Махавкин Анатолий Анатольевич: другие произведения.

Черепа

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 6.83*9  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Наёмникам из отряда Черепа угрожает смертная казнь. Надежды на спасение нет. Но в самый последний момент казнь отменяется. В их услугах нуждается очень высокопоставленный человек. Но возможно Черепам стоило спокойно дождаться повешения?

  
  ________________________________________
   Черепа.
  
  
   ЧАСТЬ 1. ЩЕРБАТАЯ УЛЫБКА УДАЧИ
  
  
   1.
  
  
  
   Не спалось. Мало того, что нары были жутко неудобными, даже для тюремного лежака, так ещё и постоянные возгласы из ближайшего угла: "А если по кругу? Ага, а вот так! Долбенём накрываю, сверху четыре, ах ты падла! Накось, выкуси, засранец! А ты что? Куда ты суёшь ведьму? Засунь её себе...На тебе шклявого и сверху припадок, чтоб не рыпался!"
   И это в мой последний вечер! Ни тебе дорогого вина, ни тебе шикарных шлюх и чистой простыни - грязная камера, неудобные нары и куча вонючих мужиков, невесть откуда доставших колоду карт. Интересно, как они смогли их протащить сюда, ведь шмон был жесточайшим - у нас отняли даже нижнее бельё, естественно у тех, у кого оно было. Таких, правда, оказалось совсем немного. Так что теперь четыре камеры этой заштатной тюряги доверху забиты здоровенными голыми мужиками, которых завтра вздёрнут одного за другим. И на этот раз, никаких шансов избежать верёвки.
   - Псих, - окликнул я одного из играющих, - Какого дьявола вы орёте, как парализованные? Глухих тут нет.
   - А, Крест проснулся, - задумчиво откликнулся приземистый смуглый бородач, - Иди-ка ты в задницу, Крест! А я трёхой по мосту и в рыльник.
   - Грубишь, Псих, - укоризненно проворчал я, - Расслабился, видать.
   - А что? Самое время, - он пожал плечами и хихикнул, - Был ты, Крест командиром, да весь вышел. Я погляжу, как ты с шибеницы покомандуешь. Так что помалкивай, в тряпицу, а то мы шибко на тебя злобные, могём и удавить.
   Чёртово отродье было абсолютно право: моим бывшим людям начхать на то, что я не виноват и нас повязали из-за чёртового предательства. Этот ублюдочный староста, который определил нас на постой и напоил сонным зельем, заслуживает, чтобы его поджарили живьём. К сожалению, я уже не смогу осуществить свою месть, и проклятый засранец потратит свои сребреники, посмеиваясь над сотней парней, которых он отправил на виселицу.
   Я сжал кулак, так что пальцы захрустели и врезал по каменной кладке стены, сочащейся влагой. Боли не ощущалось, только чистая холодная ярость - нас, которых не смогли остановить ни сталь, ни колдовство, сумел изловить сельский дурень, с мордой свиньи.
   - Псих, а ты не боишься мне грубить? - поинтересовался я, загнав ярость куда подальше, - А ежели мы, всё-таки, выйдем отсюда?
   - Ну тады могёшь врезать мне по мордасам, - рассудительно сказал Псих, не отрываясь от игры, - Могёшь даже два раза. Однако, сумлеваюсь. Я ишшо погляжу, как ты в петле кувыркаешься.
   Он сбросил последнюю карту и потряс татуированными руками, показывая, что они совершенно пусты. Хорёк, сидящий рядом, плюнул и прошипел неразборчивое ругательство. На его тощей физиономии явственно отражалось разочарование. Я задумался: на что мои парни могут играть в подобной ситуации?
   - Трое снизу, двое влёт - может завтра повезёт, - проворковал Псих, - Следующий!
   - На что играете? - не удержался я, - На подсрачники?
   - Бери круче, - отозвался Глыба, почёсывая заросший подбородок, - Место на шибенице разыгрываем. Псих, падлюка, всех уделывает, похоже его последним вздёрнут.
   Я хмыкнул. Поскольку мне играть не предлагали - нетрудно догадаться, кого повесят первым. А я этих засранцев столько раз спасал...Коротка память человеческая, особенно накануне казни.
   Загрохотал дверной замок и надтреснутый голос завопил из-за окованного дерева:
   - Висельники! А ну, пошли прочь от двери. Кожный, кто приблизится - получит болт в брюхо.
   Это были не шутки; Зануду едва не продырявили, когда он попытался устроить свой обычный трёп с вертухаем. Так что все, недовольно ворча, отошли к противоположной стене. Дверь, по-прежнему, оставалась закрытой и тот же дребезжащий козлетон пролаял:
   - Осужденный Крест, подойти к двери. Подходить спиной и руки держать на башке, чтобы видать было.
   - Какого чёрта вам надо? - лениво отозвался я, не поднимаясь, - Осужденный Крест изволит почивать. Завтра у него будет масса новых впечатлений.
   - Сейчас у тебя, курва, будут новые впечатления, прям в этом клоповнике, - отозвался другой голос, погуще и поувереннее, - Получишь болт промеж глаз и почивай дальше. Пшёл сюда.
   Шутить никто не собирался. Положив ладони на затылок, я попятился к двери, провожаемый взглядами двух десятков голых головорезов. Шаман помахал мне рукой, а Псих весело подмигнул. Вот уже говнюк!
   Дверь резко распахнулась и меня выволокли в коридор. Я повернулся и тотчас два коротких копья вонзились в обнажённую грудь, пустив струйки крови. Ещё двое засранцев направили свои арбалеты прямо в лицо. Можно было попытаться; я был сильнее и быстрее этой тюремной мрази, а бояться уже нечего. Однако, не успел я пошевелиться, как острый клинок скользнул под подбородок и упёрся в кадык.
   - Крест, сегодня не твой день, отвечаю, - сказал тот, второй, голос, - Стань на колени, иначе я зарежу тебя, как свинью.
   - Как свинью - это обидно, - проворчал я, опускаясь на колени, - Это вон для вертухаев даже почётно, всё повышение будет.
   - Потрынди ишшо, - прогундосил один из арбалетчиков, - Шибеницкая падаль.
   - Я падалью стану только завтра, - парировал я, - А ты ею родился.
   Копейщик повернул своё оружие и от души, врезал мне промеж глаз, так что я сумел открыть несколько новых созвездий в полумраке тюремного коридора. Ещё бы пару раз так - и можно переквалифицироваться в звездочёты.
   Пока я раздумывал над сменой профессии, мои руки резко дёрнули вниз, и я ощутил прикосновение холодного железа. Потом такое же, но на лодыжках. Кандалы. Весело. Громко звякнула цепь. Я потряс головой, прогоняя от глаз лишние источники света. Стало заметно, что моя охрана заметно расслабилась: копья перестали буравить грудь, арбалеты опустились вниз. Никакого соревновательного духа.
   - Можешь подняться, - любезно разрешил уверенный голос.
   - Ты так добр, - я попытался выпрямиться и немедленно повалился на холодный вонючий пол, как следует приложившись рёбрами, - Здорово! Можно я буду ползти? И вам спокойнее будет.
   Стражники загоготали, и я весело вторил им, извиваясь, как червяк, в попытке встать на колени. Никто и не думал помочь, но у меня получилось. Прислонившись плечом к шершавой стене, я медленно поднялся на ноги. Было жутко неудобно. Продолжая смеяться, я повернул голову и обнаружил, что сволочь, ударившая меня, веселится в пределах досягаемости. Вложив в удар всю силу, я протаранил его физиономию лбом, опрокинув на землю. Оглушительно затрещал череп, а я пополз вперёд, попытавшись вцепиться зубами в жилистую шею. Не успел. Меня оттащили, осыпая пинками.
   - Сукин кот! - кричал голос из тумана, плывущего вокруг, - Он прикончил Джерарда! Смотри, сколько крови.
   - Убью тварюку! - и град ударов по голове, - Убью!
   - Прекратить! - а, мой спаситель, - Жив ваш олух, только без сознания. Отнесёте к фельдшеру - будет, как новенький. Поднимите этого.
   Этого подняли, но он с трудом держался на ногах. Кто, кстати этот? А, чёрт - это же я. Что у меня с головой? Почему коридор вращается вокруг? Что это за морда с аккуратно подстриженными усиками хлещет меня по щекам и что-то бормочет? Что он, кстати, бормочет?
   - Ещё раз выкинешь подобный фортель, и я не стану спасать твою вонючую задницу! Кивни, если понял.
   Понял, чего тут непонятного? Стоп! Что он сказал? Я помотал головой, приведя мысли в относительный порядок. Волшебное слово - спасать. Попробуем в него поверить.
   - Ладно, - чмокнул я разбитыми губами, - Постараюсь быть хорошим мальчиком. Только скажи этим козлам, чтобы держались от меня подальше.
   - Думаю, им не надо об этом говорить, - усмехнулся усатый, - Тобой, и без того, можно детей пугать. Вон, чучело какое.
   Придя к согласию, мы пошли вперёд, если можно назвать ходьбой судорожное шарканье скрюченного паралитика. Охранники держались на почтительном расстоянии и оружие уже не опускали. Джерард тоже очухался и пошатываясь, шёл впереди, злобно косясь на меня. Осматривать достопримечательности оказалось нелегко, однако я сумел оценить исполинские размеры старой тюряги: аж шесть камер и одна пыточная.
   Парень с усиками весьма напоминал столичного шпика, и я подумал, что он собирается предложить стандартную сделку - я сдаю кого-то из старых знакомых и мне заменяют повешение на каторгу. Для подобных предложений идеально подходила комната пыток; иголки и щипцы всегда помогали сделать правильный выбор. Однако мы прошли дальше, остановившись перед внушительной дверью, облицованной потемневшим деревом.
   - Вы собираетесь ввести его в ТАКОМ виде? - поинтересовался усатый, - Хотя бы оберните чем-нибудь.
   - Мне нечего стесняться. - проворчал я, ухмыляясь, - Или тебе становится стыдно рядом со мной? Ничего, парень, утешься, не всем же быть такими крутыми.
   Мою реплику оставили без ответа. Откуда-то выскочил перепуганный малец, с прыщавой физиономией и шустро обернул мои бёдра грязной тряпкой. Отскочил он так, словно стоял рядом с жутким монстром. Интересно, что здесь уже успели понарассказывать про наш отряд? Определённая репутация у нас имеется. Жаль, если ей придёт конец в этой вонючей дыре.
   Усатый наклонился ко мне и ощерив безупречные белые зубы, прошипел:
   - Веди себя прилично, а лучше - просто помалкивай! Будешь раскрывать свою пасть - сгниёшь на виселице!
   Он посверлил меня холодными голубыми глазами, видимо думал, что я опущу голову или ещё что-то в этом роде. Я широко ухмыльнулся, в ответ и поинтересовался:
   - А мне дадут леденец, за хорошее поведение?
   - Ты - настоящая головная боль! - он качнул головой, с коротко стрижеными светлым волосами и вполголоса пробормотал что-то непонятное, - Я её предупреждал. Введите мерзавца.
   И мерзавца ввели. Мне навстречу шагнул огромный смуглый детина с наглой физиономией, испещрённой шрамами различной величины. Копна чёрных нечесаных волос довершала неприятное зрелище, вынуждая вспоминать диких тварей, обитающих в глубине Хлока. Мускулистое тело в равной степени покрывали шрамы и татуировки, некоторые столь же забавные, сколь неприличные.
   - И какой дурень поставил зеркало напротив двери? - проворчал я, закончив изучать своё отражение.
   - Этот дурень, видимо - я, - отозвался начальник местной тюряги, сидевший около крохотного оконца, за массивным столом, - А ты так и не научился держать язык за зубами?
   - Пытался, - честно признался я выпрыгивая на центр помещения, - Однако зубов, для этого, осталось слишком мало.
   - Будет ещё меньше, - успокоил он меня и открыл деревянную шкатулку, полную скрученных листов бумаги, - Посадите его вон туда.
   Меня буквально поволокли вперёд и достаточно грубо швырнули на жёсткий табурет, привинченный к полу. Свинья, работающая начальником тюряги, исчезла из виду, о чём я нисколько не жалел. Взамен я мог рассмотреть оставшуюся часть комнаты. Прямо передо мной располагался неплохой диван, на котором уже разместил зад усатый блондинчик со строгим голосом.
   Рядом с диваном стояла небольшая чёрная ширма, за которой определённо кто-то был. Я слышал лёгкий шорох и ощущал странный запах - смесь трав и фруктов, непривычно, но приятно. Блондинчик наклонился в сторону ширмы и пробормотал что-то наподобие: "Я же предупреждал". Ответа либо не было, либо он оказался настолько тих, что я его не услышал.
   Ладно, к чертям. Над диваном висел огромный портрет королевы Вазерома - Хлоя, кактамеё величие. Как однажды сказал Графин, изрядно поднабравшись: "Я бы с ней не прочь". Впрочем, Графин был не прочь со всеми. Однако на портрете королева была неплоха - шикарное тело, в облегающем платье и здоровенные сиськи в глубоком декольте. Морда - тоже ничего. Жаль, конечно, но художник явно вылизывал королевский зад. Мне было даже страшно представить, с какой целью использовал портрет поросёнок, владеющий этим кабинетом.
   - Итак, осужденный Крест, - раздался голос свина из-за спины, - Настоящее имя неизвестно, так что приходится именовать этой собачьей кличкой.
   - А тебя, как именовать - Хаврон, поросячий король?
   Меня немедленно наградили мощным подзатыльником - видимо плата за остроумие, а свин продолжал, как ни в чём не бывало:
   - Точный возраст неизвестен, ориентировочно: тридцать-тридцать пять лет. Должен сказать, что осужденный наотрез отказался сотрудничать с нами, поэтому большая часть информации неточна.
   Если бы я ещё сам знал, сколько мне лет. Впрочем, какая разница? Шибенице всё одно - старый ты или малый.
   - Место рождения неизвестно, но судя по внешнему виду - выходец из южных королевств. Главарь крупной банды, которую сами бандиты именуют: Черепа.
   Ну тут он меня достал.
   - У нас не банда, ты - свинская морда, - меня пребольно треснули по затылку, но я не остановился, - У нас - отряд! Отряд - Черепа.
   - И ваш доблестный отряд неплохо орудует на большаках, потроша кошельки и животы купцам и крестьянам. Как там бишь называются подобные отряды? Что-то я запамятовал...Ах да - это же банды! Заткните ему рот, я не собираюсь препираться со всякой мразью.
   Мне в рот сунули какую-то вонючую тряпку и примотали её другой вонючей тряпкой. Впрочем, я и сам не собирался продолжать бесполезный спор с толстячком. Разве ему, привыкшему к тёплому стойлу объяснишь, что такое прокормить сотню здоровенных бугаёв, когда контракты поступают далеко не каждый день, а за выполненные никто не рвётся произвести оплату.
   - Осужденный Крест разыскивается за многочисленные убийства, грабежи, разбой, воровство. Отдельным пунктом стоит нанесение телесных повреждений барону Фон Мирру и изнасилование баронессы Фон Мирру. Должен заметить, при всём омерзении, которое вызывает этот тип, в их банде он один из самых приличных. Остальные, это - сущий кошмар: убийцы, насильники и даже растлители.
   На лице блондинчика застыл благоговейный испуг, словно перед ним возник сам дьявол. Ну или по крайней мере, кто-то из его подручных. Теперь я расслышал голос из-за ширмы; едва различимое: "Не преувеличивает?" На физиономии усатого промелькнуло сомнение - похоже, он ничуть не сомневался, что я и есть то самое исчадие ада. А свинорыл продолжал разливаться соловьём:
   - Последние злодеяние этих негодяев - рейд по трём деревням, принадлежащим герцогу Бахтоллу. Все мужчины были безжалостно истреблены, дома сожжены, а женщины изнасилованы и разогнаны в пущу леса. Герцог сам хотел покарать мерзавцев, но эта честь выпала мне. Похоже завтра, мир станет намного чище.
   Блондинчик изобразил сомнение. Это обнадёживало. Я тоже хотел, чтобы мир стал чище, например, на герцога Бахтолла. И сам бы покарал мерзавца, но этот говнюк заперся в своём замке. Из-за ширмы опять шептали: "Нет выбора."
   - Освободите ему рот, - скомандовал усатый и его приказ выполнили во мгновение ока, - сейчас у нас будет серьёзный разговор и я хочу, чтобы ты перестал умничать и начал отвечать на вопросы. Насколько я слышал, в перерывах между грабежами, Черепа выполняют работу по найму?
   - Это грабим мы в перерывах, между работой, - сказал я, отплевавшись
   - Хорошо, - он пригладил свою, и без того идеальную, причёску, - И ещё я слышал, что вы ещё ни разу не нарушили букву контракта, выполняя его, во что бы то ни стало?
   - Так и есть, - проворчал я, досадуя на то, что последний раз мы так не сделали, - Взялся за гуж...
   - В таком случае, должен сказать, что кое кто желает нанять Черепов для выполнения очень ответственного задания.
   Широко ухмыляясь, я вошёл в камеру и остановился на пороге, растирая пораненные запястья. Мои бойцы продолжали резаться в снек, игнорируя моё появление. Их ожидало небольшое, но очень весёлое, представление.
   Не торопясь я подошёл к игрокам и похлопал Психа по плечу.
   - Как ты там говорил? - спросил я, когда он поднял голову.
   И от души врезал ему в челюсть.
   А потом, ещё раз.
  
  
   2.
  
  
  
   - Зануда! - заорал я, оглядываясь по сторонам, - Где тебя черти носят?
   Мелкий засранец уже должен был прибежать с бумагами, но не торопился, вынуждая меня нервничать. Всё тот же тюремный коридор, перед комнатой начальника, но ситуация несколько изменилась - я был одет и на поясе болтался кинжал. Более серьёзные железяки нам обещались отдать после подписания контракта. А наш стандартный бланк должен принести Зануда.
   - Зануда! - заревел я, приходя в бешенство, - Я с тебя шкуру спущу, мелкий ублюдок!
   Его крысиная физиономия опасливо высунулась из-за угла.
   - Давай быстрее! - рявкнул я, распахивая дверь, - Проходи.
   На этот раз за столом начальника сидел усатый блондинчик, которого, как мне стало известно, звали Джессип и был он, вроде бы графом. Перед столом располагался колченогий табурет, для меня, очевидно. Я немедленно расположился на нём и потянул носом: запах пряностей присутствовал и в этот раз. Угу, и ширмочка никуда не делась. Нетрудно догадаться - за ней прячется та самая персона, которую мы должны куда-то сопроводить. Что за тайны? Чистое детство! Не в мешке же мы будем её везти. А в том, что это - она, я даже не сомневался - мой нос меня не обманет
   Зануда подскочил к столу и повращал головой: искал стульчик для себя. Я показал ему кукиш и щёлкнул пальцами, подставив ладонь. Одежда этого мелкого грызуна состоит из сотни разнообразных кармашков, где он хранит всякую всячину, от метательных ножей до всевозможных бумаг. Говорит, так ему удобно. Не знаю, я бы мозги себе свернул, пытаясь вспомнить, что и куда спрятал. Однако, я университетов не заканчивал. Зануда, в общем-то тоже, но четыре курса отучился, прежде чем придушил сокурсницу, которая подняла шум после траха.
   - Стандартный контракт, - пискнуло это недоразумение и сунуло мне свёрнутый трубочкой лист, - Осталось вписать задание с условиями и оплату.
   - Оплату? - подёрнул бровкой Джессип, - И что же мы туда запишем - избавление от виселицы?
   - Так положено, - я пожал плечами, - Жалко денег -запиши пару медяков.
   На морде Зануды отразилось отчаяние: его патологическая жадность вступила в сражение со здравым смыслом.
   - Ладно, - я сунул лист контракта Джессипу, - Хотелось бы всё-таки узнать, - что случилось такого из-за чего наши задницы до сих пор не болтаются над землёй?
   Предстоящее объяснение его, по-настоящему, беспокоило, словно он намеревался открыть все военные тайны Вазерома. Хотя я подозревал, что вся военная тайна заключалась в графской шлюхе, которую требовалось секретно доставить в какой-нибудь потайной домик, где наш блондинчик смог бы расслабиться в отсутствии супруги. Такие задания я любил. Всегда приятно прогуляться в компании симпатичной девахи не рискуя своим задницами. При удачном стечении обстоятельств может перепасть кусочек сладкого пирожка, о чём заказчик никогда не узнает.
   - Кое кого нужно доставить к северной окрестности Шарпа, - заявил блондинчик потупив невинные глазки, - Чем быстрее, тем лучше.
   Очень мило! Почему бы ещё не на край света? И побыстрее. Я ощутил, что дельце может оказаться куда хуже, чем казалось вначале. В северной части этого долбаного леса не было даже деревень, что, в общем-то не удивительно, учитывая близость Тихого города. Надеюсь нам не туда.
   - Отлично, - сказал я, поморщившись, - По тракту до Нарменса (Зануда прошипел что-то типа: "В Нарменс нам нельзя"), отвали, сам знаю! Я просто считаю, сколько выходит.
   - В Нарменс нельзя, - эхом откликнулся наш наниматель, - и вообще, желательно по тракту не передвигаться.
   Я уставился на него, а он на меня. Какого хрена? Ну ладно мы - в Нарменсе половину Черепов немедля схватит городская стража, а этот то чего?
   - Это ещё почему?
   Было видно, что засранец не желает мне отвечать. Вообще, судя по его виду, разговор со мной был ему так же приятен, как лошадиное дерьмо на завтрак. Оно и понятно - он то благородный дворянин, а я кто? Как раз, это самое лошадиное дерьмо. Здорово видать его припекло.
   - Будем считать, что это просто одно из требований контракта, хорошо?
   - Это будет хорошо, до тех пор, пока это просто требование контракта не укусит меня за жопу, - проворчал я, - Может не стоит слишком темнить? А то у нас одни секреты - мы везём неизвестно кого, неизвестно куда, почему-то избегая людных мест. Я хочу сказать сразу, вообще то Черепа исполняют контракт до конца, но только в том случае, если наниматель не пытается нас надуть. Вы же не пытаетесь нас надуть?
   Он сам надулся, как жаба на болоте и выкатил налитые злобой глазки. Ой, как мне страшно. Сейчас наложу в штаны. Парень не знает, с кем мне приходилось общаться. Я сделал морду кирпичом и приготовился слушать.
   - Передвигаться по тракту может быть небезопасно, - не выдержал он, наконец.
   - Хм, - я постучал пальцами по крышке стола, разглядывая гладко выбритую морду графа, - Я думал нас для того и нанимают, чтобы мы задницы подставляли. Или сотни здоровых парней будет мало? Ты не гляди на этого заморыша, - я ткнул пальцем в Зануду, - Остальные покрупнее будут. Но и этот может больно укусить.
   - Этого мало, - разродился граф, - Если нас найдут - сотни будет недостаточно. Главное - скрытность и скорость. Ваша задача: охрана от других разбойничьих шаек.
   Вот говно какое, стало быть всё-таки мы - разбойничья шайка! Ну ладно, прожуём. Однако, чего же может опасаться граф посреди Визерома? Я уставился на зарешёченное окно и огромная жирная ворона, сидящая на карнизе уставилась на меня. Нет, этот вопрос нужно прояснить.
   - А ты, мил человек, случай не бунтуешь супротив королевы? - поинтересовался я, - Или может, чем её разгневал?
   За ширмой кто-то с трудом сдержал смешок. Запах пряностей усилился. Джессип подавился языком и закусив ус, дико уставился на меня. Царствующая королева подозрительно поглядывала на меня с портрета. Зануда попятился от стола. Боится, сволочь, королевских яйцекрутов - это тебе не ногами на шибенице дёргать, у тех сам в петлю попросишься.
   - Это ты с чего взял? - промямлил блондинчик.
   - Ну, посуди сам, - я развёл руками, - Мы, хотя и на отшибе от столицы, однако же места здесь весьма оживлённые. И в этой дыре есть гарнизон, я уже молчу за Лагатус и Шамус. И это дерьмо - герцог Бахтолм - дерьмо, верное королеве. Так кого мы можем опасаться, кроме королевских войск?
   - Мятежников, - угрюмо буркнул Джессип, - Часть королевских войск подняла мятеж. Так получилось, что мы находимся в самом центре мятежа и не имеем возможности воспользоваться регулярными частями.
   Нет, что-то он мутит. Ворона, на окне, тоже так думала, наклонив голову и косясь на меня.
   - Так пошлите гонца. Пять суток до Лазарда, пять - обратно. Ну пусть какие проволочки, полмесяца делов.
   - У нас нет и недели, - отрезал Джессип, мрачнея, - Время поджимает, а мятежники уже рядом. Два дня назад мы отправили голубей, но ответ не пришёл: скорее всего птиц перехватили. Именно по этой причине вы ещё живы. У нас попросту нет выбора.
   Я думал, почёсывая нос. Чесался он невероятно. А выпивки, в ближайшее время, не намечалось. Скверный, выходит, признак. От всего этого несло дерьмом на много лиг. Мятеж, значит.
   - Кто-шухер-то устроил? - спросил я и видя округлившиеся зенки блондинчика, пояснил, - Ну, бунтует то бишь, кто? И чего им надо? Может проще деньжат людям отсыпать и дело с концом. Жабиться в таких делах не стоит.
   Мой скрытный граф надулся ещё больше, теперь напоминая не просто болотную жабу, а жабу, которую надули соломиной через задницу. Ежели такую бросить под колесо телеги, то она смешно хлопнет. Интересно, а граф думает хлопать или станет дальше надуваться? Зануда, топтавшийся рядом, тихо пустил газы перебивая аромат пряных трав из-за ширмы.
   - Пошёл к чертям, вонючка! - взъярился я и отпустил придурку пенделя, - Жди за дверью, книгочей пердучий.
   За ширмой рассмеялись. Нет никакого сомнения, там - баба, но совсем не такая молодая, как я предполагал. Джессип не любит молоденькое мяско? Бывает всякое. Однако же, сколько ещё мы будем играть в гляделки и скрывать "страшные" тайны?
   - Ну так? - я принялся рассматривать щербатые ногти, гадая, когда в следующий раз удастся попасть в руки Марты. Хорошо парит, чертовка, - Подробности будут?
   Что-то тихо звякнуло за ширмой и блондинчик сорвался с места с таким видом, будто вот-вот обосрётся. Впрочем, вернулся он очень быстро, после торопливого шёпота неизвестной. Да какого она скрывается? Может, там - жуть-жутью, как та бородатая баба на ярмарке в Шамусе? Вот где с пацанами наржались!
   - Хорошо, - решительно заявил Джессип и разгладил пальцами поросль под носом, - Мятеж подняли первая и вторая особые роты королевской охраны. Все солдаты отлично вооружены, экипированы и подготовлены к действиям в любой обстановке. Думаю, не стоит объяснять, почему вам не желательно с ними встречаться?
   - Угу, - буркнул я.
   В башке всё остановилось. Нет, по отдельности куски всего этой срани выглядели понятно. Королевская охрана - элита и в прямом столкновении они пройдут сквозь нас, как меч через дерьмо. Состоят эти элиты из сплошных графьёв да князьёв. Первая и вторая рота, это - ВСЯ королевская охрана, насколько мне известно. Это - по-отдельности, а вместе...Что могло подвигнуть эту братву на шухер? Против кого? Кто, чёрт побери, за ширмой?
   - Какого хрена им нужно? - тупо спросил я, - Нет, я понимаю, тут денег сыпать бесполезно, они и сами половину Визерома купить могут, но чего хотят-то? Отдайте им это, а потом, как успокоятся - перережьте втихую.
   Граф откинулся на спинку кресла и давешняя ворона, вновь занявшая наблюдательный пункт на окне, сочувственно уставились на дворянчика. Впрочем, тот, массируя виски холёными длинными пальцами, выглядел реально измотанным.
   - Мятежникам необходим один человек, - тихо сказал Джессип и невесело улыбнулся, - К сожалению, выполнить именно это требование никак невозможно. Более того, этого человека необходимо увезти отсюда как можно дальше.
   - Ага, к северной окрестности Шарпа, - протянул я и с хрустом размял шею, - Ближе, ну никак! Ладно, последний вопрос перед соитием, как говорила одна моя знакомая, кого охраняем то? Что у тебя за цаца за ширмочкой?
   На физиономии собеседника отразилось благоговейное негодование, точно я, подобно Зануде, пёрднул на ритуальном восхвалении Двенадцати Спутников. Казалось, блондинчик ищет, чем запустить в богохульное порождение преисподней, но никак не может найти подходящий, по смертоносности, предмет.
   - Да как ты смеешь! - начал он, задыхаясь и привстал, хватаясь за кинжал.
   Я спокойно смотрел на этот, уже почти дохлый, кусок мяса, когда тихий голос остановил смертоубийство.
   - Джес, остынь. Ну что же, господин Крест, пришло время познакомиться.
   - Нежданчик, - ошарашенно буркнул я и медленно опустился на колени.
  
  
   3.
  
