Магазинников Иван Владимирович: другие произведения.

Левая рука Дьявола

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Издавай на SelfPub

Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 6.51*107  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    06.07
    Проды по отдельности теперь можно читать на моем форуме: "Свежие проды!".
    ЛитРПГ, ЛитСтратегия, ЛитПародия по мотивам Dungeon Keeper и Overlord.
    Путь Властелина Тьмы от А до Я для чайников и начинающих программистов...


Все обновления отдельно теперь можной найти на моем форуме:

http://www.fabervisum.org/forum/index.php?forums/svezhaja-proda.5/

  

Левая Рука Дьявола

ЛитРПГ, ЛитСтратегия, Фэнтези, Пародия, Юмор

  

Интерлюдия

  
   - Толик, тебя вызывал к себе Петр Геннадьевич...
   Взгляд Людочки, секретарши-референтки с дополнительной опцией "любовница шефа" выражал искреннее сочувствие, почему-то адресованное мне. Впрочем, ничего неожиданного в этом не было - наверняка начальнику про меня уже наныл глава отдела техподдержки, которую нынче засыпают тысячами жалоб игроки. И сейчас мне влетит по первое число, а заодно по втрое и по третье... включительно...
   - А-а-а, явился, не запылился. Ну, дорогой мой господин начальник отдела разработки интерфейсов, докладывай. Только не нужно притворяться, что ты не понимаешь, о чем я. Давай только начистоту, рассказывай, кто из твоих орлов так отличился, что нам пришлось уже четыре сервера закрыть на профилактику.
   Я молча стоял, опустив голову в пол. Сейчас он начнет заливать про ответственность между игроками, потом плавно перейдет к доверию спонсоров, а затем будет на пальцах показывать те миллионы, что компания теряет от простоя серверов...
   - ...и из-за этого мы теряем деньги. Каждый час. Огромные деньги! Я понятно выражаюсь? Так что давай сразу фамилию твоего гения и ко мне его на ковер, немедленно.
   - Петр Геннадьевич, та надстройка - это моя инициатива и полностью моя разработка. Между прочим, вы же сами дали добро...
   - Толик, сокол ты мой ясный. В техническом задании русским по-белому было написано: адаптивная система управления, помогающая игроку вжиться и освоиться с многогранным миром нашей игры. Ну, а ты что накодил? Даже не накодил, а нашкодил!
   - Систему управления. Простую, адаптивную... И она реально помогает!
   - Помогает?! Да твоя адаптивная дрянь вместо их играет! Приходит после работы человек, уставший, начальством завтра... обласканный, запускает свою любимую онлайн игру, чтобы расслабиться в баталиях с монстрами или игроками, отвлечься от суровых рабочих будней - и что он там видит?
   - Чего она тама видитма, насяльника? - не удержавшись, передразнил я гастрабайтера из популярного телешоу.
   - Ты уволен, Толик. Без выходного пособия, по несоответствию, - резко сменил направление разговора шеф, и мне этот новый курс как-то сразу не понравился.
   - Но... за что?!
   - За то, что твой новый патч сам играет за игроков! Качает персонажей, одевает, выполняет за них задания и даже в гильдии вступает! Тоже мне, Кулибин игровых интерфейсов. Твое дело кнопочки и менюшки в игру добавлять, а не "Скайнет" программировать! Вон с глаз моих. Расчет получишь в бухгалтерии. И скажи спасибо, что я на тебя штрафных не повесил... Знаешь, скольких донатеров мы потеряли за эти пять часов?!
   Я не знал и знать не хотел. Тем более, что доступ к информации о финансовой стороне проекта для меня и вовсе был закрыт - по чину не положено. Мда. Кажется, я и впрямь перемудрил с "адаптивностью". Хотя, на самом деле все было куда серьезнее: изучив залитую на сервера версию, я обнаружил там своего бота. В игру каким-то образом попал код, которого там не только не должно было быть - но и физически не мог он там оказаться!
   Так что валить отсюда нужно быстро, пока правда не вскрылась. По всему ведь выходит, что я не только сделал программу-бота для нашей же игры, но и встроил его в релизную версию - за такое по головке не погладят. Разве что топором - и объясняй им потом, что не страус...
   Мысли лихорадочно плясали, прыгали с пятого на десятое, со второго на четвертое, а ноги сами вынесли меня из здания, принадлежавшего моему уже бывшему работодателю.
   Но как?! Я же все собирал и тестировал на своем закрытом сервере, да и компилировал там же. Никак не мог мой код в релиз попасть! Чай, я вам не какой-то студент, а лид-программер, начальник отдела разработки интерфейсов в ведущей игродельческой конторе страны. Ну не могло такого быть, НЕ МОГ-ЛО! На этой программке я должен был заработать миллионы, когда игра соберет достаточную базу подписчиков, поэтому всегда все перепроверять по несколько раз, перестраховывался по любому пустяку...
   Неужели кто-то подсуетился и специально мне подгадил? Точно! Мишка, гад, видать, так и не простил мне за ту рыжую, дурак. Так подставить из-за какой-то крашеной ПТУшницы, которая, к тому же, бревном полном оказалась! Зато коктейли наяривала за троих... А ведь это благодаря мне он с Ксюшкой замутил из дизайнерского отдела. Сам то Мишка-тюлень ни в жизнь бы с такой девчонкой не познакомился, а ведь я ее для себя берег, так ведь нет, свел, познакомил... Ну, хакер доморощенный, ну я тебе устрою! Все твои логины и пароли мне давно известны...
   Ноги уже вынесли меня на перекресток, и вот-вот должен был загореться зеленый. Краем глаза уловив мигание желтого круга, я шагнул на проезжую часть, когда вдруг услышал за спиной бормотавший что-то невнятно голос. Почему-то это показалось мне очень важным, так что пришлось поднапрячься, чтобы разобрать услышанное:
   - Гнев, гордыня, тщеславие, алчность... Даже прелюбодеяние! Красавец...
   Я обернулся и наткнулся на жгучий, оценивающий взгляд.
   - Привет! - незнакомец широко улыбнулся, демонстрируя ряд ослепительно белых зубов.
   - Простите, мы знакомы?
   - Пока нет, но я собираюсь исправить это досадное недоразумения.
   Мы перешли улицу и загадочный незнакомец подхватил меня под локоть, отводя в сторону, подальше от людского потока.
   - Анатолий Александрович, если не ошибаюсь? Бывший сотрудник "Абсолют Гейм Интерактив", руководитель отдела разработки интерфейсов и один из лучших специалистов в стране по адаптивным системам и юзабилити?
   - Ну надо же, как быстро слухи нынче разносятся.
   - Век цифровых технологий, мой друг. К тому же, я давно вами заинтересовался.
   Я на всякий случай отодвинулся подальше от этого странного типа - а ну как лапать начнет? Выглядел он так, словно только что сошел с экрана какого-нибудь сериала для домохозяек: дорогой стильный костюм ослепительно белого цвета, ботинки из крокодиловой кожи, в руке тяжелая трость. Красивые хищные черты лица, ровный загар, прилизанные иссиня-черные волосы, аккуратная бородка и пронзительный взгляд черных глаз - наверняка он пользовался большой популярностью у женщин.
   Блеск дорогих часов на запястьи, перекликающийся с тусклым сиянием крохотных бриллиантовых запонок завершали образ успешного бизнесмена, хозяина жизни, принца на белом лимузине - или по ком там обычно сохнут разминающие диван в лепешку у экранов телевизоров любительницы страстных мачо и прочей экзотики?
   - Зачем?
   - Вот это я понимаю деловая хватка! Анатолий, я хочу предложить вам работу по специальности. В инновационном секретном проекте, который на многие годы опережает время.
   - Все вы так говорите. А в итоге приходится сидеть и ковырять убогие интерфейсы очередной социальной фермы или ММО-шки.
   - Ну зачем же так сразу и так обидно, молодой человек? Речь идет о нейронных интерфейсах дополненной реальности. И об окладе вчетверо выше того, что вы получали в "Абсолюте"...
   Ого! Я даже на стену оперся, боясь, что ноги подкосятся от таких новостей.
   - Вы что, из Гугла?
   - Берите выше, юноша, много выше. До мысленного управления и динамического моделирования интерфейсов в ментальном пространстве оператора им еще далековато...
   Он псих. Реально поехавший по фазе тип, который несет абсолютный бред. А как там рекомендуется поступать с сумасшедшими? Вести себя спокойно и со всем соглашаться!
   - Разумеется. Ментальное управление, ага. Трудоустройство официальное?
   - И зарплата белая, и полный соцпакет, и оплачиваемый отпуск в тридцать календарных, - утвердительно кивнул щеголь.
   - Куда подойти на собеседования и в какое время?
   - Так, собственно, вы его уже прошли. Заочно. У меня и контракт с собой.
   Зашелестела бумага. Уровень подготовки впечатлял - там даже мое имя было впечатано и все паспортные данные!
   - Надеюсь, подписывать не кровью нужно? - попытался я разрядить обстановку, но веселее почему-то не стало. Нервы, нервы...
   - Обычно у нас именно такие требования, - подхватил мою шутку наниматель, - но для вас решили сделать исключение. Пожалуйста, вот сюда и сюда.
   Чернила оказались красными, что как нельзя лучше вписывалось в атмосферу полного бреда и шизы, что окружала меня с момента встречи с этим типом. Например, хоть и стояли мы в людском потоке, но люди обходили нас стороной, не приближаясь ближе, чем на пару метров. Вот тут мы и свободно, а вон там бегут, идут, толкаются и матерятся прохожие.
   И только я об этом подумал, как из толпы вперед вырвался велосипедист-экстремал из тех, что гоняют на великах без седла с усиленной рамой и широкими колесами. Он пер прямо на нас, и я едва успел отскочить, чтобы не попасть под колеса. За спиной велосипедиста почему-то было приторочено весло.
   - Смотри куда прешь, придурок! И ты свою байдарку потерял, - не удержался я.
   Визг тормозов и истошный женский вопль заглушили его ответ, а потом был удар, и тьма...
  

* * *

   Их было двое. Полицейский и заключенный, которого он сопровождал. Они стояли на балконе десятого этажа и наблюдали, как внизу суетятся люди. Как останавливаются машины, и их покидают водители, выходя на улицу, чтобы узнать о причинах стремительно растущей пробки. Вот пытается пробиться через толпу стальных тел автомобилей карета скорой помощи, спешащая к месту ДТП. Но они опоздали - парнишка, которого сбил автобус, был уже мертв.
   - Вот и все. Нам здесь делать больше нечего, - подытожил тот, чьи руки были скованы наручниками.
   Это был тот самый щеголь, что еще пять минут назад разговаривал с парнем, чье изломанное тело сейчас лежало там, внизу, в луже застывающей крови.
   - Этот мальчишка? Ты выбрал его? - полицейский выглядел удивленным, - Но почему?
   - За талант и свободу мышления, мой старинный друг. За умение видеть дальше и шире других. Кстати, эта форма тебе идет куда больше твоего рабочего тряпья. Советую сменить дизайнера. И вообще работу, могу предложить одно очень уютное местечко в своем офисе.
   - Все шутишь? Ты выглядишь слишком довольным для того, у кого впереди вечное заточение в самой глуши Вселенной.
   - Потому что у меня появилась надежда. А вечность - это не так уж и много.
   - Не понимаю я тебя.
   - Кадры - решают все! - щеголь ослепительно улыбнулся.
   Если бы кто-то очень-очень наблюдательный сейчас смотрел в их сторону, то очень удивился бы. Удивился тому, что в руках полицейского не автомат, а обычное весло. Удивился тому, что на часах выряженного франта не двенадцать, а тринадцать делений. Удивился тому, что странная парочка медленно растворилась в воздухе, оставив после себя странное сочетание ароматов серы и тины.
   Но их никто не видел, да даже если бы кто-то и смотрел в ту сторону, то все равно не сумел бы ничего разглядеть под Покровом Тайны...
  

Прелюдия

  
   Тот, кого в мире Земли называли Люцифером, был опечален. Если, конечно, к нему можно было применить это понятие. Кто бы мог подумать, что он станет жертвой предательства, и коварный план, на подготовку которого ушло без малого три тысячи лет, полетит рогатому демону под хвост? И, главное, кто, кто его предал? Вернейший из верных и надежнейший из надежных - Велиар, покровитель Лжи и Ненависти, ну кто бы мог подумать!
   Тихий плеск волн не нарушал дум повелителя Ада. Куда больше Дьявола беспокоил знак Истинного Света, которым была скована его сила. Ощущение было не из приятных даже для величайшего из великих.
   - Харон, будь человеком, ослабь эту дрянь, жжется же! - взмолился он.
   ...Молчаливый перевозчик угрюмо качнул веслом, подправляя курс. Очередная волна временных возмущений качнула лодку, и несколько парадоксов окропили копыта Люцифера, вынуждая того поднять ноги выше, чтобы не попасть под влияние чуждых ему Законов.
   - Значит, это конец? - едва слышно пробормотал он.
   - Для кого-то конец, а для кого-то - только начало, - философски отозвался Харон.
   - Но я же Дьявол! Аз есмь Зло! Без меня не станет Добра, а без моей Тьмы - не бывать Свету! Сможет ли Господь построить царство свое среди тех, кто не способен отличить день от ночи, а доброе - от вечного?
   - На все воля Его. К тому же, даже несвятое место пусто не бывает. Вельзевул с Аграилом уже рвут друг другу глотки за твой трон.
   - Подавятся! Асмодей и Белиал будут верны мне до конца! Имя мне - легион! Так неужели среди этого сонмища прихлебателей не найдется никого...
   - Все никак не успокоишься? Они ничуть не лучше тебя. Ложь, Зависть, Обман, Похоть, Жадность - кому из них ты доверишь свою судьбу, от кого будешь ждать спасения? Любой из них с радостью спляшет на твоих костях, да ты и сам это прекрасно знаешь.
   - Погоди, Харон, а как же мое Право?
   - Величайших лжец и обманщик требует соблюдения Закона? Я бы рассмеялся, если бы умел это делать.
   - Ты забываешься, Перевозчик! - рявкнул Люцифер, - Никто не может лишить меня этого Права! Последний шанс, последняя надежда, последняя душа...
   - Вспомнил таки. Ну и что ты с ней будешь делать? Учти, что третьего Антихриста создать тебе не позволят. А в той темнице, что ждет тебя, от одной жалкой души не будет никакого проку. Если только скрасить одиночество, чтобы не так тоскливо было отсчитывать века до скончания вечности.
   - И все же, я хочу воспользоваться своим Правом.
   - Чтож... Не стану тебе мешать. Хочешь создать из нее Семя Зла? Вряд ли оно будет способно дать хоть какие-то всходы. Ты лишь напрасно потратишь остатки сил, Падший.
   - Говоришь, как один из этих крылатых с обручем на башке, - поморщился Дьявол, - Поменьше пафоса, Харон, тебе он не к лицу.
   - Я добуду для тебя одну душу, Отец Тьмы. Из какого мира и куда ее доставить?
   - На Хексус, мир Огненного Трона.
   - Странный выбор. Владыка Талус ненавидит тебя.
   - И даже пару раз ухитрился меня поколотить, - Дьявол ухмыльнулся, - В этом-то и дело.
   - Впрочем, в тени Огненного Трона хватает твоих сторонников. Из какого мира добыть тебе душу?
   - Я выбираю Землю. Да, ее!
   - Странный выбор. Мир, где нет магии и который на треть принадлежит Господу. Захолустный мирок, дающий души не самого лучшего качества. Уж я-то знаю, немало их перевез на своей лодке.
   - Просто доверь выбор мне, - Дьявол ухмыльнулся, - кадры решают все! Этот урок я хорошо усвоил...
  

Глава 1. Тотальная импификация

   Я сладко потянулся - приснится же такое! Увидеть собственную смерть во сне, да еще в ДТП, неприятно, но зато утром, когда просыпаешься, начинаешь чуточку иначе воспринимать ценность дара жизни.
   - Добро пожаловать в систему ментального проектирования, - раздался вдруг приятный женский голос, заполняя собой все пространство комнаты.
   Стоп. Это еще что такое? Откуда голос?
   Оглядеться не получилось, потому что вокруг стояла кромешная тьма. Разве уже не утро? Я попытался нащупать лежавший на прикроватном столике мобильник, чтобы посмотрть время, но там ничего не было.
   Нет, не так. Вообще ничего не было! Ни столика, ни телефона, ни моей руки... Одна пустота. Как там девушка сказала? Ментальное проектирование? Выходит, это был не сон! А что тогда было?
   Итак. Проектирование. Кажется, я вчера остался без работы, и моего бота, на которого возлагались такие надежды, вскрыли. Затем тот странный тип на пешеходном переходе. И я подписал какой-то контракт. Затем налетевший на меня велосепедист с веслом. Гудки машин... И вот мы уже обмываем мого трудоустройство в каком-то баре с тем типом. Ага! Есть контакт...
   Значит, мы пили... А потом? Кажется, мы куда-то поехали. Тот щеголь предлагал по девочкам, а я? Я, вроде бы, захотел посмотреть вживую на их мысленное управление и ментальное программирование или как его там.
   Уф. Значит, вот оно как выглядит изнутри?
   - И как здесь все работает?
   - Для того, чтобы воспользоваться справкой Кристалла-модулятора, произнесите кодовое слово, - любезно отозвался голос.
   - Какое слово?
   - Кодовое, - судя по интонации, она не издевалась.
   - Э-э-э... Справка! Помощь! - не сработало, - Пожалуйста? Хочу все знать?
   Еще пару минут я перебирал варианты. И не придумал ничего лучше, как повторить:
   - И как здесь все работает?
   - Для того, чтобы воспользоваться справкой Кристалла-модулятора, произнесите кодовое слово, - любезно отозвался голос.
   - Что это за слово? Как оно звучит?
   - Кодовое, - притворилась "дежа вю" моя невидимая собеседница.
   - Кодовое слово, - уже ни на что не надеясь, произнес я.

Основы управления кристаллом-модулятором

   1. Команды можно отдавать голосом или мысленно.
   2. Функционал и внешний вид интерфейса зависит от воображения и пожеланий оператора.
   3. Для активации физического уровня воздействия, используйте команду "Физика".
   4. Для активации магического уровня воздействия, используйте команду "Магия".
   5. Для доступа к дополнительным функциям и апдейтам, используйте команду "Магазин".
   6. Для связи с местным филиалом Ада используйте команду "Взываю!"
  
   7. Для получения базовых инструкций используйте команду "Слушаю и повинуюсь!"
   8. Для того, чтобы осмотреть пространство вокруг Кристалла, используйте команду "Аз есмь!"
   9. Разрушение кристалла-модулятора приводит к гибели оператора.
   10. Желаем вам удачи, Оператор!
   Яркие буквы зажглись во тьме, прямо перед моими глазами, словно были выведены на экран идельно прозрачного монитора, как иногда показывают в фантастических фильмах про будущее. Ема-е, вот же оно, будущее, прямо перед моим носом!
   Такс. Справка, магия, физика, встроенный магазин апдейтов - судя по всему, я в какой-то игре. А вот остальное... Скорее всего, я должен каким-то образом спроектировать интерфейс, удобную оболочку для этой игры, используя хваленый ментальный модулятор!
   Для начала, было бы неплохо осмотреться.
   - Аз есмь!
   И я словно воспарил, поднявшись на несколько метров вверх. И оказался в небольшой пещерке квадратой формы. Высота примерно втрое меньше ширины, стены - грубо стесанный камень, местами видны обрывки корней и глиняно-земляные пласты.
   Мой кристалл, сейчас находившийся внизу, высотой был в половину высоты комнаты и примерно вдвое меньше диаметров. И выглядел он - просто офигенски! Каждая грань переливалась всеми цветами радуги и слегка светилась, благодаря чему я и смог осмотреться.
   Ладно. А как вернуться в интерфейс? И едва я об этом подумал, как снова оказался в уже знакомой темноте. Кстати, символов с инструкцией уже не было.
   - Магия.
   В воздухе, прямо передо мною загорелся непонятный символ, который иначе как "буква Зю" я и назвать никак не мог. И что с ним делать? Я попытался мысленно дотронуться до этого значка. Ничего.
   - Использовать! Применить! Заюзать! Кликнуть!
   Все без толку. Просто руна, которая никак не реагирует на все мои попытки. Вот если бы это была кнопка... Я мысленно даже обрисовал вокруг символа привычный прямоугольник и... Сработало! Прямо на моих глазах непонятный знак трансформировался в обычный элемент управления с этим самым символом.
   Мысленно тянусь к созданной моим волевым усилием кнопке и нажимаю на нее.
   - Чего твоя нада, хозяин? - раздался где-то снаружи противный голос.
   - Аз есмь!
   Поднимаюсь над своим кристаллом и наблюдаю презабавную картину: прямо подо мною стоит нелепое создание кирпичного цвета и чешет свои короткие рожки копытом, которым заканчивается его... нога! Ну прямо как собака!
   - Ты еще кто такое? - вырывается у меня.
   - Моя звать номера одина, однака. Моя - имп!
   Пытаюсь рассмотреть его поближе и, о чудо, камера обзора наезжает на этого импа, позволяя рассмотреть его во всех подробностях. Мда, тот еще красавец: сгорбленное тощее существо с вытянутой мордой-рылом, пара кривых клыков торчат из узкого рта, глазки крохотные, бегающие, а лоб - куда там до него неандертальцам! Как оно вообще разговаривать способно, с такой-то крохотной черепушкой! Рога, копыта, развесистые ухи-лопухи - все признаки классического черта налицо.
   И тут я замечаю кое-что, мешающее обзору. Кнопка, созданная мной! Никуда не пропала, так и торчит перед самым носом, мешается. Мысленно сдвигаю ее в сторону. И, заодно, убираю символ, заменяя его на более понятную надпись: "Призыв импа".
   - И что ты умеешь, Номера Одина?
   - Моя умеет копать!
   - А еще?
   - Не копать. Жрать тоже умеет. Хозяина, жрать давай!
   - Еще чего! Кормежку ты не заработал.
   Восприняв мои слова как намек, имп с именем Номера Одина подбежал к ближайшей стене и начал копать. Руками. Долбать камень, ага. И ничего так, вполне справлялся! Твердая порода крошилась под ударами крохотных кулачков, а потом Номер Первый вонзал в трещину когти и мощным движением откалывал куски породы.
   Наблюдая за тем, как имп копает, я задумался. Надо бы замерять производительность этого шустрилы, но как? Здесь даже часов нет. Впрочем...
   - Один... Два... Три... Четыре... - начал считать я, и на каждый счет мысленно проводил перед собой огненную черту. Стоп. А почему бы сразу цифры не писать?
   И я повторил эксперимент, заставляя названные цифры вспыхивать, сменяя друг-друга. Немного подумав, вспомнил, как выглядят наручные секундомеры и придал всему этому внешний вид электронного циферблата, повесив чуть в стороне своего поля зрения, условно обозвав его "счетчиком". Теперь у меня был 60-тисекундный таймер. Рядом я "вообразил" две кнопки и представил, как при нажатии на первую счетчик запускается, а на вторую - обнуляется.
   - Стой! - скомандовал я импу и обнулил свой секундомер.
   - Моя стоять, совсем не копать, - послушно замер имп.
   - Сюда отойди.
   Выяснив, что мое мысленное воздействие не ограничивается кристаллом, я сформировал нечто вроде классической стрелки курсора. Существо, словно зачарованное, наблюдало за моим попытками управлять им в трехмерном пространстве - имп выпучил глаза, раскрыл рот и даже слюну пустил. Вот курсор проплыл рядом с ним, и Номер Один попытался ухватить его лапой, но та прошла насквозь. Задумчиво почесав основание рогов, тот сперва плюнул в курсор, а потом принялся швыряться в него комьями земли.
   Мда, ну никакого уважения к моему творению.
   Чтобы придать себе больше значимости, а импу внушить хотя бы толику страха, я мысленно потянулся к курсору и принялся менять его форму, словно тот был сделан из пластилина. Тут вытянуть, и тут... Вот здесь убавить, а в этом месте наоборот - нарастить...
   Готово!
   Судя по реакции Номера Один, который вытаращил глаза и вжался в стену, задуманное удалось мне на все сто! Теперь курсор выглядел как огромная рука темно-красного цвета. Немного подумав, я украсил свое творение мелкой чешуей и вырастил на ней когти.
   Получилась очень эффектная такая ладонь, размером с самого импа.
   Хотя нет - ну какая это ладонь? Самая настоящая Длань! Длань великого господина и повелителя армии импов! Мысленно поводив Дланью туда-сюда (имп, кстати, так и не сводил с нее глаз), я попробовал стиснуть ее в кулак, затем по очереди сгибать то один, то другой палец - немного непривычно и требует определенных усилий, но результат того стоил.
   Освоившись с управлением, я скомандовал:
   - Ложись сюда, куда я показываю, и вытянись во весь рост, - и пометил "курсором", оставлявшим едва заметный светящийся след на камне, свободное от остатков породы место.
   - Хозяина спать командовать! Номера Одина любить спать!
   Имп рухнул, как подкошенный, и захрапел. Мда. Отметив когтем Длани на земле длину спящего "гастрабайтера", я получил стандартную единицу измерения расстояний "Один имп". Какое-то время потратил на то, чтобы создать специальную кнопку под измеритель, и привязать к ней импровизированную "линейку". Жму кнопку. Отмечаю место на полу пещеры, потом вторую точку - и представляю, что их соединяете светящаяся линия. Готово! Теперь аккуратно переношу на этот измеритель единицу длины в один имп, отмеряя на ней это расстояние и делая "засечку", следом еще раз откладываю, и еще - и так до самой второй отметки.
   Угу. На глаз у меня вышло где-то пять с половиной или пять с тремя четвертями импов. Пришлось делить свою шкалу измерений пополам, потом еще раз, и еще... Стоп. Интересно, а как мои предки получили десятичные единицы измерения, если нормально любой отрезок я могу поделить ровно поровну? А все не кратные двум части получить удается очень приблизительно, "на глазок"?
   Заодно отрегулировал и размеры своей Длани, чтобы расстояние между большим и указательным пальцем было равно одному импу.
   В результате, проблему я решил с помощью масштабирования. Вычертил две "линейки" с десятью делениями в один имп, и одну из них пропорционально уменьшал, пока она не стала длиной в один стандартный имп, разделив деление большой "линейки" на десять равных частей. Теперь у меня была еще единица измерения - 1 / 10 импа.
   Взяв короткий отрезок, я измерял им спящего Первого и в результате появилось название и для этой единицы измерения - один рог. Промучавшись еще некоторое время с привязкой, я добился того, что при нажатой кнопке между двумя любыми отмеченными точками появлялась моя виртуальная "линейка" с большими и малыми делениями и цифрами, отмечающими импы.
   Высота моей пещеры оказалась 8 импов, высота кристалла - 4 импа и 5 рогов, а ширина пещеры - 40 импов.
   Вернемся к нашим баранам, то есть импам!
   Условие задачи: дан спящий Номер Один. Вопрос: как его разбудить, не имея для этого никаких методов физического воздействия? Вопли мои он упорно игнорировал, а курсор был виртуальным и спокойно проходил через любые материальные объекты.
   - Физика! - решил я заглянуть в другой раздел своих "умений".
   Собственно, а чего это я надрываюсь? Оно, может, и удобно, но уж как-то глупо. Пара минут, и в нижней части моего виртуального "экрана" обосновалось еще несколько кнопок: Физика, Магия, Квесты, Магазин и Звонок другу. Чуть в стороне еще парочка: Обзор и Кристалл.
   В разделе физических воздействий также обнаружился один символ непонятного назначения, который я тут же превратил в кнопку, но пока что пробовать не стал, а решил вплотную заняться созданием часов.
   Скопировал свой таймер и запустил эту копию отсчитывать время в цикле, с автоматическим обнулением, когда он достигает максимального значения в 60 тактов, то есть секунд. Рядом вывел еще одно число, жестко задав ему двухразрядность - это будут минуты. Приказал ему увеличиваться на 1 при каждом обновлении первого таймера, а при достижении значения в 60 единиц - снова сбрасываться в ноль. Скопировал этот счетчик циклов. Новая копия получала +1 к своему значению уже при обнулении второго, минутного таймера, а сбрасывалась в ноль при значении в 24. Часы готовы! Таким же макаром добавил число, отсчитывающее дни, а вот кнопки сброса убрал от греха подальше.
   - Ну-с, исторический момент! Запуск первых в мире виртуальных часов собственного ментального производства!
   Я обнулил все счетчики. Не имело значения, сколько сейчас времени там, в большом мире. Мое летоисчисление начнется здесь и сейчас. Поехали!

