстрятину на наших локациях, но в остальной вирт - только с предупреждением и сопровождением, а в реал вообще не суйтесь.
   - Развратничать в замке, соблазнительно звучит, - сказала Саша, Марина просто кивнула.
   - Вы двое... - теперь аловолосая оборотилась к гостьям. - На вашем месте я бы тоже пока не очень высовывалась. Но если что... вот моя визитка тоже.
   Бронированный палец двинулся, глаза суровой девушки потеплели.
   - Спасибо, что спасли наших.
   - И вот.
   - И моя. Вы правда нас очень выручили, когда спасли этих двух ду...
   - Держите, звоните, таких крутых и изобретательных полезно иметь в друзьях.
   - Твои мотивы, как всегда, совершенно эгоистичны! Вот я говорю безо всякой задней мысли.
   - С передней, ага. Держите мою.
   Советники поочерёдно отправляли визитные карточки, и телефоны подруг звенели непрерывно, записывая новые номера.
   - А пойдёмте на локи прямо сейчас, - предложила Саша. - Есть одна, которую я как раз не очень изучила, вы как? Там, говорят, красиво.
   Подруги переглянулись.
  
   Эпизод 7. Ангелы, черти и мертвецы
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Колесо Сансары" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха), зона возрождения Черёмуховая роща
   Солнце плескало через стекло крыши, лучи света окрашивались разными цветами, рассыпались радугой. В прозрачных вставках плыли облака, небо было синее-синее.
   Наверное, он долго так лежал, ощущая дремотное удовольствие от осознания собственного бытия, что бывает, когда только проснёшься. Радужный рисунок сменился, на солнце наползла тучка, и он нахмурился, ощущая смутную неправильность. Что-то было не так.
   Вот оно.
   Не было боли, не было головокружения, перед глазами не плавали белые круги. Он очень чётко видел все детали - резьбу на колоннах, поддерживающих свод, цветную мозаику, завитки облаков.
   Как... странно?.. необычно?.. интересно?..
   Он приподнялся, оглядываясь по сторонам, и замер. Снова какая-то неправильность... и в окружении, и в нём самом.
   Движение. Лёгкость и свобода, никакой боли. Не было хруста суставов, не было тремора, в глазах не темнело от внезапного усилия.
   И... где это он?
   Большая открытая каменная беседка. Стен нет, лишь фрагменты резных решёток и каменные колонны, поддерживающие крышу. Нет скамей, нет какой-либо мебели, только небольшое возвышение в центре пола, на котором он как раз изволит валяться...
   Двигаясь с привычной осторожностью, он выпрямился и сел, оглядываясь. За беседкой - лишь сплошная яркая зелень. Место совершенно незнакомое. Где-то тихо звучат голоса.
   - Что-то долгонько не выходит...
   - Так пойди и поторопи.
   Шаги за спиной. Он резко повернулся - и увидел ангела.
   - Йоу, чувак. Долго ещё валяться будешь? - спросила Ангел приятным девичьим голоском, подходя и наклоняясь над ним.
   Ангел носила летнюю курточку и туго обтягивающие джинсы. Ангел была кареглазой, очень красивой, потрясающе рыжеволосой, и кончики перьев мощных крыл также были словно макнуты в кровь.
   - Ага, - невпопад ответил он, созерцая полоску нежной незагорелой кожи в распахе курточки. Снова что-то было не так. Куда ты смотришь? На нечто красивое. Он с усилием отвёл взгляд, поискал что-нибудь не такое привлекательное, но безопасное, и выбрал в конце концов собственную руку.
   Удивительно удачный объект для изучения попался, и так его увлёк, что он уставился во все глаза.
   - Хорош, - одобрила Ангел. - И непохож, но некрос, так что проверить всё равно надо. Вставай.
   Она подцепила его за ворот и без особого усилия поставила на ноги.
   - Какой ещё некроз? - переспросил он и не узнал собственный голос - сухой, скрипучий, но и полный силы.
   - Обычный некрос, каких много, - усмехнулась Ангел.
   Некрос... некро - мёртвый? Похоже, если судить по виду. Он разглядывал себя. Сказать "кожа да кости" будет не преувеличением, а констатацией факта. Руки представляли собой обтянутые ссохшимся пергаментом шарнирные конструкции. Грудь обмотана вкривь и вкось истлевшими бинтами, там, где они спали, рёбра можно было без труда счесть. Живот впал чуть ли не до самого позвоночника. Серая набедренная повязка с какими-то выгоревшими рисунками охватывала чресла, ленты подобием просвечивающей разрезной юбки свисали до середины щиколоток.. Ноги-лучины казались неспособны удержать тело... однако он каким-то образом всё же стоял.
   Он поднял руку, коснулся головы. Седые жёсткие патлы, ниспадают до плеч... интересно, каким образом вот эти ссохшиеся костяшки, обтянутые кожей, могут осязать?.. Он осторожно стукнул по голове, вызвав характерный костяной звук.
   Ангел засмеялась, и он посмотрел на неё. Ну да, ангел. Но девушка. Но ангел. Однако девушка же? А у девушек всегда найдётся зеркало.
   - Ну да, мумий, долбануло тебя, однако, - фыркнула крылатая дева на вопрос, доставая откуда-то из своих перьев круглое зеркало в золотой оправе.
   Он неопределённо пожал плечами, разглядывая себя, шевелил головой, находя нужный ракурс - в руки девушка штуковину не дала. Ощущения не обманули, на костлявых плечах сидел череп, туго обтянутый кожей. Пергаментные губы, выпирающие скулы, лишь из глазниц остро блестели запавшие глаза.
   - Да, сильно же тебя приложило, если свою рожу в зеркале не узнаёшь, - пробормотала ангел, убирая зеркало обратно в крылья. - Готов идти?
   Он безропотно последовал за ангелом, из беседки вниз, где стояли ещё существа.
  
   Прежде всего внимание своей цветовой гаммой привлекал высокий краснокожий чёрт. Не медно-смуглый, как индеец, а действительно красный. Из алых волос, заплетённых в длинные косицы, дерзко торчали два острых рога.
   Собеседники его тоже были примечательны. Плотный кудрявый мальчишка-ангелочек с небольшой арфой подмышкой. Девушка, красоту которой не портили даже странная угловатая раскраска на лице, необычной формы уши и корона острых рожек, торчащих из длинных волос. Чёрт... или, получается, чертовка? Ещё один чёрт был фиолетовокожий, с золотыми глазами и хвостом со стрелкой, который нервно вилял туда-сюда.
   Видимо, это высокая комиссия, которая будет взвешивать его поступки, определяя место дальнейшего проживания... хотя вернее сказать - существования? Или они сразятся за его душу? Двое ангелов, девушка и мальчишка, против двух крепких чертей-мужчин, и одной спортивной чертовки... Расклад не в пользу крылатых, даже если он, мумия, им подсобит. Казалось бы, он должен бояться, но ощущал лишь отстранённое любопытство, разглядывая возможных противников.
   Тут один рог чёрта дёрнулся, и он понял, что на самом деле это длинная и подвижная ушная раковина. Ухо развернулось, обратилось к ним, фиксируя и ведя, словно радар, при этом краснокожий не отвлекался от беседы с остальными, устремив на них второе ухо.
   Все четверо были одеты... странно. Их одеяния слабо сочетались с погодой, и с их образами. Ангел в джинсе - куда годится? Ну, краснокожий чёрт и девушка напялили какое-то подобие кожаной брони, только красный предпочёл красное, а чертовка чёрно-синее. Это ещё куда ни шло. Чёрт же был облачён карикатурным шпионом - длинный кожаный плащ с высоким воротником, шляпа, только чёрных очков нет... а не помешали бы, яростно-жёлтые глаза чуть ли не светятся из тени. Ангелочек же как будто счёл, что в облаках холодно будет в одной простыне, и облачился в белый свитер, унты и шапку-ушанку.
   Группа обернулась к подошедшим.
   - Ну, чего там? - лениво спросил мальчишка низким и хрипловатым, совершенно немальчишеским и неангельским голосом. Все смотрели на него без особого интереса, только красный чёрт щурил кровавые глаза.
   - Так, - протянул он. - Некрос.
   - Андед, - сказала чертовка, разглядывая его через шуточные очки - без стёкол, зато с выдающимся пластиковым носом и усами под ним. - Не тот, тот был живой.
   Фиолетовый чёрт и вовсе уделил "не тому" лишь мимолётный взгляд, спросил её:
   - Тушку тащить?
   - Давай, - пожала та плечами, убирая дурацкие очки. - Ясно же, что не он, однако положено.
   Чёрт кивнул и пропал. Вот просто был только что здесь - и растворился в облачке чёрного дыма. Он потянул носом - серой как будто не пахло.
   - Пока он ходит, - сказал маленький ангелочек своим мужским голосом, - давайте закончим формальности.
   - Да, предьявите ваши документы! - сказал красный чёрт, явно паясничая, ангелочек прервал его нетерпеливым жестом и сказал:
   - Полиция опергруппа бур-бур-бур у нас к вам несколько вопросов для начала назовите ваше имя.
   - Емельян... - он начал именно с имени, и вдруг осознал, что до сего момента не помнил себя. Слово будто плотину прорвало. Емеля, Мелька, Емельян, Емеля Неделя, Емельян Иваныч, Товарищ Старшина, Пап, Батько, Деда, Дед, Диду... Перед памятью стремительной кинолентой разворачивались картины прошлого.
   Он сел где стоял.
   - Да, запоздал твой "приход", некрос Емельян... - сказал кто-то.
   Он не ответил, созерцая "кино". Если продолжить образные сравнения, вся плёнка была "чёрно-белой" и сильно потрёпанной временем. С памятью творилось неладное, образы лишь чуть подкрашивались эмоционально, многое зияло лакунами, "дефектами плёнки". А не так ли он помнил свою жизнь всегда?
   "Цветным" был только последний день. Он ненавидел "присутственные места" и всегда опасался, что в конце концов встретит свою смерть среди всех этих равнодушномордых чернилок и бумажной пыли картонных папок... ну, в последнее время - натужно-приветливых чиновников и их компьютеров. Кто бы мог подумать, что так в конце концов и произойдёт?
   Мозги щёлкнули, сердце прихватило? Нет, нечто другое случилось там, в банке. Паника, суета... кровь. Парень-убийца, блондин, настоящий ариец. Он знал, что не должен, но ненавидел таких до сих пор. Наверное, застарелая ненависть и придала сил. Девушка визжит страшно, аж слуховой аппарат заходится свиристением. Стул очень лёгкий, но мотает тело туда-сюда. Словно мгновение вернувшейся молодости, а потом...
   Удар, и он умер.
   И оказался... где?
   - Ну как, Емельян, пришёл в себя? - спросила девушка-ангел, разглядывая его с каким-то новым интересом. - Болтают, для хайлэвелов "приход" задерживается. Мы-то всё вспоминаем почти сразу.
   - А ещё говорят, если убит антагонистической магией, тоже потом крепко вставляет, - сказала чертовка. - На хайлэвела ты, без обид, нифига не похож. Значит, помрэ от священной магии?
   Слово как-то странно отозвалось под сводами черепа. Тогда он принял непонятные эффекты за использование некоего причудливого оружия. Но если это была... магия?..
   С концепцией магии как чего-то большего, чем деревенское знахарство из нашептываний над травяными отварами, Емельян был знаком. Внуки-правнуки просветили замшелого старикана. Игры - о!.. фильмы - у!.. книги - фе, да кто в наше время вообще читает книжки, деда, ты чего?!.
   Магия, значит? Грязный лёд, серый туман... встающие мертвецы... ох, едва ли то, от чего он "помрэ", подходит под предложенное чертовкой определение.
   - Не священная... - пробормотал Емельян, вставая на ноги. - Наоборот.
   - Надо же, - удивился кто-то. - Какие разные бывают штрафы...
   - Да гонит он, - пренебрежительно сказал красный чёрт. - Я вот никогда не слышал...
   - Мало ли чего ты не слышал, - оборвала чертовка. - Это не значит, что явления не существует. А штрафы за смерть действительно могут быть очень разные.
   - Кхгм, народ, - сказал маленький. - Отставить базар.
   Емельян перевёл на него блуждающий взгляд и вдруг прозрел. Не арфа, а лук в чехле. Крылья, свитер, ушанка? - плащ, кольчуга из светлого металла, шлем, и не унты, а вовсе даже сами босые ноги странного карлика - не ребёнка!.. - были покрыты густой вьющейся шерстью.
   - Итак, документы ваши, пожалуйста.
   - Сначала ваши, - угрюмо сказал Емельян. Группа переглянулась, похоже, у них нечасто требовали документы.
   - Слышь, нубский мумий, ты не вкуриваешь... - начал красный, но на сей раз его перебила ангел:
   - Задрал, Корка, захлопнись уже. Не видишь, человек не в себе. Никак не может очухаться после респауна, куда уж ему "вкуривать".
   - И попросить наши документы у него есть право, - шерстоногий махнул рукой, в которой материализовалась... игральная карта. - Бульба Торкинс, полудесятник, страший опергруппы.
   Небрежный бросок, и карта порхнула в воздухе словно бабочка, остановилась перед Емельяном, тот осторожно взял. На бумажном прямоугольнике был изображён сам коротыш, под его шерстяными ногами было написано то, что он только что озвучил. Масть карты была двойной - стилизованный значок натянутого лука и стрелы, и пятиконечная звезда. Едва Емельян задумался, куда бы в своих лохмотьях спрятать эту "визитку", как карта вдруг рассыпалась искрами и исчезла. Хорошо, что лицо-череп не очень-то предназначено для выражения эмоций. Хорошо, что эти самые эмоции у него не слишком интенсивны.
   - А меня зовут Емельян, и я - не хайлэвел. Я мумий и нуб, как товарищ, - кивок в сторону хама, - уже заметил с присущей ему умом и проницательностью.
   Вокруг запхекали, красный "товарищ" потемнел лицом.
   - Ты обзовись наконец, умный-борзый!.. - процедил сквозь зубы. - Имя, звание, личный номер?
   - В смысле, отправьте, пожалуйста, визитку, - вежливо добавил шерстолапый.
  
   - Визитку? - пробормотал Емельян, и тут в правую ладонь мягко толкнулось нечто. Он без особого удивления освидетельствовал появившийся в пальцах бумажный прямоугольник. В качестве фигуры на карте был изображён он сам - каким он был сейчас, значком масти выступал череп в короне, под ногами же располагались строчки:
   Создать стандартную визитную карточку?
   Стандартная визитная карточка создана
   Передать визитную карточку Бульба Торкинс, Стрелок?
   - Да, - сказал Емельян, и всплывшая строчка вспыхнула зелёным. Карта порхнула из его пальцев.
   - Емельян, Король Мёртвых, - размеренно прочёл карлик, словив "визитку".
   - Король!.. - фыркнул красный.
   - В Гильдиях, кланах, пати не состоит, последняя локация - Колесо... так тебя где-то здесь недалеко грохнули!.. - шерстолап слегка пристукнул визиткой по кожаному кошелю на поясе, и белая картонка распалась искрами.
   - Так, теперь... вы видели этого человека? - чертовка достала приборчик технологического вида, размером с пачку сигарет, и прямо в воздухе рядом с ней возник призрак высокого блондинистого парня с перекошенной рожей и мечом в руке. Емельян моргнул и... покачал головой. - А этих?
   Две девушки. Черноволосая в платье с рапирой, сделанной будто из стекла... или изо льда? Блондинка в штанах, вооружённая огненным хлыстом. Емельян вновь ответил отрицательно, на сей раз с чистой совестью - этих девушек он не видел. В отличие от "арийца", которого, хоть и прежним своим старческим зрением видел скверно, опознал с уверенностью.
   - Остаётся лишь подъём, - шерстоногий оглянулся. - Где его там носит, неужели так трудно найти тушку...
   И тут с гулом, похожим на электрический разряд, в облаке чёрного дыма возник синий чёрт с переброшенной через плечо... тушкой?..
   Емельян невольно отшагнул. Чёрт наклонился вперёд, сбрасывая тело на землю.
   - Простите, увлёкся, - оскалил в улыбке нечеловеческие зубы и стянул с рук непонятные мечи, похожие на индийские катары, расстегнул и снял с хвоста ещё какое-то приспособление. Через мгновение всё это железо исчезло из его рук.
   - Это ты где такого красавца откопал? - удивилась ангел. Остальные тоже с удивлением созерцали снежного человека. Огромная белая обезьяна с мерзкой мордой и с небольшим рогом посреди лба. Снежная шерсть была пятнана кровью.
   - Сам удивился. У самого подножия Колеса!.. - чёрт махнул хвостом куда-то назад и вверх, видимо, все всё поняли.
   - Ещё вчера было заметно, что монстры на локах меняются, - задумчиво молвила девушка с короной рожек. - У меня скоро вахта кончится - пойти, что ли, погриндить, может быть, предметы тоже новые падают...
   - А чё, я бы сходил, - сказал красный, но чертовка дёрнула плечом:
   - Я тебя не зову... Ладно, прошу вас.
   Она приглашающим жестом повела в сторону обезьяны, и опергруппа уставилась на Емельяна, явно чего-то от него ожидая.
   - Простите, - осторожно сказал тот, - а что от меня требуется?
   Присутствующие переглянулись, усмехаясь, словно он сказал что-то забавное.
   - Поднять его, разумеется, - сказала девушка с рожками.
   - Ага... - Емельян отстранённо подумал, что должен чувствовать брезгливость, но её почему-то нет. Потом решил, что этакой тушей его наверняка придавит, но примерился... зверь оказался нетяжёл, хотя Емельяну не хватило росту поднять его целиком - даже когда по примеру чёрта взвалил на плечо, длинные руки свисали.
   - Поднял, - сообщил он, шатаясь и с удивлением наблюдая, как глубоко погрузились в землю его босые ступни. Всё же вес монстра был впору его виду - это худые мощи Емельяна оказались на самом деле необыкновенно сильны.
   - Остроумно, - сказал шерстолапый. Все снова улыбались удачной шутке... ну, кроме одного.
   - Ослоумно, - буркнул красный. - Видно же, что он головы нам морочит и просто не хочет давать образец своей магии. Может быть, он всё же и есть тот самый некрос?
   - Корка, блин... - чертовка покачала рогатой головой и повернулась к растерянному Емельяну. - Просто поднимите его с помощью магии.
   Емельян положил обезьяну обратно на траву. Времени нет, сейчас улыбки погаснут, и все поймут, что он вовсе не шутил.
   Визитка явилась в руку, когда он сказал... Предметы и существа возникают из ниоткуда и пропадают в пустоту...
   - Поднимись, - негромко обратился Емельян к телу. - Поднимись с помощью магии.
   Он вскинул руку, надеясь хоть на какой-то эффект... но произошедшее превзошло его ожидания. Бинты с предплечья вдруг метнулись вперёд серыми призрачными полосами, обмотали громоздкое тело стремительными витками, легли через морду обезьяны...
   Раздался тихий хруст, костяной стук, и тело дёрнулось.. Емельян отступил, стараясь, чтобы это не выглядело испугом. Обезьяна рывками поднималась и "сжималась", её мощная мускулатура как будто "сдувалась", усыхающая плоть обтягивала скелет. Бугристая башка запрокинулась, взгляд пустых глазниц остановился на Емельяне.
   - А неплохо, - с удивлением сказала чертовка, разглядывая существо сначала так, потом через дурацкие очки, потом снова невооружённым взором. Огромный мумифицированный скелет стоял смирно, позволяя себя изучить. Череп, грудь, предплечья и щиколотки были обмотаны бинтами в той же манере, что и сам Емельян.
   - Неплохо? - уточнил шерстолап.
   - Сигнатуры магии не те, - добавила чертовка, передавая шефу дурацкие очки.
   - Зафиксировано, - сказал шерстолапый, убирая их в свой кошель, и доставая оттуда карты, продолжил скороговоркой: - Спасибо за сотрудничество если у нас ещё возникнут вопросы с вами свяжутся...
   Карты порхнули к Емельяну, тот словил и без особого удивления просмотрел типичные ориентировки на Арийца и двух девушек. Едва задался вопросом, куда бы их спрятать, как карты растворились в воздухе белыми искрами.
   - ...Если вы вдруг встретите этих людей или вспомните что-то относящееся к делу свяжитесь с нами с помощью визитки бур-бур-бур...
   Тут раздался звон колокольцев, и шерстолап со товарищи потерял к нему всякий интерес, обернувшись в сторону беседки.
   - О, кто-то ещё воскрес, - прокомментировала ангел, но её помощь на этот раз не потребовалась. Из беседки спустилась девушка в коротком топе и шортиках, босая, с какой-то странной лентой на светлых волосах и татуировкой, сплошь покрывающей правую руку.
   Емельян внезапно вспомнил ещё кое-что. Сейчас-то ему, с его "усохшими" чувствами, было почти всё равно, однако раньше он определённо терпеть не мог татуированных девушек, и такую чрезмерную обнажённость, какую демонстрировала эта, тоже считал непристойностью. Эта современная молодёжная мода...
   И современная молодёжная манера речи!..
   - ...роботы хреновы, сроду их там не было!.. - девушка бранилась себе под нос и заметила опергруппу лишь тогда, когда чуть не натолкнулась на них. - Ну, чего?!. - рявкнула неприветливо.
   - Полиция, - перед коротышкой в воздухе возникла карта, и он пальцем толкнул её к деве. - У нас к вам несколько вопросов.
   - Каких ещё вопросов, - раздражённо сказала девушка, сгребая карту. - Я не некрос и не стихийная волшебница, а самоннер и проклинатель, не видно разве?
   Она тоже призвала две карты, одну бросила под ноги, и лист исчез, в белых искрах возникли странные деревянные... туфли? колодки? опорки?.. Вторая карта отправилась к шерстолапу.
   - Призыватель и проклинатель, подтверждаю, - сказала чертовка, убирая шутливые очки. - Но всё же мы вынуждены вас просить призвать какую-нибудь из ваших...
   - Да легко, - фыркнула девушка, воюя с деревяшками, которые, по сути, были прямоугольными плашками с двумя брусками на подошве и тряпичными завязками сверху. Надела, потопала. - Чернушка, явись!.. Мертвяшка, явись!..
   Два притопа, два замысловатых жеста правой рукой. Татуировки полыхнули фиолетовым огнём, который стёк на землю - и из травы возникли туманные тени, одна сложилась в чёрного гротескного зверька, на кошку мало похожего - скорее так их рисуют в мультиках. Второй рос и ширился, пока не обрёл человеческую форму.
   - Ну, чё? - неприветливо спросила дева. - Или мне ещё и проклясть кого-нибудь?
   Все разглядывали призванного, невысокого мертвеца в истлевшем доспехе с восточными мотивами, с кривым ржавым мечом в руке и сломанной стрелой, торчащей из виска.
   - Сигнатуры не те, - констатировала чертовка.
   - Извините за беспокойство, - повинился полудесятник. - Спасибо нам этого достаточно проклинать никого не надо.
   - Да пжалста!.. - девушка фыркнула.
   - Ты откуда улетела? - спросила примирительно крылатая.
   - Из Гнилых Болот, - неохотно сказала призывательница-проклинательница.
   - Там никогда роботов не было, - удивилась чертовка.
   - Вот и я тоже так думала, пока они меня не зажевали... Настоящий робо-раш получился. Может быть, это свора набежала из соседних Ржавых Болот?
   - И на прорыве нынче что-то странное случалось... - задумчиво молвила крылатая. - Ребята, как насчёт после дежурства прогуляться по локам?
   - Ладно, я ушла выручать свою тушку, - бросила вновьприбывшая.
   Емельян, который всё это время этак ненавязчиво торчал на краю поляны в компании обезьянего скелета, двинулся первым.
  
   Дорожка петляла среди зелени, поднималась на холмы, поросшие изумрудной травой. Попадались обломки колонн, кое-где тропа уходила в ложбины, и там на поросших мхом плитах были выбиты странные сияющие в тени знаки. Скелет осторожно обходил их.
   Девушка вместе с кошкой и мертвецом довольно скоро догнала, окинула хмурым взглядом, дёрнула губами и ушла вперёд. Снова Емельян встретил её у чаши родника. Девушка, присев на каменный бортик, взмахнула перед собой руками, словно открывая окошко. Послышался стеклянный звон, и на бортике бассейна материализовались пустые бутылочки самого аптечного вида.
   - Хоть что-то, - расслышал Емельян бормотание.
   Татуированная по очереди опускала бутылочки в воду и доставала их уже заполненными как будто ртутью. Серебристая влага плескалась в стекле, тогда как вода в роднике была обыкновенная, прозрачная. Завершив свой непонятный труд, девушка сгребла пробирки, и они снова исчезли, как не было. Блондинка встала, махнула рукой своим странным сопровождающим и скрылась за поворотом тропы.
   Емельян подошёл и склонился над родником. Ну и рожа... страхолюд. Он осторожно плеснул рукой по своему отражению.
   - Ай!.. - словно за крапиву схватился. Торопливо отдёрнув руку, уставился на кисть.
   Боль пропала почти мгновенно, однако пергаментная кожа пошла клочьями, обнажилась серая мумифицированная плоть.
   - Ты что, мазохист? - с любопытством спросили за спиной, и Емельян вздрогнул, шарахнулся вперёд, падая головой вниз в кислотную воду.
   Эпизод 8. О пользе призванных существ
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Колесо Сансары" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха) зона возрождения Черёмуховая роща
   Разумеется, на мирной локе помереть нельзя. Но всё равно мало приятного для андеда - окунуться в святую воду целиком. Призывательница живо вообразила последствия собственного несвоевременного любопытства, но, к счастью, успела схватить странную мумию за плечо и помочь восстановить равновесие.
   Мумия - или как это будет в мужском роде, мумий? - выпрямился, глядя своими яркими гляделками, только они и были живы на лице-черепе. Бр-р-р!.. - а она ещё думала, что привыкла к подобным Образам! Чернушка и Мертвяшка держались позади, призывные существа с изумлением пялились на мертвеца, осмелившегося подойти вплотную к святому источнику, да ещё полоскать в нём конечность.
   Ругаться мумий не стал, но смотрел укоризненно.
   - Извини, я тебя прервала, - хмыкнула призывательница, размышляя, в чём тут прикол - окунаться в святую воду при его-то классе. Вся кисть оказалась маркирована повреждением, и чернота с алыми квадратами поднималась выше по руке. - Малое Восстановление Мёртвой Плоти!..
   Мумий уставился на конечность. Ало-чёрная сетка отступала, вновь показывая иссохшую кожу андеда. Девушка невольно вжала голову в плечи, спохватившись - бросила тёмный аналог исцеления совершенно автоматически, словно опять была в Параде Мертвецов, в одном из их рейдов, когда она при первой возможности лечила товарищей-андедов и их призванных тёмных существ.
   Однако дядька, похоже, не был в претензии за наложение заклинания.
   - Спасибо, - прошелестел он, глядя поочерёдно на свои руки, на конечность девушки. Та повертела правой, на которой от самого плеча бежали спиральные надписи... бежали в прямом смысле, по бицепсу, предплечью, по кисти, обматывая пальцы совсем уж мелким шрифтом и постоянно меняясь, как рекламная строка.
   - Что, гадаешь, что за Образ? - хмыкнула девушка. - Скажу, если свой назовёшь.
   - Эм-м-м, - выдал мумий характерное ворчание мертвеца. Извини, если это была подсказка, я её не поняла... все мумии изъясняются похожим слогом.
   - Не узнаю, - призналась она, вызывая карту и добывая из неё стеклянные пузырьки. - Слушай, давай ты продолжишь заниматься мазохизмом, или что ты там делал, после того, как я...
   Мумий неопределённо дёрнул плечом, и девушка истолковала жест так, как ей было удобнее. Убрав правую руку за спину, чтобы на неё не попало ни капли, она принялась левой наполнять найденные кошкой пустые склянки. Мумий так и торчал рядом, наблюдая и нервируя. Наконец пяток бутылочек оказались налиты словно жидким серебром. Девушка встала, материализуя карту и поочерёдно переправляя бутыльки в неё.
   - Ну, бывай, неизвестный Образ, - бросила, махнула своим миньонам и зашагала от родника. Странный тип... жутковатый не Образом, а как будто сам по себе.
  
   Емельян смотрел, как расписная уходит. Мертвец ковылял рядом, а вот кошка носилась там и тут, норовя везде сунуть свой нос. И явно делала это не просто так, а следуя командам своей призывательницы. Та что-то жала на карте, напомнив Емельяну внуков, играющих на телефоне. Иногда приказывала и просто голосом, жестами, кошка шныряла между деревьями, не удаляясь далеко от тропинки.
   Емельян промедлил, пока девушка не скрылась за поворотом. Встал, очень аккуратно сунул мизинец в воду и тут же вытащил. Вновь мимолётное ощущение боли, когда мёртвая плоть стала съёживаться и будто сгорать - а потом повреждённое место затянула чернота. Словно он палец в чернила окунул... и нарисовал поверх светящейся краской алую сеточку-миллиметровку. А если левую руку?.. Ых!.. Но как же так, девчонка ведь...
   Бросив гадать и тупо разглядывать собственные пальцы, Емельян отправился следом за ней. Смысл кошачьих блужданий открылся ему прямо за поворотом, девушка задержалась, потому что нарисованный зверёк обнаружил тайник. В корнях дерева на обочине дорожки оказалась плетёная корзинка. Девушка достала из неё свиток, запечатанный красным сургучом, и небрежно сунула довольно большую вещь в декольте. Емельян невольно отвёл взгляд, когда посмотрел снова, предмет из неудобного вместилища пропал, зато в руках девушки снова оказалась карта.
   Позволив расписной уйти вперёд, Емельян остановился и взглянул на свою мумию-обезъяну, которая так и шествовала следом. Поджал пальцы, как тогда, вызывая визитку, и произнёс просительно:
   - Будьте добры, пульт управления.
   Получилось.
   - Эм... - только и сказал Емельян, растерянно крутя в руках громоздкий пульт с парой дюжин кнопок, переключателей, и небольшим экранчиком сверху. Он ожидал получить карту.
   Стоило об этом подумать, как пульт превратился в карту с изображением обезьяны-мумии. Масть - череп, Призванный Немёртвый. Под ногами призывно мигала строка "Введите имя существа".
   - Гаврюша, - наугад сказал Емельян. Почему бы и нет, этакий низколобый широкоплечий гаврик - чем не Гаврюша?
   Король Мёртвых проследил, как под изображением его единственного подданного возникло имя. И то же имя появилось над кумполом черепа, паря в воздухе.
   - Гаврюша, ко мне, - позвал Емельян и чуть не попятился, когда мёртвый амбал действительно зашагал к нему. - Гаврюша, дай лапу!..
   Обезьян замешкался, но протянул свою гигантскую грабку, и Емельян не без трепета её пожал. Рука твари была твёрдой и холодной. Интересно, подумал Король Мёртвых, сам-то я каков на ощупь? Догнать девчонку и спросить...
   Он вернулся к изучению карты. Агрессия, активная оборона, пассивная оборона, охрана территории, ещё какие-то функции... Доступные способности - в скобках дополнение, зависят от материала, из которого создан Призванный Немёртвый. Конкретно этот обладает двумя заклинаниями - "Устрашающий рёв" и "Оглушающий удар", которые соответственно распугивают монстров в каком-то радиусе вокруг врага, или оглушают цель и все смежные цели.
   Емельян задумчиво потыкал карту. Ага, есть-таки функция поиска, дополнение гласит, что существо обладает высоким шансом обнаружить как тайники, так и ловушки на снежных локациях. Ну, здесь толку от этого бонуса не будет... Емельян даже возгордился мимоходом, что вспомнил дурацкое словечко.
   - Гаврюша, искать!.. - велел он и проследил, как на карте возникает соответствующий комментарий. Пришлось задать ещё и расстояние, на которое существо могло удаляться от хозяина, и Гаврюша отправился на поиски.
   Емельян неспешно пошёл следом.
   Происходящее, вначале казавшееся ему глупым сном, постепенно обретало логичность и стройность. И странно напоминало кое-что. Воскресенье, осень, буря за окном, мокрый снег липнет на стёкла. Рябиновая наливка хороша. Взрослые спорят на кухне, звенят рюмки, жарятся котлеты. Дети в большой комнате, внуки, правнуки, тянут на середину зала раритетный круглый стол, поднимают боковины. Расстилают фантастические карты. Я буду Варваром! Чур, я Колдунья! Буду Вором! Звенят азартные голоса, катятся кубики. Дети двигают фишки, что-то вычисляют и торжественно зачитывают с игровых карточек какую-то чушь.
   Существует некая сила, называемая магией. Проявления магии похожи на условия тех настольных игр. Существуют весьма странные земли - локи, локации, - похожие на те самые карты, в пределах которых действуют игроки, только реальные. Существуют Образы - что это такое, что-то вроде фигурок игроков, обладающие особыми свойствами, их тела, в которых они играют?
   Емельян поднял руки, разглядывая. Худая кисть, все кости сосчитать можно, бинты на запястье, длинные ногти, обожжёные ало-чёрные мизинцы... Он согнул пальцы, и в них материализовалась карта. Вот я. Вот моя фигурка - Король Мёртвых. Некрос, андед, нуб - похоже, прозвище его масти, его "класса", кажется, такой термин употребляется в играх? Серебряная вода не вредит девчонке, она "проклинатель" и "самоннер". Ему же такая вода - кислота. Она вытаскивает своих тварей просто из земли и исцелила его рану. Он поднял мёртвое тело...
   Кстати, про тело. А чего это надыбал Гаврюша?
   Снежный человек подковылял к нему, демонстрируя добычу на громадной ладони. Емельян рассмеялся, принимая знакомой формы бутылочку. Прямо хоть возвращайся к источнику и наполняй их... сжигая руки до костей, а девчонки рядом, чтобы исцелить, не будет.
   Емельян покрутил одну бутылочку.
   - Эм, превратись? - спросил, и предмет обернулся картой, на которой изображена бутылочка.
   Склянка 1 унция пустая
   Склянка распалась белыми искрами, которые как будто впитались в призванную карту. А под ногами у изображённого мертвеца замерцала кнопка, помеченная схематичным наброском... рюкзака?..
   Склянка помещена в Инвентарь, - появились и пропали строчки.
   Емельян убрал вторую бутылочку. На третьей открыл, что просить о превращении предмета в карту вовсе необязательно - достаточно лишь прикоснуться склянкой к своей карте.
   Переправив туда все предметы, он осторожно нажал на кнопку. Изображение Короля Мёртвых исчезло, сдвинувшись за рамку карты. Возникло расчерченное на клетки поле. Инвентарь, прочитал Емельян над ним. В верхнем левом углу был рисунок бутылочек, занимающий одну клетку.
   Емельян подцепил её пальцем, прочёл пометку: Склянка 1 унция пустая, и ответил утвердительно на предложение выдать запрошенное. Ещё вопрос о количестве требуемых предметов, и в следующую секунду перед ним в неяркой вспышке появились все пять склянок. Он он успел подхватить только три, остальные со звоном покатились в траву, не разбились. Емельян торопливо подобрал и переправил все обратно в карту. Сбоку от клетчатого поля были ещё кнопки, он ткнул ту, которая изображала человечка, и картинка с персонажем вернулась.
   - Эм... подписать кнопки!.. - велел Емельян, и секунду думал, что экспромт не будет иметь успеха, но тут под кнопкой с изображением нескольких рожиц появилась надпись:
   Контакты (1 виз карт)
   Меч в мускулистой руке был обозначен как Боевые умения.
   Заклинания, гласила кнопка с книгой, на обложке которой был изображен скелет кисти руки, держащий горящую свечу.
   Карта - была помечена кнопка со свитком и компасом, и Емельян торопливо царапнул её ногтём.
   Развернулась карта, похожая больше не на условное изображение местности, а на съёмку с высоты. Локация Колесо Сансары, зона возрождения Черёмуховая Роща (мирн). Ровно посредине мерцал крестик, очевидно, обозначающий его собственное положение. Карту можно было двигать туда-сюда в рамке и масштабировать... Вот источник, обозначенный как "Святой", из которого ему не суждено набрать воды. Вот беседка, в которой он очнулся. Вот крестик, подписанный "Гаврюша", движется в его сторону.
   Емельян поднял голову. Гаврюша протянул ему на ладони знакомую пробирку, но полную голубой воды.
   - Не люблю газировку, - поведал ему Емельян, забирая добычу и обращая её в карту. На ней проявились буквы. - Магическое зелье, одна унция. И что оно делает? Ах, восстанавливает уровень маны? И что это такое?
   Он позволил карте исчезнуть, отослал парня на следующие поиски, вернул собственное изображение и очень-очень бережно прикоснулся к кнопке с вопросительным знаком, подписанной как Справочные материалы.
  