  
  
  
   Псих стоял и задумчиво рассматривал лепёшку коровьего навоза. Может его заинтересовали переливы цвета в дерьме, как одного моего знакомого мазилу, а может - отпечаток чьей-то босой подошвы. Дураки верят: если вляпаться в говно, то привалит куча денег. Стало быть, сегодня кому-то крупно подфартило.
  Хорошо, что не мне.
  - Не нравится мне всё это дерьмо, - проворчал Псих и почесал шею.
  Думаю, всё-таки он имел в виду вовсе не лепёшку. Она выглядела нормальной. А вот всё остальное мне тоже не нравилось. Однако, мы всё ещё оставались живы и даже относительно свободны. А стало быть, рано или поздно, могли всё изменить.
  - Ты про свой стояк? - спросил я и Фингал, который держал моего Чёрта под уздцы гыгыкнул. - Не переживай; продолжишь грубить командиру - сам отвалится.
  - Я - про это! - Псих стукнул кулаком в грудь и оскалился. С его чернёными зубами это выглядело скорее смешно, чем угрожающе. Для тех, кто не знал Психа.
  - Прикольная цацка, - спокойно сказал я и тронул пальцем серебристую каплю торчащую из кожи. Почему-то вспомнилось, как я по малолетству уснул в зарослях мохнатки и на меня заполз здоровенный лохматый паук. - Когда всё закончится, продашь и купишь себе бухлищко. Или снимешь шлюху.
  - Ненавижу колдунов и колдовство! - Псих скрипнул зубами и плюнул в грязь.
  - Так ты это. - я широко ухмыльнулся. - Вертайся в камеру, скажи королю-хаврону, что сил тебе нет без шибеницы. Жизни без неё не видишь. Там же оно как - простая верёвка безо всякого колдовства.
  - Да пошёл ты! - Псих ещё раз плюнул и пошёл к пацанам. Те травили анекдоты, лузгали семки и подначивали тюремщиков. Стража никак не реагировала, продолжая целить в нас из арбалетов.
  Я ещё раз коснулся металлической капли. Ну что же, никто и не думал, будто Её величие окажется круглой дурой, которой простая бумажка с моим отпечатком пальца станет полной гарантией безопасности.
  А так да, я реально охренел, когда из-за ширмы показался немного ухудшенный вариант портрета, висящего на стене. Сиськи, понятное дело, были чуть меньше, а вот царственная задница так даже шире. Ну и морщинки у глаз. А так - вполне себе ничего. Графин уже успел выдать своё коронное. В этот раз насчёт короны.
  Итак, королева за каким-то чёртом тащилась не в Лазард, а к этому самому чёрту в гости. Джессип принялся тереть, типа все дороги в столицу блокированы мятежниками, так что приходится выбирать безопасный путь. Ну да. А что может быть безопаснее, чем окрестности Шарпа? Давайте уже тогда занычемся в Тихом! Там нас точно никто не найдёт. Никогда.
  Короче, лажа полная. Однако плевать я хотел на их брехню. Главное - давящее ощущение на горле пропало, проснулся аппетит и в голову начали приходить кое-какие мысли. А может Её величие, Хлоя, умишком подвинулась? Ну, как её муженёк, а? Про того шли занятные слухи. Поговаривали, дескать перед тем, как сгинуть, Мардук занялся тёмной магией. А после этого крыша у правителя попрощалась с хозяином и уехала в волшебные края.
  Ещё людишки толкали, типа Хлоя сама владела какими-то там чародейскими силами и когда благоверный занялся ерундой дала ему нехило просраться. В общем, король то ли сдриснул, то ли отбросил копыта. Официально объявили, что Его величие отошёл от дел и удалился в монастырь. Ну да.
  Посему, если кто-то, ну, например, этот Джессип не потрахивал Хлою, то за пять лет недотраха баба могла окончательно тронуться. И бунт этот графья из королевской охраны устроили не просто так. Как бы не завела нас королева Хлоя в дебри Шарпа и не устроила там Черепам магический капец.
  И стал я раздумывать, как бы так, отъехав пару десятков миль от Лагатуса, не изменить один раз своим принципам. Короче, сделать ноги. Даже парочку эту трогать не стал бы. От греха подальше.
  И роились эти мыслишки вплоть до того момента, пока нас не выстроили в тюремном дворе, под чутким надзором арбалетчиков. Королева стала перед строем и заявила, дескать хочет сделать своим защитникам подарок. Этот мудень Джессип при этом улыбался так, словно ему лезла в штаны грудастая блондинка.
  В общем, повесили нам всем на грудь эти серебристые капельки. Ну повесили и повесили. Зуб сразу сказал, что по виду - чистое серебро, а значит, можно толкнуть в первой же скупке. Ну никакого уважения к королевским подаркам.
  Радовался Зуб (да и все остальные) совсем недолго. До тех пор, пока царствующая гадина не призналась, что вручила каждому специальную магическую печать. Теперь мы не смогли бы ей навредить, даже если очень бы захотели. Мало того, мы и бросить королеву без защиты не могли, мать бы её так!
  - Э-э, нет, ты чё? Так не пойдёт, - сразу сказал Псих и полез под рубашку. А вот у меня всегда хватало ума, чтобы не торопиться и позволить творить глупости кому-то другому. Вот, Психу, например.
  Но ничего страшного не произошло. Мой помощник просто не сумел содрать проклятую штуковину. Капля словно вросла в кожу и все попытки выковырять её оттуда, даже ножом, оказались напрасными.
  - Как только довезёте меня до места, печати сразу же исчезнут, - Хлоя выслушала шёпот графа в ухо и отрицательно покачала головой. - Нет, даю слово, что исчезнут.
  Думаю, что гад советовал оставить 'украшения'. Ну а я, как это ни странно, понимал, что теперь точно не смогу бросить нанимательницу посреди дороги. Зашибись она придумала, мать бы этих колдунов!
  Ладно, переживём и это. В конце концов, получилось же у нас выбраться из петли?
  - Крест, - Свин одёрнул засаленный жилет, как обычно застёгнутый наперекосяк. - С хрена ждём-то? Пацаны ужо дуреть начали. Недолга и сбалуют, а этим, - он кивнул на арбалетчиков, - только того и нать.
  - Коли дураки - пущай балуют, - я пожал плечами. - Сам знаешь: дураков мне в дорогу не требуется. Скажи: Её величие в сортире застряло. Королевские газы пущает.
  - Газы? Понятное дело, - Свин даже не понял, что я стебусь. Туго у него с этим делом. Особливо плохо стало, когда его шестопёром промеж глаз засандалили. Вона, какая вмятина осталась.
  На самом деле я и понятия не имел, в чём причина задержки. Хлоя, Джессип и главсвин заперлись в кабинете короля хаврона и о чём-то тёрли. Как по мне, глупо тянуть кота за бубенцы: если в окрестностях шастают мятежники. Ну или хотя бы дали выпустить разведчиков - те шустро разведают, нет ли где какой опасности.
  Солдаты у входа в двухэтажное серое здание расступились и на лестницу вышел Джессип. Вот уж где мерзкая рожа-то! Ненавижу таких красавчиков. Помню, был совсем зелёный и меня привела к себе одна баба. По тем временам она казалась мне чуть ли не старой, но молодому нищеброду годилась любая. Тем более, что сиськи оказались большими и упругими.
  Короче, в самый разгар веселья домой вернулся муженёк. На рожу - чистый тебе этот Джессип. Меня выпороли так, что я едва кони не двинул: спина и жопа натурально остались без целой шкуры. Когда всё зажило я вернулся и подрезал гада. Жена его оказалась той ещё тварью и сдала меня страже. Именно так я первый раз угодил на каторгу.
  Следом за своим дружком на лестнице объявилась Её величие. Королева переоделась в зелёный брючный костюм, высокие дорожные сапоги и кожаный плащ с капюшоном. На поясе у Хлои я заметил маленький блестящий самострел. Хорошая штука. Например, для тихого убийства. А в бою смысла от неё совсем немного. Меч на поясе графа и то больше сгодится. Интересно, как блондинчик умеет махать своей железкой? Это тебе не под горло ножиком тыкать.
  Главсвин остановился в дверях и принялся чесать живот. Я стукнул кулаком по сгибу локтя. Хаврон ухмыльнулся и кивнул на четыре шибеницы у тюремной стены. В одной петле до сих пор кто-то болтался. Свежий жмур. Я улыбнулся в ответ и провёл пальцем по горлу. Мы друг друга поняли.
  - Скажи пацанам, - я повернулся к Зубу, - пусть седлают коней и готовятся выступать. Ежели кто-то надумает валять дурака - дам по башке. Больно дам.
  Джессип легко вскочил в седло чёрного коня с белой звездой во лбу. Королева так же быстро оказалась верхом на рыжем здоровяке. Хм, а я думал, чёрный красавец принадлежит Хлое. Рыжих любит, да?
  Мой Чёрт не уступал в размерах вороному графа, только в отличие от его коня не имел никаких отметин - глыба мрака, скалящая белые зубы и лупящая копытом. Да, характер скверный. Как у хозяина.
  Заскрипели тюремные ворота, и я поставил ногу в стремя. На улице какие-то зеваки со смесью страха и любопытства заглядывали внутрь. Ну да, на сегодня им обещали совсем другое развлечение. Ничё, местные засранцы ещё наловят вам украшений в петли. Насмотритесь.
  Я оказался в седле, но придержал рвущегося вперёд Чёрта. Подъехала Хлоя. По виду сейчас и не скажешь, что королева. А я ведь как-то говорил Рвачу, типа любая благородная в раздетом виде ничем не отличается от обычной шлюхи. Разве, пахнет приятнее. Как вот эта, например.
  - Хотелось бы верить, - негромко сказала королева, наблюдая, как парни выезжают в ворота, - что я не пожалею о том, что вытащила вас из петли.
  Пожалеет она, гляди ты! Кто-то из Черепов запустил в стражника куском сухого дерьма. Промахнулся. Ах ты, сукин сын! Узнаю, кто так хреново целит - на привале заставлю Психа заниматься с засранцем, пока у того кровь из всех дыр не пойдёт.
  - Ваш величие, - сказал я и легко стукнул Чёрта пятками. Конь фыркнул и медленно двинулся вперёд. Хлоя оказалась вынуждена плестись следом. - Ты вот не надо про пожалею. Скажи лучше, что станется, когда твои эти элиты нас порубают, а тебя схватят?
  - Не знаю, - сказала королева, после небольшой заминки. Может и соврала. - Откровенно говоря, вообще не понимаю, что их могло подвигнуть на этот шаг. Люди все - исключительного благородства и до недавнего времени даже сомневаться в их верности не приходилось. Да и что им могли предложить, если всё же купили? Столько денег просто не существует во всём мире.
  - А знаешь Ваш величие, - мы оказались на улице и теперь копыта коней месили грязь, куда глубже той, что в тюремном дворе. - думаю, у каждого имеется мягкое подбрюшье, куда сподручно ткнуть кинжалом. Вопрос только в том, где это мягкое местечко находится. Ищешь его - и дальше всё, как по маслу.
  - Кто-то нашёл у моих людей слабое место? - Хлоя нахмурилась. - У всех, сразу? Немыслимо! Даже у Ламьена? И Джес...В смысле, граф Джессип не заметил ничего такого.
  - А, так этот хлюст тоже из королевской охраны?
  Кто-то из пацанов, кажется Фингал, попытался схватить толстозадую горожанку, которая стояла слишком близко к дороге. Почти получилось. В самый последний момент девка заверещала и цапнув дурака за руку, плюхнулась пузом в грязь. Продолжая верещать, поднялась и шустро дала дёру в переулок. Фингал ругался, тёр укушенную руку и обещал изловить чертовку. Остальные ржали.
  Один из наблюдателей, рослый широкоплечий мужик в переднике, какие носят кузнецы, сделал шаг вперёд и принялся вопить. Угрожал, стало быть. Проезжающий мимо Псих на треть вытащил меч из ножен. Мужик оказался смекалистым и тотчас прикрыл хлебало.
  - Вот, собственно про это я и говорила, - Хлоя покачала головой. - Как жаль, что выбирать не приходится. Сущее безумие, обуздать хаос и направить его в русло порядка.
  - Чушь какая! - с досадой сказал я. - Вот ты сейчас про что, а?
  - О том, что нельзя использовать абсолютно диких головорезов, для наведения порядка, - Хлоя вздохнула. - Крест, ну будем абсолютно откровенны: твои Черепа - обычная банда. Возможно - лучше организованная, чем другие, - но - банда.
  Я молчал. Пущай мелет. Какой бы умной баба не прикидывалась, внутри она всё одно - дура-дурой. Банда, ишь ты!
  - Ведь были же прецеденты, когда подобных вам нанимали в охрану или стражу. Всё равно, бывшие бандиты рано или поздно принимались за прежнее ремесло.
  - Ты вот лучше скажи, Джессип твой - из этой вот королевской охраны, так?
  Лагатус вообще небольшой городишко, ат юрьма в нём располагалась недалеко от городской стены, так что первые Черепа уже доехали до ворот и остановились перед решёткой. То ли никто из тюремных балбесов не удосужился пошевелить задницей и предупредить привратников, то ли солдаты реально обосрались, увидев столько реальных пацанов, но засранцы перегородили дорогу и выставили перед собой копья. Кто-то из парней уже вытащил меч. Назревали обычные неприятности.
  - Придержи своих волков. - мимо очень быстро проехал Джессип. Я заметил, как он зыркнул нашу сторону и мне это очень не понравилось. Так смотрят на того, кого люто ненавидят и обязательно попытаются прикончить. Чем же я так насолил говнюку?
  Однако, ситуацию он разрулил умело и быстро. Вытащил из толпы солдат одного, вроде начальника и ткнул ему в рожу какую-то бумагу. Солдат начал тупить и тогда блондинчик отпустил балбесу несколько оплеух. Мои опять изобразили коней, а Хлоя недовольно поморщилась.
  - Лишнее, - пробормотала она. - Но граф на взводе. Да, ты прав, ое - один из моей охраны и потрясён предательством своих товарищей. Именно граф успел вывезти меня, когда мятежники атаковали гостиницу.
  - Эт где? - я наподдал Черту, и скотина принялась ржать и трясти башкой.
  - На окраине Шамуса. - я кивнул, представляя, что она имеет в виду. Была там такая, но мы в ней никогда не останавливались. Дорого. Да и попробуй, сунь этих оглоедов в приличное место - разнесут по кирпичику. Приключалось всякое. Вона, в Нарменсе какую неприятность отчудили, идиоты!
  Тем временем стражник убрались с дороги и принялась крутить ворот, поднимающий защитные решётки. Страшный скрип и визг натурально скручивали уши в трубочку. Хлоя морщилась, но терпела. М-да, наверное, не каждый день королева попадает в такую жопу. Скорее всего, обычно к её приезду всё смазано, выметено и увешано цветочками.
  - Да что же так долго! - пробормотала Хлоя и потёрла висок пальцем. - Такое ощущение, будто они эти ворота целую вечности не открывали!
  - Так и есть, - сказал я и ухмыльнулся. - Граф твой, то ли дурень, то ли торопливый, как понос. Ежели шухер не поднимать, то можно проехать вон через ту дверь, справа от ворот. Там, конечно, поболее одного за раз не протиснется, но и терпеть эту визготню не пришлось бы.
  - В любом случае, они уже справились, -пробормотала Хлоя. - Да и по одному...А если за стеной - засада?
  - Ага, прям за стеной! - хмыкнул я. А приятно, когда вот так, когда запросто трещишь с королевой. Чувствуешь себя каким-то графом-бароном, прям. - Тогда вон тех хомяков, на башне, нужно подвесить за причинное место или оторвать его к чертям.
  - Крест, - в голосе Хлои слышалась усталость. - Ты забываешься. Напомнить, с кем разговариваешь?
  Ну вот, а ведь только начал ощущать себя шишкой на ровном месте и тут же прилетело. Правильно, потеряешь нюх и тут же - по сусалам! Ну или на нары, в ожидании шибеницы. Не теряй нюх, Крест!
  Я поклонился и пнул Черта. Валяй, скотина!
  Пацаны уже успели выехать из ворот гостеприимного Лагарда, едва не ставшего нам таким, блин, родным. Теперь Псих пинками и добрым словом строил охламонов в подобие походного строя. Это, как на моего помощника найдёт. Иной раз плюнет три раза и в упор не видит, как наш сброд чешет по тракту, а порой возомнит себя чисто сержантом. Ну, кем он был прежде, пока с интендантом не попёр полковую казну.
  - Как поедем? - Джессип вытирал пот со лба кружевным платком. - По тракту быстрее, но и опаснее.
  - Две роты королевской охраны - большие силы, - сказал я и внезапно улыбнулся, додумав одну мысль до конца. Редко такое приключается. - Эт я к чему? Когда они заявятся в гости, мы заранее узнаем. А понапрасну шаболдаться по полям и лесам - угробить кучу времени, да лошадям ноги переломать. Если чё - свалим с дороги по-быстрому.
  - Разумно, - неохотно согласился граф и расстегнул кожаную плоскую сумку, висящую у седла его вороного. Достал лист плотной бумаги и развернул. О, карта. У меня тоже такая была, пока я не утопил её в болоте. - Попробуем проложить предварительный маршрут.
  - Крест! - крикнул Псих, которому удалось добиться относительного порядка. - Как двигаем?
  - В Чачацу, - Джессип, водивший пальцем по карте, поднял голову и уставился на меня. Брови графа ползли на лоб. - Ну чё ты, мил человек, на меня пыришься, а? Нам шлёпать дня четыре, а то и поболее, ежели доведётся по лесам прятаться. Жрать ты что собираешься?
  - Вернёмся в Лагатус? - неуверенно предложила Хлоя. Неуверенно, видно потому что сама понимала - выглядеть это будет глупо. Ну, если не сказать сильнее.
  - Чачаца нам по пути, - вдохновенно соврал я. - И время не потеряем и денег сэкономим.
  - Не думаю, будто нам придётся платить вообще, - фыркнул Джессип и Хлоя, чуть помедлив, кивнула. - Расписок с них хватит.
  - Ну, а раз хватит, так поехали, - я тронул Черта, пока Джессип не начал расспрашивать, каких хреном Чачаца нам по дороге. - Валяйте в центр отряда. Вона к тем двум бугаям.
  Два бугая - это Глыба и Угол, самые здоровенные из всех парней. Когда они заходят в трактир, там сразу становится тесно, а уже перепить их точно никто не может. Но в бою я, честно говоря, больше полагаюсь на всякую мелочёвку, типа Зуба или Таракана. Пока здоровые балбесы лупят мечами направо и налево, больше промахиваясь, чем попадая, шустрые заморыши вовсю режут глотки. Псих называет эту ерунду тактикой. Пусть умничает, раз уж с казной у него так хреново вышло.
  Но, думаю, что для защиты королевы Глыба и Угол вполне подойдут. Пока враг станет лупить из луков, хрен он прошибёт эти кучи из мяса, жира и толстой шкуры. Хорёк зовёт здоровил носорогами, уж не знаю, почему. Умник учёный!
  Некоторое время мы ехали по нормальной дороге из гладких каменных плит. Потом, милях в двух от Лагатуса пошла обычная грязь и наша скорость тут же уменьшилась. Чёртова осень! Совсем недавно прошли сильные дожди, и земля не успела как следует высохнуть. Радовали две вещи: за Чачацей дорога станет лучше и то, что наши преследователи (где они, кстати?), шлёпают по такому же безобразию.
  - Что думаешь? - спросил Псих, когда я подъехал ближе. - Крест, у меня натурально задница подгорает!
  - В следующий раз подтирайся лучше, - посоветовал я, хоть и сам испытывал нечто похожее. - Да и какого ты сейчас сделаешь?
  - Никакого, - со вздохом согласился Псих. - Однако ж, хуч бы понять, откеля петух клюнет. Да и Шарп, там же рядом эта мерзопакость - Тихий.
  - Тебя туда кто-то зовёт? - удивился я. - Довезём Её величие до места, оставим там и пусть они вдвоём хоть Забияку танцуют.
  - И то верно. - Псих потёр небритую рожу и почесал грудь под курткой. Его Лис оскалился и попытался ухватить Чёрта за шею. - Не балуй, дура! Шкуру спущу. Эй, Рогатый!
  Рогатый потёр кулаками красные глаза и подъехал ближе. Жёсткие волосы на продолговатой башке, как обычно торчали вверх, как никогда напоминая рога. За это боец и получил свою кличку.
  - Бери Куска и дуйте вперёд, миль на пять. Хуч...Не, валяйте прямо до Чачацы и ждите на околице. Внутрь не соваться. Ясно?
  - Чегой я? - сразу заныл Рогатый и Псих показал ему кулак. - Чуть что - Рогатый!
  Этот скулёж продолжался ещё долго, так что я слышал жалобное нытьё, пока оба разведчика не скрылись за чахлым леском. Хорошо, что тут нет большого леса, а то пришлось бы ещё стереться лесных братков. Ну, тех что шалят дальше. Бывает, совсем резкие попадаются.
  Но всё было тихо. Мы с Психом спокойно обсудили дорогу после Чачацы. выбили из Хорька пару адресов, из тех что гадёныш хранил на чёрный день. Я поехал доложиться нашим высочайшим спутникам. Ха, надо было видеть, с какими надутыми рожами ехали Глыба и Угол. Ну чисто им доверили везти груз ветчины. А блондинчик делал вид, типа вокруг вообще никого нет.
  - Карту можно? - спросил я, когда Джессип соизволил повернуть рожу. - Ты не дуйся. Не боись, эти двое тебя сожрут только если очень проголодаются.
  Угол мугыкнул, а Глыба вообще не понял, про кого это я и принялся вертеть башкой. 'Этих двух' искал. Джессип натужно запыхтел, но таки достал карту и бросил мне. Хм, а если бы в грязюку шлёпнулась? Я развернул бумагу и показал, как двинемся, после деревушки.
  - Кажется, мы сейчас делаем хороший крюк, - заметил Джессип, угрюмо изучая предложенный путь. - Предполагаю, что кто-то нам солгал.
  - Чачаца - это не то селение, где вас поймали? - подозрительно осведомилась Хлоя. - Крест, надеюсь ты не станешь делать глупости?
  Тут такое дело. Когда трёшь с дураком - ври ему с три короба и не красней - прокатит. Когда чешешь по ушам умному, говори ему правду. Почти.
  - Тот козёл, который сдал Черепов страже, - я широко ухмылялся, - спёр наши деньги. С сдаётся мне, что он их никому не отдал, а прикрысил. А баблишко нам ещё потребуется, раз уж с этого контракта ничего не обломится.
  - Ублюдок, ты поставил под угрозу свободу Её величества ради каких-то вонючих грошей? - Джессип закипал. - Мерзавец, ты вообще отдаёшь себе отчёт, что происходит?
  - Нет, - совершенно честно ответил я. - Вы же секретничаете, а я чай мысли не читаю. И это для тебя полторы сотни золотых - вонючие гроши, а мы на них месяц жить сможем.
  - Остынь, - Хлоя подняла руку, останавливая пыхтящего графа. - В чём-то он прав, а время пока терпит. Однако я повторю свой вопрос: Крест, ты не задумал каких-нибудь глупостей? Например, отомстить обидчику?
  Когда нужно я умею выглядеть такой лапой. И это невзирая на свой устрашающий вид. По крайней мере так мне говорили знакомые шлюхи, когда я к ним приходил без денег. В общем, сейчас я старался, как мог. Вроде Хлоя немного успокоилась. Я вернул карту блондинчику и подумал, что нужно послать Рвача, чтобы он стянул бумагу. Мне она нужнее.
  Стакан заметил в полумиле бегущих кабанов и предложил поохотиться. Я спросил, как часто его в детстве роняла мамаша башкой на пол. Стакан обиделся и заявил, что жрать одну кашу он не согласный. Псих поржал и ответил, что в таком случае Стакан обойдётся одной водой, потому как стаканам ничего другого не полагается.
  Продолжая чесать я зыком, я размышлял. Блондинчик упомянул, что королеве грозит плен. Плен - не смерть, однако же дамочка психовала так, словно ей собирались отчекрыжить башку. Ну, как той величестве из северных земель. Вроде там чернь бунтовала, сожгла пару городов, а Её величию чикнули головешку. Придурки, я бы взял деньгами.
  Дорога пошла под уклон, а слева появились возделанные поля. Значит, оставалось подняться на горку, и мы почти на месте. Заодно, наверху можно осмотреться: не видать ли где мятежников. Тут я реально проржал, осознав дурость момента: бандюганы (как нас любят называть), стерегут королеву от её охранников. Эдак скоро щипачи примутся ловить шпиков, а убийца сядет на королевский трон.
  - Эй, - сказа я, когда мы оказались на верхушке холма и поманил Психа. - Чешите в эту сраную дыру и соберите всех придурков, которые там живут. И особливо жирного говнюка.
  - Верёвку готовить? - Псих ухмылялся.
  - Нет, - я покосился на королеву. Она подозрительно щурилась. - Всех собери и всё.
  Пацаны уже ехали вниз, прямиком к деревянным домикам, за высоким частоколом. Селяне, которые ковырялись в полях у самой ограды, бросили всё и рванули к воротам. Ага, зря что ли мы посылали Рогатого и Куска? Привратники сразу получили промеж ушей, и парни придержали ворота открытыми. Какая-то баба принялась верещать.
  - Что происходит? - холодно осведомилась Хлоя, останавливаясь рядом. - Ты же обещал, что ничего плохого не случится.
  - Чёт я не вижу ничего плохого, - я пожал плечами. - Ну сами покумекайте: ежели бы мы просто подъехали к этой долбаной Чачаце, то придурки сразу закрылись бы на все чёртовы засовы. Хрен бы нас пустили внутрь, отвечаю.
  - Я - королева! - начала Хлоя, но тут же нахмурилась и умолкла. Ага, королева, в окружении таких-то рыл! И вот зуб даю, в каждой вонючей избе висит её портрет, типа того, что у короля хаврона. Ну, чтобы узнавать Её величие.
  
  
  
  - То-то и оно, - я кивнул. - А так, спокойно заберём денежки, наберём жрачки и дунем дальше. И всё - чики-пики.
  И снова я её успокоил. Умею. Так говорила одна баба, у которой я после попёр столовое серебро.
  Ладно, пока Черепа наводили порядок в Чачаце, мы трое стояли на холме и глядели по сторонам. Отсюда можно было рассмотреть кусок Чуйсы, Хлок за ней и даже Лагатус. Нигде я не заметил даже намёка на движение большого отряда. Может Её величие реально умом тронулась с перепугу, а?
  - И где ваши охранники-предатели? - я сплюнул. Джессип пожал плечами. На его гладкой роже читалось замешательство.
  - Ладно, разберёмся.
  Чачаца стояла на ушах. Некоторые, из тех, кто пытался поднять шухер - натурально. Им дали по рогам и оставили валяться в пыли. Остальные стояли молча и лишь свиньи с собаками разбавляли тишину. Одних спешно забивали под угрюмыми взглядами хозяев, а вторые разрывались от лая за домами. Приближаться, гады, не решались.
  Жирный кабан, опоивший нас сонным зельем, стоял на коленях в круге Черепов и умоляюще скулил. Рожа у старосты стала зелёной, а между ног блестела свежая лужа. Жена ублюдка в окружении визжащих детей выла от отчаяния и протягивала нам совсем мелкого спиногрыза.
  - Крест, - тихо сказала Хлоя, совершенно одуревшая от всего этого. - Ты обещал.
  - Я? - сдерживать улыбку становилось всё труднее. - Это когда?
  - Крест!
  Я подошёл к хнычущему жирдяю и стал рядом. Послушал нытьё про раскаяние и готовность искупить. Отдать всё, даже бабу и детей. Раком стать, в конце концов. Ага, мне это так нужно.
  - Слушайте! - рявкнул я, уставившись на селян. Те попятились. - Кто-то решил, типа он тут самый умный, да? Самый умный и может сдать Черепов на шибеницу, так? Так вот, что я вам, уроды, скажу, а вы запомните на всю жизнь: ежели надо будет, я вернусь с того света. Вернусь м убью всех тварей, которые меня предали. Ясно, мать вашу?
  - Крест! - в голосе Хлои слышалось отчаяние.
  Я схватил старосту за волосы и запрокинув голову, перерезал ублюдку глотку.
  
  
  
   4.
  