00 часов 00 минут 01 секунда

   Еще немного времени я потратил, чтобы добавить измеритель минут к своему самому первому, классическому секундомеру. Теперь вытащить на основной экран кнопки "Призыва импа" и загадочной "#$%", на манер привычной панели заклинаний, и можно приступать к экспериментам.
   Наведя курсор на стену, я задействовал кнопку физического воздействия.
   Послышался звук легкого шлепка, и на каменной поверхности поднялось облачко дыма, как от удара. Хм. А если повторить трюк, но уже со спящим импом?
   - Ай! Чего хозяина дерется? Моя не спать, моя копать!
   Номер Первый подскочил и начал молотить камень руками с удвоенной силой, выдалбливая еще одну пещерку. Мда, вся чистота эксперимента насмарку. Впрочем...
   Я сменил надпись на кнопке. Теперь это был "Шлепок". И призвал еще одного импа.
   - Копай вот тут, пока не скажу "стоп", - приказал я ему, указывая место на противоположной стороне от той, где трудился Номер Первый. И включил таймер.
   Спустя полчаса экспериментов я выяснил, что тоннель шириной, глубиной и высотой в один имп, один имп выкапывал за пять минут, а ускоренный "Шлепком" - за четыре минуты, то есть на двадцать процентов быстрее. А еще совершенно случайно узнал, что сила моего шлепка равна одной пятой импа: после гибели Номера Первого я ввел еще одну единицу измерения, на этот раз для силы удара. Измерял ее, разумеется, тоже в импах.
   Все это я старательно надиктовывал в специально созданное для этого окошко, которое обозвал "Блокнотом" - каждое сказанное мной слово послушно высвечивалось в виде ряда символов. Принцип работы я подсмотрел у справочной системы Кристалл и успешно переделал стандартный элемент интерфейса под свои нужды. Разумеется, кнопка для вызова моих записей тоже обосновалась среди прочих.
   Помянув память Первого секундой молчания, я несколько раз использовал "Призыв импа". После того, как в уже основательно изрытой пещерке появился Номер Пятый, система сообщила:

Недостаточно сил для использования этого умения!

   После чего в моем "блокноте" появилась новая запить: "Призыв импа стоит 1 условную единицу магической энергии", а в верхней части области зрения тусклая полоска голубоватого цвета, разбитая на пять делений. Да-да, это была шкала магической энергии, которую я тоже решил измерять моей любимой величиной - в импах. Пять импов маны, которая у меня уже закончилась.
   Для того чтобы узнать, восстанавливается она со временем, или нет, я добавил в свой хронометр еще одну опцию - теперь каждую минуту он не только увеличивал число минут на единицу, но и пытался призвать импа, задействуя кнопку умения.
   Еще один имп пал жертвой моих экспериментов, и имя Номера Четвертого навсегда было внесено в список добровольцев, отдавших свою жизнь во благо науки. Зато я выяснил, что импы наносят урон в одну четвертую импа, то есть даже сильнее, чем мой "Шлепок"! Поняв, что я уже начинаю путаться в своих подчиненных, я быстро провел инвентаризацию и реорганизацию личного состава.
   - Так, - я указал на Номера Второго, - теперь ты будешь Первый. И, кстати, ко мне отныне обращаться как к господину.
   - Ха! - гордо выпятил тот чешуйчатую грудь, - Господину назвал меня любимым импом!
   - Не "господину", а "господин"! Теперь ты, Третий, будешь Второй, а Пятый - Третьим.
   Чтобы не путаться, я прикрепил к импам соответствующие надписи. Как оказалось, они их тоже видели, и еще минут пять тыкали пальцами в имена друг друга и пытались прочитать их. Как выяснилось, грамотных среди них не оказалось. Ну вот и за что мне такое наказание?
   - Номера Шестая тута, хозяина! - бодро отрапортовал еще один имп, внезапно появившийся из воздуха.
   Ага, значит, маны накопилось достаточно, чтобы призвать еще одного импа. Итого, она у меня восстанавливается со скоростью один имп в час. Или двадцать четыре миньона в сутки. Не так уж и плохо!
   А раз так, то я заменил автоматический призыв импов по таймеру обновлением полоски моей "маны" таким образом, чтобы каждый час появлялось одно деление. А при вызове нового импа оно убиралось. Все, индикатор прихода и расхода маны готов!
   Повысив Шестого до Четвертого и объяснив, что у нас хозяев здесь нет, есть только господин и это я, отправил всех четверых расширять нижнюю часть пещеры на три импа в каждую сторону, чтобы убрать прорытые во время экспеприментов ходы. При суммарной производительности 48 импов в час, на все про все им нужно было затратить не меньше четырех часов. Впрочем, мне и спешить было некуда - тем более, каждый час количество работников увеличивалось, и в результате они управятся быстрее. Ну а пока моя хвостато-рогатая была занята делом, я должен был обдумать одну стремительно растущую проблему, которая увеличивалась пропорционально количеству земли и камня на полу пещеры, остающихся после шахтерских изысканий моих "гастрабайтеров". Ну и заодно исследовать остальные кнопки...
  

Глава 2. Стройотряд имени Люцифера

   Первым делом я открыл журнал квестов. Точнее, что-то вроде окна, в котором должно быть что-то вроде задания - нормально-то интерфейса в игре нет! Пока что нет, но я над этим упорно работаю.
   Мутное пятно, обозначавшее журнал, я быстро превратил в симпатичный свиточек с кнопкой закрытия и даже оптимистично добавил полоску прокрутки. Почему оптимистичено? Да потому что задание было у меня одно единственное. Хвала разработчикам, хотя бы записано оно было в доступной форме, а не кракозябрами:
   Задание: добыть свою первую душу.
   Вот так вот, коротко и ясно. А главное, вполне так вписывается в безумную атмосферу происходящего вокруг. Я имею в виду свою рогато-копытную шахтерскую бригаду.
   - Эй, Первый! - окликнул я одного из своих работников, - У тебя душа есть?
   - Хозяина сегодня веселый, хозяина сегодня смешно шутить, - осклабился тот, - Откуда у бедный имп такой сокровище?
   - Хм. Ладно. Тогда где их брать, эти души?
   - Моя слышать, что обычно у хозяина есть большой железный сундук. В этот сундук хозяина свой души хранить, никому не давать и не показывать!
   - А откуда он их берет?
   - Надо другой хозяина искать. Больно его бить и большой железный сундук отбирать, где души лежать.
   - Хорошо. Ну а тот, побитый хозяин, откуда их взял, чтобы в сундук засунуть?
   Первый старательно ковырялся пальцем в носу, наверное, таким образом пытаясь извлечь какую-то мысль, но та отчаянно ему не давалась.
   - Моя думать, что побитый хозяина свой большой и железный сундук найти. Надо сильно много копать, чтобы такой ценный клад искать.
   - Все, свободен.
   - Хозяина, твоя когда жрать давай? Пуза сильно громко шуметь, совсем спать не давай.
   - Вот и правильно. Рано еще спать. А ну марш работать!
   Тем не менее, рогатый поднял довольно острую тему - продовольствие. Конечно, можно просто заставить их перебить друг друга и призвать новых, сытых, но это как-то уж слишком расточительно. Да и опять потом с ними возись: переименовывай, объясняй политику партии, выдавай задания - одна морока, в общем.
   Поэтому я отправился в магазин. Точнее, открыл окно, нажав одноименную кнопку.
   А вот здесь все было сделано по-человечески и довольно удобно, с разбиением на категории и возможностью сортировки товаров! Дизайн, кстати, был точно таким же, какой я использовал для своих элементов интерфейса. Приятно!
   Категории было всего четыре: "Постройки", "Заклинания", "Наемники" и "Инструменты".
   Постройки. Библиотека, Хранилище, Лаборатория, Мастерская, Кузница, Плавильня, Сокровищница, Пыточная, Кладбище... Чего там только не было! Каждый "лот" был снабжен картинкой и описанием, появлявщимся, когда я сосредотачивался на постройке. Вот только цены...
   Цены указывались в двух разных величинах, судя по разрядности. Так, Мастерская стоила 12 000 "чего-то там", а Черный Алтарь - 100 "другого чего-то там". Выяснять, что это все значит, пришлось как обычно, методом тыка.

У вас недостаточно душ, чтобы установить Черный Алтарь.

У вас нет подходящего помещения, чтобы установить Черный Алтарь.

   Ага. Выходит, небольшие цифры - это души. Я "вообразил" иконку чего-то похожего на привидение и поместил ее рядом с ценами малых порядков. При выборе другого здания, в сообщении говорилось о золоте и снова о подходящем помещении. Картинка, изображавшая кучку золота, появилась рядом с многозначными числами.
   Значит, будем копать. Но сперва нужно решить вопросы с продовольствием и мусором.
   Следующая категория - Заклинания. И здесь тоже было из чего выбрать. Призыв различных миньонов на время, создание фальшивого золота, классические Молнии и Огненные Шары, Невидимость и прочие знакомые мне по другим играм фокусы-покусы.
   В разделе Наемников были перечислены различные существа, как похожие на людей, так и совершенно жуткие образины. Одни требовали золота (ежедневно), другие - души. Стоили, кстати, они довольно прилично.
   Инструментами оказалась всевозможная утварь, оружие и доспехи: кирки, топоры, молоты, доспехи, мечи и копья и так далее.
   "Еда и мусор!" - снова напомнил я себе.
   В разделе построек я обнаружил Курятник, Таверну, Мясобойню и Пекарню. Эх, мечты-мечты! Интересно, а кур, муку, поваров и пекарей тоже нужно будет закупать, или они входят в комплект поставки?
   И действительно, Повар, Трактирщик и прочий обслуживающий персонал обнаружился среди Наемников. Ну не свинство ли, а? Разумеется, без соответствующих построек от них не было никакого проку. А вот Охотник... Впрочем, на кого ему здесь охотиться? Мои импы даже жалкого червяка не добыли!
   В магических товарах удалось найти разве что заклинания, создающие иллюзию еды. Вот только от такой жратвы мои рогатые бездельники смогут разве что иллюзию работы демонстрировать и настоящую смерть от голода. Перспективным также показалось заклинание клонирование предмета, которое создавало точную, но недолговечную копию. Вот только для того, чтобы накормить одной рыбиной и куском хлеба ораву голодых импов, нужно было сначала где-то достать этот хлеб и рыбу.
   А вот для решения проблемы утилизации средств оказалось куда больше! Бездонная Яма, Свалка и Мусоросжигатель как раз и были предназначены, чтобы избавляться от неугодного мусора, хлама и свидетелей. Можно также было нанять Уборщика и Пожирателя. Первый следил за чистотой и убирал мусор, куда скажешь, а второй - просто его поедал. Точнее, он был способен сожрать все, что угодно.
   Набор заклинаний для поддержания чистоты тоже впечатлял. "Сортировка" разделяла кучу мусора на несколько, группируя его по содержимому, "Упаковка" - прессовала, снижая объем и уничтожая совсем уж никуда негодный хлам, а "Утилизация" превращала любой мусор в мелкую пыль. Но эти знания ничем помочь не могли - ни золота, ни душ у меня не было.
   Пришел черед "Звонка другу". И едва я нажал кнопку, как на меня накатила щемящая тоска и откуда-то донесся стон тысяч голосов. Неприятный и навязчивый звук, который накатывал волнами, то усиливаясь, то почти пропадая. А потом зазвонили колокола, но этот звон был... неправильный, нестройный и раздражающий.
   - Вы связались с четыреста шестым филиалом Ада, - раздался мелодичный женский голос, перекрывая и колокола и стоны грешников, - если вы хотите продать свою душу, нажмите 1, если вы хотите опротестовать контракт, нажмите 2, если вы хотите проверить баланс вашего инфернального счета, нажмите 3. Для связи с демоном-оператором - нажмите 9.
   - Э-э-э... Жать-то куда? И я хотел только спросить...
   - Для связи с демоном-оператором произнесите "девять".
   - Девять, - послушно повторил я.
   Хор грешников с удвоенным рвением затянул что-то особенно заунывное, отчего у меня заныли несуществующие зубы и заболела отсутствующая голова. Кстати, отличный способ свести количество нежелательных входящих звонков к минимуму!
   - Демон-оператор на связи, - отозвался все тот же голос минуту спустя.
   - В общем, я тут сижу в каком-то кристалле и нашел ваш номер... И у меня возникло несколько вопросов.
   - Для оплаты услуг консультанта, введите номер вашего инфернального счета.
   - Э-э-э... У меня нет такого счета!
   - Создание счета - услуга бесплатная. Хотите завести его прямо сейчас?
   - Пожалуй, нет. У меня все равно нет ни золота, ни душ.
   - Хм. Анатолий Александрович Василенко, если я не ошибаюсь? Аватара последней надежды господина Люцифера?
   - Э-э-э... Ну, первая часть это точно про меня.
   - Вы можете продать свою душу. Или взять кредит. Думаю, что смогу предложить очень выгодные условия, учитывая вашего поручителя и потенциал по шкале Котта.
   - И... сколько я могу получить?
   - 3 стандартные душ в обмен на свою, или кредит на 20 душ сроком на десять лет под стандартные 66% годовых.
   - А как же мой потенциал? И поручитель?
   - Прошу прощения, сейчас пересчитаю... Итак, 25 душ сроком на десять лет под 66% годовых. Это очень выгодные условия!
   - Хорошо. Я возьму кредит. Сколько стоит услуга консультанта?
   - Одна стандартная душа за ответ на один вопрос.
   - Тогда снимите одну душу с моего счет в уплату консультации.
   - Готово. На ваш инфернальный счет зачислено 24 души. Желаете получить ответ на свой вопрос немедленно?
   Уф, успел! Пока она занималась оформлением, я быстро создал два счетчика с иконками души и золота, и теперь одному из них присвоил значение двадцать четыре.
   - Да. Расскажи-ка мне, любезный демон-оператор, где и как аватара последней надежды самого Люцифера может раздобыть души и золото...
   Прода 18.05.
   Рассказанное девушкой меня не сильно удивило: я должен был заключать контракты на передачу души со смертными. Чем светлее и чище душа, тем выгоднее был курс ее обмена к "стандартным". Контракты бывали посмертными - душа зачислялась на мой счет только после смерти носителя - и прижизненными, с мгновенной передачей души.
   Для заключения контрактов нужна была бумага, разумеется, покупаемая за золото в Подземной Канцелярии и умение, которого у меня почему-то в стандартном наборе не оказалось. Раздув по этому поводу небольшой скандал, я выбил не только нужное умение, но также 1 000 золотых и право на одну бесплатную консультацию в качестве компенсации.
   Насчет золота, кроме развода службы поддержки на компенсации, мне было предложены следующие способы его добычи: поиск и разработка золотой жилы, поиск кладов, торговля, азартные игры и грабежи. Что-то маловато. А как же финансовые пирамиды, сборы "на храм", налоги и процентные займы? Лично я всегда был уверен, что все эти методы обогащения как раз в Аду и придуманы.
   В общем и целом, наша беседа вышла для меня очень продуктивной. Попрощавшись с девушкой, я снова вернулся в магазин. Ну-с, и чем бы таким затариться новоиспеченному душеприказчику, чтобы решить насущные проблемы?
   Во-первых, я взял заклинание "Сортировки", отдав за него 4 полновесные души. Призвал еще 5 импов, благо мана восстановилась, и приказал всем своим "гастрабайтерам" вырыть комнату 10 на 10 импов к северу от кристалла, и стаскивать туда весь мусор. Там я решил устроить "станцию Сортировочную". Даже табличку прицепил, потехи ради, вроде тех, какими у нас улицы и номера домов обозначают.
   Потом около получаса времени потратил на разметку окрестностей: наметил основные направления шахтерских работ, разлинеив дороги по четырем сторонам комнаты Кристалла, сразу предусмотрел несколько ответвлений для будущих комнат, которые собирался приобрести в ближайшее время.
   - Мой! Отдай, моя нашел блестяшку!
   - Моя первая ее заметить!
   Внезапный шум отвлек меня от работы, пришлось выбираться из Кристалла и перемещаться в "сортировочную", где уже во всю кипела драка между Четвертым и Седьмым за блестящий камень.
   - А ну стоп! - прекратил я безобразие. - Рассказывайте.
   - Моя копать-копать, а тут блестяшка... Седьмой меня кулаком по башка лупить и моя блестяшка совсем забирать.
   - Угу...
   Я так и сяк вертел предмет спора пытаясь понять, что это такое. Импы задрали головы вверх и следили взглядами за висящей над ними "блестяшкой", вывалив языки. Пришлось открывать магазин и покупать заклинание "Идентификация", отдав за него половину оставшихся на счету душ - очень не хотелось пропустить что-то действительно ценное по незнанию.
   К сожалению, заклятье оказалось довольно прожорливым и требовало больше имевшихся у меня двух импов маны, так что камень я решил припрятать. Вот только куда? Инвентаря нет, на пол тоже не бросишь - передерутся ведь. В результате я приказал Первому выкопать проход глубиной пять импов, засунул в самый конец камень, а вход велел завалить, строго-настрого запретив импам копать в той области.
   - Хозяина, а когда жрать будем? - снова поднял острую тему Первый, выполнив мое поручение.
   Я уже знал, что в магазине не было однозначного решения остро назревшей продовольственной проблемы - у меня не было ни ресурсов, ни площадей, чтобы обеспечить своих работников едой. Пришлось пойти на крайние меры.
   Я разбил свою трудовую девятку на три равные группы: красную, синюю и зеленую, раскрасив их в соответствующие цвета. Минут десять ушло у импов на хихиканье, ощупывание и похлопывание друг друга - похоже, перекраска пришлась им по душе, так что я взял этот прием себе на заметку, на будущее.
   А потом злой и безжалостный я отвел зеленых в сторонку, а красным и синим приказал драться друг с другом попарно. До смерти...
   Приказа магические создания ослушаться не могли, и вскоре в моей шахтерской бригаде стало на трех импов меньше: победителями оказались два синих и один красный. Еще одну дуэль пришлось устроить между синими бойцами, чтобы выявить сильнейшего среди них.
   А потом на двух выживших импов я натравил свежие силы, бросив против них тройку зеленых. Результат хоть и был предсказуем, но он превзошел все мои ожидания: победителем оказался синий, который разделался сперва с двумя зелеными, а потом добил красного, который тоже без особых проблем управился со своим противником.
   Выглядел победитель паршиво: рога обломаны, глаз выбит, одна из лап висит безжизненной плетью, а от хвоста и вовсе остался жалкий огрызок.
   - Как моя теперь копать будет? - недоуменно почесал выживший Пятый затылок целой рукой. - Шестой теперь совсем плохая работника стать!
   Заклинание "Лечения" стоило 4 души, которые я не задумываясь потратил, чтобы привести своего чемпиона в порядок. Кушало оно 2 импа маны, зато теперь Шестой был как новенький, даже пятна темной, похожей на смолу, крови пропали с его шерсти.
   - Будешь теперь у меня Спартаком, - объявил я, переименовывая победителя и возвращая исходный цвет. Тот лишь печально вздохнул и принялся задумчиво ковырять пальцем в носу.
   - А можно назад синий? - робко вдруг поинтересовался он.
   - Хм. Нет. Тебе, как лучшему воину, к лицу будет красный цвет, - объявил я, окрашивая рога, копыта, хвост и кисти новоявленного Спартака в алый.
   Тот внимательно осмотрел изменения и довольно ухмыльнулся:
   - Нравится! - а потом вдруг присел на корточки, оторвал кусок лежащего перед ним зеленокожего импа и сунул его в рот, довольно зажмурившись.
   Меня внутренне аж передернуло и к несуществующему горлу подкатил виртуальный ком. Даже и не понятно, нужно радоваться или огорчаться такому повороту - с одной стороны, проблема пропитания решена, а с другой, к каннибализму у меня всегда было негативное отношение.
   - Выйди из комнаты, - приказал я импоеду.
   Тот тяжело вздохнул и, взвалив на плечо чью-то ногу, вышел.
   Примерно половина комнаты была забита принесенным со всех уголком пещеры мусором, состоявшим из земли, камней, глины и прочих отходов шахтерской деятельности. Правда, теперь к ним прибавились еще и разноцветные трупы.
   Наевшийся Спартак был переброшен мною на рытье тоннелей, а когда мана достаточно восстановилась, я применил заклинание "Сортировки" на мусор, собранный в Сортировочной. Размер комнаты мной был выбран таким не случайно - именно площадь в 10 на 10 импов и покрывало заклятье.
   Когда пыль рассеялась, передо мной лежало несколько куч разных размеров и по составу. "Сортировка" не только разделила мусор по содержимому, но и превратила их в более однородную массу, раздробив и перемешав. Так что на выходе я получил небольшую гору песка, земли и щебня; средних размеров кучи фарша (мой бывший стройотряд), крупных кусков чернозема; а также пять небольших кучек разного состава, в одной из которых было еще несколько "блестяшек", и еще одну я безошибочно определил как гранит.
   Через три часа Спартак выкопал комнату, которую я обозвал "Столовой" и велел ему перетащить туда останки его товарищей, строго-настрого приказав не разбрасывать еду где попало. Выдав ему новый фронт работ - выкопать еще одну комнату 10 на 10, смежную с "Сортировочной".
   Ну а я решил заняться отсортированным мусором. Подписал те типы материалов, которые были мне известны. Над кучей, в которой лежали "блестяшки" пока что поставил пустую табличку, и применил "Идентификацию" на камень, который был зарыт в толще земли, благо мой "взор" не был ограничен рамками тверди.
   Аквамарин
   Полудрагоценный камень, который ценится ювелирами и создателиями амулетов для путешественников.
   Неплохо! Видать, чего-то стоит, осталось только обменник найти. Кажется, что-то похожее было в магазине.
   Так оно и оказалось - кнопка "Прием ресурсов и ценностей" как раз и открывала окошко, в котором можно было сдавать всякий хлам и не очень. За "блестяшку" размером с перепелиное яйцо (если в качестве единицы измерения брать импа) мне предложили аж 9 золотых!
   Любые попытки сдать неидентифицированный мусор включая груду с аквамаринами, система игнорировала. Жаль, выходит, использовать этот пункт приема хлама в качестве простейшего определителя ценности или "мусоросжигателя" не получится.
   В любом случае, на первое время деньги и души у меня были, так что восстановшуюся ману я потратил на то, чтобы призвать еще пару импов и отправить их на помощь Спартаку, работавшему в одиночку.
   Вопрос с продовольствием и мусором был на ближайшее время решен, а значит, стоит озаботиться поиском источника самого ценного ресурса - душ. Пора расширять свой строй отряд имени Люцифера, и выкапываться наверх, чтобы провести разведку!
  

Сога

   Сегодня, как и всегда, Сога занимался уже привычным ему делом - прятался и плакал. В последние дни ему приходилось делать это чаще обычного, после того, как Великий забрал к себе Джагу... Точнее, Джагой ее называли остальные члены общины, а Сога всегда называл ее "мамой".
   После того, как первая красавица Кшена нечаянно наступила на невидимого слизня, Джага стала самой красивой женщиной племени и неудивительно, что Великий избавился от изуродованной фаворитки, и приказал привести к нему Джагу. Больше Сога свою мать не видел, и лишь выпытывал у стражников, жива ли она и как себя чувствует.
   Несмотря на то, что ему было всего двенадцать, Сога прекрасно понимал, какая судьба ждет фаворитку Великого. Да и стража не щадила чувств мальчишки, в красках и лицах рассказывая, что вытворяет их господин с очередной красоткой.
   Тем не менее, он не терял надежды и мечтал, что однажды станет достаточно богатым или сильным, и освободит свою мать.
   Именно так. Он не питал призрачных надежд на то, что Великий сжалится или прекрасной Джаге удастся растопить его каменное сердце - только сила или богатство могли заставить передумать негласного хозяина общины и выпустить из его цепких лап очередную добычу.
   Но у него не было ни того ни другого.
   Зато Сога знал, где это можно раздобыть.
   Мертвая Пустошь.
   Запретное место, куда нет хода. Не только люди общины, даже бесстрашные каргулы или дикие мурдаки боятся соваться в пески, где живет смерть.
   Сога тоже боялся, но у него не было иного выбора, кроме как отправиться навстречу погибели, потому что только там можно было отыскать если не сокровища древних, то уж силу-то наверняка, ведь именно она и убивала все живое, если верить легендам и множеству костей, целые горы которых "украшали" подступ к пустыне.
   Охотники считали, что в песках притаился опасный зверь, Мудрейшая уверяла, что там обитают демоны, ну а самой распространенной и жуткой версией считалась та, в которой источником всех бед была магия.
   Та самая сила, завладеть которой мечтал каждый с пеленок. Так же мечтал, как и боялся, потому что далеко не нужно ходить, чтобы в полной мере ощутить ее разрушительные последствия.
   Великий Хог.
   Один из тех, кто прикоснулся к древней силе и получил невиданное могущество, а вместе с ним и проклятье. Впервые увидев Хога, тогда еще совсем маленький Сога в ужасе спрятался под юбку матери и решил, что ни за что в жизни не хотел бы получить силу такой ценой. И действительно - правая рука Великого, обвитая терновой лозой, которая то погружалась в плоть, то снова выходила наружу, сверкая шипами, выглядела жутко и устрашающе - особенно если знать, что прикосновение этих колючек смертельно для любого живого существа, кроме самого Хога, разумеется.
   Но теперь все было иначе - пусть даже тысячи ядовитых шипов терзают каждый клочок его тщедушного тела, но он освободит свою мать!
   Сога плакал и смеялся одновременно, ведь сегодня у него выдался на редкость удачный день! Каждый синяк, каждая царапина и даже пара сломанных тяжелыми ботинками Роя-охотника ребер окупились сторицей, ведь теперь он был готов к походу, и двинется в путь, едва на землю опустится ночь.
   Разумеется, одинокому путнику в Пустошах Зен долго не протянуть, и уж тем более в Пустыне, куда собирался отправиться Сога, но теперь у него появился шанс, благодаря украденным у Охотников вещам. Если хозяева хватятся своей пропажи, то мальчишке не жить - ведь Охотники, как и их имущество, неприкосновенны, но к тому времени он рассчитывал уже давно покинуть общину, а охота начнется никак не раньше рассвета. Даже Охотники, сильнейшие воины и добытчики племени, боятся тварей Зен, что выползают из своих нор ночью!
   Тихо поскуливая и стараясь дышать не слишком глубоко, чтобы не тревожить лишний раз переломанные ребра, Сога постарался немного вздремнуть...
  
   ПРОДА 02.08.