   - Ну, это уже хамство...
   Сучья дерева, мох под ним, характерная, особенного оттенка темнота в корнях - все признаки были за то, что здесь кроется очередной тайник. Но едва она направилась к нему, как её бесцеремонно обогнал гориллоид, запустил лапищу в перспективную темноту и извлёк наружу свиток с красной печатью.
   Девушка так и стояла, хлопая глазами. Гориллоид по-зомбячьи ухнул довольно и направился прочь.
   А она очнулась и пошла следом, бормоча ругательства. Что поделаешь, тропы Черёмуховой рощи здесь оканчивались тупиком, чтобы попасть в боевую зону, следовало пройтись обратно. Она уже нашла выход, но решила побродить, поискать тайники. С её-то Образом расчитывать на нечто большее не приходилось, но толика мелкоуровневых свитков, зелий и пустых склянок лишней не будет, когда она отправится за своим телом.
   А вот и сам хам. Сидит на камне и... читает. Будто не нужно ему тоже переться выручать своё тело. Может быть, и не надо. Если он какой-нибудь богач, то плевать ему на потерянные вещи.
   Она подошла и слегка попинала камень. Мумий, несомненно подметив её краем глаза, лишь сейчас соизволил оторваться от планшета, поднял свои стеклянные гляделки.
   - Слышь, ты, - начала девушка как могла вежливо. - Твой гориллоид упёр у меня свиток из-под носа.
   - М-м-м? - пробурчал мумий на манер своей призывной твари. Запустил руку в экран планшета и достал. - Этот?
   - Ага... - девушка растерянно приняла свиток. Что, вот так отдашь, и даже не полаемся?
   Парень явно ожидал, что она, получив требуемое, уйдёт, и он сможет продолжить читать, устроившись на комфортном камне. Почему нет, здесь тепло, светло, и мухи не кусают. Да, мухи - это особенно актуально для него.
   Интересно всё же, где он слился... На Костяных Полях? Как раз для его брата некроса лока... Впрочем, сейчас это спорно. Ерунда какая-то с монстрами творится, то жуки в эльфийских лесах, то роботы на Гнилых Болотах... Может быть, и Костяные Поля уже не подходят для некросов...
   - Слушай, - она с досадой глянула, как гориллоид принёс хозяину красную бутылочку в две унции. Ну вот, стоило погибнуть, и зелья жизни стали дефицитом... как полгода назад. - Наши призванные, похоже, обшарили тут всё.
   - М-м-м? - неприветливо отозвался парень, убирая бутылочку в планшет. Разжал пальцы - и предмет растворился в воздухе.
   - Ты ведь сейчас на Костяные Поля? - спросила девушка. Мумий вскинул голову, внезапно заинтересовавшись.
   - Возможно... - ответил уклончиво.
   - Мне в Гнилые Болота.
   Он дёрнул плечом, предлагая ей продолжать.
   - Нам какое-то время по пути. Как насчёт того, чтобы вместе прогуляться?
  
   Емельян обдумал предложение. Прогуляться с красивой девушкой... подобного он уже лет сорок не проделывал. А что расписная да с голым пузом - ведь и он сам... э-э-э, в бинтах да ссохшийся. С другой стороны, она явно расчитывает на что-то. Вместе прогуляться... проводить её через опасность? Костяные Поля. Гнилые Болота. По названием можно судить, что эти локации отнюдь не мирн, как обозначена Черёмуховая Роща.
   - Отчего бы и нет? - сказал он наконец.
   - Вот и славно, - кивнула девушка. - Меня зовут Беда.
   Она сунула руку под топик и достала оттуда визитную карточку, бросать не стала, передала из руки в руку. Емельян принял, глянул на изображение девушки с опасным прозвищем, написанным понизу. Масть была двойной - значок в виде жезла с навершием-черепом, и толстый человечек, проткнутый гвоздями.
   Мастер Призыва, Мастер Проклятий, - Емельян тронул пальцем выпуклый знак масти, и ниже появились слова. Он разжал пальцы - и визитка распалась на белые огоньки. Подражая спутнице, Емельян сунул руку под бинты на груди, пожелал, и карточка толкнулась в пальцы.
   - Эмильен, Король Мёртвых. - прочитала девушка вслух.
   - Емельян вообще-то.
   - Эмильен прикольней звучит, - дева убрала карту туда же, в топик. - Что ж, идём... монарх.
   - Идём... мастер, - отозвался он, вставая с камня.
   Девушка с опасным именем махнула рукой, и они зашагали по тропинке. Гориллоид и мёртвый воин ковыляли следом, кошка носилась в поисках тайников.
   Зайдя за поворот, Емельян сбился с шага, но умудрился сдержать вскрик и сохранил лицо - благо его лицо сейчас как раз было наиболее подходящим для "сохранения", скрывания эмоций. На карте отмечалось всё, что видел Гаврюша в своих поисках, и не нужно быть семи пядей во лбу, чтобы понять, что воротцами обозначен выход с этой странной земли - наверняка на другую столь же странную территорию... Вот только выглядел он как каменная арка высотой в десяток метров. На вершине постройки мерцал огромный кристалл, от него вниз тянулся толстый жгут молнии, беззвучно пляшущий на каменном основании арки. Иногда молния расходилась, заплетая световой паутиной всю арку.
   - Ну, вперёд, - пробормотала Беда и решительно двинулась в кошмарное устройство. Шагнула на пъедестал, и молния слизнула её, мгновением позже пропали следующие за хозяйкой призванные существа.
   - Гаврюша, ко мне, - сказал Емельян, встав вплотную к арке. Молния сверкнула прямо перед ним, но зрение не "засветилось", он видел по-прежнему ясно и чётко. И слышал - не треск огромных энергий, а как будто странную дремотную музыку, состоящую из гудения, шороха и звона далёких колокольцев.
   Емельян вдохнул, выдохнул - и шагнул вперёд.
   Эпизод 9. Ржавые Болота
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Ржавые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   Мир изменился, словно вывернулся наизнанку, словно обернулся собственным негативом. Только что вокруг была светлая черёмуховая роща, а сейчас - поникшие белесые корявые деревца, повсюду стоялые лужи затхлой воды, полузаросшая дорога и низкая хмарь над головой вместо яркого солнышка. Вместо аромата летней зелени - запах отработки и горелого металла. Вместо шелеста листьев на ветру и пения невидимых птиц - злобные выкрики:
   - ...Твою рэндома душу мать!..
   Емельян торопливо оглянулся на причудливую брань. Он стоял на круглой решётчатой платформе, совпадающей по размеру с гудящим каменным кругом на той стороне этого устройства. Но отсюда, видимо, нельзя было вернуться назад.
   Иначе эта сквернословящая девчонка непременно бы так и поступила.
   - ...Хренова Мораль и баханая Удача!.. Только со мной могло такое приключиться!.. - закончила она страстную тираду и замолчала, глядя на Емельяна. - Тебя долго не было. Я уж думала, передумал и остался.
   Он только глазами хлопал, глядя на девушку. Та приоделась и сейчас стояла в кожаной куртке с костяными нашивками и бандане с черепом. Вместе со светлыми шортами и японскими сандалиями общий ансамбль был... эклектичным.
   - Ну и что скажешь? - взмахнула руками, указывая окрест. - Где мы, по-твоему?
   - В Ржавых Болотах, - сказал Емельян, который успел глянуть на карту.
   - И почему мы здесь? - продолжила девушка, тон её буквально подсказывал ответ:
   - Что-то пошло не так.
  
   Да уж, точнее не скажешь. Ладно, новые монстры на локах, случается иногда. Ладно, лут нехарактерный падает. Но почему портал из Черёмуховой рощи вывел не в Колесо Сансары, не на первые уровни Костяных Полей или Страны Дураков, не... а!.. Чего уж теперь. Остаётся только надеяться, что им повезёт (муа-ха-ха!..) и их не сожрут, пока они бегут на уровень ниже!
   А парень-то нисколько не напрягается. Смотрит вокруг, будто ему здесь экскурсия, а не Ржавые Болота. Неужели насколько силён? До сих пор не озаботился одеть хоть что-нибудь. Или у него в рюкзаке ничего нет, кроме найденных в роще предметов?
   - Эй, твой бот уже кого-то жрёт.
   - Гаврюша, ко мне!.. - встрепенулся пялящийся по сторонам мумий. Гориллоид прибежал быстро. Ну, будь у неё настолько крутой миньон, она бы тоже не боялась отпускать его от себя на такое расстояние. Даже здесь.
   Гориллоид выплюнул в подставленные ладони задушенную Стальную Крысу. Беда поморщилась. Эти мелкоуровневые шустрые и прыгучие монстры были надоедливы, но практически безобидны в одиночку, и становились страшной силой, когда собирались в крупные стаи.
   Эмильен глянул вопросительно. Вообще-то нечастый случай, когда лутом от стальной крысы становится она же сама, разломанная. Везучий сукин сын этот андед... Опять она о везении!..
   - У меня нет заклинаний, могущих поднять механическое существо, - буркнула Беда. - У тебя, надо полагать, тоже.
   Эмильен пожал плечами и сунул добычу в рюкзак. Тут и её Чернушка обнаружила тайник и не без труда приволокла поочерёдно две банки тушёнки. Неплохое начало. Поколебавшись, девушка вручила одну банку напарнику. Тот только кивнул, пряча.
   - Ну, идём? - деловито спросила девушка. - У тебя есть заклинания, определяющие радиацию? Вот и у меня - тоже нет. Неплохо было бы, чтобы из добычи упал счётчик Гейзера, но с моим везением на такое рассчитывать...
   - Счётчик Гейгера, может быть?
   Если ты такой умный, то почему оказался без какой-нибудь железяки в рюкзаке, подумала Беда, вытаскивая короткий меч и привычно вешая на него заклинания. Подумав, протянула напарнику:
   - Пойсон брось. Ну, Трупный Яд, или как там у вас называется это заклинание? И вообще, кидай что есть для оружия.
   - Ага, - парень протянул руку и что-то прошептал, бинты с его предплечий змеями скользнули вперёд, обвили лезвие, и оно потускнело. Несколько знаков с обвязок осталось на стали.
   Как будто в том есть толк. Основная "монстрофауна" Ржавых Болот - роботы и механические существа. На которых ни Яд, ни Невезение не действуют... Э-э-э?..
   Меч всё темнел. Её серые огоньки почти растворились в проявившейся вокруг клинка багрово-чёрной ауре.
   Наложены Чары Невезухи.
   Наложены Чары Непрухи.
   Наложены Чары Облома.
   Наложены Чары Трупного Яда.
   Наложены Чары Трупной Гнили.
   Наложены Чары Порчи.
   Наложены Чары Ржавения.
   Наложены Чары Вампиризма.
   Наложены Чары Возьми-Себе.
   Первые три серые строчки, комплекс её обычных заклинаний на оружие, терялись на фоне красно-чёрного списка. Трупный Яд действовал на живых, Гниль была тем же ядом для андедов, Порча просаживала вражескую защиту, Ржавение гробило чужие доспехи и отравляло роботов, Вампиризм возвращал часть жизни за нанесённый врагу урон.
   За время своих странствий с Парадом Мертвецов товарищи по рейдам вешали на её оружие эти заклинания, но не такие мощные, и не все сразу... так, можно уже с уверенностью судить, что Эмильен из первого поколения, в отличие от неё, одногодки. Столько высокоуровневых чар, брошенных на один предмет за короткое время...
   - А что такое Возьми-Себе? - последнее заклинание было мечено тем же значком куколки вуду, что и её чары.
   - Если на тебе есть проклятие, то при атаке имеется некоторая вероятность перевести его на врага, - монотонным голосом, словно справку читал - может быть, и в самом деле читал, - сообщил Эмильен.
   Занятные чары. Но кто на Ржавых Болотах может навесить проклятье, ведь здесь сплошные роботы. Впрочем, если уж ей Гнилые Болота, многажды пройденные из конца в конец, вдруг приподнесли сюрприз в виде волны робо-раша, очень может быть, что и здесь найдётся что-нибудь обычно несвойственное локации. Да ладно, лишними чары не будут, клинок не отяжелят...
   А вот повредить могут. Девушка взвесила его в руке. Час, полтора? - вряд ли больше двух часов продержится настолько обкастованный низкоуровневый меч, но к тому времени даже с её везением она найдёт живопыру получше. В следующий раз надо уточнять, что именно бросать на оружие.
   - Ну, двинулись? Тебе приходилось танковать? - она никогда не встречала Королей Мёртвых, хотя и слышала о них от товарищей по Параду. Судя по описанию, они могли быть как волшебниками-задохликами, так и кем-то вроде тёмных паладинов, "толстыми" вояками.
   - Да, случалось посидеть за рычагами, - ответил Эмильен шуткой.
   - Но сейчас, пока у тебя нет оружия... - Беда сделала паузу, но спутник не извлёк из пустоты какую-нибудь дубинку, как она надеялась, - лучше пустить вперёд наших призванных.
   Наших, ага... Она ещё на локе возрождения успела украдкой оглядеть гориллоида Сглазом и ожидала, что Эмильен поднимет её на смех - Мертвяшка не только выглядит в два раза меньше, уровень его был ниже во столько же. Но парень только кивнул и какое-то время манипулировал с картой. Гориллоид подошёл, Беда протянула руку.
   - Малое Восстановление Мёртвой Плоти, - Эмильен шагнул ближе и склонил голову, словно находил действие заклинания весьма занимательным. - Похоже, он то ли ещё кого-то убил, то ли ловушку словил...
   Она искоса глянула на спутника, но тот не ответил на неявный вопрос. Царапины на руках и на могучем торсе гориллоида затянулись и перестали источать алое свечение.
   - Вперёд, - Эмильен отдал приказ вслух. - А куда, собственно, "вперёд"?
   - Я ходила по Болотам, но здесь никогда не была, так что моя карта не поможет. Ты?..
   Парень покачал головой. Вот и понимай такого неразговорчивого, как знаешь. Ладно, если ему и впрямь на Костяные поля, он всё же скажет, что его карта привязалась к ориентирам.
   - Тогда всё равно, куда идти, - Беда изобразила, что готова рассмотреть его предложения. Мужчинам иногда надо предоставлять возможность выбора. Чтобы потом иметь возможность обвинить их в сложившийся ситуации.
   Эмильен мимоходом глянул вверх, на серую морось, потом на карту, посмотрел вокруг и махнул рукой. Ну да, мужики - всё бы им налево идти...
  
   На первого врага они натолкнулись сразу за поворотом дороги. Гоблин-разведчик был так же удивлён встречей, он отшатнулся, взвизгнул и замахнулся дубинкой, которая почти без вреда отскочила от предплечья гориллоида Гаврюши. Мертвяшка взмахнул мечом, оставив поперёк корпуса монстра алую полосу и удачно подвесив Кровотечение. Беда подоспела и секанула с другой стороны, гоблин хрюкнул, сделал шаг назад и... споткнулся о Чернушку.
   Кошка с противным мявом порскнула прочь. Совершенно бесполезная в атаке мелочь была горазда на такие фокусы. Гоблин заскулил, стал вставать и осел - дебаф Кровотечения выпил у него всю жизнь.
   Гаврюша наклонился, сграбастывая некий амулет из косточек и зубов, шагнул к хозяину, но тот лишь махнул рукой в сторону напарницы. К изумлению Беды, гориллоид понял такой приказ и передал добычу ей.
   Если там что-нибудь за некромантию, отдам, мысленно пообещала девушка, закрыв левый глаз и сощуривая правый. Но на сей раз Сглаз не пробился, так что пришлось использовать свиток опознания. Хрустнула печать, свиток развалился на части. Беда всмотрелась и досадливо цыкнула.
   - Плюс к Удаче.
   - Ну и носи, - буркнул Эмильен, оглядывая труп гоблина и, видимо, прикидывая, стоит ли поднимать. Девушка замешкалась.
   - Мне бесполезно.
   - Почему? - ворчание. Разговор напарника мало интересовал, потому что он достал карту и что-то на ней читал.
   - В общем, у меня, как и у андедов, всегда нулевая удача.
   - ?.. - Эмильен оторвался от карты и смерил её недоверчивым взглядом.
   - В начальных статах было так. Особенность Образа. Сама запросто прокляну кого угодно, даже средних боссов прошибала и хайлэвелов... Но и мне постоянно не везёт.
   Эмильен подумал. Сейчас он скажет...
   - Но разве нулевая удача - это невезение? - неспешно протянул он. - Это ведь скорее... равные шансы.
   - Не все так считают, - у Беды отлегло от сердца. Живая, но без Удачи и Морали, такого не бывает, но парень не удивился. Похоже, он всё же слышал о ней - даже если и сам не участвует в Параде Мертвецов, всё же поддерживает связь с этой своеобразной организацией, объединяющей носителей соответствующих Образов вне кланов и гильдий. Он почти слово в слово повторил тогдашний довод Зомбака, приведённый ей в дни её чёрной депрессии.
   Девушка улыбнулась.
   - Пати, - решительно сказала. - Но без открытия статов. Хоп?
   - Хоп, - согласился Эмильен, отвечая на запрос. Беда бросила амулет в единый рюкзак, андед туда же пихнул останки стальной крысы, хотя уж они-то были точно его добычей. Девушка торопливо кликнула по замку в общем рюкзаке, разрешая напарнику использовать содержимое на своё усмотрение. Эмильен покосился и тоже снял блок.
  
   Они двинулись дальше. Следующим попались два пигмея, также нехарактерные для Ржавых Болот. С ними в три удара расправился Гаврюша.
   Зато после были Ржавые Омы, гориллоид и Мертвяшка зашибли их сообща, Чернушка старательно путалась под ногами, но магия невезения чёрной кошки на роботах не работала, и о неё никто не споткнулся. Зато она смогла своей небольшой пастью ухватить и удержать стальную крысу до подхода Гаврюши, который походя прихлопнул ржавую мелочь.
   Снова омы, выглядевшие, как роботические аналоги зомби - шатающаяся походка, ржавчина и искрение в корпусе, вытянутые вперёд руки, зомбячье ворчание (которое на самом деле производили динамики и сервоприводы). Рипперы - те же Стальные Крысы, только с пилами в пастях и на передних лапах. Ржавые Вольты -продвинутые версии Омов, менее ржавые, более шустрые и способные ещё и током плеваться. Со всеми ними расправились Гаврюша и Мертвяшка, хотя последнего Беде пришлось потом чинить. В общий рюкзак отправились десяток гаек, три пузырька машинного масла и пузырёк кислоты.
   Беда поуспокоилась было, встретив эндемичных для Ржавых Болот обитателей, но после пары Рипперов налетела толпа пигмеев, вопя на своём бормотунском наречии, размахивая крохотными острыми копьецами и плюясь шипами из трубочек.
   Растерявшись, Беда лишь успела активизировать Сглаз и подвесить пару проклятий на толпу. Эмильен мгновенно закрыл её собой от нескольких плевков. Девушка услышала, как в сухое тело втыкаются шипы и копья. Шаман Пигмеев, идущий как всегда последним, выдул клуб огня, малость зацепивший Гаврюшу. Обмотки на плече гориллоида вспыхнули чадным пламенем, и он оскорблённо взревел. Беда услышала напарника:
   - Гаврюша, голос!..
   Рёв изменился, и окружившие было гориллоида пигмеи отшатнулись, кое-кто и вовсе пустился наутёк с иконками испуга над уродливыми головами.
   Шаман отбежал недалеко, снова подступил, примерился фугануть огнём ещё раз, и тут ему в морду прыгнула Кошка.
   Заклинание взорвалось. Кошка пропала, как слизнуло языком пламени, Гаврюшу, полумёртвого Мертвяшку и пигмеев разбросало в разные стороны. Шаман свалился и разделился на двух маленьких человечков - собственно, он и состоял из двух пигмеев, один из которых сидел на загривке другого.
   - Гаврюша, топ!..
   Призывной монстр подпрыгнул и с силой притопнул. Раздался тяжкий гул, земля затряслась... под пигмеями, которые стали заметно медленней. Кое-кто и вовсе провалился в растрескавшуюся землю.
   - Мертвяшка, круговой удар!.. - завопила Беда, приходя в себя. - Мертвяшка, Вязкое Болото!..
   Мёртвый воин крутанулся, выполняя слабый удар, поражающий всех вокруг и имеющий шанс оглушения. Припал на колено и вонзил свой меч в землю, которая взбурлила и превратилась в грязь. Гаврюша ревел, раздавая затрещины, Мертвяшка разил мечом. Когда болото иссохло, на ногах остались только призывные твари.
   - А неплохо получилось? - вопросительно сказала Беда. Эмильен неопределённо пожал плечами и не выказал желания обдумать и отработать стратегию.
   Дождавшись, пока болото окончательно высохнет, они стали собрать лут. Беда скрестила пальцы. Из Шаманов падают иногда неплохие дубинки... но не в этот раз. Им вновь достались только предметы.
   - Да что же никак оружие не попадается? - с досадой бросила девушка. Гаврюша был вынужден драться просто кулаками - хотя нельзя сказать, что это получалось у него плохо. Эмильен вовсе так и шагал с пустыми руками, колдовал и лишь пару раз вступил в прямой бой, добив пинком полудохлую стальную крысу и такого же пигмея. Мертвяшке бы тоже не помешало сменить меч. Это данное по дефолту оружие не ломалось, не тупилось - но и не принимало никакие баффы.
   - Гаврюша, ко мне, - скомандовал парень. Бедный андед приблизился, Эмильен покосился на Беду, та вздохнула. Придётся лечить.
   - Среднее Восстановление Мёртвой Плоти, - Эмильен проследил, как "рассасываются" повреждения на теле призванного.
   Почти дохлый Мертвяшка носил лут. Беда сотворила Чернушку, велела ей осмотреться. Кошка упрыгала за поворот на разведку, и девушка тут же словила откат от убитой призывной твари.
   - Там кто-то есть, - ответ, кто именно, они получили почти мгновенно. Раздалось характерное гуканье и лопотание, и вперёд выскочили гоблины. Снова твари не отсюда, и их не меньше пигмеев, эти и убить могут!..
   Беда подвесила проклятия над гоблинами, умудрившись накрыть почти весь отряд.
   - Камикадзе!.. - выкрикнула команду, и Мертвяшка побежал вперёд. - Чёрт, было бы у меня какой-нибудь каст а-о-е, кроме этого дурацкого...
   - За Императрицу!.. - завопил мёртвый воин, набрасываясь на первого гоблина... с объятиями. И взорвался.
   Эмильен что-то шепнул, поднимая руку с картой, обмотки на его предплечье зашевелились. Убитый взрывом гоблин свалился под ноги оглушённым товарищам... и взорвался тоже.
   - За Императрицу? - с усмешкой переспросил Эмильен. Беда почувствовала, что краснеет. Ещё в Параде потешались вовсю над кличем, который призванный Мёртвый Воин кричал при самоубийственной атаке, давно следовало его сменить...
   Напарник шагнул, тесня Беду в сторону и назад, отзывая Гаврюшу к себе.
   - Что ты?.. - призывательница-проклинательница поняла. Гоблины бежали прямо к ним - и теперь их путь пролегал между телами убитых пигмеев. Эмильен вскинул руку, сейчас тощий жалкий мумий выглядел истинным Королём Мёртвых.
   Вот если бы он не тростил при этом как заведённый "за Императрицу"...
   Знаки на бинтах загорелись, полосы ткани метнулись, удлинняясь, теряя материальность. Полупризрачные ленты змеями скользнули по земле, обмотали тела, проникли внутрь. Трупы вздулись, неестественно исказилились, и...
   Взрыв!.. Взрыв!.. Взрыв!.. Гоблинов швыряло, оглушало. До них добрались лишь четверо потрёпанных. Одним занялся Гаврюша, от дубины второго Эмильен увернулся с изяществом совершенно неподходящим андеду, перехватил оружие и швырнул гоблина через себя, с такой силой ударив о землю, что остальные мгновенно сагрились на него, подставив Беде широкие спины.
   Один получил меч в шею сзади. Крит!.. Второй начал поворачиваться, словил удар в бок и подвергся действию Кровотечения и Яда. Третий так и возился на земле, оглушённый, Эмильен наклонился над ним, взял одной рукой за хвост волос на затылке, второй за челюсть, и попросту свернул шею. Выпрямился невозмутимо, словно ему было не впервой вот так расправляться голыми руками с опасными монстрами.
   - Не возьмёшь? - спросила Беда, чуть задыхаясь. Она уже приготовилась к рубке не на живот, а на смерть, и вот даже царапины не получила!..
   Эмильен с сомнением покосился на шарик мутно-молочного цвета, парящий меж слюнявых клыков гоблина, и махнул рукой.
   - Тогда я, не возражаешь? - поинтересовалась Беда. Наклонилась, аккуратно подцепила душу монстра пальцами правой руки и положила в рот.
   По горлу словно неосторожно откушенный кусочек ванильного мороженого скользнул, и хрустальным звоном рассыпались сообщения о временных бонусах. Так, мастерство владения дубиной, ерунда. Стрельба из лука, вот это интересно. Что-то из шаманского крафта, практически бесполезное умение. Создание примитивного оружия... что ж, одно попадание из четырёх.
   Впрочем, она не ради низкоуровневых умений задействовала Поглощение Души. Карта!.. - вот что было самым полезным "подарком" гоблина.
   Она выглядела так, словно её черкала углём чья-то корявая лапища на куске скверно обработанной шкуры, но всё же это была карта, с солидным участком Болот, с обозначенными ловушками, тайниками и стойбищем гоблинов. Посредине которого возвышался шаманский столб, под которым сияло обозначение золотого сундучка.
   Эмильен, получив это дополнение к их общей карте, разглядывал местность с интересом, даже жадно, оставив свою ленивую повадку. Беда ощутила недоброе предчувствие... если парень вдруг захочет добраться до сокровищ гоблинов, ей останется только... переться с ним. Потому что она одна, совершенно определённо, отсюда не выберется. А с таким спутником, может быть, она сможет и в самом деле выжить в атаке на лагерь дикарей.
   Гориллоид и заново призванный Мертвяшка собирали лут. Чернушка носилась везде, и примитивная неточная карта гоблина перерисовывалась, когда кошка "уточняла" её своей разведкой местности.
   Лута было немного. Пара амулетов, корявая шкура, пучок неопознанных корней, иглы дикобраза, кожаная шапка, и... Да, наконец-то!.. Две дубины и лёгкое копьецо. Эмильен взял по дубинке в обе руки, помахал, посмотрел, как Беда вручает копьё своему самураю, и перебросил одну Гаврюше. То есть - в самом деле швырнул дубинку, и гориллоид запросто словил.
   А жизнь-то налаживается, подумала Беда. Вот и оружие есть, и амулеты... Шаманские умения поглощённой души оказались отнюдь не бесполезны - шанс определения шаманских вещичек подскочил до ста процентов. Тот амулет, что был утыкан перьями, оказался малополезным Амулетом Грибника, но второй подвернулся как нельзя более кстати. Оберег Порчи Сияющих Пещер определял уровень радиации, плюс до определённого значения и защищал от неё.
   Беда торопливо надела амулет на шею, взглянула на Эмильена. Уж ему-то радиация не страшна, разве что светиться потом будет в темноте... Андед вертел в руках кожаную шапку, протянул напарнице.
   - У меня есть, - она тронула платок.
   - Надень сверху, - парень пошутил с таким постным лицом, словно говорил всерьёз. Бандана и шапка были класса "подшлемник" и не могли быть надеты одновременно.
   - Тогда меняемся. Тебе мой платок с черепом больше пойдёт.
   Разумеется, у гоблиновой шапки защита была больше, и Беда охотно отдала свою чёрно-белую тряпку. Потом ещё помогла повязать на иссохший череп бандану с черепом. Получилось в едином стиле.
   - Пятнадцать человек на сундук мертвеца, йо-хо-хо, и бутылка рому!.. - сказала, глядючи на Эмильена. - Ещё нужны сабля, камзол и ботфорты.
   - Сабля бы мне подошла больше, - напарник повертел своим оружием. Дубина с гудением рассекла воздух, оставляя за собой чёрно-красный след. - Яд не ложится.
   Она и забыла, что Яд можно бросить лишь на острое оружие. Но на предложение вернуть копьё Эмильен с сомнением посмотрел на Мертвяшку и сказал, что тот выглядит очень браво, так что не стоит.
   Беда починила заклинанием призванных существ и вновь вызвала успевшую неизвестно где сгинуть кошку. Потом они наложили на оружие призванных всё, что можно было, и двинулись дальше, вглубь Ржавых Болот.
   Эпизод 10. Как правильно грабить тайники
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Ржавые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   - Что это было? - спросил Емельян.
   - Да что угодно, - пожала девушка плечами. Когда над болотом пронёсся длинный скрежещущий звук, она лишь на мгновение оторвалась от планшета, и вновь вернулась к работе. - Вопль какой-нибудь твари, жрущей или пожираемой, или скрип дверей секретного бункера, которые век не открывались. Болото часто шумит по-всякому.
   - Трясина иной раз издает очень странные звуки, - мрачновато прокомментировал Емельян. - То ли это ил оседает, то ли вода поднимается на поверхность, то ли еще что, кто знает?
   Собственно, болот в Ржавых Болотах было не так уж и много, а трясины и вовсе пока им не попадались. Эта местность представляла собой скорее равнину с лысыми холмами и заросшими чахлыми кустарниками низинами, с нечистыми ручьями и овражками со стоячей затхлой водой. Повсюду были разбросаны останки технической цивилизации - ржавые автомобильные остовы, затонувшие в ручьях скелеты боевых роботов-шагоходов, ещё какие-то причудливые механизмы. Выглядели они зловеще, но были относительно безопасны, в отличие от других механизмов, которые бодро шатались по округе и пытались попробовать идущих через Болота людей своими стальными зубами.
   - Ну да, так и есть... - Беда возвращала в общий рюкзак распознанную добычу.
  