  
  
  Её величие дулись. Ну а как ещё назвать этот её бзик, когда она наотрез отказалась со мной разговаривать? Чисто тебе дитё малое, у которого отобрали цацку. Ну и хрен на неё. Пусть себе едет, сверкает глазами и делает вид, будто нас тут нет вообще.
  Короче, раз уж мы всё равно свернули в Чачацу, то после двинулись аккурат вдоль Чуйсы. Ну и да, дорога тут получше, чем та, которая идёт от Лагатуса, даром что та считается главной для движения всяких там караванов. Вот там - сплошь грязюка, где вязнут даже телеги с широкими ободьями. А тут - мелкие камешки да старые плиты.
  Хорёк как-то чесал, типа прежде вдоль Чуйсы тянулись аж три каменных тракта. Кто их строил и когда, мелкий гадёныш объяснить не мог. Только отбрехивался, вроде в незапамятные времена могучие колдуны. Ага, типа чародеям больше заняться нечем, кроме как дороги прокладывать.
  - А в Шамус один хрен ехать доведётся, - внезапно заявил Псих. Ему подвезло найти в Чачачце целую вязку копчёных колбас, так что Псих повесил их на шею, вроде ожерелья. Рожа у помощника блестела так, словно её специально жиром смазали.
  - Думаешь, без этого - никак? - я сразу понял, куда он клонит. В Шамусе мы оставили всю нашу серьёзную броню. Мы её редко пользуем и в этот раз она бы всё одно нас не спасла.
  - А ежели снадобится? - Псих дожевал колбасу и отёр ладони о штаны. Эдак ещё немного и его портки можно бросать в котёл с кашей. Для наваристости. - Прикинь, откуда вертаться придется, а?
  - Так это ж придётся пару телег с собой тащить, - я поморщился, вспоминая про эту головную боль. В Марбусе ещё доклепался какой-то занудный капитан и принялся тереть, типа мы обнесли арсенал Жердеба. Информаций у него такой. Стоило сунуть капитану пару золотых и его информаций пропал с концами. Ну и да, большую часть брони мы реально попёрли в Жердебе. - Это ж придётся, как улиткам ползти! А если эти нагрянут?
  - Телеги завсегда можно бросить, - рассудительно заметил Псих и подёргал очередную колбаску. На блестящей роже читалось: сожрать сейчас или обождать? - В случае чего дадим в супровод пяток пацанов и пущай помалёху чешут вперёд.
  - Уломал, - я щёлкнул пальцами. Ввязываться в серьёзный бой, где понадобится броня, очень не хотелось. Такие стычки обязательно кончаются кучей жмуров и калеченых. Правда, ежели в броне, то жмуров - много меньше.
  - Только в сам Шамус нос пока совать не станем, - продолжал разливаться соловьём Псих. Это его сытое пузо на потрещать пробило. А ежели бы Псих ещё накатил, то переговорить его смог бы только Зануда. - Разобьём лагерь в лесу за Вонючей лужей, кабанов пожарим...
  - Ты ещё не нажрался? - я ухмыльнулся. - Смотри: потребуется в броню влазить, а у тебя - пузо наружу торчит.
  Псих поржал, но колбасу оставил в покое.
  Короче, мы неспешно проехали ещё десяток миль, напугали каких-то ряженых придурков на двуколке и свернули налево. Пока всё шло так спокойно, точно мы ехали после очередного дельца тратить монеты на баб и пойло. Большая часть пацанов вообще булки расслабили, а кое кто даже подрёмывал в седле. Глыба вон, смехота, так усердно ковырял в носу, словно рядом и не ехала Её величие. Хлоя, продолжая болтать с Джессипом, косилась на Глыбу и закатывала глаза.
  Псих отправил вперёд Таракана и Перо, приказав разведать дорогу до Шамуса. Кстати, как помощник различал наших бравых стрелков, я до сих пор не понимаю. Как по мне, Перо, Два Пера и Трипер ничем на рожу не отличались. Так это уже года три, как они в Черепах! А когда явились в первый раз я вообще решил, что в глазах троится.
  Мы тогда, как раз отметили удачное дельце и приняли каждый на грудь по бутылке пшеничной. А тут эти трое, все в зелёном, с луками за спиной. И хрен различишь. Зуб сразу сказал, что ему типа хватит и упал за лавку. А те, так и так, типа хотим в Черепа, умеем стрелять и зовут их - Перо, Два Пера и Три Пера.
  Ну, первым двум с кличками повезло, а третьему - ровно до того момента, пока я не приказал Кошелю привести Три Пера. Кошель привёл и на серьёзных щах зарядил, типа привёл Трипера. До вечера все лежали от хохота, а пацана с тех пор только так называли.
  Кажется, он не очень и обижался. Ну не всем же получится рожу начистить. Глыбе так точно.
  Подъехал блондинчик. Рожа бледная, а на физии такое выражение, будто его заставили бородавчатую жабу целовать. Граф Бахтолм, морда уродская, тоже рожи такие корчил. Если бы гад не заперся у себя в замке, я бы ему ещё и это припомнил. А вообще, ловко тогда нас этот урод подловил! Когда поймаю, одной перерезанной глоткой говнюк не обойдётся.
  - Её Величество, королева Хлоя, - отчеканил Джессип, постукивая пальцами по рукояти меча, - желает отдохнуть. Прикажи своим волкам остановиться.
  Странное дело, сейчас он глядел на меня, как на пустое место - привычное дело для благородных. Чего ж тогда зыракал так, будто я его голого с девки снял? Хрен поймёт этих графьёв. Мы поиграли в гляделки. Никто не выиграл и мне это не понравилось: обычно даже Псих рожу отворачивает.
  - А Её величие никак десяток миль не потерпит? - спросил я. - Доберёмся д о Лужи и...
  - Нет, не потерпит, - отрезал Джиссип и сжал рукоять оружия. А это мне совсем не понравилось. В отличие от Хлои этот индюк нам никаких украшеньев не вешал. - И ещё, королева желала с тобой побеседовать. С глазу на глаз.
  Не дожидаясь моего ответа, граф повернул коня и поскакал обратно.
  - Подрезать бы засранца, - задумчиво протянул псих. - У нас такой хлюст капитаном служил. Правда, рожа потолще была и чин пониже. А так - одинаковое дерьмо. Чуть что - кулаком в пузо, плетей и в кутузку.
  - Командуй привал, - я скрипнул зубами. Потом повертел головой и нашёл ровный участок недалеко у поворота реки. - Пущай вон туда едут. И наблюдателей не забудь выставить, чтоб не так, как прошлый раз.
  - Дурость же, - проворчал помощник и достал из-за пазухи серебристую дудку. Её Псих стащил у какого-то морячка и хранил на теле. - Ровно ж, как на столе в трактире. Из-под земли они полезут, али как?
  - Из задницы! - взъярился я. - Делай, что сказано.
  Дудка издала резкий протяжный звук, напоминающий стон и пацаны, ехавшие впереди, начали тянуть удила и крутить головами. Поначалу завывание Психовой свистульки заставляло всех натурально одуревать и задавать кучу лишних вопросов. Теперь успели привыкнуть даже самые тупые. Полезная хренотень.
  - Коней не рассёдлывать, - предупредил я. Достал из кармана плоскую металлическую флягу и хорошо глотнул. - Остановимся на чуть. Может Её величию просто потрепать языком приспичило.
  - Или до ветру сходить, - рассудительно заметил Псих и его пузо согласно заворчало. - Мне, вона, точно надо.
  - Засранец, - беззлобно подначил я. - Только валяй где-нибудь в стороне. А то ещё про ваши дурные манерности выслушивать. Нажили прыщ на жопе!
  - Не простой прыщ, а - королевский, о! - Псих поднял к небу указательный палец. - и ишшо до кучи - бородавку.
  Короче, у тракта мы оставили Два пера с Шаманом и предупредили, чтобы не вздумали резаться в Ведьму. Оба так важно покивали, словно реально собирались послушаться. Ничё, как-нибудь поймаю и уши натурально оторву.
  Коней оставили у пары низкорослых кряжистых грабов. Здесь даже имелась какая-никакая трава, но тварюки не торопились её щипать. Должно, от пуза нажрались в тюремных стойлах, когда тюремщики думали, типа откармливают скотину для себя.
  Парни вели себя по-разному. Кто, как Угол, сразу завернулись в плащи и принялись давать храпака, кто подсчитывал баблишко, под шумок отжатое у селян в Чачаце, а по большей части все завалились в круг и рубились в Ведьму. Они так постоянно, если не жрут, не бухают и не машут своими железками.
  Псих уже думал бежать за граб, когда я указал ему на игроков:
  - Вернёшься, заставь балбесов вспомнить, как это, когда перед тобой реальный противник и ты с ним дерёшься, а не тыкаешь, как в шлюху на сене.
  - Когда такое было последний раз? - Псих поморщился и потёр пузо. - Чёртова колбаса! Всё?
  - Беги, пока штаны не замарал, - я рассмеялся. - Говорил же дураку; не жри столько.
  С нами так постоянно: ту густо, то пусто. Неделями можно жевать сухие корки, запивая их грязной водой, а опосля получить выгодный контракт (или облегчить груз у купца на большаке) и загулять. Тогда пацаны начинают пихать в себя всё, до чего только можно дотянуться. Понятное дело, на следующий день половина мается больной башкой, а вторая - обсиживает кусты. Чисто тебе птички.
  Хлоя, как и раньше, смотрелась злой, точно вернулась с выступления придурков из Жердеба. Помнится, я тогда так зевал, что чуть челюсть не свернул. Не, ну кто знал, что это будут не шуты, а эти самые лицедеи? А я ещё, чёрт бы всё побрал, был ни в одном глазу. Собирался покувыркаться с грудастой брюнеткой, муж которой укатил в столицу на ярмарку. В результате, проклял всё, в том числе и баба из-за которой убил целый вечер. Пошёл в кабак и нажрался до чертей.
  В общем, Её величие изволили сердиться. Оне хмурили тонкие бровки, сжимали-разжимали кулачки и нервно метались вокруг своего рыжего. Джессип торчал рядом и что-то гундел. Слух у меня - что надо, поэтому, пока шёл, успел расслышать: 'Я же предупреждал. Может имеет смысл ужесточить заклятие?'. Короче, старался подгадить, козёл, как мог.
  - Крест прибыл, - я попытался изобразить салют, который отдают королевские вояки. Получилось хреново. Отчасти потому как непривычно, отчасти, потому как не старался. - Привал, для отдыхновения Её величия организован. Опосля привала думаем двигать в Шамус. Там нам кой чего забрать требуется.
  - Отрезанные головы невинных горожан? - оскалилась Хлоя, уставившись на меня так, словно я попёр всю королевскую казну и насрал в кладовой. - Крест, давай договоримся так: отныне ты ничего, повторяю, ничего не делаешь, без моего на то разрешения. Приходишь и докладываешь: так и так, собираюсь сделать то и то. А уж я подумаю, стоит оно того или нет и дам позволение.
  - Эдак мы вообще никуда не доберёмся, - рассудительно заметил я и погладил рыжего. Славная конячка, только странная: прежде таких никогда не видал. - А ну как на дороге потребуется вертать вправо, и я такой, Псих, а ну шли пацана до Её величия, пущая спросит, вертать вправо, али обождать. А ежели ты спишь то как, до утра обождать, али будить.? А ежели...
  - Не утрируй, - оборвала меня непонятным словом Хлоя. - Я имею в ввиду важные действия, требующие серьёзного планирования.
  - Эт ты про Чачацу, штоль? Так чего там было серьёзно планировать? - удивился я. - Приехали, башку отрезали, продуктов набрали и погнали дальше.
  - Крест!
  - Хорошо, хорошо, буду спрашивать. Это и всё?
  - Джес...Граф предлагает ужесточить заклятие ваших печатей, чтобы они препятствовали вам чинить всякие безумные и необдуманные поступки. Вроде той немотивированной казни. Откровенно говоря, мне самой не хочется так поступать. Всякое усиление печати чревато подавлением воли носителя, вплоть до превращения в безвольную и неразумную тварь. Не представляю, как вы сможете сражаться в подобном состоянии. Посему обойдусь обычной клятвой. Ты же исполняешь данные клятвы, Крест?
  Тут такое дело. Клятва - дело хорошее. До поры до времени. Оно ведь как, пока ты даёшь обещание, дело идёт по одному, а опосля всё переворачивается с ног на голову и действовать приходится по-другому. Какие там к дьяволу клятвы?
  - Понятное дело, - я улыбался. Хлоя тяжело вздохнула и покачала головой.
  - Ладно, постараюсь поверить. Пожалуйста, поклянись, что ты больше не будешь устраивать показательные казни тем, кому хочешь отомстить. Такие же ещё есть?
  - Ну ежели не считать пары менял, объегоривших с золотишком, да ту рыжую, что наградила трепаком...
  - Крест! - рявкнул Джессип. - Совсем ополоумел?
  - А. точно! - я хмыкнул, рассматривая белого от ярости графа и багровую королеву. - Ну тады остаётся только ублюдок Бахтолм.
  - Граф Бахтолм, - Хлоя прищурилась. - Тот, у кого вы так знатно повеселились? Убили кучу селян и надругались над их жёнами?
  Во внезапном приступе ярости я стукнул кулаком о ладонь. Тот жирдяй, которого я оставил гнить в Чачаце был мелкой сошкой. И его пихнул под зад сапог Бахтолма. Иначе, где бы этот гад раздобыл сонный порошок, которым нас опоил?
  - Не убивали мы мужиков и баб не насильничали, - угрюмо сказал я.
  - Ну да, - ухмыльнулся Джессип. - Сами убились и снасильничались.
  - Погоди, - Хлоя подняла руку. - Если не вы, то кто? Граф Бахтолм?
  - Его люди. Селяне его отказались платить новую пошлину, сказали, что на пожрать не останется. Граф послал солдат. Их отлупили палками и пригрозили вздёрнуть, ежели те воротятся. Граф почухал репу и нанял нас. Но правды, гад, говорить не стал. Типа, помочь в сборе налогов. Мы мужиков разоружили, связали и как договорились, выехали из села. Ждали, пока с нами расплатятся. А опосля Кошель грит, типа визги какие-то слышит, вроде режут кого. Решили проверить, что за дерьмо творится.
  Я замолчал, вспоминая увиденное. Понятное дело, сами не ангелы, но таки никогда не занимались.
  - И что же вы увидели? - Хлоя потемнела лицом.
  - Связанных мужиков кололи, как свиней, а баб трахали прямо рядом со жмурами. И этот боров стоял и ржал. Я ему так и сказал, что он жирный мудак, а он пригрозил, что сдаст меня и весь мой сброд властям, типа банду изловил. Я реально озверел и приказал пацанам резать всю графскую шоблу. Ну пока резали самых борзых, граф свалил. Бабы тоже с перепугу разбежались. Долго раздуплялись: мудень успел закрыться в своём замке - хрен выковыряешь.
  - Слабо верится. - начал Джессип, но Хлоя погрозила ему пальцем.
  - Верится, ещё и как. До меня уже доходили слухи о подобных 'проказах'. Хорошо, как только разберёмся с Мал...В общем, после решу вопрос с графом.
  Приковылял, поддерживая спадающие штаны, Псих. Сделал вид, будто поклонился королеве и прямиком ко мне.
  - Таракан вернулся, - сообщил помощник. - Грит, в Шамусе шухер. Прибыли какие-то вояки, все расфуфыренные, но чёткие - не забалуешь. Вроде ищут кого.
  - Ага, - сказал я и повернулся к Хлое. - Тут такое дело. Разрешение нужно. Я посрать хочу сходить.
  - Пошёл вон! - отчеканила королева.
  Я так и сделал. Когда отходил, услышал смех. Обернулся. Хлоя смеялась, глядя на меня и качала головой.
  
  
  
   5.
  
  
  
  Рожу Психа косило так, словно ему свернули челюсть в трактирной драке. Оно и понятно: от Лужи вовсю тянуло запахом печёной свиньи, а тут приходилось выслушивать бесполезные, с точки зрения Психа, команды. Мой помощник мнил себя поваром, типа тех, что готовили в дорогих кабаках столицы. На деле же его дурацкие советы пару раз едва не оставили нас без жрачки вообще. Но дурака учить - только портить.
  - Может всё ж таки с утра? - скулил Псих. - Ну чё они там вечером вынюхают-то? Только ужрутся в сиську и один хрен вернутся утром. Или я хреново этих балбесов знаю?
  - Хреново, - сказал я, косясь на Хлою. Её величие за каким-то чёртом припёрло сюда и внимательно слушало наши с Психом тёрки. - Пошлёшь Пузыря и Карася. Один пузом мается, ему не до выпивки, а второму, сам знаешь - лишь бы пожрать. Эти точно не наберутся. А Карась...Ну, сам знаешь.
  Карась на рожу - чисто тебе страдающий ангелочек, даром что два раза загудел на каторгу за гопстопы. Бабы его шибко жалели и под шумок могли выболтать всё, что нам нужно.
  - Я пойду с ними, - внезапно выдала Хлоя.
  Не, честно, сперва я решил, типа мне послышалось. Ну там ветка треснула, птичка хрюкнула. Какого дьявола? Но Величие на мой вопросительный взгляд кивнула и повторила, что желает в Шамус. С другой стороны, а почему у бабы, пусть и королевы не может вожжа попасть под хвост?
  Ежели бы с нами ехала обычная баба, я бы прикрикнул, чтоб прекратила валять дурня. Может, в ухо съездил бы, если бы продолжила. Но тут - Её величие, да ещё и печати эти...
  - С какого перепугу? - спросил я. Джессип стоял рядом. Пыхтел, сопел, но не возражал. Или уже пытался, или имел свой интерес. - Пошли вот этого.
  - Ему нельзя, - спокойно сказала Хлоя. - Если в городе те, от кого я скрываюсь, они его сразу почувствуют. Крест, это немного сложно, для такого, как ты. Сойдёмся на том, что имеет место быть некая магическая связь между моими охранниками. Что-то, вроде ваших печатей. Граф просто не сможет остаться незамеченным.
  - Ага, ага. - сказал я. Псих тоскливо смотрел в сторону костра. Кадык у помощника нервно дёргался. - Чегой-то я не уразумею: ты от них бежишь, али к ним? В башке слегка путается.
  - От них. - королева оставалась спокойной. - Но если это мятежники, то мне нужно посмотреть на них и убедиться в...Неважно. Для тебя - это неважно.
  Нет, ну какого чёрта? Почему самые простые вещи вдруг становятся сложными и непонятными? Казалось бы, за тобой гонятся - спрячься и сиди, что мыша. Так нет же, обязательно нужно сунуть башку в пасть волку и посмотреть, как там. Говорю же: все бабы - дуры.
  - Ладно, - со вздохом сказал я и подтащил ближе сброшенный правый сапог. Нужно подремонтировать: каблук начал шататься. - Гони сюда Хорька и Зануду. Пусть захватят с собой побольше всякой мелочёвки, мечи не надо - лишний раз светиться.
  - Ты пошлёшь с ней этих дебилов? - изумился Псих. - Крест, ты тронулся? Какие с них, нахрен, охранники?
  - Охранять её буду я, - я хлопнул себя по груди. Так, широкий ремень с десятком маленьких ножен и ещё четыре широких ножа на поясе - вполне достаточно. - Мне просто с этими крысами легко работать, сам знаешь.
  - Угу, особливо, когда кошели щипать нужно, - Псих гоготнул. - Но ты - главный, тебе виднее.
  - И ещё, - сказал я, почёсывая затылок. - У ворот пусть ждут Перо и Два пера, лошадок стерегут. И обязательно пусть возьмут длинные луки, чтоб издалека прикрыть могли. И вы тут особо не расслабляйтесь: ежели нас за жопу прихватят, то сразу сваливать придётся.
  - Не, ну умеешь ты настроение портить, - проворчал Псих. - Лады, может и верно, своим глазом засветишь, чё там за людишки и кого они ищут.
  Мы доехали почти до самых ворот Шамуса, стараясь не показываться из-за деревьев. Выбрали местечко, где колючий кустарник поднимался выше головы и остановились. Перо сказал, типа видит годное местечко на дереве, а Хорёк сказал, что лучше бы ему остаться с лучниками. Вроде, за конячками присматривать.
  - Ежели б тебя, гада, бухать звали, - угрюмо сказал я и проверил, легко ли доставать оружие из-под куртки, - ты бы уже впереди всех нёсся. Да, урод учёный? Дуй вперёд и разнюхивай дорогу.
  Зануда помалкивал, но его длинный нос, торчащий из-под низко надвинутого капюшона, казался белее обычного. Хлоя единственная выглядела спокойной.
  - Морду придётся спрятать, - сказал я. - Даже если никто не признает, кто-то может спросить, какого такая цаца шлёпает с эдакими красавцами. Ну а на шлюху ты никак не тянешь.
  - Вот интересно, - сказала королева, натягивая на голову капюшон плаща, - это сейчас был комплимент или оскорбление?
  - Как хочешь, так и думай, - я махнул рукой и вышел на дорогу. - Но морду не свети и не тарахти ни с кем. Базар у тебя...Нормальные люди так не базарят.
  Кажется, она хихикала.
  Шамус - старый город и когда-то вроде как был столицей здешних мест. Потом всё захирело, торговля ушла и городишко начал загибаться. От прошлого осталась высокая стена и крепкие металлические ворота. Стена постепенно рассыпалась, а ворота на моей памяти ни разу не закрывались. Использовали деревянную решётку с шипами.
  Стража за воротами играла в Три руки и внимания на нас не обратила. А ты попробуй вот так въехать в столицу, чтоб с тебя не содрали последние портки! Сразу видно - долбанная глухомань. Но нам только хорошо.
  И что ещё мне тут нравится: дороги - не как в сраном Лагатусе. Всё - крепкий камень да брусчатка. Но тоже всё щербатое, как рот Свина. Людей совсем немного, а те что есть, торопятся, как будто их собаки за яйцы хватают. Псов, кстати, совсем не видать. Слышал, типа их тут ловят и жрут.
  - Странный городишко, - пробормотала Хлоя. - Никогда тут прежде не была. Такие красивые здания и такие запущенные...
  - А чегой ты тут забыла то? - я поджал плечами. - Нет тут ни хрена. Ани артелей, ани цеховиков каких. Всё трактиры да бордели для проезжающих. Да и там делать нечего - шлюхи старые и страшные.
  - Крест!
  - Не. ну а я тут при чём? У меня, между прочим, баблишка не так, чтобы по шикарным борделям шататься, как эти ваши бароны да прочие подсвинки. Беру, что есть.
  - Крест, заткнись.
  Отлично понимаю намёки. Даже самые непонятные. Поэтому бросил чесать языком и взялся за наблюдения. Народу, как я уже сказал, немного и все - из местных. Чужаков не видать. Но на всякий случай мы убрались подальше от центра и побрели переулками. Тут, понятное дело, оказалось грязнее, но тоже терпимо, разве что кучи дерьма приходилось обходить.
  - Куда пойдём? - спросил Хорь, вертевший башкой так, будто это у него флюгер на сильном ветру. Опасается мелкая пакость: нас маловато, а поночи в Шамусе орудует банда Ветрогона. - Может, для начала, глотку промочим, а?
  Ну вообще, для Хорька эдакое начало означает и скорый конец: мелкий паршивец косеет от пары кружек пива, а третья укладывает его под лавку. Зануда, тот - покрепче, но тоже, никакого сравнения со, скажем. Глыбой. Дай этим двоим волю и все дела придётся решать самому. Оно мне надо?
  - Увижу или почую, что бухали - яйцы отверну. А куда идём? - я почесал затылок. Кое какие мыслишке в голове вертелись. - Хорь, ты топаешь в Хромого кота и типа собираешься покупать провиант. Зануда, ты - в Лягушачий рай. Спроси, как поживает наша броня и скажи, что она нам скоро потребуется. Реально потребуется, понял? Пусть Косой готовит пару телег и ждёт, - Я дал Хорьку пару серебряных монет, а Зануде - целый золотой. - Скажешь Косому, что второй получит, когда телеги окажутся за воротами. Уразумели?
  Оба кивнули. Потом Хорёк что-то сообразили принялся щуриться.
  - Эт лады. Крест. А тебя-то после где искать? Ты же не...
  - В Золотой подкове, - Зануда завистливо присвистнул, а Хорёк весь с лица сошёл. - Мне, в отличие от вас, ленивых засранцев, Её величие от опасности беречь нужно. Ну и потолковать кое с кем.
  Пацаны сгинули, тенями растворившись в тёмных переулках, а я повернулся к Хлое. Её величие не скучало, рассматривая узкие окна за деревянными ставнями, рассыпающиеся арки, с нахохлившимися голубями и тощих кошек, совершенно мирно соседствующих с тощими же крысами. Кажется, королеву не раздражала даже вонь, от которой скручивался мой нос.
  - Ну чё, - сказал я. - Скажи, как ты будешь наблюдать за своими предателями, ежели мы понятия не имеем, где они зашхерились?
  - Не переживай, - она усмехнулась. - Я их чувствую и этого достаточно. Да, они здесь, но не все, лишь небольшая часть.
  - Эт, а тебя они не почуют?
  - Нет, это одностороння связь. В своё время я её использовала, чтобы получать информацию и отдавать приказы.
  - А нынче, выходит, не могёшь, так? - она кивнула. - Хреново, так бы всё могло закончиться быстрее.
  - Точно. - Хлоя хихикнула. - Всё бы закончилось, и вы все благополучно отправились на виселицу. Крест, пошли уже отсюда, хотя бы в эту твою Золотую подкову. Смердит тут...
  - Простые народные запахи, - злорадно хмыкнул я. - Правители должны знать, чем дышит их народ.
  - Да, как древний мудрец-падишах Сан Синиль ун Кар, - Хлоя ткнула меня кулаком в спину. - Пошли, говорю!
  Зануда и Хорь недаром завидовали. Золотая подкова - лучший кабак во всём Шамусе. И шлюхи тут - самые пристойные, но и самые дорогие. Как, впрочем, жратва и пойло. Но тут хоть точно знаешь, что тебе не зажарили собаку, выдав её за пятнистую косулю.
  Здоровенный зал. В центре - несколько больших столов, у стен - маленькие. Некоторые - огорожены стенками, типа, как домики. Туда можно позвать шлюху, али дамочку, которая хочет её заменить. Шлюхе нужно только заплатить, а дамочку приходится ещё кормить и развлекать. А потом - один хрен платить. Короче, дешевле и проще позвать шлюху. Но в этот раз выбора у меня не имелось
  Кучерявый сегодня смотрелся как-то странно. Даже лысина его блестела от пота сильнее, чем обычно. Хозяин несколько раз переспросил, что я стану употреблять, типа я каждый раз заказываю что-то другое. Ну, хоть не стал допытываться. С кем я припёрся. Но - это тоже странно. Обычно: 'Крест, а чегой ты наших девочек без выпивки оставил?'
  Хлоя сказала. Что вино пить не станет и мне советует не слишком налегать. Я и не собирался, но специально, чтобы позлить Её величие заказал здоровенную бутыль в оплётке и огромную глиняную кружку. Пузо подтягивало, и я решил, что пара печёных окороков пойдёт, как надо. Королева ограничилась порцией жаркого и какими-то овощами. Ну, это у всех дамочек такой бзик. Особливо из тех, что благородные. Типа жрём чуточку. Потому как фигуру бережём. Некоторые так берегут, что аж платья трещат.
  Мы сели за столиком, что в стенках. Отсюда было видно только центр трактира, с парой высоких светильников и кусок большого стола, где о чём-то тёрли двое мужиков явно купеческого вида. Слышалась мандолина и пара дудок. Душевно шпилили. Я как подопью, кидаю лабухам монету-другую. Особливо, когда они начинают про одинокого волка или ватагу каторжан. Аж на слезу прошибает.
  - А тут ничего, - сказала Хлоя и сделала глоток воды из стакана. Ага, тут даже взаправдашняя стеклянная посуда имеется. - Честно. Крест, давно мне не приходилось вот так, без всяких протоколов сидеть в простом ресторане, рядом с простыми людьми. Подумать только, чтобы это произошло потребовалось...В общем, то что произошло
  Я потянул кружку вина и подумал, что мне тоже ни в жизнь не доводилось сидеть в кабаке с королевой. Но ничего такого. Может, из-за сраной печати. А может. Потому что я ощущал задницей близкие неприятности. Ну вот натурально. Очень близкие. Где-то, прям за дверями кабака.
  Когда меня такое накрывает, то начинает реально чудиться, типа кругом - одни враги. И разносчицы психуют и народу в кабаке как-то маловато, как для вечера и шлюх почти не видать. А Леры, моей любимицы, точно нет.
  - Крест, с тобой всё в порядке? - спросила Хлоя, продолжая делать крошечные глотки из стакана. - Вид у тебя такой, будто кто-то колет шилом в одно место.
  - Сам не пойму, - честно признался я и выглянул из-за стенки нашего домика. Да нет, вроде всё спокойно: сидят, жрут, поют - всё, как обычно. - Вот точно такая хрень была, когда нас повязали в четвёртый раз за одного подрезанного купчишку. Так мы же его даже не до смерти, а так - припугнуть!
  - Ты же вроде упоминал, что у вас - не банда, а отряд? - Хлоя улыбалась. - А тут, чисто бандитское дело.
  - А! Эт ещё до Черепов приключилось, - я махнул рукой и хорошенько хлебнул вина. Беспокойство не проходило. - Жисть помотала, знаешь, как? А, откель тебе-то знать? Мы ж на шёлковых простынях в детстве не спали.
  - Сильно переживаешь из-за этого?
  Кажется, королева издевалась, но мне было не до того. Как раз раздатчица, тощая высохшая девка непонятного возраста, проволокла здоровенный поднос с едой. Кучерявый всегда набирает в разносчицы жутких уродищ, чтобы даже у самых упитых в башку никаких вольностей не пришло. Удовольствия должны идти отдельно, как базарит Кучерявый.
  - Хозяина позови, - сказал я, а тощая уставилась на меня так, словно я ей замуж предложил выйти. - Кучерявого, грю, зови сюда. Скажешь, Крест позвал.
  И ещё чёртово мясо оказалось непропечённым! Да что же такое! Всегда нормального готовили, а сегодня, всё - один к одному.
  Кучерявый шёл медленно, тяжело передвигая ноги и всё косил в сторону входа. Да, именно туда, откуда мой зад чуял неприятности. Я расстегнул куртку и провёл пальцем по рукоятям ножей. Это реально успокаивало.
  - Садись, дружище Кучерявый, - сказал я и от души плюхнул вина в кружку. Хозяин переминался с ноги на ногу. По багровой лысине скользили огромные мутные капли. - Садись, садись, дружище, чувствуй себя, как дома.
  Я собирался расспросить старого знакомого о незнакомцах, шастающих по Шамусу. Не всегда приезжающие сразу идут в бордель или селятся в постоялых дворах, а вот пожрать нужно каждому. И если это именно те, от кого прячется Её величие, то выберут они или Золотую подкову, или Косую звезду - самые приличные кабаки в городе. И кому, как не владельцам трактиров знать последние новости о вновь прибывших?
  - К-крест, - Кучерявый начал заикаться. Перебрал или как?
  Грохнула входная дверь и в кабаке наступила полная тишина. Из-за чёртовой стенки я ни хрена не видел, но судя по звуку шагов, внутрь ввалилось рыл десять. Да, именно столько. Хлоя сидела напротив и могла видеть вошедших, но королева не казалась испуганной, а лишь сильно удивлённой.
  Так, если бы увидела кого-то знакомого.
  - Он здесь, - плямкнул белыми губами Кучерявый и ткнул толстым пальцем в меня.
  Я высунул башку наружу и сразу всё понял. Но легче от этого ни хрена не стало. Ну вот, ничуть!
  У входной двери стоял граф Бахтолм, а с ним - десяток арбалетчиков. У всех, здоровенные такие штуки, болт из которых прошибает любой доспех. И все стрелялки смотрят своими острыми глазками аккурат в нашу сторону. Жирный ублюдок Бахтолм расплылся в широкой улыбке и сморкнулся. На радостях, видать.
  - Г-господин, - дрожащим голосом начал Кучерявый и попытался сделать шаг назад. Краем глаза я заметил, что Хлоя отставила стакан и поднялась. Дура, видать, думала, что граф её признает. Ага, в Подкове, рядом со мной!
  - Застрелите мерзавца! - сейчас засранец пищал, как чёртов мужелож. - Стреляйте же!
  Я схватил кучерявого за грудки и рванул на себя. Было видно, что остальные посетители рванули к дальней стене. За спиной вскрикнула Хлоя, а над ухом взвизгнул Кучерявый.
  Чертовски трудно заслоняться вонючей тяжёлой свиньёй и следить, чтобы Её величие не вылезло под болты. Кучерявый задёргался, пустил кровавую слюну из распахнутой пасти и попытался придавить меня к полу. Почти не глядя я ударил по столу и опрокинул его на бок.
  Мелькнула испуганная физиономия Хлои. Схватив королеву свободной рукой, я швырнул её за стол и бросил сверху труп Кучерявого. Ух ты, а парень-то на ёжика стал похож! Ежели я не пошевелю задней, то ежей станет аж два.
  - Убейте тварь! - верещал Бахтолм, а его стрелки спешно перезаряжали оружие. Не, добраться не успею: проворные гады.
  - Лежи! - крикнул я Хлое, которая возилась под телом Кучерявого и опрокинул ещё один стол. Нырнул за него и увидел, как чёрная деревяшка возле рожи проросла острыми всходами.
  - Обойдите его! - бесновался Бахтолм. - Окружайте, он же один мать его! Шлюху его хватайте!
  Первый же, кто попытался подойти к Её величию, получил нож в затылок. Не высовываясь из-за стола, я пустил ещё парочку и один раз вроде попал. Залязгали пружины. Кто-то попытался ткнуть мечом сверху. Дурень какой-то! Кинжалы у меня острые и горлышко чекрыжат на раз-два.
  Я завалился на спину и шандарахнул по столу обеими ногами. Тяжёлая мебель улетела в сторону двери и кого-то сшибла с копыт. На виду остались верещащий от ярости граф и пара арбалетчиков. Оба уже целят, а в руке у меня только один кинжал. Ну и хрен на вас!
  Я швырнул клинок и тотчас покатился по полу, надеясь, что стрелок промахнётся. Но выстрела вообще не было. А визг Бахтолма стал почему-то не злобным, а испуганным, что ли.
  Я перевернулся на пузо, посмотрел на вход и ухмыльнулся. Потом начал подниматься, отряхиваясь от мусора.
  - За смертью вас, засранцев, только посылать. Раньше подвалить не могли?
  - Дык это, Крест, - Зануда вытащил нож из-под лопатки арбалетчика и перерезал глотку тому, что пытался выбраться из-под стола. - Пока прознали, что в Подкове на тебя засаду устроили, пока добежали...
  - А неча было вообще по Подковам шастать! - пискнул Хорь. Он держал нож у глотки повизгивающего Бахтолма. Граф стоял на коленях и чегой-то весь посерел. - Эт тебя боженька наказывает.
  - Потрынди мне ещё! - проходя мимо графа, я потрепал его по серой трясущейся щеке. - Эгей, дохлятинка, как поживаешь?
  Пришлось постараться, чтобы вытащить полузадохнувшуюся Хлою из-под жирного жмура. Её величие посмотрела на меня диким взглядом чокнутой рыбины и принялась отряхивать пропитавшийся кровью плащ. Со вздохом я содрал с Хлои грязную тряпку и отбросил в сторону.
  - Новый купишь, - сказал я. - Вона, в жизни какие фортеля попадаются, а?
  - Ну, Крест! - Хлоя помотала головой и с ужасом посмотрела на Кучерявого. - Это было обязательно? Нет, я понимаю, но...
  Зануда умело ворочал арбалетчиков и докалывал выживших. Снаружи, как я понял, граф оставил только парочку. Ишь, как торопился меня прикончить, гнида!
  Посетители Подковы по стеночке пробирались к выходу и мышками шмыгали наружу. Я ни хрена им говорить не собирался. Тут я задерживаться тоже не стану. А впрочем...Когда последний удрал, я приказал, чтобы Зануда запер дверь на засов. А то вдруг, кто с дуру позовёт стражу, и я кой чего не успею.
  Вышел сын Кучерявого. Тощий, не в пример папаше, но плешь уже, как у бати. Сынок угрюмо рассматривал мёртвого папашу.
  - Я был супровив, - уныло сказал Кучерявый-младший. - Никогда своих не сдавали, даже за большие бабки, а тут - как бес вселился.
  - Эт верно, - согласился я. - Пока твой батяня все разборки оставлял за стенами, ему фартило. Зато ты в фаворе - кабак теперь твой. Верёвку неси, покрепче, чтобы добрую свинью выдержала.
  Хлоя подошла к Бахтолму и стала аккурат перед графом. Глаза у жирдяя стали большими, словно он собрался обгадиться. А может и уже. Смердело от него...
  - Шлюха, да? - королева издала нервный смешок. - Граф, вы перешли все границы дозволенного! Сами понимаете, покушение на царственную особу.
  - Стало быть никто возражать не станет, - весело сказал я и быстро соорудил петлю на конце принесённой верёвки. - Вот и славно! Зануда, а ну цепляй за вон тот крюк.
  - Крест, в случае серьёзного преступления у дворян положено проводить серьёзное расследование и, если кто признан виновным, необходимо объявить официальный приговор, - Хлоя сомневалась, а жирный ублюдок оживился, подхрюкивать начал.
  - Так ты же сама сказала, что он - виноватый, так? Значится, провела расследование и объявила, что надо. Зануда, цепляй, говорю!
  Её величие тяжело вздохнуло, но больше возражать не стало. Только отвернулась, когда мы поднатужились и потянули за верёвку, вздёрнув извивающегося графа. Тот сипел и дёргал ногами, но - недолго: такая-то туша!
  - Что страже сказать? - печально спросил Кучерявый-младший. - Куды я такой украшений спрячу?
  - Вали всё на меня, - я заметил, что Хорь морщит нос, как всегда, когда что-то забыл, а после вспомнил. - Что там ещё?
  - Крест, тут такое...Короче, кое-что прояснилось.
  Входная дверь содрогнулась, точно её приложили осадным тараном. Потом ещё раз. Из-под двери и из щелей между досками внутрь хлынул зелёный светящийся дым.
  