Глава 3. Ударный труд

  
   Комната, которую закончили расчищать от мусора три импа, получила от меня табличку с названием "Бездна". Ее будущий обитатель требовал пространство 10 на 10 импов, назывался Пожирателем и стоит 200 золотых в неделю.
   Его основным достоинством была способность сожрать все что угодно, будь то тонна щебня или живой и не слишком расторопный имп, подобравшийся слишком близко.
   Тварь оказалась настолько огромной, что заняла почти половину комнаты. Больше всего Пожиратель походил на бугристый мусорный бак грязно-коричневого цвета с широкой беззубой пастью. Интересно, а жевать оно как будет? Или все так переварит? А в туалет оно потом ходит? Вот это было бы крайне не желательно по многим причинам!
   Призвав еще троих импов, я отправил всю пятерку таскать мусор из сортировочной, строго-настрого не трогать кучи с драгоценностями и потенциально полезный гранит. Трудяги просто хватали, сколько могли утащить, и швыряли все горстями прямо в открытую пасть Пожирателя. Производительность труда была, мягко говоря, неудовлетворительной.
   Поэтому пришлось раскошелиться на носилки и тачку, отдав за них еще 75 монет. Скорость уничтожения мусора значительно выросла, а я подозвал к себе Спартака, который казался не только сильнее, но и сообразительнее остальных.
   - Послушай, ты знаешь, где мы находимся?
   - Наша быть во владения Великий Господина!
   - Я не об этом. Что там, наверху? Как называется этот мир?
   - Моя просто глупый имп. Моя такой не знать совсем. Куда звать -- там моя и копать. Один мир, другой, третий - всякий.
   - Значит, ты уже успел побывать в разных мирах?
   - Моя нет. Моя только-только на свет появиться по воле Великий Господина! Про другой мир мало-мало каждый имп знать, чтобы не слишком тупой быть.
   Выходит, при создании импы просто получают минимальный набор знаний и навыков, и использовать из в качестве источника информации - дохлый номер.
   - Ладно.
   Я пометил место, откуда решил пробиваться наверх, на поверхность, и потратил минут десять, объясняя Спартаку систему рытья "лестниц". Два импа вперед, один вверх, два вперед, один вверх... Когда остальные закончили уничтожать мусор, отправил их ему на помощь.
   - Твоя копать быстрее! - красный имп на своих помощничков, отвешивая им увесистые тумаки, - А не то хозяина всех на мясо пустит!
   Ишь ты, запомнил.
   Я попытался поговорить с Пожирателем, но все, что была способна изречь его пасть, это бло лишь чавканье и отрыжка. По моим прикидкам тот слопал никак не меньше десяти кубических импов всякой дряни, но на его внешнем виде это никак не отразилось.
   Как только накапливалась мана, я тут же призывал новых работников, хотя и очень хотелось потратить ее на идентификацию мусора, но производительность труда казалась важнее, чем добыча денег - пока хватит и того, что есть.
   Внимательно наблюдая за работой импов, я выделил тех двоих, что копали быстрее и уверенне других, и покрасил их в выразительный черный цвет, нарисовав на груди и спине большие буквы "ДШ" - Донбасские Шахтеры... Ну или "Дьявольские", это уж кому как религия и чувство юмора подсказывают. Трех, что оказались посильнее - пометил зеленым и определил в Носильщики, а оставшуюся пятерку сделал серыми Разнорабочими, раз уж никаких особых талантов они не проявили. Поставив шахтеров копать, а носильщиков таскать, я поднял общую производительность труда процентов на десять, не меньше. Выходит, при создании импа в него все же закладываются какие-то индивидуальные отличия.
   - Стоп работа! - скомандовал я, когда лестница стала высотой в сотню импов.
   - Господина сказал идти жрать! - дружно осклаблись импы, и зашагали в Столовую, благо доступ в ту нее свободным.
   К слову, двери для комнат нужно было заказывать отдельно, причем ассортимент там был ого-то - от обычных заслонок и до зачарованных ажурных решеток из чистого золота с хитрым замком, который открывался мысленной командой - только плати.
   Купив за 50 золотых простую дверь с защелкой изнутри, я перекрыл доступ своим гастрабайтерам к халяве. Импы озадаченно замерли у двери, попробовали ее на прочность, но та не поддавалась.
   - Обижаешь, начальник, - деловито почесал круглое брюхо Спартак.
   - Смена еще не закончилась, столовая откроется в конце рабочего дня.
   - Господина, твоя сказал "стоп работа". Наша стоп стоять и идти жрать.
   - А вы кроме как жрать и копать - еще что-нибудь умеете?
   - Умеем, - радостно осклабился красный и повернулся к остальным, - Хей, бестолочи, господина сказал спать!
   И они дружно упали, прямо где стояли, да так синхронно, словно всю жизнь репетировали! Не прошло и минуты, как мои владения наполнил мерный храп одиннадцати импов...
   ПРОДА 03.08.
   Мда. Впрочем, оно и к лучшему. Управляться с этой оравой стало тяжеловато, так что я решил это дело несколько... оптимизировать. Сделал несколько разноцветных иконок с рожицами импов и "повесил" их на периферии своего поля зрения. Мысленным усилием выдвинул их прямо перед собой и занялся настройкой.
   Перво-наперво "привязал" каждую иконку к импу и завел несколько картинок-состояний. Разбуди Спартака, заставил его сперва побегать, потом выкопать небольшой коридор, перетащить несколько тележек мусора, а в конце наградил его пищей. На каждое совершаемое подопечным действие привязал картинки состояний и ту же операцию проделал с остальными.
   - Господина, наша опять копать? - поинтересовался мой "бригадир", уже примеряясь пнуть ближайшего к нему импа.
   Но вместо того, чтобы дать ему поработать будильником ударного типа действия, я поручил ему другое занятие - развезти все это сонное царство на тележке по пещере, а сам занялся изучением ассортимента заклинаний, прикидывая, что мне понадобится в ближайшее время.
   Когда маны накопилось достаточно, чтобы провести опознание одной из отсортированных куч, я слил ее на "Идентификацию".
   Порода с аквамаринами
   Масса: 95 кг
   Содержание камней: 0,001%.
   Наверное, чистые да еще и обработанные камни стоят дороже, чем порода с ними, за которую мне предложили "щедрые" 20 золотых.
   - А ну подъем, лежебоки! - рявкнул я, - Вот вам ЦУ: живо все в Сортировочную, и ту кучу, что я укажу - тщательно перебрать, откладывая камни в сторону.
   Для начала пришлось объяснять этим неучам, что такое Сортировочная, потом - куда складывать камни и куда девать бесполезную породу. И еще кучу времени угробил, вдалбливая в их глупые головы, чем отличаются аквамарины от обычных камней.
   - Работайте, Золушки, работайте, - спустя час обучения я почти с умилением наблюдал за тем, как ловко импы выбирают из земли драгоценные камни и складывают в медленно, но уверенно растущую горку, - Кстати, а почему бы и нет? Стоп! Пауза десять минут, всем оставаться на своих местах!
   К каждому рогатому работнику я повесил отдельный счетчик и немного пошаманил с настройками.
   - Все, продолжайте работу. Тому, кто больше всех камней найдет - премия!
   И работа закипела, а счетчики послушно отсчитывали количество камней, которые импы складывали в общую кучу. Вот только переоценил я их, ох и переоценил!
   Как только аквамарины перестали попадаться, импы начали жульничать: кто у соседа прямо из-под пальцев выхватит камушек, кто и вовсе силой отберет. Один так и вовсе догадался зачерпнуть целую горсть из общей кучи и по камушку выкладывать их назад.
   - Стоп! Ты, - я ткнул в того, что еще в честной конкурентной борьбе ухитрился собрать больше всех камней, будешь Золушок. А ты, - выбрал "чемпиона", - будешь Цыган. Только выплюнь те камни, что за щекой прячешь...
   "Именованные" импы тут же важно выпятили грудь, глядя на менее ловких и хитрых собратьев сверху вниз. Впрочем, я тут же всех уравнял в правах, отправив копать лестницу дальше. А чтобы им веселее работалось - прямо на полу возле сортировочной, куда они таскали мусор, вывел таймер.
   - Работать три часа, потом перерыв на обед.
   - Насяльника, - почесал затылок Цыган, - А три часа - это сикоко?
   - Вот как тут станет четыре кружка, значит работа окончена. Все необычные находки складывайте в тот угол. Кто найдет что-нибудь особо ценное или интересное, получит наградную полоску на пузо.
   И мой малый шахтерско-пролетарский отряд с удвоенной силой бросился отвоевывать у земли метры жизненного пространства, выкапываясь наверх.
   Я же сперва продал выбранные импами камни, выручив за них аж 152 золотых - моя возня с импами вполне окупилась. Кстати, счетчики с рогатых работяг я так и не снял, так что, обнулив их значения, перенастроил на подсчет выкопанных и доставленных в сортировочную кубоимпов земли. Надо поощрять особо старательных трудяг - ну и наказывать лентяев, само собой!
   Теперь можно заняться и планированием.
   Главная цель - заполучить себе несколько душ. Только до их сперва добраться нужно. Да и вряд ли хозяева душ с ними добровольно расстанутся, иначе бы не было в магазине столько всякого оружия и построек вроде Пыточной. К сожалению, для каждой комнаты нужны были не только материалы, но и профильные специалисты, способные обеспечить их нормальную работу, так что все снова упиралось в деньги. Или?...
   Для проверки своего "или" я отозвал трех самых ленивых импов и Спартака с раскопок и приказал им выкопать комнату 10 на 10 импов неподалеку от кристалла, а сам открыл магазин и погрузился в расчеты.
   Оторвал меня от этого занятия истошный вопль:
   - Господина! Беда! Караул спасай, а не то помрем совсем!
   К счастью, ничего такого страшного не случилось - ни всепещерного потопа, ни нашествия паладинов или еще каких борцов с импами и Темными Властелинами. Просто кто-то сожрал все продовольственные запасы. Дверь была цела и на месте - злоумышленник просто прокопал дыру рядом с ней.
   Выяснить, кто же подложил товарищам такую свинью, было просто даже без моих иконок статусов, среди которых "Сытость" тоже была. Прямо посреди Столовой тихо-мирно спал Цыган, огромное брюхо которого красноречиво поведало нам, куда же делись все припасы.
   - Убью, гада, - шагнул вперед кровожадный Спартак, но я его остановил...
   ПРОДА 04.08.
   - Ну и что мне с тобой делать, друг мой разлюбезный? Назвать Хитрецом, Обжорой или Толстяком?
   Группа народных мстителей дружно скрипнула зубами и выпустила когти, услыхав мои рассуждения вслух.
   - Жрать охота, - шумно выдохнул один из импов-разнорабочих и облизнулся, глядя на спящего сотоварища.
   Однако, так просто ценный ресурс разбазаривать я не собирался. Да и прокачка импов, в связи с непомерными ценами на услуги наемников, стала для меня приоритетной задачей - все же, это практически бесплатная рабочая сила, а уж на что потратить души и золото, я и так придумаю.
   - Рота, подъем! - рявкнул я, "подлетев" поближе к спящему.
   Тот открыл глаза, испуганно заозирался и, оценив не самую благоприятную для него ситуацию, попытался сесть, однако из-за раздувшегося брюха не смог выполнить даже это простейшее гимнастическое упражнение.
   - Помогите ему подняться.
   Пара импов порасторопнее выполнила мой приказ.
   - Ну и что нам с тобой делать, расхититель народного имущества?
   "Расхититель", а точнее - поедатель, задумчиво почесал макушку и обреченно выдохнул:
   - Бить будете?
   - Не бить, а тренироваться! Налетай по очереди, только, чуть, по одному! - скомандовал я.
   Сразу двое оголодавших импа бросились на толстяка, так что мне пришлось влепить одному из них оплеуху, отбрасывая назад. Шагнувшая было вперед, толпа попятилась, наблюдая за расправой издали.
   Вот только расправы не получилось - выспавшийся и раздобревший на дармовых харчах Цыган хорошо держал удар и успел прикончить двоих собратьев, прежде чем я остановил все это безобразие. Здоровья у несчастного обжоры оставалось на один удар.
   Выходит, несанкционированное пиршество сделало его настолько сильнее? Точнее, толще - полоска его здоровья была в полтора раза больше, чем у остальных импов. Надо бы взять такой способ прокачки на заметку. А пока я приказал импам отойти в сторону и использовал "Сортировку" на трупы, превращая их в пищу. Кости отдельно, фарш отдельно.
   - Налетай, бригада.
   Жестоко? Не знаю - это ведь просто куски программного кода, сгустки маны, превращенные в потешных чертиков, которые только и умеют, что жрать, спать и драться.
   Провинившегося Цыгана я переименовал в Толстяка и нарисовал на пузе две красных полоски, а Спартаку приказал глаз с него не спускать:
   - Рогами за него отвечаешь! Знатный боец может получиться.
   - Хорошо жрет, хорошо дерется, - согласился тот, с опаской поглядывая на своего нового подопечного.
   После ужина, импы дружно достроили комнату, в которой я собирался устроить... Тренировочную!
   Тренировочная комната
   уровень 1
   Требования:
   комната 10 на 10,
   древесина 50 кг
   камень 50 кг
   Стоимость: 500 золотых
   Персонал: Наставник
   Дерева у меня не было, но его можно было купить в магазине. Наставников тоже можно было нанимать, причем, довольно разных -- от обычного монаха-рукопашника, до рыцаря в сверкающих латах или даже мага-элементалиста. Только вот цены на них сильно кусались.
   Древесину я купил по грабительскому курсу - 2 к 1 по отношению к золоту - и нажал кнопку "Построить Тренировочную комнату".
   Комнатка вдруг заполнилась густым дымом, сквозь который нельзя было ничего рассмотреть, а когда тот рассеялся спустя пару минут, моему взору предстало нечто спортзала в деревенской школе: простой деревянный пол, размеченный для игры в баскетбол (колец, кстати, не было); небрежно обструганные "шведские стенки", кривой турник, и пара деревянных манекенов, внешне напоминавших импов.
   Ткнув виртуальным курсором в эту комнату, я получил такую информацию:
   Тренировочная комната (1)
   Вместимость: 4 существа
   Прокачка: 0,5% к параметру в час.
   Наставник: не назначен.
   И несколько кнопок: Улучшить, Назначить наставника, Продать.
   - Эй, Спартак, иди-ка сюда, - подозвал я своего чемпиона.
   - Чего изволит великая господина? - мигом явился тот довольный, что его сняли с шахтерских работ.
   - Тренером быть хочешь?
   - А это не больно? - на всякий случай поинтересовался тот.
   - Будешь других учить драться. И получать больше еды.
   - Моя согласный на все, что прикажет великая господина, - отозвался имп, не раздумывая.
   Вы действительно хотите назначить существо "Имп Спартак" наставником?
   Подтверждаю и... с удивлением наблюдаю за метаморфозой своего подопечного: сбоку на бедрах у него появились две белые полоски, а полоска Здоровья чуточку выросла.
   Отозвав еще несколько импов с раскопок, я привел их к Спартаку.
   - Час тренировок. Можете приступать.
   Какие параметры хотите тренировать: [Сила] [Выносливость]?
   Выбираю выносливость, и моя бравая четверка под руководством свежеиспеченного "физрука" начинает наматывать круги по импровизированному спортзалу.
   - Не отставать! Колени выше! Хвосты подобрать! Рогами друг другу в спину не тыкать! - практически без акцента орет Спартак, вживаясь в роль.
   Кажется, теперь здесь справятся и без меня. А мне пора глянуть, что там накопали мои подопечные. Главное, что мои мысли оправдались, и можно вполне обойтись и без найма дополнительного персонала...
  

Сога

  
   Спустя ровно три часа, мальчишка проснулся, повинуясь какому-то внутреннему ощущению, которое словно говорило ему: "Пора!" Он давно уже привык к этой странности, и доверял своему чувству времени, которое еще ни разу не подводило.
   Сога бесшумно прокрался мимо ночной стражи, дремлющей у общинного костра, и вскоре уже рыскал у ограды, отыскивая известный лишь ему да паре других мальчишек лаз. Сейчас никто не заподозрил бы в нем того самого неуклюжего подростка, который даже получил шутливое прозвище "Трехногий" - на людях он старался двигаться неуклюже, постоянно цепляясь ногой за ногу и падая на ровном месте.
   Сторожевое заклинание, наложенное ныне покойным шаманом Дуфракисом, тихо завибрировало, стоило юноше приблизиться к ограде, но, почуяв члена племени, заклинание приветливо кольнуло его в районе правого виска и притихло, ничем себя не выдавая.
   Гибкой змеей проскользнув между хищным сплетением ветвей Удушающего дерева, из которых был сделан этот участок ограды, Сога оказался в Пустоши Зен. На самом деле такие вот лазы были оставлены специально - обманчиво доступные, они представляли из себя смертоносную ловушку. Стоило живому существу сунуть между ветками хоть голову, хоть лапу, и те сожмутся в удушающем захвате, и уже никогда не выпустят свою добычу. Нередко обходя по утру периметр Ограды, мальчишки находили застрявших в ней кротокрысов, призрачных гиен а то и гомункулов, пришедших неизвестно откуда.
   Но конкретно этот участок был безопасен - пару лет назад сюда угодила молния, выпущенная проезжавшим мимо Бездомным чародеем, которому община отказала в приюте, и теперь ветви здесь были не такими быстрыми, и при должной сноровке можно было успеть протиснуться между ними прежде, чем те сомкнутся. Свою находку трое мальчишек хранили в
  
   рете, не рассказывая об этом ни взрослым, ни даже Гансу-Исповеднику.
   "Три... шесть... десять..." - Сога мысленно отсчитывал шаги, а его внутренний хронометр - такты. Нужно преодолеть дважды по сто шагов и еще тридцать четыре, и стелать это ровно за сто и еще одиннадцать тактов, иначе не удастся проскочить мимо норы Горлохвата, который как раз в это время будет переплетать свои кольца, готовясь к ночной охоте.
   Проклятье!
   На тринадцатом после сотни такте мальчишка рванул вперед, что было сил, отчетливо слыша за своей спиной шуршание змеиных чешуек по земле: Горлохват начал свою охоту, и жертвой он выбрал Согу, не в подходящее время очутившегося возле норы хищника.
   "Сорок пять... Пятьдесят шесть..." - начала новый отсчет добыча.
   Время было рассчитано идеально - едва вписавшись в лихой поворот между упавшими "домиком" бревнами, Сога проскочил мимо гуськом крадущихся призрачных гиен. Полупрозрачные твари лишь клацнули зубами, провожая недоумевающими взглядами непонятно откуда выскочившего на них двуногого, когда в их плотный строй вонзился атакующий Горлохват, тут же оплетая кольцами самую крупную из гиен.
   А пока ночные хищники разбирались друг с другом, юноша уже успел добраться то места, где были припрятаны его сокровища... То, без чего ему не выжить в Пустоши, и уж тем более в Пустыне, до которой была добрая неделя пути...
  

Глава 4. Первая битва

   Теперь мои импы трудились в две смены: четверка копала, а вторая четверка тренировалась под присмотром Спартака, и каждые два часа они менялись. Упор мы сделали на силу, чтобы поднять производительность труда.
   Еще двое - Золушок с помощником - искали жилу с железной рудой. Дело в том, что я окончательно идентифицировал содержимое Сортировочной. Земля, гранит, глина, немного хризолитов и увесистый кусок железной руды, который импы приволокли неизвестно откуда. Так что теперь два "шахтера" выбирали для меня образцы вдоль всего штрека.
   Кстати, использование "Сортировки" по кулдауну привело к увеличению моих запасов маны на 1 имп, что не могло не радовать. Окрепшие импы тоже радовали возросшей производительностью труда: теперь они и копали быстрее, и таскали больше. Правда, жрать и отдыхать тоже стали чаще, так что на следующий день я решил уделить внимание развитию Выносливости.
   Когда установленная мной восьмичасовая смена закончилась, я посадил всю ватагу перебирать породу с хризалитами.
   - Господина, наша отдыхать надо. Рука-спина совсем болеть, - попробовал, было, возразить безымянный Шестой.
   - Лучший отдых - это смена деятельности! - объявил я, - А ты, умник, раз за всех так смело выступаешь, будешь у меня Бригадиром.
   Получив имя, имп с недоумением рассматривал своеобразные погоны с ярко-желтой буквой "Б", которыми я его наградил.
   - Это чего теперя? Моя можно больше жрать?
   - Ты будешь отвечать за сдачу этапа. За хорошую работу коллектива будешь получать премии, а за плохую - наказания.
   - Ваша сильно хорошо слышать? - повернулся тот к своей бригаде, гордо выпячивая впалую волосатую грудь, - Моя теперь будет ваша господина.
   - Твоя молчи, господина, а не то бить-колотить тебя будем.
   - Моя быть ваш Бригадир! - навис тот над собратьями, подбоченившись.
   - Вот твоя теперь за нас и работай. Будешь плохо работать - Великий Господина твоя будет бить-ругать.
   - Хей, Господина. Эти глупые импы теперь совсем работать не хотят. Говорят, за их плохая работа теперь Бригадир страдай будет.
   Мда. Недооценил я рогатых. А ведь по сути все верно - бригада не справляется, значит, страдает начальник, а не подчиненные. Надо бы как-то поддержать авторитет начальства.
   Я забрался в Магазин, в раздел инструментов. Так... Это не то, тоже не то... вот!
   - Хэй, смотри! У наш Бригадир теперь в голове светюлька горит! - отреагировали импы на обновку своего начальства.
   Тот же недоуменно постучал себя по голове, на которой теперь красовалась шахтерская каска с фонарем.
   Каска Бригадира
   Прочность: 20/20
   Защита: +1
   Особое: +1 к Авторитету
   Ну вот, теперь пусть только попробуют возразить. И всего-то какая-то сотня монет. Кстати, в каске были даже специальные отверстия для рогов, так что села она как влитая.
   - Моя светюлька!
   - Отдай!
   - Ай! Твоя чело дерется!
   - Хватит тыкать рога в мой бок!
   Раздавшиеся вопли и шум борьбы вернули меня в реальность... точнее, в виртуальность. А там уже во всю кипела драка за обладание каской, которая после пары-тройки оплеух меняла своего хозяина, правда, ненадолго.
   Вот тебе и "+1 к Авторитету"! Определенно, стандартные методы с импами не работают.
   - А если вот так?
   Расставшись с тремя сотнями монет, я вручил начальнику новый признак власти, и тот с яростными воплями врубился в кучу-малу:
   - А ну расступись, бездельники! Моя светюлька!
   Пять ударов, один труп - и вот уже на голове Бригадира снова красуется каска с фонарем. Изрядно помятые имы со злобой и завистью косятся на своего начальника и особенно на то, что тот сжимает в руке:
   Шахтерская кирка
   Прочность: 19/20
   Атака: +1
   Особое: +10% к Шахтерскому делу.
   Вот это уже аргумент посерьезнее! Вполне такой убедительный "пролетарский" вариант.
   - Твоя скоро устанет и захочет спать, - угрожающе пробормотал Третий, не сводя взгляда с кирки, - Тогда и посмотрим, кто из нас Бригадира.
   Мда. Ну вот и что прикажете с ними делать? Не приживаются среди импов идеи неравенства и частной собственности...
   В конце-концов я просто припугнул их пообещав, что тот, кто обидит Бригадира и не станет его слушаться, пойдет на корм.
   Кстати о пропитании. Страх быть съеденным оказался неплохим стимулом, но все же не хотелось терять работников, которые уже улучшили свои навыки и проявили какие-то уникальные черты характера. Максимум - можно использовать этот способ, чтобы избавиться от смутьянов и никчемных особей, заменив их на более послушных и толковых. Да и просто по-человечески жалко мне их стало. Хоть и игровые персонажи, но зато какие забавные!
   В общем, вопрос пропитания нужно было решать поскорее... и подешевле - за десять Хризолитов я выручил всего 80 золотых, что не покрыло даже расходы на экипировку Бригадира.
   Поэтому я бросил все силы на раскопки, приостановив тренировки. Попробовал призвать еще нескольких импов, но уткнулся в потолок своих возможностей: больше 12 штук одновременно призвать не получилось.
   Так что я завел еще один параметр:
   Импов призвано: 12/12
   Мои "золушки" все же ухитрились отыскать жилу с железной рудой, и я отрядил троих импов, включая Бригадира с его "светюлькой" на ее добычу, однако, одного пришлось отозвать, а второго оставить в качестве носильщика, купив ему тележку - если "начальник" еще худо-бедно мог крошить твердую породу своей киркой, то его подчиненные лишь обломали свои когти.
   А ведь если мои "копатели" упрутся в какой-нибудь камень, а то и вовсе гранит, придется всех до единого снаряжать кирками!
   Конечно, можно было построить кузницу, но для нее нужны дрова, камень и железо, не говоря уже о Кузнеце - выдавать молот и доступ к горну одному из рогатых охламонов мне категорически не хотелось, это все же не импов по спортзалу гонять.
   Следующие несколько часов, пока работа шла своим чередом, я изучал магазин и оптимизировал интерфейс игры, чтобы сделать его удобнее. Например, сделал некое подобие миникарты, для чего мне пришлось лично "облететь" каждый квадратный имп своих владений, не только рисуя их схему, но и синхронизируя свои перемещения со специальной отметкой. Затем пришлось примерно так же поработать с каждым импом в отдельности, увязывая его реальное положение с отметкой на карте, а ту, в свою очередь, с иконкой-портретом импа.
   Зато теперь я мог в любой момент переместиться к любому их своих подопечных, просто выбрав нужную иконку.
   Немного подумав, ту же операцию я проделал и с комнатами, отметив их позиции на карте и связав с дополнительным набором иконок на специально для этого созданной панели "Здания". В целом, процесс "мысленного" создания интерфейса буквально из ничего оказался довольно увлекательным. Отличная гимнастика для мозгов и, главное, результат своих трудом можно сразу опробовать в деле, проверяя удобство и эффективность принятых решений.
   Вот, например, иконка Восьмого вдруг погасла, и рядом с ней появился значок "Сон". Один мысленный "клик" по ней - и вот я уже наблюдаю за вымотавшимся бедолагой, который спит в укромном уголке, по шею зарывшись в рыхлую землю, а торчащую голову "замаскировав" чьей-то набедренной повязкой.
   Миньон "Восьмой" > Управление > Сменить имя...
   Новое имя: Хамелеон.
   Магазин > Прочее > Декорации > Растения...
   Осторожно, чтобы не разбудить трудягу, забрал у него грязную тряпку и прикрыл голову купленным за 10 монет лопухом. Еще и шкуру ему раскрасил пятнами, на манер армейского камуфляжа...
   - Господина! - это надрывается Спартак, - Спасай наша, пока все не передохли!
   Переношусь к местоположению своей шахтерской бригады. Те в ужасе, сбились в кучу в самом тесном проходе, забаррикадировавшись носилками и тележкой, наполненными землей. А по ту сторону баррикады шевелится белесое нечто, занимая почти весь проход своей тушей.
   - Эта тварюка Десятого сожрала, даже косточек не оставила! Скоро всех нас пожрет! - отрапортавал тренер.
   - Надо тварюке Толстяка отдать, тот жирный - его она долго жрать будет. А мы сбежим!
   - Чего это сразу Толстяка? - возмутилась "добровольная" жертва, - Надо в пальцы-угадальцы играть. Кто проиграл, тот стать еда для тварюка.
   - Отставить разговорчики! Никто едой не станет! Это вы ее будете есть, когда прибьете.
   В глазах импов появился голодный огонек, а когти заметно удлинились. Еще немного, и вся моя орава оголодавших гастрабатеров бросится на верную смерть.
   К сожалению, мои возможности воздействовать на окружающий мир были ограничены исключительно заклинаниями и умениями. Даже предметами не мог пользоваться - только убирать их в свой "карман" или доставать оттуда. Так что спасение импов - дело рук самих импов... ну и моего тактического гения.
   О внезапно объявившейся твари я не знал ровным счетом ничего, а использовать "Идентификацию" было жалко, уж сильно много та кушала маны. Значит, придется опытным путем выяснять, что это за такое, и чем оно убивается.
   - Господина, моя уже тута! - радостно выдохнул Бригадир, появившись позади твари.
   Запыхавшийся имп устало оперся на кирку и с недоумением уставился на монстра.
   В задней части которого внезапно появилась голова, усыпанная бисером глаз и с широкой беззубой пастью. Довольно быстрое для такой громадной туши движение - и у меня стало на одного импа меньше, и на одну бесхозную кирку и каску больше.
   Импов призвано: 11/12
   - Ну, кто следующий хочет стать начальником? - не удержался я от шпильки.
   Желающих почему-то не нашлось. Я подхватил осиротевшее орудие пролетариата и передал его Толстяку, как самому выносливому их импов, и ему же отдал каску.
   - За что, Великая Господина? - шмыгнул тот носом. Остальные же радостно поддержали мою инициативу:
   - А что? Хорошая бригадира нужно быть много!
   - Если Толстяк не смочь, то и никто не смочь!
   - Чур моя первый будет тело Толстяка жрать!
   - Бей, - приказал я.
   И тот ударил, с замахом, хеканьем и обреченностью в глазах. Острие кирки вошло в переднюю голову твари, и та резко дернулась назад, вырывая орудие из рук невольного героя.
   - Мое... - неуверенно пробормотал тот, - Отдай! - и рванул оружие назад.
   Тварь заверещала, а приободрившийся Толстяк снова всадил в нее кирку. Я же лихорадочно рыскал по закладкам магазина, в поисках оружия. К сожалению, даже на самый паршивый меч денег у меня бы не хватило. Пришлось отжалеть еще 300 монет и вручить кирку нашему "тренеру".
   Тем временем тварь уже пришла в себя и нанесла ответный удар. Короткий отросток, который я было принял за ложноножку или лапку или что там у них растет, вытянулся и затвердел, превращаясь в иглу. Ей монстр и нанес удар, снимая Толстяку аж треть полоски здоровья.
   - Господина! Моя тут совсем помирай! - истошно заорал тот, отмахиваясь киркой и вынуждая гусеницу отступить.
   Я легонько шлепнул Спартака пониже спины, отправляя его на помощь, и вот уже второе орудие труда вонзилось в шею монстра. Тот развернулся мордой лица к новому противнику, формируя еще одно орудие-иглу и пытаясь достать назойливого импа.
   Вот только тренер оказался не так прост и, совершив немыслимый кульбит, ушел от удара и, ловко вскочил на ноги и снова вонзил кирку в шею гусеницы, а с другой стороны ее атаковал Толстяк, помогая собрату.
   Один из ударов твари все же достал Спартака и полоска здоровья того окрасилась в красный цвет - повторной атаки импу не пережить. Похоже, тренер моей рогатой сборной тоже это понял. Отбросив кирку в сторону, он упал на землю и судорожно заработал руками, пытаясь выкопать себе не то укрытие, не то могилу.
   Пришлось применить на нем "Лечение". Это заклинание восстанавливало здоровье полностью, отнимало 2 импа маны и было безоткатным, что в данной ситуации оказалось особенно ценным, потому что Толстяк тоже был на волоске от гибели, и я поспешил оказать помощь и ему.
   - Великая Господина с нами! - взревел тот, яростно обрушивая удар за ударом на врага.
   - Бей врага, добывай еду! - вторил ему кто-то, и вся орава дружно бросилась на гусеницу.
   Кто-то пинал ее копытами, кто-то пытался бодать рогами, кто-то уже отработанным многочасовыми раскопками движением вырывал когтями внушительные куски плоти и тут же пихал их в рот - не прошло и пары минут, как с монстром было покончено. Если бы они с таким усердием работали - давно бы отгрохали своему повелителю, то есть мне, мраморный дворец с фонтанами.
   В общем, импы снова обрели веру в себя. Вдобавок, на ближайшие пару дней о пропитании можно было не беспокоиться: я приказал работягам разделить остатки туши на куски и перетащить в Столовую. Разумеется, часть мяса до места назначения "не доехала", но это были уже привычные мелочи, не стоящие внимания.
   К сожалению, я так и не смог выяснить даже сколько здоровья было у монстра - импам понадобилось 97 ударов, чтобы прикончить его, но все их атаки были разными, и мне не удалось найти точку отсчета. Поэтому впредь я решил не отказываться от "Идентификации", а импы вполне могли бы просто прокопать себе выход в обход твари - в следующий раз так и сделаем.
   Импов призвано: 8/12
   Снова раздав своим шахтерам ценные указания, я вернулся к кристаллу. Раз уж у меня образовалась дыра в вакансиях, ее следовало заполнить, но делать это нужно не так, как обычно, а более системно. И потому я сперва решил создать нечто вроде анкеты, заполняемой соискателями при устройстве на работу...
  