   ...Емельян осваивался. Привыкал. Узнавал правила этой грандиозной Игры.
   Справка лишь малость облегчила ему жизнь, позволив не спалиться моментально. В справочных материалах не было очень многого, или он не умел искать, или не имел возможности обратиться к ним из-за стремительности происходящего.
   Труднее всего для него оказалось убивать то, что выглядело живым. Натравливать Гаврюшу на непонятных тварей, драться самому, использовать чары, которые порой действовали совершенно диким неестественным образом.
   Например, взрывали трупы. Странно получилось тогда - он повторил слова девчонки, "каст а-о-е". Что это значило, он так и не узнал, но ему открылся список "Заклинания массового урона", и он задействовал первый пункт, единственный доступный.
   Несмотря на то, что чары выглядели мерзко, они оказались полезными. А фраза "За Императрицу!" - оказалась принята в качестве "спускового крючка" заклинания. Емельян и не стал её менять, хотя Беде это, очевидно, не нравилось. Ну да пусть лучше злится на него и думает, что он развлекается, чем задумывается о его ошибках.
   Стало легче, когда он убедился в первоначальной догадке. Игровые враги, монстры - всего лишь куклы, весьма реалистичные имитации живых существ. После "убийства", когда полоска над головой противника иссякнет, он становится мёртвым телом, которое через несколько минут растворится в воздухе. Рядом с убитым монстром "падает", то есть возникает из ниоткуда некий "лут", разнообразная добыча, иногда никак не связанная с ним. Ладно, батарейка у стальной крысы, или заколдованное птичье перо у пигмея. Но свиток опознания у ржавого ома, или микросхема у гоблина?
   Предназначение предметов вроде банки тушёнки, дубинки или сапог понять немудрено, однако прочие вещи поди разгадай как использовать... да их и узнать-то не всегда получалось!.. Большей частью они были бесполезны в их ситуации, или бесполезны вообще. Для Емельяна было разочарованием узнать, что оружие и доспехи убитых монстров составляют единое целое с ними. То есть тела нельзя было раздеть и ограбить. Впрочем, тут ещё следовало уточнить. Ему ведь случилось отобрать у живого гоблина дубинку и прибить ею же - и дубинка осталась при нём. Другого он схватил за одежду, выполняя бросок, и порвал, автоматически сунул лоскут в рюкзак. Беда почему-то впечатлилась.
   Кстати, мёртвые тела всё-таки можно было использовать, более того, ему довольно скоро стало ясно, что "магия", которой он снабжён, именно для того и специализирована. Делать живое мёртвым, проклиная, отравляя, а потом создавать псевдожизнь, поднимая странных существ, что сражаются за тебя. Или ещё какое-нибудь странное колдовство из собственноручно подготовленного "материала" совершать (например, взрывать трупы).
   Странно было искать тайники, обезвреживать ловушки, магические и обычные, руководствоваться картой, которую, оказывается, можно было вывести прямо в поле зрения, читать и истолковывать двигающиеся рисунки, возникающие прямо в воздухе. То, что жёлтые и красные вспышки над атакуемыми означают наносимый урон, Емельян просёк быстро. Значение чёрных пятен с розовой штриховкой на его собственном иссохшем теле и скрытой сейчас доспехами фигуре Беды, а также на телах их "подчинённых" тоже было нетрудно понять. Прочие знаки приходилось угадывать. Наведённые Бедой или им самим "проклятия", или наоборот, положительные свойства, внушаемые Шаманами или Крысиными Баронами своим воинствам, попробуй истолкуй. В Справке это было, но её не очень-то удобно использовать, когда на тебя с рёвом летит гоблин, над головой которого "нарисован" значок со страхолюдной рожей, или бегут стальные крысы, помеченные молниями.
   Ещё было трудно не забывать в горячке странных схваток посматривать на собственные руки.
   Повязки на правом запястье были испещрены слабо светящимися синими знаками, они обозначали количество "зарядов". Эти каракули, представляющие количество магической энергии, расходовались, когда он пускал в ход заклинания (например, взрывал трупы), и постепенно восстанавливались сами, хотя и небыстро.
   А вот бинты на левой руке были исписаны кроваво-красными знаками, которые пропадали, когда он принимал удары или попадал под заклинания. Если все значки исчезнут, он "умрёт" и отправится в зону возрождения, вновь очнувшись в Черёмуховой роще или ещё где-нибудь... В теории должно быть так, но так ли будет на самом деле? Он оказался вдруг живым после смерти, хоть и в странном теле и в парадоксальном мире. Применимы ли к нему в полной мере правила игрового пространства?..
   Он решил, что оттянет эту проверку на елико возможно большее время. Хорошо, что у него было достаточно здоровья, и что Беда своими чарами могла восстановить полное количество красных значков.
   Да, очки здоровья и магической энергии. Вот ещё одна требующая разрешения загадка. Если судить по ним, а так же по доступным чарам, то получалось, что он, новичок, едва поставивший свою фишку на карту приключений, совершенно очевидно сильнее девчонки, которая давно начала играть в эту странную Игру. Каким-то образом - возможно, это было связано с обстоятельствами его смерти, - он обрёл столько игровых возможностей, что не успевал разобраться в них.
   Покинуть девчонку, чтобы действовать в одиночку, набивать шишки и самому добиваться понимания окружающей действительности (но действительной ли?..) было невозможно. В этом странном мире ему нужен был проводник, пусть даже не знающий о этой своей роли. Да и что это за мужчина, что покинет девушку?
   Боишься ошибиться - ничего не делай и молчи... Чтобы не выдать своё незнание, он редко открывал рот и отдавал всю инициативу действий Беде. Дрался, колдовал по-всякому (например, взрывая трупы), командовал Гаврюшей, прикрывал девчонку и снова самоустранялся.
   Беда не заостряла внимания на его ошибках, которые, конечно, случались. Иные его слова и действия наверняка были странны ей, но он был ей нужен, чтобы пройти через опасные земли, так что она не задавала вопросов. Однако Емельян не раз ловил на себе задумчивые взгляды.
   Он и сам смотрел за ней, стараясь не выказывать любопытства, и постепенно постигал правила этого странного мира.
  
   ...Вот и сейчас Емельян наблюдал за действиями напарницы в их общем экране инвентаря, представленном на планшете, который он держал. Девушка манипулировала с их очередной добычей. Емельян наконец разобрался, как можно переключать виды игровых интерфейсов. Иногда игральные карты или даже свитки были удобнее, но сейчас он тоже держал в руках то, что выглядело электроным устройством.
   Общий инвентарь, или "рюкзак", прятал игровые вещи "где-то" и позволял их потом вызвать обратно по требованию. Он был вместимостью с железнодорожный контейнер... в любом случае, весь тот хлам, что они уже собрали, не занимал и четверти его.
   Итак, предметы и оружие. Среди них есть обычные и есть "волшебные". Иногда свойства волшебных предметов написаны в комментариях к ним, но чаще после названия, класса урона и прочности всё забито вопросительными знаками. Чтобы превратить их в важные сведения, Беда изучала волшебные вещи через какое-то своё заклинание. Внешне оно проявлялось довольно забавно. Девушка закрывала левый глаз и поочерёдно рассматривала предметы правым, который обретал чёрно-фиолетовые цвета и как будто слезоточил чернилами.
   Некоторые из его собственных возможностей (например, взрывание трупов) проявлялись через движения бинтов, которые были не одеждой, а составляли неотъемлемую часть его Образа. Девушка же для направления магии использовала жесты расписной правой руки - и взгляд правого глаза.
   Помимо возможности в прямом смысле слова "сглазить" врага, Сглаз - она так и называла его, отчётливо с большой буквы, - мог распознать свойства предмета. С вероятностью в одну четвёртую, но и это было неплохо, позволяя экономить не так уж часто попадающиеся Свитки и их аналоги. Впрочем, "шаманские" вещички определялись всегда, и это было как-то связано с "душой", той светящейся штукой, что она бестрепетно проглотила. Беда лишь кратко упомянула о том, Емельян не стал просить уточнений.
   Щёлк. Щёлк, - в общий рюкзак возвращались предметы, некоторые из них были подписаны, комментарии других по-прежнему пестрели вопросами. Какие-то из них так и останутся лежать нераспознанными, но Беда всегда дешифровала свойства оружия и брони, без колебаний пуская в ход распознающие предметы. Свитки Опознания с красной печатью, или падающие из роботов Кристаллы Данных, или Заклинания Знающих Духов от гоблинов, выглядевшие как истрёпанные связки верёвок, этакие узелковые письма.
   Считывающий Чип тоже сгодился бы, но девушка убрала его в угол рюкзака и предложила не расходовать такую дорогую штуку на банальную оценку - распознаватели после использования исчезали.
   - Ха!.. Зацени.
   Он взял протягиваемый амулет, нанизанные на на кожаный шнурок покрытые резьбой палочки и кривые клыки.
   - Амулет Болотной Гадюки? - прочитал свойства, ухмыльнулся и надел амулет на шею. Похоже, у Беды не было умений Яда, так что и усиливать было нечего, а ему и в самом деле пригодится. Кроме того, она уже носила ожерелье из крохотных черепков то ли крыс, то ли хомячков, и игл дикобраза (он узнал их потому что пучок точно таких же лежал в рюкзаке подписанный). Какие свойства эта штука сообщала носителю, Емельян прочитать не успел, а спрашивать не стал.
  
   Беда передала своему бедовому спутнику амулет, тот невозмутимо взял, изучил и надел на шею безо всяких комментариев. Соизволил принять, вот ведь... андед!.. Приключенец чокнутый!..
   Они обходили карту по краю, к облегчению девушки, Эмильен не спешил с боевыми воплями атаковать стойбище с сундуком и столбом-идолом. Гаврюша сломал одну дубину, и хозяин отдал ему свою, взамен взяв деревянный меч с костяными вставками. Мертвяшка умирал и передавал наследнику то самое первое копьё. Чернушка падала ещё чаще и была вызываема вновь, путалась у противников под ногами, нарушала их заклинания. А ещё разведывала местность и искала тайники.
   Они принарядились. Беда нашла нормальные сапоги и поножи, широкий пояс с карманами быстрого доступа, куда переложила зелья. Технологический доспех был законной добычей Эмильена, но он настоял и отдал его ей. Над аргументацией Беда ржала с минуту, сдалась и взяла, взамен отдав кожанку. Доспех, сделанный из обрезков шин и брезентовых ремней, выглядел на манер японской брони и смотрелся в одном ансамбле с обличием Мертвяшки, на что и указал Эмильен:
   - Ну вот, теперь вы, можно сказать, в одной форме, - довольное заключение напарника снова вызвало у неё истерический смех.
   Самого Мертвяшку наряжать толку не было - она не раз пускала в ход заклинание самоподрыва, когда призванный истощал здоровье или находился в окружении врагов. Емельян в её кожанке, в широком поясе и в настоящих кирзовых сапогах смотрелся занятно. Прикалываясь в своём серьёзном стиле, всё сокрушался, что нет портянок. Гаврюша же обрёл этакий передник из шкур и мощную артефактную перчатку на правую руку.
   Да, всё шло неплохо и даже весело, это и тревожило Беду. Чужие Ржавым Болотам твари напрягали. Количество зелий здоровья (и приравненных к ним банок тушёнки, одноразовых шприцов и упаковок бинтов) тоже не внушало оптимизма. До сих пор она не получала ничего серьёзнее случайного плевка из трубочки пигмея или слабого электрического ожога Вольта. Беда уже давно перестала сокрушаться, что её Образ запрещает освоение заклинаний лечения живых и самолечения. Иногда она пускала в ход исцеляющие повязки, или убивала оставленных специально для неё слабых живых противников. Наложенный на оружие Вампиризм исправно подсасывал жизнь, слабый реген с пигмейского браслета тоже был нелишним.
   - Ладно, - вздохнула она. - Всё же сходим до этого тайника.
   Эмильен посмотрел вопросительно.
   - Пока всё идёт хорошо. Но у нас малый запас зелий маны и жизни. Позапрошлый бой... два таких подряд, и нам придётся их тратить, ещё парочка - и сольёмся. А если угодим под раш, помрём сразу. Нам нужны припасы...
   Девушка указала на ближайшее обозначение.
   - Может быть, там мы их раздобудем.
   Эмильен лишь равнодушно пожал плечами.
   Место было неприятное - заброшенная деревня в полудесяток домов. Они убили сколько-то стальных крыс, караулящих в развалинах неосторожных путников. Чернушка и Мертвяшка отыскали трухлявое бревно (зелье противоядия), сдвигающийся камень (свиток опознания), столб дорожной разметки с невнятными буквами (пузырёк машинного масла, шприц и банка тушёнки), но и только. Чернушка ещё попалась в ржавый капкан и слилась. Беда возрадовалась, ловко сняла машину кошачьей гибели (Емельян смотрел во все глаза), сунула в рюкзак и предложила поискать ещё.
   Капканов, к сожалению, больше не нашлось, но в полуразрушенных домах они нашли ещё какой-то хлам. Замасленный халат, флешка, топор без топорища, катушка лески и рыболовный крючок, - и пластиковая бутылка с мутноватой жидкостью.
   Беда скрутила крышку и осторожно сунула нос в бутылку. Отшатнулась, закашлявшись. Всё же и ей иногда везёт.
   - Самогон!.. Надеюсь, достаточно крепкий.
   Парень забрал у неё бутылку и выполнил тестовый глоток.
   - Нормальный!.. - озвучил результаты проверки. Девушка сердито отобрала добычу. Ну да, ему-то дебаффы "Опьянение", "Похмелье" и "Отравление некачественной выпивкой" не грозят...
   Выбрав дом с одной обрушенной стеной, она осторожно изучила его Сглазом, влезла внутрь. Пол был засыпан обломками мебели и стекла. Беда с помощью Эмильена вытащила на середину большой комнаты обшарпанный стол. Достала из инвентаря бутылки с маслом, с бензином, пару упавших с гоблинов драных плащей. Постелив один в качестве скатерти, она разодрала второй на лоскуты, вылила содержимое бутылок в деревянную кадку и старательно размешала подвернувшейся под руку щепкой. Эмильен тем временем невозмутимо взялся обвязывать горлышки бутылок полосками ткани. Девушка черпала ядрёную смесь мятой металлической кружкой, нашедшейся здесь же. Иглы дикобразов... очень-очень осторожно... Потом она поочерёдно потрогала все обвязки, используя чары, которые редко пускала в ход. Знаки Болотных Огней переползли с руки на ткань.
   После Беда раздала новое оружие призывным существам и наложила чары. Эмильен пожал плечами, когда девушка предложила ему выполнить обкастовку по-максимуму, и молча сделал. Ну да, лучше пусть потом оружие развалится, зато сейчас это чуть-чуть повысит шанс на выживание.
   Наконец Беда вызвала карту, коснулась значка тайника и пробормотала высветившуюся бессмысленную фразу. Обычно тайники бывают как раз в домах, вот будет хохма, если они прямо на нём и сидели...
   Нет, не здесь. Дом оказался соседним.
   Девушка осторожно сунулась внутрь и увидела на полу в разгромленной комнате разбросанные кости и перья. Под слоем пыли угадывалась крышка лаза в подпол. Точно, десять минут назад этого не было, она обязательно бы обратила внимание. Тайник был привязан к карте, полученной из души гоблина, и иначе найти его было нельзя. Даже не так - его просто не было до активации карты.
   Эмильен уже шагнул внутрь, пришлось ловить напарника за бинты, выбившиеся из-под ворота куртки, и тащить назад.
   Беда вышла на улицу, опустилась на колени. С руки на землю сбежали чернильные знаки, впитались в дорогу, которая вдруг пошла волнами, забулькала и превратилась в грязевое месиво на протяжении нескольких метров. Потом она так же перекрыла дорогу с другой стороны, утопила в самом узком месте взведённый капкан и высадила остаток маны, везде разбросав Знаки Невезения.
   Эмильен походил, помавая руками, бинты с него стелились наземь, растворяясь и исчезая для постороннего ока. Те же проклятья, что использовала Беда, но сильнее. Чары, знакомые по рейдам с Парадом Мертвецов. И что-то ещё, с непонятными, но внушительно звучащими названиями.
   Девушка украдкой запустила Сглаз, надеясь, что он "подцепит" какое-нибудь высокоуровневое колдунство. Но получила лишь "Затмение Разума" и с досадой удалила.
  
   Они вернулись к дому.
   С усмешкой вспомнив, как Зомбак в таких случаях осуществлял разведывание помещения, Беда запустила вперёд кошку, пробормотала заклинание, материализовала планшет и щёлкнула значок, позволяя напарнику видеть информацию её интерфейса.
   Кошка, мягко ступая, прокралась внутрь. Картинка "из глаз" зверька была чёрно-белой и довольно чёткой. Развалины, развалины, кирпичи от печки, раздолбанный телевизор с вывалившимися микросхемами - через глаза призывной твари не определишь, предметы это или так, для антуража валяются. Зато магию в косточках-перьях она видела и обходила. Эмильен смотрел поочерёдно на кошку и внутрь дома.
   Беда тихо залезла внутрь. Всё-таки предметы... Позволив напарнику заняться хламом из разбитого телевизора, девушка достала карту, пробежалась глазами по шаманским умениям, заимствованным из души гоблина. Оказалось, что она могла лишь сломать этот своеобразный замок, правильно открыть и полностью снять его было нельзя. Девушка покосилась на Эмильена и, проигнорировав красные строчки, предупреждающие о том, что действие чар может неприятно удивить тех, кто настолько глуп, чтобы соваться в чужие заклинания, смахнула косточки и перья прочь.
   Крак!.. - предметы пыхнули чёрным дымком, возникла анимация разваливающегося замка, и вокруг лаза плеснуло светом, словно в подполе сработала фотовспышка.
   И больше ничего не случилось. Не разбрызгался круг огня, не возникли невесть откуда высокоуровневые стражники, даже никакие проклятья на них не повисли.
   Значит, она была права в своей паранойе, и возмездие ждёт их снаружи. Уже торопится в деревню. Девушка потянулась было, но Эмильен бесцеремонно оттеснил её, взялся за кольцо-ручку, поднял крышку и первым полез внутрь.
   Беда, подавив желание закрыть подпол и сдвинуть на крышку вон тот комод (глянуть потом, что там), осторожно сунулась следом.
   Подпол был тесен. Посредине свален разнообразный гоблинский хлам, по углам расставлены коробки, на грубых деревянных полках стояли стеклянные банки.
   - Брага? - Эмильен потыкал сапогом десятилитровую бутыль с чем-то мутным.
   - Пригодится, - Беда прищурилась, задействуя определение, досадливо цыкнула и смахнула её в рюкзак.
   Вот веселуха. Её жалких навыков Алхимии хватало лишь для изготовления тех самых "зажигалок", Поварское Мастерство было на уровне бутербродов. Так что напиток распознался просто как "Брага Забористая Крепкая". Употребление такой было... лотереей, пожалуй, это слово тут вполне уместно. Напиток восстанавливал жизнь, или ману, или и жизнь и ману, при этом мог подвесить любой из дебаффов, обычных для плохой выпивки. Но и мог выдать какой-нибудь положительный и продолжительный эффект, вроде Регенерации, Бодрости, Вдохновения, или временно увеличить статы, или даже даровать какое-нибудь заклинание. Например, возможность призывать тех самых Зелёных Чёртиков, что мерещатся при "Опьянении", в качестве боевых призывных тварей. Ребята из Парада Мертвецов уверяли, что сами видели такое... может быть, и врали.
   Следующая добыча малость примирила её с возможным выяснением свойств Браги собственном организме:
   - Тушёнка, живём!.. Двадцать банок. Аптечки... Снова самогон.
   - Огурцы, - продемонстрировал Эмильен банку. - Можно выпить и закусить.
   Оставив при себе комментарий в духе сварливой жены, Беда лишь посетовала, что сварганить ещё несколько "зажигалок" у них едва ли хватит времени, смахнула в рюкзак остаток банок-склянок-пузырьков и занялась "предметами гоблинской культуры". Дубина, дубина, артефактная дубина, копьё, копьё, артефактное копьё, артефактный деревянный меч, кувшинчик с ядом, полоски вяленого мяса, кремневые ножи, волшебные жезлы... с духами исцеления! Дальше всякая ерунда, пучки перьев, жилы, черепки и прочие иглы дикобразов. Гм?.. А подобного хлама уже немало набралось.
   Подумаю об этом позже, решила Беда. Стоит сначала разобраться с сюрпризом, который им готовил тайник. Кошка осталась снаружи и внимательно оглядывала деревню. Ничего как будто не изменилось.
   - Так, давай потихоньку вылезать... что ты делаешь?
   Эмильен ходил туда-сюда по узкой клетушке, притоптывал, даже подпрыгивал, едва не ударяясь головой о низкий потолок. Наконец сдвинул прочь полки. Удар каблука вызвал отчётливый отзвук пустоты под плотно утоптанным земляным полом.
   Достав из инвентаря деревянное копьё, Король Мёртвых вонзил его в землю раз, другой, на третий раздался хруст. Парень опустился на колени и пару раз копнул широким наконечником, отбрасывая комья земли. Запустил тонкие пальцы в раскоп и потянул.
   С глухим стуком наружу вышел небольшой деревянный ящик. Эмильен стукнул кулаком по краю, и плотно пригнанная незапертая крышка выскочила. Андед вытащил свёрток промасленной ткани, развернул.
   И взвесил в руке чёрный обрез.
   Эпизод 11. Хозяева тайника
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Ржавые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   - Гоблины... с Берсерком, - Беда открыла зажмуренный правый глаз. Око, в котором не было ни зрачка, ни белка - сплошные чернильные пятна, выглядело жутковато. - Оттуда.
   Она подсадила кошку на провалившуюся крышу дома. Призывная тварь "высоко сидела и далеко глядела", что давало напарникам возможность загодя заметить опасность.
   - Обычная чёртова дюжина.
   - Хм, - с сомнением произнёс Емельян. Изображение на карте резко мотнулось, перекосилось - кошка повернула голову.
   - Пигмеи, - сказала Беда. - Две дюжины, с двумя Шаманами. Ха!.. - стальные крысы.
   - С бароном, - предположил Емельян.
   - С двумя баронами, двадцать четыре твари, - нервно сказала Беда, отступая за спину невозмутимого напарника. - Монстры, вызываемые срабатыванием ловушки тайника, агрятся на того, кто открыл тайник. Хотя ты это, конечно, знаешь, я просто так, напомнить...
   Теперь знаю, подумал Емельян. Разгадать значение странного глагола было нетрудно даже по звучанию - "агр-р-р!..". Он уже и сам видел "набигаторов" (тоже одно из новословечек с интуитивно понятным смыслом) и прикидывал сильные и слабые стороны атакующих.
   Гоблины полны энтузиазма, жаждут добраться до противника и мешают друг другу, а их Берсерк мало того что сам быстр и силён, он "заводит толпу", как высказалась Беда о рёве, также повышающем боевые способности серокожих обезьяноподобных дикарей. Пигмеи трусоваты, бегают от поединка и обстреливают издали, но их Шаманы способны воскрешать убитых сородичей и фугают огнём на пару-тройку метров. Стальные крысы хлипки, но в присутствии Баронов действуют очень согласовано, и могут стегнуть током, подвесив "Оглушение". Даже двухсекундное промедление в бою может стать роковым.
   Я не хочу в черёмуховую рощу, подумал Емельян, погладив воронёную сталь.
  
   - На случай, если мы умрём, и реснемся в разных местах... - не принято говорить такое в ожидании боя, но что ей приметы, - потешь моё любопытство. Как ты узнал?..
   Её взгляд был устремлён на обрез. Эмильен пожал плечами.
   - А у меня точно такой же закопан в подполе, - невозмутимо ответствовал.
   Беда чуть бутылку не уронила. Захрюкала, закрывая рот краем щита на левой руке. Этот парень - просто нечто. Интересно, как он выглядит в реале, и сколько ему на самом деле лет? И какой он, когда не находится под давлением своего Образа?
   Как правило, игровые маски зависят от предпочтений людей в развлечениях, в их профессиональной деятельности, или в жизненных обстоятельствах. Андедами становились любители ужастиков про бродячих мертвецов, смотрители-читатели-игратели всевозможных зомбикалипсисов, готы, косплееры вампиров, даже патологоанатомы - она сама знала одного такого, и тот упоминал, что слышал о своём коллеге.
   Но имел значение и характер. Согласно одной из лекций Мелкого Змея, подобные Образы принимали люди хладнокровные, флегматичные и даже несколько пофигистичные, относящиеся с иронией к ко всему вокруг и к самим себе. Наверное, Эмильен и в жизни такой, непрошибаемый, надёжный и способный шутить с серьёзной рожей. Интересно, хоть что-нибудь его может вывести из равновесия?.. ох, нет, лучше не надо.
   Андедов не любят не только за неэстетический внешний вид. Настроение носителей этих Образов - триггер. Если мертвецы не холодны и равнодушны, то они жаждут переместить всё и вся в категорию мёртвых. Причём превращение должно осуществляться с как можно большей кровью, болью и мучениями живых существ...
   Беда покосилась на напарника. Нет, я вовсе не хочу узнать, каков он в гневе... Взгляд соскользнул на оружие, которое Эмильен заткнул за пояс.
   Не отдаст ведь. В её руках обрез был бы куда более эффективен. Однако Емельян, похоже, считал иначе, и не намерен расставаться с игрушкой, вон как вцепился... Жаль, патрона всего четыре. Беда лишь обговорила, что он будет стрелять в упор, если всё обернётся скверно.
   Мысли кончились. Беда встряхнулась, настраиваясь на бой. Первые монстры уже добежали до линии ловушек. Из под земли рванулись её Знаки и бинты напарника. Маготворное болото умерило бег жаждущих их крови тварей, кто-то провалился по щиколотку, кто по пояс в грязи дрался вперёд. Один вообще ухнул с головой и, похоже, уже не выберется - сработал малый шанс ловушки утопить врага целиком.
   Первый, как и ожидалось, у болота оказался Берсерк. Раскрашенная рожа, изрисованное почти голое тело, две дубины в руках. Гоблин вскинул голову с панковским гребнем, собираясь издать вой, который заведёт толпу, сделал шаг и клацнул зубами в унисон с хищным металлическим лязгом.
   А в следующий момент её чары прокнули ещё раз, и попавшийся в притопленный капкан Берсерк только булькнул вниз. Раздался хрустальный звон, слышимый только Беде. Что-то апнулось!.. Жаль, нет времени посмотреть.
   Гоблины и пигмеи плыли через болота. На берегу их ждал тёплый приём - в прямом смысле, у Гаврюши была дубина с огненным эффектом, которой он действовал в стиле "махнул - улочка, отмахнулся - переулочек". Мертвяшка бил копьём куда слабее, зато быстрее. Враги, обвешанные проклятиями, отравленные ядом и истекающие кровью, валились обратно в грязь. Первому выбравшемуся на берег под ноги кинулась кошка, и гоблин споткнулся, упал лицом вперёд.
   Эмильен бросился к нему и рубанул мечом по шее. Крит!.. следующий вышедший на твердь земную гоблин взмахнул дубиной. Эмильен парировал мечом, обвёл чужое оружие и как-то хитро выкрутил из руки. Дубина покатилась под ноги Беде. Девушка торопливо поставила бутыль с огненной смесью наземь, подняла её и пару раз рассекла воздух, не веря своим ощущениям. Настоящая гоблинская дубина, отобранная у ещё живого монстра!..
   Она махнула с совершенно излишним рвением, и раздался резкий тревожный звук игрового события. Беда похолодела. В поле зрения посыпались красные сообщения.
   Только с ней, невезучей, могло такое случиться! Слабо прокачанное владение Дубиной, плюс дурацкое размахивание оружием - и она потянула запястье в критический момент. Зелья жизни здесь не помогут, такое физическое самоповреждение считалось дебафом. Он означал невозможность несколько минут пользоваться правой рукой, а потом в течение часа делил пополам силу удара.
   Шипя и бранясь, девушка выронила дубинку.
   - Что?!. - рявкнул Эмильен, оборачиваясь, его взгляд остановился - должно быть, увидел иконку, свидетельствующую о повреждении руки. Андед клацнул челюстями не хуже давешнего дуэта и отвернулся. Очередной невезучий гоблин, выбравшийся из болота прямо перед ним, даже попятился, но удрать от злого парня не сумел.
   Эмильен заплёл его дубину каким-то хитрым приёмом. Тощий андед повёл гоблина вокруг себя за выкрученную руку, подставил Гаврюше. Тот не стал сдерживать удар, опалённый и стукнутый гоблин полетел обратно. Напарник характерным жестом повёл рукой.
   Не самая здравая идея, подумала Беда, но озвучить соображение не успела. Гоблин плямкнулся в болото, и Эмильен возгласил свой боевой клич:
   - За Императрицу!..
   Бабахнул взрыв, и во все стороны полетели не только ядовитые ошмётки плоти, но грязь, тина и пиявки.
   Э?.. Что-то не припомню в своих болотах никаких пиявок, подумала девушка, подхватывая бутылку. Гоблинов и пигмеев разбросало по окрестностям. Беда успела перевесить щит на правую руку (защита просела наполовину, и рука не двигается), - запустила бутылку в гоблина, который выбрался на берег...
   И промазала. Бутыль бесполезно канула в болото.
   Вторая бутылка угодила в голень того же гоблина, и в следующий момент он превратился в пылающий факел. Мертвяшка взмахнул катаной, и огонь пал ему под ноги.
   Третья разбилась о вытянутую вперёд дубину следующего противника, зацепила ещё одного, вопя и кружась, гоблины уронили третьего. Гаврюша и Эмильен не дремали, пока Мертвяшка сдерживал одного, который пострадал менее прочих.
   А потом их настигла основная масса гоблинов.
   Беда уже замахнулась последней бутылкой. Пальцы соскользнули - то ли возможность неудачи броска левой сработала так, то ли она сама обломалась. В любом случае, снаряд взлетел над головами, перепорхнул через болото... и угодил в одного из Шаманов. Те колдовали за спинами атакующих и успели воскресить половину убитых пигмеев.
   Как раз этот Шаман невесть зачем вздумал выдуть клуб огня - возможно, чтобы воодушевить воинов. Они и загорелись... в прямом смысле, когда бутылка угодила в огненное дыхание и с хлопком взорвалась, разбрызгав пылающее содержимое.
   Во все стороны хлынуло пламя, верещащие фигурки пигмеев и фигуры гоблинов заметались. Те немногие, что были на берегу и избежали огня, поспешили нырнуть в болото, и натиск на Гаврюшу и его хозяина усилился. Тем более Мертвяшку к тому времени убили, а Беда даже не успела скомандовать ему взорваться, обалделая от результатов своего, казалось бы, промаха.
   Впрочем, этим фейерверком оказались впечатлены все.
   - Мертвяшка!.. Чернушка!.. - девушка взмахнула рукой, повторяя призывы. Куда делась кошка, она даже не попыталась понять, за зверушкой в горячке боя было весьма непросто проследить. Мёртвый воин вылез из-под земли прямо перед гоблином, тот налетел на него и уронил, двое покатились. Беда схватила один из полудесятка томагавков, вбитых в столб ограды. Гаврюша издал свой устрашающий рёв, но "набигаторы" лишь приостановились на пару секунд.
   Призывательница-проклинательница шагнула вперёд, изловчилась и врезала обухом по затылку гоблина. Тот обмяк, и Мертвяшка вывернулся из-под оглушённого противника. Девушка сунула ему томагавк, и воин пустил его в ход.
   Беда отпрыгнула к своей позиции и снова взялась за метательное оружие в столбе. Бросок, промах, бросок, промах, бросок, попадание рукоятью в лоб, но враг заполучил Оглушение, чем Гаврюша и Мертвяшка тут же воспользовались. Предпоследний томагавк единственный полетел как надо и вонзился в грудь гоблина, пробив доспех. Раненый осел в болотную жижу и не встал. Последний топорик ударил вскользь какого-то пигмея, и тот упал в грязь. Тут же вынырнул, сдёрнул с уродливой рожицы пиявку и поковылял через болото дальше. Кажется, пиявка нанесла ему больше урона, чем топор.
   Девушка схватила один из метательных ножей и тут же уронила под ноги. Чертыхаясь, стряхнула с правой руки щит, дёрнула из кармана быстрого доступа бинт, перетянула запястье. К счастью, нужды действовать правильно с точки зрения медицины не было - достаточно обозначить намерение, остальное система сделает за тебя.
   Бинт затянулся сам собой, тревожный красный значок над кистью побледнел и стал жёлтым. Девушка выдернула правой очередной метательный нож, на сей раз не уронила. Поучиться кидать, что ли, с обеих рук. Бросок!.. и в глаз. К сожалению, всего лишь пигмею.
   - Мертвяшка... - она не успела скомандовать самоподрыв, когда мёртвый воин вновь пал. Но своей гибелью дал возможность Эмильену и Гаврюше отступить. Девушка шагнула вперёд.
   - Среднее Восстановление Мёртвой Плоти!.. - хлопнула напарника по плечу, тревожно-жёлтая полоска здоровья замерцала и поползла в зелёную зону. Гориллоиду досталось два Малых, это не столь эффективное заклинание обладало кулдауном в несколько секунд, а за путешествие через болота она так часто использовала его, что получила левел-ап, что выразилось в уменьшении задержки и в увеличении количества восстанавливаемых очков жизни... или следует говорить - нежизни?.. Беда обвешала проклятиями ковыляющих в болоте противников, высосала пузырёк маны и снова подлечила напарников.
   Стальные крысы, в группе не настолько шустрые, как пигмеи и гоблины, добрались до них лишь сейчас. Эмильен, добив своего противника, хмуро оглядел толпу железяк. Болото уже пересыхало. Творить его долго, да и кулдаун ещё не кончился, подумала Беда. Они пройдут здесь не как по-сухому, но всё же без особых помех... Девушка вспомнила волну робо-раша с момента её прошлой гибели, по спине словно стадо механических мурашек протопало.
   Эмильен жестом велел Гаврюше прикрыть его и встал на колени, куда-то целя из обреза. Прежде чем Беда успела поинтересоваться, что он затеял, грохнуло так, что у неё заложило уши.
   Обрез выдал длинный сноп пламени. Крупная дробь прошла над телами стальных крыс и изрешетила развёрнутую антенну крысиного барона.
   Он... промахнулся?..
   Эмильен прицелился вновь.
   Дистантное оружие плохо пронимает андедов, но у этого есть обратная сторона. Трупное окоченение, кажется?.. Или вовсе Вяленое мясо?.. Часто у Классовых Преимуществ и Недостатков совершенно идиотские названия. Как, впрочем, и у заклинаний. Беда точно не помнила, как называется этот штраф андедов, снижающий точность и урон при использовании стрелкового оружия.
   Шаман кружил в сторонке, покинутый всеми и одинокий. В сохнущем болоте валялось достаточно трупов пигмеев, но их вдохновитель не мог вдохнуть жизнь в мелких монстров. Он истратил всю свою ману, а Астральный Пьяница из ловушки Беды не позволял восполнить запас и воскресить сородичей. Так что он лишь приплясывал на берегу, время от времени делал глоток из тыквы в руке, подносил ко рту навершие волшебного посоха с пляшущим огоньком и выдувал факел огня.
   Второй выстрел напарника пришёлся как раз в этот сосуд. Вот это уже никак не походило на случайное попадание.
   Полыхнуло не так потрясно, как было с её "золотым броском", ревниво подумала Беда. Огонь охватил Шамана, разбрызгался на Крыс. Урон был невелик, но они закружились на месте, словно попав под проклятие. Можно считать, что так и получилось. Многих низкоуровневых роботов огонь или холод сбивал с толку. Считалось, что резкое изменение температуры нарушало их восприятие. Что-то там связанное с инфракрасным зрением, Беда не вникала в теории.
   Эмильен мгновенно переломил обрез, вытряхнул гильзы, выхватил из карманов быстрого доступа оставшиеся два патрона, перезарядил и...
   Убрал оружие за ремень.
   - Лечи!.. - отрывисто рявкнул, меняясь местами с Гаврюшей, который прикрывал хозяина, пока тот стрелял. Беда хлопнула монстра по спине, бросая Восстановление. Гаврюша был уже в красной зоне. Он добил последних пигмеев и гоблинов и теперь дрался со стальными крысами, которыми из задних рядов командовал второй крысиный барон с развёрнутой антенной. Эмильен размахивал мечом, опасно наклоняясь, чтобы угодить по маленьким монстрам. Даже почти пересохшее болото препятствовало крысам выполнять их короные прыжки.
   Она высосала ещё бутылочку маны, Гаврюша восстанавливался. А вот Мертвяшку вот-вот загрызут... Беда велела ему самоподорваться, неудачно, мёртвый воин не смог обнять крысу, по которой тщился угодить мечом, и лишь немного ей повредил. По крайней мере, остальные замешкались... Нет, они отступили не поэтому!..
   Барон издал высокочастотный визг, раненый собрат поддержал, и крысы на мгновение приостановились, а потом те, что атаковали андеда, отодвинулись, давая отставшим время нагнать. Стальные твари двинулись вперёд, через исчезнувшее болото.
   - Сейчас бросятся все вместе!.. - озвучила Беда очевидное.
   Эмильен швырнул меч в крысиных баронов - не попал, - и рванул из-за пояса обрез. Присел, взведя курок.
   Обрез грохнул, словно Царь-Пушка. В окружении набегающих крыс образовалась просека. Эмильен бросился вперёд:
   - Гаврюша, топ!..
   Беда ругнулась, оказавшись в радиусе действия заклинания. Каст союзника ей никак не повредил, но вестибулярный аппарат и ноги протестовали против тряски и раскачивания земли. Девушка уперлась ладонями в спину Гаврюши, продолжая хилить его.
   Крысы замедлились, и Эмильен проскочил их ряды, обрушиваясь на баронов. Выстрелил практически в упор в целого, бывшего впереди, в следующий момент выдернул меч, воткнутый в землю между монстрами, напал на того, что со сшибленной антенной. Ударил в морду так, что крысиный барон опрокинулся на спину, искря, как электросварка. Эмильена зацепило током. Фигура напарника с воздетым мечом, вся обвитая молниями, напомнила девушке героя кинематографа.
   Меч опустился.
   Беда сжала кулак. При атаке на крысиного барона его "подданные" агрятся на атакующего. При серьёзном ранении барона они мешкают. Когда "начальника" убивают...
   - Мертвяшка, явись!.. В атаку, Гаврюша, мочи!..
   К её удивлению, гориллоид послушался и двинулся вперёд, колотя по обернувшимся и замершим крысам. Беда ударила его меж лопаток, давая ускорение и кастуя Малое Восстановление, глотнула маны и подхватила меч правой, которая наконец-то "вылечилась".
   Вот и всё. Крыс ещё прилично, но их количество уменьшается с каждым шагом Мертвяшки, с каждым взмахом Гаврюши. Едва крысы очухались, как Эмильен прибил барона, что снова привело монстров в ступор.
   А потом они двинулись навстречу друг другу по высохшему болоту, атакуя растерявшуюся стальную стаю.
   Эпизод 12. После боя
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Ржавые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   Беда рассматривала меч, испачканный в машинном масле, "крови" стальной крысы. Потыкала ногой разбитую тушку. С такого же трофея началось их путешествие. Девушка смахнула тушку в рюкзак, на негнущихся ногах добралась до поваленного столба дорожной разметки и села.
   Управились.
   - Чернушка, явись... - лениво молвила и обвела вокруг рукой, отправляя миньонов за добычей.
   Повсюду валялись обломки роботов. В основном металлолом, Беде обычно было лень собирать его и жалко места в инвентаре, но сейчас рюкзак был общим, и девушка кидала туда всё, что приносила ей Чернушка. Понадобится место, можно будет выкинуть.
   Глаз стальной крысы. Пригодится. Коготь. Пусть будет. Конденсатор, ух ты!.. Заряд есть, можно считать, что в руке среднеуровневое заклинание Оглушения. Спутанный клубок грязных верёвок... Потом всё оптом просмотрю Сглазом, решила Беда, убирая Верёвочное Письмо в карту. Вызвала собственные статы и принялась просматривать.
   - У меня Болото апнулось, - похвасталась подошедшему напарнику. - Теперь будут пиявки!.. Мерзость. Но полезная. И кошка апнулась. Теперь можно две вызвать! - она тут же словом подтвердила дело.
   Так, Мертвяшка подрос тоже, но лишь малость, до того, каким раньше были её Мёртвые Воины, ему ещё качаться и качаться. Механомагические Ловушки... это что вообще такое? Ах да, капкан, укрытый в бототе. Дубина... Метательное оружие... А вообще неплохо продвинулась.
   - Ну и бой был!..
   Эмильен кивнул неопределённо, глядя на неё. Хоть глаза и живые, попробуй определи их выражение... Беда поторопилась встать и изобразила, что и не в таких передрягах бывала. Извиниться за свою глупость?.. Ну, вот ещё. Все ведь живы.
   - Это какая-то спецабилка? - спросила она, когда молчание стало неловко длинным.
   - Извини?
   - То, что ты можешь отбирать оружие у ещё живых монстров - какая-то твоя особая способность?
   - Ну... да, - признался парень. - Способность. Называется "самбо".
   - Никогда не слышала, - подивилась Беда. - И стреляешь ты метко. Боюсь даже представить, как долго ты качал стрельбу, поперёк своих классовых штрафов.
   - Да, долгонько, - кивнул Эмильен. Зря она начала про меткость, запоздало смекнула девушка. Сейчас как припомнит ей её бутылки...
   - А неплохо у нас получилось. Хотя и поперёк плана, - добавила она, намекая, что не только её можно обвинить.
   - Ну, всё идёт по запланированному обычно лишь до первого выстрела, - причудливо высказался напарник.
   - Выстрела, - задумчиво повторила Беда. - Слушай, чего ты мне голову морочишь?!.
   Эмильен посмотрел на неё вопросительно-невинным взглядом. Как мумия вообще может выглядеть невинно?
   - Ты умел стрелять два года назад!.. - обвиняюще воскликнула девушка. - Ещё до Первоапрельского Розыгрыша, эта абилка перешла к тебе из реальной жизни!
   - ... - Эмильен развёл руками, подтвержая её догадку.
   - А самбо... это же одно из восточных боевых искусств! Тоже реальное, и ты "прокачал" его ещё в реале!
   - Самбо - чисто русское боевое искусство, - поправил Эмильен. - А так всё верно.
   - В самом деле? - удивилась Беда. - А чего оно тогда так причудливо именуется?
   Напарник лишь головой покачал, снова сбрасывая в рюкзак то, что притаскивал ему Гаврюша. Какое-то время они были заняты, рассортировывая поступающую добычу. Эмильен, похоже, уловил принципы, по которым она размещала предметы в рюкзаке.
   - Что-нибудь интересное? - спросил.
   - Пока не скажу... дождёмся, пока всё принесут. Вот это копьё выглядит перспективным. Шаманские фенечки тоже интересны, - она приняла лук, глянула мимоходом и бросила было в рюкзак... тут же выхватила, не веря глазам своим, перечитала описание.
   Беда малость стреляла из лука, потом получила временный апгрейд этого умения из души гоблина. Разумеется, стоило пожелать его испробовать, как оказалось, что все луки, что они нашли и продолжали находить, не шли ей по статам. Такое уж её везение. Вообще-то Игра допускала, чтобы игроки пользовались даже запредельным для них оружием, но это было не так просто. Вывих, который она заработала, дуром размахивая дубиной - лишь небольшая неприятность из череды возможных штрафов-самоповреждений, и девушка решила не рисковать.
   Но сейчас... Беда нехорошо улыбнулась, прикидывая лук к руке - единственный подходящий. Стрел было сколько угодно, выбрав самый удобный колчан, она приладила его на ремни. Двинула плечами, попрыгала, прошлась туда-сюда, поприседала. Хотя Игра забивала в игроков рефлексы владения тем или иным оружием, для уверенного обращения с ним нужно было потратить какое-то время.
   Она встала напротив полуразрушенной стены дома и подняла лук с наложенной тетивой. Прицелилась в пятно плесени, похожее на голову напарника с бинтами - отошедшими клочьями краски. Натянула тетиву, - да, именно так, сначала целишься, потом натягиваешь, - секунду промедлила и выстрелила.
   Стрела с кремневым наконечником вонзилась в дерево и сломалась. Беда недовольно хмыкнула - она промахнулась. Ещё попытка...
   Когда облупившаяся краска окончательно осыпалась с дерева, она вполне освоилась с луком. Беда довольно кивнула, собирая в колчан принесённые Чернушкой уцелевшие стрелы. Непонятная штука, эти заимствованные знания. Если достаточно долго использовать их, то в момент, когда действие заклинания поглощения души кончится, умение может получить апгрейд. В числовом отношении шанс на это не выражен, но он есть.
   Эмильен вместе со своим гориллоидом и Мертвяшкой закончил сбор трофеев и наблюдал за её тренировкой.
   - Ловко у тебя получается, - одобрил.
   - А будет ещё ловчее, - девушка протянула ему колчан. - Яд и Кровотечение.
   Эмильен пошевелил пальцами, бинты обмотали колчан и исчезли, оставив знаки на коже. Сама Беда бросила "Споткнись", больше чар предмет не принимал. Девушка дополнила колчан стрелами из рюкзака, повесила с другой стороны саадак и убрала лук в него. Жаль, нет ножен или хотя бы петли для меча, придётся доставать заранее и втыкать в землю, или, что неудобно, быстренько выхватывать из инвентаря... Или нет?..
   Она открыла крафт. Благодаря умению, полученному из души гоблина, она могла с неплохим шансом создавать ремни, кожаные наручи и поножи, какие-то поршни... Беда развернула пункт и оказалось, что словом, которое у неё ассоциировалось с чем-то техническим, называются этакие ботинки, вырезанные из цельного куска шкуры, которые оборачиваются вокруг ступни. А ещё она могла делать петли на ремнях, карманы, чехлы и ножны!..
   - Мне нужны кусок шкуры, дратва и несколько верёвок...
   Всё это было немедленно извлечено из рюкзака. Беда, отломав табличку со столба, устроила из неё импровизированный стол и разложила предметы. Эмильен наблюдал за её действиями.
   - Скрести пальцы, - предложила ему Беда и раскрыла инструкцию.
   Разумеется, ей не повезло. В конце первой попытки кожаные ножны пфыкнули и развалились на полигоны, да ещё и игла сломалась. Беда энергично пошевелила губами, посмотрела на прочность и остроту небольшого ножа, которым пользовалась. Наверное, не стоило начинать сразу с ножен, как насчёт петли?
   Вторая попытка оказалась удачной.
   - Есть. К вопросу об умениях из реального мира - наверное, если бы я не умела шить, - девушка потеребила непритязательное изделие, дополненное кожаным кольцом для меча, - у меня бы и это не получилось...
   - Дай-ка я тоже попробую, - проговорил Эмильен, доставая ремень. - С томагавками у тебя получилось отлично, и будет лучше, если под рукой окажется оружие, которым можно драться в ближнем бою и метать.
   - У тебя есть стат крафта? - удивилась Беда. - Но штрафы андедов предполагают, что тонкая работа им не...
   Она замолчала, наблюдая за действиями напарника. На карту крафта он едва глянул, ловко приладил кожаную петлю, вторую, третью...
   - Дай-ка догадаюсь, - сказала Беда. - Снова умение из реального мира?
   Напарник усмехнулся. Девушка посмотрела на него с новым интересом. Парень, умеющий стрелять и драться в реале, да ещё и крафтом каким-то обладающий... в смысле, ремеслом - с этой Игрой она вообще скоро разучится выражаться "по-мирскому". Всё же очень интересно, каков он на самом деле? Надо как-нибудь исхитриться и познакомиться в реальности.
   Она приняла перевязь и покачала её на руке. Сравнила работу свою и напарника.
   - Ты знаешь, сколько подобное стоит? Даже в реалах... то есть в рублях, не игровой валюте.
   - Ага, - невпопад отозвался Эмильен, отмахиваясь - пустяки, мол. Девушка молча препоясалась, заметив себе честно заплатить за труд, возобновила запас бутылочек в карманах быстрого доступа. В последний сунула конденсатор.
   - Теперь нам хватает припасов для долгого утомительного путешествия по опасным землям.
   - Хм? - Эмильен тронул пальцем карту с того края, где, заметила Беда, было ещё одно обозначение тайника. Но парень не высказал желания повторить налёт. Всё же в этот раз они прошлись по самому краю...
  