  
  
   6.
  
  
  
  Я честно, ни хрена не понял. Только волосья на затылке встали дыбом, почище, чем до того. Эт чего выходит: за дверью притаился кто-то хуже, чем боров с десятком арбалетчиков? Дым стал гуще, а на двери появилась корка синего льда. И да, похолодало, точно настала зима.
  Хорь и Зануда выглядели перепуганными до чёртиков. Особливо Хорёк, который смотрел на меня и молча разевал рот. Я поглядел на Хлою. Во дела! Её величие тоже бледнело благородной физией и пятилось подальше от двери.
  - Какого дьявола? - спросил я и понятное дело, никакого ответа не получил. И какого я ждал ответа?
  Ставня на окне, что чуть дальше по стенке, слетела вниз и повисла на вывороченной петле. Хорошо, хоть окна в Подкове малюсенькие, хрен кто больше котейки пролезет. Однако же, из окна тоже полез светящийся вонючий дым. Покамест он просто стелился по земле и холодил ноги. Однако же я заметил одну дурную штуку: там, где зелёная дымка наползла на жмуров, мясо начало шипеть и чёрными струйками стекать на пол.
  Дерьмо, короче.
  - Это - они, - выдохнула Хлоя и я обернулся. Королева стояла, что столб и пялилась на замороженную дверь. - И они знают, что я здесь.
  - Ну зашибись! - я поднял с пола пару арбалетов и швырнул пацанам. Хорь оказался в таком ступоре, что получил прикладом в рожу и злобно зашипел. - Очнись, недомерок! Сваливаем.
  Себе я тоже взял две штуки, тут же зарядил и повесил сумку с запасными болтами на плечо. Не, ну а чё добру пропадать? По двери снова зашарашили. Мало лёд посыпался, так ещё и по дереву трещины пошли.
  - Туда, - я мотнул головой и подпихнул едва шевелящую ногами Хлою. - Давай, величие, пока нас всех за жопу не ухватили! Чегой-то у меня нет желания узнавать, как они энти фортеля проделывают.
  Хорь и Зануда успели перебраться через стойку, а королеву пришлось брать за подмышки и перебрасывать. Надо сказать, что весила Хлоя не так уж и мало. Водичку она с овощами пьёт, гляди! А во дворце, небось, имбирные пряники трескает.
  Дальше мы раздали пинковые плюшки поварам и прочей обслуге, топтавшейся на пути. После - разогнать верещащих шлюх и раздатчиц, собравшихся в одну кучу. Они чё, ждали тут, пока мы появимся? Ну, радуйтесь: мы появились. А ну - пш-шли! Кучерявый -младший заперся в комнате бати, и я услышал, как громыхнул засов. Этот точно живой останется.
  - куда?! - взвизгнул Зануда, ткнувшись носом в тупик.
  Я схватил дурака за шкирку, отшвырнул и приложил кулаком по чёрной штуке, похожей на свиной пятак. Не, в кабаке имелся и обычный чёрный ход, для подвоза жратвы, ноя же не полный лох туда соваться. Ясное дело, те, что ломились во входную дверь, ждали и там. Поэтому вот так: кулаком по свиному рылу.
  Кусок стены слева от нас провернулся, и я тут же зашвырнул в чёрную дыру Зануду. Ежели там кто-то притаился, пущай под раздачу первым попадёт самый бесполезный. Однако же, никто не кричал, не визжал и не лупил ничем тяжёлым. Отлично!
  Сжимая наготове оба арбалета, я нырнул следом за разведчиком и обнаружил того перед маленькой, мне по нос, дверью. Зануда, громко пыхтя, тянул чёрную кривую ручку и непрерывно ругался неприличными выражениями. Я отпихнул слабака плечом и пнул неподдающуюся рукоять.
  - Ты чё язык, падло, распускаешь? - просипел я и упёрся каблуков проклятущий засов. - Кучерявый, чтоб тебя черти в преисподней имели во все дыры, какого ты двери ни хрена не смазываешь?
  С оглушительным скрипом чёртова дверца поддалась и ушла в стену. Сзади уже пихали в спину Хлоя и Хорёк. Хорь всё перепугано косил назад и арбалет в его руках ходил из стороны в сторону. Как бы сдуру не подстрелил кого.
  Я нашёл на стене свиное рыло, типа того, что в коридоре, откуда мы пришли и стукнул. Кусок стены всхрапнул и стал на место. Хрен, кто теперь нас найдёт! Однако же мы ещё не выбрались из Подковы, и чёрт его знает, что ждёт снаружи.
  - Зануда - вперёд! - скомандовал я. - Гляди, гад в оба. Ежели чего упустишь - сам удавлю. Хорь, следи за нашими задницами и пуляй во всё, что больше кота. Дружков у нас тут нет. Величие, держись аккурат за мной.
  Мы промчали по узкому коридору, спустились по осыпающимся земляным ступеням в какой-то подвал с бочками и крысами. На башку всё время хлюпала холодная вода, а под ногами чавкала какая-то липкая дрянь. Но вроде не смердело - значит не забогатею.
  - Эт же сколько винища! - бормотал Хорь и вертел головой. - вот бы остаться...
  - Когда подохнешь, - утешил я его, - в раю у тебя таких бочек будет - хочь залейся!
  - Дык это когда будет! - горестно проворчал Хорь. Хлоя нервно прыснула.
  Опять проваливающиеся ступени и дверь на засове. Зануда потянулся было к ручке, но я показал ему кулак, а после прижал палец к губам. Все остановились и слышно стало только наше дыхание да топот потревоженных крыс. Я осторожно приложил ухо к двери. Тихо. Медленно потянул засов и вновь проклянул жадного хозяина, который зажал пару капель смальца.
  За дверью оказался тёмный переулок. Где-то в самом его конце светились тусклые огоньки. Ага, а ночь-то наступила давным-давно. Это и хорошо, и плохо. Хорошо - нас не видно, плохо - мы ни хрена не видим. А энти-то с какими-то колдовскими штуками. Эй! У нас же тоже есть.
  - Эй, Величие, - тихо сказал я. - Ты типа базарила, что могёшь почуять своих засранцев. - Где они, далеко?
  - Плохо дело, Крест, - шепнула в ухо Хлоя. - Они что-то сделали и теперь я их могу ощущать лишь в тот момент, когда они совсем близко, почти вплотную. Не думаю, будто от этого есть практическая польза.
  - Беда, беда, - я поманил Хорька. - А ну, прогуляйся вперёд, погляди по сторонам.
  - Чегой это я? - окрысился книгочей, и я тут же отпустил ему пенделя, от которого Хорёк немедленно прогулялся шагов на десять по перулку. После этого разведчик рванул вперёд, то ли опасаясь нового пинка, то ли чего похуже, но уже от кого другого.
  Ему сегодня фартило: тихо брехали далёкие псы, ещё не угодившие в лапы поваров, истошно вопили коты и что-то тяжело и глухо бухало. Может, продолжали ломать двери трактира.
  - Валим, - сказал я и двинул следом за Хорьком. Тот топтался в конце переулка, почти сливаясь с темнотой. Отсюда видно лишь, как заморыш крутится на месте, тыкая арбалетом в разные стороны. Не, точно кого-то сегодня продырявит.
  Почему я решил обернуться? Хрен его знает. Даже звуков никаких не услышал, да и Хлоя спокойно топала рядом. Вот и всё её хвалёное чутьё. А меня точно в спину кто пихнул. Так, кстати, как когда мы с ведьмами стрелку набили. Ежели какая сука плевала в след - считай кровавый кашель в кармане, а то и чего похуже. Ну, ежели конечно, вовремя гадину не сжечь.
  Короче, я обернулся и увидел на крыше кабака этого типа. Он сидел и просто смотрел на нас. В тусклом свете я не шибко его разглядел, но понял, что блестящий плащ, скрывающий тело - дорогая вещичка. А под плащом, судя по перчатке, наколеннику и панцирному сапогу - лёгкая броня. Как в таком виде он на крышу забрался, хрен его знает.
  Но это я спрашивал до того момента, пока мужик легко, как кот не спрыгнул на землю. Плащ вздулся, типа крыльев и стало ясно, что на неизвестном белая блестящая броня. Видал я такую дрянь - хрен её прошибёшь. Но постараться нужно. Поэтому я пихнул Хлою вперёд и выцелив белый силуэт, нажал на спусковой крючок.
  Проверить не вышло. Болт просто поймали рукой и отшвырнули в сторону. А я в этот момент облился потом и понял, что одна надежда - на ноги. Когда кто-то умеет ловить стрелы в полёте, с таким лучше не пересекаться.
  - Ходу! Ходу! - парней даже пихать не пришлось. Они хорошо знают: когда я так разрываюсь, нужно шевелить ногами и не оглядываться. С королевой так не вышло: Хлоя сбилась с шага и начала вертеть головой. Любопытно ей стало! Я отшвырнул один арбалет, подхватил Её величие и забросил на плечо. Она только слабо взвизгнула, но сопротивляться не стала. И то хорошо.
  Этот переулок я знал достаточно неплохо: уже приходилось дёргать по нему от стражи. Не думаю, будто за тот год, который прошёл с последнего раза, тут что-то сильно изменилось.
  А, дьявол, изменилось! Не было вот этой здоровенной кучи мусора, куда мы залетели сразу после поворота. Ноги вязли в липком дерьме, которое ко всему ещё и жутко смердело. Ошалевшие крысы бросались под ноги и пытались кусать за щиколотки. Я пинал засранцев и ощущал удары в висках, будто накануне сильно перебрал неочищенной сивухи. Отдавало в затылок и всё время казалось, что преследователь (или уже несколько?) несётся прям за спиной и вот-вот...
  Мы выбрались из мусора, и я обернулся. Ну да, парень в блестящем плаще оказался совсем близко. И мне очень не понравились его глаза. Чудится или они в самом деле светятся? И почему этот тип до сих пор ни разу ничего не квакнул? Ну типа там: 'Стойте' или 'Я вам задницу надеру'.
  Хорь заметался между тремя проходами, ничем не отличающимися один от другого - узкие тёмные переулки.
  - Направо! - прошипел я и подал пример, рванув по скользким округлым камням. - Головы пригните.
  Не то, чтобы верёвки с сохнущим бельём могли кому-то оторвать башку, но на полном ходу можно и кувыркнуться. Мне приходилось хуже остальных: мало того, что самый высокий, так ещё и Её величие на плече. Королева помалкивала и лишь изредка я различал её тяжёлое дыхание.
  - Дальше куда? - пискнул Зануда, когда мы выбежали под разбитую каменную арку, похожую на рога дьявола.
  Я обернулся: переулок оказался пуст. То ли тот парень передумал, то ли знал эти места и выбрал дорогу посветлее и почище. В любом случае у нас появилось небольшое преимущество. На это я и рассчитывал.
  - Видишь ту башню? - я ткнул арбалетом в покосившееся строение, напоминающее дряхлую старуху с мешком за плечами. - Дуйте прямо к ней.
  Шамус напополам режет Кравана - неширокая, но глубокая река с быстрым течением. Кто-то трындел, типа тут раньше было два посёлка, по разные стороны речки и потом из них вышел аж цельный город. Посёлки энти жили не шибко дружно. Вот и сейчас половинки Шамуса не сильно терпеливы к заречным. Энто я к чему? Все мосты в Шамусе - подъёмные и на ночь их завсегда поднимают, чтобы ничего такого никто не вытворил. У башенки находился один из таких мостов. Ежели нам свезло, то его ещё не подняли.
  Ежели подняли, нам - жопа.
  Из глухих безлюдных мест мы выбрались на широкую улицу, где даже имелось какое-никакое освещение из пары масляных фонарей. Здесь ошивалась компания подвыпивших типов, которые явно искали приключений на свои задницы. С какого перепугу они решили, что к нам можно приставать - ума не приложу. Однако, когда увидели, что я пру Хлою на плече, начали свистеть и требовать, чтобы я отдал бабу им.
  Что-то будто кольнуло между лопаток, и я обернулся. Точно, там, где и думал! Чуть дальше по улице, между парой трёхэтажных домов нарисовалась компашка из пяти мужиков в плащах. Отсюда, в тусклом свете фонарей, все они выглядели одинаково.
  Пьянь в берете, сползшем на ухо, попытался схватить Хлою за ногу. Королева пнула дурака и тот начал верещать, размазывая по роже кровь из разбитого носа. Дружкам придурка это не понравилось, и они полезли в драку. В другой раз я бы с удовольствием. Но сейчас на это не оставалось времени.
  - Избавьтесь от придурков, - приказал я и ударил прикладом арбалета в харю крепыша с плечами разной высоты. От удара он улетел в сточную канаву и затих.
  Хорь и Зануда пустили в ход ножи. Трое гуляк заверещали, корчась на брусчатке, а остальные бросились в рассыпную. Я обернулся: пятеро бежали к нам, успев преодолеть половину расстояния. Мне показалось, будто засранцы не идут, а натурально летят над землёй, словно какие-то долбаные призраки.
  - Бежим! - я отпихнул ногой подранка, катающегося по земле и перепрыгнул лужу крови. - Быстрее!
  Бежать оказалось не так-то легко. Мы убрались с освещённой улицы и неслись в темноте. А тут ещё какие-то умники выковыряли часть булыжников из мостовой, так что ноги постоянно подворачивались. Влетев в очередную дырку, я потерял чёртов каблук и стало совсем весело.
  - Крест, я мать твою, больше не могу! - пыхтел Зануда. - Какого хрена, никого же не видать! Давай отдохнём.
  - В аду отдохнёшь, крысёныш! - я вот просто чуял, что преследователи где-то совсем рядом. Между лопаток просто-таки горело, как тогда, когда меня повязали долбаные монахи.
  В темноте трудно различить, рядом что-то или далеко, поэтому, когда башня оказалась у самой морды я даже удивился. Мост опущен - это хорошо, но так ведь его ещё нужно успеть поднять, иначе все наши побегушки не имеют никакого смысла.
  От башни кто-то окликнул. Спросили про Забияку. Чёрт, ходил тут когда-то такой жулик, неужто жив ещё? Плевать. Я весь промок от пота, а темнота вокруг казалась красной и даже подмигивала. Её величие, какого чёрта ты такая тяжёлая, а?
  Когда я добежал до другого берега, то понял, что в грудине сейчас что-то точно лопнет. Почти сбросил Хлою с плеча и остановился, широко разевая пасть. Казалось, будто из глотки вот-вот вырвутся языки пламени, но обошлось. Её величие покачнулось и не нашло ничего лучшего, чем хвататься за меня. Ага, я счас прям такая надёжная опора!
  Хорь и Зануда топтались рядом и дышали так тяжело, точно пёрли королеву вместе со мной. Потом Хорёк открыл рот, что-то пропищал и ткнул пальцем в сторону другого берега. Я стряхнул пот с глаз и повернул башку. Ага, точно, те самые. Только их уже не пятеро, а штук десять. Ежели все они такие ловкачи, что могут ловить стрелы - нам хана.
  Продолжая отдуваться, я подошёл к будке охраны и ухватился за деревянный ворот. Зарычав от натуги, потянул барабан и услышал, как захрустели, натягиваясь, канаты.
  - Эй, ты энто чегой? - из будки высунулась изумлённая усатая физия. Плоская металлическая каска сидела так косо, что вообще непонятно, на чём держится. - А ну, брось дурить! Команды ишшо не поступало.
  - Хорь, заткни его! - я жал на непослушные рычаги. - Зануда, помогай, мать твою!
  Мост поднимался, но уж очень медленно. А наши загонщики перешли на бег.
  Хорёк пнул охранника между ног и тот с воем скрылся в будке. Зануда стал рядом, но что-то я не ощущал, чтобы стало легче. Такое чувство, будто гад просто виснет на ручках. Подбежала Хлоя и тоже начала давить на деревянные палки барабана. Как ни странно, но вот теперь мост начал подниматься быстрее. Правда и враги уже почти добежали до берега. Ещё можно допрыгнуть...
  - Хорь, стреляй! - приходилось выдавливать слова через сцепленные зубы. - Задержи их!
  Честно, я не знаю, что там происходило, потому что только слышал щелчки выстрелов и лязг взводимой пружины. В глазах всё стало совсем красным и воздуха ни хрена не хватало. А потом барабан остановился и громко стукнул стопор, запирающий блок. Всё, мост поднят.
  Пошатываясь я отошёл в сторону и попытался плюнуть. Не вышло. Хреновое ощущение, точно траванулся чем-то. Но хоть краснота в глазах начала проходить. Я выпрямился и посмотрел на другой берег. Преследователей ещё прибыло и все они молча глядели на нас. Потом вперёд вышел один и остановился на самом краю берега. Почуяв, что рядом кто-то есть, я повернул голову. Хлоя вглядывалась в человека на том берегу.
  Внезапно тот заговорил. Странно, но его голос как -то непонятно перекрыл шум ветра, плеск воды и скрип натянутых канатов.
  - Похоже, моя королева, ты смогла отыскать себе новых защитников? - в голосе чувствовалась неприкрытая насмешка. - Ну что же, очень символично, для той, которая мнит себя спасительницей мира, что её оберегают отбросы этого самого мира. Итак, ты не смогла найти никого, кто согласился бы тебе помочь, кроме бандитов?
  Хлоя продолжала молчать, а я ощутил подступающее бешенство. Пусть этот гусь может ловить стрелы, но это ни хрена не значит!
  - Эй ты, козёл! - заорал я. - Ты тут какого хрена разорался? И сам ты отброс, мать твою!
  - О, чувствуется. Что я задел чьи-то нежные чувства, - да он смеётся! - Но это легко решается в честном поединке. Опусти мост, и мы разберёмся, как два воина. Докажи, что ты не отброс.
  - Крест, - Хорёк ткнул меня в бок. - Энтот гад тебе зубы заговаривает. Глянь, половина его дружков уже слиняла.
  Точно. Твою мать, развели, как пацана!
  Я показал уроду на другом берегу неприличный жест.
  - Пошли, Величие, - я потянул Хлою за рукав. О, дьявол, а морда-то у королевы вся мокрая! - Тут уже недалеко.
  И да, из города мы выбрались спокойно. Ну ежели не считать ругани со стражниками, которых мы подняли с тюфяков. Сначала нам не хотели открывать ворота, а после грозились отомстить за кажный выбитый зуб. Чего там, у них этого добра и так не густо, неча переживать.
  Чёртовы Перья дрыхнули без задних ног и не удержавшись, я отпустил каждому по пенделю. Потом кое-что вспомнил и повернулся к Хлое. Всё это время Величие помалкивало.
  - Ну чё, выглядела то, что хотела?
  Она покачала головой.
  - Утрата надежды, что может быть хуже? - пробормотала королева и поставила ногу в стремя своего рыжего. - Крест, ты бы знал, как это печально, когда приходится расставаться с иллюзиями. Я ведь искренне надеялась на то, что всё ещё обратимо.
  Я честно ни хрена не понял, кроме того, что наступает полная жопа. Но ещё кое-что забавное вспомнил из перебранки над рекой.
  - Кстати, а чегой там про спасение мира? - о и Хорёк с Занудой уши навострили. - Это он про чего базарил-то?
  Казалось, что Хлоя меня вообще не слышит, типа и нет её здесь. Потом глазки просветлели и Величие глубоко вздохнула.
  - Шутка это, Крест, просто глупая шутка.
  
   7.
  