Сога

   Вокруг тайника не было чужих следов, а значит, "сокровища" на месте. Подняв полусгнившее дерево, Сога бережно разрыл землю и вытащил сверток, в котором лежало три камня, и им не было цены.
   Неказистые на вид, эти булыжники величиной с кулак юноши были магическими предметами. Полтора десятка таких камней община получила в дар от Каменного Мага, которого Охотники подобрали раненым пару лет назад. Благодарный колдун подарил едва выживающему в Пустошах племени не просто надежду, а реальную силу, и сейчас одна пятая этой силы была в руках беглого мальчишки.
   Огненный камень был способен высекать искры даже из дерева и вообще из любой твердой поверхности. С ним ни один Охотник не останется без тепла и света. Огонь и власть над ним - вот то, что отличает человека от дикого зверя, гомункула или беглого фамильяра. Впрочем, некоторые гомункулы выращивались в горючем растворе, и могли дышать пламенем.
   Съедобный камень, несмотря на свое название, был совершенно непригоден в пищу, и об него можно было обломать все зубы. Зато он мог сделать съедобным любую органику. Именно "органику" - это чужеродное слово использовал колдун, рассказывая о свойствах камней. В эту категорию входили любые органы и части тел животных, растения и даже невидимые слизни. Достаточно было просто хорошенько потереть их зачарованным булыжником. Правда, здесь был один минус - кусок коры, коготь или панцирь Злобрюха становился мягким, напоминая наощупь сыр, но вкус оставался прежним. Кора на вкус напоминала дерево, а гребень вонючего василиска - все так же смердел и вызывал рвотные позывы. Но эта еда была питательной и позволяла выжить даже там, где не было ничего, пригодного в пищу.
   И последний, Мертвый камень, теоретически мог спасти от какого-нибудь хищника. Проглотивший его превращался в мертвеца сроком на 8 часов. Он не двигался, не дышал, не чувствовал боли и пах как несвежий покойник. Правда, многие из тварей Зен питались падалью и мертвечиной, так что их такой маскировкой не только не обманешь, но и напротив - считай, что сам приглашаешь поздний на ужин.
   Зато в таком виде можно было переждать смертельную жару, плавящий дождь или наводнение, закопавшись поглубже или забравшись в трещину между скалами. Ночевать за пределами Ограды было опасно, и именно для этого Соге нужен был Мертвый Камень.
   Но сейчас ему нужно уйти как можно дальше, пока не взошло солнце и Охотники не двинулись в погоню.
   Путешествие за магическим могуществом, надежно укрытым где-то в Пустыне, началось...
  

Глава 5. Неестественный отбор

   Для этого я купил три двери - одну прочную, запирающуюся на засов (50 золотых), одну обычную, с врезанным замком (50 монет), и третью - с кодовым цветовым замком (100 золотых).
   Затем приказала паре импов выкопать комнату размером пять на пять импов, сделав из нее три выхода, один напротив другого.
   С южной стороны я поставил дверь с засовом, заперев ее снаружи. Эту дверь я покрасил в красный цвет и написал на ней слово: "Сила".
   Напротив, с севера, встала дверь с кодовым замком, которую я настроил на зеленый цвет. Ее я покрасил в соответствующий цвет и написал на ней "Интеллект".
   Третья, выкрашенная в желтый цвет, дверь перекрыла выход с восточной стороны, и была украшена надписью "Хитрость".
   На западе же я вбил в стену с десяток специально купленных по 1 золотому гвоздей, один вше другого и на довольно приличном расстоянии друг от друга. Выкрасил этот участок стены в синий и написал на ней "Ловкость".
   Затем выбрал одного из импов, что выглядел посмышленей, и посадил его в центр комнаты.
   - Так, внимательно запоминай все, что я тебе скажу.
   - Все. Запоминара.
   - Если справишься, будешь у меня начальником отдела кадров.
   - Моя?! Насяльника? - тот изумленно вытаращился на мою "божественную" длань, - Моя будет вкусно жрать и много спать?
   - Нет, твоя будет принимать и распределять новобранцев.
   Имп задумчиво почесал основание рогов и заявил:
   - Чтобы моя запоминара, Господина надо моя хороший имя давать.
   - Не вопрос. Будешь у меня Эйчаром.
   На спине у него я нарисовал "HR" и пояснил, что это и есть его имя.
   - Эйчар внимательно слушает твоя, Великая Господина. Моя каждый слово запоминара...
   Имп важно надулся и вывернул шею аж на 180 градусов, пытаясь рассмотреть надпись у себя на спине. Во избежание возможного членовредительства, я продублировал ее и на животе.
   - Сейчас в комнате появится имп. Скажешь ему все точно, слово в слово. Повторяй за мной! - на репетицию у нас ушло около получаса, пока я не остался доволен результатом.
   Итак, эксперимент начинается!
   Моя "господинская" длань указала в центр комнаты, которую, к слову, я обозвал "Отделом Кадров", и применила заклинание призыва.
   - Твоя место стой меня слушай, - тут же встретил Эйчар новоприбывшего импа, заученно бубня свою речь, - Если твоя сильный, то ломай красный дверь. Если твоя ловкий, то карабкай синий стена. Если твоя сильно умный, то решай моя загадка: "Зима и лета - одна Света". А потом открывай зеленая дверь. Если твоя очень хитрый, то обмани Эйчар и вымани у него ключ от желтый дверь!
   Имп гордо ткнул себя в надпись кривым пальцем и помахал перед носом рекрута ключом.
   Новоприбывший, ни слова не говоря, заехал моему менеджеру по найму персонала в морду, сбив того с ног, подобрал выпавший ключ и спокойно вышел через желтую дверь.
   "Мда. Похоже, этот выход не только для хитрых, но и для сильных", - решил я, рисуя на лбу новобранца красную метку.
   - Так, Эйчар, - закрыв дверь, я рывком поднял оглушенного импа на ноги и снова вручил ему ключ, - Слушай меня внимательно, у нас небольшие изменения в плане. Ключ - не показывай, просто упомяни, что он у тебя есть.
   Дубль второй - призвал я следующего.
   - Твоя место стой, руки не шевели и моя слушай! - с опаской сделав пару шагов назад, начал свою речь Эйчар, - Если твоя шибко сильный, то иди ломай красный дверь. Если твоя сильно умный, то иди ломай зеленый дверь...
   - Стоп! Эйч, ты все перепутал. Зеленую не нужно ломать, нужно загадку разгадать, - вмешался я, - Если ты ловкий, то перелезай через синюю стену, а если хитрый, то обманом вымани ключ у Эйчара.
   Упомянутый кадровик инстинктивно спрятал руки за спину.
   Призванный мной имп шмыгнул носом, бросил на Эйчара затравленный взгляд исподлобья и направился к красной двери. Стукнул в нее пару раз кулаком, пнул ногой и, покачав головой, направился к синей стене. Ухватился за один гвоздь, поставил копыто на второй, попытался свободной рукой дотянуться до третьего, но сорвался.
   Поднялся, потирая ушибленный бок, и подошел к желтой двери. Сунул в замок коготь, покрутил им там, вскрикнул, вытаскивая обломанный конец ногтя и направился к зеленой. Внимательно осмотрел замок и принялся просто нажимать на все подряд цветовые пластины.
   - Так ее не открыть, - пояснил я, - Разгадай мою загадку и узнаешь, какую нажимать.
   - Угук, - почесал тот брюхо.
   - Зимой и летом - одним цветом.
   - Кровь? - кровожадно ухмыльнулся тот и ткнул в красную пластину. Безрезультатно, разумеется.
   - Ответ неверный.
   - Самка киберлдыка? - внезапная догадка озарила хмурую морду, и имп уверенно ткнул в синюю пластину.
   - И снова ошибка! Последняя попытка, и если ошибешься, дверь уже никогда не откроется, - припугнул я его.
   Конечно, это было не так.
   - Твоя знать ответ? - внезапно повернулся к несчастному Эйчару испытуемый, стискивая кулаки.
   - Нет! Никак нет, моя ничего не знать, ничего не сказать! - истошно завопил тот, пятясь.
   Новичок подскочил к испуганному бедолаге, сделал какое-то неуловимое движение рукой и тут же отпрыгнул назад, сжимая в руке ключ. Ловко!
   Воришка вышел через желтую дверь, получив от меня синюю метку и прозвище Щипач.
   Тем не менее, придуманная мной схема давала явный сбой, и слабым звеном стал именно Эйчар и желтая дверь. Импы не особо утруждали себя решением каких-то интеллектуальных и даже физических задач, а едва заслышав про ключ, тут же пытались заполучить его. С детской загадкой тоже вышел конфуз - возможно, рогатые в жизни не видели не только вечнозеленой елочки, но даже и крокодила?
   В итоге я поменял схему. Мой кадровик просто должен был указать испытуемому по-очереди красный, зеленый и синий варианты выхода и молчать про ключ. Желтую дверь я оставил для тех, кто не блещет ни умом, ни силой, ни ловкостью. Ну и цветовую загадку пришлось сменить на обычную логическую загадку с цветными кругами, квадратами и треугольниками из теста на определение Ай-Кью.
   - Все понял? - последний раз переспросил я Эйчара.
   - Твоя не сомневаться, Великая Господина! Моя все сделать как надо! - заверил меня тот.
   - И про ключ молчи. Спрячь его и не показывай.
   - Моя уже спрятать, - довольно ухмыльнулся тот и похлопал себя по брюху.
   Огромных усилий стоило мне сдержаться и не врезать тому пощечину. Теперь стало понятно, почему дверь с ключом стоит 50 монет, а сам ключ отдельно - аж 40. Наверняка импы теряют их в огромных количествах.
   - Ладно, продолжим.
   И я уже в третий раз призвал импа в свою комнату испытаний.
   - Твоя стой моя слушай, - важно начал Эйчар, но новоприбывший просто оттолкнул того в сторону, подошел к синей стене и принялся ловко по ней карабкаться, буквально в несколько секунд перебравшись через нее.
   В награду рекрут получил синюю метку на лоб и прозвище Ловкач. Наконец-то моя схема начала работать!
   Импов призвано: 10/12
   Так, стоп, а где еще один?
   Пришлось собирать всех импов и выяснять, что случилось. Впрочем, разборки отняли всего несколько минут: оказывается, Щипач стащил у Спартака каску, за что был немилосердно избит толпой импов, а потом и съеден. Впрочем, не особо-то его было и жалко.
   Четвертая попытка.
   - Твоя стой моя слушай. Красный дверь - надо ломать, если твоя сильный. Зеленый дверь - надо задача решать, если твоя умный. Синий стена можно карабкаться, если твоя ловкий, - скороговоркой выпалил Эйчар "приветствие".
   - Моя - крушить! - рявкнул новичок и рванул с места, набирая разгон. Ударом плеча он выбил дверь, срывая засов, вырывая петли и превращая ее в груду щепок.
   - Силен! - похвалил я импа, рисуя ему на лбу красную звезду и переименовывая в Халка.
   Снова заглянуть в магазин, купить новую дверь, поставить ее на место уничтоженной...
   Пятый пошел!
   Спокойно выслушав тираду "кадровика", появившийся имп уселся на корточки и замер неподвижно.
   - Эй! Что твоя делай? Нельзя сидеть! Твоя надо дверь ломать или стена ползти! - понаблюдав за ним минут пять, не выдержал Эйч.
   - Зачем? Твоя скоро жрать захочет, сам дверь откроет.
   "Кадровик" забеспокоился, забегал по комнате, бросая взгляды то на желтую дверь, то на свое брюхо. Наверное, одним ключом он так и не наелся, а кормежка была довольно давно.
   - Твоя не бегай. Твоя тут садись и жди. Не надо силы тратить, - приглашающе постучал по земле медитирующий имп. - Или дверь открывай, еда искать вместе будем.
   - Ключа того... нету... - опустив взгляд в пол, развел руками мой "отдел кадров".
   - Твоя тут часто кормят? Когда еду принесут?
   - Господина! - воззвал к пустоте Эйчар, когда его живот издал явственное бурчание, но я проигнорировал его, решив понаблюдать, чем все закончится. О кормежке мы и впрямь не договаривались.
   Прошло около часа. Уставший Эйч тяжело опустился на пол рядом с новичком и попытался скопировать его позу, неуклюже скрещивая ноги.
   - У твоя монетка есть? - поинтересовался вдруг новичок.
   - Зачем?
   - Жребий бросать надо.
   - Не надо в меня ничего бросать, - на всякий случай отодвинулся Эйчар.
   - Твоя-моя каждый свой сторона выбирать будем, а потом монетка кидать. Чей сторона первый выпал, у того мы нога есть будем, - кровожадно ухмыльнулся имп.
   - Господинаааа!!! Господина, хватай-спасай меня, этот хулигана моя съесть хочет!
   - Твой господина совсем кинул тебя, глупый имп. Так что доставай ключ.
   - Ключа совсем нету, - прижал Эйчар ладошку к брюху.
   - А давай моя у тебя ключ купит? - последовало неожиданное предложение.
   - Это как? У твоя же монета нету?
   - Моя меняться хочет. Твоя ключ на моя еда. Есть хочешь?
   Эйч молча кивнул и почему-то уставился на правую ногу искусителя, жадно облизываясь.
   - Тогда ключ давай, - протянул тот руку.
   - Эй-эй! А моя еда где?
   - Там, - имп махнул рукой в сторону желтой двери, - твоя дает мне ключ, моя идет за едой и приносит твоя пожрать.
   В общем-то здесь мне давно уже все было понятно. Своей всемогущей дланью я зачерпнул горсть фарша и скинул в комнату. Обрадованный Эйчар набросился на угощение, запихивая пищу за обе щеки, а новобранца я лично схватил за макушку и перенес в комнату с кристаллом.
   - Твоя и есть Великая Господина? - бесстрашно провел тот когтем по сверкающей поверхности кристалла, безуспешно пытаясь ее поцарапать.
   - Да, и ты будешь работать на меня.
   - Моя за еда не работать, - имп гордо задрал нос и лягнул кристалл копытом.
   - А за красивое имя и желтые штаны?
   - Двое красных штанов и длинное имя! - тут же начал торговаться имп.
   - А зачем тебе двое штанов? Задница у тебя одна...
   - Одни продам, а на вторые смотреть буду и радоваться.
   - Ладно, так уж и быть, но штаны тебе выдам желтые, за хитрость.
   Миньон "Семнадцатый" > Управление > Сменить имя...
   Новое имя: Рабинович.
   - Моя согласный, - важно кивнул тот, с видимым удовольствием разглядывая появившиеся над головой символы, - показывай, где тут у вас можно жрать и спать...
   Штаны я взял для него самые простые, без бонусов, и просто переименовал их в "Желтые штаны Рабиновича" - посмотрим, что ушлый имп с ними придумает.
   Признаться честно, даже в самых смелых своих фантазиях я и близко не смог представить, что учудил в итоге Рабинович при помощи пары обычных желтых штанов...
   ПРОДА 05.01.
   Итак, личный состав был полностью укомплектован, и наконец-то можно провести ревизию. Что у меня есть?
   Двенадцать не слишком исполнительных импов различной степени полезности. Судя по состоянию иконок, четверо работают, двое спят, один ест и еще трое - тренируются. Оставшиеся два... гхм... Дерутся?
   Быстро набросав новую иконку для боевого статуса импов, я перенесся к месту сражения. Кажется, эта парочка что-то не поделила. Само "что-то" валялось на земле неподалеку и заманчиво сверкало в лучах факелов. Кстати, феномен этих мистических светильников мною до сих пор не был изучен - они появлялись автоматически через каждые пять импов на обработанных моими прислужниками стенах. Горели ровно, бездымно и даже в воде, совершенно не нуждаясь в кислороде. Вот только если их отделить от стены, факелы тут же превращались в горсть пепла.
   Итак, приз, из-за которого эта парочка устроила драку с применением колюще-пинающего оружия - рогов и копыт.
   Кольцо.
   Самое настоящее кольцо с крупным желтым камнем.
   - Отставить братоубийство! - рявкнул я, вынуждая импов вытянуться по стойке "смирно".
   - Эта кривозадый макака моя совсем не брат! Блестяшка делиться не хочет!
   - Моя найти блестяшка! Моя носить блестяшка! - вопил второй.
   - Чтобы никому не было обидно, "блестяшку" вашу я возьму на хранение, а потом отдам тому из вас, кто за неделю проявит себя наиболее достойно и докажет свою полезность.
   - Но... - шмыгнул носом тот, у которого был подбит глаз.
   - А как же... - вторил ему имп с обломанным рогом.
   - Вы что, подвергаете сомнению решение Великого Господина?
   - Нет! - дружно рявкнули оба.
   - Значит, так и будет. Вопросы есть?
   - Есть, Великая Господина. Одна совсем маленькая вопроса есть... - однорогий робко вытянул руку вверх.
   - Спрашивай.
   - Шито такое есть этот "неделю"?
   Мда... А ведь тут даже дыхательная гимнастика не поможет.
   Отправив эту парочку на исправительно-трудовые работы, я продолжил ивентаризацию своих владений.
   Итак, еще у меня есть пять комнат, не считая Сердца Подземелья - так я назвал зал с кристаллом:
   1. Сортировочная.
   2. Столовая.
   3. Бездна.
   4. Тренировочная.
   5. Отдел Кадров.
   Более чем скромный список умений и заклинаний:
   "Призыв импа 2" (1 имп): вызывает глупого и неуклюжего импа. Чем выше уровень умения, тем более толковые прислужники будут являться на ваш зов.
   "Шлепок 3" (1 имп): наносит удар с силой примерно в 1/5 импа и повышая производительность помощника на 23%.
   "Идентификация 1" (4 импа): идентифицирует предмет или группу однородных предметов на площади не более 10 квадратных импов.
   Подавив приступ смеха, вызванный моими попытками представить "квадратного импа", я продолжил изучение.
   "Лечение 1" (2 импа): восстанавливает 1 имп Здоровья.
   "Заключить контракт 1" (1 имп): создает контракт на получение 1 души смертного.
   На счету осталось 20 душ и всего 176 золотых монет - вот и все ресурсы будущего властелина Тьмы.
   Ну а что? Если бы меня засунули в золотую статую, вместо подземелья выдали пару облаков, а в помощники - эльфов или крылатых ангелочков, то и планы мои были бы куда радужнее и оптимистичнее. Ну а аватаре самого Люцифера сам бог велел... гхм... В общем, это у меня наследственное, строить планы по захвату мира.
   Да и играть так будет интереснее. Точнее, работать, настраивая интерфейс.
   Тем временем у меня восстановилась мана, и можно было определять колечко. Которое оказалось не простое, а прямо таки примитивное. Впрочем, а что я ожидал найти под землей на неизвестной глубине?
   Неточная копия Кольца Всевластия
   Прочность: 1/10
   Харизма: +1
   Особое: позволяет говорить на гоблинском языке.
   Если бы не его низкая прочность, то и впрямь можно было бы отдать кому-нибудь из импов, но колечко оказалось практически одноразовым, так что пришлось припрятать его до лучших времен.
   Объявив время обеда, я перенесся в Столовую, чтобы провести заодно и ревизию личного состава. И застал там весьма любопытную картину.
   Как обычно, нестройной толпой импы ввалились в Столовую, а за ними вальяжной вошел Рабинович, засунув руки в свои желтые штаны и задрав крючковатый нос в потолок. И он же оказался единственным, кто не набросился на груду мяса, а спокойно сел в углу и положил перед собой вторые штаны, которые выпросил у меня в награду.
   Заинтересовавшись таким необычным поведением импа, я решил понаблюдать за развитием событий...
   ПРОДА 06.01.
   А посмотреть было на что - зачерпнув еды, кто сколько смог, импы вдруг выстроились гуськом в тот самый угол, где и "засел" обладатель желтых штанов, формируя жалкое подобие очереди.
   По-одному они подходили к Рабиновичу и протягивали ему угощение. Тот кривился, морщился, тыкал пальцем в подношение, затем обнюхивал его, облизывал и делал характерный жест рукой: "Следующий".
   Наконец, соблазнившись очередной кучей фарша, которая на мой непритязательный взгляд ну ничем не отличалась от остальных, он вскинул руку, останавливая процессию.
   Счастливый избранник вывалил еду прямо под ноги Рабиновичу и выхватил из его рук протянутые штаны:
   - Теперя моя будет Желтая Господина! - радостно завопил имп, размахивая своим приобретением, словно флагом.
   - Один час, - напомнил ему "бизнесмен", указывая на прикрученный мной над входом в столовую таймер.
   Остальные лишь вздыхали, глядя на него с завистью и нескрываемой злобой.
   Похоже, Рабинович сдает вторые штаны напрокат всем желающим, взымая с них плату. Вот только какой импам резон с дырявой грязной тряпки, и почему они просто не побьют его и не отнимут еще и те штаны, что на нем?
   - Эй, Желтая Господина, разговор есть, - объявился грозный я, хватая счастливчика за хвост и поднимая.
   - Все, - вздохнул кто-то с сожалением, - Великая Господина тоже понравится желтые штаны. Теперь он их отберет и насовсем станет Великая Желтая Господина...
   Перенеся перепуганного до бледно-розового цвета импа в пустующий Отдел Кадров, я зашвырнул его в угол и грозно навис над ним повелительской дланью.
   - Ну? И что там творится?
   - Выборы... - развел тот руками.
   - Выборы?!
   - Добрая Господина Рабинович выбирает самый достойный имп, чтобы доверить ему на хранение волшебный Желтый Штаны!
   - Волшебные? И в чем их волшебство?
   - Тот, кто носит штаны, становится Желтая Господина, - посмотрел имп на мою руку сочувственным взглядом - так обычно смотрят на глупых детей или клинических идиотов.
   - И что делает этот твой Желтая Господина?
   - Никто не может бить Желтая Господина! Никто не может чесать рога о его спина или зад, а еще у него появляется волшебный сумка, куда можно прятать блестяшки, чтобы их не нашел Великая Господина!
   Гхм. Похоже, что "волшебный сумка" - это карман.
   Выходит, Рабинович сдает напрокат штаны, якобы дающие иммунитет от побоев и позволяющие скрысить от меня часть добычи. Правда, непонятно, зачем импам "блестяшки". И как именно работает магия штанов, оберегающая их хозяина от избиения.
   Оба эти вопроса я задал импу.
   Тот задумчиво почесал голову у основания рогов.
   - Кажется, Великая Господина не такая и Великая - совсем простая вещи не знай.
   Сильный "Шлепок" отбросил импа к противоположной стене и мигом вернул веру в начальство, то есть в меня.
   Пришлось повторить вопросы.
   - Если кто-то побьет Желтая Господина, то Рабинович хулигану больше штаны никогда не давай. Каждый имп хочет ходить в красивый Желтый Штаны и получать волшебный защита.
   - А что мешает побить самого Рабиновича и отнять у него вторые штаны?
   - Нет-нет! Нельзя так! - испуганно замотал головой допрашиваемый, - только Добрая Господина знает, как можно добыть волшебный Желтый Штаны! А еще... - имп вытянулся в мою сторону, приложил ладонь ко рту и попытался взглядом отыскать на моей длани ухо. Не найдя, просто оглушительно зашептал (именно, что оглушительно!):
   - Ходят слухи, что Рабинович знает, где водятся волшебный Синий Штаны и... - слегка понизив голос, имп зловеще продолжил, - жуткий Красный Штаны.
   - И вы верите этим слухам?
   - Конечно! Добрая Господина никогда не врет!
   - Кто это тебе такое сказал?
   - Рабинович.
   - Так он же и есть Добрая Господина? Вдруг он вас просто обманул?
   - Нет. Не могла Добрая Господина обмануть - потому что она никогда не врет.
   - Да кто вам такое сказал?! Стоп! Можешь не отвечать, я знаю кто...
   В общем-то, ответ был понятен - сказал Рабинович, а он не врет, потому что он им сам и сказал, что всегда говорит правду. Гениально!
   - Так. С магией штанов мне все стало понятно. Ну а зачем вам прятать от меня блестяшки?
   - Чтобы потом их меняй на Желтый Штаны, конечно. Можно отдать своя еда Добрая Господина, можно работай вместо Добрая Господина. А можно блестяшки меняй...
   Отпустив несчастного обладателя желтых штанов, я всерьез задумался - кажется, в моем подземелье появился гениальный аферист, который может как принести немалую пользу, так и превратиться в серьезную проблему.
   Впрочем, на данный момент феномен Желтых Штанов скорее мне выгоден: все, что импы вздумают припрятать от моего отнюдь не вездесущего ока, рано или поздно осядет в карманах и тайниках Рабиновича.
   Появление не в меру смышленого импа подтвердило мою теорию - прислужники бывают не только тупыми и забавными "шахтерами", но и способны решать достаточно сложные задачи, обучаться новым трюкам и даже придумывать их сами.
   А это сильно упрощает и удешевляет мою задачу.
   Надо бы переговорить с этим гением-аферистом, пока все окончательно не вышло из-под моего контроля...

Сога

  
   Сога уже шестой раз покрылся потом в своем укрытии, когда едва заметный леденящий луч скользнул по бревну, за которым прятался мальчишка.
   Парящий Глаз висел здесь уже больше часа, и ноги у Соги совершенно затекли. Случись вдруг нужда побежать - и он был уверен, что не сможет даже подняться. И потому сейчас беглец снова нащупал языком камень, лежащий за щекой. Прибегать к этому крайнему средству очень не хотелось, но если не останется другого выхода...
   Говорят, что когда-то Парящие Глаза были безобидными магическими существами, созданными магами для наблюдения за окрестностями своих владений, а застав нарушителя, они просто обездвиживали его до появления хозяина. После Великого Схлопа не осталось ни чародеев, ни их владений, одни лишь магические твари да полные спятивших заклинаний руины - лакомый кусочек для самоубийц или охотников за артефактами.
   А Глаза так и летают по своим маршрутам, оберегая никому не нужные пустыри да чащобы, и все так же обездвиживают всех своим взглядом. Вот только больше никто не придет, чтобы освободить или наказать "нарушителя", и грозит ему смерть если не от звериных когтей и клыков, то от Плавящего Тумана или голода и жажды - наверняка.
   Иногда Охотники находили обездвиженных Глазами зверей, а то и заплутавших бродяг. Первые шли на ужин, а за вторыми приходилось ухаживать, разминая конечности и выкармливая с ложечки. Иногда спасенные одаривали жителей общины подарками в награду за свою жизнь, но чаще всего сбегали под покровом ночи, стащив что-нибудь ценное. Разумеется, далеко им уйти не позволяли твари Зен, охотящиеся по ночам...
   Едва различимый писк, издаваемый Глазом, медленно удалялся, и мальчишка выдохнул с облегчением - глотать Камень Смерти, удовольствие очень сомнительное. Его ведь потом еще и назад нужно как-то получить...
   За эти четыре дня Сога уже трижды прибегал к этому средству. К счастью, лишь для того, чтобы переждать ночь, а не для спасения своей шкуры. Словно мохнатая лапа Урка, покровителя всех плутов и бродяг, оберегала его от опасностей и хищников все это время. До Пустыни оставалось всего два-три дня пути, и мальчишка надеялся, что и это расстояние преодолеет так же легко и непринужденно: вывихнутая левая рука и содранная со щеки кожа - просто неудачно упал, когда Хват-корень ухватил его за ногу - не в счет.
  