   Догадаться следовало давно.
   Реальное примерно равняется игровому. Емельян изучал Игру - а Игра изучала его. Оценивала навыки, полученные в реальном мире, интерпретировала их в игровые "статы".
   Так, за всю свою жизнь он перепробовал немало ремёсел - и потому Игра допустила, чтобы он и здесь мог творить всевозможные предметы и оружие, обозначая условные действия и получая результат. Похоже, что в "крафте" - так это называлось, - навыки реальности имели приоритет. Емельян "крафтил" легко и непринуждённо, хотя андеды обладали штрафом к возможности делать вещи. По свидетельству Беды, кое-кто из её знакомых, обладающих соответствующим Образом, потратил немало времени и усилий, чтобы получить хотя бы начальные возможности создания предметов.
   Также Емельян убедился, что способен сделать простейшую "зажигалку" не хуже самой Беды. Сейчас ему не хватало времени, предметов, "веществ" и "рецептов", согласно которым смешиваются "вещества" и комбинируются предметы. Но он заметил себе, когда представится возможность, непременно попробовать то, что именовалось "Алхимией". Емельян подозревал, что сможет многое в этой части создания игровых предметов, потому что в реальности он, хоть и слабый в теории, имел обширную практику создания всевозможных взрывающихся штуковин.
   Ещё была очень интересна ситуация с оружием. Едва Емельян явился в игровой мир, все статы владения им были на нуле. Ну, кроме дубины, там был плюс, позже оказалось, что это его классовый бонус, и огромного минуса во всех пунктах дистантного оружия - можно сказать, "классово чуждого" неуклюжим андедам. Однако стоило ему взяться за иное оружие, как сыпались оповещения о "лэвел-апах". Игра преобразовывала его реальные знания в комплексы движений, называемые "приёмами" или "акробатикой", и выглядевшие, с точки зрения воевавшего человека, откровенно глупо.
   Стрельба из арбалетов. Неплохо. Ну, кто из мальчишек не мастерил себе самострелы? А ему случалось ещё и на практике применять.
   Огнестрелы. Отлично - настолько, что это унаследованное из реальности умение начисто перебивало обычные для подобных ему Образов штрафы в обращении с этим видом оружия.
   Нож. Отлично.
   Метательные ножи. Много хуже. Пытался научиться, но так толком и не освоил.
   Меч. Скверно. Он не был кавалеристом, лишь случалось подержать в руках шашку и экзотику вроде мачете и кукри. Видимо, "подержать" - не считается.
   Меч двуручный. Совершенный ноль.
   Дубина. Он не умел толком махать палками, но, как андед, обладал бонусом именно к этому типу вооружений - и лишь потому умение было малость выше ноля. За время путешествия он почти не продвинул его, предпочитая другое.
   Топор. Отлично. Будь то плотничество или искусство раскроя вражьих голов, русский мужик завсегда был свычен к топору, это, можно сказать, его "классовый бонус". Да и: "лопатки к бою!..".
   Метательные топоры. Много хуже. Не кидал он никогда топоров, баловство это.
   Зажигалки. Отлично. Надо полагать, так трансформировалось умение бросать гранаты.
   Копьё. Отлично. Это ещё почему?.. Ах да, штыковой бой - то же мастерство владения копьём. Да и с пальмой ему доводилось обращаться.
   Метательные копья. Скверно.
   Лук. Позже Емельян узнал выражение, должным образом характеризующее первую попытку освоить это оружие. Эпик фэйл.
   Он взялся за лук, принял позу и натянул его в попытке повторить непринуждённую манеру Беды. И стрела упала в шаге перед ним, а удар тетивы вырвал прочь большой палец на левой руке.
   Самое дикое было то, что палец этот как бы продолжал жить отдельно от него. Он вполне мог пошевелить им, улетевшим в траву, осязание также прилагалось. Будь это не палец, а, скажем, кисть руки - она и ползать бы могла, и задушить кого.
   Надо признать, что произошедшее его напугало - ну, в той мере, в какой он вообще был способен бояться с учётом своей теперешней "пофигистичности", как выражались внуки. Ощущения отделённой части Емельяна потрясли... почти так же, как отношение Беды ко всей этой ситуёвине.
   Напарница даже не удивилась - разве что позабавилась. Фыркнула, хмыкнула и поведала пару историй про своего знакомого, обладающего соответствующим Образом и способного отнимать части тела, посылать их далеко от себя и управлять ими. Этакий человек-мозаика, собери себя сам.
   - Я так и думала, что ты чем-то похожим можешь обладать. А руку отправить слабо? Зомбак, случалось ему осматривать помещения в поисках ловушек, посылал кисть. Она так забавно бежала, на трёх пальцах, а двумя держала глаз...
   - Его глаз?
   - Ну да, его, - Беда пожала плечами. - Иногда один из запасных, иногда тут же собственный вынимал. Даже старых пронимало.
   - Меня тоже проняло бы, - меланхолично поведал Емельян. - И что теперь делать? Исцелишь меня?
   - Ну что ты, - смутилась девушка. - У меня нет подходящих чар, всё, что я могу - восстанавливать здоровье немёртвых и исцелять раны. Ставить на место оторванное, отрубленное не в моих силах. Но ты ведь можешь просто пришить его.
   - В самом деле, - Емельян полез в рюкзак, достал дратву и иголку. Одно из двух, либо девушка говорит правду, либо врёт. Во втором случае он изобразит, что просто поддерживает шутку...
   Но то была не шутка.
   К счастью, здесь, как и во многом другом в Игре, следовало лишь приняться за дело, которое потом выполняется как бы само собой. Через полминуты Емельян покрутил вставшим на место пальцем, узнал из собственной карты статуса, что штраф какое-то время будет затруднять его действия левой рукой, и решил погодить с дальнейшими исследованиями. Стоит обдумать произошедшее.
   Итак, похоже, ему посчастливилось, не выдав своё незнание, узнать общеизвестное. Навыки крафта можно использовать и на себя. По крайней мере, андедам. То есть в случае ранений он может не обращаться к Беде, а просто заштопать собственную шкуру.
   Позже он узнал, что предметы под названием "дратва", "сухожилия", "леска", даже "тонкий провод", и другие сходные с ними используются не только в "крафте", но и выполняют для андедов роль алых пузырьков. Другое дело, что немёртвые обычно не способны зашить сами себя, и им требуется помощь со стороны. Немногие волшебники могут исцелять немёртвых. Тех, которые могут поставить на место отнятую часть тела, совсем мало. Зато здесь справится любой портной или сапожник с достаточным уровнем.
   С учётом его прокачанных навыков "крафта", альтернатива получалась неплохой. Получив Образ, не способный к регенерации, он всё же может самоисцеляться!..
   Бредовый мир. Но в его бреде прослеживается некая логика.
  
   Нельзя сказать, что путешествие их превратилось в лёгкую прогулку, но всё стало гораздо проще. С лучшим оружием и бронёй, с зельями жизни и прочими аптечками да консервами, они шли спокойно и неторопко, побивая тех, кто попадался на пути, и аккуратно обходя большие группы монстров.
   Паре многое упростило улучшение, которое Беда сначала посчитала незначительным приятным бонусом. В самом деле, до того, как провалиться в уровне, она раскачивала заклинание призыва Мёртвого Воина, а на кошку и внимания не обращала, разве что ценила заклинание за дешевизну и крохотный кулдаун, и за то, что мелкая тварюшка может разведывать, искать тайники и таскать вещи, и первой гибнет, давая жестокосердной хозяйке несколько лишних мгновений, чтобы приготовиться к драке или бегству.
   А сейчас оказалось, что Чернушка и Чернушка Намбо Ту стали более... лёгкоуправляемыми?.. сообразительными?.. В общем, улучшение заклинания чёрных кошек выразилось не только в удвоении количества призывных тварей, но и в продвижении управляемого ими искусственного интеллекта. Высылаемые на разведку кошки теперь не пропадали так бездарно, как это обычно случалось с одной первой Чернушкой. Экран, через который за ними можно было наблюдать - и направлять, чуть подрос и визуально охватывал большую область.
   В общем, разведка была на высоте, что и позволяло избегать пересечений с большими отрядами гоблинов и прочих пигмеев. К тому же нелишним было, что кошки отыскивали больше тайников.
   Эмильен... выпендривался перед ней. Беда не могла придумать иную причину его действий. Он принимался вдруг крафтить, или алхимичил на ходу, демонстрируя неплохой уровень. Он перепробовал всё виды оружия, бывшие в рюкзаке, даже взял совершенно не подходящий ему лук, что обернулось довольно неприятным самоповреждением. Но с иным оружием показывал просто невероятные вещи.
   С дубиной, классовым оружием андедов, он был не крут, это она и раньше подметила. Мечи тоже не пришлись ему по руке. Зато топором владел на заглядение, и копьём вертел - любо-дорого, словно был не СТР, а АДЖИ. Конечно, бывают андеды с упором не в силу, а в ловкость, но это никак не мумии, а, например, вампиры. Не новые, у которых кожа бриллиантами под солнцем, а классические "старые", которые туман, летучие мыши и волчий вой.
   С другой стороны, в некоторых фильмах мумии выступали теми ещё циркачами, бегали по стенам и потолку, шустро преследовали автомобили, даже летали... Всё же интересно, что за Образ?.. И чего он пытается достичь этими странными действиями? Неужели в самом деле хвастается?
   Беда развлекалась этими размышлениями и сама пыталась продвинуть "крафт". Творила причудливые изделия из кожи, пыталась улучшить оружие или разбирала шаманские умения. С последним, надо сказать, у неё неплохо получалось, шаманство было ближе всего к Проклятиям, той области магии, на которой она специализировалась. Девушка уже научилась создавать волшебный орнамент на дубинках, обрела начальные навыки вязания волшебного узелкового письма, и получила заклинание, позволяющее заколдовывать стрелы. Заклинание активизировалось при попадании в цель и выдавало странные эффекты, причём всякий раз иные.
   - ...Возможно, заказать что-то конкретное можно будет, когда уровень освоения чар повысится, - подобрав челюсть, сказала Беда, в очередной раз поставленная в тупик результатом своего выстрела.
   Емельян задумчиво хмыкнул, подошёл и потыкал древком копья в небольшую статуэтку, почти затерявшуюся в высокой траве. Подождал, наклонился и подобрал, перебросил Беде. Напарница словила, закрыла левый глаз и прищурила правый:
   - Статуэтка гоблина-разведчика, - прочла описание предмета, который только что был тем самым гоблином-разведчиком, в которого угодила её стрела. Даже Мертвяшка и Гаврюша казались озадаченными. Только кошки удрали вперёд, и через полминуты подтвердили: монстр был лишь первым из группы сородичей.
   Поколебавшись, Беда всё же сунула статуэтку в мешок. Интересно, что будет, если она вдруг "разморозится"? Отдав приказ второй Чернушке обойти место обитания гоблинов, Беда проявила для напарника экран наблюдения, тот какое-то время оценивал увиденное, потом кивнул:
   - Мочим, - буднично обронил.
   Эпизод 13. Злая вода
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Ржавые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   Драки не получилось, это была резня. Беда заманила гоблинов Чернушкой, открыв попутно ещё одну стратегию использования кошек. Оказывается, с новой скоростью, реакцией и уровнем здоровья теперь ими можно дразнить монстров, выводя тех куда надо.
   Гоблины бросились за кошкой в кусты и наткнулись на Гаврюшу и Мертвяшку. Один рыкнул и топнул, другой махнул мечом и воткнул его в землю, превратив в болотце, и их хозяевам осталось только добить деморализованных и замедленных монстров.
   Лута оказалось немного, но в числе добычи была ещё одна "душа", парящая над лицом гоблина-вожака. Беда и раньше, когда была гораздо круче, не могла захапать больше одной души. У неё это странное умение тёмных магов по мере роста давало лишь плюс к количеству бонусов и времени их удержания, а не к количеству душ.
   Конечно, Беда могла "удалить" предыдущую душу, тем более осталось меньше половины срока её удержания, но пока не хотела. Шаманские феньки, которым она в прежней своей жизни не уделяла внимания, оказались интереснейшей темой!.. Вернее, несколькими темами.
   Ничего этого она Эмильену объяснять не стала, лишь кивнула напарнику на шарик света. Эмильен достал пустой пузырёк... Беда затаила дыхание, а вдруг... Мало ли?..
   После нескольких попыток - шарик света каждый раз проваливался через донышко пробирки, - парень смущённо пожал плечами:
   - Подумал, вдруг получится.
   - Не, ты прав, - поторопилась сказать Беда. - То есть не в этом конкретном случае, а вообще. Есть множество скрытых свойств, комбинаций, всякого такого, и как это открывать, если не пробовать даже самые дурацкие идеи? Я и эту пробовала, у меня ничего не получилось. Подумала, вдруг у тебя есть скрытая абилка, тогда было бы круто.
   Эмильен сцапал "душу" гоблина, покрутил в руке, даже понюхал, положил в рот и сглотнул. Постоял, закрыв глаза и двигая пергаментными губами, словно пытаясь распробовать. Вызвал карту статуса и провозгласил:
   - Бой дубинкой, боевые кличи.
   - Хм, - с сомнением и некоторым разочарованием протянула Беда. А она надеялась... впрочем, напарник и без того силён. - Бой дубинкой тебе без надобности, а боевые кличи действуют лишь на живых. То есть на меня.
   - То есть самое ценное, что мы получили - это карта, - пробормотал Эмильен, и девушка поспешила его утешить:
   - Не скажи. Лишних абилок не бывает. Не знаю, сколько ты там можешь держать душу, и какой шанс оставить себе часть её умения после того, как действие каста закончится, но...
   - Лишних абилок не бывает, - повторил Эмильен так, словно заносил эту мудрую мысль в записную книжку. Что-то почитал в карте, убрал копьё в рюкзак и достал дубину. Взмахнул пару раз - шипы на дубине вспыхнули, создавая в воздухе алый трек. Напарник выбрал ещё одну дубину, какое-то время поочерёдно крутил петли, приноравливаясь, а потом...
   Воздух перед ним как взорвался, с гудением возникли алые линии, разбежались визуальные эффекты.
   Чтоб меня Бродячая Молния разразила, подумала Беда изумлённо. Да, пара малополезных временных бонусов - как будто немного, но какова степень их освоения? Она, поглощая душу, получает три-четыре умения, но начальных уровней. А приёмы для оружия в каждой руке - это средний уровень владения им! Нечестно!..
   - А боевые кличи? - с интересом спросила она. - Что-нибудь на ловкость или на стрельбу есть?
   - Сила, боевой дух, удача, - перечислил Эмильен. Девушка разочарованно вздохнула. - Застольная песня?
   - Это ещё что?
   - Эм... - взгляд андеда бегал по невидимым для Беды строчкам. - Нейтрализует отрицательные эффекты выпивки, усиливает положительные... Тьфу ты, вот мудрствование.
   Беда вспомнила про огромную бутыль браги в общем рюкзаке. Помотала головой, отгоняя страшное видение - она, пьяная и бодрая, топает по болоту, крушит встречных монстров и подпевает Емельяну, который идёт следом, горланя Застольную песню.
   Когда она стала настолько стеснительной и осторожной? Ещё полгода от перспективы отколоть что-то в таком духе нипочём бы не отказалась.
   - Бр-р-р!.. Нет, спасибо. Ну... может быть, потом - не раньше, чем я верну своё тело.
   Эмильен пожал плечами - мол, хозяин барин. Беда двинула пальцем, нажимая мерцающий значок карты.
   И далёкий резонирующий вопль неизвестной твари прозвучал в унисон с её восторженным писком:
   - Да вот же он, выход!..
  
   В самом деле, на краю гоблинской небрежно начерканной схемы местности был значок вроде лестницы. Беда что-то бормотала, лихорадочно возясь со своей картой. Наконец подпрыгнула и повторила вопль на бис.
   Емельян торопливо смахнул прочь сообщение, гласившее, что участник его партии благородно дополнил их общую карту собственной. В другой момент он бы внимательно изучил его текст, но сейчас его интересовало другое.
   Да уж, поделилась так поделилась!..
   После грубо изображённой лестницы развернулась огромная территория. Где нарисованная условно, чуть ли не в гоблинском стиле, где удивительно подробная, она простиралась на десятки квадратных километров и была подписана как "Гнилые болота".
   - Совместилось!.. - с восторгом сказала Беда. - Ха, мы правильно шли, только немного так, а теперь этак, и ещё...
   Она дёрнула рукой, сливая карты в один общий, доступный для обоих лист, провела пальцем, намечая предполагаемый маршрут, в обход стойбищ, тайников и оврагов. В самом деле намечая - касание оставляло на пергаменте бледно-красный пунктир.
   - Не против? - спросила девушка.
   - Эм... - глубокомысленно произнёс Емельян.
   - А, ну конечно, - несколько быстрых движений, и путь оказался исправлен. Теперь около крестика, отмечающего их местоположение, на маршруте оказался небольшой выступ, подходивший к непонятной отметке.
   Вспомнив нужные движения, андед изменил масштаб. Осквернённый Источник, значилось у обозначения, которое представляло собой условное изображение родника, похожее на то, что было на карте Черёмуховой рощи - но выполненное в чёрно-красных тонах. Выше был нарисован кривоватый, но узнаваемый череп.
   Емельян не спросил, зачем им туда надо, а просто сориентировался по карте и кивнул:
   - Что ж, идём.
  
   И они пошли. Несколько минут пути, одна стальная крыса, задушенная Чернушками, один заблудший пигмей, зарубленный Мертвяшкой - и Беда остановилась, схватилась за амулет и невнятно выругалась.
   - Тьфу ты, чтоб мне в подвалы Монастыря в одиночку провалиться!.. этот источник не только "осквернённый", но и "горячий", - она оглянулась к Емельяну. - Амулет, конечно, защищает, но я предпочитаю всё же не заходить на пятна. Эм, я тебя здесь подожду, не против?
   - То есть? - удивился Емельян.
   - То есть, конечно, не буду торчать на одном месте, а обойду вот так, - девушка показала на карте. - Встретимся здесь. Надеюсь, ты светиться потом не будешь.
   Она кивнула и пошла было прочь, но вернулась:
   - Забыла. Вот, пустые бутылочки. Тебе пригодятся.
   - Ага, - Емельян в ступоре взял предложенную карту. И что теперь делать?
   Девушка махнула рукой и двинулась так, словно обходила подальше источник. А он двинулся прямо туда и скоро увидел.
   Топкая земля, кочки, лужи с радужной плёнкой на поверхности. Сиреневая трава по пояс, из неё взлетают крупные насекомые, кислотных оттенков цветы щёлкают пастями. Емельян обходил их, а Гаврюша ломился напрямую и после третьего переломанного хищного представителя фауны притащил ему неопознанную коробочку семян, похожую на маковую головку размером с человеческую голову. Емельян растерянно покрутил её в руках и сунул в рюкзак. При этом обнаружил, что часть предметов в нём заштрихована серыми линиями и помечена иконкой навесного замка. Попытавшись достать один из таких предметов, он не удивился появившемуся сообщению. Другие предметы запросто извлекались, и Емельян готов был спорить, что они, напротив, недоступны для Беды. Напарники временно разошлись, и общий рюкзак как бы разделился - всё логично.
   Спохватившись, он отослал Гаврюшу к Беде с наказом защищать и слушаться в разумных пределах. Гориллоид умчался вперёд, а Емельян развернул его окно, принялся просматривать статус, заклинания, настройки поведения. Комбинируя последние, можно было создавать весьма сложные "программы" действий для призывного монстра. Однако Емельян мог приказывать Гаврюше просто словами и жестами, не производя никаких настроек - и тот его отлично понимал. А Емельян не понимал, почему тот его понимал. Если судить по тому, как Беда порой мучалась со своими кошками и Мертвяшкой, объясняя им задачу, призывные существа должны быть туповаты...
   Искомое всё не находилось. Емельян досадливо фыркнул.
   - Гаврюша, покажи мне, что видишь, - произнёс в пространство, тут же ступил в лужу и чуть не упал, когда перед ним возникло желаемое. В момент "подключения" Гаврюша поворачивал голову - и в большом экране, цветном, не чёрно-белом, как у Беды, отразилась дикая карусель фиолетовой травы, радужных луж и белесых костевидных прутьев скрюченных кустарников.
   Эмильен был вынужден приостановиться, помотал головой, аккуратно подцепил пальцем угол рамки и слегка уменьшил её. Итак, снежный обезьян тоже мог "транслировать картинку". Это хорошо... хотя проку в том пока видится немного - из его монстра, огромного и мощного, незаметного шпиёна не выйдет. Ну да на то у нас есть кошка Беды... уже две кошки.
   Так, а это ещё что?
   - Твою рэндомную!..
   Головокружительный пробег по джунглям кончился - Гаврюша остановился, когда в поле зрения показалась Беда. Девушка испуганно оглянулась, вскинув лук, Мертвяшка встал впереди, готовясь закрыть хозяйку телом, одна из кошек бросилась навстречу, готовясь прыгнуть под ноги противника. Емельяну лишь сначала эта самоубийственная способность призывных тварей казалась глупой и смешной, на самом деле она могла быть весьма полезной. Кошка может заставить монстра споткнуться - и воин промедлит, промахнётся, а то и свалится, волшебник выпустит заклинание в пространство, или вовсе ударит по своим и самому себе...
  
   - Уф!.. - Беда, узнав ломившегося через кусты монстра, выдохнула и скомандовала своим отбой. Высказала горячие и несколько бессвязные претензии призывной твари напарника.
   - И что ты, собственно, здесь шаришься в одиночку?!.
   Гаврюша, естественно, промолчал, бессмысленно лупая глазами из-под козырька гоблинского кожаного шлема. Беда поёжилась под взглядом мёртвой обезьяны. Вспомнилось некстати, что у андедов есть такая фишка, аналогичная свойству "восстание машин" у всяких технарей-механиков. Призывное существо вдруг сбрасывает контроль, превращается во врага и атакует...
   Нет, индикатор гласит, что стоящий перед ней гориллоид "свой". В таком случае, что он здесь делает? На вопрос Гаврюша заворчал и махнул рукой, вскинул широченную длань к голове. Ну и как это понимать?
   - Ты здесь, чтобы охранять меня?
   Гаврюша подтверждающе буркнул.
   - Эм, спасибо, но не стоило. Твой хозяин теперь один у радиоактивного родника. Вряд ли там будет что-нибудь крутое, но перестраховаться... - Беда вдруг осеклась и прищурилась. У виска гориллы-мумии проявился танцующий в воздухе значок видеокамеры. - Ага. Эмильен, ты что, смотришь сейчас?
   Гаврюша кивнул. Девушка вспомнила свой испуг и несдержанность и почувствовала, что краснеет.
   - Ладно, эм... спасибо за заботу, но я бы сама... несколько-то минут, авось не пропала бы, хотя... в общем, сэнк. Будь осторожен, у радиоактивных источников всякое водится. Хотя ты, конечно, знаешь сам, - Беда неопределённо махнула рукой и получила ещё один кивок. Совсем смутившись, девушка созвала своих и двинулась дальше. Она была уже совсем недалеко от назначенного места.
  