  
  Я долго смотрел, очень долго. Потом обошёл вокруг и поглядел с другой стороны. Как и прежде, ни хрена не понятно. Не, ну вот это вроде ноги, хоть и странные какие-то. А вот тут...
  - Это вообще голова или жопа? - спросил я, ткнув пальцем в непонятную мешанину из кожаных наростов, костяных иголок и чего-то похожего на чёрную паутину. С другой стороны мускулистого окровавленного тела имелось такое же, но чуть меньше.
  - Ну ежели энто жопа, - глубокомысленно заметил Псих, обгрызая свинячью ногу, - то Рвача оно хотело загрызть энтой самой жопой. Грит оттудова ишшо какая-то хрень выскочила, типа челюсти на слюнявой палке.
  Началось всё утром, когда часовые заметили шевеление рядом с лагерем. Решили проверить, кто там шебуршится в зарослях. Мало ли, после наших-то вчерашних похождений. Может-таки отыскали нас говнюки из Шамуса. Но в лесу пацаны наткнулись на кое-чего, поинтереснее. Хрюкающая и мяукающая тварь спрыгнула с дерева и попыталась сожрать Рвача.
  Потребовалось изрубить гадину мечами, чтобы она успокоилась. Рвач вон, до сих пор сидит белый, что снег и дует самогонку. Ну не обосрался и ладно.
  - Я такенной штуки вжисть не видывал! - Кошель поднял длинную палку и ткнул в чёрный окровавленный бок. Дохлая тварь дёрнула лапой и Кошель тут же отпрыгнул назад. Псих посмеялся и осмотрев обгрызенный маслак, отбросил кость в кусты.
  - Пацаны говорят, - заметил Псих, - что, если бы они не заметили это ублюдище, оно так бы и сидело на дереве. Спрыгнуло только тогда, когда Зуб пальцем ткнул. Смекаешь?
  Чего тут смекать-то? Гадина явно следила за нами. И даже не знаю, что хуже: то, что следила или то, что я такой дряни тоже ни разу до этого не видел.
  - Зови Её величие, - приказал я Кошелю. - Пущай тоже поглядит. Может чего умного нам дуракам скажет.
  После возвращения из чёртового Шамуса мы ещё словом не перемолвились. Я только приказал Психу усилить караулы, потушить все огни и пошёл жрать свинью. Раз уж в Подкове с окороками не задалось. Даже особо пить не стал, ибо имел подозрение, что среди ночи придётся подрываться и нестись со всех копыт.
  Обошлось, но от жирного мяса всю ночь ныло брюхо и снилась всякая дрянь, типа мужиков со светящимися глазами.
  А после ещё и разбудили ни свет, ни заря и повели показывать чучело, напавшее на Рвача. Я был зол и продолжал маяться брюхом. Потому что вчера нужно было нормально накатить самогона, а не дразниться лошадиной мочой, которую зовут пивом.
  Пришелестела Её величие со своим карманным блондинчиком. Хлоя выглядела даже хуже, чем я, даром что вечером мяса не жрала и ничего не пила. Я всегда говорю: тот, кто не бухает - сдыхает прежде пьяниц, потому как силы поддерживать нечем. А ещё в непьющих запросто влезают злые духи.
  Хлоя уставилась на тварюку, но особого удивления на королевской физии я не заметил. А ейный граф тут же захотел присесть мне на уши. Весь такой бледный и аж пыхтит от злости, только что дым из зада не идёт.
  - Королева упоминала, что ты нёс её, взвалив на плечо, - просипел Джессип, когда мы отошли в сторону. Мне-то плевать, пущай пацаны слушают, а вот блондинчику приспичило посекретничать. - Ты хоть понимаешь, скотская твоя рожа, что не должен касаться королевского тела, даже своим вонючим мизинцем?
  Я почесал обрастающий подбородок и подумал, а не зашарашить ли говнюка прямо сейчас? Скажем, бахнуть кулаком в челюсть, а потом пинать по грудине, покуда не затрещат рёбра. Наверное, Её величие опять расстроится. Примется выговаривать, типа так нельзя.
  - Ты там был? - спросил я и когда Джессип запыхтел, закончил. - Вот и пошёл в задницу. Ежели чего не устраивает, собирайте манатки и валите отседа вдвоём, куда вам там надо. И тогда я, со всеми моими мизинцами точно никого трогать не смогу.
  Мы посмотрели друг другу в глаза. И опять этот засранец даже не подумал отворачиваться.
  - Хочешь сказать, что другого выхода не было?
  - Ты вот сам своим котелком покумекай: тёмный город, везде ямы и кучи дерьма, а нам нужно нестись, как ошпаренным. Я чо, карету твоей королеве искать стану?
  - Ладно. - пыхтеть Джессип начал меньше. - Но впредь постарайся не распускать руки без особой нужды. Держи дистанцию и помни: перед тобой - королева.
  Ага, с тобой, нудятина, забудешь!
  Подошла Хлоя, посмотрела на бледного графа и нахмурилась. Посмотрела на меня. Я ухмыльнулся и почесал пузо. Хлоя вздохнула и покачала головой.
  - Прежде я таких существ не видела, - сказала Её величие, - но догадываюсь, что это такое, откуда взялось и почему здесь присутствует.
  - Валяй, - сказал я и Джессип снова зафыркал. Может у графа чегой-то внутри варится, типа каши?
  - Крест, тебя не учили, как правильно разговаривать с высшим дворянством Вазерома? - Хлоя говорила так устало, точно не надеялась, что я её пойму.
  - Ага, ну ессессно! - я ухмыльнулся ещё шире. - Вот кожное утро меня берут за лапу, тащщут во дворец и грят: глянь Крест - энто тебе высший граф. Знаешь, как с ним правильно базарить? Щас мы тебя, Крест, учить станем.
  - Ладно, в любом случае наш союз - на очень короткий срок, - королева достала платок и провела им по лбу. - Это существо - демон.
  - Погоди, - я нахмурился. - Какой, к чёрту, демон? Святоши базарили, типа демоны живут в преисподней, у них рога, там, копыта и крылья, что у летучего мыша. Ну ишшо свинячий рыльник и воняет от них серой.
  - Крест, это - настоящий демон, - Хлоя надавила на слово: 'настоящий'. - Да, прибыл он из преисподней, но как ты сам можешь видеть, ни рогов, ни копыт у него нет. Всё дело в том, что преисподняя...Как бы это объяснить? Ну, не совсем то место, о котором рассказывает церковь. Это скорее мир, который сильно отличается от нашего.
  - Не, ну конечно, понятно, - сказал я, как всегда, когда ни хрена понять не могу. Святошам-то я тоже особой веры не имел: ну вот кто их видел, энтих самых демонов, али ангелов, а? И ежели, скажем, бог энтот, весь из себя такой любящий, то какого хрена мне из спины ремни резали прямо перед распятием? Вот лично я думаю, что когда его на крест прибили, он обозлился, плюнул на всё и больше к нам не заглядывал.
  Хлоя посмотрела на моё лицо и в очередной раз вздохнула. Чегой-то Её величие, как со мной базарит, так вечно вздыхает. Может, воняет от меня? Помыться бы не мешало, да.
  - Ладно, Крест, всё это не важно. Тварь пришла сюда, чтобы следить. Следить и сообщать тем, кто гонялся за нами вчера. Скорее всего, существо приходило не одно, так что самое время собираться и уезжать.
  Не, ну вот тут всё понятно. Я и сам так думал, поэтому махнул Психу.
  - Валим, - сказал я и увидел, как за спиной помощника маячит зелёный от ужаса Зануда. - Тебе чего?
  - Крест, - он стучал зубами. - Я это, совсем вчера из башки от страха вылетело. Косой монету взял и сказал, что броня на двух телегах сёдни станет ждать у Восточных ворот. И ишшо, Косой сказал, ежли мы припозднимся, он всю броню толкнёт кузнецу. Крест, отвечаю, не нарочно так получилось!
  Я сграбастал засранца одной рукой и подняв над землёй, хорошенько встряхнул, так что зубы клацнули. Продолжая удерживать, повернулся к угрюмой Хлое.
  - Вишь, вона с кем работать приходится? Я отшвырнул Зануду Психу под ноги. - Давай, мухой, к Восточным десятку пацанов пошустрее. Пусть забирают броню и валят к Червесу. Там - ждут нас, али мы их дождёмся. И ещё...
  В башку пришла одна идейка, но её требовалось обговорить с Психом. Раз уж он у нас бывший солдат.
  Пока мы топали, Псих вытащил из-под куста, зачарованного Фингала. Тот задумчиво доставал из кошеля монеты, пробовал на зуб и огорчённо вздохнув, откладывал в сторону сломанные. Сдаётся мне, фальшивыми оказались больше половины. Догадываюсь, откуда у неудачника столько этого добра. Бьюсь об заклад, вчера он резался в Ведьму с Тараканом. У того вечно вся рожа синяя от таких шуток.
  - Фингал, - Псих вытер жирные руки о штаны. - Бери Лиса, Кроля, Пузыря, ну и ещё кого-то, на усмотрение. Дуйте к Восточным Шамуса. Там найдёте пару телег с барахлом, отвалите возчику деньжат и покатите в Червес.
  - И чего там мы забыли в Червесе? - Фингал завсегда подозревает, что его хотят как-то наколоть. Потому что его все постоянно накалывают.
  - Нас дожидайтесь, - буркнул я и бросил пару золотых. Глаза Фингала вспыхнули. - Ежели прознаю, что бабло не отдал, али отдал, да не всё - шкуру спущу. Али отдам тебя Косому, пущай он сам снимает.
  - А, так это пацаны Косого! - Фингал помрачнел. После тяжело вздохнул, спрятал золото и побрёл собирать команду.
  - Слухай сюда, - сказал я, когда мы отошли в сторону и поднял с земли палку. Намалевал под ногами почти прямую линию. - Вот энто - тракт, по которому мы двинем. Сам знаешь: дорога там - полное дерьмо и особо не разгуляешься. А ишшо я знаю наших раздолбаев: как не погоняй, всё одно, пока жареный гусь за жопу не щипнёт, будут травить байки да галок считать. А энтот гусь, когда щипанёт ужно поздно станет.
  - Долго базаришь, - сказал Псих, разглядывая линию на земле. - Время зря теряем.
  - Не, не зря, - я несколько раз ткнул веткой, взрыв землю около полосы. - Энто - Шамус, энто - Червес, а вон тут, тут и тут поставим пацанов с луками да арбалетами. Когда эти черти двинут по тракту, нужно по ним шандарахнуть.
  - Нахрена? - Псих потёр затылок. - сам же базарил, типа они стрелы руками ловят? Пацаны шмальнут, а дале чо? Поймают, яйцы оторвут да сожрать заставят? Охренеть ты, Крест, придумал!
  - Дура, заткнись и слушай, - чегой-то такого я и ожидал. - Пацаны же шмальнут, да тут же ломанутся прочь от тракта, кто их в лесу искать станет? Ежели попадут в кого - хорошо, а нет - задержат. Глядишь, опосля раза третьего-четвёртого козлы станут ехать медленно и по сторонам глядеть.
  - Али погонят, как дьяволы, - Псих продолжать тереть башку. - Но могёт и сработать. Кого-то точно подстрелим. Лады, ставим четыре засады, парней по десять. Пять десятков оставим королеву оборонять, так?
  - Десяток, - я не был уверен, что придумал хороший план, но пока он мне нравился. - А остальные чухнут прямиком по тракту, в виду энтих гадов, типа удирают со всех ног. И поведёшь их ты.
  - Крест, - Псих качал головой. - Ты али совсем с ума сдвинулся, али надумал какую-то, шибко мудрёную стратегию. И как ты с энтим десятком двинешь? А главное - куда?
  Я провёл палкой по земле ещё одну линию, вправо от тракта. Псих хрюкнул.
  - Шибко дурное место, - проворчал помощник. - Мы ж туды обычно не суёмся. Людишки там, грят, пропадают, почём зря.
  - Зато не нужно к Нарменсу соваться, чтобы на другой берег перебраться. И ежели наши ловчие места энти хучь чуть знают, так и решат, типа не сунемся мы тудой. А вы, как до кучи соберётесь, вместе с бронёй двигайтесь на север Хлока. Ну, не маленький, сам знаешь.
  - Знаю, - Псих опять покачал башкой. - Ежели, опосля всех энтих штук я живой останусь, поведёшь меня в кабак и напоишь.
  - С какого перепугу? - удивился я и отбросил палку. - Сдаётся, это ты мне торчишь восемнадцать золотых.
  - Мог бы и забыть, - буркнул помощник. - Лады, пошёл я к нашим тупицам, рассказывать, что да как.
  Пока Псих собирал пацанов и перекрикивая недовольные вопли, объяснял в какое конкретно место задницы каждый отправляется, я собрал себе десятку, дал пару оплеух любопытствующим и сомневающимся и пошёл к Её величию.
  И Хлоя, и блондинчик оказались готовы выезжать хоть сейчас. Мне принялись выговаривать, типа мы терем прорву времени, враги близко, Её величие вот-вот прихватят за жопу и вообще, всё пропало. Всё это я ессессно пропустил мимо ушей, привёл в порядок Чёрта и додумал одну мысль. То ли ноющее брюхо, то ли дерьмовая ночь, но что-то заставляло башку варить шибче обычного. Надо бы выпить, пока череп не порвался.
  - Величие, - сказал я, принимая от Карася арбалет с седельным упором. - А ну, расскажи, как это ты не получила помощи из Лазарда? Голубей, гриш, всех переловили? Эт как, вообще?
  - Голубей и гонцов, - королева казалась немного удивлённой. - Проблема заключается в том, что когда я посылаю посланников, я вынуждена ставить на них специальную метку, типа ваших печатей. Это необходимо, чтобы во дворце смогли идентифицировать послания и понять, что они отправлены именно мной.
  - Угу, - я закрепил арбалет на седле и повесил седельную сумку с запасом болтов. - А во дворце твоём вообще не желают узнать, куды запропала ихняя любимая королева? Может валяется бедняжка в придорожной канаве, и червяки грызут ейное белое брюхо?
  - Мятежники шлют послания, - угрюмо вставил Джессип. - У королевской охраны есть такое право, если сама королева занята неотложными делами. Некоторое время это может работать. Если бы дошло хоть одно письмо непосредственно от самой королевы...
  - К сожалению, - Хлоя развела руками, - мятежники отследили всех моих гонцов. Отследили именно по этим магическим меткам. Предполагаю, что в Лазарде у них имеется сообщник, может - не один.
  Я прикинул так, после - по-иному. Вроде всё сходилось. Хлоя и Джессип вопросительно глядели на меня. Псих уже начал отправлять десятки так что стоило пошевелить жопой.
  - Дай такую штуку, какая точно твоя, - Хлоя выпучила глаза, а блондинчик опять запыхтел. - И чтобы твои, во дворце, точно признали энту штуку. И ишшо, чтобы на ней энтих твоих волшебных печатев не было.
  - Зачем? - только и сумела выдавить Хлоя.
  - Влюбился я в тебя. Величие, - на полном серьёзе сказал я и увидел, как у Джессипа челюсть отвалилась. - Стану хранить энту штуку при себе, нюхать там, али ишшо чего делать.
  - Собираешься кого-то послать в столицу? - до неё наконец дошло, а Джессип громко лязгнул пастью. - Крест, ты же должен понимать, даже если твой посланник доберётся и сумеет вызвать помощь, здесь мы их не дождёмся.
  - Да ладно, - я махнул рукой. - Чего там? Ща закоптим ишшо одну свинью, нальём самогончика! У меня чо, рожа такая тупая? Давай уже что нибудь, а там разберёмся. И пару строк черкани в маляву.
  Пока Джессип молча сжимал-разжимал кулаки, Хлоя поразмыслила и сняла с шеи какую-то побрякушку. Завернула в свой платок и отдала мне.
  - Крест, - тихо сказала королева, - это - медальон моей матушки. Да. Во дворце все знают, как он мне дорог, но...Возможно, хватит одного письма?
  - Энти ваши мятежнички могут подделать почерк? - граф поморщился и кивнул. - Токмо у меня в отряде имеется пара таких умельцев. Давай сюда медальон. Отвечаю, мой пацан скорее сдохнет, чем просрёт энту штуковину.
  Пока шёл, поднёс платок к морде и понюхал. Ну да, запах не как от каких-то дешёвых потаскух. Чуть-чуть кислит, а ишшо, странная такая сладость. В башке разбежались всё умные мысли. Надо бы спешно бабу какую найти.
  - Эй, Графин, подь сюда, - сказал я и когда тот приблизился, спросил: - Слышь, помнишь ты чесал, типа у тебя кум на королевской конюшне дерьмо выносит?
  
  
  
   8.
  
  
  Когда мы жали друг другу руки, я задержал лапу Психа в своей и ещё немного подумал. Честно, от всего этого ломило в висках, макушке и зубах. Шибко хотелось нажраться до синих соплей и забыть обо всём.
  Не, ну вот реально, как поступать? Я должен был остаться с сорока парнями, которые станут отвлекать внимание. Мало ли, а вдруг их догонят? А по-другому, я должен ехать с десяткой, что оберегает Её величие. Мало того, что там королева, так ещё и придётся шастать по всяким дурным местам. Башка начала трещать.
  - Вали уже, - я хлопнул Психа по плечу, - и постарайся, чтоб тебя эти козлы за жопу не прихватили.
  - Меня? За жопу? - помощник широко улыбнулся. - Энто ты меня, Крест, с кем-то спутал, отвечаю. Ты там тоже не облажайся. Слыхал я про энту глушь дерьмо всякое.
  Я тоже слышал. В том-то и дело.
  - Чешите, - Псих отпустил мою руку. - А мы тут слеганца ещё землю потопчем. Пущай засранцы поближе подтянутся.
  Я прыгнул в седло Чёрта и коняка тут же принялась скалить свои зубы. Потом попыталась встать на дыбы. Я приложил дурака пятернёй по загривку - неча тут мне баловать!
  - Погнали, - скомандовал я. - Рвач. Рогатый и зуб - вперёд. Держаться, чтоб я вас видеть мог. Шаман и Хорёк - замыкаете. Глыба, не отходи от Величия и глаз с неё не спускай, иначе я с тебя шкуру спущу. Зануда, Карась и Таракан - со мной.
  Дорога, как я уже говорил, тут - не ахти. Мы уже проехали лиг двадцать и жопа начала ныть от постоянных прыжков по колдобинам, где могла спрятаться средних размеров тёлка. Как ни странно, но не Хлоя, не Джессип до сих пор не сказали ни слова жалобы. Разве что граф вполголоса ругался по благородному, а королева поминала 'проклятых растратчиков', которыми займётся, как только вернётся обратно.
  Ага, как же! Думаю, сразу же после возвращения, она забудет и это непотребство и Черепов.
  Леса вдоль тракта тянулись хорошие, густые. Когда пацаны отстреляются и начнут сваливать, хрен их смогут поймать в таких-то дебрях. Но один чёрт я продолжал волноваться: мало ли, чего ещё эти гады могут устроить. А, кстати, про это же спросить можно!
  Я пришпорил Чёрта и приблизился к нашей сладкой парочке. А вот реально, любопытно: потрахивает блондинчик Её величие али нет? Может у них, как называет Хорёк - 'высокая любовь', уж не знаю, что энто такое. Каких-то особливых взглядов или прижиманий я не замечал, а ежели подумать - люди они взрослые сурьёзные, могут и без детства в жопе обойтись.
  - Ты чего-то хотел. Крест? - спросила Хлоя, как только я пристроился рядом. Чегой-то Её величие смотрелось хуже, чем даже утром: под глазами почернело, а физия вся серая стала. Впрочем, да, дорога, мать её туды.
  - Я вот о чём полюбопытствовать хотел. Парень тот, что болт арбалетный словил, он как все? Ну типа они все могут стрелы ловить? И чего ишшо способны сотворить? Я же должен знать, какого дерьма ожидать, коли рубиться доведётся.
  - Крест, ты способен общаться, не хотя бы с нами, без этих твоих грязных словечек? - Джессип на рожу - ну чисто тебе сожрал живую лягушку без соли. - И я решительно не понимаю, о какой ловле стрел ты говоришь вообще. Это - невозможно!
  - Я не совсем уверена, ибо видела лишь мельком, - Хлоя вытащила из одежды блестящую бутылочку и поднесла к носу, - но когда Крест выстрелил, лорд Варрас поймал стрелу рукой.
  - Бред! - Джессип засмеялся, но как-то рвано и нервно. - Как это? Пару раз я видел, как отбивают стрелы, но - пущенные издалека и уже на излёте. А тут -в упор, из арбалета? Предполагаю, что всё дело в плохом освещении и стрела просто пролетела мимо. Всё же стрельба одной рукой...
  - Эй, за себя базарь! - озлился я. - Ни хрена я не промахнулся, ясно? Могу твою дурную башку с первого раза продырявить!
  Джессип побелел и схватился за рукоять меча. Карась и Таракан спокойно сняли арбалеты с крепежа и взвели пружины. Зануда, удерживая коня ногами, достал два длинных ножа. Думаю, блондинчик не успел бы вытащить свою железяку даже до середины. Это понимали все, в том числе и белый от злости Джессип. Но граф продолжал тащит наружу меч. Упрямый. Мне такие нравятся.
  - Спокойно, - повысила голос Хлоя. - Крест, угомони своих людей, пусть успокоятся.
  -А я чё, волновался? - хмыкнул Карась, а Таракан гыгыкнулю
  - Думаю, что всё вы отчасти правы, - Её величие бросила на графа недовольный взгляд и тот с досадой оставил оружие в покое. - Просто предполагаю, что в силу определённых причин, мятежники обрели некие особенности, которые позволяют им совершать деяния, неподвластные обычным людям.
  Мудрено, но до меня дошло.
  - Колдовство? - Хлоя кивнула, а Джессип почему-то пригорюнился. - А с нами так никак нельзя? Ты ж тоже, вроде чегой-то умеешь?
  - Магия, которой я владею, лежит несколько в иной плоскости. В общем, именно такие вещи я делать не способна. И кроме того, для меня сейчас крайне нежелательно высвобождать мощные магические потоки...То есть, желательно, если есть необходимость, использовать малые силы.
  - Короче, как колдунья ты так себя, да? - уточнил я. Не, ну никто и не требует, чтобы королева пускала столбы огня, да сгущала мороз...Хотя очень пригодилось бы.
  Хлоя нахмурилась. Открыла рот, точно собиралась что-то сказать и закрыла. Подумала, морща лоб и наконец выдала:
  - Если я произведу мощное заклинание, это даст возможность врагу меня выследить. Тогда, Крест, все твои хитрости пойдут насмарку.
  - Понятно, - я пожал плечами. - Не, жалко, конечно.
  - Кроме того, если бы Хл....Её величество использовала Центральные Потоки, - Джессип криво ухмылялся. - Какой бы ей прок был от вашей банды? Думаю, Крест, в этом случае вороны уже клевали бы твои глаза.
  - Подавились бы, - проворчал я. - Лады, с энтим всё. И всё ж таки, чего нам ишшо ожидать от твоих бывших? Ну с ихними новыми силами?
  - Если честно - просто не знаю, - вроде не врала, но всё одно - через слово запиналась. - Крест, я бы на твоём месте готовилась к любой неприятности. Ну вот только представь, что противник способен бегать быстрее лошади, запросто прыгнуть выше твоего роста и сломать за один удар толстенное дерево.
  - Не преувеличиваешь? - кажется, слегка охренел даже Джессип, а уж он то должен знать своих корешей. Сама знаешь, прежде таких вещей мы за Подчинившимися не замечали. Да и не могут изменения наступить так быстро!
  - Ты опять? - в голосе Её величия звучала злость. - Это - не обычные Подчинившиеся, которых насильно вгоняют в чуждую форму, а добровольцы. Плюс их физическая форма, воинская подготовка и зачатки магических способностей - прими это всё во внимание.
  - И всё же мне кажется. что ты излишне преувеличиваешь опасность, - Джессип продолжал упираться. Я же говорю - упрямый сукин сын. - Да и подумай, с теми, кого ты обрисовала этим дешёвым горлорезам просто не справиться, а значит ты - обречена.
  - Эй, язык придержи! - огрызнулся я. Пусть вся их болтовня шибко мудрёная, но ругань про себя я способен различить. - Эй, Величие, скажи: ежели они на такие штуки способны, чего ж тогда в Шамусе через речку просто не прыгнули? Нам бы тогда точно - кранты!
  - Бегущая вода, - тут королева точно знала, о чём болтает, поэтому чесала без остановок. - Новые силы накладывают на их носителей ряд ограничений...Я не слишком сложно излагаю?
  - Не, ну как ты вовремя спросила! - хрюкнул я. - Ишшо б завтра такое завернула. Да не, самое главное-то до меня доходит, чай башка не совсем отбитая. Валяй дальше.
  Блондинчик подмигнул Хлое и хихикнул. Глыба, ехавший по другую сторону от королевы глядел на нас так, будто мы по-заморски чесали. Вот у него да, с башкой совсем хреново. А ну как, когда тебе кусок упавшей стены шлем плющит натурально в блин! Тут забудешь, как срать правильно.
  - В общем, имеются определённые вещи, которые могут отчасти задержать наших преследователей. К таким точно относится быстро бегущая вода, в виде рек или ручьёв.
  - Как упырёв штоль? - подал голос Таракан и я показал ему кулак. - Чегой ты?
  - А ну не смей своим рылом лезть, когда Её величие базарит! - рявкнул я. - Али тебя, дурня, не учили, как с благородными тёрки правильно тереть?
  Таракан выпучил глаза, а Хлоя внезапно начала хохотать, да так, что даже слезу пустила. Глыба сообразил, что тут всё очень мутно и отвернул башу. Правильно, пущай за птичками следит, чтоб на затылок не нагадили.
  - Крест, ты хоть понимаешь, будь мы сейчас во дворце, тебе бы уже твою наглую голову? - отсмеявшись, сказала Хлоя. - Нет, если ты всё же попадёшь ко мне в гости, я постараюсь, чтобы тебя никто не трогал. Давно я так не смеялась.
  - Обращайся, - буркнул я. Эт чего, она меня за шута держит? Бывало такое...
  Давно уже, меня совсем сопливым пацанёнком, поймали, обрядили в цветастую рванину, после нацепили железы на ногу и принялись стегать плёткой. Чтобы я, значится, танцевал. А для пущего смеху, пустили ко мне в загон голодных псов. Так я и катался промеж клацающих зубов и отхватывал кнутом вместе с воющими собаками. А чё, смешно же вышло - народ ржал, аж животики надрывал и бросал в нас костями.
  Ну, хоть покормили после и то ладно.
  - Вампиры, насколько мне известно, существуют лишь в древних легендах и сказках, - Хлоя вытерла глаза платком. Да сколько у неё энтого добра? И нахрена человеку столько резаных кусков материи, для такой ерунды? Нос тереть, глаза...Рукава тебе на что? - Поэтому ничего не могу сказать о сходствах и отличиях. Но в данном случае это работает: то есть реки они способны пересекать, но лишь при помощи мостов или лодок. И вроде как их ещё способна ослабить пыльник-трава.
  - Не, ну точно - упыри! - вновь влез Таракан и я отпустил дураку полновесную оплеуху. - Да погоди ты! У меня бабака травница была, всё болтала, типа энтот самый пыльник самое то супротив чертей всяких и прочей нечисти. Ежели рассадить около дома, ни одна дрянь к тебе на залезет.
  - Чепуха какая, - отмахнулся блондинчик. - Обычная трава - придорожный сорняк.
  - Тут не прав. Все магические силы имеют природные корни, - Хлоя чесала, точно читала откуда. - Огонь, вода, воздух и земля - вот основа любой магии. Только корни скрыты, и мы способны видеть лишь верхушку - ту самую магию. Поэтому, ничего удивительного в том, что обычная трава, растущая на земле, обладает свойствами, нейтрализующими волшебство.
  - Хорош! - я выдохнул и поднял руки вверх. - Одно понял: ежели хотим бодаться на равных, нужно засесть куда-то на остров посреди реки, закидаться пыльником и ждать энтих, твоих.
  - Из пыльника ишшо самогонку гонют, - пискнул Карась и облизнулся. - Горький, но шибает зараза, что надо!
  - Кому чего, - да, самогону бы не мешало хлопнуть, опосля таких сурьёзных бесед. - Значится, нагоним хоч бы браги, по-быстрому, зальёмся по самые уши и сам чёрт нам не страшен!
  Пацаны принялись ржать, а я ехал и всё кумекал, что за словечко такое сказал Джессип. 'Подчинившиеся' - энто как? Кому они там подчиняются? Да ишшо и добровольно, как я понял. И Её величие, как про это базарить принялись, шибко быстро съехала на другое, значит тереть про энто не желает. То есть спрашивать смысла нет. Лады, подождём, когда-нибудь всё выплывет наружу.
  Прискакал Рвач и сообщил, что в полулиге впереди, от тракта отходит вправо широкая прогалина. По ходу кто-то очень давно хотел строить дорогу, деревья порубал, плиты накидал и сгинул без вести. Сколько раз тут ездили, аж в заднице свербело, рвануть по просеке, да глянуть, в натуре, куда она выходит. Ну, в смысле, таки к мосту или нет.
  И завсегда что-то мешало. То нужно было гнать куда-то по контракту, то драпать от солдат, а то и просто вспоминались всякие байки, типа, кто свернул здесь с тракта - пропал без остатка. Понапридумывали всякого. Вроде как древний мост весь уставлен шибеницами, а они - живые. Едешь такой мимо, а она тебя - хвать петлёй за шею и хана! Болтали про забытый погост, откуда вылазят мертвяки и тащут путников в ямы. Короче, дохрена всякой глупости. Но люди тут в натуре пропадали.
  - Свертаем, - скомандовал я и для пущей уверенности махнул рукой. - Рогатый, Зуб, а ну - дуйте вперёд, разнюхайте, что там за дорога. Оружие держите напоготове и чуть что, сразу чешите назад.
  - Что-то не так? - встревоженно спросила Хлоя. - Крест, ты сейчас кажешься каким-то неуверенным.
  Я почесал в затылке и таки пересказал Хлое все байки, которые слышал про здешние места. Её величие нахмурилось и принялось о чём-то шептаться с графом.
  Я же взвёл арбалет, развязал сумку и проверил, как ходит меч в ножнах. По загривку побежали холодные мураши - дурной знак, жди беды. И эти чёртовы деревья, по обе стороны просеки казалось начали по чуть подступать всё ближе, протягивая вперёд когтистые лапы. Обернувшись я увидел, что Шаман и Хорёк подъехали ближе и вовсю вертят головами. А. страшно вам, говнюки!
  Одно могу сказать хорошее: дорогу тут взаправду успели построить и получилось неплохо, хоть и очень давно. Каменные плиты почти ушли в землю и поверх них вовсю росла какая-то чёрная, по виду - колючая, мерзопакость. Такой тут вообще поросло всё и лишь изредка попадалась обычная зелёная трава.
  Прискакал Зуб и рассказал, что впереди лес кончается и начинается болото. Но дорога вроде как идёт дальше и даже можно нормально ехать.
  - Леса нет? - переспросил я. - А ну, дыхни. Как это, нет? Какое нахрен болото?
  - Такое, обычное, - обиделся Зуб. - Ща сам увидишь.
  И точно, стоило нам проехать треть лиги и деревья кончились, да так резко, точно по лесу кто-то рубанул топором. По обе стороны от дороги зазеленели мутные лужи. Между ними - чёрные колючки. Точно - болото, мать бы его! И уходит не пойми куда - над грязной зелёной водой плыли серые космы густого тумана. Сквозь него различались только какие-то непонятные покосившиеся камни. Куда идёт дальше дорога я тоже не видел из-за проклятого марева.
  Мне такое дерьмо не понравилось. Совсем. Одно дело, когда ты в любой момент можешь свернуть и спрятаться в зарослях и совсем другое, когда тебе приходится чесать только вперёд. А ежели нам на хвост кто-то сядет? А впереди, скажем, нет никакого моста, а токмо опять же болото? Да и опять же, вот потеряем кучу времени, а опосля придётся возвращаться на тракт и что?
  Не, так не пойдёт!
  - Зуб, зови Рогатого, - в сердцах я плюнул в мутную воду. - Вертаемся.
  - Крест, ты что, не знал, куда едешь? - Джессип выглядел удивлённым. - Попросил бы у меня карту...
  - У тебя на карте тут - лес, - прошипел я. - Не веришь, достань и погляди. На всех, мать его, картах тут - лес.
  Подъехали Зуб и Рогатый. Все глядели как-то пришибленно. Может из-за этой смрадной сырости. Я было хотел пошутить про жопу, в которую лучше не залазить слишком глубоко, но не успел. Прискакал Хорёк, испуганный, аж глаза на лоб лезут.
  - Крест! - он закашлялся. - Там за нами, по дороге, лезут энти, чёрные такие! Как тот, которого ухайдакали утром. Много!
  