Глава 6. Импы-проказники

   - Ну-с, любезный, ничего не хотите мне рассказать?
   Теперь в Отделе Кадров под моей рукой вжимался в угол уже сам виновник торжества - Добрая Господина Рабинович собственной персоной.
   - Моя не виноватый! Это все они! - обвиняюще ткнул тот в сторону одной из дверей.
   Может, сменить табличку на "Пыточную"?
   - Заставили тебя сдавать им напрокат штаны, отдавая тебе последние крохи или отрабатывая за тебя суточные нормативы?
   - Моя шибко старый больной имп, и моя не может делать физический работа, - важно заявил тот.
   - Прихлопну. Как муху, - стиснул я свою длань в увесистый карающий кулак.
   - Волшебный сила Желтые Штаны защитит меня! - испуганно пропищал имп, подтягивая штаны почти до подбородка.
   - Ты же сам эту силу и придумал. Не забыл, кто дал тебе "волшебные" штаны?
   - Отнимите?
   - Наоборот, хочу тебе новые штаны подарить. Только сперва скажи, слышал ты такие волшебные слова, как "частная собственность" и "налоги"?
   Судя по печальному глубокому вздоху - слышал.
   Обсудив с ним грядущие перспективы, я отпустил импа к его товарищам, а сам перенесся в Столовую, чтобы лично наблюдать за тем, что случится.
   - Ну что, не ждали? - Рабинович пинком открыл дверь и вошел в комнату вразвалочку, гордо выпятив пузо и демонстративно засунув руки в карманы, - Думали, небось, что Добрая Господина уже нары парит? А вот рог вам в подмышку!
   - Смотри, живая!
   - Начальника вернулась!
   - Красные... глаз мне в ухо, они красные!
   - Ты смотри, у Начальника новый штаны!
   - Да! - имп подтянул свою обновку повыше, натягивая красные штаны аж до подмышек, - Великая Господина повысить меня до Злой Господина, и теперь моя будет всеми вами командовать.
   - Еще чего... Моя тоже хотеть красный штаны и командовать!
   - Да, моя тоже хотеть новый штаны!
   - А ну, отдай!
   - Бей его! Рогами пинай и копытами закалывай!
   Во избежание членовредительства и отнимания казенных штанов, пришлось вмешаться лично. Раздав несколько увесистых оплеух, я рявкнул:
   - Слушать меня, миньоны недоделанные! Рабинович теперь будет заниматься приемом добычи и взысканием налогов, как носитель красных штанов. За хорошую работу и верную службу, полагается награда - волшебные желтые штаны с потайным карманом. А лучший работник недели целый день будет носить белые штаны с двумя карманами!
   - Двумями карманами... - раздался дружный выдох, сопровождающийся скрипом мозгов. Похоже, они уже мысленно прикидывали, сколько всего можно будет от меня припрятать в двух карманах.
   - Так что теперь моя совсем не работай, а только наблюдай, да пинки со штанами выдавай! - горделиво подбоченился Раби.
   - Все все понятно?
   Дружное сопение в ответ.
   - Господина! - "прошептал" Рабинович, - Твоя забыла про "ку"!
   - Точно! Встречая обладателя желтых штанов, тот кто с голым за... э-э-э... хвостом, должен ему кланяться. Тому, кто в белых штанах - кланяться и хлопать два раза.
   - А моя надо кланяться, хлопать и делать "ку"! - неуклюже продемонстрировал имп.
   - Кууу... - нестройно проголосила толпа.
   - Ку! - требовательно заявил Рабинович.
   - Кууу! - уже дружнее отозвались импы.
   Так в моем подземелье началась эра цветовой дифференциации штанов и одновременно появилась налоговая система, причем совершенно незаметно для импов, больше увлеченных новыми ритуалами и мечтами о желтых, а еще лучше - о белых штанах.
   Вообще довольно странно - итак отдававшие все до последнего камушка импы должны были еще и налоги платить. А так как нормы выработки я не отменял и не сокращал, то теперь им нужно было больше работать или отдавать честно припрятанное. И они будут это делать, причем совершенно добровольно! Да и все равно им некуда тратить те же камушки, кроме как на аренду штанов.
   Под пинковым руководством Рабиновича и под дружное "Ку, Злая Господина!", импы с удвоенной энергией начали выкапываться наружу - именно это направление я сейчас сделал приоритетным, прекратив все другие раскопки.
   В их добычи по-прежнему не было ничего ценного, так, аквамаринов на пару сотен монет, и все. Все мои надежды наткнуться на какую-нибудь рудную жилу или хотя бы найти несколько изумрудов, так и оставались несбыточными.
   Вертикальная шахта уже дошла почти до 1000 импов, когда случился первый обвал.
   Почтив память погибших Седьмого и Второго торжественным съедением, импы уже не так бодро принялись разгребать завал, с опаской поглядывая то на нависающий потолок, то на прогуливающегося неподалеку обладателя красных штанов и особенно на его копыта.
   Нужно было как-то укрепить стены, но как? В моем распоряжении нет ни дерева, ни глины, ни каких-либо специальных инструментов.
   Конечно, все это можно было купить в магазине, но... Возможно, есть какое-то укрепляющее заклинание? С этими мыслями я заглянул в раздел магии, и мысленно похлопал себя догадливого по плечу. Есть! Целых три!
   "Неразрушимость" - делает временно неуничтожимым предмет или часть предмета площадью до 1 квадратного метра.
   "Бастион" - повышает прочность земляных, глиняных и каменных стен на 20%..
   "Штольня" - превращает тоннель в укрепленный тоннель, на 50% снижая риск обвала.
   Вот только всюду были свои ньюансы. Самый главный - малые площади действия и необходимость все это проделывать вручную, расходуя на заклинания драгоценные импы маны. Которая у меня и не резиновая, и восстанавливается слишком медленно.
   Может, есть какие-то специалисты, которые смогут заняться укреплением самостоятельно?
   В разделе "Наемников" тоже было три варианты:
   Шахтный слизень. Монстр, который проползая по тоннелю выравнивает и укрепляет стены. Жутко медлительный и прожорливый, питается всем, что встретится на пути.
   Не вариант. Этак он мне всех импов или сожрет, или передавит.
   Шахтер. Может копать тоннели, искать и добывать руду, укреплять стены. Аванс 1000 золотых плюс ежедневное жалование, в зависимости от типа работ.
   Дорогой, зараза! А мне нужно таких несколько, желательно с десяток...
   Имп-проказник. Обладает веселым нравом, любит устраивать пакости с использованием необычных свойств своей клейкой слюны. Умеет укреплять стены и заделывать трещины. Может быть призван стандартным заклинанием "Призыв импа".
   Есть! То, что нужно. Ну а что до пакостей, так у меня на это есть вездесущий и всезнающий Рабинович в красных штанах и Спартак со свей киркой.
   - Эй, Эйчар, отвлекись-ка от работы, есть дело по твоей специальности, - перенесся я к своему "кадровику", усердно молотящему кулаками камень под присмотром какого-то импа в желтых штанах.
   - Ку! - дружно присели импы, приветствуя меня и отрываясь от работы.
   - Это еще что такое?
   - Злая Господина сказала, что всемогущий Рука Великая Господина - это как красный штаны. Тоже надо хлопать и "ку" делать, - пояснил Эйчар.
   - Отставить делать "ку" в моем присутствии! Великая Рука - это вам не жалкие красные, это самые настоящие эпические Черные Штаны! Нужно дальше работать и думать только хорошие мысли про своего умного и прекрасного Великого Господина. Всем понятно?
   - Ку...
   Махнув на них рукой (в буквальном смысле), я подхватил Эйчара и перенес его в Отдел Кадров. Запер все двери, проверил, помнит ли мой специалист по кадрам свои слова, и купил в магазине за 5 Душ модификацию для своего "Призыва импов", позволяющую вызвать новую разновидность прислужников.
   Призыв злокозненного импа
   Стоимость: 2 импа
   Ограничение: не больше, чем 10 импов за сутки.
   Вероятность успеха: 80%
   Последняя строка в описании меня смутила, но других вариантов не было. Вскидывая руку, я направил указательный палец в центр комнаты и применил заклинание призыва...
   ПРОДА 11.01.
   - Щас будет совсем весело, - пообещал появившийся в облаке дыма имп сомнительного голубоватого оттенка.
   - Эге-гей! Повеселимся! - вторил его брат-близнец, вызванный повторным кастом.
   - Тама стоять моя слушать, - послушно забубнил заготовленную речь Эйчар.
   - Скучный, - дружно вынесли свой вердикт импы, стоически выслушав его до конца.
   Меткий плевок одного из новоприбывших залепил рот моему специалисту по кадрам, заставив его заткнуться. Второй же направился к зеленой двери, внимательно ее осмотрел, потыкал во все кнопки и, утратив к ней всякий интерес, подошел к желтой.
   Задумчиво почесал рог и... плевком залепил замок, тут же покрывшийся бурой отвратительной на вид массой.
   Второй "весельчак" подошел к синей стене и потыкал в нее пальцем.
   - Красиииивая! - задумчиво протянул он и, поплевав на ладони, принялся карабкаться вверх, проигнорировав вбитые в стену гвозди.
   - Отставить несанкционированное скалолазанье! - объявился я, точным "Шлепком" сбрасывая его назад. - Освободите моего помощника, а потом обсудим ваше пребывание в моем подземелье.
   - Больно дерется, однака... Совсем невеселый, - потер ушибленное место имп небесного оттенка.
   - Твоя глупый помощника никак нельзя освободить. Два-три часа совсем тихий будет.
   - Значит так, вы знаете, кто я такой?
   Управляя рукой-манипулятором, я сложил ее в "кобру" и грозно навис над импами.
   - Великая Господина, которая больно дерется, - вздохнули оба.
   Отлично, значит, какую-никакую субординацию заклинание призыва им прививает.
   - Значит так, проказники. Издевательства над коллегами и нарушения порядка в своих владениях я не потерплю. С нарушителями у нас строго... Понятно?
   - Понятно, - совсем сникли обормоты.
   - Господина, а как же мы тогда будем смеяться и веселиться, если нельзя? - поинтересовался тот, что испортил мне замок от желтой двери.
   - Нельзя пакостить, а веселиться можно. К тому же, я вас не для этого позвал. Стены укреплять умеете?
   - А то! Нам это дело - раз плюнуть! Или два раза, если стены протекают.
   В качестве демонстрации, он действительно плюнул на стену и размазал плевок ладошкой. Участок размером примерно имп на имп вдруг начал меняться прямо на моих глазах, и его грубо обработанная землянистая поверхность стала похожей на засохшую глину.
   - Крепко! - постучал кулачком по стене имп, и звук раздался, словно это был камень.
   - Вот и отлично. За хорошее поведение и работу - будет награда.
   - Сколько?
   - Красивое имя, это раз, - я быстренько обозвал их "Весельчак У" и "Весельчак Ы", синяя раскраска в цвет стены, это два. Ну и кормежка от пуза и выходные часы. А если понравитесь Рабиновичу, то он даст вам поносить желтые штаны!
   - Штаны?
   - Рабинович?
   Весельчак У задумчиво поковырял стену когтем, и неожиданно для меня заявил:
   - Без пакости никакая работа не будет!
   - Шантаж? - я вздернул одного из импов за хвост.
   - Никак нет! Без пакости слюна будет совсем плохая, не липкая. Надо вредности веселый делать, чтобы хорошо стена укреплять.
   Признаться честно, такого поворота я не ожидал.
   - Сколько нужно пакостей делать, чтобы нормально работать? Только учтите, что я могу хоть каждые два часа новых импов призывать, с нормальной слюной и без всяких пакостей.
   - Это плохо, - вздохнул Ы, - Тока новый имп совсем молодой и неопытный будет. Хуже работать, больше спать, больше пакости творить.
   - В общем, как и вы, верно?
   Импы-проказники переглянулись и тяжело вздохнули.
   - Мы согласный на один пакость каждый час, - предложил У.
   - Каждому! - добавил Ы.
   - Идет. Только, чур, от работы моих ребят не отвлекать, а пакостить исключительно лентяям и бездельникам. Понятно?
   - Господина... А когда наша новый красивый имена получать?
   - Вот как главную шахту укрепите, так сразу и выдам. Если доживете, конечно - с саботажниками и вредителями у меня разговор короткий.
   Весельчак У бросил быстрый взгляд на испорченную им дверь.
   - Кстати о порче имущества. Сколько ваш клей держится?
   - Если на стена, то неделя-две. Если на глупый имп или старый плохой ненужный дверь - то три часа, не больше.
   Ага. Значит, слюна у них специально для укрепления стен заточена. Что ж, тем лучше. Интересно, а есть какие-нибудь импы, плюющиеся огнем или кислотой? Откормить такого до размера маленького дракончика, научить какой-нибудь "Левитации"...
   Ох, что-то меня совсем не туда понесло.
   - Ладно, фронт работ намечен, приступать немедленно. А насчет пакостей сейчас все решим...
   Я перенес парочку проказников к Рабиновичу. Тот встретил меня с угрюмым выражением на своей красной морде:
   - Господина, давай бумага и перья! И стол с замком, куда записи прятать. Нормальный организация труда надо делать, отчеты писать, - принялся тот загибать кривые когтистые пальцы.
   - А ты разве писать умеешь?
   - Секретарша тоже давай, - согласился Раби, очерчивая ладонями характерные выпуклости и изгибы.
   - Лучше посмотри, кого я тебе привел.
   - Тощие, - ущипнул тот за бок Весельчака У, - мало работать, мало кормить. Плохой имп, - вынес свой вердикт мой налоговый инспектор.
   - Они будут не копать, а стены укреплять. А еще помогут тебе наказывать тех, кто отлынивает от работы и безобразничает.
   Выслушав от меня об особенностях новых работников, имп злобно захихикал и потер ладошки:
   - Ох хорошо! Только, чур, кто желтый или белый штаны носить - не трогать! - заявил он, поворачиваясь к проказникам.
   Те понуро опустили головы - не иначе, как уже вынашивали в своих мелких головках особенно коварные планы по использованию своей слюны и штанов.
   Уладив с Рабиновичем оставшиеся вопросы - мне нужен был самый ленивый и бесполезный кандидат для пополнения запасов пищи - я отправился к Спартаку и тоже выдал ему несколько ценных указаний насчет новичков, а не то мои шахтеры живо "голубеньких" в стены закатают, если те вздумают с ними шутить.
  

Глава 7. Неожиданная находка

   Появление импов-проказников со всех сторон положительно сказалось на производительности труда. Укрепленные их слюной стены с честью выдержали испытание, и мои работяги уже работали смелее, не боясь, что на них вот-вот рухнут стены или потолок. Понимая, кому они обязаны возросшей безопасностью труда, поэтому к проказам Весельчаков отнеслись на удивление терпимо.
   Надо сказать, получилась довольно эффективная система стимуляции по методу "кнута и пряника", только в моем случае это был метод "штанов и проказников".
   Работая старательно и исправно выплачивая налоги (читай - сдавая украденное или перерабатывая двойную ному), импы получали в награду штаны с карманами, почет и иммунитет от побоев со стороны коллег и издевательств от братьев-проказников. Учитывая сварливый нрав импов и нехитрую изобретательность шутников - защита как раз и была самым весомым стимулом заполучить штаны.
   Тех же, кто отлынивал или работал не в полную силу, поджидали довольно жестокие шутки и розыгрыши от Весельчака У и Весельчака Ы. Которых, кстати, я все же перекрасил в насыщенный синий цвет. Их проказы не отличались особой оригинальностью и изобретательностью. Например, плюнуть ничего не подозревающему импу в еду или на спину, когда тот вздумал передохнуть и прислониться к стене. Казалось бы, ничего страшного, если только не учитывать невероятную клейкость их слюны - кому захочется три часа ходить с заклеенным ртом или провисеть, приклеенным к стене? Намазать клеем спящему импу копыта или ладони, а то и вовсе склеить пару-тройку хвостов вместе - тоже обычное дело.
   Самое оригинальное, что я наблюдал в их исполнении - это приклеивание паука на лоб одному из самых отъявленных лентяев. Ох и досталось ему тогда от коллег! Убивали "пожирающего беднягу Пятого монстра" долго, дружно и разнообразно - молотили бедолаге по лбу и кулаками, и копытами, и киркой пару раз заехали, и даже головой о стену били, пытаясь расплющить жуткое насекомое, от которого давно уже и мокрого места не осталось - вся моя мана так быстро ушла на Лечение, что я даже не успел отобрать у горе-спасателей них полуживого Пятого - в рядах моих прислужников образовалась вакансия, а запасов еды стало больше.
   Но бедолага Пятый погиб не напрасно. Благодаря ему я выяснил, что импы панически боятся огненно-красных огненных паучков, изредка появляющихся в подземелье, а еще мой максимальный запас маны вырос до 6 импов - приятно!
   Пока я занимался новобранцем, который оказался довольно силен и получил прозвище "Бык", потом ловил пауков и приклеивал их в закрытой комнате, чтобы изучить повнимательнее в свободное время, произошло эпохальное событие - мои импы наконец-то прокопали тоннель наружу!
   - Господина! Там эта... там того... Свобода! - прокричал посыльный, вбегая в комнату с Кристаллом.
   Что он имел в виду, стало понятно буквально через пару минут, когда погасло сразу несколько иконок, обозначавших моих импов.
   Дезертиры? Или просто померли?
   Перенесясь к выходу, я застал прелюбопытную картину: натянувший аж до самого подбородка белые штаны имп им по имени Четвертый пытался поднять восстание, убеждая товарищей завалить выход наружу, чтобы, цитирую, "Великая Господина не ушла и не оставила нас тут помирать от тоска и одиночество!"
   Остальные импы разделились на несколько лагерей: одни были уверены, что Господина не предаст и не покинет своих верных слуг, другие присоединились к "революционеру" и уже прикидывали, где и как нужно ломать стены, чтобы завалить проход. Причем, поддержали они Четвертого вовсе не потому что тот говорил разумные вещи, а исключительно из-за белых штанов. Была еще и третья группа - радикально настроенная оппозиция, и там уже решали на пальцах, кто подкрадется к Четвертому и даст ему по башке, а кто будет первым белые штаны носить, которые они с трупа снимут. Причем, в живых бунтарь оставался исключительно из-за анатомического несоответствия ситуации - пальцев у импов было четыре, а кандидатов на штаны оказалось пятеро, так что кто-то один постоянно оставался не удел и высказывал свое возмущение с применением кулаков, копыт и рогов.
   Несколько "Шлепков" и мой грозный рев быстро навели порядок среди личного состава, а Рабинович отнял у бунтаря штаны, отлучив его от поощрений на целую неделю.
   - Никто никуда не уйдет! - заявил я, и тут же направился к выходу.

Владыка! Вы не можете покидать территорию своих владений!

   Появившееся сообщение поумерило мой пыл. Хм. И что же считается моими владениями? "Зажав" душу на вопрос, я решил выяснить все экспериментально, и облетел подземелье, после чего снова вернулся к выходу.
   В общем, посетив каждый квадратный имп подземелья я выяснил, что невидимая стена не пускает меня исключительно наружу.
   В спасительном Магазине оказалось сразу несколько решений этой проблемы:
   "Марионетка" - деревянная или глиняная кукла, которой можно управлять на расстоянии. Самая грубая стоила от 1000 монет и "кушала" 5 импов в час на поддержание жизни. Одноразовые, кстати.
   "Всевидящее око" - магический артефакт дальнего зрения. Стоит пару сотен тысяч и требует ранга не ниже Темного Князя. Пафосно, дорого, не для меня.
   И пара очень заманчивых заклинаний: "Чужой взгляд", позволяет наблюдать за происходящим глазами одного из своих прислужников или преданных слуг, а "Вселение" позволяет управлять одним из прислужников, полностью его контролируя. Цена вопроса - 10 и 100 душ соответственно.
   В общем, особо большого выбора у меня и не было, так что потратив последние 10 душ, я обзавелся новым заклинанием:
   Чужой взгляд
   Позволяет смотреть глазами вашего прислужника или беззаветно преданного вам существа.
   Стоимость: 5 импов
   Длительность: 30 минут.
   Вероятность успеха: зависит от силы воли и преданности цели.
   В качестве своих "глаз" я решил выбрать Толстяка, как самого живучего - мало ли, какие опасности скрываются на поверхности? Отобрав у Спартака инвентарь, я вооружил своего "аватара" киркой и обрядил его в Каску, для защиты, и в Желтые Штаны - чтобы поднять его боевой дух.
   - Ку! - бодро вскинул тот кирку и всем своим видом выражая решительность.
   - Высовываешь голову и оглядываешься. Если не замечаешь ничего опасного, выбираешься, делаешь десять шагов на север и сразу же возвращаешься! Понятно?
   - Восемь шагов, - поправил меня тот.
   - Почему это?
   - Наша только на восемь хорошо считать может. Твоя смотри!
   Толстяк отошел в сторону и принялся шагать, на каждый шаг загибая по одному пальцу. При этом он даже не пытался считать вслух, а то и вовсе не умел. Просто когда пальцы "кончились", он остановился и объявил:
   - Восемь!
   Все верно. Восемь пальцев, значит - восьмеричная система исчисления. Ничего, ребята, я вас научу еще и рога загибать, освоите вы у меня и кириллицу и арабское письмо, дайте время!
   - Восемь шагов, - согласился я и добавил, - Направо.
   Дождавшись, когда имп подойдет к выходу, я применил новое заклинание и...
   Выяснилось несколько вещей.
   Во-первых, импы видят весь мир словно сквозь полупрозрачное красное стекло - в соответствующих оттенках. Непривычно, но терпимо.
   Во-вторых, вокруг оказалась пустыня. Самая настоящая песчаная пустыня, и до самого горизонта ни единого деревца или даже самого чахлого кустика: песок да камни. Изредка - песчаные холмы да груды камней.
   Ну и в-третьих, "Чужое зрение" оказалось именно что зрением, и я не мог ничего слышать, не говоря уже о том, чтобы разговаривать или отдавать импу приказы.
   ПРОДА 16.01.
   Вернувшегося Толстяка чествовали, как настоящего героя - импы старались пожать ему руку, похлопать по плечу или хотя бы коснуться краешка штанов, чтобы заполучить хотя бы толику везения. Авторитет его рос прямо на глазах, да и сам Толстяк так раздувался от важности, что того и гляди лопнет.
   - Эй, герой, помнишь ту груду камней к запа... по левую руку?
   - Моя ничего не помнит, сильно шибко жарко быть! - вжался в стену и разом как-то съежился Толстяк понимая, к чему я клоню.
   - Ничего, вспомнишь, - моя Длань сжалась в увесистый кулак и нависла над головой бедолаги, - А если выживешь, то дам тебе новое красивое имя.
   - Великая Героя? - с надеждой поинтересовался тот.
   - За одну прогулку по теплому солнышку? Ха! Максимум Толстый Герой. А вообще все зависит от твоих успехов. Вдруг ты окажешься Визгливым Толстяком или Перепуганным Героем?
   - Толстая Героя никого не бояться! - имп важно выпятил свое необъятное брюхо - прямо хоть сейчас медаль вешай.
   Выдав еще парочку ценных указаний, я снова отправил его наружу, задав "Шлепком" правильное направление. Выждав примерно четверть часа, выбрал иконку Толстяка в интерфейсе и активировал умение.
   Вы вселились в прислужника "Толстяк" и теперь будете видеть то же самое, что и он!
   Будущий "Толстый Герой", должен признать, меня сильно удивил. Он не только верно выбрал направление и двигался к руинам, но и делал это бегом! Да-да, он бежал, причем не от руин, а прямо к ним, и очень быстро. Похоже, таким образом он просто решил закончить все побыстрее и не светить своим толстым брюхом дольше необходимого.
   Увы, через пару минут стала понятна причина его такого энтузиазма, и крылась она вовсе не во внезапно пробудившемся интеллекте. Добежав до груды булыжников, имп обернулся.
   Если бы я мистическим образом не находился "внутри" импа, то и сам бы пустился наутек, потому что тварь, преследовавшая его, была способна нагнать жути на кого угодно.
   Внешне она была похожа на ящерицу высотой с самого Толстяка, вот только голова ее была украшена двумя парами рогов, а во лбу сверкал третий глаз. Ну еще парочка мелких отличий от привычных мне по визитам в зоопарк рептилий: два хвоста и кирпично-красный оттенок чешуи - дополняли картину.
   Монстр не был подписан, да и полоски здоровья над головой не оказалось, впрочем, припоминая встречу с гигантским червяком, я особо и не рассчитывал на это - ведь мне еще только предстоит заняться настройкой интерфейса монстров...
   Мой "герой" вжался спиной в ближайший булыжник и выставил вперед кирку, зажмурив от страха глаза. Разумеется, лишив меня всякой возможности наблюдать за происходящим. Слышать я тоже ничего не мог, так что оставалось лишь догадываться о том, что происходило кругом. Даже непонятно было, едят уже моего Толстяка, или еще только предварительно облизывают.
   Пришло минут пять. Еще столько же, и действие заклинания пропадет. Одно было ясно наверняка - даже если имп уже внутри брюха этой твари, то он все еще жив, ведь заклинание не рассеялось.
   Наконец, картина происходящего частично прояснилась. Частично, потому что храбрец слегка приоткрыл один глаз и осторожно осмотрелся. Никого! Широко распахнув оба глаза, он отчаянно завертел головой по сторонам и, судя по характерным движениям картинки, начал подпрыгивать.
   Так и продолжалось до тех пор, пока эффект "Чужого взгляда" не развеялся, после чего мне оставалось только ждать. Впрочем, это время я потратил на еще один эксперимент с интерфейсом.
   Подозвав пару прислужников, я заставил их маршировать по прямой, четко чеканя шаг, а сам разметил несколько радиусов, центром которых стал мой кристалл: 10 импов, 100 импов, 500 импов - и каждый раз, когда импы пересекали тот или иной радиус, менялся показатель специального счетчика, так что теперь я мог видеть расстояние, на которое они удалялись от центра моего Подземелья. Правда, за его пределами такой трюк оказался невозможен, и для вылазок наружу придется полагаться на простейший шагомер.
   На повестке дня стояло два важнейших вопроса: расширение владений и непонятная ящероподобная тварь. Как показа серия опытов, за пределами своих владений я не мог использовать магию - пару раз я пытался вылечить Толстяка, но неизменно появлялось системное сообщение:

Цель заклинания находится за пределами ваших владений!

   Как говаривал наш начотдела: любая проблема решается через магазин, кроме проблемы утечки мозгов. Утечка серого вещества в моем списке не числилась, так что я забрался в интерфейс местного торгового центра.
   Для борьбы с монстрами предлагался довольно внушительный арсенал боевых заклинаний, оружия, наемников или искусственных созданий типа големов или зомби. Разумеется, все это требовало просто непомерного для меня на данный момент количества душ или золота. Кстати, кое-какие товары и вовсе имели особую цену в виде "10 сияющих сапфиров" или "0,2 импа звездной пыли".
   А вот с расширением владений все было как-то грустно. Нашлось три флага: Серое Знамя, Багровое Знамя и Черное Знамя с радиусом действия 15, 150 и 1500 импов соответственно, и ценой в 500 золотых, 5000 золотых и 50 000 золотых. Выходит, что самым дешевым флагом даже мои три комнаты не "накрыть"! Они что там, совсем осатанели со своими ценами?
   Однако, здесь, под землей, мне флаги были не нужны, и все подземелье считалось автоматически моими владениями.
   Любопытно... А если выкопать подземелье на поверхности? Этакий окоп в один имп глубиной? Или наоборот, возвести стену, что даже проще.
   Пока я размышлял, вернулся наш толстопузый герой. Нос он свой задрал так, что спотыкался на каждом пятом шагу, но даже падал с таким важным видом, словно это часть какого-то ритуала по вхождению в нирвану, недоступного простым смертным и импам.
   - Наша героя! - восхищенно приветствовали его остальные работники ударного труда, пытаясь уже не просто коснуться его, но и отщипнуть себе кусочек.
   Поначалу Толстяк стоически терпел эти щипки, но когда дело дошло до укусов, он не выдержал и призвал на помощь великого меня:
   - Господина! Эти жалкие импы моя сожрать хотят!
   Кстати да, я и забыл, что мои хвостато-рогатые прислужники - каннибалы. С них станется и слопать бедолагу, чтобы получить его силу и везучесть. Кажется, именно так и поступали дикари в Африке, пожирая сердца и печень своих врагов.
   - Рассказывай, как ты храбро сражался с жутким монстром, что на тебя напал, - появился я.
   Имп судорожно сглотнул. С одной стороны - грех не выставить себя героем и победителем свирепой твари, глядишь, и остальные начнут тебя побаиваться. А с другой, раз Великая Господина знает про ящерицу, значит и от его "подвигах" тоже, и врать не позволит.
   - Моя быстро бегай... - осторожно начал тот, робко поглядывая в сторону Длани, - Оченя быстро, быстрее чем ветер, быстрее чем злая монстра, что хотела сожрать Толстая Героя!
   Рассказчик осекся, но, не дождавшись поправок с моей стороны, продолжил:
   - Тогда моя прибежала к страшный камни и спряталась. Так хорошо спряталась, что никто моя не найти и не слопать, вот!
   А он не так глуп, каким кажется - история получилась в меру героической и почти правдивой! Выслушав Толстяка, я приказал ему вернуть штаны Рабиновичу. С огромным сожалением тот разделся, провожая истинно геройский наряд печальным взглядом.
   - Великая Господина, а разве героям штаны не положены? - поинтересовался кто-то из импов, - Моя тоже может быть героя, хоть и не такая толстая!
   - В штаны героя от жуткий монстр бегать не удобно, - разумно заметил кто-то.
   - За отважные поступки будут выдаваться чудесные и быстрые героические шорты! - заявил я, проверяя ассортимент магазина, - а еще настоящие волшебные ножи, чтобы от врагов можно было не только убегать, но и убивать их.
   Прикрутив к каждому импу "шкалу героических поступков" в пять делений, я демонстративно заполнил ее для Толстяка. Мои прислужники с восхищением уставились на крохотную звездочку, появившуюся рядом со шкалой, а потом на широкие серые шорты, обтянувшие голый зад героя.
   - За пять подвигов полагается одна звезда и Серые Шорты без карманов. За пятнадцать подвигов - две звезды и Белые Шорты с одним карманом, потом идут Желтые, Оранжевые и самые волшебные - Красные шорты! - во всеуслышание объявил я.
   Поднялся гул - мои работники обсуждали грядущие перспективы. Разумеется, теперь никто не хотел работать вдвое больше или голодать, чтобы получить от милостей Рабиновича какие-то жалкие рабочие Желтые или Белые Штаны, да еще и временно. Зачем напрягаться, если можно разок другой пробежаться по песочку и навсегда получить удобные шорты?
   Пришлось охладить их пыл заявив, что повторение чужих или своих подвигов учитываться не будет - мне нужны только уникальные, штучные геройства!
   Новоявленный обладатель Серых Шорт после недолгих уговоров согласился повторно сходить на разведку к тем камням, выпросив у меня за это еще один подвиг в свою копилку. По словам Толстяка, серый цвет не так хорошо подходит к его желтым глазам... Преодолев стойкое желание переименовать его в Зверева С., я согласился.
   На этот раз мой план был прост: заставить импа почаще крутить головой по сторонам и сопровождать его на протяжении всего пути. Мне нужно было знать, когда, откуда и почему появляется ящер, и почему он так и не слопал этого упитанного модника.
   Остальным же импам я приказал наружу не высовываться, а чтобы они не скучали, наметил им новый фронт работ: приказал выкопать еще четыре комнаты 10 на 10 импов, про запас.
   Итак, мы отправились в путь.
   Тварь появилась, когда было пройдена примерно половина расстояния до груды камней. Ближайший песчаный холм вдруг зашевелился, и прямо из него выбрался ящер, скрывавшийся под грудой песка.
   Мой "герой" тут же рванул с места, выдавая почти олимпийский результат по бегу на короткие дистанции, и буквально за пару минут преодолевая оставшееся расстояние. Едва имп оказался среди руин, как ящер замел, не добежав до камней буквально десяток шагов, фыркнул и, развернувшись, отправился прочь, покачивая двумя длинными хвостами.
   Похоже, что тварь боится заходить в эти руины, и здесь можно чувствовать себя в безопасности.
   Руины?
   Следуя полученным от меня указаниям, Толстяк послушно крутил головой по сторонам, позволяя мне хорошенько рассмотреть то, что изначально я принял за груду камней.
   Так вот, это были самые настоящие развалины, в которых с трудом угадывались останки стен какого-то здания, занесенные песком. А на одной из стен красовались два безобразных "шрама", перечеркивающие ее крест-накрест.
   В этом месте стена оказалась почерневшей, а сами края отметин были оплавлены, словно кто-то прочертил их лазерным лучом большой мощности...
   Кажется, я наткнулся следы местной цивилизации...
  