   Емельян пошёл к источнику, поглядывая поочерёдно на карту, на картинку от Гаврюши и под ноги. Закономерно выбрел прямо на целый куст растений-мутантов, пришлось забить дубинками. Но и эта встреча не внушила ему должную внимательность, и его цапнула прыгнувшая из травы жаба чёрно-алой пятнистой расцветки размером с собаку. Таких тварей он ещё не видел. Мгновение растерянности обернулось тем, что жаба в него ещё и плюнуть огнём успела.
   Озлившись, Емельян обрушился на кошмарную тварь несколькими "комбо" для двух дубинок. Мерзость оказалась слаба на удар и лопнула, оставив мерзко выглядящий предмет со столь же мерзким названием.
   - Селезёнка ядовитой огнежабы? - прочитал Емельян, не спеша подобрать трофей. Когда попробовал, тот провалился сквозь пальцы, и вокруг предмета, похожего на соплю какого-нибудь великана, вспыхнула анимация, никогда раньше не виденная Емельяном, но, в общем, понятная. Подивившись - ещё и так бывает, он достал одну из бутылочек и подцепил ею предмет, на сей раз "селезёнка" благополучно подобралась и оказалась в его рюкзаке.
   Через полминуты он вышел к источнику.
   Это оказался глубокий пруд в низине, или затопленный овраг. Один его берег был пологим и позволял подойти к воде вплотную, из крутого склона напротив торчала кривая ржавая труба. Вода была мутновата, над её поверхностью иногда возникали струйки тёмного дыма. На дне с трудом можно было увидеть какие-то технологического вида штуковины, ушедшие в ил. Емельян склонился ниже... и шарахнулся, увидев на проржавевшем цилиндре жёлто-чёрный трилистник.
   В начале их путешествия девушка мимоходом упоминала возможность повстречаться с радиацией, и он заметил себе расспросить... но потом решил не расспрашивать вовсе, ни об этом, ни о чём другом. А после и вовсе забыл, что немудрено. И вот, пожалуйста.
   Впрочем, что ему здесь делать, в общих чертах понятно. Емельян посмотрел на руку, подвигал кистью, покрутил большим пальцем. Вызвал карту статуса.
   Когда он отшатнулся при виде знака смерти, то чуть не оступился, удерживая равновесие, и невольно плеснул рукой по воде. И штраф оторванного тетивой лука пальца, который ещё несколько десятков минут должен был осложнять ему игру, исчез. Штопка дратвой пропала, место разрыва в коже затянулось.
   Не без опаски он вновь наклонился над водой и поплескал на левую руку, куда пришёлся огненный удар жабы. Отметки пламени тут же растворились, бинты восстановились.
   Святая вода на мирной локации действует на него как серная кислота. Вода осквернённого источника посреди опасной местности, напротив, исцеляет. И было бы недурно точно так же набрать её про запас. К сожалению, пустых пузырьков всего десять... то бишь девять уже.
   Если пузырьки святой воды выглядели серебристо-белыми с искорками, то ёмкости с этой влагой были чёрными, с фиолетовыми вспышками за стеклом. К тому же крышки изменили вид, на них появились значки радиации. Поочерёдно наполнив все, кроме одного - ну как встретится ещё жаба, - Емельян помедлил и всё же решился сам отхлебнуть затхлой водицы. Когда Беда пила святую воду, она исцелялась, снимала с себя негативные эффекты чужих проклятий и получала случайное благословление. Ну-ка...
   Вода оказалась вовсе не противной. На вкус она была как настоящий лимонад из торговых автоматов. На карте статуса вспыхнули строчки, Емельян развернул их, пробежал взглядом и взмахом ладони прогнал комментарии из поля зрения. "Радиоактивность" звучит тревожно, а случайный каст "Эхо заклинаний" - перспективно. Однако полученные эффекты можно вдумчиво изучить тогда, когда их команда воссоединится.
   Судя по экрану Гаврюши, у Беды было всё спокойно, но Емельян всё равно торопился. И недаром - когда он выбрался наконец на поляну, которую напарница избрала для ожидания, одновременно с ним на неё вышли чудовища.
   Эпизод 14. Цирк Уродов
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Ржавые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   Емельян еле успел. В высоком прыжке обрушившись на первого монстра сразу двумя дубинками, он ощутил толчок под рёбра и покатился кубарем. Странная тварь, похожая на мерцающего и просвечивающего призрака примерно человеческих очертаний, отлетела от удара и врезалась спиной в кусты. Мерцание замедлило частоту, по пустоте прокатились радужные волны, и призрак "проявился", как на фотографии. Существо мускулатурой и облачением было похоже на гоблина-Берсерка, а рожей на антропоморфного насекомого.
   Грохнул выстел.
   Беда закричала... от боли? предупреждая?.. послышались хлопки тетивы. По крайней мере, управляться с луком она в состоянии, но тогда кто стрелял и в кого? Емельян вскочил на ноги. Не было времени изумляться рукояти меча, торчащего меж рёбер. Он шагнул, намереваясь добить противника.
   Вновь грянуло, уже гораздо ближе, Емельян ощутил, будто по нему плюнули горохом из полусотни трубочек. Едва ли удары были больнее, но он полетел кувырком, из левой руки вылетела дубина, предплечье изрешетило, броня на плече превратилась в лохмотья. Картечь? Досталось и лицу... и глазу!.. Левая сторона мира мгновенно помутнела, покрылась туманным маревом.
   Емельян привстал на колени и левой рукой рванул из-за пояса оружие... в котором не было зарядов. Ночной кошмар, похожий на двухметрового прямоходящего ящера с акульей пастью, снова навёл дробовик и замер, уставясь в бездонные зрачки обреза.
   Третье чудовище, лысый зеленокожий гуманоид, шипел в такт треску своего оружия и пятился, отбиваясь от Мертвяшки. Беда стояла в центре поляны, стрела на тетиве, Гаврюша прикрывал её. Его грудь и отчасти морда были изодраны выстрелом.
   Зелёный вышел из зоны действия Мертвяшки, и защищающий хозяйку мёртвый воин остановился, грозя мечом.
   - Она меня заземлила!.. - пожаловался враг, встряхивая оружием. Посох плюнул молнией... ему в стопу, зелёный взвыл и заплясал.
   Емельян сделал шаг назад, отодвигаясь к девушке. Он уже понял, что атакующие вовсе не монстры, а люди в Образах. Осознание, что эти игровые маски могут быть... вот такими, здорово выбило его из колеи - хорошо, по вяленой роже не поймёшь.
   Акулья Пасть махнул рукой, кисть окуталась недобным голубым сиянием... которое разрядилась опять-таки ему под ноги.
   - Прокляла!.. - прорычал враг изумлённо.
   Насекомовидный материализовал дубинку, взмахнул ею... и выронил. Подхватил левой и потрясённо уставился на предавшую вдруг правую кисть, которая была помечена знакомым Емельяну знаком.
   - И меня!.. - в сопровождении скрежещущего хрипа из пасти чудовища зазвучал жестяной голос, исходящий от серого наруча на его левом предплечье.
   Над тремя чужаками полотнищами колыхались метки чар Беды. Спохватившись, Емельян приготовил собственные заклинания, открыл инвентарь и попытался оценить врагов.
   Акулья Пасть и Насекомьи Жвалы встали плечо к плечу, лысый отступил за спину товарищей и тряс свой длинный посох с какими-то технологического вида обвесами, бормоча причудливые проклятия.
   Его физиономия была менее страхолюдна, чем рожи спутников. На жизнерадостно-травяного цвета плотной коже лица (морды?..) было что-то вроде веснушек... э-э-э, зеленушек? - россыпи более тёмных пятнышек, придающих чуду-юду какой-то несерьёзно-юный вид. Голову охватывал обруч, к которому крепилась штука с несколькими окулярами, похожая на кустарно изготовленный прибор ночного видения, сейчас сдвинутая к макушке. Во рту, безгубом и широком, почти лягушачьем, были видны огромные плоские зубы. Лёгкий знакомого вида доспех из обрезков шин не полностью закрывал его корпус, непропорционально широкий, будто за спиной под бронёй он нёс продолговатый тазик. Мускулистые трёхпалые руки, босые зелёные двупалые ноги с обмотками на коленях.
   Сутулый, бурокожий и горбатый, Акулья Пасть был облачён в тяжёлый пластинчатый доспех. Его голову словно покрывал открытый шлем, на лбу и макушке бугрились пластины брони - явно природной, росшей на теле. Яркие синие глаза с узким вертикальным зрачком сверкали из глубоких глазниц, широкий рот раскрылся, демонстрируя треугольные зубы. Мощные руки сжимали что-то вроде дробовика соответствующих габаритов, на левой был ещё и шипастый наруч. Ноги монстра были облачены в кирзовые сапоги. Кажется, у него ещё и хвост имелся, но относительно короткий.
   Насекомьи Жвалы в сумраке можно было перепутать с человеком. Его силуэт был более гуманоидным, чем у его спутников - ни горба, ни расплющенного широкого корпуса. Зато рожа... бледно-буро-зелёная башка, голая морщинистая макушка, ниже на затылке и над ушами - которых нет, то ли щупальца, то ли волосы, заплетённые в пару сотен африканских косичек. Мощный надбровный валик, желтые глазищи. Нижняя же половина лица... Четыре суставчатых подвижных отростка с когтями, что-то вроде хелицер насекомых, по два сверху и снизу, двигающихся вокруг пасти с мелкими острыми зубами.
   Пользуясь паузой, этот монстр взамен дубинки, которую явно выхватил из рюкзака впопыхах, перевооружился чёрным мечом знакомого вида, с недлинным чуть изогнутым обоюдоострым клинком и с рукоятью почти такой же длины. Предмет не походил на сотворённое человеческими руками, скорее казался чем-то вроде артефакта животного происхождения - скажем, часть драконьего хвоста с шипом на конце. Броню Насекомьи Жвалы предпочёл гоблинскую, из деревянных, костяных и грубо обработанных металлических пластин. На правом плече к броне был присобачен предмет, в котором Емельян неуверенно опознал нечто стреляющее. По крайней мере, дуло у штуковины имелось, но она не стреляла, обвисла на подвижном кронштейне. Кажется, один из ударов в комбо Емельяна пришёлся как раз туда. Поверх брони была одета сетка, в которой на уровне пояса были закреплены лицевые части черепов, числом три, выполняющие то ли защитные, то ли волшебные, то ли просто декоративные функции. Емельян обежал их взглядом. Так, бугристый лоб с рожками, маленькие глазницы, клыки... Огромные глазницы, что-то не то с носом и зубами.... А вот третьий "получереп" был явно человеческим.
   - Скрим!.. - рыкнул Акулья Пасть, перехватывая дробовик правой рукой и левой принимаясь дёргать из себя стрелы.
   - Дон!.. - Насекомьи Жвалы перебинтовывал запястье.
   - Да-да, счас... вот!.. - Лягушачья Рожа после очередной серии манипуляций пристукнул посохом о землю, и в навершии его щёлкнула электрическая искра.
   Емельян к тому времени вытянул из себя чужой меч, вручил его Мертвяшке (Насекомьи Жвалы невнятно выругался), - и выхлебал две бутылочки, наблюдая, как затягиваются его раны, уже обоими глазами. Гаврюша перемалывал мощными зубами полоски вяленого мяса, и его раны тоже сходили на нет.
   Беда вдруг стремительно повернулась, и стрела с её лука ушла куда-то в зелень, мгновенное движение - вторая полетела в кусты по другую сторону.
   - Вижу-вижу, - молвила. Троица, казалось, готовая кинуться в атаку, замерла в растерянности.
   - Так-так, абилка зрительного восприятия, - прорычал Акулья Пасть. - А девчонка случайно не из глазастых Лиственницы?
   - ... - Беда с усмешкой покачала головой.
   - А ты, сушёный, не из Парада ли Мертвецов? - оскалился босс - это было уже понятно, - враждебной группы.
   - Нет, - бросил Емельян.
   - Я из Парада Мертвецов, - сказала Беда.
   Все трое явно изумились. Акулья Пасть с сипом потянул носом, Насекомьи Жвалы раскрыл свои жвалы, зелёный опустил маску на лицо и что-то переключил в ней.
   - Гонишь, - сказал босс. - Ты даже не вампир новой формации - впрочем, в Парад таких не берут. Ты человек, настоящая и живая!..
   Беда пожала плечами, словно извиняясь за то, что она настоящая и живая.
   - Правда, это ненадолго... - начал Насекомьи Жвалы, поднимая меч, но тут Лягушачья Рожа хлопнул начальника по плечу.
   - Я о ней слышал, она в самом деле из Парада, - проговорил он торопливо. - Чуть ли не единственная живая, которая тусила с ними.
   - И чё?!. - рыкнул Акулья Пасть.
   - ... - Лягушачья Рожа что-то произнёс совсем тихо.
   - Ну!.. - изумлённо воскликнул босс. В перешептывания включился Насекомьи Жвалы... или попытался включиться, потому что единственную его реплику технологическое устройство на запястье озвучило в полный голос:
   - То есть, как это?.. - и тварь торопливо замолчала, теперь только внимая товарищам.
   - Так и есть... проклинает офигенно, и глаз... она из... ты же не хочешь?.. - речь зелёного нельзя было услышать, разве что редкие реплики. На последнюю Акулья Пасть отчётливо вздрогнул.
   - Нет, не хочу, - сказал торопливо и... опустил дробовик. Трое переглядывались растерянно. Акулья Пасть сделал шаг назад.
   - Мир, дружба, жвачка, - сообщил он.
   - Ага, мы прилетели с миром, - зелёный поднял руку, растопырив три пальца. - Живи и процветай, всё такое.
   - И вообще шли мимо, вы не подскажете, где здесь библиотека? - спросил Насекомьи Жвалы.
   Беда вертела головой и таращила глаза, не веря правому - видимо, то, что пряталось в кустах, также отступало.
   - Приятно было пообщаться, но нам пора... извините за это недоразумение бур-бур-бур... - кругом обойдя обалдевших напарников, трое направились куда-то вбок. Не выпуская их из вида, скрылись в кустах спинами вперёд.
  
   - И что это было? - после паузы вопросила Беда.
   - Да, что это было? - Емельян повернулся к напарнице. - Ты что, какая-то особо крутая скрытая могущественная волшебница, что от тебя бандиты шарахаются?
   - Потеряла бы я свои уровни, если бы от меня пэкашники бегали?!. - огрызнулась девушка и хотела что-то добавить, но осеклась и снова вскинула лук.
   - Да кто ж знал, что там пятно заражения?!. - послышались ругательства, произносимые грубыми голосами, и из чахлой растительности вновь явилась троица.
   - Блин, - сказал Акулья Пасть. - Я надеялся, что вы уже ушли... в смысле, сбежали трусливо, поджав хвосты.
   - Хвост здесь только у тебя, - сказал Емельян, и собеседник вновь продемонстрировал, что в услугах стоматолога не нуждается.
   - Ладно, не будем... Слушайте, мы просто пройдём мимо.
   - Да пожалуйста. Никто вас не держит... за хвосты, - вырвалось непроизвольно, и Акулья Пасть ощерился ещё больше.
   - Как вы считаете, - обратился к товарищам, - мы можем всё же убить их и сказать ей потом, что нас спровоцировали?
   - Сказать-то можем, - задумчиво протянул Лягушачья Рожа. - Но поверит ли она, вот в чём вопрос.
   - Да кто такая эта она? - потребовала ответа Беда. - Акулья Пасть раздражённо фыркнул:
   - Будто сама не знаешь! Императрица не велела тебя трогать!..
   - Ах, Императрица, - проговорила Беда. - В смысле? То есть как это - Императрица? Что, та самая?!.
   - Есть только одна Императрица, - сказал Акулья Пасть. - Гилдмастер Альянса Мутантов... известного также, как Цирк Уродов.
   Трое ухмыльнулись, очень неприятно. Выглядело это так, будто они заранее репетировали.
   - И, кстати, про уродов... - сказал Морда. - Не стреляйте. Морда, ко мне!..
   Кусты зашуршали, и из них выбрался питомец. Размерами он напоминал пса, которого накормили стероидами, потом содрали шкуру и поверх обнажённых мыщц приживили хитиновый скелет-броню. Пасть относительно небольшой твари и громадные когти на передних лапах внушали уважение.
   В холке монстра торчала знакомая источающая чёрный дымок стрела.
   - Кровотечение, - буркнул Акулья Пасть. Тварь слабо вякнула, когда он принялся за врачевание. - И... и ещё какая-то дрянь, подлые у тебя стрелы, Беда!.. Да не тряситесь... не трясите хвостами. Не тронем мы вас, Императрица не велела. То есть тебя трогать не велела...
   Он указал выдранной стрелой на девушку, перевёл "прицел" на Емельяна.
   - Про тебя ничего не было сказано. Потому не задирайся... не задирай хвост, а то...
   Он тремя пальцами (тоже трепалый?) выразительно переломил стрелу пополам и бросил ему под ноги.
   - Локации обширны, Императрица далеко. Я уж как-нибудь сумею оправдаться перед ней, когда ты станешь жаловаться на "плохих парней из Цирка Уродов".
   - С чего бы мне жаловаться ей? - воскликнула Беда почти истерично. - "Императрица не велела", да?!. Откуда вдруг такая забота?!.
   - Откуда я знаю, может, ты ей тентакли полировала, - бросил Акулья Пасть, зашивая дыру в шкуре монстра. Звучно клацнув зубами, перекусил нитку, прилепил поверх ещё и пластырь и потрепал своего питомца за морду.
   - Я с ней вообще никогда не встречалась!.. - взвыла Беда так, что Морда проскулила сочувственно.
   - Ну, тогда не знаю... да и плевать мне, - Акулья Пасть тут же делом подтвердил слово, харкнув напарникам под ноги. - Счастливо оставаться, чтоб вас роботы сожрали.
   Все трое вновь ухмыльнулись неприятно и, обойдя Емельяна и Беду с защитниками, отправились в другую сторону.
  
   - И что это было? - спросила Беда, выслушав удаляющийся треск веток, ругательства и отрывистые реплики. Повернулась к напарнику, и тот невольно сделал шаг назад, - Ты же не думаешь, что Императрица велела меня не трогать, потому что я в самом деле полировала ей тентакли?
   Я даже не знаю, что это такое, - но вслух Емельян лишь поспешил заверить, что ничего такого и в мыслях не имел. Беда выдохнула.
   - И что всё это значит, я понятия не имею, - добавила. - Ну, похоже...
   Она замолчала и прислушалась.
   - Это уже становится смешным, - мрачно молвила. - Ну, что ещё?!.
   Насекомьи Жвалы, на сей раз первым выбравшийся из кустов, даже попятился от этого её рявка. Указал когтистым пальцем на Мертвяшку:
   - Меч, это самое... вернуть бы.
   - Счас, это наша добыча!.. - огрызнулась Беда.
   - В самом деле? - мягко произнёс Лягушачья Рожа, показываясь следом. Пристукнул посохом, на верхушке которого щёлкнула элетрическая искра, и на поляну выбрались два крысиных барона, каких-то не таких. Механические звери были тощи, ободраны и помяты... но гораздо менее ржавы, и вели себя с достоинством, не истерично, как роботы-монстры.
   Емельян и Беда посмотрели на Акулью Пасть, вышедшего со своим кошмарным псом, перевели взгляды на Насекомьи Жвалы.
   - У Скрима питомцев нет, - усмехнулся зелёный.
   - Зато есть кое-что другое, - тот чуть присел, развёл руки, хелицеры выпрямились, у пасти растянулись мембраны, и над Ржавыми болотами пронёсся длинный оглушительный вой-хрип-стон, отозвавшийся эхом.
   Беда отняла руки от ушей и покрутила головой.
   - Скрим, да? Эмильен, это же он вопил, - пожаловалась.
   - Что?.. - не сразу понял андед.
   - Те крики, - девушка обвиняюще ткнула пальцем. - Это он их издавал.
   - В натуре, не действует, - пробормотал Насекомьи Жвалы, все трое глядели на неё с интересом. - На андедов и призванных, понятно, но чтобы живой человек... Что за Образ?
   - Не твоё мутантское дело!.. - огрызнулась девушка.
   - Мутант здесь только я, - сказал Лягушачья Рожа. - Меч!
   - Не отдам!..
   - Парни, - сказал Акулья Пасть, зажигая огонь в руке, - по-моему, она делает всё для того, чтобы мы их всё-таки убили.
   - Это штраф за вашу первую атаку.
   Нелюдские рожи сделались удивлёнными, будто троица уже успела позабыть, что конфликт вообще-то начали они.
   - Да? А, ну и ладно, - Насекомьи Жвалы повернулся и углубился в заросли. Его товарищи переглянулись удивлённо и поспешили следом.
  
   - А это что такое было? - спросила девушка. - Теперь я совершенно запуталась. Если они вернутся ещё раз, это будет уже не... Да ладно, вы серьёзно?!.
   Она склонила голову, прислушиваясь. Минута, другая, и троица вновь возникла из зарослей.
   - Эм, привет опять, - сказал Акулья Пасть, смущённо почесывая в затылке и пытаясь изобразить на своей физиономии не угрожающую ухмылку, а подобие приветливой улыбки.
   - ... - Беда вздрогнула плечами... и засмеялась с оттенком истерики. Вслед за ней вдруг захохотал Жвалы - это было похоже на скрип стальной щётки по заржавленному листу жести, - и зелёный, нормальным почти человеческим смехом. Как это иногда бывает, смех зажил сам по себе, стоило одному успокоиться и перевести дух, как прыскал другой, и ржач стоял над поляной. Акулья Пасть и Емельян, не затронутые всеобщим внезапным сумасшествием, с некоторой симпатией друг к другу переглянулись.
   - Вам... вы... силушки не хватило победить нас в честном бою, так вы решили нас смехом уморить?!. - проикала наконец Беда.
   - Это с чего бы мы в честном не смогли бы вас победить?!. - возмутился Дон, крутанул посох и едва не уронил.
   - Что, решили всё же попробовать? Ну-ну... - Беда попыталась поднять лук, выронила стрелу, согнулась, подбирая, постанывая и держась за живот.
   Емельян шагнул вперёд.
   - Это заклинание такое? - поинтересовался.
   - Действительно, похоже, - Акулья Пасть моргнул. - Эй вы... проклятые!.. Приходите уже в себя!..
   Он подхватил товарищей за шкирки и встряхнул.
   - Эм, ребята... давайте не будем, а? Кто бы не победил, на возрождение часть победившей команды всё равно улетит. А питомцы точно все сольются - и что тогда выигравшие будут делать на неизвестной локе? Так что - мир по дороге.
   Беда, явно собираясь ещё что-то съязвить, захлопнула рот со стуком, приличествующим больше Акульей Пасти. Посмотрела на Емельяна с удивлением.
   Тот кивнул.
   - Мир по дороге, - повторил явно ритуальную фразу.
   Эпизод 15. Мир по дороге
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Ржавые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   Фраза оказала поистину волшебное действие, не хуже иного заклинания. Все перевели дух и расслабились.
   - Это - Скрим, зелёного зовут Дон. Я - Гоша, - сказал Акулья Пасть. - Мы тут проходом, неприятностей не ищем, но они сами нас находят.
   - Меня зовут Беда - ну, да вы знаете... откуда-то. А это Эмильен.
   - Емельян вообще-то. Что за неприятности?
   - Стреляли, - нарочито беспечно ответил зубастый, и троица вдруг нервно поглядела туда, откуда они явились в первый раз. - Мы шли к выходу и чуть не попали под робо-раш.
   - Ну?!. - Беда тоже взгляделась в чахлый кустарник. - Здесь?!.
   Емельян припомнил, что она как будто погибла от того самого. Вот только знать бы, что означает это странное слово.
   - Малость дальше, - сказал Скрим. - Там маяк, и откуда взялся? Новые монстры на локах, понятно, случается иногда, но маяки!.. Не повезло угодить в миграцию, еле ноги унесли...
   Беда взмахнула рукой перед собой. Догадываясь, что она открывает, Емельян тоже высветил карту. Между их настоящим местоположением и значком лестницы была нарисована неширокая волнистая линия, помеченная рисунками - слишком грубыми и условными, чтобы можно было понять, что таким образом обозначено. Ясно только, что у этого чего-то есть зубы, а капканы ли это, расставленные на тропе, или головы крокодилов, торчащие из болота, понять не представлялось возможным. Зона миграции? Территория, захваченная робо-рашем, что бы это ни было?
   - Уверен, суть вы постигли, - сказал Гоша.
   - Да. Маяк как раз на пути. И вы хотите, чтобы мы пошли вместе.
   Гоша оскалился:
   - Не обольщайся, мягкокожая. Мы бы и сами прошли. Просто затратили бы больше времени и усилий.
   - Нисколько не сомневаюсь, о могучий твердоло... твердокожий!.. - пропела Беда.
   - Предводителя Образ давит, - прикрывая рот раскрытой ладонью и округлив глаза, громким шёпотом "по секрету" пояснил Дон.
   - Есть немного, - буркнул Гоша. - Итак, что надумали? Проходим зону и на следующей локе разбегаемся, хоп?
   Емельян и Беда переглянулись и кивнули. Трое перевели дух.
   - Пати не предлагаем. Ничего личного, просто... - Емельян обозрел указующий на него палец. Акулья Пасть убрал руку за спину и смущённо ухмыльнулся.
   Емельян переглянулся с Бедой, объяснений не дождался. Девушка лишь дёрнула головой, и он проскрипел:
   - Как вам будет угодно.
   - Славно, - кивнул Гоша. - Нам надо отдохнуть, исцелиться, починиться, подождать перезарядки умений, обкастоваться. И, возможно, обменяться товарами?
   Дон сдвинул на глаза свой "прибор ночного видения", пошевелил пальцами в воздухе, и взмахнул руками, словно отстраняя невидимые остальным записи.
   - Насчёт починки. Не хватайтесь за стволы, я вывожу своих.
   Из кустов выхромали два крысиных барона.
   - Только вы у меня остались, бедненькие, - что-то скорбно бормоча, техник наклонился и то ли почесал у первой крысы в загривке, то ли что-то переключил, и тварюшка со скрежетом, электрическим треском и жужжанием стала обходить поляну. Зелёный присел рядом со второй и материализовал отвёртку, бросил маску на глаза. Тут же недовольно зыркнул на Эмильена и отвёл "бедненьких" в сторонку.
   - Чувак, ты в курсе, что светишься?
  
   Чудная парочка, подумал Гоша, изучая их. Человеческая девчонка, проклинатель и призыватель, и андед, не разбери-поймёшь, волшебник или боевик, похоже, постарше в уровнях. И призывать, во всяком случае, тоже умеет - бинты на обезьянине такого же дизайна, что и на нём. Оба прикинуты и вооружены разнобойно - потерпевшие?.. Как будто реснулись голышом и попёрлись вперёд подбирать свои тушки, вооружались и одевали то, что находили... Нубы? - но выглядят уверенно и настороженно, атаку сорвали легко, их не боятся, хамят запросто, несмотря на репутацию Цирка. Раз они здесь, значит, сильны.
   И их твари тоже ничего себе. Здоровенный обезьянин, несомненно, самый опасный призванный. Мертвец с мечом Скрима похлипче будет, кошки вообще не считаются... казалось бы, ну-ка напомни, кто споткнулся о мелкую тварь, что дало девчонке время спрятаться за обезьяной и избежать выстрела из дробовика? Он предостерёг себя от поспешных решений. Частью его Образа была постоянная недооценка человеческих существ. "Хрупкие мягкокожие", чем они могут быть опасны ему, совершенному бойцу?
   Увы, могут, и он уже несколько раз крепко обжёгся на том. Гоша ухмыльнулся, зная, что улыбка его не красит, но девушка лишь моргнула.
   Сейчас он и сам припомнил ориентировку. Девушка с иероглифами на правой руке, с чёрным правым глазом, возможно - с призывами в виде кошек, воинов-мертвецов восточного вида. Не слишком выдающийся боец, зато очень крутой проклинатель. Верю. Когда я уронил своё колдунство, Скрим потянул руку, а Дон шокировал сам себя, стало понятно, что ты не просто "споткнись" выучила - такой набор обширных пробивных проклятий явно был частью твоего Образа.
   Да, девчонка интересна. Но есть множество причудливых Образов, почему именно эта чахлая волшебница вдруг запонадобилась Императрице, откуда Гилдмастер вообще её знает, почему не велела трогать?
   Андед, на его взгляд, был поинтересней, и уж точно сильней. Образ, это снова Образ, любящий подраться с достойным противником... Который как раз недоуменно оглядывал себя после бестактной реплики Дона:
   - Что?.. А, ну да, радиация, - он достал карту из-под своих бинтов, прочёл её и почти извиняющимся тоном добавил: - Это уже ненадолго.
   - В пятне подцепил? - деловито спросил Дон, ткнув отвёрткой в ту сторону. - Там просто заражение, или какие-нибудь обломки валяются, или что-то вроде источника?
   "Чувак" покосился на девушку.
   - Источник, - сказала та.
   Радиация, славно, подумал Гоша. То есть ничего хорошего, конечно, зато с той стороны роботы не подберутся... впрочем, могут вылезти какие-нибудь мутанты.
   - Продай, - напористо потребовал Дон.
   - Чего?
   - Заражённой воды. Мы заплатим золотом!.. Я бы сам сходил, но забыл свой противорадиационный фрак в химчистке, - балагурил товарищ. - В местности с монстрами-роботами бутылочки с радиацией не помешают.
   - Нам, вообще-то, самим нужны, - пробурчала девушка, покосилась на напарника, тот дёрнул плечами. Гоша мысленно забросил ещё монетку в копилку странностей. Он никак не мог определить, кто из них главный. Мумий определённо сильнее. Но говорит девчонка. Но при этом давит косяка на бинтованного. Но тому, похоже, всё пофиг. Хотя это, может быть, просто его Образ виноват.
   - Пичалька, эх, - вздохнул Дон, изобразив скорбную морду. Он сам по себе обаятелен, да ещё и Образ, как правило, симпатичен людям, и считается положительным персонажем. Вон, девчонка улыбнулась невольно, сушёный мумий остался бесстрастен, но это обычно для андедов. - Ну да ладно, как насчёт махнуться? Мне мой павший Ржавый Легион надо возрождать. Мы возьмём железо, электронику, всякое такое. Отдадим шаманские прибамбасы и всякие предметы крафта.
   Парочка снова переглянулась, и Эмильен кивнул спутнице. Беда кашлянула.
   - Ну, это можно, - приняла независимо-скептический вид.
   Скрим открыл рюкзак и достал одну из своих малоаппетитных инсталляций.
   - Фу!.. - девчонка аж отпрыгнула.
   - Чего "фу" сразу? - оскорбился Скрим. - Ты посмотри, какая милашка!..
   - Не уговаривай, не куплю, - сказала девушка, с отвращением созерцая "милашку", сушёную голову пигмея, насаженную на колышек, инкрустированный костью и украшеный резьбой. Голова моргала и шевелила челюстью.
   - Счас, так я её и продал!.. - Скрим погладил... это по макушке. - Не плачь, маленькая, они пошутили.
   Он воткнул колышек в землю и постучал по темени когтистым пальцем, голова широко раскрыла мёртвые глаза и клацнула челюстью, над нею появилась пиктограмма.
   - Следилка, - пояснил юморист. - Всё живое враз засечёт.
   - И ещё, - Дон достал из рюкзака прибор на металлической стойке, воткнул рядом с колышком, какое-то время повозился с ним. - Это засечёт всё механическое.
   Девушка хмыкнула и повела перед собой руками, производя невидимые остальным манипуляции. Одна из её кошек приблизилась к глазеющей башке пигмея и мигающему светодиодами устройству, встала столбиком, широко раскрыла глаза и насторожила уши.
   - На случай, если вдруг подберутся мёртвые монстры.
   Тёмная тварь, железка и идол смотрелись рядом довольно занятно, Гоша даже сделал скриншот. Проверил свою регенерацию и решил не тратить драгоценные бутылочки здоровья. Повезло с расой, заживает всё как на собаке. Кстати...
   Он прищёлкнул языком, подзывая Морду, крутившийся около поляны пет подбежал. Тварь здоровьем не могла похвастаться, но восстанавливалась быстро, её раны уже почти заросли. Ха, и петоводство апнулось!.. Гоша полез в настройки, быстро задал поведение и отпустил питомца. Морда кивнул мордой и отправился на патруль. При этом прошёл мимо мертвеца-мечника, обнюхал его и сделал вид, что собирается задрать лапу.
   Скрим выгреб из рюкзака всякий хлам, набранный лут и вещи, которые скрафтил по дороге, принялся торговаться. Девчонка с энтузиазмом отвечала, рассыпав металлические обломки, лом вперемешку с чем-то стоящим. Её напарник почти устранился, время от времени роняя веское слово. Похоже, главный всё-таки он. Дон параллельно с торгом докрутил свою крысу и отпустил в патруль, съел банку тушёнки, принялся возиться со вторым петом.
  