  
   9.
  
  
  Главное в жизни наёмника чё? Кто грит - фарт, кто грит - как следует набить руку, а кто - подобрать правильных пацанов: чтоб все при деле. А я вот думаю не так. Главное - вовремя скумекать, когда с тобой хочет потолковать твоя задница и сообразить, чего она от тебя хочет. Не сообразишь и оторвут советчика по самое не балуй.
  Эт я к чему? Когда Хорь задвинул хрень про чёрных тварюк на дороге, по уму было бы проверить, не привиделось ли чего коротышке и ежели не привиделось, могём ли мы стать супротив энтой мерзопакости.
  Но жопа чётко сказала: бежать.
  - Валим! - Джессип обернулся и выпучил глаза. Я скорчил самую зверскую морду, какую смог и завопил во весь голос. - Валим, мать вашу!
  Граф пожал плечами и вполсилы, словно нехотя, пришпорил своего конька. Хлоя, та врезала рыжему, что есть королевской дури и тот рванул, точно ему хвост подпалили. Глыба, в силу побитой башки, всегда старался исполнять приказы слово в слово, поэтому от Её величия не отставал ни на шаг. Остальные пацаны тоже как следует наподдали своим одрам и начали мало-помалу пропадать в сером мареве. Правда, Таракан-таки обернулся и придержал скалящего зубы коня.
  - Крест, ты чё?
  - Вали, да пошустрее, - я зарядил арбалет и взял запасной болт в ту руку, которой держал поводья Чёрта. - Живо, говорю!
  Таракан буркнул что-то неразборчивое и пропал следом за остальными. Я же всматривался в туман, ожидая появления чёрных гадов. Там, где дорога выходила из леса, серые облака не казались такими густыми, как везде и я наделся увидеть демонов, прежде чем они заметят меня.
  Так и вышло. Но сначала мне почудилось, будто туман как-то странно сгустился и пошёл волнами. Потом в нос ударила плотная вонь, типа той, что сворачивает нос около свинарников да козлятников. И только после из лесу выбрались те самые чёрные твари. Цельное, мать их, стадо! Они хрюкали, визжали, гавкали и выли. Короче, ежели бы свинюки снюхались с псами, то оно выглядело бы где-то наподобие.
  Но выглядели гады жутковато. Наросты на башке развернулись, и вся энта фигня с костяными шипами походила на здоровенную чёрную ладонь, с здоровенными когтями на концах длинных пальцев. И ладошка энта, пока тварюки мчались ко мне, то сжималась, то разжималась. Когда разжималась, я видел в середине пасть с большим белами зубами. Глаз вообще не заметил.
  Демоны или чё оно такое, усекли меня, потому как лай и визг стали много сильнее. Кроме того, твари прибавили в ходе. Кое кто от усердия улетел с дороги и плюхнулся в трясину. То ли плавать не умели, то ли ещё чего, но пропадали сразу, даже не хрюкнув.
  Тут я принялся за дело. Эт когда шмаляешь из арбалета, быстро перезаряжаешь и опять пуляешь. Промахнуться по эдакой-то толпе просто невозможно, арбалет у меня мощный и шмалять из него я умею. Если бы ещё Чёрт всё не поднимался на дыбы, дурень придурошный! Причём косил, балбес, куда-то в болото, вроде тварей на дороге и не было вовсе.
  Я успел выпустить пару десятков болтов и понял, что могу и не успеть. Шмальнул последний раз, выцелив пасть ближайшей твари. Даже не увидел, попал или нет и врезал Черту пятками по рёбрам. Конь рванул с такой скорость, что я чуть не вылетел из седла. Вот хохма бы вышла!
  Собственно, чего я задержался? Мой чёрный самый резвый из всего отряда и соревноваться с ним могла бы разве коняка графа, да рыжий Хлои.
  Хрюканье и лай быстро остальись за спиной, но долго так гнать я, понятное дело, не мог. Мало того, что понапрасну загоню Чёрта, так ещё и чёртов туман из-за которого ни хрена не видать. А вдруг дорога вильнёт, и я на полном ходу улечу в трясину? И хрюкнуть не успею, прям, как те твари.
  Когда звуки за спиной полностью утихли, я потянул за поводья и оглянулся. Вроде тихо. Посмотрел по сторонам: та же непроглядная муть, в которой видать только тени покосившихся высоких камней. А может - деревьев, без листьев, дьявол его разберёт. Снова послышались визги и лай. Ага, мои новые кореша догоняют. Не. Я пока с вами больше встречаться не хочу. Уж больно вы все смердячие!
  Я средним ходом погнал вперёд, раздумывая, откуда тут могло взяться такое здоровенное болото. И почему про него никто ничего не знает. Ну, хоч из тех болтунов, что тёрли про мост, да про погост. Прошлись бы да поглядели. Не, так-то оно всё понятно: шаболдались тут по ночи, да ещё и бухие в сиську, забрели в трясину да потонули к чертям собачьим - вот и вся недолга. А понапридумывали! Мертвяки, вишь, в могилы тянут.
  Впереди послышались голоса. Через туман хреново слышно, не разобрать. Не, понятное дело, энто должны быть наши, но на всякий случай я зарядил арбалет. Не помешает, как бы оно не сложилось.
  Через серую мряку проявились размытые тени. Сначала показалось, будто их до чёртиков много. Ан нет, туман балует. И теперь чётко слышу: наши базарят.
  - Думаю, или его настигли и Крест уже покойник, - тихий голос Джессипа. - Или он остался жив и скоро нас догонит. Посему не считаю нужным кого-то ожидать. Тем более, в таких обстоятельствах
  - Мы дале без командира - ни шагу, - о, Хорёк голос подаёт! И правильно подаёт. - Хочите, скачите сами.
  - Джес, - это - Хлоя. - Пока нам не угрожает опасность, а столь густой туман способен вызвать дезориентацию. Мы же потеряем друг друга!
  - Энто где тут теряться-то? - я подъехал ближе и все с перепугу чуть не рванули прочь. - Да я, энто, я. Как можно потеряться на дороге посреди болота?
  - Дык энто, ежели дорога одна, - Рогаты показал рукой. - А вот ежели их тут две?
   И точно, дорога раздваивалась и оба её рукава одинаково исчезали в тумане. Хреново. И так непонятно, куда едем, а теперь - непонятно вдвойне. Ежели имелось бы время, я послал бы пацанов разведать. Но так, как сейчас...Я опять различил отдалённое хрюканье. Пока станем заниматься разведкой, нас тут и слопают.
  - Куда? - спросил Джессип. Кажется, граф не шибко обрадовался моему возвращению.
  - А ты по карте своей погляди, - я вертел башкой, пытаясь сообразить. - Раз умный такой.
  Обе дороги смотрелись одинаково. Старые, погрузившиеся в землю каменные плиты. Повсюду чёрная колючка. Хотя вроде как справа колючки чуток больше. Значит, пользовались раньше и меньше.
  - Налево, - лай стал громче. - И быстрее, пока энти уродцы не подтянулись.
  - Крест, - её величие поджала губы, точно нажралась какой-то кислятины. - Тут что-то не так. Я ощущаю присутствие древней и очень мощной магии. Вот только её характер и направленность...Не могу понять.
  - Энто пришло самое время, - фыркнул я. - Сейчас сядем дружно на жопы и начнём кумекать, в чём дело. Правда, думаю, прежде чем разберёмся, нас всех тут пожрут к чёртовой матери, но то такое. Валим, говорю!
  Магия-шмагия! Терпеть эту дурь не могу. Хорошо хоть, что на самом деле колдовской ерунды не так много, как про это любят чесать языками. И те ведьмы, с которыми мы бодались, всегда предпочитали дать заднего, чем отведать ножа. Не, порчу ессессно наводили, но шибче, чем страдать брюхом, никто из пацанов обычно не попадал.
  Поэтому мне очень не нравились эти уроды из бывшей королевской охраны, которые пущали ледяной дым и светили глазами. И ещё вся непонятность на проклятом болоте - вот она попросту выбешивала. На хвосте болтались чёрные уроды, а тут какое древнее колдунство, мать бы его!
  Не, когда неприятности цепляются на задницу, то сразу кучей, как репей. Короче, дорогу я выбрал не ту. Путь стал много хуже: каменюки ушли так глубоко, что наружу торчали только куски поеденного щербатого булыжника. Колючка стала гуще, да так, что запросто вязала копыта коней и те, через шаг спотыкались. Так недолго и на бок свалиться. А там - трясина. Чёрт!
  И да, вода подступила вплотную к дороге и даже на пути появились болотные лужицы. В них копыта проваливались по самую бабку и приходилось ехать мелким медленным шагом, чтобы кони не переломали ноги. Я сразу предупредил всех олухов: спортят скотину дальше побегут на своих двоих.
  А ещё каменюки, которые прежде просвечивали через туман, подступили вплотную и стало ясно, что энто - чегой-то, вроде статуй, какие ставят над могилами на погосте. Может придумщики ни хрена и не соврали, когда заливали про старое кладбище. Вот только хрен мертвяки, над которыми громоздили этих черноглазых уродцев смогли бы выбраться из грязюки, чтобы нас туда утащить.
  Но ехать под взглядами тёмных дыр на серых плоских рожах стало как-то совсем неуютно. Из-за плывущих мутных облаков тумана всё время казалось, будто идолы ворочают башкой и смотрят вслед. А чуть позже вообще начало чудиться, что гады переговариваются глухими рычащими голосами и подступают всё ближе.
  - Отвянь! - вдруг завизжал Таракан и шмальнул из арбалета куда-то вправо. Зуб подпрыгнул в седле, да так, что едва не шмякнулся на землю.
  - Сдурел? - глухо промычал Глыба. Он, как и раньше, ехал рядом с Хлоей и следил только за королевой.
  - Они собираются нас сожрать! - казалось, ещё чуть и Таракан начнёт орать во всё горло. - Я их слышу. Слышу...Ай!
  'Ай' - энто я отпустил дураку хорошую плюху. Мутные глаза придурка тут же прояснились, и он уставился на меня так, будто увидел в первый раз. Я взял Таракана за ухо и подёргал.
  - Ишшо раз такое учудишь, - сказал я и дёрнул, что есть силы, - жевать станет нечем, понял?
  - Угу, - он кивнул, и его рожа перекосилась. - Крест, чтоб я сдох, в натуре слышу, как энти каменные гады шепчут, что выпьют нашу кровь, а опосля - сожрут.
  - Не то слушаешь, - я ткнул пальцем за спину, откуда уже доносилось близкое хрюканье и лай. - Вот энти шептать ни хрена не станут, а просто сожрут. Едем, мать вашу!
  Дорога вообще превратилась в чёртово грязевое месиво, и кони с рудом перебирали копытами. На каждом копыте налипла здоровенная блестящая гуля. Слышалась тихая ругань, чавканье грязи, тяжёлое дыхание и фырканье замученных животин. Сдаётся мне, что очень скоро придётся узнать: сколько демонов мы смогем изрубить, до того, как нас всех пожрут.
  - Величие, - сказал я, поглядывая назад. - А ты вот, как есть скажи: тебя энта пакость тоже сожрёт, али чего? У нас попик базарил, типа все демоны шибко до женского тела охочие. Так всё ходют и смотрят, как бы спортить девок.
  - Заткнись, идиот! - выдавил бледный Джессип. - Нашёл время для идиотских вопросов.
  - Крест, ты точно дурак? - в пальцах Хлои крутились бусины на тонкой чёрной верёвке. Монахи такими любят щёлкать. - Я же тебе уже говорила: это - не те существа, про которых пишут в религиозных книгах. Это - хищные твари, способные выполнять простейшие приказы того, кто их послал. Предполагаю, что они постараются меня захватить живой, а всех моих защитников - уничтожить.
  - И кто же их послал? - не то, чтобы меня энто так шибко волновало, просто, пока язык мелет, всё проще не думать о приближающейся жопе.
  - Попереду чегой-то чернеется, - подал голос Рогатый. - Какая-то здоровенная хренотень!
  И точно, сквозь серое марево я увидел что-то большое и тёмное, прямо по дороге. Что - непонятно, но энта штука поднималась высоко, как гора. В башке промелькнуло, что токмо горы нам на дороге не хватало. Сейчас воткнёмся в камень и - точно хана.
  И тут дула вроде пошли на лад. Дорога опять стала лучше. Плиты вылезли из-под грязюки и лошади бодрее пошли вперёд, обстукивая комья на копытах о блестящзий1 мокрый камень. Потом по обе стороны пути появилась щербатая, как рот нищего, ограда из покосившихся столбиков. Шепчущие истуканы исчезли, точно и не бывало. Даже туман начал рассеиваться.
  Чёрная громадина впереди мало-помалу начала обращаться в здоровенное тёмное здание с тремя башенками, подпирающими небо. Пока это всё. Что я мог различить. Ну и ещё забор вокруг непонятной постройки. Высокий такой, с острыми пиками поверху и металлическими двустворчатыми воротами.
  Пацаны сразу повеселели, а вот Её величие наоборот. Хмурила свои тонкие бровки, да щёлкала бусинами с такой скоростью, типа пёс хрустит костью. Нащёлкалась и давай шептать в ухо Джессипу. После повернулась и уставилась на меня.
  - Чего? - спросил я. - Вроде ж свезло? Попробуем спрятаться от говна энтого. Ежели чё, так и отбиваться проще, когда сидишь за стенкой.
  - А мне вот не нравятся эти стенки, Крест, - Хлоя покачала головой. - Та самая древня магия, о которой я говорила раньше, здесь ощущается сильнее всего. Не ошибусь, если предположу, что источник волшебства таится где-то внутри этого самого строения. Да и символы на воротах...
  Мы уже подъехали совсем близко, так что стало понятно, какая хренотень зырит на нас с потускневших металлических кругляков, присобаченных на прутья ворот. Ну я бы сказал, что скалящиеся рожи больше напоминали тех демонов, про которых обожают чесать попики. На вид - чисто взаправдашние! Вт-вот клацнут зубами и полезут наружу.
  - Так чё, снаружи остаться? - я оскалился. - Ха! Насмешила.
  По ходу проклятущими воротами последний раз пользовались ещё, когда моя бабка бегала на сеновал. Пришлось спускаться и как следует упираться плечами, чтобы сдвинуть хотя бы одну створку. Жутко раздражал вой демонов, который приближался быстрее, чем двигались ворота. Зуб тихо бормотал: 'Пропадём, пропадём ни за что' и никто супротив не возражал. Наконец воротина с жутким визгом пошла вперёд, но когда получилась щель, достаточная, чтоб пропустить коня, снова стала. В этот раз - намертво.
  - Да и хрен на неё! - я смахнул пот со лба и поглядел в туман. Да, походу гады уже совсем рядом. - Быстрее внутрь.
  Чёрт побери, я таких огроменных замков видел совсем немного! Даже домишко, где жил подохший Бахтолм, смотрелся рядом с этим, как халупа бедняка. И везде, на чёрных стенах - какие-то статуи. Нахрена такую жуть на дом цеплять, а? Чудища с крыльями, как у летучих мышей, большие, малые; все скалят клыки и вытягивают шеи.
  - Нетопыри, - проворчал Джессип, рассматривая монстров и поморщился. - Слыхал про таких. И да, ты права: аура у этого местечка...Хуже - поискать.
  От ворот ко входу в замок вела каменная дорожка. И по обе её стороны, ежели я хоч что-то разумею, какой-то дурак устроил погост. Повсюду - старые треснутые плиты, с какими-то надписями. Одни - совсем в землю ушли, другие - травой заросли. И над всеми - опять же истуканы. И вот, чёрт меня возьми, хрен с ним, с погостом, кто придумал над могилами ставить эту дичь? Может тут прежде жили пришибленные, из тех, что поклоняются дьяволу и целуют жопу козлу, переде тем, как пустить кровь паре младенцев?
  Короче, высокие чёрные идолы, с крыльями, сложенными за спиной. У кого-то четыре лапы, сложенные на груди, у кого-то - гребень на башке, а у кого - рога на лбу и шипы на пузе.
  - Энто у местных от болотных миязмов башка напрочь свернулась, - пробормотал Хорёк и шмыгнул носом. - Я ишшо книжку в университете читал. Те, кто живут рядом с трясиной и нюхают болотный дух, у тех в башке мутится, хуже, чем от сивухи.
  - Не, я лучше браги хлебану, - ответил Карась, испуганно вертя головой. - Чегой-то мне тут совсем не нравится. Стрёмно тут, аж до усрачки!
  - Вперёд пошёл, - угрюмо сказал я. - Ещё успеешь обосраться.
  И тут все наши лошадки принялись натурально чудить. Стоило только зашагать в сторону замка, как они начали упираться, фыркать, дёргать ушами и бить хвостами. Шаман едва не получил копытом в пузо, а Хорёк только в самый последний момент убрал руку от клацнувших зубов своего одра.
  - Животные чувствуют зло, - тих сказала Хлоя, поглаживая своего рыжего по шее. Он, кстати один шёл спокойно. - Поэтому и упираются.
  - Хрена они чуют! - я намотал поводья на кулак, а вторым стукнул Черта по морде. - Пошёл, скотина! Просто надышались энтих самых мазмов, вот и балуют.
  Короче, пришлось хорошо так поднапрячься, чтобы дотащить упрямых тварей к открытым дверям замка. Каменные чудики по обе стороны входа уставились на нас тусклыми плошками глаз. Мускулистые чудища удерживали поднятыми лапами здоровенный каменный брус, на котором чернело что-то похожее на змеюку. А может - надпись, хрен его знает.
  - Странные буквы, - проворчал Джессип, с трудом удерживая своего коня. Тот всё порывался встать на дыбы и плевался пеной.
  - Я такие уже видела, - Хлоя прикрыла глаза. - Давно. Уже не помню, где. Злое письмо. От него у меня мурашки по коже.
  - Вот, кто точно злой, так энто демоны, что сейчас к нам пришелестят, - я дёрнул рукой и потащил Черта внутрь. - Пошёл, дура! Хочешь, чтобы тебя сожрали, гад? Я тебя лучше сам съем.
  В общем, нам всё же удалось завести лошадей в замок и отпинать их подальше от двери. Последним пропыхтел Рвач, едва не башкой, упиравшийся в зад своему пятнистому кривоногому. Стоило Рвачу зайти, как воздух у ворот ограды зарябил, пошёл мутными волнами и нарисовалась стая чёрных хрюкающих монстров. О, демоны добрались. А даже соскучиться не успел.
  - Глыба, Рогатый, помогите, - мы навалились на огромную деревянную створку, и та медленно поползла вперёд. - Тяжёлая, сука! Таракан, ищите что-то, типа засова.
  Место под брус имелось, а вот сам он лежал чуть дальше, разломанный на много кусков. Пока пацаны шустрили, отыскивая нужный предмет, мы успели закрыть обе створки и придерживали дверь плечами. Не, вообще такую хрень можно прошибить только тараном, али магией. Тарана, как я понимаю, у демонов не имелось, а магии их никто не обучал, но ежели засова не будет, то гады просто сшибут нас и пролезут внутрь.
  Карась и Таркан притащили что-то, вроде разломанной лавки. Доска оказалась крепкой, но чересчур широкой и наотрез отказывалась лезть в металлический крепёж. Обливаясь потом, мы пихали деревяшку, а я всё ждал, когда в дверь постучат. Не успеем забить доску - всем хана.
  Деревяшка заскрипела, посыпалась опилками и таки влезла в крепёж. Отдуваясь, я отступил на пару шагов и поглядел по сторонам. Окна имелись и даже много, но все - высоко, так что снаружи не достать. У одного окна, поднявшись по ступеням, стоят Джессип с Хлоей и глядят наружу.
  - Так, не расслабляться, - я сплюнул. - Живо, пробежались и всё разнюхали. Может тут ещё какие входы-выходы имеются. Все закрыть. Шевелите задницами!
  - Крест, - позвала Хлоя. - Пожалуйста, подойди сюда. Посмотришь на кое-что забавное.
  Я снял с седла арбалет и начал подниматься по ступеням. Какая-то площадка, вдоль стены. Чтоб в окна смотреть, походу или - обороняться. В случае чего. Ещё пара лестниц вела выше, к ещё одной площадке. И так - разов десять. Я так думаю, что у каждого окна можно поставить стрелка с луком али арбалетом.
  - Смотри, - Джессип отступил в сторону. - Ничего странного не находишь?
  Я выглянул наружу. Демоны успели пробраться за ворота и теперь куча чёрных уродов медленно шастала между жутких статуй. Слышалось громкое хрюканье и пронзительный лай. Вроде ничего, особо интересного.
  - И чё? - спросил я и подняв арбалет, прицелился. Нормально, ничего не мешает.
  - Они стараются не приближаться к стенам самого замка, - в голосе Хлоя слышалась тревога. - Будто внутри находится нечто, чего они очень боятся. Крест, пойми - это демоны и вообще-то они ничего не страшатся.
  
  
   10.
  