Сога

   Пустыня!
   Почти неделя пути, и вон он уже у своей цели.
   Все это время Сога старался не думать, даже не вспоминать о матери и том, что мог сделать с ней Великий за побег мальчишки. Впрочем, вряд ли он станет убивать красивейшую из женщин племени, да и не был Сога тами уж ценным, если не напротив - вреда от него было больше, чем пользы. Слишком уж непоседливый, любопытный и непослушный сорванец частенько влипал в неприятности.
   Разве что Камни - любой из них ценнее, чем жизнь десяти таких мальчишек, и вот за этим сокровищем Великий вполне мог и Охотников отрядить. И даже невероятная удача последних дней вряд ли поможет беглецу, ведь Охотники проводят на Пустошах Зен половину своей жизни, и знают здесь каждую кочку, каждую нору.
   Впрочем, возле Пустыни их опыт не дает никаких преимуществ, потому как в этом направлении Великий строго настрого запретил появляться членам Общины - под страхом смерти.
   Раньше Сога не понимал, как вообще можно будучи в здравом уме, отправиться навстречу верной смерти, а теперь вот и сам стоит в сотне шагов от ослепляюще яркой черты, разделяющей желтый песок Пустыни от серой бесплодной земли Зен.
   Граница была видимой не только на земле, но и в воздухе - колеблющийся от жара пустыни воздух искажал изображение, заставляя изгибаться в причудливом танце и барханы, и кактусы и даже одинокое Перекати-поле, медленно катящееся в сторону застывшего в оцепенении юноши.
   Вот он и дошел.
   Осталась последняя сотня шагов, но как же сложно ее сделать!
   Он ничего не знал о том, что ждет его по ту сторону мерцающей границы. Вон тот клубок переплетающихся растений, это смертельно опасный хищник, или безвредный странник, несомый порывами ветра?
   А кактус? Ужалит он путника отравленной иглой, или угостит кисловатым, терпким соком, вызывающим смутные видения из прошлого и будущего?
   Сога вздохнул, поправил привязанное к спине полено, чтобы он не упиралось слишком больно в позвоночник, и сделал шаг. И еще, и третий... Стиснув зубы, он шагал вперед, не сводя взгляда со сверкающего под солнцем песка.
   Перекати-поле замерло шагах в десяти от границы, слегка покачиваясь туда-сюда, словно выжидая, что же предпримет человек: отступит, или перейдет черту?
   Мягкий песок податливо спружинил под ногой юноши, и пустыня дохнула жарой: вот буквально минуту назад он ежился под порывами прохладного ветра, а теперь вдруг в горле пересохло, а спина взмокла от пота. Здесь было не просто тепло, а удушающе жарко!
   Но были у него проблемы и посерьезнее, чем раскаленное дыхание пустыни: перекати-поле! Он вдруг резко сорвалось с места и безошибочно покатилось прямо к Соге, развивая скорость быстро бегущего человека...
  

Глава 8. Первая добыча

  
   Итак, руины. Разрушенное в результате сражения здания, вокруг которого ошивается здоровенный ящер-импоед. Вот нутром (кристалла, разумеется - своего-то у меня нет!) чую, что мне нужно провести тщательную разведку этого места, причем не глазами импа.
   Вот только как до них добраться?
   Самый очевидный для меня вариант - подкоп. Не удивлюсь даже, если обрушив руины в свое подземелье, я стану их владельцем. Вот только прежде чем давать отмашку своей рогато-хвостатой сборной шахтеров-любителей, мне хотелось проверить один довольно интересный вариант.
   Разделив прислужников на две равные по численности команды, я дал каждой группе свой приказ: одним - выкопать овраг глубиной в один имп и размерами 10 на 10 в западном направлении, а второй прямо противоположный приказ - сделать песчаную насыпь аналогичной высоты, оградив площадь в десять квадратных импов. Разметку территории я доверил Рабиновичу, как самому вменяемому.
   Разумеется, при появлении ящера импам было приказано за подвигами не охотиться и не геройствовать, а тут же прятаться назад в пещеру. А чтобы делать это было проще, они расширили выход наружу и выкопали возле него вполне уютную комнатку, куда на тачках перетащили часть провизии - слишком уж много времени отнимали у них прогулки на обед, как-никак, тоннель получился почти четыреста импов!
   И работа закипела!
   Периодически я подключался к процессу, наблюдая за всем происходящим через глаза специально назначенного на должность "смотрителя" Спартака, популярность которого сильно упала после появления такой яркой, я бы даже сказал героической, звезды, как Толстяк в модных шортах. Отчего бывший лидер стал угрюм, раздражителен и постоянно срывался на коллегах, а уж что вытворял во время тренировок! Мне даже пришлось пару раз заняться Дланеприкладством, чтобы присмирить разбушевавшегося импа.
   Как и ожидалось, импам намного сложнее оказалось делать насыпь, чем копать - без лопат и тележек, одними ладонями, много песка не накопаешь. Кстати, я окончательно убедился что мои прислужники не так просты, как может показаться - там, где они аккуратно "отрезали" ладонями пласты песка, тот не осыпался, как можно было ожидать от сыпучего материала, а так и застывал в виде песчаной стены, словно импы работали не с сухим, а мокрым песком. Аналогично обстояло и с насыпью - несколько минут поглаживаний и похлопываний мозолистых ладоней хватало, чтобы превратить песчаный холмик в аккуратный куб, который не осыпался даже когда на него взбирался один из импов.
   Магия, не иначе!
   Через несколько часов мое задание было выполнено, и можно было принимать объект.
   Признаться честно, наружу я выходил с опаской, даже несуществующие глаза попытался прикрыть. Уже традиционно, моя Длань скользила чуть впереди, словно разведывая дорогу.
   Вот она долетела до невидимой границы моих владений и... благополучно ее преодолела!
   Сработало!
   Даже такие символические раскопки, которые устроили мои гастрабайтеры позволили мне оттяпать 20 квадратных импов пустыни. А значит, в теории я могу стать не только Подземным, но еще и Пустынным Владыкой!
   На этом ворох хороших новостей закончился и начались плохие.
   Во-первых, коварный ящер таки сумел отомстить и добрался до Толстяка, подкравшись и сожрав того в мгновенье ока.
   Во-вторых, помимо исчезнувших в пасти монстра кирки, каски и бесценных героических шорт, которыми был экипирован безвременно почивший герой, мы потеряли так же вторую кирку и еще двух импов, раздавленных коллегами во время давки, вызванной появлением монстра и гибелью одного из товарищей.
   Гибель Толстяка сильно сказалась на моральном духе моей команды, ведь тот стал для них символом мужества и героизма, примером для подражания. Собственно, только при помощи "Шлепка" и угроз удалось мне кое-как навести порядок и убедить импов, что жуткий монстр уже ушел. К счастью, я мог спокойно играть роль "разведчика", оставаясь недосягаемым для ящера, потому что тот хоть и видел мою Длань, но ничего не мог с ней поделать - для всех существ, кроме импов, она оставалась нематериальной. А жаль - потому что пару "Шлепков" я бы этому пожирателю славных толстячков бы точно отвесил!
   Ясно стало одно: захват Пустыни временно откладывается, и мне предстоит заняться более насущными делами. Например, поисками золота.
   Согласно местной игровой механике, золото можно было получить, продав что-нибудь ненужное. Вот только чтобы продать что-нибудь ненужное, нужно его сперва найти или купить. На "купить" у меня золота нет, а значит, нужно заняться поисками.
   На данный момент единственным источником золота были Аквамарины, изредка попадавшиеся при раскопках, да и то, основное их месторождение мои импы давно уже освоили. Но где есть одно - там наверняка отыщется и другое, так что начать следует с масштабной геологической разведки.
   Побеседовав с Рабиновичем, я вытряс из него пару десятков среднего размера камней - весь улов моего налогового инспектора за последний день. Негусто, всего-то 300 золотых за них выручил. Такое "богатство" мне и потратить-то некуда. Кстати, благодаря выходу наружу, на неопределенный срок откладывалась проблема избавления от мусора - вон, хоть целую пустыню можно под свалку приспособить.
   Помимо поиска драгоценностей и полезных руд, нужно было придумать какой-нибудь более гарантированный источник дохода. Сдать в "инфернальный ломбард" моих импов не получилось ни живьем, ни по частям - признаюсь, пробовал я и такое провернуть - но что если мне удастся добыть того самого ящера? Или хотя бы огненно-красных пауков, которых так панически боялись мои отважные прислужники?
   И если охота на ящера была на данный момент занятием более чем сомнительным и требовала хорошенько пораскинуть мозгами, то за пауками хоть сейчас можно отправить пару-тройку бездельников.
   А в помощь им я решил снарядить третьего Импа-проказника, призванного на вакантное место... Эх, Толстяк-Толстяк, был бы неплохим парнем. Но, обещаю, мы за тебя отомстим!
   Итак, у меня получилось три отряда: две группы геолого-разведчиков под руководством силачей Спартака и Быка, и одна группа охотников на пауков, командовать которой я поставил Золушка, как самого наблюдательного и, вроде бы, вменяемого импа. Рабинович же остался в гордом одиночестве вести бухгалтерию - все полученные от продажи камней деньги я потратил, чтобы купить ему стол и письменные принадлежности.
   Которые, к слову, требуют особого упоминания... Не забыли, ГДЕ я их покупал?
   ПРОДА 01.02
   Чернильница была сделана из черепа, подозрительно напоминающего человеческий, и требовала регулярный кровавых жертвоприношений. Точнее, она до краев наполнялась темно-красными чернилами только после того как на дне окажется капля настоящей крови.
   Разумеется, хрупкий и ранимый Рабинович скорее собственными рогами заколется, чем причинит себе драгоценному какой-то вред, так что вскоре в моем подземелье была введена новая , Кровавая повинность - можно было целый час таскать Желтые Штаны в обмен на сущую малость, всего-то пару капель крови.
   Накормленный череп сыто зажмуривался и наполнялся... гхм... в общем, я решил считать, что это все же чернила, хотя Рабинович заявил, что ими можно и заклинания писать, и контракты на изъятие душ заключать.
   Насчет "писать заклинания" я себе на заметку взял: как только разживусь золотишком, нужно всерьез задуматься об усилении своей мощи, потому как на армию грозных импов надежды никакой - ни числом, ни умением она даже толпу крестьян не запинает, разве что моим красным чертям помогут зеленые, до которых крестьяне изволят упиться накануне сражения.
   Бумага тоже оказалась необычной. Это был самый настоящий папирус, причем с водяными знаками. Пафосно, не спорю, но все же не так практично, как обычная бумага - своими когтями Рабинович не один листок изорвал, прежде чем приноровился вести отчетность.
   При всем при этом, писать, равно как и читать, он не умел.
   Поэтому он просто рисовал картинки и ставил черточки вместо цифр. День у него был поделены на три смены по 8 часов (пальцев-то восемь!), а импов он обозначал корявенькими цифрами или первой буквой имени - как сумел запомнить загадочные символы, висящие у них над головами.
   Букварь, что ли, изобрести? Или сперва таблицу Менделеева?
   Пока мои рогатые сталкеры занимались поисками, я тоже без дела не сидел, а проектировал Гигантскую Ящероубивающую Ловушку. Именно так. И никак иначе, потому как из инструментов у меня были только импы, земля, камень и одна кирка. Бревенчатый сруб с банькой и резными окошками из этого не построить, так что придется возводить пирамиду в духе древних фараонов...
   Кстати, это не шутка - у меня было два проекта, один из которых как раз и заключался в создании пирамиды, только не выпуклой, а впуклой: нужно было выкопать гигантскую яму с сужающимися книзу стенами. И не просто выкопать, а сделать подкоп с тончайшей прослойкой из земли, которую сможет продавить только ящер.
   Однако, после здравых размышлений, я все же отказался от лавров фараона и решил попробовать другой, более простой вариант. Тем более, чем проще задача, тем лучше с ней справляются импы - вычислительных мощностей на них разработчики явно пожалели.
   Через пару часов пришлось возвращать обе поисковые бригады - прорыв тоннели в три сотни шагов, они так ничего толкового и не нашли. Пусть лучше займутся созидательным трудом. На моем участке было довольно приличное каменное плато, из которого я и решил высечь плиту.
   - Значит так, граждане каменотесы, тунеядцы и обжоры! Сейчас вы получите самую важную в вашей имповской жизни миссию, и от ее успеха будет зависеть, ходить нам всем в белых штанах от заката до рассвета, или до конца жизни носом землю рыть.
   Как я и ожидал, слово "штаны" стало отличным способом привлечь внимание. Пока оно не прозвучало, импы занимались кто чем: кто в носу ковырял (причем, в носу соседа!), кто пытался вычесать несуществующих блох из кисточки хвоста, а парочка и вовсе устроила драку из-за выпавшего у кого-то клыка.
   - Господина, твоя не волноваяся совсем, - ткнул себя кулачком в грудь один из драчунов, тут же потеряв интерес к потасовке, равно как и к трофею, - Наша все сделать как нада!
   - Наша за штаны - хоть в горячий огонь, хоть в холодный вода прыгай! - подтвердил второй боец, пряча трофей в кулаке.
   - Твоя тока покажи хорошо, что делать нада.
   Аккуратно разметив фронт работ, я даже схему вычертил на стене, что и как нужно обтесывать. Впрочем, мои каракули импы проигнорировали убедившись, что ни еда, ни заветные штаны там не нарисованы. Хотя, глупо было надеяться, что эти безграмотные компьютерные боты способны читать чертежи.
   Кстати о ботах. Чем дальше, тем сильнее я сомневался в том, что вокруг меня какая-то секретная разработка, виртуальная симуляция. Ни один, даже самый мощный компьютер на Земле не был способен так детально просчитывать и поведение импов, и законы физики. Не говоря уже о потрясающей реалистичности моих прислужников, у которых шла кровь и обламывались рога.
   Так что все больше и больше я склонялся к мысли, которая лично у меня вызывала нечто вроде истерического смеха - похоже, что мой "работадатель" и вовсе не с планеты Земля, и лежу я сейчас на борту какой-нибудь летающей тарелки или чашки, с тысячей проводов торчащих изо-всяких интересных мест, а пришельцы на мне опыты ставят.
   А чтобы я не мешал им своими советами, крутят мне во сне такие вот мультики про повелителя импов и его сказочное подземелье...
   Пока бравый отряд каменотесов стиснув зубы обтесывал камень (голыми руками, прошу заметить!), я решил проведать охотников, отправленных за пауками. Клик на иконку Золушка, и вот я уже в самом дальнем углу своих владений. К слову, пещера здесь оказалась не импотворной, а самой что ни на есть настоящей, со всеми вытекающими: почти кромешная тьма, неровные стены и мокрый пол. И лишь несколько пар горящих глаз моих прислужников, которым, похоже, никакая темнота не была помехой.
   - Отряд, на месте стой! - скомандовал я, хватая одного из импов за хвост Дланью.
   - Ай! Всема стоять, а то Великая Господина шибко больно дерется! - завопил тот.
   - Я хочу знать, что видели по пути.
   И импы начали наперебой рассказывать о всяких жутких тварях, выпрыгивающих на них из темноты (трое наших раненые, Великая Господина!), о коварных ямах и провалах (Пятая упасть так глубоко, что совсем блин из фарша стать!) и даже о призраках, которые стащили заслуженные Желтые Штаны у отважного Золушка. В качестве доказательства мне предъявляли едва заметные синяки, недоеденную ногу несчастного Пятого и грязный лоскут - все, что осталось от штанов.
   В общем, одних оставлять их было нельзя. Приказав сворачивать операцию, я отправил их на помощь к остальным, оставив при себе только Проказника по имени Весельчак Ой.
   - Пошли со мной наверх, будем эксперименты ставить.
   Выяснив, что "кспермента" - это совсем не больно, а местами даже и вознаграждаемо, имп поднялся на поверхность, где, к слову, уже наступало утро, и солнышко, что для моих опытов подходило как нельзя лучше.
   - Видишь этот камень? Плюнь суда хорошенько.
   Следуя моим указаниям, Ой старательно покрыл поверхность камня клейкой слюной.
   - Теперь садись на него.
   Даже не раздумывая, имп плюхнулся задом на клейкий камень.
   - А теперь вставай.
   Весельчак спокойно встал.
   Гхм.
   - Ты почему не прилип? Неужели клей высох?
   - Моя не может липнуть. Наша специально тренировка проходить, чтобы не липнуть.
   - Тренировка?
   - А разве Великая Господина не знать? Каждая Проказник надо долго учиться. Как слюна делать, как далеко и метко плевать, разные пакости учить тоже надо. И как сам не липнуть.
   Выходит, они не просто магически создаются, а откуда-то присылаются, пройдя базовый курс молодого пакостника? Неожиданно! В любом случае мне стало ясно, что для экспериментов нужен еще один имп, так что пришлось снимать с работ самого бесполезного, которым оказался, как ни странно, Бык - наш новый силач.
   Впрочем, оно и к лучшему, ведь я собирался проверить, как быстро высыхает клей на солнце, и насколько сильно он способен удержать крупного монстра вроде ящера...
  

Сога

   Сога уже третий день путешествовал по Пустыне, и уже почти приспособился выживать здесь. Он притерпелся к жаре, научился находить подземные стебли Так, которые при помощи Съедобного камня можно было превращать в пищу. Полдень и убийственную жару он пережидал, закапываясь в песок и глотая Камень Смерти, а за ночь успевал проходить самое большое расстояние, используя краткие часы прохлады по максимуму.
   И, самое главное, он научился защищаться.
   Перекати-поле, как выяснилось, могло прыгать метров на десять, чтобы оплести свою жертву ветками-щупальцами, вонзить в нее острые шипы и выпить жизненные соки. Кактусы при приближении издавали такой вопль, что все вокруг глохли и слепли. Еще были неповоротливые камни-слизни и невидима Шшш-змея - в общем, каждый приспосабливался к выживанию, как мог.
   Но Соге, выросшего на Пустоши Зен, местные твари не причиняли особых хлопот: Перекати-поле он ловко сжигал прямо в воздухе, во время прыжка, от змей и слизней держался подальше, а на кактусы и вовсе устроил охоту, затыкая шуки кусочками мха - оказывается, у них был густой терпкий сок, прекрасно утолявший жажду, и вполне съедобная мякоть.
   Была одна странность - чем дальше уходила мальчишка от границы, тем реже встречались твари. То ли их тянуло к краю Пустыни, то ли там было особенно удобное место для охоты, то ли кто-то куда более опасный изгнал их из центральной части Пустыни.
   Например, это мог быть Василиск. Не зря ведь Сога обнаружил цепочку трехпалых следов, разделяемую хорошо заметной дорожкой, следом от волочащегося по песку хвоста.
   О Василиске юноша слышал от Охотников. По их словам, это был огромный и очень хитрый ящер, один взгляд которого обращал в камень.
   Этим росказням Сога не верил: как будет питаться зверь, любая жертва которого станет несъедобной статуей? Не наощупь же, в самом деле? Правда, окаменяющий взгляд мог контролироваться хищником, или просто парализовать жертву, а не обращать ее в камень.
   В любом случае, встречаться с хищником ему не хотелось, а потому, едва заметив опасный след, Сога тут же старался уйти от него подальше. Так, петляя по раскаленному песку, на третий день пути мальчишка вышел к руинам. Они показались на горизонте и создавалось впечатление, что до приземистого здания, засыпанного песком, рукой подать, но беглец уже знал, насколько обманчив раскаленный воздух пустыни - его колебания здорово искажали расстояния.
   Кстати, именно за колыхание горячего воздуха он сперва принял странное движение. Казалось, что сам песок движется, то выгибаясь волной, то снова оседая. И лишь подойдя ближе, Сога понял, что так оно и есть: что-то было под толщей песка, и оно действительно двигалось, причем, прямо к нему!
   Бежать было бесполезно: за сегодня Сога прошел слишком много и совершенно вымотался. Сражать тоже бессмысленно - у него ведь даже оружия нет, не считая вечного ножа. Но таким вряд ли можно поразить тварь таких размеров, способную передвигаться под землей.
   Оставался лишь один способ пережить эту встречу, и юноша с отвращением положил за щеку смазанный слизью из раздавленных скакун-жуков Камень Смерти и замер, готовый проглотить его в любой момент.

А в это время где-то под Пустыней...

   Теперь у меня было все, чтобы провести повторные испытания клея, однако, приступить к эксперименту я не успел: на поверхность выскочил запыхавшийся имп и затараторил:
   - Господина, там этая! Совсем попалася!
   - Где "там"? Кто "этая"
   - В яма! Наша бригада яму копать, как Великая Господина велеть, раз-раз хорошо работай, никто-никто совсем не спать и в носу не ковырять. А потом "бах"! И оно "бум"! Прямо в наша яма сверху упасть!
   - Кто бум? Кто упасть?
   - Демон! Громадная, страшная - у-у-у-у! - имп обхватил себя грязными руками и мелко задрожал, изображая страх.
   Я отыскал иконки "копателей" и дважды кликнул по одной из них, мгновенно переносясь в ту часть подземелья, где бригада импов выкапывала яму-ловушку.
   Свод, который должен был маскировать западню, обрушился, завалив почти всю яму, а посреди груд песка лежало тело.
   Вполне нормальное человеческое тело, а не демон - никаких рогов, копыт и странного цвета лица. Подлетев поближе, я рассмотрел его повнимательнее. Хрупкое телосложение одет в странные одежды, а руки и ноги и вовсе просто обмотаны ярко-синими тряпками. Нижняя часть лица прикрыта куском ткани, а верхняя выглядит обожженной на солнце.
   Дланью я снял повязку с лица угодившего в ловушку аборигена.
   На вид - обычный мальчишка лет 12-14. Вот только...
   - Совсем дохлая, - раздался голос одного из импов.
   И он был прав - грудь юноши не вздымалась, стука сердца слышно не было.
   - Господина, мертвяка жрать надо, пока она совсем не протух.
   - Чтобы никто не вздумал его и пальцем тронуть! - рявкнул я. - На фарш пущу! Так, двое самых сильных, возьмите его и оттащите...
   Я задумался. Чужака нужно держать подальше от кристалла, а значит, это комната... Да мой же отдел кадров! Там как раз и двери есть, только нужно запереть их как следует.
   Выбранные мной два импа подошли к неподвижному телу и замерли, ожидая дальнейших распоряжений. Только теперь, когда они оказались рядом, я понял, что здесь не так.
   Или в мою западню угодил представитель племени гигантов...
   Или изоберетнная мной величина измерения "1 имп" была не больше 30 сантиметров, поэтому импы рядом с мальчишкой казались не то что карликами - крохотными зверушками!
  