   Это было интересно.
   Беда время от времени поглядывала на Емельяна, но тот, опасаясь выказать своё невежество, вмешивался считанные разы. Девушка в конце концов стала действовать без оглядки. Было видно, что ей не впервые вот этак торговаться прямо посреди локации со случайно встреченными людьми, едва не ставшими врагами.
   Значительную часть металлических останков крыс она поменяла на "шаманские прибамбасы" и предметы, которые оказались продуктом "крафта" Скрима. Тот в процессе торга скромно упомянул, что является Потрошителем, и Емельян лишь потом узнал, что это означает.
   Потрошитель обладал способностью получать от поверженных врагов шкуры, органы и части тел, а также обрабатывать их и комбинировать, создавая изделия из кожи и кости, волшебные предметы и прочее в таком духе. Например, вроде этого.
   Емельян сжал кулаки, повертел, разглядывая боевые перчатки с костяными накладками. Чешуйчатая кожа, полированая почти светящаяся кость, неплохая защита и бонус к ударно-дробящему оружию. Ему, с его дубинами, вполне "по руке". Беда обзавелась плащом, дающим плюс к незаметности, и какой-то навеской на лук, свойства которой она не уточнила, но выглядела довольной.
   Куда меньше восторга у неё вызвал предмет, на приобретении которого настоял Емельян.
   - ...Сушёная голова горгульи, спешите видеть!.. Полезная вещь, чтобы заставить разбегаться толпу.
   - Зачем нам отпугивать врагов, если мы можем просто всех их убить? - деланно удивилась девушка, с брезгливым интересом поглядывая на клыкастую морщинистую башку размером в пару мужских кулаков, снабжённую ремнями подвеса.
   - Иногда всех сразу убить не получится, - парировал Дон и продолжил рекламировать товар. - В неудобном месте, против массы, самое то - разогнать, выгадав время для контратаки, занять лучшую позицию... или сбежать.
   Дева глубокомысленно покивала:
   - Примерно такой же эффект я могу получить, сказав: Гаврюша, голос!..
   Повисла пауза, все посмотрели на андеда.
   - То есть, я имела в виду... - спохватившись, Беда повернулась к напарнику, но тут обезьянин, который стоял на страже около края поляны, басовито взревел, и маркер заклинания разошёлся от его ног призрачным кругом.
   - В том-то и дело, что "примерно такой", у моего крика шире радиус. Баньши, пой!..
   Голова в его руках завопила, и круг, очерченный чарами, на сей раз был почти вдвое больше.
   - И воздействие дольше, - гордо добавил Скрим.
   - Зато и кулдаун больше, и маны жрёт!
   - Значит, можно использовать по очереди свойство вашего пета и это заклинание!
   - Здесь половина монстров роботы, на тех орать без толку! - заявляла Беда.
   - Но и живые могут причинить немало неприятностей! Вы крутые ребята, не спорю, но против массы не попрёшь. А так - навалится смешанная стая, живых отогнали, роботов прибили. Ужас кончился, живые вернулись, прибили и тех!
   - К тому же эта штука подходит к твоему ансамблю, - сказал Дон.
   Эмильен оглядел её и кивнул, Беда нервно потеребила гоблинский пояс, инкрустированный косточками и черепами зверей. Один поясной оберег у неё был - самостоятельно созданный предмет оказался на диво удачным, вязка черепков мелких зверей давала плюсы к скорости и здоровью призванных существ.
   - Не-не-не, сам носить будешь, тебе точно пойдёт!
   Эмильен со скрипом сдвинул брови. Беда вздохнула тяжко.
   - Как насчёт?.. - полезла в инвентарь и материализовала...
   - Что это? - спросил после паузы Скрим. Казалось, бесстрастный обычно голос электронного устройства звучит оскорблённо.
   - Пять кило обломков стальных крыс, - буркнула девушка, чуть пиная ногой приличную горку металлических деталей. Пять, не больше ли? - И одна тушка, почти целая.
   - Ваше предложение, говорю, убогое, - молвил Дон. - Хлам!.. Но если вы присоедините ещё парочку тушек... желательно в более целом состоянии...
   - Одну такую же, если ты прибавишь...
   - Иглы дикобразов, птичьи перья, черепа... эм, не знаю кого...
   - Оставьте себе, добра хватает.
   - Амулеты низкоуровневые, только на распилку.
   - Ну и нафиг такие нужны?
   - Тогда... - Скрим торжественно извлёк штуковину, представляющую собой скелетизированную нечеловеческую кисть. - Длань Тёмных Духов! Твоя очередь прибавлять.
   Беда, подумав, сменила останки крысы на останки крысиного барона.
   - Эй, крысу положи на место. И добавь ещё одну, тогда по рукам.
   Беда вернула крысу.
   - Одну, и добавлю металлического хлама... если шаманских расходников подкинешь.
   - Пёрышек, игл, которые не нужны? - ехидно спросил Скрим.
   - И ещё амулетов, - добавила наглая девчонка.
   - Один амулет...
   После долгого торга наконец ударили по рукам. Дон моментально разложил всё в своём секторе общего рюкзака и принялся тасовать детали. Девушка достала голову горгульи и протянула Эмильену.
   Тот взял, а потом преклонил колени перед девушкой и самолично повязал на её пояс оберег. Беда сначала опешила, потом смутилась и возмутилась, потом, услышав сигнал сообщения, заглянула в свои статы и обалдела окончательно.
   - Прошлый бой, - сказал напарник. - Задействуй, если ситуация повторится.
   Беда сомнамбулически кивнула, по-прежнему пытаясь осознать случившееся. Эмильен в самом деле сделал то, чем это казалось. То есть - он дополнил предметом её игровой Образ!..
   - Баньши, крик!
   - Не "крик", а "пой", - начал было Скрим, но его уточнение пропало втуне - голова послушно разинула сухой рот и завопила, кольцо заклинания разошлось от ног Беды. - А, ты уже заменила команду... - пробормотал игрок, оторвав когтистые ладони от ушей... которых не было.
   - Да... - тупо сказала девушка. - Заменила.
   Она перевела взгляд с оберега на Эмильена, но этот задавака уже отвернулся и наблюдал над Доном, который рассыпал перед собой выторгованные предметы и алчно зарылся в добычу.
   Беда собралась и принялась торговаться дальше. Идолы с Отпугиванием, перезаряжаемые, микросхемы, красные, оранжевые, кувшин с гоблинской брагой, лапа Ржавого Ома, вопилки-кусалки, почти целые, шаманские краски, лампа тёмного света...
   Эпизод 16. Командная работа
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Ржавые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   Пятеро молчали, собравшись в кружок. Даже стальная крыса, которую Дон только что закончил собирать и оставил "загружаться" и "гонять тесты", как будто перестала жужжать и попискивать.
   Сам техник, сдвинув на лицо свою многоглазую маску, задумчиво покручивал что-то в её электронных потрохах. Наконец извлёк флэшку из бокового разъёма, поднял маску и провозгласил торжественно:
   - Командный Сигнал!
   - Это хорошо? - поинтересовалась Беда после общей недоуменной паузы.
   - Неплохо, - уклончиво сказал техник. - Даёт всякие бонусы к управлению роботами, если кратко...
   Он подбросил флэшку и убрал этот аналог "свитка заклинания" для техников в свой инвентарь, вопросительно уставился на Беду. Та изучала угловатые письмена на выделанной шкуре:
   - Шаманские заклинания и крафты... ну, не буду утомлять вас подробностями, - поморгала своим чернильным глазом (что за Образ, в который раз задумался Гоша), погасила его и улыбнулась невинно.
   Командир тройки ухмыльнулся в ответ.
   - Сделка заключена.
   - Сделка заключена, - эхом отозвался андед.
   И каждый, похоже, думает, что остался в прибытке, подумал глава группы. Редкая ситуация.
   За два года после Первоапрельского Розыгрыша среди Образов стихийно сложилось немало традиций поведения, сражений на локациях и боя ПВП, крафта и торговли. Одна из таких называлась "махнуть не глядя", и суть её состояла в том, что две группы, которые встретились на боевых локах и решили не мочить друг друга, а попытаться хотя бы поговорить, обменивались артефактами одного уровня, иногда даже нераспознанными, если те были бесполезны нашедшим и могли пригодиться членам другой пати. У странной парочки в неопознанных находках оказалась флешка с оранжевой меткой. И оранжевый же свиток с неизвестным содержанием имелся у товарищей.
   - Через двадцать минут самый большой промежуток робо-цикла, - сообщил Дон. - Тогда и пойдём. Да, кстати, у нас полтора десятка пустых бутылочек, Гоша, сгоняешь до источника?
   - Запросто, - буркнул тот. В самом деле, против роботов заражённая вода - самое оно. И кому идти набирать отравы, как не ему? Его Образу радиация не особо вредила, Скрим же получал дебаффы облучения, как обычный живой персонаж-человек, а вот с Доном всё было сложнее.
   Облучение не грозило ему падением хитпойнтов и отравлением, но действовало случайным образом. Он мог подхватить как обычное относительно безобидное свойство свечения в темноте, так и стремительно "мутировать", обретя добавочные способности и заклинания (а то и вовсе конечности), или прибавку к силе, ловкости, скорости регенерации хитов и очков маны... или, наоборот, резко просев в уровнях.
   Однажды Гоша еле спасся от него, когда Дон, схватив облучение, превратился в пережравшего анаболиков берсерка, жаждушего убить всех вокруг. В другой раз члены отряда по очереди таскали товарища подмышкой два часа, а тот психовал и требовал поставить его на землю, но на четырёх куцых лапках далеко не ушкандыбаешь, да и какой-нибудь мимобеглый монстр не откажется закусить маленькой черепашкой...
   Гоша покосился на Эмильена. Можно было бы попробовать послать андеда, или предложить сходить вместе, но мумий, похоже, не слишком им верил, и едва ли оставит девчонку с плохими парнями.
   - Там жабы, - предупредил бинтованный. - Огнём плюются.
   - Оставь одну пустую бутылочку, если упадут какие-нибудь потроха, пригодится, - тут же среагировал Скрим, большой спец по потрохам.
   - Блин, не люблю радиацию... хоть меня и слабо пронимает, но реген падает и после всё чешется.
   - Последнее - это психосоматика, - сообщил Дон.
   - Умные слова знаешь, да? - насупился Гоша, заранее почёсываясь. Эмильен хмыкнул:
   - Гаврюша, возьми у этого господина бутылочки и метнись набери водички. Одну оставь пустой. Задача ясна? Делай.
   Оторопелый Гоша послушно отдал бутылочки обезьянину. У того лап не хватило, чтобы прихватить их все, и предметы ожидаемо посыпались на жухлую траву.
   - Стой, - Эмильен снял с призванного шлем, покидал бутылочки туда, отобрал копьё. - Возьми у Мертвяшки меч.
   Тот послушно отдал.
   - Всё, давай, одна нога здесь, вторая - тоже здесь.
   Гаврюша изобразил мечом "на караул" и устремился в заросли. Гоша со товарищи обалдело переглянулись.
   - Чувак, - сказал Дон. - У тебя "Команда", или, как его, "Лидер" настолько прокачаны?
   Эмильен пожал плечами и усмехнулся сухими губами. Скажет он, как же... Гоша попытался припомнить, какие ещё бывают способности, позволяющие этак непринуждённо командовать призванными. Может быть, андед их дурачит? И на самом деле то, что он изрёк - есть пусковые слова заранее запрограммированных команд?
   Они присоединились к Беде, которая подглядывала напарнику через плечо. Эмильен, покосившись на них, сгрудившихся за спиной, отодвинул экран и сделал его видимым для всех.
   Гаврюша пробирался через заросли, иногда обрушивал клинок на кусачие маки. Лут не падал, огнежабы и прочие мутанты не попадались. Гаврюша добрался до источника, наполнил бутылочки водой. По просьбе Дона, продублированной ему хозяином, посидел немного на берегу, позволяя наблюдателям изучить обломки на дне, и благополучно вернулся.
   Народ отодвинулся от облучённого андеда, только Гоша забрал бутылочки из протянутого ему шлема. Две оставил, и Эмильен принял как должное, убрав их в свой рюкзак.
   Двинулись.
  
   Емельян опасался, что Гаврюша наткнётся на жаб или ещё кого-нибудь, но тот добрался до источника, выполнил задание и вернулся без приключений. Беда, Дон и Скрим убрали свою сигнализацию из центра поляны, чёрный меч вернулся к Мертвяшке, копьё к Гаврюше. Дон скомандовал своим крысам, двум прежним и двум новопостроенным, и они бодро похромали вперёд.
   На противника нарвались уже через полминуты.
   - Излучение впереди!.. - воскликнул Дон, глядя на предмет в лапе, издававший характерный треск.
   - Жаба!.. - взвизгнула Беда, и Емельян невольно глянул ей под ноги, хотя следовало смотреть на экран, парящий перед девушкой. Издалека раздался грозный мяв Чернушки и клацанье и электронный писк стальной крысы.
   Когда пятеро подоспели к месту происшествия, огненная жаба уже пожалела, что выбралась за пределы радиоактивных земель. Чернушка отразила магию, и огненный плевок монстр заполучил в собственную морду, завертелся на месте. Крыса вцепилась в бок и отвлекла, не позволяя удрать в заросли. Гоша стрелять не стал, с разбегу, окутавшись голубым пламенем, налетел и обрушил внушительный топор. Тварь вякнула, распластавшись порванной шкуркой.
   Гоша погасил свой огненный ореол и принялся оглядываться.
   - Одна?
   - Излучения больше нет, - Дон поводил сканером и поочерёдно перещёлкнул окуляры в своей маске, оглядываясь по сторонам.
   - Тогда я... - Скрим шагнул к телу.
   - Валяй, только быстро.
   Вот тут-то Емельян узнал, что такое "закладка умений Потрошителя". Насекомьи Жвалы прикоснулся к телу специальным ножом и... сел ждать, пока отработает абилка. Ему не пришлось в самом деле потрошить тело.
   Через полминуты туша замерцала и пропала, рассыпавшись световыми искрами и оставив мокрое место, а Скрим собрал селезёнку в протянутую Гошей склянку, а лоскут пятнистой кожи отправился в рюкзак как есть.
   - Ненавижу, - сообщил Дон, цыкнул досадливо и отвернулся, наткнулся на удивлённый взгляд Беды. Тонкий безгубый рот растянулся в невесёлой улыбке. - Ну, я же типа положительный персонаж. Когда Скрим потрошит кого-нибудь в моём присутствии, или крафтит из своих косточек-сухожилий-шкурок, у меня Мораль-Удача обрушиваются. Глубоко и надолго.
   - Печально, - согласилась Беда. - А уравнять чем-нибудь?
   - "Критический склад ума", - вздохнул зелёный.
   - Прости?
   - Абилка такая у техников. Иногда полезно, проклятия не все цепляются... - он остро поглядел на девушку, явно вспомнив момент их первой встречи. - Но и амулеты и прочая бижа не очень-то действуют.
   - Надо же, не знала, - сказала Беда.
   - А оставить этих олухов без техобеспечения мне совесть не позволяет, - Дон вздохнул ещё горше. - Друзья ведь, пропадут без меня.
   Бедные, несчастные и беззащитные Акулья Пасть и Насекомьи Жвалы переглянулись, скалясь. Похоже, немного наигранный плач Дона был чем-то вроде представления, отрепетированного номера, с которым тот выступал не раз.
   - Вот ты с андедом гуляешь, - продолжил Дон. - Вроде не некромантка?
   - Я самоннер.
   - Тёмная, ага. Но всё равно статы проседают.
   - ... - девушка мотнула головой.
   - В смысле? - Дон повторил её жест, и подвижная часть его маски свалилась ему на лицо... морду?.. - ты ведь живая.
   Он обозрел девушку через окуляры маски, потом поднял её и внимательно оглядел ещё раз, протянул трёхпалую руку, как будто чтобы убедиться, что она тёплая и дышащая.
   - А вы? - спросила девушка остальных, избегая касания. - Есть какие-нибудь претензии к компании?
   - Тебе на фига? - осведомился Гоша, переглядываясь с друзьями.
   - Патамучтанада. Нет, в самом деле.
   - У меня Удача и Мораль пока в плюсе, - проскрипел Скрим. - Повысились, когда Потрошение отработало.
   - В смысле - выпотрошил кого и заполучил хорошее настроение? - уточнила Беда.
   - Примерно так. Жаль, долго не держатся. Да и роботов мой Образ не любит, ему подавай охоту на живую дичь, кровищу, потроха, трофеи. И в группе статы падают, Образ - одиночка.
   - Как занятно, - сказала Беда, оборачиваясь к Гоше. - Ваши жалобы, пациент?
   Гоша поочерёдно ткнул пальцем в товарищей:
   - У этого толпа железной мелочи. А этот использует "инвиз". Моему Образу не по нраву такое поведение, он предпочитает "честную" схватку лоб в лоб.
   Указующий перст выразительно стукнул в лобовую пластину.
   - А так нормально, когда начну драться - статы повысятся и выйдут на нейтраль, если буду врукопашную, то и в плюс выберутся, немного. Я ж Берсерк.
   - Славно, - пробормотала Беда. - Не хотела, но... пати.
   - Что? - удивился Гоша. - Не, договорились же. Андед в пати нам не нужен, это ж в какие минуса всё свалится...
   - Давай, зубастый, - девушка проворно шевельнула пальцами, и от неё скользнула карта к Емельяну. Тот щёлкнул подтверждение, карта растроилась и улетела к остальным.
   Дон пожал плечами и щёлкнул по своей. Скрим пошевелил жвалами и ткнул когтём, Гоша хмыкнул и повёл рукой.
   - Ладно. И?.. - уставился перед собой. - Но... Это... это как?
   - Нейтрал, - сообщил Дон.
   - Тоже. Но... - Скрим щёлкал своим браслетом, разглядывая непонятные алые значки.
   И трое вопросительно воззрились на Беду.
   - "Дипломатия" или "Миротворец"? - спросил Гоша, назвав именования навыков, позволяющих нивелировать штрафы от нахождения в команде существ разных мировоззрений.
   - "Пофигизм", - сказала та. - Врождённый навык Образа. Всегда нулевая удача и мораль, заклинания, зелья, эффекты территорий, события, поступки - ничто не влияет. И распостраняется на группу.
   Люди помолчали.
   - Да, хорошо, что мы вас не убили, - сказал Гоша наконец.
   - Это кто кого ещё убил бы!.. - Беда нервно дёрнула плечом и осведомилась сердито, вписываются ли они во временной промежуток. Дон схватился за свои приборы, охнул и велел:
   - Ходу!..
  
   То, что на гоблинской карте было обозначено волнистыми полосами, вживе представляло собой череду холмов и низин с чахлым насквозь просвечиваемым и простреливаемым даже из лука кустарником. Кое-где были полосы окопов, ржавые витки колючей проволоки, препятствия из мешков, наполненных землёй, полуобрушенные стены каких-то сооружений. Тут и там шли подобия тропинок, и Емельян замедлил шаг у одной из таких, убедившись, что тропа - не человеческая и не звериная.
   Живых противников не было. Из неровностей рельефа на них выскакивали трескучие Омы и Вольты, часто попадались стальные крысы, тройками и пятёрками. Стоило начать бой, как к этому месту подтягивались смежные группы монстров. Дважды пришлось обходить пятна радиации, случалось долго блуждать меж рядов проволочных заграждений.
   Кое-где попадались металлические платформы, некоторые из них можно было обнаружить только шагнув на их слегка прикрытую землёй поверхность. Они были похожи на расположенные вровень с почвой круглые конфорки гигантских электрических печей, от пары-тройки шагов до десятков метров в диаметре. Всякий раз когда случалось проходить мимо, Дон приостанавливался и разглядывал их через окуляры, простукивал посохом.
  
   Маяк, похожая на телевышку конструкция высотой в десятиэтажный дом, был установлен на холме. Группа обходила его стороной по вытоптанной полосе.
   - Раскурочить бы эту штуку, - мечтательно сказал Дон, запрокидывая голову.
   Беда почти забыла, каково это - драться в большой пати.Она наблюдала глазами своих кошек-разведчиц, Дон же непрерывно сканировал пространство впереди. При встрече техник выдавал с помощью своего посоха некий каст (технологический эффект вообще-то, хотя их всё равно звали заклинаниями). Роботы замедлялись, на их корпусах прыгали электрические искры, или они принимались кружить на месте, или даже бросались друг на друга. Эмильен, Гоша, Скрим и Гаврюша шли в ближний бой, пуская в ход холодное оружие с навешанной "Ржавчиной". Мертвяшка прикрывал Беду и Дона, девушка стреляла в противников, которые были самыми опасными или находились вне зоны действия заклинаний, а зелёный руководил своим Ржавым Легионом и иногда вступал в бой с железяками, которые умудрялись до них добраться.
   - Мины, - предупредил он, в очередной раз сверяясь со своим сканером. Глянул на Гошу, прошептал одними губами: - Одну, а? Я быстро...
   - Сдурел?!. - просипел глава тройки. Здесь все отчего-то говорили сдавленным шёпотом, хотя во время схваток вовсю орали, грохотали и лязгали.
   - Тебе же всегда не везло с ними...
   - А вот сейчас повезёт!.. - возразил Дон. - То есть не повезёт, то есть... нейтраль же!.. Вот и посмотрим, насколько я умелый, без Удачи-то.
   Группа отпятилась в сторонку. Зелёный махнул своим железным помощникам, и те тоже отодвинулись. Сам он, низко пригнувшись, стал красться вперёд, посохом ощупывал перед собой дорогу, поочерёдно изучал её через разные окуляры. Наконец добрался до чего-то. Встал на колени, достал какие-то инструменты и запустил их в сухую почву...
   Что-то стукнуло, щёлкнуло, хрустнуло. Дон побледнел, став сероватым, но продолжил свои неспешные ковыряния и вскоре извлёк наконец из сухой земли предмет, похожий на металлического паука размером с суповую тарелку. У паука были суставчатые ноги и большие круглые глаза-объективы, мерцающие нехорошим красноватым светом.
   Огни погасли, и Дон перевёл дух, улыбнулся серыми губами и убрал паука в инвентарь:
   - Ну вот, а вы боялись. Штаны никому не...
   Что-то хрустнуло, и неподалёку из-под земли высунулись два механических глаза. Диафрагмы в линзах сузились, расширились. Дон взлетел в достойном огнежабы прыжке. Глаза ещё посверкали и спрятались.
   - Ладно, на мирной локе дам, - вздохнул Гоша.
   - Чего - дашь? - неверным голосом спросил Дон.
   - Тебе в ухо, - пояснил командир. - Самому штаны не треба простирнуть, сапёр недоделанный? Ну, ноги в руки и бегом!..
  
   Они не побежали - резерв времени был, но пошли быстрым шагом, и там, где монстров можно было обойти, не тратя времени, так и поступали. Маяк постепенно пропал из виду, но перед этим Емельян, обернувшись, увидел, что над его иглой заклубились тучи и засверкали молнии.
   - Накачка идёт.
   - Сказал умное слово? - Гоша покосился на Дона.
   Тот свернул немного в сторону, где из-под земли пробивался голубоватый свет.
   Очередная платформа. Только по краям этой плясали электрические искры. Избегая наступать на металл, Дон потыкал её концом посоха:
   - Всё-таки мне кажется, что эти штуки можно как-то... - повернул оружие и и коснулся навершием.
   В следующее мгновение произошло сразу несколько событий. Дон с воплем подпрыгнул, ужаленный собственным разрядом. Гоша сдавленно взвыл "Идиот!..". И в центре платформы во вспышке молний появились долговязые фигуры.
   Емельян, которому повезло оказаться к пришельцам ближе всех, ударил крайнего ещё до того, как тот проявился полностью. Он как будто по воде врезал - "комбо" встряло в пелену молний и замедлилось, а потом со странным жужжащим призвуком части дубинок, вторгнувшиеся в туманное тело, исчезли, никак тому не повредив.
   Емельян, потеряв равновесие, повалился вперёд, в штору молний, и успел вообразить, что сейчас его тоже распылят, но вытянутые вперёд руки, выпустив остатки дубинок, наткнулись на металл. Разряды окутали его тело, мёртвая плоть затрещала, бинты обуглились. Емельян повис на роботе, обхватив его сбоку, дал подсечку, взял руку на болевой и закрылся пленником от его товарищей.
   Идиот, какой ещё болевой - у робота?!.
   Как ни странно, оказалось, что у этого человекоподобного робота степень свободы суставов была точно такой же, что и у человека. Боли он, впрочем, не чувствовал и рванулся из фиксации. Сильный, но лёгкий Емельян хват удержал, но его проволокло за роботом. Пинок под колено - и ноги робота подкосились, они свалились в обнимку.
   - Да лежи ты смирно!.. - просипел Емельян. Ленты, словно прочитав мысли, потекли вперёд с его запястий и связали бьющееся железное тело.
   - Звиняй, - послышалось над ним, и Дон ткнул посохом, Емельяну показалось, прямо в его лицо.
   Эпизод 17. Робо-раш
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Ржавые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   Беда успела лишь увидеть, как Эмильен налетел на робота и мгновенно закрылся им от остальных, как "плохой" в фильме, берущий заложника. Монстры, казалось, растерялись от такого внезапного нападения. Повернулись к нему, тем самым подставив остальным бока и спины, по своим своим всё же стрелять не стали.
   Это были не знакомые Вольты или Омы, а кое-кто рангом повыше. Ржавые Герцы, тощие, шустрые и неплохо бронированные, длиннорукие и длинноногие, с треугольными корпусами, с головами, похожими на приплюснутые металлические черепа. Самую малость сильнее своих собратьев, но много умнее, и с мощным дальнобойным оружием. Даже пара таких может быть неприятным противником, а сразу... десяток?..
   Однако миг растерянности железякам дорого обошёлся. Гоша взмахнул рукой, подвесив ещё одного робота в воздух, ринулся вперёд, окутавшись синей пеленой, и тараном ворвался в их строй, взревел, работая топором в стиле сумасшедшего дровосека и то и дело бросая своё "колдунство".
   Скрим тоже взвыл, впервые подав голос с тех пор, как они вошли на полосу. От его ног разошлась кольцо призрачной силы. Сквозь крыс Дона и андедов волна заклинания проскочила, не оказав никакого эффекта, а на живых повисла иконка какого-то баффа. Беда почувствовала, как бодрящий эффект прокатился по мускулам, натянула лук, стрела со звоном скользнула по плечу одного робота... и вонзилась второму как раз в стеклянный глаз. Тот повалился, в падении зажав спусковой крючок. Несколько разрядов лазерных лучей пришлось товарищам в железные спины, остальные улетели в небо. Впору подумать, что она и на железяк научилась проклятья кидать...
   Дон ударил посохом оземь, испустив несколько разрядов, ткнул в грудь того, который оказался перед ним, и тот рухнул, молнии окутали металлическое тело словно приковывающими к плите цепями. На мгновение застыв над Эмильеном и роботом, связанным его бинтами, техник досадливо извинился и ударил робота в шею посохом. Того выгнуло дугой, сияющие разряды опоясали железное тело... вместе с телом напарника!..
   - У-у-у!.. - Эмильен отпустил робота и откатился в сторонку, угодил под ноги ещё одному роботу, подсекая его. - Оружие!..
   Непонятным образом оказавшись над сбитым, он обрушил удар кулака, раз, другой. Бластер робота мешался где-то между телами. Дон, улучив момент, изловчился и ткнул монстра посохом.
   Эмильен с воплем взвился. Его трепало остаточными разрядами, ленты стояли дыбом, седые патлы разошлись пухом, по металлическим частям амуниции бродили призрачные змейки молний. Беда едва не засмеялась, спуская тетиву. Стрела мелькнула над плечом напарника и сломалась о морду очередного робота. Над головой робота возникла иконка в виде качающегося маятника. "Сбой Гироскопа", аналог дебаффа "Оглушения" у механических существ. Дон достал его посохом а потом, Беде показалось, попросту разломил оружие, но на самом деле техник разъял свой посох и вручил часть Эмильену. Тот даже шарахнулся сперва, едва устояв на ногах - его всё ещё потряхивало электричеством. Но всё же схватил дубинку и тут же пустил в ход, бросив зелёному:
   - Защищай её!..
   Скрим и Мертвяшка, пользуясь Гаврюшей как прикрытием, рубились с роботами, откуда-то сбоку прыгнул Морда, выхватив из железного строя свою жертву, раздался лязг стальных крыс. Беда стреляла как заведённая, но вскоре ей пришлось опустить лук - спины товарищей загородили врагов.
   Скоро последний робот осел и рассыпался на запчасти.
   - Ну и дела! - Гоша окинул взором стоящих на ногах. Гаврюша обрёл несколько ожогов на шкуре, и Беда его уже лечила. Кошмарный пёс Морда зализывал пострадавший бок, Скрим мазал себя какой-то святящейся дрянью. Дон, бывший причиной всей этой кутерьмы, нисколько не пострадал. Он выключил и сунул в рюкзак одну из крыс, которая вертелась на месте и нехорошо жужжала, скорбно постоял над остатками второй и наклонился над неподвижным роботом, связанным бинтами:
   - Народ... Да чтоб я застанился собственным электрошоком!..
   - Ты и так это регулярно делаешь, - буркнул Гоша.
   - У нас тут целый робот в отключке!..
   - И робо-раш на носу, - мрачно скрипнул Скрим.
   - Что?.. А, ну да, - рассеянно отозвался Дон, крутясь вокруг бесчувственного монстра. На его зелёной морде читалось "можно я оставлю его себе?". - Это же... это ведь... да ребята же!.. Несколько минут, я ему череп вскрою...
   - Через несколько минут черепа вскроют нам!..
   - Народ, ну я только немножечко... - Дон, не слушая, выхватывал из рюкзака приборы, цеплял на робота, опутывал проводами голову и корпус. - Люди, это же какой шанс!.. Даже если я не укротю его... укрощу... всё равно технические умения продвинет...
   - Времени нет, - отрезал Гоша. - Если бы мы могли одновременно нести его и взламывать... Всё, скачивай что на поверхности - карту там, ещё что-нибудь, добивай и погнали.
   - Карта... о, чёрт... это ещё что такое?.. А если?.. - Дон лихорадочно стучал по клавишам.
   Эмильен пару раз взмахнул электрической дубинкой и вернул её хозяину, достал из рюкзака длинный шест. Уперев один конец в плиту, налёг, палка согнулась. Хмыкнув, Эмильен пропихнул шест под бинты, пеленающие робота, и вопросительно глянул на остальных.
   - Да, да!.. - возликовал Дон, хватаясь за другой конец шеста. Получилось, что робот повис на нём, прихваченный за ноги и руки, словно какая-то экзотическая дичь. - Сам потащу, я быстро...
   Гоша тяжело вздохнул, поинтересовался, зачем он по-прежнему водится с этим сумасшедшим, и оттеснил его могучим плечом:
   - И ломать одновременно будешь? Изыди, немочь зелёная, компом займись. И свои гляделки получше настрой, чтобы нам никого не попалось на пути.
   - Ай-ай, чиф, - пробормотал Дон. - Я сейчас, сейчас всё будет...
   Как будто над головами приключенцев порвали плотную ткань. Все запрокинули лица. Тёмное небо змеилось молниями, и разряды сходились там, где был маяк.
   - Ноги, ноги!..
  
   Емельян мотнул головой, прогоняя статы из поля зрения, и попытался осмыслить прочитанное на ходу. "Гальванизация", значит? Едва кончилось "Облучение", как ещё какую-то пакость подхватил.
   Впрочем, это ещё вопрос, пакость ли. Радиация вредит живой плоти и технике, но, видимо, не андедам. "Облучение" вынуждало товарищей держаться поодаль, но и повреждало роботов, оказавшихся рядом, а некоторые так даже и шарахались от него. Ещё водички радиоактивной глотнуть, что ли?
   "Гальванизация" же... Удары током на его мёртвый Образ влияют двойственно. С одной стороны, он теперь двигается быстрее и резче, а ещё имеется некоторый шанс в ближнем бою приложить противника молнией. С другой - страдает точность движений, а иногда тело пробивают судороги... вон, Гоша ворчит, что он дёргается. Да, неудобно так нести. Поскорее прошло бы.
   К счастью, им не встретилось больше противников, с которыми пришлось бы разбираться "расширенным составом". Остальные вполне справлялись с редкими атаками небольших групп стальных крыс и ржавых омов. Молнии били в вершину холма, стало вовсе темно. От земли поднималось сияние, плиты искрили где-то по сторонам.
   Дон засмеялся. Он бежал рядом, придерживая компьютер, и что-то пытался делать на ходу.
   - Выбрались, - сказал. - Ещё немного, и...
   - Захлопнись, придурок! - голосу Гоши вторил скрежет Скрима. - Сам же знаешь, примета!..
   Дон захлопнулся, придавленный недобрыми взглядами товарищей.
   - Ну, у нас Беда есть, - пробормотал. - Любую примету нейтрализует своим "Пофигизмом".
   Беда покосилась на бегущего рядом с ней зелёного тоже без особой приязни. Открыла рот, собираясь что-то сказать, и тут грохнуло. На плите, которая искрила справа, полыхнуло, и возник светящийся силуэт, пронзаемый молниями. Несколько секунд, и существо обрело телесность.
   Высотой в два с лишним метра, монстр-робот был похож на кабину грузовика, водружённую на две мощные лапы, напоминающие ноги динозавров. По бокам морды-кабины были установлены пулемёты.
   - Ой-ёй, - тихо сказал Гоша. Не сговариваясь, отряд забрал влево, и платформа с осматривающимся роботом исчезла за холмом. - Всё, времени нет возиться с железным болваном, бросаем!..
   Робот лязгнул о каменистую почву.
   - Задайте-директивы, - скрипучим голосом сообщил. Помолчал и добавил. - Ой-ёй.
   - Ой-ёй, - сказала и Беда, остальные просто замерли, глядя на ношу оторопело. И только Дон улыбался довольно.
   - А с железным болваном уже всё!.. - он наклонился и собрал с робота провода и приборы, вытянул шест из обвязок. Емельян отозвал бинты, и робот поднялся, посверкивая синими глазами.
   - Дон, ты на весь мозг крезанутый гений, - сообщил Гоша, разглядывая подчинённого монстра.
   - Ага!.. - радостно согласился зелёный, но его весёлая лыба перекосилась, когда позади что-то грохнуло. Дон озабоченно оглянулся и воткнул посох в землю, уронил на морду маску. - Сейсмодатчики показывают...
   - Что эта фигня идёт за нами, - продолжил Гоша. Что-то сверкнуло прямо по курсу.
   - И ещё какая-то фигня ждёт нас впереди. Много мелочи, судя по картинке.
   Беда развернула перед Гошей экраны убежавших вперёд кошек. Тот зашипел сквозь зубы.
   - Мимо валят... как будто, стоит им нас увидеть - все наши будут. Твоих не заметят?
   Беда торопливо отозвала призванных существ, и в экранах понеслись сухие деревья, лужицы с пересохшими земляными струпьями на дне, окопы.
   - Впереди толпа мошкары. Позади один, но большой. Васаби не слаще хрена, но звучит экзотичнее... Согласно первоисточнику, этот робот не может лазить по крутым склонам. Но если мы поднимемся, нас могут засечь другие. Можно было бы перегородить это место чем-нибудь...
   - Те мешки перетаскать? - указал Емельян.
   - Времени не хватит.
   - Тогда как насчёт болота? - спросила Беда, вызвав недоуменные взгляды. - А, я же вам не показывала. Я могу сделать болото.
   - Как твой Мертвяшка?
   - Ну... побольше. Вот это место запросто перекроет, - Девушка указала, какое.
   - Тогда делай.
   - И побыстрее, он уже близко!.. - поторопил Дон.
   Емельян хотел напомнить, что заклинание это выполняется небыстро, но смолчал. Девушка отошла и опустилась на колени, приложив ладони к земле.
   - Эй, народ, - неуверенно позвал Дон. - Не хочу вас отвлекать, но большой железный парень уже на подходе, и...
   Все попятились, только Емельян остался рядом с волшебничающей девушкой. Наконец сухая почва заколыхалась, потемнела, зачавкала под ногами. Болото расходилось, перегораживая неширокий проход.
   В следующий момент Емельян, перехватив Беду поперёк талии своими бинтами, сдёрнул с места и поволок за собой.
   Отряд поднялся на холм, но не на самую верхушку. Гоша бежал последним.
   - Круто, - оценил, оглянувшись. - Да ты просто кладезь скрытых талантов!
   - Ага, очень глубоко скрытых, - буркнула Беда, выбираясь из обвязок напарника.
   - Кстати. Про глубину...
   - Нет, полностью робот утонуть не сможет, перебредёт. Будь уровнем поменьше... и ростом пониже - может быть, абилка и прокнула бы. А так разве что Ржавчину подхватит.
   - Печально. Дон, сканеры в пассивный режим, или как там у тебя... Скрим, "инвиз" надень.
   Дон пощёлкал посохом, Насекомьи Жвалы окутался туманной пеленой и пропал из виду, оставив неясно бликующий прозрачный силуэт, искажающий то, что было за ним.
   Они притаились. Глазами отряда выступала кошка, подсаженная на самое большое из чахлых деревьев. Было видно, как железный монстр потоптался около болота, даже протянул одну лапу, поводил над хлябью, двигая пальцами и озадаченно гудя.
   Повернулся и затопал прочь.
   Все перевели дух.
   - Ждём, - сказал Гоша.
  