  
  Обкатывая слова Её величия от уха до уха, я ещё разок глянул в окно. Демоны мало-помалу залегали на землю, как это делают собаки али волки, окружившие добычу. Мать его, как же много этой дряни прискакало, чтобы нас всех пустить на лоскуты! Не все поместились во дворе, а тех что за воротами я видел хреново: мешал туман, но и и там их было - черным черно.
  И чёрт меня побери, Хлоя оказалась права. Когда вся эта пакость улеглась на свои пузья, я заметил чёткую полосу, шагах в тридцати от входа в замок. Приблизиться хоть на шаг ближе не решилась ни единая уродская зараза.
  - Зря, выходит, с дверью сношались, - буркнул я. - Эй, Зуб, топай сюда.
  Когда боец приблизился, я ткунул пальцем за окно.
  - Стой тут и смотри за энтими засранцами. Ежели они надумают зайти в гости, али вдруг свалить - свисти без промедления.
  - А чо, могут салить? - с надеждой спросил Зуб, и я ткнул ему под нос кукиш. Вечно энтот надеется на халяву.
  Ладно. Демоны демонами, но и осмотреться не мешало бы. Поглядеть, куда нас занесло и разобраться, от чего у демонов приключился понос. Может и нам самое время обгадиться жидким?
  Ну, сейчас мы оказались в огроменном зале, потолка которого я не видел, потому как он пропадал в темноте. Да и вообще, тут оказалось не шибко светло, как для такого количества окон. Странно, свет из них падал рядом и уже в десятке шагов начиналась сумеречь, а дальняя часть зала пряталась в темноте.
  Сверху я рассмотрел что-то большое блестящее, типа паука, растопырившего лапы. Сдаётся мне - энто чегой-то вроде большущего светильника. Видал я уже такие в домах богатеев да в церквях. Свечек туда пхают, мама не горюй! Как по мне, хватило бы на цельный посёлок.
  Не знаю, что там пряталось в темноте, но то, что я видел, казалось пустым. Ну ежели только не считать кусков дерева разной величины, которые валялись на полу. Возможно, когда-то всё это было стульями, столами и шкафами, а после всё порубали, поломали и вроде, даже пытались поджечь. Между мусором я различил на полу вполне себе знакомые пятна. Кровь, но не так много, сколько можно ожидать при серьёзном замесе.
  Сжимая в руках арбалет, я медленно спустился по противно визжащим ступеням и прошёлся по грязному полу, попутно пиная куски дерева. А чо, деревяшек вполне достаточно, чтобы соорудить неплохой костерок. Нужно приказать пацанам, чтобы занялись делом. Ежели тут придётся задержаться, неплохо бы на ночь развести огонь. Тепло, да и веселее, чем в проклятущей темноте.
  Хлоя остановилась рядом и прищурившись, уставилась куда-то вверх. Её величие морщилось, крутило носом и хмурило бровки. А бусину, крутящиеся в пальцах уже начали доставать энтим своим: 'Щёлк, щёлк'. Не, королева-то успокаивается, ей хорошо, а мы тут, между прочим, все на психах! А ежели я сейчас начну сморкаться через раз, как оно, а?
  Глыба, который не пошёл вместе со всеми, отлепился от стены и стал за спиной королевы. Так и продолжит за ней таскаться, пока я не отдам другой приказ. Эт он, конечно, молодец. Тупой, но молодец.
  - Твой, энтот, не думает спускаться? - я кивнул на Джессипа, который продолжал стоять у окна рядом с Зубом. - А вдруг тебе тут кирдык придёт? Вы ж оба чуете какую-то гадость.
  - Да, но пока она вроде бы дремлет, - Хлоя видать приметила, как меня косит от её щёлков и со вздохом спрятала бусины. - И это, надо тебе сказать, не очень хорошо. Если бы здешняя сила открыто проявила себя, я смогла бы понять, в чём её суть и как от неё защититься. А так...Крест, давай пройдёмся, посмотрим, что тут есть вообще. Возможно, во время осмотра, какая-нибудь мелочь сможет натолкнуть меня на нечто определённое.
  - Чего уж там, - я пожал плечами. - Давненько не приходилось гулять со смазливыми бабами. Впрочем, обычно я в такие дыры их не вожу. Энто вона с тобой не шибко задалось.
  - Крест, вообще-то я - твоя королева, - Хлоя медленно шагала вперёд. - Когда ты уже вдолбишь эту простую мысль в свою тупую голову? Королева, а не какая-то смазливая женщина.
  - Дык, с обычной бабой я бы так и не разговаривал, - я обратил внимание, что все кони сгрудились в одну кучу и отступили к самой стене. Оно и лучше, не доведётся их искать хрен пойми где. А вообще, нужно к ним кого-то приставить. - Глыба, хорош за нами тенью таскаться. Топай к конякам и следи, чтобы никуда не разбежались.
  - Хорошо, - здоровяк кивнул и потопал к лошадям.
  - Просто интересно, как ты вообще разговариваешь со своими женщинами? - королева так же медленно шла вперёд и внимательно смотрела под ноги. Там, под грязью и обломками виднелись продолговатые каменные плиты со стёршимся рисунком. Что-то, вроде полумесяца. - А главное - о чём? Скажу честно, твоя речь и словарный запас не сильно впечатляют.
  - Так нежто бабам поболтать с мужиком надо? - я ухмыльнулся. - Так, самое чуть. Скажешь, что у ей жопа красивая да сиськи здоровые - она и поплыла. А ишшо меня один певун научил заливать за глаза, типа туда луна упала и утопла. Ну и про губья, которые, как ягоды утром. От эдакого они вообще млеют.
  - Романтик! - Хлоя фыркнула. - Со стихами, я предполагаю, ты не дружишь от слова - совсем.
  - А оно им надо? - из мрака вылепилась гладкая чёрная стена. На ней я заметил остатки крепежа светильников и картну, за каким-то чёртом повёрнутую изнанкой наружу. - Энто для всяких дрищей городских, у которых денег нет и которые на рожу не вышли. А я - мужик видный, пусть и морда чуток покоцанная.
  - Ну да, определённый шарм имеется, - кажется, Её величие опять шутила, но тут я не понял. - А ну, разверни мне это полотно...Ну, картину.
  Это оказалось не шибко просто: чёртова хрень была мало того, что в мой рост, так ещё и в тяжеленной раме. Я едва не уронил хрентень на ногу, зашипел, но удержал и поставил на пол. Только после этого повернул и прислонил к стене.
  - Надо бы что-то, типа факела соорудить, - с досадой сказал я. В сумраке тусклая мазня казалась простым нагромождением пятен.
  Хлоя протянула руку и на её указательном пальце вспыхнул жёлтый шарик. Ах да, всё время забываю, кого мы таскаем за собой! Ладно, хоть какая-то реальная польза от её магических прибамбасов.
  - Портрет, - задумчиво сказала Хлоя и подняла руку выше. - Неплохой мастер, но манера письма мне абсолютно незнакома.
  Короче, я увидел старого бледного мужика, который обернулся в какую-то коричневую хрень, типа пледа или занавески. Наружу торчала только продолговатая сплющенная башка, со впалыми щеками, крючковатым носом и чёрными глазами. Уши - здоровенные, лопоухие, а блестящие волосы зализаны назад.
  Ох и недобро смотрел нарисованный старикан! Так, вроде я у него спёр последний кошель и жену трахнул на глазах. Когда кто-то на меня так зенки пялит, всегда держу нож под рукой.
  - Знакомое лицо. - Её величие тёрла лоб так, словно хотела провертеть в нём дырку. - Почему здесь так много вещей, которые кажутся знакомыми? И почему я никак не могу вспомнить, с чем это связано?
  Королева повела светящимся пальцем вправо, а после - влево. Выглядело одинаково: каменная чёрная стена, металлический крепёж и картины. Все повёрнуты к стене. Не, ну если на всех такие злобные засранцы, то ничего удивительного. И нахрена такое вообще малевать? Лучше бы нарисовали сисястых баб. У говнюка Бахтолма такие в замке висели. Там ещё за ними носились рогатые черти и волокли в кусты.
  Впрочем, ежели ещё вспомнить статуи перед входом...
  - А знаешь, что самое странное, Крест? - Хлоя притушила свой огонёк и уставилась на меня. В сумраке лицо королевы казалось неподвижной маской. - Я, как королева Вазерома и вообще, образованный человек, должна знать всё о странном замке таких размеров, который какие-то оригиналы выстроили посреди болота.
  - А ты про него ни хрена не знаешь, - закончил я. - Ну, вот теперь и узнала. Легче стало? Пошли дальше, посмотрим, что тут ишшо имеется.
  В этот момент прискакал Хорь и сообщил, что они с Рогатым нашли что-то интересное. Ну ежели мелкая пакость такое базарит, значит в натуре нарыли какую-ту непонятку. Кроме того, у Хорька оказался самодельный факел из длинной палки и куска тряпки. Как с видимым сожалением сообщил коротышка, пришлось истратить полбутылки отличной сивухи.
  На другой стороне зала я заметил огонёк. Ещё один факел. Молодцы пацаны, быстро сориентировались. Сейчас поглядим, что там раскопал Рогатый и соорудим костёр. Меня от этого сумрака уже в одном месте свербит. Всё время чудится, будто какая-то тихо сопящая фигня шагает то слева, то справа и через плечо заглядывает.
  Вот и Хорь, пока вёл нас беспрерывно вертел башкой и тёр лапкой загривок. Хорошо, хоть за арбалет не хватался, как всегда, когда начинает психовать.
  Свет факела выхватил из темноты кучу каких-то непонятных обломков. Они лежали прямиком на нашем пути и больше всего смахивали на куски каменных гробов. Такие можно найти в склепах, где богатеи хранят своих жмуров. Да, приходилось обчищать и такое. Мертвякам золото ни к чему, а живым ещё очень даже может пригодиться.
  - Это же - саркофаги! - в голосе Её величия звучало изумление. Она подошла ближе и остановилась над грудой камней. - Откуда здесь, так далеко от...Нельзя ли посветить?
  - Хорь, - я кивнул, и коротышка послушно поднёс факел к разломанным гробам. Судя по роже Хорька, показывать он собирался что-то другое. - Сарко - что? Это же - просто гробы.
  - Не совсем, хоть и выполняли схожую функцию, - Хлоя глубоко задумалась. Потом протянула руку и потёрла ближайший обломок. Кажется, на камне было что-то намалёвано. - Такие усыпальницы использовали далеко отсюда, в одной жаркой стране. Поговаривают, что тамошние чародеи практиковали особое чёрное колдовство, в попытке обрести бессмертие. Это сопровождалось такими жуткими и кровавыми ритуалами, что народ восстал и уничтожил колунов. Но всё это происходило очень давно и очень далеко. И вдруг я вижу саркофаги посреди Вазерома! Глупость какая-то.
  - Ты ж сама чесала про какую-то древнюю магию, - напомнил я. Пусть я не всё соображаю, но на память не жалуюсь. - Может энто она и есть?
  - Не хотелось бы, - Хлоя поднялась и отряхнула руки. - Уж больно она специфична и отлична от того, что я практикую. Боюсь, мне нечего противопоставить именно этим силам.
  - Всё? - нетерпеливо осведомился Хорь. -Пошлите ужо.
  - Коня своего погонять будешь, - я хлопнул проводника по затылку. - Веди.
  Мы обошли кучу колотых гробов, и я заметил куски красной материи, торчащие наружу из каменных ящиков. Ткань вся перемазана засохшей кровью. И не такой уж давней. Ладно, не стану пока говорить.
  Хорь подошёл к открытой двери. Ну, как открытой...сама дверь валялась на полу, разбитая на осколки. Все, как в копоти. Внутри что-то светилось и определённо не факел. Чего там уже Рогатый запалил?
  Это оказалась кухня. Бывал я уже в таких местах. По малолетству доводилось подрабатывать разносчиком дров в одном замке и за пару зим я здорово наел пузо на кусках с хозяйского стола. Потом кто-то из поваров крупно проворовался и свалил всё на мелочь, типа меня. Пришлось очень быстро делать ноги из замка. Одного поварёнка, не успевшего удрать, до смерти засекли плетьми. Не будь раззявой, что тут ещё сказать?
  В главном зале любого замка, где я успел побывать, имелся огромный очаг, где для всяких пирушек готовили что-то здоровенное, типа барана или свиньи. Но обычно у огня просто бухали и спали по вечерам. На кухне же имелись печи, где и готовилась жрачка для дворянских рож. Кроме того, здесь же и спали, потому как кухня и хозяйская спальня через стенку от камина - самые тёплые места во всём замке.
  Так вот, здешние печки выглядели очень странно. Даже не знаю, как в таких и мясо-то нормально приготовить. И ещё энти чудные железки у заслонок. Вроде как они должны засовываться в самый огонь, но ведь в таких крошечных мисках ни фига нормального не приготовишь. И что за непонятная хрень на столе посреди кухни? Круглые стеклянные штуки с длинными носиками и что-то, типа весок, как у менялы.
  Как выяснилось, Рогатый нашёл на стенах масляные светильники и все зажёг, так что внутри стало светло. Но масла видать оставалось на самом дне, так что лампы сильно чадили, а огоньки шипели и норовили погаснуть.
  Сам Рогатый сидел на корточках у дальней, самой здоровенной печки и пытался открыть большую, почти в свой рост, заслонку. Та никак не хотела поддаваться.
  - Это же - лаборатория! - Хлоя подошла к столу и коснулась стеклянного шара. - И похоже, что её использовали не так уж давно.
  - Эй, Рог, ты чего там возишься? - мне очень не нравилась едва ощутимая вонь, которая ощущалась в воздухе. - Заняться нечем?
  - Крест, тут такое дело, - он встал и вытер лоб рукавом. - Я сунулся, глянь - кухня. Ну, ессессно подумал, нать чегой-то поискать пожрать. Полазил по ящикам - ни хрена интересного: сплошь всякие вонючие порошки. Ну их нахрен, ещё траванёшься! А тут прохожу мимо, цап - а печка-то тёплая! И заслонка наглухо закрыта. Точно, себе грю; хозяева куда-то отвалили, а хавку заначили.
  - Пожрать бы оно не мешало, - Хорь потёр живот.
  - Хозяева? - Хлоя прищурилась. - Ты кого-то видел?
  - Да не, - Рогатый пожал плечами. - Не, ну а кто тут ишшо станет жрачку готовить?
  - Едва ли там отыщется пища, - пробормотала королева. - И ещё этот странный запах...
  - Эт точно, - я подошёл к печке и отодвинул Рогатого. - А ну сгинь, доходяга. Никакого от вас проку, только жратву на дерьмо переводите.
  - Крест, там кажется имеется секрет, - Хлоя подошла ближе и наклонилась, рассматривая ручку, в которую я вцепился двумя руками. - Думаю, если в середине нажать, а после провернуть...
  Я напрягся, упёрся ногами и потянул. Заскрежетало, лязгнуло, хрустнуло и я плюхнулся на задницу, едва не отбив ступни тяжеленой железякой. Твою мать, эдакой хренью и от двуручника защититься можно!
  Неприятный запах тут же стал много сильнее, а из открытой печи пахнуло жаром. Что-то стукнуло о пол и покатилось к ногам Хорька. Тот попятился и рожу у него знатно перекосило. Рогатый громко и замысловато выругался. Странно, но Её величие тоже высказалась в том же духе. Правда, немного другими словами.
  Я отбросил заслонку и поглядел внутрь печи. После повернул башку к Рогатому и ухмыльнулся.
  - Эт ты тут пожрать сильно хотел? Вперёд, лопай! Только тут скорее погрызть.
  Короче, внутри оказались человечьи кости. Оно бы ещё можно спутать с звериными, уж больно их тут оказалось много, если бы не черепа. Ну, как-своих-то не признать? Один из костяных кругляков, прежде бывших человечьей башкой, выпал наружу и лежал аккурат у ног Хорька.
  - Куды нас занесло? - Рогатый повернул ко мне бледную рожу. - Они чё тут человечину жрут?
  - А мне почём знать? - я поставил заслонку на место. Вот ещё странно: ни дров, ни углей в печи не имелось, но жар там стоял сильный. - Ты как встретишь кого из местных, сразу спроси. Эй. Величие, а ты чего думаешь?
  - Думаю, первым делом нужно покинуть это проклятое место! - Хлоя прижимала к носу один из своих платков. - Если я задержусь тут ещё хотя бы на мгновение, меня вывернет наизнанку.
  Оно конечно любопытно поглядеть, как блюёт королева Вазерома, но всё же обойдёмся. Тем более, что стоило поставить крышку на место и масляные светляки на стенах принялись гаснуть один за другим, точно их задувало ветром. Появился другой запах, что-то вроде вони залежавшейся пыли и начало холодать. Ещё один порыв ветра набросился на факел Хорька и едва не потушил пламя. В дальнем углу чёртовой кухни что-то начало потрескивать, будто там развлекались крысы.
  - Крест, - внутрь заглянул Карась с кривой палкой, на конце которой пылал огонь, - мы там нашли типа проход вниз. Но оттуда вовсю смердит мертвечиной и дверь вроде как изнутри закрыта. Может там кто зашхерился?
  В этот момент я понял, что в углу, откуда доносился хруст, кто-то стоит. Твою мать, кажется я даже различал пару жёлтых точек в том месте, где должна быть голова. Волосья на теле тут же поднялись дыбом. Не то, чтобы я испугался, но стало знатно не по себе. Я забрал у Хорька факел и высоко поднял над головой. Никого - только тени скачут. Да густые такие, жирные, как живые.
  - Зови всех, - приказал я Карасю. - Скажи, пусть топают ко входу и бегом. Ежели кто там и засел в подземелье - пущая там и сидит. Хрен на них.
  - Крест, - Хлоя убрала платок от лица. - Я ощущаю, что сила, наполняющая этот замок, набирает мощь. И её источник, чем бы он ни был, приближается.
  - Хорь, -я хлопнул коротышку по плечу и он, от неожиданности, пустил газы. - Не бзди, рано ещё. Собирайте все деревяшки, какие только найдёте и тащите к дверям. Нужно сделать запас, чтобы хватило жечь, как можно дольше. И оружие держите под рукой. Чую, ждёт нас веселуха!
  От окна донёсся пронзительный свист. Зуб давал знать, что снаружи тоже происходит какая-то хрень. Едва не бегом я бросился к лестнице и Хлоя - следом. Впрочем, когда я подошёл к Зубу, тот выглядел не испуганным, а скорее удивлённым. А вот блондинчик даже посерел, когда что-то показывал Её величию.
  - Крест, хрень какая-то, - Зуб шмыгнул носом. - Темнеет, типа ночь наступает.
  - Чо? - я выглянул наружу. И точно - небо потемнело и в прорехах между быстро летящими тучами появились звёзды. Вот только и их становилось всё меньше. - Величие, какого хрена происходит? Что за дерьмо?
  - Оно идёт, Крест, - Хлоя покачнулась и Джессип поддержал королеву под локоть. - Оно уже совсем рядом.
  Я опять выглянул наружу. Сумерки стремительно заволакивали двор и в тусклом свете исчезающего дня, демоны поднимались и пятились, исчезая за воротами.
  
   11.
  
  
  Короче, до меня начало доходить, что самая большая жопа к нам подкрадывается совсем не снаружи. За окном темнело, дул холодный ветер, но волосья на загривке вставали от того, что таилось внутри. Я - не какой-то сраный волшебник, типа нашей королевы, но уже и сам начал чуять мерзопакость, которая пряталась где-то в темноте.
  Это, вроде как в тебя какой-то гад целит из лука, а ты не видишь, что за ублюдок пытается проделать в твоей шкуре ненужную дырку. Всю кожу чисто тебе колют иголками, а по спине дерёт холодом так, что загривок дубенеет.
  Короче, сейчас вся эта срань ощущалась намного сильнее.
  Прибежали пацаны и притащили деревяшки. Так много, что получилась куча, на которой вполне реально быка запечь. Хотели тащить ещё, но я их остановил. Внутри всё звенело и тряслось, как всегда, перед боем.
  - Стоим и слушаем, - сказал я. - И да, стрелялки держим наготове.
  - А что такое, Крест? - подал голос Шаман и вытер нос рукавом. Ну с этим всё ясно: он опасность чует только тогда, когда его по башке уже вовсю дубиной шарашат - не раньше. - Энти ж, чёрные, вроде как снаружи все остались?
  - Я сказал: слушать, а значит - заткни хавало и слушай!
  Мы стояли, таращились в темноту зала и слушали. То ли крыша начала ехать от напряга, то ли темнота в натуре становилась всё гуще, сейчас больше напоминая колодец без дна, куда мы и глядели. И вода в этом сраном колодце понемногу прибывала, подступая к нам всё ближе.
  По морде что-то прошлось. Лёгкое, как паутина. Раз, другой, так что я не выдержал и махнул рукой. Ни хрена. Потом подул холодный ветер, да такой вонючий, как будто по пути разворошил кучу могильников. И да, смердело именно мертвечиной. Причём такой, какая пролежала в земле очень долго. Знаю, о чём базарю.
  - Крест, там чегой-то шевелится! - подал голос Зануда и клацнул зубами. - Чегой-то мне как-то очковито.
  - Заткнись! - прошипел я, всматриваясь в чёрный колодец. Поверхность тёмной воды была уже совсем рядом, я точно видел, как она блестит перед самой рожей. Не, оно понятно, что ни хрена такого на самом деле нет, но проклятущие глаза дурили, а следом за ними подтянулись и уши. Послышалось тихое: 'Бульк'.
  - Кто-то идёт, - прошептал Хорь и в тишине его писк показался грохотом.
  Точно! То, что я принял за бульканье, на самом деле оказалось чьими-то шагами. Кто-то быстро прошлёпал в глубине тёмного зала и снова всё затихло. Потом прошлёпало уже ближе. Чёрт возьми, я различил, как кто-то хихикает. Или что это за звук, мать его?
  - Рвач. Таракан, уберите к чертям засов, - скомандовал я. - Карась, Зуб организуйте костёр. Да не бросайте сразу всё, поберегите дрова. Глыба, топай сюда и гони всё стадо.
  М-да, наши лошадки выглядели как-то совсем дерьмово. Они испуганно таращились во мрак и даже не пытались лягаться. Такое чувство, будто испугались до потери сил. Никогда прежде за ними такого не замечал. Особенно у Чёрта. Относительно нормально смотрелся только рыжий Её величия.
  Проклятые деревяшки. Несмотря на то, что выглядели сухими, они напрочь отказывались загораться. Зуб ругался последними словами, а Карась сосредоточенно чиркал кресалом и скрипел зубами. Не помогло даже то, что парни, скрепя сердце, вылили на обломки остатки самогона. Сдаётся, я начал понимать, почему на досках остались только следы от огня. Кто-то до нас уже пытался разжечь костёр и облажался по полной. Дерьмо!
  Но и это оказалось не всеми хорошими новостями.
  - Крест! - Таракан почти визжал. - Ты только глянь на это!
  Тот брус, который мы с таким трудом забивали в крепёж, сросся с металлическими скобами, стал с ними одним целым. А когда пацаны попытались перерубить проклятущую хренотень, та зазвенела, оставляя на оружии зазубрины. Короче, дерьмовое колдовство, как оно есть.
  Я посмотрел на окна: все чересчур узкие. Из таких щелей хорошо шмалять наружу, но в дырку едва ли пролезет даже Хорёк. В общем так, мы оказались наглухо заперты в долбанном замке, где живёт какая-то срань, жрущая людишек и сжигающая их кости в печках. И судя по всему, отсюда ещё никто никогда наружу не выбирался.
  - Карась, продолжай работать. Зуб - сюда, - звуки тихих шагов в темноте стали громче, точно те, кто там веселился, приближались или их стало больше. А может, и так, и так. - Глыба, доставай свой свинорез и стой рядом с Карасём. Рогатый - туда же. Зануда, Хорь и Таракан - лезьте на коней и забирайте все болты, что есть. Ваша забота - шмалять во всё, что полезет к нам из темноты.
  - Во что? - пискнул Хорёк. - Ни хрена же не видать! В кого нам пулять?
  - А я, мля, откуда знаю? - я забросил арбалет на спину и достал меч. - Шаман и Рвач, держитесь рядом с Величием и ни шагу от неё. Эй ты, граф, повеселиться не хочешь? Зуб даю, ща круто будет!
  Блондинчик что-то шепнул в ухо Хлое и потопал к нам, на ходу вынимая меч из ножен. Мы стали так, чтобы случайно не рубануть кого-то из своих, но и перекрыть все подходы. Больше мне ничего в башку не приходило. И судя по тому, что граф молча таращился в темноту, у него с идеями тоже было не шибко радостно. Оставалась одна надежда, что Её величие не даром носит на голове корону и читает умные книжки.
  - Кое с чем могу помочь, - ёлки-моталки, как же меня порадовал этот тихий голос! - Дерево зачаровано против огня, но магия тут простенькая и с ней легко справиться. И ещё, кажется я сообразила, в чём суть здешней силы.
  - Магия крови? - подал голос Джессип, не отрывающий взгляда от хихикающего и топочущего мрака. Да там, судя по всему, насобиралась цельная толпа каких-то уродцев и они здорово веселились. - Какя и предполагал?
  - Да, Джес, иногда ты смотришь глубже и дальше, - я вот ни хрена не понимал, о чём они трут. В темноте зажглись жёлтые точки, очень много. Погасли. - Я не могу противостоять этой силе напрямую, но есть возможность определённым образом зачаровать ваше оружие, так что его эффективность возрастёт.
  Смердело так, будто я ткнулся носом в подмышку гниющего жмура, а от холода мураши танцевали на шкуре пяткосбитень. Жёлтых точек в темноте временами загоралось столько, точно там притаилось целое стадо котов, в мой рост.
  - Ты это, - я взял меч посподручнее, пытаясь догадаться, как же может выглядеть мерзость, таящаяся в темноте. - Давай побыстрее с деревяхами, а? Оружием ужо потом займёшься.
  Королева не ответила, а снова принялась стукать своими бусинами. Кто, из стрелков, не выдержал. Я услышал щелчок и свист летящего болта. Звон от удара обо что-то твёрдое и хихиканье множества мерзких голосов. Со всех сторон, чёрт бы их взял! Нас окружили.
  