Глава 9. Контракт

   Пережив первоначальный шок, я бросил на транспортировку всех импов, приставив Рабиновича следить, чтобы никто не вздумал обирать погибшего - его вещи первым должен был осмотреть я!
   К слову, Длани было не по силам поднять тело - она просто проходила сквозь него - и только теперь я всерьез задумался о ее возможностях. Судя по всему, количество объектов, с которыми она могла взаимодействовать, было ограничено. И у моего "манипулятора" были определенные физические свойства, вроде плотности и грузоподъемности.
   Впрочем, все это можно выяснить и потом, а сперва нужно было заняться в самом прямом смысле свалившимся на меня подарком судьбы.
   Почему подарком?
   Три причины.
   Первая - изучив тело, я мог больше узнать об аборигенах.
   Вторая - наверняка у него в карманах припрятаны какие-нибудь вещи, которые можно будет если не использовать, то хотя бы продать или изучить.
   Третья, самая главная - мертв он был, или жив, но внутри его горел крошечный огонек, больше напоминающий искру. Я видел ее сквозь одежду и сквозь тело, и был на все сто процентов уверен, что это и есть нечто, называемое "душой". Первая душа, попавшая ко мне!
   И должен был ей завладеть во чтобы то ни стало!
   Доставка тела заняла целых пять часов. Почему?
   Да потому что хоть он и был мальчишкой, но протиснуть даже столь хрупкое тело в узкий проход высотой и шириной в два импа было практически невозможно, так что одновременно пришлось расширять все проходы на нашем пути.
   Мне вдруг пришла запоздалая мысль о том, что проще было бы вырыть специальную комнату прямо у поверхности и поставить в ней дверь, но было уже слишком поздно. Похоже, скоро импы за меня не только работать и жрать, но и думать будут!
   Кстати о еде. Я в этой капсуле уже несколько дней субъективного времени, но ни чувства голода, ни, гхм, более примитивных желаний у меня ни разу не возникало, не говоря уже о сне или хотя бы чешущемся носе!
   Нет, это однозначно пришельцы, и из меня наверняка уже вылупилось с пару десятков забавных лысых пупсов с глазами-блюдцами и четырехпалыми пухлыми ладошками, пока я здесь в Великую Господину играюсь.
   Так как я не мог взаимодействовать с телом, то для обыска пришлось привлечь Рабиновича, как самого преданного, умного и мотивированного импа.
   - Моя работай по стандартный оклад плюс премия! - сразу же заявил тот узнав, чем ему предстоит заниматься.
   - С какого это перепугу еще и премия?
   - Моя мертвяков боится, - опустив глаза вниз и застенчиво царапая каменный пол копытом, признался тот.
   - Пятьдесят процентов тебя устроит?
   - Процента... процента... - мой "бухгалтер" с удовольствием катал незнакомое слово на языке, - Моя нравится!
   Ну и фиг с тобой, вымогатель хвостатый, все равно твой оклад равен нулю, как и любые проценты от него.
   Под моим чутким руководством, имп раздел покойного и опустошил его карманы и сумку, отдельно сложив одежду и найденные вещи.
   Штаны и башмаки юноши были сшиты из грубо выделанной кожи, башмаки даже больше напоминали невысокие мокасины - в общем, явно не фабричные вещи. Холщовая рубаха и легкая куртка из многослойной ткани, напоминавшей брезент. Почти все -- грязно и в ужасном состоянии, много раз перешитое-латаное. Похоже, нелегко ему пришлось...
   Куда интереснее оказалось содержимое его карманов и сумки: нож, два камня, фляга с мутной жидкостью и кулончик, неумело вырезанный из дерева. И непонятный кусок серого вещества, по консистенции напоминавший сыр и размером с два кулака покойного.
   Маны у меня был полный запас, так что на опознание пары предметов хватит. Отправив Рабиновича с глаз долой, я взялся за дело.
   Одежда меня мало интересует - ее мои орлы разве что на лоскуты растаскать могут, а вот нож, странный сыр и камни... Не долго думая, я применил "Идентификацию" на клинок и на один из булыжников.
   Клинок опознался как
   Самодельный вечный нож Охотника
   Урон: 1-5
   Прочность: 700/1000
   Ого! Разумеется, он был не вечным, но в ближайшие годы износ такому ножичку явно не грозит. Интересно, 1-5 урона - это много?
   Но куда интереснее оказался камушек:
   Пищевой рекомбинатор
   (нестабильный артефакт)
   Превращает несъедобную органику массой до 0,1 импа в условно съедобную органику.
   Ничего не понятно кроме того, что надо бы проверить этот камушек на крысах - или в моем случае на импах. Возможно, у нас в меню появится какое-никакое разнообразие.
   Дожидаясь, пока восстановится мана, я раздал несколько ценных указаний своим импам, бросив их на постройку специальной крупногабаритной камеры неподалеку от поверхности, с выходом наружу. Заодно нужно было задуматься о перепланировки своих владений - если мне попался типичный представитель местных жителей, то все мои комнаты размером в 10 на 10 импов - обычные трехметровые комнатушки. И если я собираюсь принимать гостей, то нужно пересмотреть систему измерений.
   Я начал прикидывать, стоит ли рисковать и расширять подземелье, или для гостей выкопать отдельную инфраструктуру, подальше от Кристалла...
   От этих размышлений меня оторвал сигнал тревоги, идущий из Отдела Кадров. Я быстро проверил иконки импов - все они трудились согласно моим распоряжениям, а значит...
   Или какая-то тварь проникла в мои владения...
   ...или труп внезапно ожил!
   Кликнув на иконку Отдела кадров, я мгновенно переместился к нужной комнате.
   Моя добыча, а теперь уже и пленник - ожил, и теперь испуганно вжимался в стену, не обращая никакого внимания на свою наготу. К слову, а камушки-то он подобрал, вместе с кинжалом, и теперь крепко сжимал их в кулаках, оглядываясь по сторонам.
   Ну и в каком виде к нему явиться?
   Импов посылать бессмысленно - их он даже не заметит, а то и вовсе растопчет. Признаться честно, я до сих пор пребывал в подавленном состоянии выяснив, что моя армия нечисти - просто карманная коллекция карликов, едва ли ростом по колено местным аборигенам.
   Явить ему свою Длань? Гхм... Еще окочурится от счастья...
   А впрочем, что такое "длань"? Всего лишь курсор, которому я могу придать любой вид! Например, говорящей головы седовласого старца со светящимся нимбом.
   Примерно так я и сделал - размер моего курсора был ограничен, а потому я в лучших традициях Чеширского кота превратил его в огромный улыбающийся рот. Улыбка должна располагать собеседника к себе, ну а ее размеры должны его убедить - пойдет что не так, сожру!
   - Аз есмь! - не удержался я от хохмы, появившись в центре комнаты, прям перед испуганным мальчишкой.
   Но тот не обратил на меня никакого внимания!
   Ладно, допустим, он глухой и не услышал меня. Но не слепой же - вон как взглядом шарит!
   Вывод напрашивался неутешительный: видеть и слышать меня могут только импы.
   А значит, одного из них нужно направить для переговоров...
   Рабинович чинно вошел в распахнутую мною лично дверь и важно подтянул почти до подбородка выкрашенные по такому поводу в парадный голубой цвет штаны: мол, знай наших!
   - Твоя моя понимай? - нарочито с еще более жутким, чем обычно, акцентом, обратился имп к пленнику.
   - Азгара нун бата. Лака-лака лапихута! Куэ ча? - залопотал тот, не сводя глаз с Рабиновича и выставив перед собой нож.
   Мда. Мало нам размерного барьера, так еще и языковой барьер нарисовался!
   - Раби, повторяй за мной. Внятно и разборчиво.
   - Моя все делай, как прикажет Великая Господина, - послушно отозвался парламентер, - Моя будет точно-точно все сказать!
   - Ду ю спик инглиш? - припомнил я курс лекций по буржуйскому языку.
   - Дую, сплю, глушу, - "точно-точно" повторил имп.
   Нулевая реакция.
   - Ву парле он франсэ? - а это уже, кажется, из какого-то фильма.
   - Вупарля онфра сэ? - важно надулся Рабинович.
   Молчание.
   - Шпрехен зи дойч, я-я? - давайте не будем уточнять, из каких это фильмов?
   - Шпры хенди, дочь? Я-а-ааа?
   Абориген закатил глаза вверх и тяжко вздохнул.
   - Аната ва вакаримас ка? - хвала аниме-сериалам, эту фразу я тоже знал.
   Как испохабил ее имп со своим "гастрабайтерским" акцентом, даже повторять стыдно. В любом случае, на японский язык пленник отреагировал, хотя я все равно ничего не понял:
   - Кабира но кубата. Брики-со кута...
   Может, он и говорил по-японски, но я то языка не знал, за исключением пары десятков слов! Которых, впрочем, в его речи не было.
   - Ваташи-ва. Сумимасен. Сайонара, домо аригато, сэнсэй-сан, пленник-кун... - выпалил я добрую половину своего анимешного словарного запаса, придержав самые убойные "самурай", "ниндзя" и "харакири" про запас.
   - Коба... - разочарованно вздохнул мальчишка и уселся на корточки, опустив голову.
   - Экзорцизмус тэ, омнис иммундус спиритус... - всплыли вдруг слова из "Супернатуралов", и я машинально начал бормотать их вслух.
   В глазах потемнело, а от Рабиновича и вовсе повалил густой пар, и тот мелко затрясся, широко раскрыв рот в беззвучном крике. Что вообще такое творится? А вот пацаненку, похоже, представление понравилось: он улыбнулся и захлопал в ладоши...
   В горле сильно запершило, и я умол. Имп с облегчением плюхнулся на пол и едва слышно простонал:
   - Ваша так не нада больше делать, Господина. Моя совсем-совсем худо быть!
   Ну и что делать? Не отпускать же его... Тем более, что иска, которую я видел в груди покойника, не только никуда не делать, но и стала вдвое ярче - теперь не оставалось никаких сомнений, что это и есть душа. А значит, мне во что бы то ни стало нужно заключить контракт с этим аборигеном.
   - Интересно, а к какой расе он себя относит?
   Внезапная догадка осенила меня, и я напялил на узловатый палец импа Кольцо... То самое, что позволяло говорить на языке гоблинов...
   - Великая Господина... моя башка сейчас лопать будет, - простонал вдруг тот.
   - Что?
   - Моя много новый слов знает. Скоро башка совсем полный от ума будет и лопнет, как спелый Бабах-ягода!
   - Не боись, Рабинович, не лопнет - лишний ум сам через уши выйдет, - "успокоил" я его и приказал, - А ну-ка, спроси его на новых словах, кто он такой и как его зовут.
   - Лапута-но рука лабака? - выдал Рабинович.
   - Кризлинг? Руда кризлинг? - пленник рассмеялся, а затем ткнул себя пальцем в грудь и представился, - Лабака Сога!
   - Лабака Рабинович, - важно надувшись, повторил его жест имп.
   Хм... А почему бы не попробовать так?
   Я сорвал кольцо с Рабиновича и надел его на один из пальцев Длани, которой я вернул ее прежнюю форму и цвет.
   И тут же словно кто-то приотрыл форточку в библиотеке, и сорвавшиеся с книжных страниц слова вынесло в окно и они влетели мне в ухо, по пути расталкивая друг-друга и стараясь занять места поудобнее.
   Стоило мне лишь подумать какое-то слово или выражение, как тут же на ум приходил его аналог на гоблинском языке. Работало это и в обратную сторону - в общем, игра закачался мне в память недурственный такой переводчик!
   - А вот теперь снова повторяй за мной, - я ухватил Рабиновича за рога и поднял его в воздух, так, чтобы глаза импа оказались напротив лица юноши.
   - Здравствуй, Сога. Меня зовут Великий Господин и я - хозяин этого подземелья и несметной армии импов. А он, - я встряхнул Рябиновича, - будет говорить вместо меня.
   - Импов? Вот эти странные крохотные гоблины с шипами на голове? - отозвался мальчишка, не выказывая ни малейших признаков страха ни от моего титула, ни от упоминания "несметной армии".
   Он говорил на гоблинском, а перед моим глазами всплывали полупрозрачные слова уже на привычном русском, что-то вроде синхронных субтитров - удобно!
   - Ты смелый мальчик. И у тебя удивительные вещи, - решил я похвалить его. Кажется, все дети любят, когда их хвалят, - Но очень опасно бродить по пустыне в одиночку!
   - Я не брожу, я ищу. И я не маленький, мну скоро будет двенадцать, - обиделся тот.
   - Ого! Уже совсем большой. И что же ты ищешь, Сога?
   - Мне нужна сила. Сила, которая поможет убить Великого Хога и освободить мою мать!
   Он вдруг поднял голову и посмотрел туда, где, по его мнению, находилось мое лицо:
   - Ты можешь дать мне эту силу, Великий Господин и хозяин несметной армии крошечных забавных гоблинов?...
   Признаться честно, он поставил меня своим вопросом в тупик.
   С одной стороны, я - Великий Господин, повелитель импов и наследник Люцифера с собственным подземельем и владеющий магией.
   А с другой, и моя "армия", и подземелье - крошечные даже с точки зрения этого двенадцатилетнего аборигена, не говоря уже о том, что его булыжники содержат куда больше магической силы, чем мои заклинания, годные лишь на сортировку камней да лечение импов.
   В общем, мне его даже впечатлить нечем, не говоря уже о "великой силе". И это не считая вести о том, что где-то поблизости находится целое племя во главе с неким Великим Хогом!
   И вот передо мной сидит голый, но при этом даже не особо испуганный мальчишка, у которого есть все, что нужно мне: информация об окружающем мире и душа. А мне ему и предложить взамен нечего, кроме горсти мелких полудрагоценных камней и кучи фарша.
   Я внимательно осмотрел аборигена. Нашел пару кровавых ссадин у него на спине и правом боку, и попытался применить на нем заклинание "Лечения".
   - Что ты делаешь? - тут же среагировал тот.
   - Всего лишь исцеляю твои раны.
   И действительно: после двух применений, обе ссадины пропали, став всего лишь полосками чистой незагорелой кожи, заметно выделявшимися на смуглом теле.
   - Спасибо. Так что насчет силы?
   - У всего есть своя цена, - загадочно отозвался я.
   - Я готов! Я все отдам!
   Мальчишка вскочил на ноги и приблизился к висящему в Длани импу. Рабинович отчаянно затрепыхался и закрыл глаза от страха.
   - Для начала расскажи мне, что именно ты искал, и кто такой Хог. Тебе ведь нужна не любая сила, как я понимаю?
   Своим вопросом я убивал сразу несколько импов, и пленник купился на мою уловку, начав свой рассказ. Так я узнал о Пустоши Зен и племени аборигенов, которое отчаянно выживает во враждебных джунглях. О великой войне магов и ее последствиях. О бесчисленных чудесах и монстрах, населяющих этот вымирающий мир.
   И о Хоге, вожде племени, из которго родом был мальчишка. Когда-то Хог был одним из Охотников - так называли мужчин племени, которые выходили в Пустоши на охоту, добывать пропитание, топливо для костров, материалы для одежды. В общем, от их знаний, силы и ловкости зависела жизнь племени - это были лучшие из лучших, и именно Совет Охотников решал все важные вопросы.
   Так продолжалось до тех пор, пока не вернулся Охотник Хог, который считался без вести пропавшим месяц назад. Он пришел из Пустыни, где ухитрился не только выжить, но и получить Силу - плети лозы, растущие прямо из его рук и груди, и покрытые смертельно ядовитыми шипамии.
   Хог единолично узурпировал власть над племенем, а всех недовольных - безжалостно убил, демонстрируя свою мощь. Охотники пытались справиться с монстром, но оказались бессильны против своего бывшего коллеги. Любые раны на его теле тут же затягивались тонкими побегами, и вскоре от них не оставалось и следа.
   Эта история заставила меня призадуматься. С одной стороны, в этом мире существовала магия и артефакты - наследие эпохи расцвета волшебства. А с другой, таинственные "плети" Хога больше напоминали растение-симбиота, чем результат какого-то заклинания. Скорее всего, бывший Охотник просто подцепил какого-нибудь паразита...
   И помощи в борьбе с этим монстром просит у меня Сога...
   Конечно, можно наврать ему с три короба, всучить какую-нибудь кирку перевязанную шелковой лентой и заявить, что это особое волшебное оружие, предназначенное для убийства Великих Хогов, но...
   Во-первых, Сога хоть и был ребенком, но не выглядел наивным и даже наоборот - похоже, в этом умирающем мире дети взрослели рано.
   Во-вторых, он мог стать ценным союзником, да и мне не хотелось начинать свое правление с обмана и косвенного убийства ребенка. Может, это прозвучит немного наивно, но я планировал создать имидж положительного Властелина Тьмы - сурового, но справедливого.
   - Что ты знаешь о Пустыне?
   - Совсем мало, ведь здесь живет смерть. Когда-то здесь стояла Воющая Башня - так говорят Охотники. В ней жил великий маг, но потом он уничтожил Башню и себя заодно.
   - Нечаянно? - почему-то решил уточнить я.
   - Не знаю, - пожал тот плечами, - Кто поймет поступки безумца?
   - Ага... Значит, он сошел с ума и в один прекрасный день угробил себя и свою башню заодно.
   Сога посмотрел на Рабиновича, как на идиота:
   - Нет же! Он не сходил с ума...
   Я окончательно потерял нить его рассуждений. Кем был хозяин Воющей Башни? Психом или магом? Сходил с ума или нет?
   - Он всегда был таким. Всем известно, что великие маги - безумны. Иначе они не были бы великими!
   Странная логика. Впрочем, если вспомнить портреты Энштейна из кабинета физики, то она уже не кажется такой странной.
   - Хорошо, Сога, я дам тебе силу. Но ты ведь знаешь, что у всего есть своя цена?
   - Я готов!
   - Ты станешь моими глазами, моими ушами и моими руками. А я - стану твоей силой! - пафосно объявил я.
   Рабинович важно надулся и попытался даже сымитировать мою интонацию - мой мастер синхронного перевода осваивал новую для себя профессию на лету, и довольно успешно учитывая, что сам он ни слова не понимал из нашего разговора.
   - А это не больно, - впервые выказал мальчишка чувство страха.
   - Я имею в виду, что ты станешь моим помощником. Моей правой... - я покосился на пятипалую Длань, в которой трепыхался имп, - Моей Левой Рукой! А взамен обретешь силу, которой так жаждешь.
   Сога испуганно спрятал свою левую руку за спину. Но потом, тяжело вздохнув, вытянул ее вперед и закрыл глаза.
   Ну вот и что с ними делать, а?
   - Не так быстро, малыш. Сперва ты должен подписать контракт. Ну и, сущая малость, отдать мне свою душу. Писать-то умеешь?
   - Нет, - честно отозвался тот.
   - Ладно, крестик поставишь.
   - А что такое душа? - спросил вдруг он.
   Отлично! Здесь не знают, что такое "душа", а значит, моя задача сильно упрощается.
   - Это... ну...
   В контракте было много пунктов насчет обмана, добровольного соглашения и прочих условий заключения договора. Разумеется, не исключались угрозы, запугивание и даже принуждение к подписи, но все это каким-то образом снижало ценность полученной души.
   - Душа есть у всех живых существ... Точнее, у всех людей...
  
   - А у гоблинов?
   Я задумался.
   - Наверное, и у гоблинов тоже.
   - А у импов?
   - Нет, у них души нет...
   - Это потому что они служат тебе? А я тоже стану маленький и смешной, отдав свою душу?
   - Разумеется нет, даже ничего не почувствуешь. Ты ведь и раньше прекрасно жил не зная, что у тебя есть душа.
   - Ну как это так? У всех она есть, а у меня не будет? - хитро прищурившись, заявил он, - Отдать мою единственную душу в обмен на какую-то жалкую магическую силу... Нет, так не пойдет!
   Я опешил. Что за странная логика? Он что, торговаться вздумал? Так ведь у меня Рабинович под рукой, или даже в руке, вот как позову его на помощь...
   - Значит так. Мне нужная хорошая одежда из шкуры Каменного Леопарда, волшебная сила, чтобы победить Хога, бесконечный источник воды и сила для моей мамы, - наконец-то определился с требованиями этот голожопый щенок.
   - Надеюсь, ты отыщешь дорогу отсюда сам.
   С этими словами я развернул Рибиновича на 180 градусов и медленно вынес его из Отдела Кадров. Тот, похоже, верно уловил ход беседы, а потому даже спина импа выражала презрение...
   - Погоди! - окрикнул нас Сога, - Я... я согласен отдать тебе душу и стать твоей левой рукой в обмен на силу, - едва не плакал он.
   Есть!
   - Но только на один месяц!
   Хотел бы я посмотреть в глаза твоей мамаши, щенок! Она вообще в курсе, кого воспитала?
   - Душу назад вернуть не получится.
   - Я буду служить тебе один месяц. А ты поможешь мне избавиться от Хога и освободить маму... И дашь волшебную силу!

Контракт заключен!

   Вы получили душу смертного (Сога, человек, 11 лет) в свое распоряжение.
   Параметры души:
   Чистота: 99%
   Сила: 6 у.е.
   Описание: душа ребенка, переданная искренне и добровольно.
   Вы хотите передать захваченную душу в Нижнюю Канцелярию и получить компенсацию на свой душевой счет? (Да / Нет)

Задание "Добыть свою первую душу" выполнено!

Награда: +1000 Золота, +5 Душ, +2 к Мане.

Получено новое заклинание: "Поиск Источника"!

Получен предмет "Послание Дьявола"!

Доступны новые Прислужники для призыва!

Получено новое задание: "Отыскать силу для Соги"!

Получено новое задание: "Спасти мать Соги"!

   Мамочки мои... это что я сейчас такое натворил?!
  

Глава 10. Две левых руки

   Итак, я заполучил свою первую душу и нужно решать, что делать дальше. В том числе и с полученной душой - как оказалось, она не просто зачислилась на игровой счет, а стала моей собственностью, и теперь эту душу можно продать некой Нижней Канцелярии или... или не продать.
   Интересно, а можно ли вернуть душу назад мальчишке? Вряд ли - ведь тогда можно будет снова заключить с ним контракт, потом вернуть душу, заключить контракт... Такую лазейку в договоре вряд ли оставят...
   Ну а значит, нужно в полной мере оправдать надежды мальца, тем более, что мне под это дело аж два задания выписали. Причем, оба с ограничением по срокам в месяц. Кажется, мальчишка обмолвился о семи днях пути, а значит, у меня есть максимум три недели.
   Ну а теперь - время пряников!
   Для начала заклинание.
   "Поиск источника" позволял отыскать место, откуда был взят тот или иной предмет на расстоянии до 1000 импов. То есть до 300 метров, если измерять в нормальных величинах. В перспективе - полезная штука, правда дико прожорливая, потому как расходовало заклинание аж целый имп маны за каждые 100 импов.
   Кажется, теперь я знаю, как разжиться золотишком - наверняка у Рабиновича припрятано несколько камушков в какой-нибудь укромной дыре.
   Новые прислужники тоже впечатляли.
   Огненный имп, вызывался за 10 импов маны и в самом прямом смысле пылал, нанося урон огнем в рукопашную. Наверное, отличный боец! Надо бы вызвать такого и поставить его против того же Спартака или Быка.
   Имп-погонщик был отмечен, как искусный дрессировщик и повсюду таскал с собой прирученного питомца. И все это удовольствие за каких-то 7 импов маны!
   В общем и целом, очень приятное пополнение, даже удивительно, с чего это вдруг такие подарки судьбы. Неужели все из-за одной души какого-то мальчишки?
   Письмо с жутким посланием я решил приберечь на сладкое.
   Как оказалось, не зря. Каллиграфически аккуратные буквы кроваво-красного цвета проступили на пергаменте, едва я мысленно коснулся его:
   "Здравствуй, дорогой сын. Наверное, я могу тебя так называть, ведь это именно я тебя создал. Ты - часть меня, моя надежда и мое будущее. Наше будущее. К сожалению, я породил тебя в нелегкие времена, и не могу быть рядом и оказать должную поддержку. Ты еще совсем молод и слаб, но кроме тебя, мне больше не на кого положиться.
   Я перебросил тебя в мир под названием Хексус для выполнения важнейшей миссии. Ты должен отыскать Владыку Талуса, моего давнего врага, и отнять у него кое-что, принадлежащее мне - мою Левую Руку. С ее помощью я смогу возродиться, и вместе мы будем править сотней, тысячей миров!
   Я верю, что ты справишься, ведь ты - мой сын и мой наследник, тьма от тьмы моей..."
   И подпись кроваво-красным росчерком: Люцифер.
   Ну надо же! А разработчики не скромничали, прописывая вводную для игроков! Сын Люцифера ищет руку своего папаши, чтобы возродить его...
   Впрочем, чем сложнее цель, тем интереснее игра, а в том, что мне предстоит не только интерфейсами заниматься, но и протестировать новый проект, я уже не сомневался - даже если его сделали пришельцы...
   Кстати, после прочтения письма у меня появилось новое задание:
   "Добыть Левую Руку Люцифера у Владыки Талуса".
   Интересно, а у кристалла Тьмы может закружиться голова? Потому как у меня уже явно в глазах все плывет от обилия левых рук... Или от усталости... или от недосыпания - сколько я уже нахожусь в игре без перерыва на сон и еду? День? Неделю? А, может, месяц?
   Я еще раз перечитал письмо и вдруг понял, что оно написано на латыни, которую я, разумеется, не знал. Но при этом понимал каждое написанное слово! Бррр... Где здесь кнопка выхода?
   Кстати, а ведь действительно!
   Я мысленно активировал все окна интерфейса, выводя их перед собой.
   Кнопки выхода не было.
   Впрочем, ее ведь можно нарисовать, как и все другие.
   Мысленно представив большой прямоугольник с надписью "Выход", я превратил его в кнопку и нажал ее.
   Ничего.
   Ну разумеется, ничего, я ведь не привязал к ней никаких функций. Чисто логически, как может называться действие выхода из игры? Quit... Exit... Escape...
   Не работает, ни одна не работает!
   А если так?
   Quit()... Exit()... Escape()... EngGame()... GameOver()...
   Ничего!
   Quit(game)?
   Action(exit)?
   Я перебирал вариант за вариантом, но все тщетно.
   Ладно, в крайнем случае можно будет спросить у девушки с приятным голосом - души у меня на счету есть, должна же техподдержка знать, как выйти из игры? Ну а пока что - играем!
   Итак, на повестке дня задача номер один: дать Соге какую-нибудь силу. Причем, на эту роль явное не подойдет меч или кирка, которые я могу купить в магазине - даже зачарованные. Их можно отнять, украсть, потерять... И это уже не говоря о проблемах с размерами!
   В идеале можно было обучить мальца какому-нибудь заклинанию, вот только мой арсенал для него совершенно бесполезен, а на пять-десять душ ничего разрушительного или способного защитить Согу я не смогу купить.
   Оставался единственный вариант: помочь ему найти ту самую силу, которая дремлет где-то в пустыне. И, кажется, я даже знал, откуда можно начать поиски.
   - Рабинович!
   Снова ухватив за шкирку своего "переводчика", я вернулся в Отдел Кадров.
   - Ты что-нибудь знаешь о ящерицах, живущих в руинах?
   - Василиск... Я слышал о жутком василиске, пожирающем путников.
   Я мысленно ухмыльнулся - для моих крошечных импов гигантский ящер ростом с них самих, возможно, это и был опасный хищник, но Сога-то повыше будет!
   Я открыл окно магазина и купил там самый дешевый меч за 400 золотых. Взял его и положил на пол к ногам мальчишки:
   - Подними его.
   - Я уже взрослый, мне не нужны игрушки!
   - Подними!
   Хоть Рабинович и попытался сымитировать мой грозный окрик, но звучало это в лучшем случае смешно.
   Пожав плечами, Сога нагнулся и подобрал меч, который был ненамного длиннее его ладони. И едва не выронил его, когда тот начал увеличиваться.
   Что и требовалось доказать: покупаемое мной оружие и инструменты имели пометку "проекция", которая пропадала, стоило кому-то взять их в руки. Судя по всему, предметы масштабировались под размеры своего владельца. Впрочем, характеристики так и остались неизменными: +2 к Атаке.
   - А теперь положи на землю.
   Мальчишка с облегчением швырнул клинок к своим ногам: похоже, он чувствовал себя неуютно, сжимая в руке волшебный меч.
   Я выпустил Рабиновича и приказал ему поднять клинок.
   Тот с сопением обхватил рукоять и попытался оторвать меч от земли. Ему это удалось, но от усилия имп надулся почти вдвое и заметно покраснел, хотя куда уж больше-то? Первая же его попытка взмахнуть мечом оказалась последней: клинок вырвался из его рук и отлетел в сторону.
   Впрочем, самое главное я уяснил: размер меча не изменился, а значит, он запомнил изначальные настройки, заданные прикосновением Соги. Если не выгорит с поисками магии, то можно будет вырядить мальчишку под японского самурая, вооружить и отправить... скорее всего на верную смерть, потому что один лишь меч и доспехи не сделают его бойцом.
   - Расскажи-ка мне о василиске, - начал я диктовать своему переводчику, но меня прервал истошный вопль: похоже, где-то снова случился обвал, и сразу три иконки с изображением импов погасли.
   Я перенесся к месту трагедии: верно, обвал, вот только причиной его оказалась огромная ящерица, которая сейчас лупила своим длинным хвостом налево и направо, яростно пытаясь вырваться из западни: во время обвала широкий плоский камень придавил рептилию, упав ей прямо на спину.
   Мощные когтистые лапы умело загребали песок, и если я ничего не предприму в ближайшие секунды, то василиск вот-вот вырвется, уничтожив еще пару импов, испуганно жмущихся к стене прямо перед мордой ящера, и добрую четверть моих владений у поверхности...
   06.05.
   Хвала прямому ментальному контролю, я мог задействовать ровно столько элементов интерфейса, на сколько хватало... Эм... Ума?
   Поэтому я "потянулся" к Отделу Кадров, где мысленно открыл дверь в комнату и вычертил на полу светящуюся линию со стрелками, ведущую прямо к комнате с василиском. Оставалось надеяться, что Сога поймет смысл всех этих знаков, а меч в руках придаст ему уверенности.
   Одновременно с этим перед моим виртуальным взором открылось окно Магазина, вкладка строительных материалов. Купив самую дешевую дверь из достаточно прочных, я выбрал Дланью место прямо перед мордой ящера.
   Секунда... Две... Три...
   Наконец, василиск освободился, и рванулся вперед, но как раз за мгновение до этого я установил в выбранное место купленную дверь, включив режим "закрыто".
   Монстр, изо всех сил ткнувшийся мордой в запертую дверь, тут же замер, а затем, оглушенный, сполз вниз по песчаному склону.
   Я быстро проверил местоположение Соги - после того, как он стал моим слугой, мне удалось повесить на него соответствующую метку, так его индикатор уютно примостился рядом с остальными иконками моих прислужников.
   Мальчишка уже почти добрался до места, оставалось лишь как-то отвлечь и задержать василиска. Схватив Дланью пробегавшего мимо импа, я швырнул его прямо в морду василиску, уже начавшему приходить в себя.
   Раздался противный хруст, и одна из иконок с портретами импов погасла и пропала. Кажется, это был кто-то из номерных.
   - Сдохни, тварь!
   Несмотря на свой юный возраст, а может, именно благодаря ему, Сога не медлил ни секунды, тут же атаковав монстра со спины. Несколько сильных ударов - и вот уже полоска жизни василиска просела на треть.
   Впрочем! Как и самого мальчишки!
   Раз уж я теперь могу видеть уровень его здоровья, так почему бы не попробовать и подлечить своего преданного слугу?
   "Лечение", как ни странно, сработало, хотя и не так, как ожидалось: за одно применение восстановилось примерно 20-25% от здоровья Соги, тогда как импы исцелялись полностью.
   Еще один раз, и вот уже абориген с удвоенным энтузиазмом бросается в бой, явно чувствуя мою поддержку. Не увлекался бы он - маны у меня не так много!
   Впрочем, вскоре все было кончено.
   Израненый малец тяжело осел на землю, так и не выпуская из рук меч, а на его перепачканном лице сияла счастливая улыбка.
   Хм... Похоже, он решил, что удивительное исцеление - это часть дарованной мной силы. Пока что не буду его разочаровывать.
   - Господин! - Сога повернулся ко мне.
   Точнее, в ту сторону, где находилась Длань.
   Ого! Похоже, малыш может меня видеть.
   - Ты меня видишь?
   - Да, господин!
   Да еще и понимает все сказанное! Похоже, теперь наше общение станет куда проще!
   - Отлично, Сога. Ты прекрасно справился.
   - Благодаря вашим дарам, мой Господин!
   Такой беззаветной преданности давно я не видел в чужих глазах, разве только у своего Хатико. Да-да, знаю, что имечко так себе, но уж как-то очень ему подходило.
   Эх, псина, интересно, как он там без меня?
   Мои размышления были прерваны самым бесцеремонным образом:
   - Теперь мы пойдем убивать Великого Хога и освобождать мою маму?
   - Гхм... Боюсь, что такой силы у тебя нет. Пока еще нет, но ты ее непременно получишь.
   Итак, теперь у меня есть слуга нормальный размеров, пусть даже это и одиннадцатилетний мальчишка, ватага мелких импов, один другого меньше, и смутные перспективы на будущее.
   Кстати, об импах!
   Раз уж у меня образовалась пара вакансий, то почему бы не восполнить потери за счет новых видов прислужников? Теперь я мог командовать одновременно 14-ю импами - Сога в это количество не входил, так что его иконку я оформил в круглую рамку, чтобы как-то выделить его.
   Маны как раз хватило на то, чтобы призвать двух призывателей - такая вот тавтология.
   - Чего твоя надо, новый Господина?
   Первый объявился в компании громадного мохнатого паука, на котором красовался ярко-красный ошейник - ну или "напузник", учитывая то место, где он крепился.
   Обозвав новобранца пауком, я присмотрелся ко второму, пытаясь отыскать его питомца, но мне никак не удавалось это сделать. Хамелон?
   - Покажи мне своего зверя! - приказал я.
   - Шныря, к моя! - скомандовал тот.
   Земля у его ног вспучилась, и из дыры показался... жирный кроваво-красный червяк!
   - Господина!
   В комнате появился Спартак и, завидев паука, тут же с воплем набросился на него, выхватывая кирку и занося ее над головой.
   Пришлось схватить героя за шиворот и приподнять повыше, пока тот не успокоился.
   Ну и что с ними делать? Я уже и забыл, как мои импы боятся пауков!
   Пришлось устраивать общий сбор и объяснять разницу между ручными пауками в ошейниках и дикими. Заодно представил моему рогато-хвостатому сброду Согу, объявив его моим учеником. Услыхав эти слова, мальчишка приосанился и лихо крутанул мечом - похоже, малец умел с ним обращаться, хотя я и нашел у него лишь кинжал...
   Осмотрев свое воинство, я мысленно усмехнулся: и вот с этими силами мне нужно освободить племя Соги от власти тирана-мутанта, добраться до местного аналога Люцифера и отобрать у него руку, принадлежавшую моему папаше? Ха!
   Впрочем, моя сила не в бесконечном количестве призываемых импов, и даже не в магии, покупаемой на души - а в этих самых душах. А если точнее, то в преданных слугах, которых можно заполучить при помощи контракта...
  