   Больше всего Беда опасалась, что болото начнёт иссыхать прежде чем робот уйдёт. Но ей на сей раз свезло. Девушка покрутила головой в поиске чего-нибудь деревянного, по чему можно постучать, в конце концов щёлкнула ногтём по деревянной плашке на собственном поясе. Робот ушёл, и через пару минут Дон объявил:
   - У меня есть две новости. Хорошая - железяка пошла на маяк. Плохая - мы не вписались в график. Робо-раш уже начался.
   - Прорываемся или ждём? - спросил Гоша. - Выход рядом. Я за прорыв.
   - Тоже.
   - Согласен.
   Трое сокомандников высказались.
   - Чего ты на меня смотришь? - буркнула Беда напарнику. - Большая часть сказала своё слово, выбора нет.
   - Почему же? - спросил Гоша. - Вы можете идти с нами - или сейчас разбить группу.
   Меня, бывало, бросали, но я не оставляла своих никогда... - вслух она сказала другое:
   - Ещё чего, вместе шансов больше.
   - Тогда вперёд, - сказал Эмильен.
   - Не так быстро, - Гоша помедлил и заговорил жёстко. - Демократия кончилась. Я и Дон ходили по территории, захваченной всяческими рашами. Так что внемлите, мягкокожие, и сразу подчиняйтесь приказам. Один допустит косяк - сольёмся все. Держитесь друг друга и слушайте меня.
   Эмильен кивнул, признавая чужое главенство.
   - Так, народ, приготовили склянки с радиоактивной водой, - сказал Гоша. - Эмильен, пали если только всё обернётся плохо, и уж тогда не жалей патронов.
   - Емельян меня зовут. И... как бы нечего жалеть.
   - Что? - Гоша оглянулся.
   - У меня... вообще-то... нет патронов.
   Акулья Пасть разинул пасть, Скрим растопырил хелицеры.
   - Чиво? - басом переспросил командир.
   - Они тебя напарили, Гош, - "перевёл" Дон.
   - Ага... - заторможенно пробормотал Гоша. Сунул руку в рюкзак, выгреб горсть патронов и сунул ему.
   Емельян торопливо перезарядил обрез. Беда рассовывала по карманам быстрого доступа склянки с радиоактивной водой. Дон выдурил у неё конденсатор и возился со своим посохом.
   Сам Гоша снял и убрал в рюкзак части своей брони, накинул плащ, похожий на тот, что носила Беда. Скрим приладил на бедро подобие колчана и разложил перед собой полудесяток дротиков, попросил Эмильена пройтись своей "Ржавчиной".
   Андед выполнил просьбу и занялся собственной аммуницией, потом глянул на девушку, и:
   - Беда, что у тебя с сапогами?
   - Беда у меня с сапогами, - буркнула та. - Кончились ещё возле радиоактивного источника. Вляпалась в какую-то пакость, а потом раздолбала во время бегства, и ещё крыс ими пинала...
   Она стянула разбитые сапоги, достала свои тапочки-опорки и глубоко над ними задумалась. Эмильен полез в рюкзак и вытряхнул кирзачи, кусок гоблинского плаща. Разодрал надвое:
   - Держи. Что, наматывать не умеешь? Смотри - ставишь ногу так, и...
   - Предпочитаю кроссовки, - Беда потопала, материализовала карту и принялась читать. Пробежала глазами строчки раз, другой, заморгала удивлённо. - Это ещё что? Тут почему-то...
   Поглядела на Емельяна, на Гошу и поспешно приняла невинный вид. Гоша аж рассмеялся:
   - Неужели не знала?
   - Что - не знала? - неубедительно удивилась девушка.
   Скрим хохотнул скрипуче, Дон скалился. Беда вздохнула и повела перед собой рукой, убирая из поле зрения видимые лишь ей статы. Посмотрела на свои сапоги, на кирзачи Гоши.
   - Ага, и у меня тоже, - он шагнул с ноги на ногу. - Кажется, это едва ли не самая первая обнаруженная скрытая комбинация предметов. Я думал, все в курсе, что если надеть кирзовые сапоги вместе с портянками, получишь небольшую прибавку к выносливости и скорости.
   - Впервые слышу, - Беда покачала головой, прошлась туда, сюда. - Знаю, что красная обувь даёт бонус к скорости...
   Гоша снова переступил ногами, скрипнув сапогами с красными полосами.
   - Кстати, насчёт скорости, - Беда добыла из рюкзака свиток с крылатыми сандалиями на печати. Гоша хмыкнул:
   - Сбереги до последнего рывка.
   - Крайнего рывка, - непонятно поправил Дон.
   - Принято, - девушка убрала свиток в карман быстрого доступа. Гоша разглядывал экраны, вывешенные перед нею, отдавал команды, Беда транслировала их кошкам, которые были сейчас их глазами.
   На экранах шли отряды. Двойки, тройки, пятёрки стальных крыс, ржавых омов, вольтов, герцев, каких-то вовсе странных тварей, двуногих, многоногих, колёсных, пробирались мимо холмов, в которых они засели, маршируя в сторону маяка.
   - Сейчас, - одними губами прошептал Дон, по каким-то признакам сочтя, что сейчас будет некоторый перерыв в плотности этого железного потока.
  
   Приключенцы пробирались через робо-раш, минуя идущих к маяку роботов. Призванные Беды наблюдали, Дон пускал в ход умения техника, сканируя окружающее, Гоша командовал. Они таились в складках местности, пробегали открытые пространства, ползали в кустарниках и застревали у заграждений из колючей проволоки.
   Пока им везло - команда лишь пару раз наткнулась на небольшие чужие отряды, ухитрившись придавить нескольких роботов по-тихому, не дав поднять им тревогу. Условность Игры, размышлял Емельян. Понятно, что робот, будучи атакован, способен мгновенно дать знать своим. Но кто-то, кто устроил эту Игру, счёл за благо давать подобным им потеряшкам шанс прорваться через робо-раш.
   Вот, значит, что это такое. Бывают ли другие? Наверняка. Какие-нибудь гоблин-раши, пигмейские нашествия. Против полчищ низкоуровневых тварей никто не продержится долго. А если массовая миграция ядовитых жаб? Его воображение отказалось представлять картину сотен и тысяч пестрошкурых прыгающих и квакающих огнемётов.
   Они в очередной раз приостановились, и Беда повела вперёд своих кошек. Гоша прикидывал дорогу. Оказалось, что роботы склонны игнорировать Чернушку и Чернушку Намбо Ту. Возможно, предположила девушка, монстры этого типа вообще не видели порождения волшебства, разве что те совались им прямо под ноги, колёса и лапы. А вот на технологических тварей Дона роботы реагировали однозначно недружелюбно, и зелёный умело это использовал. Двух своих слабых, но достаточно прыгучих крыс он пожертвовал нарочно, чтобы отвлечь монстров. С третьим подчинённым случилась осечка - барон вдруг закрутился на месте, потом замер и... присоединился к шествию роботов. Перехват сигнала, ничего не поделаешь, прокомментировал тогда Дон, а Емельян задумался, нет ли чего-то подобного для мёртвых существ, и не может ли кто-нибудь "перехватить" у него "сигнал" Гаврюши.
   - Открытое место, - сообщил наконец Гоша. - Мы здесь не проползём, не протыримся и не прокрадёмся. Так что придётся бежать. Слушай порядок выдвижения... Гаврюша, Мертвяшка и Прищепка - позади всех, будут щитом против пуль и всяких прочих лазеров. Так, народ, быстренько сообразили для Прищепки хоть какой-нибудь доспех. Дон, забрал бы ты у своего бластер.
   Зелёный вручил взамен конфискованного оружия дубину, Беда под одобрительное ворчание Скрима тоже забрала меч у Мертвяшки, получившего гоблинский костяной топор.
   - Ты?.. - Гоша обернулся к Емельяну, указывая на Гаврюшу. - Не хочешь? Ну, хозяин барин.
   Именно что хозяин, подумал Емельян. Я - его создатель и повелитель, а он - не боевой товарищ, а призванное существо, всего лишь элемент игры, вроде какого-нибудь предмета... очень полезного, надо сказать. Атака, защита, два заклинания... Беда как-то мимоходом обронила, мол, ему повезло - мёртвый монстр, принесённый откуда-то хвостатым в плаще для проверки магии Емельяна, был на несколько уровней выше, чем те, которые могут встретиться в этой локации, если не считать каких-то "полубоссов" и "боссов"...
   Пусть в этом рывке к выходу Гаврюше суждено пасть, но он не заберёт у него оружие и броню, чтобы сохранить предметы.
   - За призванными я и Эмильен, как самые пулеустойчивые.
   - Емельян меня зовут.
   - Впереди Беда, Дон, кошки, крысы и Морда. Скрим, ты в "инвизе" бежишь в сторонке, - продолжил Гоша инструктаж. - Стреляйте и рубите только тех, кто загораживает дорогу, на мимохожих не обращайте внимания. Если попадается большая группа, по моей команде даёте мне дорогу, я выполняю "таран"...
   Эпизод 18. Прорыв
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Ржавые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   - Как на вольный Терек,
   На широкий берег
   Вывели казаки сорок тысяч лошадей...
   Емельян голосил во всю глотку, благо теперь тишину было соблюдать необязательно, все близкие роботы и так их. И хорошо, что ему для того, чтобы говорить - и петь!.. - не нужно даже набирать воздуха в грудь.
   - Лыжню!.. - взревел Гоша.
   Беда с Доном едва успели шарахнуться, когда Акулья Пасть окутался синим свечением и ринулся вперёд, сметая группу омов, оказавшихся на пути. После чего остальным оставалось только добить их и возобновить движение. Гоша замедлил бег, снова оказавшись рядом с Емельяном.
   Тот на бегу махнул рукой, как будто бросая лассо, и бинты с руки скользнули змеями по земле, захлестнув ноги парочки роботов, которые явно вознамерились их перехватить. Скрим в "инвизе" проявился на несколько мгновений, ударил позаимствованной у Дона электрической дубинкой, оглушая одного, рубанул второго чёрным мечом в левой руке - и клинок снял голову с плеч робота. Круглый металлический череп прыгал и и катился по кочкам, Дон стал забирать к нему, собираясь подхватить на бегу. Гоша рыкнул, и техник с огорчением вернулся в строй.
   Емельян продолжил горланить:
   - Любо, братцы, любо...
   Нет, он не сошёл с ума, и упоение боем (которое, похоже, теперь вовсе не было ему доступно) тут не при чём. Просто Беда кстати вспомнила о найденной в подвале пятилитровке браги и странном позаимствованном у гоблина умении. Все бахнули по стаканчику, и Емельян завёл Застольную Песню.
   К счастью, одним из положительных бонусов выпивки оказался именно плюс к скорости. И теперь Емельян с трудом поспевал за остальными. А за ними собрался целый отряд роботов, не могущих догнать дерзких вторженцев. Вот и оглушённый Скримом робот, очухавшись, к ним присоединился.
   - Беда, ломай!.. - скомандовал Гоша, девушка выхватила свиток и сломала печать. Из него словно ветер вырвался, мгновенно разорвав пергамент в клочья, Емельян споткнулся и полетел бы кубарем, если бы Гоша не поддержал его за ворот. Впервые на него подействовало усиливающее заклинание!.. Вокруг ног проявился маркер чар в виде небольшого светлого вихря, и бег ускорился. Группа рванула вовсю.
   Мертвяшка и Гаврюша, однако, отставали. Стреляющие на бегу роботы не отличались точностью, но их всё же было слишком много. Пал Мертвяшка, но Беда вызвала его вновь... и опять... и снова... Этот был, кажется, уже шестой с начала забега.
   Гаврюша, однако, держался, хотя его полоса жизни уже несколько минут сияла тревожным жёлтым.
   - Вот она!.. - крикнул Скрим и издал вопль, который ещё больше ускорил живых членов группы.
   - Шеф, там какой-то забор... И там люди!.. - закричал вдруг Дон.
   Емельян пригляделся. Впереди возвышалась арка, похожая на ту, которая переместила его на Ржавые Болота. Только эта была пуста и выходила в небо - похоже, здесь был крутой склон.
   Вокруг арки были возведены импровизированные баррикады. Бетонные блоки, мешки с землёй, какие-то брёвна и кучи камней. Ходили люди и нелюди, были видны какие-то магические эффекты.
   - Да чтоб мне Императрица... - прохрипел Гоша и вдруг заревел во всю глотку: - Паровоз!.. Тащим паровоз!..
   Емельян подумал, что это какая-то специфическая шуточка, вроде возгласа "лыжню!", которым он требовал освободить дорогу, задействуя свой волшебный "таран". На импровизированных баррикадах поднялась суета, послышались встревоженные возгласы, в проёме участка кирпичной стены показались дула древних мушкетов, луки-арбалеты, причудливые навершия магических посохов и какие-то вовсе странные излучатели, вроде бластера Дона. Люди - и другие создания, которых угораздило оказаться за стенами импровизированной крепости, засуетились.
   - Идёт паровоз, чтоб вас всех, народ, бегите! Или... - на ходу Гоша оглянулся, пытаясь сопоставить численность и силу людей, замеченных впереди, с преследующими роботами. - Или деритесь! У нас паровоз, сплошь роботы!..
   - Наш паровоз вперёд летит!.. - в тему завёл Емельян, когда значки баффов над товарищами замерцали.
   - Гоша, это ты, придурок?!. - завопили грозно с баррикад. Голос был женский. Гоша вжал голову в плечи, насколько это было возможно при его телосложении.
   - Ох, беда...
   - Чего? - откликнулась девушка.
   - Ты не Беда, ты так, небольшая неприятность... настоящая Беда - там!.. Только её здесь не хватало...
   Невидимая женщина принялась распоряжаться. Бестолковая суета застигнутых снаружи прекратилась, часть устремилась внутрь через проёмы, открытые в баррикадах, другие остались прикрывать. Дон и Беда замешкались перед затором.
   - Прикрываем!.. - воскликнул Гоша и обернулся с таким рвением, что Емельяну показалось - он предпочтёт вовсе остаться здесь, драться со всеми преследователями в одиночку и пасть смертью храбрых, чем встречаться с обладательницей грозного голоса.
   Не хватало только, чтобы роботы на наших плечах ворвались на укрепления, подумал Емельян, останавливаясь тоже. Рядом появился Скрим, Гаврюша поравнялся с ними, откуда-то возник в очередной раз убитый и возрождённый Мертвяшка, выпрыгнул пропавший было вовсе Морда...
   И началась битва.
  
   Беда застряла в сутолоке перед узким проходом внутрь. Её толкнули, оттоптали ноги, обругали. Она потеряла стрелу, уронив с тетивы. Наконец Дон выдернул её из толкучки и сумел прижаться к баррикаде, закрыв девушку спиной.
   Синекожая воительница в крылатом шлеме и сверкающих доспехах кричала команды, размахивая шестопёром, и хаос обрёл смысл. Часть игроков устремилась внутрь, другие побежали туда, где члены её отряда... вступили в бой!..
   Грохнул дробовик, обрез дважды стегнул картечью, полетели бутылочки с радиоактивной водой. Скрим издал боевой клич, меча свои дротики с обеих рук. В тон ему взревел Гаврюша, обрушивая дубину, полыхнуло синее пламя "волшебства" Гоши. С треском молний технологический эффект от Дона миновал товарищей и обрушился на роботов этакой мини-грозой.
   - Прикрываю, стреляй!..
   Беда бросила стрелу на тетиву, подняла и застыла, стараясь утишить дыхание. Нельзя стрелять, когда полоса усталости полыхает красным, этак можно и своих в спину поцелить...
   Как только индикатор пополз вверх и сменил цвет на оранжевый, девушка выстрелила поверх голов. Стрела канула в железном потоке. Выстрел, ещё выстрел... Хоть какой-то толк, раз уж проклинать роботов она не может.
   Пустив в полёт очередную стрелу, девушка прервалась, выхватила бутылочку и взвесила в руке, швырнула, целясь в спину Эмильена. Попадёт в Гаврюшу - тоже неплохо, в худшем случае угодит в робота. Удачно всё-таки они задержались у того родника, вода со скверной и радиацией, два в одном!.. - исцеляет андедов и наносит вред роботам...
   Зря она поминула удачу даже в мыслях. Бутылочка не попала ни в Гаврюшу, ни в Эмильена, ни в роботов. Хорошо хоть не угодила в кого-то из живых, а просто упала в грязь под ногами, даже не разбилась.
   Не успела Беда вздохнуть об извечном своём невезении, как бутылочка попалась кому-то под ноги... случайный пинок отправил её прямиком в морду робота, похожего на помесь мини-трактора и велоцераптора. Брызнули осколки стекла, полыхнули метки дебаффов, и робот завертелся на месте. Бойцы своего не упустили, в несколько ударов его демонтировав.
   Дон восторженно завопил боевой клич, продолжая обстрел заклинаниями.
   - Ура, мы ломим!.. Гнутся шведы!.. - заорал невпопад Эмильен. Беда торопливо выхватила из рюкзака пузырёк с гоблинской брагой и в один момент высосала.
   Отряд сдерживал натиск железных монстров, отступая к баррикадам. К месту боя подтягивались солидные мощные роботы, которые ходили медленней своих слабых шустрых собратьев. Они были похожи на строительную и уборочную технику, которая взбунтовалась против владычества людей. Рык двигателей, сухая почва летит из-под колёс и лап, ковши-пасти скалятся, отбойники-бивни норовят проткнуть, руки-манипуляторы пытаются схватить и разорвать. Вот Мертвяшку в очередной раз убили, Дон досадливо выругался, когда его робота один из "мини-экскаваторов" перехватил своей пастью поперёк тела.
   - Это средний босс! Роборотень!..
   Голова с торсом взлетели и покатились, нижняя часть туловища робота сделала шаг, другой и повалилась. Беду не оставляло впечатление, что она видела в каком-то фантастическом фильме нечто похожее.
   Впечатлённые предупреждением Дона и расправой над его роботом, игроки отпрянули. Хотя и не все - на морду роборотня обрушился вихрь ударов какого-то обоерукого мечника в чёрной кожаной броне. Световые эффекты расчертили металл, полубосс попятился было, потом рыкнул и боднул, прерывая комбо. Мечник застыл, попав под дебаф, над ним повисла железная пасть.
   Емельян толкнул мечника, и тот покатился... а в следующий момент железная пасть сомкнулась на теле Эмильена. Мумий взлетел, болтая ногами и размахивая бинтами, его тело, показалось Беде, вот-вот тоже окажется перекушенным. Индикатор его здоровья рывками проваливался в красную зону.
   Молния прочертила воздух, и Дон передёрнул свой посох на манер дробовика, прогоревший цилиндр батареи вылетел ему под ноги. Робот застыл, получив заряд в грудь. Беда закричала команды, Мертвяшка набросился, лупя робота по голове и длинной шее. Очухавшийся мечник зашёл с другой стороны, Гоша тоже оказался рядом, и они, словно свихнувшиеся лесорубы, обрушили град ударов на длинную шею. Гоша вставил топор на манер рычага в разбитую пасть и принялся отжимать механические челюсти.
   Робот вскинул морду, и Эмильен покатился, "выплюнутый". Вскочил, едва не переломившись в теле, одну за другой выпил и вылил на себя драгоценное содержимое двух склянок, ещё одна, брошенная Доном, врезалась ему в затылок. Андеда бросило вперёд - и он, даже не удосужившись оглянуться, снова ринулся в бой, обрушившись с комбо на роборотня.
   Помятая морда того аж заискрила под ударами. Робот отпрянул, застыл на мгновение и с гудением стал трансформироваться, его части двигались относительно друг друга, шея резко укоротилась, канула куда-то внутрь механизма пострадавшая башка. Жёлтый индикатор здоровья пополз в зелёную зону.
   - Берегись!.. - закричала мелкая девчонка в нелепо громоздких доспехах, орудующая разводным ключом размером с топор Гоши. - Сейчас жахнет, когда обора-а-а-а!..
   Из нутра роборотня вдруг ударил веер молний, раскидав окружающих. Досталось и свите полубосса. Вокруг советчицы полыхнул пузырь силового поля, и у девушки лишь волосы дыбом встали. Она обрушила удар своей странной палицы, какой-то зверёк проскочил у робота между ног, прыгнул в его потроха и рванул когтями раз, другой, выдёргивая искрящие провода, и умудрился выскочить прежде чем сходящиеся блоки расплющили бы его.
   Роборотень застыл, покачиваясь.
   - Я сегодня до зари встану, - сообщил Эмильен всем окружающим и в самом деле поднялся. Он дымился, дёргался и искрил. Похоже, основная сила удара роборотня пришлась куда-то в его сторону. Гоша походил на обгорелый корявый пень, украшеный гирляндами, в роли которых выступали разряды на броне и коже. Чёрный мечник и кое-кто ещё вовсе распались радугой, отправившись на перерождение. Из выживших часть предпочла отступить, другие торопливо лечились, обкастовывались и хлебали зелья. Эмильен выглотил очередную бутылочку, потянул руку за следующей и растерянно зашарил по карманам.
   Беда швырнула последний пузырёк, но промахнулась - счастливо разминувшись с Эмильеном, снаряд врезался прямо в морду роборотня.
   Тот затрещал и вдруг, разбросав окружающих, потопал вперёд, прямо к ней. Гаврюша, который неудачно стоял, оказался стоптан.
   У Эмильена вырвался возглас ярости, и он набросился на роборотня. Опешившие было игроки тоже обрушили удары на железные бока, забухали мушкеты, разнообразного вида бластеры-лазеры-шмазеры заплевались огнём, кольцами света, разноцветными лучами. Беда выстрелила, торопливо и неточно, стрела бестолково скользнула по морде робота. Следующая тоже лишь высекла искру. Дон прицелился посохом и всадил в распахнутую пасть заряд, робот взревел и, ослеплённый молнией, с разгона забодал баррикаду - зелёный и девушка бросились в разные стороны.
   Кажется, роборотень заработал себе "Сбой Гироскопа". На него ещё и бетонный блок сверху упал, и пока он не очнулся, Беда выхватила из рюкзака то, что попалось под руку. Рукоять чёрного клинка удобно легла в руку, девушка ударила в глаз.
   Броневое стекло со звоном треснуло, и острие вошло в голову монстра. Тот дёрнулся, едва не отшвырнув Беду, но та налегла сильнее. Разбитая глазница заискрила, Беда успела вообразить горстку пепла, ссыпающуюся в кирзовые сапоги, но... меч, оказывается, электричество не проводил. Роборотень осел, девушку дёрнуло вниз, она ещё и животом на рукоять налетела.
   Послышался характерный скрежет-треск, обозначающий гибель механического монстра, и после множественный звон лэвел-апов. Беда перевела дух, пытаясь осознать. Она в одиночку добила полубосса локации, на которого ходят десятками! Достаточно вспомнить, что она не могла разглядеть строки здоровья монстра - значит, он многажды превосходил её по уровням!
  
   - Ну, мать, ты крута!.. - высказался с другой стороны Дон, поднимаясь на ноги и перегибаясь через металлическую тушу.
   Беду он поймал как раз в тот момент, когда она не без труда, упираясь ногой в железную башку, выдирала свой меч... бывший клинок Скрима. Не раздумывая, скриншотнул. Восхищение добычей боролось с досадой - ведь он и сам мог нанести последний удар!.. Увы, отскочив в сторонку от вздумавшего сыграть в корриду монстра, он сшиб с ног какого-то недобитого мелкого робота и пока боролся с ним в партере, всё уже кончилось.
   Дон мотнул головой, напоминая себе - ничего ещё не кончилось, бой вовсю идёт!.. Он перемахнул тело робота и встал рядом с Бедой.
   Эмильен, Гоша и Скрим по-прежнему резались в первых рядах. Потеря командующего свиту здорово смутила... конечно, роботы не способны ни смущаться, ни бояться, но все ходившие в населённые соответствующими монстрами локации знали, что стоит убить старшего, и остальные на какое-то время "тормозят".
   Наверное, перераспределяют вычислительные мощности и подгружают дополнительные эвристические программы, призванные определить новый порядок действий, подумал Дон и аж сам собой загордился - такое сочинить в горячке боя!.. Чепуха как будто, однако ходили упорные слухи, что если ты будешь вживаться в Игру и всерьёз выполнять свою роль, действовать и мыслить соответствующе, рано или поздно сживёшься с ней достаточно, чтобы открыть недокументированные функции Образа.
   Эмильен вновь завёл песню. Вот уж кто серьёзно относится к Игре. Нажал кнопку в игровом меню или сказал "задействовать заклинание" - и в самом деле принялся петь!.. И всё сплошь незнакомое. Ну и репертуар, самому Дону только "чёрный ворон" оказался знаком.
   Они отбились от нескольких волн мелочи. Туша робота оказалась неплохим прикрытием. Дон даже успел покидать в рюкзак несколько разбитых остовов небольших роботов и сосредоточился, перебирая свои "технические заклинания". Товарищам, занятым "крупняком", его помощь как будто не требовались, справлялись. Жаль, конечно, Гаврюшу, которого роборотень в своём рывке затоптал. Зато питомец Гоши, почти мёртвый, покрытый множеством ран, вовремя прихромал к ним. Пока Дон прикрывал, Беда торопливо кормила страхолюда вяленым мясом и даже погладила по кошмарной башке.
  
   Отбились.
   Где-то ещё продолжался демонтаж роботов, кое-кто даже умудрился улететь на респаун, но уже было понятно - с конкретно этой волной робо-раша покончено. Гоша покрутил головой, разыскивая питомца. Тот тряс стальную крысу и на увещевания Дона "плюнуть гадость" не реагировал. Гоша торопливо достал карту питомца и отдал команду.
   Эмильен, склонившийся над местом, где пал и рассыпался на полигоны Гаврюша, смерил хмурым взглядом. Гоша обстоятельно поведал ему, что его пет - это не какой-нибудь призыв примитивный. Гоша прошёлся туда-сюда, поглядывая, не нужна ли кому его помощь. Гоша собирал трофеи, раскиданные под ногами, интересуясь даже самым никчёмным лутом.
   В общем, он изо всех сил тянул время, чтобы не приближаться к девушке, распоряжающейся обороной. Однако та в конце концов сама обратила на него внимание и призвала взмахом тяжёлой латной перчатки.
   Эпизод 19. На баррикадах
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Ржавые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   Всего за три десятка, прикинул Емельян. Мужчины и женщины, люди и нелюди, высокие длинноухи, короткие и поперёк себя шире бородачи, какие-то зеленорожие длиннорукие клыкачи. Инопланетянского вида существа, андеды вроде него, вовсе какие-то робоподобные, не вдруг отличишь от тех, кого они только что кромсали. Одеты и бронированы кто как: домотканое полотно, вызывающее в памяти смутное "свиты", "срачицы" и "порты", кое-как обработанные шкуры вроде тех, в каких щеголяли гоблины, их же кожаные доспехи с нашитыми деревянными-костяными-металлическими пластинами, что-то национальное вроде кимоно, кольчуги и латы европейского и русского образца, опять-таки восточные брони... А также джинсы и бронежилеты современного вида.
   Оружие тоже эклектичное: мечи прямые, сабли, ятаганы, копья, дротики, луки, арбалеты. Мушкеты, похожие на высверленные ломики, соседствовали с обрезами и винтовками, кое-кто мог похвастаться стреляющими приспособами фантастического вида.
   Емельян неторопливо брёл к Беде и старался всё это разглядывать по возможности незаметно. Образы, люди, игроки... сколько же их?
   Он подобрал подвернувшуюся под ноги деталь робота, оглянулся привычно и вздохнул, вспомнив, что Гаврюши нет, и никто не притащит ему трофей. Снова подумал о фразе Гоши. Её сокровенный смысл от него бежал. "Петы" - это вам не "призывы" какие примитивные, вот как? И что сие значит, в чём разница-то?
   Пихнув найденное в рюкзак, он уже со сноровкой вызвал записную книжку и пометил выяснить ещё и это. Вокруг у многих игроков были существа-спутники. Призывные, понятно, призывались. Так делает Беда, вытаскивая своих кошек и мёртвых воинов прямо из-под земли. Или создавались - из тела поверженного монстра, как делает он сам с помощью "магии", а Дон своей "техникой" комбинируя трофейные детали. А петы же тогда были... кем? Питомец Гоши обладал более свободным поведением, и знал больше "заклинаний". К тому же...
   Емельян добрался к Дону и Беде. Монстр Гоши сидел рядом на манер довольного пса, вывалив из пасти... ну, наверное, это язык.
   Емельян прикинул - так и есть, существо стало малость больше, на плечах прорезались какие-то шипы. Похоже, петы везде ходили с хозяином и "качались" вместе с ним, совершенствуясь в своих странных умениях. Любопытно, а ему можно будет завести такого питомца?
   - Йо, - поприветствовала его Беда. - Прикинь, я завалила эту тварь!..
   И она картинно поставила ногу на железную башку. Емельян прикинул и покивал.
   - Конечно, если бы вы ему сначала не вломили, у меня ни фига бы не вышло, - поторопилась добавить девушка. - Можно сказать, случайно вышло... если бы не набросился... если бы я бутылочку не бросила, и он бы не сагрился на меня... в общем-то, я в тебя целилась этой бутылочкой...
   - А, так это ты тогда попала? - Емельян потёр затылок. Беда помотала головой:
   - Это как раз Дон удачно бросил.
   - Удачно, если не считать того, что я-то в робота целился, - хмыкнул тот. - Причём в того, который как раз передо мной был, но он меня молнией, и... в общем, благодарностей не надо.
   Дон вступил на тело робота, вытянул шею.
   - Вот уж кого не пора бы спасать тоже?.. Сейчас голубая красотка сдерёт с нашего босса шкуру. Силой мысли.
   Емельян тоже оглянулся. Косички? Не похоже... Распоряжающуюся воительницу он сначала принял за человека с причудливым цветом кожи, но сейчас она сняла шлем. Вместо волос у неё оказались складки то ли кожи, то ли хрящей, то ли кости, образующие этакие щупальца, сходящиеся в подобие пучка на затылке, похоже - неподвижные. В остальном её можно было счесть за человека. В отличие от того же Гоши, который сейчас стоял перед ней, переминаясь с ноги на ногу, и что-то невнятно бурчал.
   Емельян припомнил, что синекожая в бою пользовалась точно такой же силой. Эта магия, проявляемая в виде всполохов голубого пламени, использовалась иначе и явно была куда мощнее возможностей Акульей Пасти. Недаром тот так перед ней робел... Но снятие шкур то ли отменялось, то ли откладывалась на потом, обменявшись несколькими вполне мирными фразами, двое кивнули друг другу. Девушка неожиданно растянула тёмные губы в улыбке и похлопала собеседника по плечу, для чего ей пришлось подняться на цыпочки. Коротко глянула в их сторону, кивнула и отправилась по своим делам.
   Гоша же потопал к ним, улыбаясь во всю свою акулью пасть.
   - Всё с ними ясно!.. - заявил ещё издалека. - Будьте готовы, сейчас могут ещё налететь.
   Все всполошились.
   - Игровые зоны с позавчера колбасит, - сообщил командир, подходя. - Новые монстры на боевых локах, в мирных тоже не всё слава богу...
   - Насчёт этого мы в курсе, и что? - сказал Скрим, возникая рядом.
   - А то, что надо разведывать обстановку, прежде чем куда-то соваться в таких условиях, - наставительно сообщил Гоша. - Это место, оказывается, знаменито... ну, два дня как. После того, как здесь одна за другой слились несколько мощных пати, какие-то шустрые ребята придумали фишку. Устраивают засаду на проходе. Роботы идут мимо, но одиночки-самоубийцы специально дразнят их, собирают "паровозы" и сбрасывают на товарищей. А те обороняются в удобном месте. Мы, можно сказать, послужили такой "командой дразнения".
   - Вот только явились рано, народ не успел подготовиться, и "в силах тяжких", - Гоша аж вздрогнул и обернулся, синяя подошла неслышно для него. Емельян разглядывал женщину. - Немало наших на респаун улетело... По вашей милости. Хотя и добыча неплоха... В общем, народ спорил, прибить ли вас, или сделать вид, что так и было задумано. Я, как есть самодурша и тиранша...
   Гоша поёжился. Синяя кашлянула, похоже, развлекаясь его реакцией.
   - И тиранша, - повторила с удовольствием, - своей волей велела считать вас временными союзниками. И вам придётся ими побыть.
   - Ребята, это Лазурь, моя, гм, знакомая, - пробурчал Гоша. - Капитан этой пати, чья красота и крутизна уступает только её стервозности.
   Девушка улыбнулась, словно он комплимент сделал. Ребята поочерёдно представились.
   - Кем там предлагается нам побыть? - поинтересовался Емельян.
   - Для вас - кем угодно!.. - Дон изобразил поклон и был одарён благосклонной улыбкой.
   - Ну, ты за всех-то не говори, - скрипнул Скрим.
   - У нас большие потери, - повторила Лазурь. - Пятёрка бойцов пригодится. Покрошите вместе с нами монстрятину, пока наши мёртвые не вернутся.
   - Час, - торопливо сказал Гоша.
   - Час - это ни о чём. Три часа.
   - Эм... я не могу, - сказала Беда. - В общем, робо-раш... Я бы хотела... пожалуйста, позвольте мне уйти прямо сейчас.
   - Я с ней, - тут же сказал Емельян. Лазурь миленько улыбнулась, и он подумал, что "комплимент" Гоши был сущей правдой.
   - Тобой и так недовольны за то, что ты вальнула полубосса. Вы, кажется, сочли, что торг уместен. Это не так...
   - Девчонке надо подобрать тело, - сказал Гоша торопливо. - Она померла где-то... в Гнилых Болотах, и вроде недалеко, эм?.. От робо-раша.
   - Какой ещё робо-раш в Гнилых... - начала синяя, осеклась. Усмехнулась. - А ведь и в самом деле. Знаете, как мы получили это место? За него уже несколько драк было. Не так давно столкнулись одновременно три пати, да ещё и роботы налетели. В общем, когда мы подошли, осталось только добить тех, кто выжил. Но часть роботов удрала, спустилась по лестнице в Гнилые Болота. Говорят, они прошли аж половину локации, учинили нехилый геноцид игроков и монстров, а потом просто встали, заржавев.
   - Но до этого успели сожрать меня, - мрачно сказала Беда. - Вот откуда они взялись там.
   Синяя посмотрела на неё с чем-то отдалённо напоминающим сочувствие.
   - И что, время на возвращение тушки кончается?
   - Лучше иметь в запасе, - Беда дёрнула плечом.
   - Истинно так. Но сейчас, я полагаю, вам всё же придётся драться, - улыбнулась Лазурь. - Потому что...
   Она запрокинула голову. Большая белая птица пролетела низко над баррикадами, - Емельяну показалось, это была сова, - и села где-то в лагере. Тут же поднялась суета.
   - Наши герои с "паровозом" на подходе, - сообщила "капитан пати". - Если вы сейчас сбежите, очень может быть, что нас снесут как раз из-за вашего отступления. И тогда роботы вновь прорвутся в Гнилые Болота и укусят вас.
   - Ты нас буквально принуждаешь, - буркнул Гоша.
   - Ага, - легко согласилась Лазурь.
  