Глава 11. Сокровища магов

   Итак, на повестке дня три вопроса первой важности: туша василиска, оставшиеся без своего стража сокровища руин и боеспособность моей армии.
   Начать я решил с огромной ящерицы, которая не только перегородила сразу два прохода, но и грозила сильно подпортить атмосферу в моих владениях, протухнув на жаре
   - Ты умеешь разделывать добычу, мой ученик? - поинтересовался я.
   - Конечно! Могу и мясо пожарить, и шкуру выделать, и кишки сплести в веревки, - затараторил Сога, пытаясь оказаться максимально полезным.
   Импы за моей спиной зашушукались, и я был готов поклясться, что пару раз прозвучали слова "кирдык" и "хана". Мда, такой конкуренции им не выдержать, это точно.
   - А вот так умеешь?
   Я активировал "Сортировку", и во все стороны брызнули тяжелые капли черной крови.
   И что тут у нас?
   6 когтей, 30 клыков, 8 импов мяса, большой кусок шкуры, 2 глаза и Печень Василиска.
   Ого! А ящерка не так проста, как я думал!
   А еще она была самкой, потому что рядышком лежало два крупных желтоватых яйца, на которые уже облизывались мои бравые импы.
   - Мой господин велик и искусен?
   - Ошеня великая и могучая господина!
   - Самая великая! Самая господина!
   - Моя больше всех любить наша господина!
   - Нет, твоя ростом меньше моя, а значит, моя больше любить наша славная господина!
   Импы наперебой бросились признаваться мне в любви и превозносить мои несомненные достоинства. Из их слов я выяснил, что у меня самый длинный хвост, нереальное количество рогов, а моей Длани мозгов больше, чем у Макуанского Слонопотама.
   Мда, с этой ревностью нужно срочно что-то делать.
   Проверил ценность полученных "запчастей" при помощи магазина - больше всего предлагали за глаза и шкуру, а значит, продавать их никак нельзя. Тем более, что у меня теперь и персональный дубильщик имеется. Авось сошьет мне для Кристалла жароустойчивый чехольчик. А если еще и глаза к нему пришить -- смогу врагов одним взглядом в камень обращать!
   Веревки... тьфу ты - кишки! - тоже на что-нибудь сгодятся, так что я дал Соге ответственное задание сплести веревки, и выделил ему немного крови и печени василиска, а также соль и уголь, которые ему зачем-то понадобились. Минус сотня монет.
   Когти и клыки тоже часто используются для создания всевозможных амулетов, так что и их оставляем. Мясо, понятное дело, пойдет на деликатесы моим рогато-хвостатым миньонам, ну и мальца тоже нужно чем-то кормить - не все же ему жрать кору да поленья!
   Вот и все. Вместо семиста монет в руках, я получаю потроха василиска в небе... Нет, глупая аналогия.
   Треть импов я отправил на добычу камня, разорившись еще на две кирки. Им также выдал одного Проказника, чтобы тот укреплял стены - не хватало нам еще одного обвала. За старшего оставил Быка, как самого сильного.
   Еще треть бросил на расчистку развала и заодно расширение моих подземных владений. Им я выделил второго Проказника.
   Остальные были нужны мне наверху, в Руинах.
   Конечно, хватило бы и одного Соги, но я опасался брать его с собой. Во-первых, не нужно, чтобы он знал, насколько я... гхм... слаб. А во-вторых, если там найдется что-то действительно ценное, то я не мог поручиться за его верность, в отличии от импов.
   - Спартак, собирай остальных.
   Сам я не мог покинуть своих владений, а до Руин мы еще не докопались, так что придется моим бравым миньонам пробираться через пустыню и следить за всем чужими глазами. Хорошо хоть, что проблема с ящером решена.
   Зрение импов прекрасно приспособлено не только к подземному мраку, но и к ночной тьме, так что в поход мы отправились ночью.
   Спартак, Пятый, Погонщик Червей, Рабинович и Тренер - вот и вся моя бравая команда. Наблюдать я решил через Рабиновича, единственного, кому хватит ума и инстинктов сохранения не лезть туда, куда не стоит совать свой любопытный пятачок.
   Разумеется, отыскать в засыпанных песками руинах сложно отыскать чтобы то ни было, кроме голых стен в количестве две с половиной штуки, да и наверняка мы здесь далеко не первая команда охотников до сокровищ. Но у меня есть секретное оружие в виде гигантского червя и импа-телепата, способного общаться со своим питомцем...
   ПРОДА 15.06.
   Вот только все мои наполеоновские планы наткнулись на непробиваемую стену глупости и жадности моих подопечных.
   Они наотрез не хотели признавать в Рабиновиче своего господина и принимать его слова за мою волю. А ведь это был единственный способ общения с ними - нашептывать приказы "бухгалтеру", чтобы тот их озвучил от моего лица.
   - Моя есть глаза, уши и зубы Великая Господина! - напрасно надрывался тот.
   Но остальные импы лишь смеялись над ним и показывали пальцами. Ну и что с ними делать? Не назад же возвращать свой отряд...
   А потом вдруг кто-то из них вспомнил все свои обиды на ушлого "бухгалтера" и предложил его отметелить, камни и штаны отобрать, а Великой Господине сказать, что его ящерица сожрала, а вещи выплюнула.
   Остальные импы с неожиданным энтузиазмом приняли предложение, и начали обсуждать детали: кто держать будет, кто бить, и как потом добро делить.
   Несчастная будущая жертва импов-мародеров аж заскулила от грядущих перспектив. Нужно было срочно выручать его.
   - Раби, повторяй за мной, - "шепнул" я.
   - Слушайте сюда, ожившие глюки алконавта! Через Рабиновича я отдаю приказы, и его нужно слушаться так же, как и меня самого! Иначе по возвращении я вам пасти порву, моргалы выколю и рога поотшибаю. А самых нерасторопных - на фарш пущу!
   - Твоя сам пасть закрой! - огрызнулся Погонщик.
   - Чем твоя докажет, что в твоя башка Великая Господина сидит и все видит? - дал тому затрещину Спартак, разумно взваливший на себя командование в мое отсутствие.
   - Ох вернетесь, буду лупить до тех пор, пока Длань не отвалится!
   - Моя думать, что Выдаватель Штанов не знает такие страшные колдунства, - вытащил изо рта палец молчавший до этого Пятый. Задумчиво поковырял им в носу и снова сунул в рот.
   - Какие колдунства?
   - Алконавта, глюки, моргалы... - начал перечислять Пятый, демонстрируя отменную память и дикцию. Ну надо же, а с виду - даун дауном, постоянно палец сосет или в носу ковыряет.
   Хм.
   Конечно, Длань не может покинуть пределов моих владений, да и магия только там работает, но ведь мои возможности по манипуляции с интерфейсами никто не отменял? А потому я взял и переименовал Пятого в Грызущего Мудреца.
   - Хм... Моя не хочет фарш становиться. Да и терять свои красивые острые рога - тоже, - заявил Спартак и повернулся к Рабиновичу, - Хорошо, моя будет твоя слушать, словно твоя рот говорит сама Великая Господина!
   - И моя!
   - И моя! - присоединились к нему остальные импы.
   - Тогда слушай моя команда. Твоя - чеши моя спину, а твоя - песня пой! - вполне самостоятельно и без моих подсказок "загрузил" их работой Рабинович.
   Не успел с одной проблемой разобраться, как новая нарисовалась...
   Впрочем, и это поправимо:
   - Когда моя стать красный и красивый - значит, мои слова говорить сам Великий Господина. А когда моя быть нормальный, значит, слушать моя не надо.
   Вот так. Будет вам наглядный цветовой индикатор одержимости. Буду красить Рабиновича в красный, когда нужно заставить остальных слушаться - пусть попробует у меня покомандовать!
   Вот теперь дело пошло на лад. Распределив остальных охранять периметр, я объяснил Погонщику, что требуется от его и червя. Тот оказался смышленым парнем, и вскоре его необычный питомец ушел под землю, управляемый своим хозяином.
   На поиски ушло около получаса. Каждые несколько минут Червь появлялся на поверхности и снова погружался в песок.
   То, что мы искали, находилось на глубине десяти импов, так что я быстро переквалифицировал своих разведчиков в копателей, и спустя каких-то пару часов мы оказались на дне глубокой ямы, окружив найденный червем сундук.
   Точнее, так его окрестили мои импы.
   С моей же точки зрения находка была больше похожа на армейский контейнер с боеприпасами...
   ПРОДА 16.06.
   Вот только достать его было куда сложнее, чем найти или откопать - ящик оказался не только крупным (три импа длиной и в один шириной), но и довольно тяжелым, даже Тренер со Спартаком не смогли его поднять, хотя силой они для своего роста явно обделены не были.
   А значит, нужно звать Согу
   Я отозвал свою команду, предварительно присыпав находку песком.
   В подземельи меня ждал сюрприз: пока нас не было, импы устроили потасовку, причем вполне серьезную - троих пришлось спешно лечить, а еще один пошел на фарш. Жаль, перспективный был имп. Впрочем, я как раз собирался опробовать в деле огненного новичка, правда, его призыв решил отложить на потом. Сперва нужно разобраться с ящиком.
   Причиной драки оказались те самые яйца василиска, о которых я совершено забыл, оставив их в Отделе Кадров, как мне казалось, под надежной защитой запертых дверей. Вот только недооценил я целеустремленность импов, помноженных на голод и на фактор кирки. Эти... черти ухитрились разломать часть стены, и теперь дрались за право сожрать добытую вкуснятину.
   Удивительно еще, как они призы ухитрились не расколотить, в такой-то потасовке.
   Разумеется, яйца я экспроприировал и перепрятал, а драчунам нарисовал оттиск подошвы ботинка чуть пониже хвоста - давно хотел опробовать новый метод воспитания.
   - Чего это такая? - недоуменно почесал рога Тренер, глядя на рисунок.
   - Отпечаток ноги. Показывает, куда можно пинать провинившегося. Но не чаще, чем один раз в двадцать минут! Тому, кто нарушит правило, нарисую такой же на животе и на голове!
   - Моя все одно никак не понимать.
   Даже Рабинович, даром, что самый умный в моей команде, не понял ни смысла сказанного, ни назначения такого "украшения".
   - Господина, твоя что-то шибко путать...
   - Наверное, у Великая Господина ум за разум зашел, - выдал кто-то версию.
   Спартак подошел к одному из штрафников. Он демонстративно, что было сил, пнул того по заднице и присел на корточки, сравнивая отпечатки.
   Хм. А ведь и правда - мои импы в жизни башмаков не видели, и сопоставить мой шедевр с отпечатками собственных копыт не смогли бы при всем желании. Пришлось изменить иконку.
   - Моя, моя первый пинать! - дружно завопили импы, и бросились к мигом побледневшим жертвам.
   И, разумеется, за право первым пнуть бедолаг, тут же началась потасовка.
   Похоже, пора внедрять в моей крохотной империи понятие жребия или вводить в обиход считалочки. Разогнав импов ударами Длани, я взял небольшой плоский камень и покрасил одну сторону в синий, а другую - в красный цвет и объяснил всем правила.
   - Бросать камень нужно по очереди, пока не определится победитель. Красная сторона - проиграл, синяя - выиграл.
   Систему, нужно отдать импам должное, они уловили почти сразу, и даже толкучки за право кинуть камень первым, не было - страх поражения уравновешивал жажду победы.
   - Мудрый камень, - почти с благоговением принял его в руки Спартак, как самый смелый.
   Хм, а почему бы и нет?
   Я взял и подписал выкрашенный булыжник: Камень Судьбы.
   Вы создали новый артефакт Тьмы локального значения!
   Обратитесь в местное представительство Подземной Канцелярии, чтобы оформить патент!
   Приятно, что бы это ни значило. Кстати, у камня появились свойства, которые я тут же просмотрел. Хм. И впрямь, артефакт...
   Камень Судьбы
   Тип: примитивный артефакт
   Прочность: неразрушимый
   Удача: +1
   Особое: +10 к Удаче (синий) или -10 к Удаче (красный) на 5 минут, 1 раз в 8 часов.
   Мда, не советовал бы я тому, кому выпадет синяя сторона нарушать правила и пытаться пнуть несчастных провинившихся... Кстати, надо бы как-то отделять невезучих импов от остальных, и не напрвлять тех на важные участки работы, пока дебаф не спадет!
   - Моя пинать! - радостно завопил Спартак, указывая пальцем на синюю поверхность.
   Он подскочил к сжавшемуся от страха импу и припечатал тому копытом пониже хвоста. Еще два счастливчика, которым
   А затем произошло что-то совершенно для меня неожиданное - вся ватага дружно сорвалась с места и бросилась к выходу из комнаты. Я едва успел ухватить одного из них Дланью за хвост и приподнять над землей:
   - Куда они?
   - Часы смотреть, Великая Господина! Нада теперь два раза по две руки и два копыта ждать! - отозвался тот, пытаясь укусить сжимающую его руку-курсор.
   Хм. Вот мои импы уже и адаптировали свою восьмиричную систему исчесления для работы с классической десятичной. Четыре пальца руке плюс копыто, да умножить на два...
   Прогрессируют, однако!
   Повесив над головами импов красные и синие иконки-подковы, я дал Тренеру, Спартаку и Рабиновичу строгий наказ не пускать на работу тех, у кого красные, а с обладателей повышенной удачи напротив, сразу же в дело бросать. Пусть отрабатывают свое везение.
   Назначив Спартака главным за сохранность камня-артефакта, я отозвал в сторону Рабиновичка и Согу и разъяснил им суть нашей миссии.
   - Моя любит кататься на большой странный Имп! - заявил радостно ухмыляющийся имп, когда мы добрались до Руин.
   Весь этот путь он проделала на плече Соги (ну и я тоже, собственно, вселившись в своего "бухгалтера"), чем остался невероятно доволен. Да и времени у нас на дорогу ушло вчетверо меньше, так что были все шансы управиться до восхода безжалостного солнца.
   С задачей Сога справился отлично - я заранее попросил импов расширить спуск так, чтобы мальчишка смог добраться до сундука и выбраться из ямы.
   Ну что, стоит добыча потраченных сил или нервов?
   Разумеется, по всем законам подлости, сундук оказался заперт, на что недвусмысленно намекали два внушительных замка. Пришлось Соге тащить его аж до подземелья.
   Вот только "Сортировка", на которую я полагался, тоже ничем не помогла: похоже для вскрытия ящиков она не годилась.
   Пришлось снова обращаться к услугам Магазина.
   И, как обычно, у меня оказалось несколько вариантов.
   Первый: купить предмет Магический Ключ, который в точности подойдет к нужному сундуку. Стоил он относительно дешево, всего-то 300 монет для категории сложности 4, но был одноразовым.
   Второй: Отмычки. Вот только с ними еще обращаться нужно уметь, а среди моих импов таких мастеров нет.
   Третий: заклинание "Чародейское вскрытие" - несмотря на жуткое название, оно предназначалось для взлома замков, простых и магических. Вот только где взять 20 Душ?
   Четвертый: можно было нанять какого-нибудь вора с навыком вскрытия замков, и здесь выбор тоже был приличным, начиная от рядовых Домушников и заканчивая Мастером Теней.
   Я выбрал Джака Ловкие-Пальцы, специалиста по взлому третьей категории с почасовой оплатой услуг, наняв его на три часа.
   - Чего надо?
   Горбатый и носатый человечек с лицом сероватого цвета появился в центре Отдела Кадров. Несмотря на свою сгорбленность, он упирался головой в потолок и смотрел на Длань свысока.
   - Вскрыть сможешь?
   - Раз плюнуть, гражданин начальник, - горбун ухмыльнулся, сплюнул и зазвенел связкой отмычек, внезапно оказавшейся в его длинных тонких пальцах.
   Не прошло и десяти минут, как замок щелкнул.
   - Готово, гражданин начальник, - прохрипел Джак, утирая пот со лба и хватаясь за крышку.
   И тут же Длань шлепнула его по руке, безжалостно припечатывая ее к сундуку.
   - Содержимое сундука тебя не должно интересовать, это было оговорено в конракте.
   - Ты мне руку сломаешь! Рабочий инструмент, между прочим... Я буду жаловаться в профсоюз Теней!
   - До завершения твоего контракта еще около трех часов. Так что давай потратим это время с толком.
   - Еще сундуки? - ухмыльнулся тот.
   - Нет. Среди твоих навыков числится наставничество, - дверь приоткрылась, впуская трех импов с висящими над их головами иконками красных подков, бафа на удачу, - Обучи их своему искусству!
   - Э нет, гражданин начальник, дела так не делаются. Сперва надобно отдохнуть, обкумекать новый контракт, перетереть за дополнительную награду.
   - У тебя трех часовой контракт, и он еще не завершен. Приступай.
   Зазвенели, упав на пол, купленные мной Отмычки ученика вора, только что купленные по 200 монет за комплект.
   Джак шагнул, было, к Длани, но его ноги тут же были опутаны прочнейшей паутиной: Погонщик был настороже, получив от меня соответствующие инструкции.
   - До истечения контракта ты не покинешь эту комнату.
   - Слышь ты, фраер! Я буду...
   - Знаю-знаю, жаловаться профсоюзу. Но сперва ты отработаешь каждую монету, иначе жаловаться буду уже я. Намек понял?
   - Понял, - обреченно вздохнул горбун.
   Все наемники делились на три типа: вольные (сами по себе), профсоюзные (за их права боролись специальные организации) и элитные (а фиг его знает, что это такое). Джак входил в профсоюз Теней, который следил не только за добросовестностью нанимателей, но и за своей репутацией, жестоко наказывая нерадивых работников.
   - Обучишь, чему сможешь, а потом составишь мне письменную характеристику на каждого. Сверхурочно. Только, чур, не поубивай никого.
   - Сундучок-то оставь, гражданин начальник, как пособие.
   - Вот тебе пособие, - я подсветил все четыре двери, на которых стояли простые замки разного типа.
   - Слушать меня внимательно, малышня! От того, как вы запомните указания, однажды будет зависеть ваша жизнь, - заученно начал Джак...
   Я же, подхватив вскрытый ящик Дланью, без особых усилий перенес его в изолированную комнату, чтобы изучить содержимое. Откинул крышку и с недоумением уставился на семь цветных продолговатых цилиндров.
   Длиной в три импа (то есть около метра), толщиной примерно в руку импа, они отличались лишь цветами и названиями. Семь цилиндров, семь цветов радуги, семь непонятных названий, общим в которых было лишь одно слово: "Разбрызгиватель".
   Итак, теперь у меня есть семь разбрызгивателей непонятного назначения и принципа действия: Кислотный разбрызгиватель Нимуса, Призматический разбрызгиватель Тандаала, Феерический разбрызгиватель всенепременности, а так же Восторженный, Импульсный, Очистительный и Пронзательный с такими же вычурными приставками. И с удручающей пометкой "одноразовый" для каждого из них...
   Вот тебе и сокровища магов. Ну и что мне теперь делать со всем этим восторженным великолепием всенепременности?
  

Глава 12. Антимобилизация

   Вернувшись, я первым делом навестил Джака-взломщика, которые все это время натаскивал моих сорванцов.
   - Ну, мастер, удалось тебе научить моих балбесов чему-нибудь?
   - Значит так, гражданин начальник, смотри сюда. Вот этот, - он указала на Весельчака У, - своими слюнями только портить замки может.
   - У, марш к Спартаку, пусть пристроит тебя на расчистку, вместе с братом.
   - У ентого пальцы слишком толстые, толку с него, как с василиска молока, - Тренер вздохнул - занятия спортом не прошли для него бесследно, и теперь его пальцы были похожи на мозолистые сардельки, а на руках перекатывались бугры мышц...
   - А с этим малым я бы на дело пошел... Ну, как поучится годик-другой...
   Мастер хлопнул по загривку смущенного Девятого, который от такой похвалы густо покраснел и попытался спрятать за спиной левую руку, на которой болтался вырванный с мясом замок: похоже, что у импа в нем намертво застрял палец.
   - Ну что, гражданин начальник, я свою службу исправно выполнил? Надо бы это, - наемник огляделся по сторонам и заговорщицки шепнул, - откат оформить. А то ведь я могу и того, в профсоюз кляузу накатать, за эксплуатацию...
   - Пшел вон, вымогатель профсоюзный! - рявкнул я, и для пущей убедительности врезал ему от всей души Дланью.
   И было за что: мои некогда бравые импы после занятий с этим уродом имели весьма жалкий и потрепанный вид: хвосты изломаны, тела покрыты синяками и ссадинами, а у Тренера даже рог обломан.
   В общем, бойцов пришлось лечить, а Девятому предварительно ломать пальцы, чтобы освободить его от замка... Пройдя серию тестов на профпригодность, тот удостоился чести носить новое имя: Отмычка. А я прикупил пару магических замков, раз уж теперь в моих владениях завелся квалифицированный взломщик.
   Разбрызгиватели я продал: другого применения им найти не удалось. Зато и выручил аж 3000 монет за все семь штук.
   Мой главный и единственный восполнимый ресурс - это импы, которых можно призывать в неограниченных количествах. Но вояки из них никакие, при таких-то размерах. Полагаться на наемников или саммонов бессмысленно, как и на магию или грубую силу.
   А значит, придется зайти с другой стороны, и действовать хитрее, тоньше.
   То, что импы способны обучаться различным навыкам, я уже понял. Осталось лишь правильно использовать это открытие. Ну и всеми силами стремиться к увеличению количества подконтрольных миньонов.
   Сейчас у меня их может быть четырнадцать штук, плюс Сога, идущий отдельно.
   Тренер идет за наставника, поднимающего параметры молодняку, примерно на 20% за деделю тренировок, после чего прогресс останавливается.
   Спартак - признанный лидер и сильнейший боец, с повышенной Силой и Выносливостью.
   Отмычка - мой новый взломщик, а значит для него важны тренировки на Ловкость и Удачу. Кстати, надо бы почаще давать ему Камень Судьбы.
   Бык - самый сильный имп, правда, в ущерб интеллекту и проворству.
   Весельчак У и Весельчак Ы - два брата-проказника, сила которых в умении плеваться невероятной клейким веществом.
   Грызущий Мудрец, бывший Девятый - продемонстрировал невероятную память.
   Погонщик Червей и Погонщик Пауков - мои дрессировщики.
   Рабинович, мой начальник отдела кадров, казначей, бухгалтер и главный распорядитель по штанам. В общем, весьма сообразительный им, поднаторевший в математике и финансах.
   Золушок - самый наблюдательный из импов.
   Хамелеон - лентяй и умелец по маскировке.
   Ну и Эйчар - самый бестолковый, если честно, имп из всех уцелевших. Удивительно, но "цифровых" прислужников у меня больше не осталось.
   И еще одно место вакантно, но это поправимо.
   Я отправил Эйчара в Отдел Кадров и, выдав тому нужные инструкции, призвал Огненного Импа.
   Появившееся существо больше походило не на импа, а на светящуюся багровым светом грушу на тонких ножках и с мощными руками. Широкие ладони его были окутаны пламенем, а глаза и вовсе были похожи на раскаленные угли.
   - Добро пожаловать, о пылающий воин! - Эйчар протянул руку для приветствия.
   Это была его первая и последняя ошибка. Имп вспыхнул и тихо заскулил. Пришлось его добить, чтобы не мучался, заодно освобождая еще одно место.
   - Я -- Великий Господин и твой хозяин. Докажи, что можешь быть мне полезен, или тебя постигнет та же судьба! - я указал Дланью на обгоревшее тело Эйчара.
   - Все сожгу! - имп взмахнул рукой, и пылающий шар пролетел сквозь Длань.
   - Все сломаю! - снова взревел тот, и сильным ударом выбил дверь.
   - Сога!
   Как бы силен и опасен не был мой "новобранец", но против мальчишки с мечом ему было не устоять. Мне своего слугу даже лечить не пришлось.
   Подождав, пока восстановится мана, я повторил вызов.
   - Я -- Великий Господин и твой хозяин. Докажи, что можешь быть мне полезен, или будешь уничтожен!
   - Дело твое, - пожал тот плечами, - Я просто повелеваю огнем.
   - И что умеешь?
   - Пылать, - и он вспыхнул, но спустя пару секунд погас. - Поджигать...
   Небольшой огненный шар сорвался с его руки и ударил в стену, заставив ту загореться, правда, совсем ненадолго, да и горело лишь место, где ударил шар.
   - Освещать, - с кончика пальца импа сорвалась искра и прилипла к полу. Горела она неярко, зато довольно долго.
   - А как насчет крушить и сжигать?
   - Ну... Если будет надо, могу и этого... того, - неохотно почесал брюхо имп, - А что, у нас уже война? - и столько тоски было в его голосе, что я тут же выдал ему новое имя.
   Огненный Пацифист.
   Польза от такого умельца была несомненная, использовать свою силу без лишней надобности он не станет, так что пусть остается.
   Закончив с "новобранцами", я собрал всех своих работников и выделил им новый фронт работ: мне нужно было три больших комнаты и много камня. Дерево тоже нужно, но где его взять в пустыне или под землей?
   На вакансию, которая осталась после гибели Эйчара, у меня были отдельные планы.
   А пока я позвал Согу:
   - Расскажи мне все, что ты умеешь делать, и чему можешь научить моих импов...
   06.07.
   Итак, в свои неполные двенадцать, мой первый раб умел куда больше, чем взрослый, солидный и образованный я в реальной жизни.
   Сога умел: находить воду и съедобные растения, готовить, выделывать шкуры, шить, плести веревки и корзины, читать звериные следы, мастерить луки и стрелять из них, драться на мечах и ножах, и разводить огонь.
   Правда, для моих обормотов эти навыки были практически бесполезны, разве что кроме работы со шкурами и стрельбы из луков: возможно, навыки дистанционного боя позволять компенсировать их малый рост.
   К слову, импы-коротышки для своего роста были просто невероятно сильны! Тот же Бык по силе не уступал тренированному Соге, хотя не доставал ему даже до колена.
   Подготовить пару кожевников? А зачем они мне? Разве что смастерить какое-то подобие доспехов для сильнейших из бойцов, но куда проще просто подлечивать их магически или не давать вступать в рукопашную...
   Но силовой вариант захвата мира - это не наш путь. Слишком долго, дорого и неэффективно. Люди должны тянуться ко мне сами!
   Что обычно нужно людям?
   Это смотря каким.
   Но общечеловеческие ценности в любом мире и возрасте остаются неизменными: власть, деньги, слава, женщины... Гхм... точнее, популярность.
   В общем, предложить мне нечего... пока что.
   - Сога, расскажи мне о своей общине, - попросил я мальчишку.
   Селение оказалось небольшим - всего-то пол сотни человек, считая женщин и детей. Во главе стоит вождь, ему подчиняются Стражи, что-то вроде регулярной армии, полиции и телохранителей одновременно. Несколько Советников были главами небольших групп "ремесленников" - тех, кто заведует готовкой, починкой и созданием одежды, укреплением лагеря, воспитанием детей и так далее.
   Особняком стояли Охотники - те, кто выходил за пределы охраняемого периметра в смертельно опасные Пустоши, чтобы добывать еду, ресурсы и различные редкости. Ну и уничтожать хищников, которые угрожали безопасности общины.
   Денег у общинников не было, а со странниками, чужаками и кочевыми торговцами они обменивались товарами. Хотя, как я понял из рассказа Соги, во Внешнем Мире все же имели хождение какие-то универсальные средства обмена.
   Вот этот Внешний Мир меня сильно заинтересовал, но я решил не расспрашивать мальчишку - вряд ли он способен внятно объяснить то, чего никогда не видел своими глазами, а лишь подслушал из разговоров взрослых, да со слов заезжих торговцев.
   Пустоши Хог были изолированы от Внешнего Мира естественным барьером - Сагарскими Горами. Вот только среди снежных вершин бушевали очень даже искусственные смертоносные метели, созданные каким-то магом с непонятной целью.
   И снова маги.
   Пустыня, руины, магические камни, отобранные мной у Соги - все это было создано при помощи магии в "давние времена", как неопределенно пояснил мальчишка, махнув рукой.
   Ладно. Проблемы будем решать по мере их поступления - для начала нужно разобраться с Великим и вернуть мальцу его мамашу. А еще лучше - заполучить ее душу и всех остальных, до кого удастся дотянуться.
   На самом деле из первого вытекает второе. Великий Хог подмял под себя всю общину, доказав свое превосходство. Если мне удастся избавить этих несчастных от его тирании, то...
   А значит, мне нужна сила, способная справиться с этим мутантом.
   Импы уже успели закончить несколько комнат, и я открыл окно Магазина - меня ждало несколько очень необычных приобретений...

Оценка: 6.51*107  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  LitaWolf "Проданная невеста" (Любовное фэнтези) | | Н.Мамлеева "Я подарю тебе верность" (Любовное фэнтези) | | Н.Кофф "Люби меня " (Короткий любовный роман) | | Н.Королева "Не попала, а... залетела! Адская гончая" (Юмористическое фэнтези) | | М.Боталова "Леди с тенью дракона" (Любовное фэнтези) | | ЛавДи "Противостояние Том II" (ЛитРПГ) | | Лаэндэл "Заханд. Метисация" (ЛитРПГ) | | Д.Ратникова "Обещанная герцогу" (Любовное фэнтези) | | Е.Каламацкая "Попаданка с бабушкой" (Любовное фэнтези) | | О.Чекменёва "Доминика из Долины оборотней" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
М.Эльденберт "Заклятые супруги.Золотая мгла" Г.Гончарова "Тайяна.Раскрыть крылья" И.Арьяр "Лорды гор.Белое пламя" В.Шихарева "Чертополох.Излом" М.Лазарева "Фрейлина королевской безопасности" С.Бакшеев "Похищение со многими неизвестными" Л.Каури "Золушка вне закона" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на охоте" Б.Вонсович "Эрна Штерн и два ее брака" А.Лис "Маг и его кошка"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"