   Назначенные героями выглядели любопытно... как, впрочем, все вокруг.
   Черноволосая девушка в кожаной защитной куртке с кольчужными вставками воронёного металла, в кожаных леггинсах и сапогах, со шпагой в руке и кинжалом на поясе, бежала лёгким прогулочным шагом. Изредка оглядывалась на толпу роботов, следующих за нею. Взмахи шпаги оставляли в воздухе светящиеся узоры, и поперёк пути механических монстров вдруг появлялись брёвна, из-под земли выскакивали каменные шипы, или трескучая молния, сорвавшись с острия, проходилась по рядам металлического воинства. Всё это мало повреждало техномонстров, но тормозило.
   Рядом с девушкой скакал здоровенный чёрный пёс. Иногда он оглядывался тоже и лаял, из похожей на медвежий капкан пасти вырывалось облако темноты и обрушивалось на роботов. Видимого вреда оно не наносило, но задерживало. Дальние атаки роботов не оказывали практически никакого действия, выстрелы рикошетили от защитных сфер, вспыхивающих вокруг волшебницы и её питомца.
   Пёс гавкнул в иной тональности, рядом с девушкой повисла метка какого-то баффа. Последние несколько десятков метров до баррикад волшебница со шпагой ускорилась, грациозно вспорхнула на заграждения и спрыгнула внутрь.
   Пёс махнул следом, весело брехнул и привстал на задние лапы. Не пет, только и подумал Емельян, когда "собака Баскервилей" остановилась и стала преображаться. Выпрямилась, тело раздалось, морда укорачивалась, задние лапы удлиннялись и выпрямлялись, передние превращались в руки.
   Скоро на месте чёрного пса стоял игрок, высокий худой мужчина, вооружённый сходно с напарницей - шпага, кинжал, кожаная одежда. Он повёл перед собой рукой, материализуя два предмета, похожие на бронежилеты, выращенные из древесины. Один вручил девушке, второй надел сам. Подоспевшая Лазурь и её свита помогли им облачиться, атаманша перекинулась несколькими фразами и отдала последние команды.
   И тут волна роботов захлестнула баррикады.
  
   Пятёрка товарищей по путешествию осталась позади всех, прикрывая стрелков. Им было предложено не соваться в основную драку. Понятно, не желают делиться добычей и опытом, но всё же оставили в качестве подстраховки.
   Что ж, подумала Беда, похоже, ей вообще не придётся поучаствовать в битве - по сравнению с "паровозом", который они ненароком притащили, количество и сила роботов, увязавшихся за девушкой и псом, были точно выверены. Как раз такую "порцию" группа, собравшаяся у спуска, могла "переварить" без особого для себя труда и не теряя своих.
   Гоша, Скрим и Морда смотрели на рубилово и печально вздыхали, как детишки за витриной кондитерской. Каждого пропущенного первыми рядами и прорвавшегося к ним робота чуть ли не на пальцах разыгрывали. Дон вовсе самоустранился, найдя себе дело поинтереснее, возился уже со второй стальной крысой и только облизывался на трофеи, которые в паузах между схватками успевали подбирать вояки Лазури. Эмильен, тоже поглядывая на бой и нечасто вмешиваясь, что-то читал у себя и делал заметки. Без Гаврюши он выглядел сироткой, и тихо пел что-то невесёлое. Беда достала из рюкзака шаманские примочки и понемногу крафтила. Её Поглощение Души кончилось давным-давно, однако умение крафта "зацепилось". И сейчас девушка мастерила амулеты начального уровня, изредка поглядывая на бой и в противоположную сторону, прикидывая. Ну как получится у неё какая-нибудь вещь на незаметность - не попробовать ли, пока все заняты?..
   - Там охрана, - негромко предупредил Скрим. - Присматривают, не пойдёт ли с нижней локи другая группа. Но и тебя не выпустят.
   - Знаю, - вздохнула девушка. - Вот бы мне твой инвиз...
   - Скоро время сохранения кончится? - спросил Потрошитель, разрубая на несколько частей железного неудачника, оказавшегося напротив. Беда поддела носком сапога укатившуюся к ней голову, ничего не ответила. Хотя в Игре не было понятия общего уровня персонажа, всё же относительную силу Образа можно было определить по времени, в течение которого можно подобрать "тело". Чем прокачанней персонаж, тем меньше ему даётся часов, чтобы найти себя-убиенного и вернуть экипировку и содержимое рюкзака.
   Вовсе незачем было знать посторонним о её "времени возврата". Беде с её невеликим прогрессом времени обычно хватало с запасом. Если бы чёртова арка перебросила её туда, куда перебрасывала обычно после смерти в Гнилых Болотах, она бы уже давно добралась до места смерти, вернула своё и отправилась бы в реал.
   И сейчас она ещё вписывалась. Но торчать на месте и тратить время ей вовсе не улыбалось. Если бы ей можно было драться, ожидание не было бы таким ... за это путешествие она продвинула несколько умений и обрела новые. Понемногу возвращается прежняя сила.
   Беда отдала команду и свернула экран кошки. Чернушка Намбо Ту - переименовать бы её, коряво звучит, как раз на сторожей со стороны лестницы и смотрела. Не пройти. В одиночку не проскользнуть. Да и всем вместе... можно будет уйти только со скандалом.
   Она поглядела в гущу боя.
   Лазурь махала мечом, колдовала и успевала ещё и командовать. Рядом плечом к плечу билась пара со шпагами, разя оружием и заклинаниями. Мужчина то и дело издавал воющие звуки, отчего, заметила Беда, питомцы членов пати на какое-то время "вдохновлялись", становясь шустрей и сильней. Специфическое заклинание поддержки петов, какой-нибудь "Командный Вой".
   Без особой надежды скопировать хоть что-то она активировала глаз. Тут же подцепила это самое, в действительности носящее название "Клич Поддержки", и с досадой удалила. Зато следующее скопированное Сглазом заклинание казалось перспективным. Женщина довольно ловко использовала его, бросая с острия шпаги чёрные верёвки, путающие врагам ноги. "Чёрные путы" были похожи на приём Эмильена с его бинтами. Жаль, сейчас-то его не испытаешь, может быть, кто обратит внимание - не стоит раздражать и так неприветливых "хозяев".
  
   Бой завершился. Никто из пати не распался на радужные пузыри, никто даже не пострадал серьёзно. Что ж, пати неплохо сработалось, хотя и было похоже со стороны на цыганский табор.
   Лазурь смахнула с меча масло и озабоченно ощупала клинок. Возможно, стоит отдать на заточку? А самой снова взять шестопёр.
   - Вон те?
   Гоша сотоварищи уже расселись и отдыхали. Лазурь кивнула рассеянно. Чёрная пара изучающе разглядывала пришельцев.
   - Ну надо же... - в голосе Бастиана прозвучали рычащие нотки. - Кого я вижу!..
   Он вдруг резко зашагал, Бастинда поспешила следом. Предчувствуя недоброе, Лазурь бросила меч в ножны и последовала за ними.
   - Значит, это из-за вас столько нашего народа полегло? - неприветливо спросила Бастинда, обогнав напарника. Гоша воздвигся во весь свой рост, поглядев на неё сверху вниз, ничего не сказал.
   - Роща Богомолов, месяц назад, - зло сказал Бастиан. Зелёный, к которому он обратился, растерянно заморгал.
   - Извините, - молвил смиренно. - Но в Роще Богомолов я никогда не был. У меня хватает братьев по Образу... даже сёстры есть. И все по большей части незнакомы мне. Что бы там ни случилось, я за них не отвечаю.
   - Да неужели? - Бастиан просто пальцем указал, Дон опустил взгляд - его трёхпалая рука поднялась к груди.
   - Ладно, это был я, - ухмыльнулся зелёный. - А у тебя был эсток с эффектом льда. Ты мне его сюда воткнул.
   Он ткнул себя пальцем в грудь.
   - И сломал, - сказал Бастиан.
   - Мне извиниться за это?
   - Ну, он мне дорого встал.
   Дон улыбался широко, неприятно, растеряв свою невинность. Гоша ссутулил плечи, его питомец рядом с ним напрягся. Скрим скосил глаза на своё запястье. Девушка нашла взглядом своего мёртвого воина.
   - А ещё дороже нам стоил твой посох, - рычаще продолжил Бастиан.
   - И в самом деле. Я же его тогда... тоже, того, сломал, - радостно сказал Дон.
   - Да уж, - пробормотал Бастиан. - И этот небось такой же?
   - Ага!.. - с энтузиазмом подтвердил Дон, трёхпалая ладонь сдвинулась по древку, что-то щёлкнуло и пискнуло. - А что? Очень полезное дополнение, между прочим. Да, я ещё и нашёл несколько мин по пути сюда...
   - Кстати, про мины. Я как раз припомнил специальную абилку моего Образа, - прохрипел Скрим, покрутив рукой с электронным наручем. - Называется "последний привет", может быть, слышали?.. Но я предпочитаю звать это заклинание "дерьмо случается". Как в оригинале. Шутка такая.
   - А у девочки призванный тоже, это самое, любит пошутить и обладает взрывным характером! - обрадовал Гоша, жестом "а вот и он!" как будто приветствуя подошедшего мертвеца.
   - Не говоря уж о том, что она и сама кое-на что способна. Например, повесить дебаффы, которые останутся и после... всего, - буркнула Беда.
   - Гонишь, - поморщилась Бастинда. - Такого не бывает, ни у кого... э?.. ты что же, та самая, которая?..
   - Не знаю уж, кто такая "та самая, которая", но у меня есть что-то вроде "последнего привета", - сообщила девушка.
   - Ну что, померились длиной посохов? - спросила Лазурь, которая незаметно подкралась ближе и молча выслушала странный обмен репликами. - А ты чего не хвастался?
   - А что я? - Эмильен пожал плечами. - Я обычный скромный андед.
   Беда ухмыльнулась не хуже троицы из Альянса Мутантов, и их гримасы убедили Лазурь и чёрную пару, что этот тихоня здесь опаснее всех вместе взятых. Командующая пати вздохнула тяжко. Надо было их сразу отпустить. Или убить. Абилки класса "последний привет" обычно надо ещё подготовить, прежде чем пустить в ход.
   А вот теперь что с ними делать прикажете?
   Эпизод 20. Гнилые Болота
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Гнилые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   - Поверить не могу, что нас просто взяли и...
   - Дон. Заткнись.
   Зелёный захлопнул пасть, ещё и руками морду закрыл и немо закивал. Вслед за ним закивали энергично его стальные крысы.
   - Клоун, - фыркнул Гоша. Да, они ещё не ушли далеко, так что стоит воздержаться от комментариев, чтобы не сглазить.
   Лазурь напомнила явно настроенным на драку "двум "Б" про ещё один обычай, согласно которому две враждебные группы, которых угораздило вместе отразить нападение монстров, расходятся мирно. Возможно, в следующую встречу они отправят друг друга на перерождение, но до возвращения в мирные локации статус перемирия действует.
   При этом атаманша не преминула сдёрнуть с путешественников часть карты и "цикл робо-раша" - временные последовательности активаций маяка и телепортов и само время миграций роботов (звучит просто жуть, правда?). Разумеется, Дон не расшифровал весь "цикл", но кое-что с помощью своих технических умений зафиксировал.
   Грабёж, натуральный грабёж, подумал Дон. С другой стороны - их и в самом деле могли и ограбить, и прибить. Возможно, только знакомство босса и синенькой (мы с тобой одного фэндома, ты и я!..) и угроза устроить "последний сюрприз" посередь лагеря предотвратили кровопролитие, уж очень был зол этот "Б". Эх, крутая была заварушка в Роще Богомолов, приятно вспомнить, хоть его и убили тогда.
   - А ты чем грозилась? - спросил он Беду. - Или блефовала?
   Девушка дёрнула плечом - "потом", но всё же соизволила объяснить:
   - Своим последним приветом я могла и всех присутствующих прошибить, и на территорию бросить такое, что им весь кайф обломался бы..
   - Круто, - подивился Дон, и хотел было задать ещё пару вопросов, но тут они вышли к Лестнице.
   Гоша отсалютовал стражам-наблюдателям. Те сообщение получили... надо надеяться, что это был именно приказ пропустить их, а не зарезать по-тихому. Трое смерили подозрительными взглядами. Крепкий дядька в мешковатом хаки, бронежилете и разгрузке, с обрезом. Парень со звериными ушами и хвостом, в камзоле под кожаной бронёй, с подзорной трубой и мечом на поясе. Эльфийка со снайперской винтовкой выше себя так и не спустилась с наскоро возведённой древесной платформы.
   - Нас предупредили, - сообщила свысока - в буквальном смысле. - Вы можете пройти.
   Дон прикусил комментарий и просто кивнул.
   Граница территорий представляла собой скалы. Гнилые Болота находились на десяток метров ниже, чем Ржавые. Лестница - монументальное сооружение, начинающееся с мощной металлической Арки. Шестерёнки и рычаги украшали её плоскости, на которых были выбиты, выгравированы, вычеканены условные изображения всевозможных роботов, каких можно было встретить на верхней локации. Ступени также были металлические... как раз до середины Лестницы, дальше шёл потемневший камень. Нижняя Арка, сложенная из камня и увитая ползучими растениями, была украшена, соответственно, изображениями чудовищ, которыми славились Гнилые Болота.
   Спускаясь, Дон специально пригляделся к обеим Аркам. Иногда тематика этих росписей менялась вслед за населением локации, но сейчас не было заметно новых персонажей. Стальная дуга первой Арки не дополнилась изображениями гоблинов и пигмеев, каменные столбы второй несли на себе резьбу по мотивам монстров Гнилых Болот, и только. Хм, непонятственно, что же творится на локах?
   Эмильен вслед за Доном внимательно разглядел изображения и, должно быть, пришёл к тому же выводу и тоже озадачился вопросом. Дон припомнил слух, мол, что через эти Арки каким-то образом можно осуществлять переход, недаром они так похожи на выключенные устройства телепортации из замкнутых не имеющих прямого сообщения с другими.
   - Ну что, распускаем пати? - спросил Гоша, когда они спустились вниз и ступили на сырую землю Гнилых Болот. Эмильен не сразу отвлёкся от разглядывания каменной Арки, и ответила Беда:
   - Я бы предпочла отойти немного дальше, - девушка указала глазами вверх. Резонно, подумал Дон, стоит не распускать покуда группу, а отойти подальше от Лестницы, чтобы выйти из поля зрения стражей. Мало ли... робо-раш скоро кончится, и у парочки в чёрном появится свободное время для отдыха. А лучший отдых, как известно, смена деятельности. Так, бегали они от монстров, ну как захотят побегать за игроками?
   Он опустил визор, пощёлкал настройками. Вздрогнул невольно, увидев прямо над группой длинную рубиновую нить, криво перечеркнувшую небо. Идеально прямая горящая спица взлетела, рухнула вниз и ткнулась в кору дерева в шаге от Дона.
   Тот, невольно ёжась, негромко сообщил приятелям, что наблюдает лазерный луч, каковой, несомненно, исходит от прицела винтовки в руках одной ушастой личности. Само собой, это ничего такого не означало, если бы Дону пришлось наблюдать за территорией, он бы тоже игрался с прицелом, но понимание того, что им в спины смотрят в оптику, прикрученную к вескому огнестрельному аргументу, хорошего настроения никому не прибавило.
   У Дона аж меж лопаток чесалось... чистое мучение, в его-то Образе попробуй там почеши.
   Гоша согласился с предложением проклинательницы и предложил всем не делать резких движений. Они неторопливо двинулись в Гнилые Болота.
   Сырая земля, лужи, травы и мхи. Кривоватые и низкие деревья, всё же куда более пышные, чем наверху, образовывали рощи и лески. Когда они вошли под сень одной такой рощицы, Скрим тут же "потерялся", набросив инвиз. Гошин пет и кошки Беды, до того вышагивающие чуть ли не строевым шагом, разбежались в разные стороны. Дон вывел на внутренние экраны визора менюшки своих крыс и задействовал давным-давно составленные программы поведения.
   - Найти тебе какой-нибудь труп? - радушно предложил Гоша Эмильену.
   - Труп?.. - не сразу включился тот. - Ах да, пожалуй.
   - Какие-нибудь особенные предпочтения?
   - Всё равно, - махнул тот рукавицей.
   Да, после Гаврюши ему любой здешний монстр хилым будет. Разве что полубосса завалить... Интересно, сможет он его поднять?.. Дон печально вздохнул. Собственных железяк придётся поберечь - материала взять неоткуда, разве что сверху роботы опять спустятся, и Гнилые Болота обладали эффектом территории, здешний климат оказывал на технологических существ скверное воздействие. А машинного масла в рюкзаке осталось не так много. Спросить, что ли, у Беды и Эмильена...
   - Ещё следят? - одними губами позвал Гоша. Дон вновь врубил фильтр оптики маски и увидел, что рубиновая струна лазерного прицела, невидимая обычным зрением, медленно качается над лесом, ныряет в листву, снова взмывает ввысь.
   - Похоже, потеряли... или просто оставили нас в покое.
   Струна застыла, сухо треснул выстрел. Дон вздрогнул. Беда аж подскочила.
   - Что?!. - Гоша застыл в полуприседе, наполовину вытащив дробовик из чехла.
   - Не по нам стреляют. По монстрам... наверное, потому мы и не встретили пока не одного, - Беда нажимала кнопки на экране, вывешенном перед собой. Кошка, управляемая ею, прокралась вперёд, брезгливо обогнула лужу и вспрыгнула на ветвь дерева, росшую невысоко над землёй.
   - Пигмей, - сказал Дон. - Расточительно - стрелять из снайперки по такой мелочи. И даже лут не подбирать.
   - Скучно, вот и развлекается. И, может быть, меткость качает. А насчёт лута...
   Какое-то небольшое существо подошло к трупику пигмея и подобрало предмет, упавший из монстра. Когда оно повернулось, наблюдатели сумели разглядеть небольшого, меньше метра росту, человечка, собранного из округлых каменных булыжников.
   - Карла, похоже, - прокомментировал Дон. - Интересно, чей он. Те, наверху, не выглядели заклинателями.
   - Может, из свитка существо.
   Существо удрало из поля зрения Чернушки, и Беда двинула её дальше.
   Скоро они миновали несколько рощ, перебрели небольшой ручей и вошли в значительный лесной массив. Тут их поджидал Морда, сидящий над придавленным гоблином. Лута с него не упало, и Гоша, оглядев тело, жестом предложил Эмильену располагать им.
  
   - Поднимись, - сказал Емельян негромко и, как и в первый раз, с его предплечий поползли исписанные символами бинты, охватили стремительно усыхающее тело. В глазах гоблина вспыхнул огонь, голова дёрнулась на свёрнутой шее, засияли нанесённые Мордой раны, поверх них легли серые витки. Пошатываясь, гоблин поднялся на ноги. Емельян затребовал его "сертификат" и, как было и с Гаврюшей, не понял почти ничего. Ясно было лишь то, что призванное существо получилось куда слабее. С другой стороны... интересно как.
   - Нарекаю тебя... Хлюпик, - подумав, сообщил Емельян, и гоблин кивнул головой. Здоровье, энергия, прочие статы, заклинание - только одно, Ядовитый Дротик. Вооружён гоблин был дубиной и тем самым дротиком в перевязи, и мог атаковать с расстояния или драться в ближнем бою.
   Что и показал команде в следующей схватке. Емельяну как-то неприятно было видеть гоблина, атакующего своих же.
   Он вновь вызвал и перечёл карту статуса, развернул примечания к своему заклинанию и пробежал строчки глазами. Повернулся к только что убитым:
   - Поднимись.
   - Э-э-э?.. - только и сказала Беда.
   - Твоё имя будет Дохлик. Хиляк. Сопляк.
   Члены команды лишь крутили головами, глядя на восстающих на поляне андедов. При попытке воскресить пятого мёртвое тело восстало, но первопризванный Хлюпик развалился. Емельян тут же отдал его имя поднятому.
   - Это чего?.. - икнул Дон, оглядывая выстроившихся мертвецов.
   - Никогда с некромантами не ходил? - Беда уже выглядела так, словно не она только что отвесила в изумлении челюсть. - Обычные заклинания поднимают скелетов или зомби, всех - одного уровня, и какое-то фиксированное число. Но есть чары более высокого ранга, они воскрешают существо, наследующее вид, силу и некоторые способности исходного материала. И, в зависимости от силы заклинания и исходника, можно поднять одного крутого монстра, или несколько таких... Дохликов.
   Емельяну осталось только кивнуть, внимая её лекции. Сам он только что обнаружил это свойство заклинания.
   - Значит, Гаврюша был равен четырём гоблинам? - впечатлился Дон.
   - Похоже, что так, - Беда небрежно дёрнула плечом. Емельян читал карты призванных существ. Барабаны Джунглей, два Ядовитых Дротика, Зазубренный Наконечник... У каждого по одному заклинанию, и пассивные бонусы к поиску тайников и ловушек в болотистых зонах.
   Он пробормотал что-то насчёт того, что надо выставить настройки своего небольшого отряда (назвать бы его как-нибудь?), повесил все умения на автоматическое срабатывание, продолжая внимательно слушать разговор товарищей:
   - А существуют заклинания ещё круче? - спросил Дон. - Поднимающие, ну, не знаю... сразу толпу крутых парней, или даже полубоссов?
   Беда кивнула неторопливо, торжественно.
   - Сама я с такими умельцами незнакома, но знаю, что есть заклинания, способные воскресить даже боссов. Представляешь, идёт такой, - она указала глазами на Емельяна, - а за ним кто-нибудь вроде Кузнеца из Подземелий Монастыря.
   Дон, видимо, представил, и поёжился.
   - А поднять кого-нибудь в реале возможно? - спросил Гоша.
   - Что?
   - Ну, эта градация заклинаний, о которых говорила Беда... скелеты, зомби, какие-то ещё твари. Поднятие монстров, сохраняющих свой облик и умения, воскрешение боссов. А дальше что - заклинания, которые могут сработать не на локах, а в реальном мире? Тела зверей там... или даже людей.
   - !.. - Беда забыла свою лекторскую манеру и энергично замотала головой, словно её сама мысль пугала. - Не бывает таких чар. Точно нет. Я бы знала.
   - И вообще, само предположение как-то стрёмно звучит, - Дон повёл плечами. - Жутковато.
   Словно специально подгадав момент, Скрим в своей обычной манере, "стрёмной и жутковатой", возник рядом из инвиза и бросил наземь... Емельян решил, что это фрагмент позвоночника какого-то зверя.
   - А всё-таки, - сказал, - почему ты так уверена? Есть же всякие чары, действенные и в реале.
   - Работают лишь боевые навыки, заклинания прямого урона и чары, обращённые на себя.
   - Ну да, Гопники... в смысле, Менты, способны считывать людям память и стирать.
   - Это их гильдийская абилка, - нервно сказала Беда.
   - А тот хайлэвел из Лиственницы, помните историю с самосвалами? - хмыкнул Гоша.
   - А девчонка из Лунного Дурдома и её карамельные чары, которыми она весь центр города однова накрыла? - Дон усмехнулся, как и все - но веселье быстро угасло, все смотрели на Беду, ожидая ответа.
   - Не знаю, - ту такое внимание явно не радовало. - Но если такие заклинания и вправду существуют, они открываются лишь на высоких уровнях, после выполнения каких-нибудь неявных квестов... и наверняка скрываются обладателями. Та девчонка из Хрустального Дворца со своей карамелью лишь народ развлекала, а мертвецы - это что-то не очень забавно. Какая нежить может быть создана из... материала реального мира, я даже представить себе не могу. И не хочу.
   Она поглядела на Емельяна.
   - Что? - вскинул тот брови. - Я готов идти.
   Взмахом руки прогнал висящие перед ним карты, изобразил вид "лихой и придурковатый", вскидывая руку в салюте. Гоблины выстроились в ряд и повторили его движение.
   - Ух ты, чувак, - сказал Гоша, обозревая их. - Ты реально поработал над поведением и реакциями.
   Емельян двинул губами, обозначая улыбку.
   - Ну а ты что скажешь? Может быть такое?
   Андед пожал плечами.
   - Не слышал. Я не так уж часто общаюсь со своими... сородичами. Действительно, жуть подумать - андеды из "материала" реального мира, из настоящих людей...
  
   На дальнейшем пути им попадались пигмеи, гоблины, странные твари вроде дикобразов, способных метать свои иглы на расстояние. Случалось встретить плюющихся огнём лягушек и каких-то зелёных ядовитых слизней.
   У очередного заболоченного озерца наткнулись на инсталляцию из черепов и костей, над которой полоскался призрачный флаг с черепом и рогом. Стоило к нему прикоснуться, череп затрубил в рог, раздался гулкий потусторонний рёв, и вокруг из грязи полезли зомби. Потом и полубосс выбрался, огромный андед, как будто сшитый из кусков трупов. Он размахивал тремя руками с внушительными тесаками, а потом ещё и взорвался подло, когда Гоша, Скрим и Емельян добивали его.
   - Не только у нас есть "последние приветы", - прокомментировал Насекомьи Жвалы, которому удалось почти избежать взрыва и заполучить лишь несколько царапин, кровящих светящейся жидкостью. Дон, вместе с двумя гоблинами и одним пигмеем разящий издалека, с некоторой завистью поглядывал, как Беда ощупывает Емельяна, убирая его раны. Гоша пил исцеляющие зелья и заедал вяленым мясом - кус себе, кус Морде. Два призванных гоблина и Мертвяшка пали в бою. Закончившая штопать напарника Беда махнула рукой, и очередной мёртвый воин подобрал улетевший в сторону чёрный меч.
   Сложнее всего было оказалось поделить добычу.
   - Толку-то от твоего Ядовитого Шипа против мёртвых, - укорил Емельян своего призванного. Убитый пигмей стоял, похожий на какую-то уродливую куклу. Остатка "мощности" заклинания не хватило на гоблина, но тварь помельче, оказывается, можно было поднять. Сейчас андед повесил уродливую голову и ковырял ножкой почву, изображая, что ему стыдно перед хозяином.
   - Чувак, я с тебя валяюсь!.. - сообщил Гоша. - Это же надо так вжиться в Игру, что даже такую реакцию на слова-триггеры задать своим призывным!..
   - Не, всё правильно, - сказал Дон. - Говорят, что если будешь серьёзно относиться к Игре, то и Игра...
   - Будет серьёзно относиться к тебе? - предположил Скрим.
   - Да, что-то вроде. Можно заполучить бонусы, какие-нибудь уникальные абилки...
   - Суеверие, - бросил Гоша.
   - Не скажи. Мы до сих пор не знаем, что такое Игра. Какой-нибудь выверт Ноосферы, или мы вообще на самом деле погрязли в сбойной Матрице, или на нас опыты инопланетяне ставят, наблюдая. Всё может быть.
   Беда кашлянула.
   - Насчёт наблюдения. Мы как будто выбрались из области, просматриваемой от сторожевых постов?
   Все обернулись назад, но Лестницу с их места было не разглядеть, и даже уступ-граница между локациями был едва заметен.
   - И "совместно нажитое имущество" разделили. Так что, расходимся? - спросила девушка.
  
   - Занятная парочка, - сказал Гоша. Дон подозвал к себе своего робота, достал масленку и принялся обрабатывать суставы и сочленения.
   - Уходят, уже далеко, - глянул на сканер. - Блин, масла хотел выпросить, да забыл.
   Они миновали болотце зомби, вместе прошли ещё немного и попрощались, разошлись, обменявшись контактами и обещав звонить друг другу. Игра свела - Игра развела...
   - Отправь свою железяку с запиской и деньгами, пусть принесёт.
   Дон только фыркнул.
   - У меня нет таких крутых моделей поведения. Эмильен, похоже, на все случаи алгоритмы собрал и теперь может своими ребятами вертеть как угодно. Командные слова, однако, придумал... Как он там? - "метнись набери водички". Я аж офигел.
   - А что тебе самому мешает такие программы поведения собрать? - поинтересовался Гоша.
   - Я не программист. Сам попробуй Морде приказать хоть что-то сложнее "пойди туда, загрызи того".
   - А Эмильен, значит - программист? - хмыкнул командир.
   - Может быть. Этакий юноша бледный со взором горящим, а то и вовсе малолетний вундеркинд.
   - Ты гонишь. Что ж он тогда песни древние пел? Я всего парочку узнал.
   - С чего ты взял, что древние? Может, бардовские, какой-нибудь фолк... или сам их придумал. Прикинь, если он пацан десяти лет, вот умора.
   - Кошка, - проскрипел голос из пустоты, Скрим медленно проявился из инвиза. - Следила за нами какое-то время, потом убежала.
   Наверняка девчонка не хотела, чтобы они оказались свидетелями того, как она свою тушку вернёт. Гоша кивнул своим мыслям, разглядывая визитки. Емельян... вроде Эмильен же был?.. - Король Мёртвых. Надо почитать гайды по Игре, с андедами он редко встречался и не знал, чего ждать от сего класса. И Беда, призывательница и проклинающая. Проклинающая...
   - А если, хм... Тот разговор, о возможностях колдовать в реальном мире. Она так среагировала... Что, если и она тоже?..
   - Разверни, - потребовал Гоша, Дон помолчал.
   - Ну... способна проклинать в реале.
   Повисла тишина.
   - Заценили крутизну её проклятий? Как будто соплячка, но хвалилась, что прошибает всех только так... да мы на себе испытали. И обладает способностью к "последнему привету", - Дон пересказал обмен репликами у Лестницы. - Вот я и подумал, что она способна проклинать и в реальном мире. Не только Образы, но и людей, и территории.
   - Не, это слишком, ты гонишь, - Гоша покачал головой. - Да чтоб меня Императрица отхентаила!..
   - Не поминай всуе. И, кстати, Императрица, да не затупятся её клинки, почему-то же обратила внимание на эту девчонку? - сказал Дон.
   - Зря мы сказали им, что Гилдмастер в ней заинтересована.
   - Напомни-ка, кто именно это сказал? - подколол зелёный.
   Гоша угрожающе зарычал. Из зарослей послышался ответный рык, на поляну выпрыгнул Морда, что-то торопливо дожёвывая.
   - Ну, я сказал... с другой стороны, наше внезапное миролюбие как-то же надо было обосновать, иначе они бы не согласились пойти вместе. Да и без того явно не очень доверяли, вон, за телом отправились лишь отделавшись от нас, - босс вдруг засмеялся. - Вот будет потеха, если Гилдмастер велела не трогать девчонку лишь потому, что слышала однажды клич, с которым эти её мёртвые воины бросаются в самоубийственную атаку!..
   - За Императрицу!.. - воскликнул Дон с пафосом.
   - За неё, - хозяин потрепал Морду по холке. - И для неё. Ну как, если нашей суровой Гилдмастеру понадобится проклинательница-призывательница, ты найдёшь её, моя прелесть?
   Питомец утвердительно уркнул.
   - Не её, а его, - поправил Скрим. - Если они его не пролюбят, не продадут и не сломают. Не должны вообще-то, вещь редкая, цены немалой.
   Он вздохнул, явно печалясь о вещи, с которой пришлось расстаться.
   - Удачно ты придумал ей его оставить, - сказал Гоша, проверяя меню питомца. Пролистал слоты запахов и заблокировал, чтобы случайно не удалить. - Но всё же не понимаю, как меч может пахнуть?
   - Обычное оружие, конечно, по запаху отследить нельзя, но это не просто клинок, он сделан из трофея, оставшегося после Потрошения, - сообщил Скрим, наставительно воздев когтистый палец.
   - Ну что, шабаш? Валим к мирной зоне и домой. Скажем Императрице, что нашли кое-что для неё любопытное...
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Оценка: 4.47*40  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Елка для принца" В.Медная "Принцесса в академии.Драконий клуб" Ю.Архарова "Без права на любовь" Е.Азарова "Институт неблагородных девиц.Глоток свободы" К.Полянская "Я стану твоим проклятием" Е.Никольская "Магическая академия.Достать василиска" Л.Каури "Золушки из трактира на площади" Е.Шепельский "Фаранг" М.Николаев "Закрытый сектор" Г.Гончарова "Азъ есмь Софья.Царевна" Д.Кузнецова "Слово императора" М.Эльденберт "Опасные иллюзии" Н.Жильцова "Глория.Пять сердец тьмы" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Фейри с Арбата.Гамбит" О.Мигель "Принц на белом кальмаре" С.Бакшеев "Бумеранг мести" И.Эльба, Т.Осинская "Ежка против ректора" А.Джейн "Белые искры снега" И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Телохранительница Его Темнейшества" А.Черчень, О.Кандела "Колечко взбалмошной богини.Прыжок в неизвестность" Е.Флат "Двойники ветра"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"