  - Эй, завязывайте шмалять хрен пойми куда! Истратите все болты, а после чем пулять? Своими висячками?
  У Карася вроде что-то начало получаться. На паре деревяшек появились крохотные огонёчки, которые медленно, чересчур медленно, мать бы их, соединялись во что-то, похожее на стоящее пламя. Однако, как тут же стало ясно, хозяевам не по нраву пришлось даже такое.
  Из темноты внезапно лапа, длинная и тонкая, точно ветка дерева. Я бы и принял проклятущую хренотень за дрын, ежели бы на конце серой фигни не шевелились взаправдашние пальцы. Штук десять.
  Это дерьмо тут же попыталось вцепиться в волосья Карася. А тот так увлёкся своим чирканьем, чисто тебе пацан, поджигающий сарай наглого жирного соседа. Хорошо, хоть Глыба, даром что дурак дураком и кажется неуклюжим, как боров в летнюю жару, мастак рубиться на опережение.
  Здоровенный меч блеснул отражёнными искрами пламени и кусок лапы с шевелящимися отростками плюхнулся под ноги Карасю. Тот хрюкнул и шлёпнулся на задницу, а из мрака донёсся вой десятка глоток. Некоторые вопили так, точно стояли прямиком перед нами.
  - Что это за дерьмо? - завизжал Карась.
  Я подступил ближе и отвесил ему пинка.
  - Жги, зараза! А не то - шуану в темень, чтоб рассмотрел получше, кто там с тобой хочет познакомиться.
  - Сейчас, - донёсся из-за спины голос Хлои. - Ещё немного и станет полегче.
  Тут Её величие не соврало. Деревяшки занялись, как давно должны были. Очухавшийся Карась принялся нагребать пирамиду из обломков, а Глыба молча тыкал над его головой куда-то в отступающий мрак. Казалось, будто здоровила лупит просто по теням, однако после каждого удара кто-то недовольно сипел, а с меча на пол то ли капало, то ли сыпалось что-то серое.
  Захлопали арбалеты и недовольных воплей заметно прибавилось. Я тоже заметил светящиеся точки рядом с собой и сразу же рубанул. Хрипло заверещало и расстояние между точками стало вполовину больше. Похоже, я кому-то развалил черепушку на две части. Но это не помешало гадине удрать прочь. Да и вообще, хоть мы и рубали нечисть что есть мочи, но как ни странно, пока никого так и не прикончили.
  - Эй, Величие, - крикнул я, продолжая следить за темнотой. - энту дрянь прикончить-то вообще можно? Али мы понапрасну силы тратим?
  - Крест, если ты прекратишь тратить силы, то из тебя мигом выпьют всю кровь, - подал голос Джессип, который, как я заметил, вполне прилично махал своей железякой. - Пока рубишь - живёшь. Ясно?
  - Чего уж тут непонятного, мать его так, - что-то мелькнуло слева и почти наугад, я подцепил быструю тварь, перерубив тонкие, как паучьи, ноги. И чёрт возьми, оказывается я мог видеть серые силуэты, пляшущие вокруг нас. - Карась, годно выходит! Валяй ещё.
  - Сам же грил, не трать дохрена! - прошипел боец, но тем не менее швырнул в огонь новую порцию. Пламя окончательно разгулялось и встало выше моего роста, угрожая мраку острыми жёлтыми языками. Правда смердел огонь чем-то кислым, отчего крутило в носу и жгло глаза.
  Теперь стало ясно: врагов вокруг не просто много, а очень дохрена. Хоть, ежели честно, эти сдувшиеся мешки на тонких длинных ножках не сильно походили на серьёзных противников. Так я думал до того самого момента, пока одна из пакостей не подступила вплотную к Рогатому. Плоская лепёшка на месте башки внезапно распахнулась, превратившись в здоровенную пасть с кучей тонких острых зубов. В глубине этого кошмарного рта крутился плоский, похожий на ремень, язык, который тянулся к шее Рогатого.
  Тот видимо охренел от эдакого страхопудала и только пятился, хлопая зенками. Глыба рубился, стоя к товарищу спиной и ни хрена не видел, так что и помочь никак не мог, а я бы точно не успел. И тут Карась выхватил из костра пылающую деревяшку и сунул её в распахнутую пасть. Чудище заклокотало, что тебе котёл с кашей и вдруг вспыхнуло, почище дров в костре. Монстр рванул прочь, как взаправдашний факел на ножках, столкнулся со своим собратом и подпалил ещё и его.
  Теперь я начал соображать, какого хрена на все деревяшки в зале наложили это чёртово проклятие. Твари горели почище, чем трухлявое дерево в летнюю сушь. Стоило одному пылающему болвану воткнуться в другого и считай, сразу на пару чудищ становилось меньше. А поскольку гадов успело набежать дохрена, то в зале разом стало светло, что тебе на каком-то долбанном карнавале.
  Повсюду горели бегущие, стоящие, лежащие и прыгающие чудища. Теперь я мог хорошо рассмотреть, что зал, куда мы угодили - здоровенный, как один собор, куда меня как-то занесло в столице. Никакой мебели, даже каминов не видать. Только стены с картинами и ещё какая-то фигня в дальнем правом углу. Плохо видно, но похоже на алтарь. А видно дерьмово, даже в ярком свете кучи пылающих монстров. Точно мрак в углу закрывался чем-то, вроде прозрачного щита.
  А те твари, что не успели загореться, торопливо бежали в левый дальний угол. Там тоже имелось кое-что любопытное: большая чёрная дверь. Именно в неё драпали монстры, бросая своих загибающихся дружков.
  - Карась - это ты молодец. - сказал я. - Эт я тебе всенепременно куплю пару пива. Здорово придумал, неча сказать. Величие, чего ж ты не сказала, что это дерьмо огнём нужно?
  - Потому что миньоны тоже были под защитой охранного заклятия, - голос Хлои веселее не стал. Обернувшись я увидел, что Величие почти висит на руках Шамана и Рвача. Однако же продолжает перебирать свои бусины и что-то бормочет под нос. - Тут всё не так просто, Крест. И отвечая на твой первый вопрос: да, их можно уничтожить, но только если добраться до хозяина - того, кто их сотворил или обратил. А пока он жив - они бессмертны.
  - Ну энто ты - зря, - довольно оскалился я, а Глыба пнул ближайшую сгоревшую тварь. Та зашелестела и рассыпалась чёрной пылью. - Вишь, какие бессмертные? Одна сажа осталась.
  - Это - тени, Крест. Они никогда не были живыми, поэтому и умереть не могут. Они просто возвращаются в то состояние, из которого их взяли, чтобы приспособить для службы. Сейчас их целью было проверить, как мы умеем защищаться. Следом придут слуги.
  Я мало чего понял, но то, что дошло, как-то не очень понравилось. Глядя, как весело пылают чудики, я уж решил, типа мы победили. Дальше спокойно посидим у костра, потрындим за жизнь, дождёмся утра и потопаем дальше. А тут, оказывается, ещё кого-то принесёт. И вроде похуже...
  - Подойдите все ко мне, - сказала Хлоя и на время перестала щёлкать. - Сейчас я попытаюсь наделить ваше оружие определёнными свойствами. Не навсегда, но на эту ночь хватит. А большего и не потребуется: мы или вырвемся отсюда, или навсегда здесь останемся.
  - Лучше бы вырваться, - проворчал Рогатый. - А то с бабами, жратвой и выпивкой тут как-то не очень.
  Глыба хихикнул и первым пошёл к королеве. Следом потянулись и остальные, а я задержался, осматривая зал. Тела чудищ догорали и гасли. Мне почудилось, будто из угла с алтарём точно выстреливают чёрные нитки в тлеющие трупы. После каждого такого выстрела, огонь тут же гас и в части зала становилось темнее. Поле мрака становилось больше с каждым мгновением, всё ближе подступая к нам. Потянуло холодом и смрадом. Сильнее, чем прошлый раз.
  Вернулся Глыба, рассматривая свой меч. По лезвию оружия быстро скользили красные огоньки.
  - Красиво? - спросил здоровяк. В его грубом голосе звучала чисто детская радость.
  - Угу, ещё бы работало, как надо, - посмотрим, что там колдует Её величие.
  Хлоя шептала что-то непонятное, потом вела ладонью над мечом и клинок на несколько мгновения становился прозрачным. Потом королева щёлкала по металлу пальцем и тот вновь обретал плоть. Только теперь по стали начинали скользить красные огоньки. Что-то похожее Хлоя проделал и с болтами для арбалетов, так что всё наше оружие получило часть волшебства. Рвач заявил, что ему от этого не по себе, а Шаман ответил, что лично ему не по себе от дерьма, которое лезет из темноты. Тут никто спорить не собирался.
  К тому времени, как Величие обработало наши железяки, все трупы успели догореть и в темноте пылал только костёр. Карась подбросил дровишек и пожалился, дескать шибко надолго этого добра не хватит. Я посоветовал ему как-то крутиться, иначе в огонь полетят тряпки Карася, а сам он будет пугать чудищ своей кочерыжкой.
  Холодало. Смердело. Из темноты доносился глухой треск и какие-то стоны, точно там палачи крутили причиндалы пойманному воришке. Стоны становились всё громче и ближе, но всё, что я мог рассмотреть - бледное голубое пятно. По очертаниям непонятная фигня напоминала огородное пугало. Ну ещё на призрак смахивает, как правильно заметил Рогатый.
  - Зануда, а ну, шмальни в энту дрянь, - приказал я и боец тут же щёлкнул арбалетом.
  Мать его, синее пятно прыгнуло в сторону так проворно, что я едва успел заметить, как это случилось! Понятное дело, болт улетел в никуда. Но стало ясно: пакость-таки боится, что её могут продырявить. А это уже хорошо.
  Синее пятно подобралось ближе, так что теперь я мог рассмотреть эту дрянь, как следует. Карась принялся бормотать какую-ту фигню, типа молитвы. Вечно мои придурки молятся, когда приходит полная жопа или чегой-то от шлюх поймают. Правда, не помогает ни так, ни эдак.
  Синяя хрень точно походила на пугало, но такое, что заставит обгадиться не только ворон, но и тех, кто пользуется парой ног. Скелет, обтянутый синей светящейся шкурой, с жёлтыми глазами на жуткой сморщенной роже. Широкий рот открылся и наружу торчат кривые тонкие зубы. Руки болтаются ниже колен, а жёлтые когти на длинных сухих пальцах чуть не скребут по полу. И ещё эта пакость постоянно завывает, как собака, которой подожгли хвост.
  Когда до твари оставалось шагов десять, она ещё шире распахнула хлебальник и заскулила так, что у меня в ушах начало звенеть. Рогатый, который стоял впереди всех, внезапно попятился и обронив меч, схватился руками за голову. Глыба наклонил башку и принялся ей крутить, точно его бахнули по лбу булавой. Оружие здоровила не бросил, но и защищаться им не пытался, хоть пакость и подошла почти вплотную.
  Вой чудища стал тише, но ощущался почему-то сильнее, аж в животе все кишки проворачивались, а в глазах плясали разноцветные пятна. Карась взвизгнул что-то непонятное и хлопнулся на колени, ткнувшись лбом в пол. Сквозь марево в глазах, я видел, что Джессип застыл, точно долбаный истукан и ещё хавальник открыл, только что слюни не пускал.
  Монстр наклонился над Рогатым, протягивая лапы к шее бойца. С клыков на грудь Рогатого капала мутная зелёная слизь. И ещё, мне то ли почудилось, то ли в натуре, даже костёр стал меньше и как-то отодвинулся от гадины.
  Ноги, мать их так, казались неповоротливыми колодами, когда я делал шаг за шагом. В башке тупо бился вопрос, почему не шмаляют арбалетчики, но понятное дело, повернуться, чтобы посмотреть назад, я просто не мог. Нужно было двигать вперёд непослушное тело и заставлять одеревеневшие руки поднимать меч, для удара.
  Похоже, гадина, успевшая подцепить хрипящего Рогатого за куртку не ждала никаких гостей и сообразила, что дела пошли не так, как хотелось, только в тот момент, когда мой меч воткнулся в её тощую шею. Удар получился так себе, но этого хватило, чтобы чудище прекратило орать и заткнулось.
  Багровый туман в глазах слегка поредел, а ноги и руки перестали трястись. Я выдернул меч из шеи монстра и на пол посыпался какой-то серый песок. Чудище уставилось на меня провалами черепа, в которых крутилось жёлтое пламя и разинуло клыкастый рот.
  - Да ты чё? Хорош! - я размахнулся и рубанул, что есть мочи. - Я такие песняки не шибко люблю.
  Башка урода отлетела прочь и весело закувыркавшись, исчезла в темноте. И тут случилась странная штука: тело твари подпрыгнуло и улетело прочь. Ну, как если бы к заднице гада кто-то привязал длинную верёвку, а теперь за неё потянул изо всех сил.
  - Фух, - сказал я и провёл ладонью по роже. С меня текло так, будто я только из воды вылез. - Вставай, чучело.
  Рогатый закряхтел и начал ворочаться, упираясь руками и ногами в пол. Карась приподнял голову, а Глыба уставился на меня так, словно его недавно разбудили. Джессип захлопнул рот и начал моргать. Крепко их всех зацепило!
  - Вы то какого хрена не стреляли? - вызверился я на арбалетчиков. Те сидели в сёдлах понурых коней и ни одна падла даже не пыталась целиться. - Хотели посмотреть, как нам тут кровь пустят, засранцы?
  - Крест, - Хорь сложил руки на пузе. - Дык, ни хрена же не видать было! Вокруг всё, как в тумане. Шмалять, куда шмалять? Скорее, кого-то из вас бы продырявили.
  - Ладно. - я махнул рукой. - Живы остались и ладненько.
  - Скверное дело, - проворчал блондинчик себе под нос. - Ещё парочка таких...
  - А ты не стой, как столб, - ухмыльнулся я. - Мечом махай и не думай ни о чём.
  - Ну, это для тебя дело привычное, - Джессип недобро покосился в мою сторону. - А тут есть люди с более тонкой душевной организацией.
  Я ему хотел рассказать, что думаю про таких напрочь бесполезных мудаков, но не успел. Стихший было смрад навалился с новой силой и опять подул холодный ветер. Ну, одно хорошо, когда уроды готовились к атаке, то заранее давали о себе знать.
  - Всем приготовиться, - сказал я. - Карась, костёр потухнет - сам тебя пришибу. Глядеть в оба!
  - Они придут сверху, - подала голос Хлоя. Правда едва ли этот шелест походил на голос здоровой бабы, тем более королевы, но всё нужное я услышал. - Сверху...
  И точно, не соврала. Карась подкинул деревяшек и в свесте поднявшегося пламени я заметил шустрые тени над головами. Ежели бы шастали снаружи ночью, это походило бы на низкие тучи. Но какие, нахрен, тучи внутри этого проклятущего замка? И ещё шелест. Чисто тебе летучие мыши спускаются, чтобы в волосьях свить гнездо.
  - Нетопыри! - завопил Шаман. - Ща они нас всех сожрут!
  - Ща я тебя сам сожру, - тени начали спускаться. - Эй, Таракан, вы чё, уснули там? Шмаляйте!
  То ли летучей дряни оказалось так много, что хрен промахнёшься, то ли у пацанов перестали дрожать руки, но каждый пущенный болт угодил куда надо. В пляшущем свете костра, крылатые твари хрюкали, взмахивали крыльями и падали. И опять чертовщина: ни одна из сбитых гадин так и не долетела даже д наших голов. Все рассыпались серой пылью и пропадали.
  А потом уцелевшие добрались до нас и всем стало охренеть, как весело. Ну, ежели энти твари когда-то были людьми, то - самыми уродскими уродами из тех, кого я только встречал. Даже поганые прокажённые не такие мерзостные. Жёлтые гляделки съехались над сплющенным свиным рылом, кривые клыки торчали из лягушачьей пасти, а уши походили на наросты на гнилом бревне. И все гады тянули к нас чёрные лапы с длинными когтями.
  Быстрые уроды! Приходилось крутиться, укорачиваясь от когтей, клыков и ещё какой-то непонятной хрени, вроде хлыста с зазубринами. Хвост, что ли? Правда, сдыхали чудища от одного удара, тут же обращаясь в облако пыли. Не знаю, может, магия Её величия помогала, а может и ещё чего. В общем, никто из пацанов даже особо запыхаться не успел, а те, из крылатых тварей, что уцелели, уже дали дёру и пропали в темноте.
  - Крест, тут это, - подал голос Шаман. - Её величие, вроде, как того, отрубилась. Чего делать-то?
  - Охранять, - Джессип сделал было пару шагов в сторону Хлои, но наткнулся взглядом на мой и остановился. - Куда попылил? Ну вот скажи: нахрен ты ей сейчас там упал? Бесчувственно тело и мои балбесы постерегут, а ты мне здесь сейчас нужен.
  - Никак идеи появились?
  - Типа того, - честно, мне и самому не нравилось придуманное, но другого выхода, по ходу, не имелось. - Я так думаю, ежели мы здесь так и продолжим топтаться, то рано или поздно огребём по полной. Али пришлют побольше энтих завывальщиков, али задавят толпой кого-то, кого не жалко.
  - Так что ты предлагаешь?
  - Терпеть не могу сидеть в обороне, - Рогатый, прислушивавшийся к нашему базару, тихо фыркнул. - Величие, чего там протёрла? Нужно кончать главного. Значит, что? Пойдём, найдём и прикончим.
  - В темноте, в замке, полном чудовищ? - Джессип щурился, но испуга на его роже я не замечал. - Крест, тебе никто никогда не говорил, что ты - безумен?
  - Постоянно, - пацаны начали ржать. - Так ты с нами?
  - Думаю, в одном ты прав: в обороне нам долго не высидеть. Но Хлоя, как мы её оставим?
  - Вот так и оставим. Шаман и Рвач, ежели я вернусь живым, а с башки Величия хоч волосок упадёт, я вас обоих загрызу. Зануда и Карась, остаётесь и охраняете костёр, остальные - со мной. Всем делать факела.
  - А может поболее народу с Её величием оставить? - в голосе Хорька слышалась неподдельная забота о королеве. Ну, может и ещё о ком-то. - Вона чудища какие шастают!
  - Вот и я думаю, - в седельной сумке Чёрта нашёлся кусок полотна, на случай, ежели во мне дырку проделают и её замотать потребуется. Чёрт печально посмотрел на меня и глухо заклекотал. - Спокойно, балбесина. Так вот и думаю, ежели тебя энтим самым чудищам кинуть, может кто-то из них загнётся, подавившись таким трусливым ссыклом?
  У всех кроме Джессипа нашлось, из чего соорудить факел, так что с графом пришлось делиться. После отобрали у Шамана остатки вонючего пойла и смочили намотанное на деревяшки тряпьё. Хорь ещё раз заикнулся, чтобы его оставили и получил под дых от Глыбы. Похоже, мелкий говнюк достал даже терпеливого бугая.
  - Ну чё, все готовы? - пацаны молчали и кашляли, таращась в темноту. - Не? Пофигу, выдвигаемся.
  
  
   12.
  
  
  Чтобы пламя факелов не мешало смотреть, приходилось держать деревяшки высоко над головой. От этого на башку постоянно летела сажа, а рука ныла так, что в плечо отдавало. Впрочем, я надеялся, что шибко далеко топать не придётся, а поэтому можно немного потерпеть.
  И всё-таки, здешняя чёртова темнота не такая, как везде. Как высоко не поднимай огонь, всё одно - видать не дальше, чем на десяток шагов, а дальше - непроглядная темень. И в этой темноте снова пряталась какая-то хренотень.
  Сквозь ругательства пацанов, их тяжёлое дыхание и шарканье сапог, я различал чьи-то лёгкие шаги и тихое цоканье. Так, будто вокруг нас быстро носились волки или крупные собаки. Мы уже дотопали почти до середины зала, а зловредные гады продолжали кружить и не торопились нападать. Иногда я замечал сверкание жёлтых бусин-глаз, но оно пропадало так быстро, что хрен поймёшь: показалось али нет.
  - Глядеть во все стороны! - буркнул я. Хотелось оказаться, как можно дальше от этой задницы и махнуть пару кружек холодного пива. А после - чего-то покрепче и завалить попискивающую бабу на кровать. - Не вечно же они будут топтаться.
  Приходилось шагать, став в круг. Понятно дело, особой скорости это не добавляло, но оголять спины перед врагом - дело точно тухлое. А загибаться никто из наших не спешил. Особливо - Хорёк, который так остервенело махал факелом, точно пытался поджечь смердящий воздух.
  - Гр-ра-рау! - из темноты вылетело большое лохматое тело. И точно, эта дрянь напоминала здоровенного чёрного волка. Распахнулась клыкастая пасть...
  Джессип всадил меч в глотку твари, а мгновением позже Глыба отрубил продолговатую башку. Ещё одно чучело летело прямиком на меня. Ха, на мой меч! Я поймал тварь на клинок и поднатужившись, швырнул над головами. Завизжало и улетело. Ту, что оприходовали блондинчик и здоровила, дёрнули и утащили во мрак, как до этого синий скелет. Таракан и Рогатый на пару пригвоздили к полу ещё одного чёрного волка или что оно вообще, а Хорёк ткнул в тварь факелом. Пылающее тело с воем унеслось прочь.
  - Такое ощущение, будто - это марионетки в кукольном театре, - проворчал граф и зачем-то оглядел свой меч со всех сторон. - Как только становятся бесполезны, так кукловод сразу убирает их прочь. И ты прав, Крест, нужно отыскать кукловода.
  Твари продолжали наворачивать вокруг нас круги и ни черта не давали продвинуться хотя бы на шаг. Хреново! Получилось зарубить ещё четверых и торопливо пробежаться вперёд, пока неподвижные тела волков уносились во мрак. От того места, где мы оставили Величие, доносились истошные вопли. Какого дтявола там происходи? Чертыхаясь, я прищурился в темноту. Ничего не видать. Вернуться назад? Тогда всё - псу под хвост.
  Надо хуч себе не врать; я и сам не понимал, куда нам нужно вообще. Ежели подумать, то все твари пёрли из двери, которая слева. Там, как я понял, раньше было заперто, а значит, все чудища таились за закрытой дверью. И вроде как хозяин всей нечисти должен торчать недалеко от своих слуг. Так какого же хрена меня тянет в тот угол, где я раньше заметил непонятный алтарь за прозрачным щитом? Задница подталкивала именно туда, а наёмник, как я уже говорил, в первую очередь должен прислушиваться к самой умной части своего тела.
  К долбанным волкам присоединились крылатые гады. Вернулись, стало быть. Таракан едва не вознёсся, как нам в своё время обещал один, в драбадан бухой монах. Типа в рай возьмут даже таких грешников, как мы. Я подумал, что Таракан ещё недостаточно грешен и отрубил твари, тащившей бойца, обе руки. Хорёк завопил что-то про чью-то мать и подпрыгнув, проткнул ещё одного летуна.
  Мы сдвинулись вперёд на десяток шагов. А что, ночь длинная, развлечений хватает, куда, мать его, торопиться!
  Впрочем, начало быстро холодать, а вонять так, что Зуба вывернуло под ноги. Следом за ним сблевал и Глыба, вот от кого не ожидал. Блондинчик сипел, скрипел зубами, но держался. Как же гадостно смердит! Да уже и не мертвяками, а вообще не пойми, чем. Как по мне, так нести может из самой преисподней.
  Изо рта вылетали сизые облачка, а пот замерзал на коже и осыпался скрипучими колючками. Хорёк перхал, а Таракан шипел, что больше не вытерпит. Ещё один волк выскочил из темноты, и я тут же рассёк ему башку. Обе половинки завыли на разные голоса и тварь ускакала.
  Впереди, шагах я пяти-семи что-то блестело и переливалось, как будто какой-то гадский паук сплёл паутину из нитей мрака. Шибко красиво, как для меня, звучит, но так и есть.
  - Крест, что мы тут делаем? - хрипел Джессип. - Нам нужно в подземелье, а тут просто какой-то мощный магический артефакт под защитой. Без Хлои нам с ним не справиться. Крест, ты меня вообще слышишь?
  И опять всё тело дубенело, но теперь от жуткого холода. А в башке от дурного запаха мутнело, так что хотелось закрыть рот с носом и бежать прочь со всех ног. Куда угодно и пусть с тобой там делают, что попало, лишь бы подальше отсюда. Вот, как Рогатый, который пошатываясь направился куда-то в темноту.
  - Куда, падло? - я схватил бойца за шкирку и потащил к себе. - Держать строй, засранцы! Подумаешь, немного воняет!
  Хорёк засмеялся и снова принялся давиться кашлем. Крылатая тварь вцепилась в голову Джессипа и попыталась оторвать. Ни хрена, этот говнюк мне ещё нужен! Я схватил пакость за крыло и оторвал, к чертям. Потом - второе. Чудище унеслось, завывая и посыпая пол пылью. Ещё одна дрянь показала уродскую рожу и тут же получила по ней факелом.
  - Спасибо, - Джессип поднял обронённый светильник. - Буду должен.
  - Сочтёмся, - меня натурально шатало от вони. Кишки крутили кукиш, типа они уже никогда ничего в себя не примут. Поглядим. - Прикройте меня.
  Чёрная паутина не стала нас задерживать, а скользнула по роже, поддалась и разошлась в стороны. Кажется, такие же касания я ощущал в самом начале. Точно чуял, откуда вся дрянь к нам пришла.
  Пока парни выстраивались за моей спиной в цепь, я рассматривал здоровенный чёрный гроб, из чешуйчатого камня. Сверху на этой дряни стояли какие-то пирамидки из дерева, кресты в кругах их жёлтого металла и статуи непонятных тварей из полупрозрачного камня. Ну да, издали всё походило на алтарь. А вблизи...Хрен его знает, но теперь хоть стало понятно, как выглядели те разбитые сракофаги, пока ещё были целыми. Стало быть, уцелел только один.
  В башке всё, мать бы его так, путалось и плыло. Ну вот, добрались мы до нужного места, дальше что? Наверное, нужно открыть чёрный гроб и поглядеть, что там внутри.
  Щель под крышкой оказалась тонкой, точно волос. Но я всё же попытался всадить в неё острие меча. Вроде вошло. За спиной слышались ругательства и звуки ударов. Кажется, нас атаковала целая толпа разъярённых тварей. Я даже расслышал приближающийся вой синего скелета. Надо бы поторопиться.
  Меч выгнулся дугой и зазвенел, а проклятущая каменюка даже с места не сдвинулась. Так и оружие можно сломать, ко всем чертям! Я вытащил клинок и громко выругавшись, в раздражении смахнул все пирамидки и крестики на пол. За спиной рубились так яростно, что уши закладывало от воплей и ругани. Однако, стоило освободить крышку, как наступила полная тишина.
  Я обернулся. Парни тяжело дышали и светили факелами в темноту. Никого не видать и не слыхать. Даже далёкий топот прекратился. С одной стороны, хорошо, а с другой - ежели башкой покумекать, так ни хрена такого просто так не происходит.
  Заскрипела, поднимаясь, крышка каменного к=гроба. Меня обдало такой невыносимой вонью и холодом, что пришлось пятиться. Казалось, будто кожа на морде превратилась в кору столетнего дуба. Глаза вообще норовили вылезти наружу.
  - Все - назад! - прохрипел я. - Хорь, готов арбалет.
  Крышка провернулась и с оглушительным грохотом шмякнулась на пол. Поднялась густая пыль, а огни факелов принялись дёргаться и гаснуть, один за другим. Твою же мать, только этого не хватало! Ежели сейчас, когда главная тварь выберется наружу, мы окажемся в темноте - всем кирдык.
  И тут произошло что-то, вообще непонятное. Как только погас последний факел, так темнота исчезла, точно и не было. Ровный зелёный свет от которого тошнило не меньше, чем от кладбищенской вони. Цвет, что тебе у разлагающегося мертвяка. Как выяснилось, зажглась та здоровенная блестящая хренотень, что висела на потолке. Только пылали в ней не свечи, а что-то другое, вроде лесных гнилушек.
  Мы отошли на десяток шагов и стояли, направив мечи в сторону открытого гроба. Отсюда не видать, кто там лежит, а подходить ближе, нет никакого желания. Задницей чую, что совсем не принцесса из баек, которая наколола руку веретеном и задрыхла на сотню лет.
  - Чо делать, Крест? - выдохнул Зуб. Меч в его руках плясал, что тебе пьяный в сиську акробат. - Чо тама?
  - А ты подь, глянь, - сказал я и Рогатый изобразил смех. - А не хочешь, так стой и жди.
  С глухим воем из гроба поднялся тот самый старикан, чью рожу мы с Хлоей видели на портрете, повёрнутом к стене. И поднялся он как-то странно: точно был цельнодеревянным, а его потянули за верёвку; и гляделся непонятно: вроде тот же тип, а вроде и не он. Рожа постоянно оплывала, будто пряталась за туманом и всякий раз виделась чья-то другая. То смуглая, почти чёрная, как у тех дикарей, что продавали на рынках Нарменса. То бледная, аж до синюшности и совсем молодая. То, вообще - бабская, с раскосыми глазами и здоровенными губьями. Но чаще, всё же, тот самый злобный старикан.
  - Вот он, хозяин здешней нечисти, - тихо сказал Джессип и стал рядом со мной. Граф подёргивал левой щекой, но в остальном вроде особо не психовал. - Как ты смог почувствовать, где его искать?
  - Чуйка у меня есть, на самые драгоценные драгоценности. Вишь, какое сокровище нашёл? Как бы теперь обратно спрятать, мать его так?
  Тип из гроба постоял, медленно раскачиваясь из стороны в сторону, а потом, непонятно как, вдруг оказался уже на полу. Глаза оставались закрытыми, а руки так и лежали, скрещённые на груди. Кажется, под длинными синими пальцами блестел жёлтым какой-то медальон. Меняющаяся морда повернулась в нашу сторону, а бледно-зелёные губы раздвинулись.
  - Неслыханная наглость, - говорила эта дрянь кучей голосов сразу. И детские, и старые, и бабские, и мужские. Временами, рычала совсем не по-людски. - Пища обязана дать себя выпить, насытить Сердце и навсегда упокоиться. Мало того, что эта пища сопротивляется, она ещё и тревожит нашу общность! Предлагаю наказать пищу. Обречь её на вечные муки, превратив в одного из миньонов. Мы согласны.
  - Эй! - крикнул я. - Ты энто чегой, сам с собой базаришь-то? Дерьмово это, значит кукушка в башке прохудилась. Скоро сраться под себя начнёшь.
  Закрытые глаза распахнулись, и я увидел две чёрные дыры, ведущие в никуда. Только из этих дыр так давило на грудь, аж рёбра трещали. Все попятились, а я упёрся и сделал шаг вперёд.
  - Хорь, - я скрипел зубами. - Вали козла!
  Хлопнул арбалет и тип из гроба, как-то лениво, будто нехотя, махнул рукой. Ну вот, когда после пары кружек браги разомлеешь на солнышке, а тебе на голое пузо сядет наглая муха, ты её гонишь точно так же. Только от этой ленивой отмашки болт вспыхнул и разлетелся искрами. А сам хмырь вроде и не обратил внимание, что в нём пытались проделать лишнюю дырку. Просто шагнул к нам и от этого шага половину пацанов тут же сшибло на пол. Устояли только я, Глыба, да блондинчик.
  Зелёный свет стал ярче и больно резал глаза, а дышать стало натурально нечем. Ну вот, сунь нос в навозную кучу и пробуй дышать. Выходит?
  - Такие, как вы уже тревожили наш покой, - какого дьявола он про себя базарит так, словно в нём сидит цельная толпа? Но сейчас больше волновало, как сделать хотя бы шаг. В рожу точно дул настоящий ураган. - Вынудили нас покинуть гнездо и бежать далеко, чтобы свить новое. Искать вместилище и заново наполнять его. Больше мы такого не допустим.
  - А вот поглядим! - удалось чуть продвинуться вперёд. Тут имелась определённая хитрость: ежели направлять меч на болтуна, то становилось чуточку легче. Правда сам клинок стал красным, будто его сунули в печь, а рукоять дымилась и жгла пальцы. - Слыхал, типа таким, ка ты, в аду милее всего. Вот и вей там себе гнездо. Хорь, проснись, дерьмо сраное! Стреляй!
  Хлопок выстрела и вновь ленивое подёргивание руки превратило болт в безобидные искры. Кто-то оглушительно замычал и мимо, наклонив башку вперёд промчался Глыба. Давай, дружище, покажи гаду, где жабы зимуют! Краем глаза я видел, как цепляясь пальцами за пол, вперёд ползёт Таракан. В руке у него был зажат кинжал, а из носа ручьём лилась кровь. Так, теперь и мы сделаем ещё один шаг. Воздух, мать его, сопротивлялся так, словно я таранил стог сена.
  Старик открытой ладонью приложил Глыбу и тот покатился по полу, цокая мечом. Замер и больше не шевелился. Ах ты, урод гадский! Ну, ещё пару шагов...Хлопнул арбалет. Справа, натужно пыхтя, замахивался Джессип. Из ушей блондинчика тянулись алые ниточки.
  Наш враг открыл рот так широко, как вряд ли смог бы хоть кто-то из нормальных людей. Ну, разве та белобрысая шлюха... В алой дыре разинутой пасти я увидел несколько рядов белых треугольных зубов и длинный чёрный язык, на конце которого тоже блестели зубы.
  Хлопнул арбалет. Таракан помянул всех шлюх мира и сунул кинжал в ногу старикану. Джессип рубанул куда-то по рёбрам, а ткнул прямиком в грудину. Ну, вроде почти достал.
  В глаза так полыхнуло зелёным, что я вообще ни хрена не видел. А после появилось ощущение, будто меня ударили стеной. Причём стукнули с такой силой, что захрустели все кости, а самого меня приподняло и швырнуло назад.
  Сколько прошло времени - не знаю. В башке всё крутилось и болталось, изо рта хлестала кровь, а руки-ноги напоминали болотную жижу. Хорошо, хоть зелень в глазах начала проходить, так что теперь я мог увидеть, как все мы крупно обгадились.
  Совсем рядом дёргал ногой Глыба, который, по ходу, только что пришёл в себя. Чуть дальше стоял на коленях блондинчик и тупо рассматривал подставленную ладонь, куда стекала красная юшка из носа. За графом валялись ещё двое. Эти - без движения. Короче, сейчас подвалит говнюк из гроба и сделает нам...Не знаю, что, но точно - ни хрена хорошего.
  Рукоять меча касалась кончиков пальцев, но чтобы взять оружие пришлось собирать силы по крупицам. Странное дело, вроде время шло, а нас никто не трогал. И ещё, свет вокруг сменился с зелёного на какой-то пронзительно синий. Я сумел сцепить пальцы на рукояти и повернул морду в сторону гроба.
  Ага, ясно-понятно. Её величие очухалась и решила принять участие в наших забавах. Да и то, чего понапрасну валяться, пока тут всем зуботычины раздают.
  Хлоя стояла шагах в пяти от старикана и выставленными вперёд руками точно отпихивала что-то. Из пальцев королевы выходило то самое сияние, от которого всё вокруг стало синим. Старик ворочался и крутил башкой, будто его кто-то связал, а он пытался вырваться.
  - Ты не сможешь нас долго удерживать, - шамкала тварь. - Твоя сила не способна причинить нам вред, а когда она иссякнет, мы освободимся и заберём тебя до капли.
  И точно, королева явно слабела. На миг её руки чуть опустились, и старикан тут же сделал шаг вперёд. Хлоя отступила и вновь пустила из пальцев синие лучи. Гад замер, но теперь на его сжатых губах появилась злорадная ухмылка.
  Джессип отёр грязную ладонь о штаны и попытался подняться. Для начала у него получилось только завалиться на бок. Глыба стал на колено и помотал башкой. На лбу у здоровяка объявился огромный шишак, а на левой щеке - синее пятно.
   Хлоя отступила на пару шагов. Руки у королевы дрожали.
  - Не, ну если подумать, мать его, какая зараза! - я и сам не понял, чего сказал. Сплюнул на пол и подхватив оружие, со всех ног рванул вперёд. - Сука, убью!
  В последний миг старикан повернул ко мне свою вытянутую башку и мне почудилось, будто в его глазах вообще нет дна, вроде дырки уходят куда-то в ночное небо. Но всё происходило так быстро, что времени подумать про это не оставалось. Продолжая рычать и вопить какую-то непонятную хрень, я принялся рубить гадину, не особо при этом целясь.
  Такое ощущение, будто кромсаешь долбанную деревяшку! Меч проходил через одежду и застревал в теле, погружаясь в него едва ли на палец. И чтобы вытянуть застрявшее оружие, приходилось напрягаться. Из ран ничего не лилось и даже не сыпалась пыль, как из других монстров.
  Подоспел Глыба с Джессипом, так что дело пошло намного веселее и быстрее. Я как-то подрабатывал лесорубом, так всё это весьма походило на то, давнишнее. Особливо, когда накатишь браги и руки чешутся до работы.
  Тварь покачнулась и дёрнула правой рукой. Видимо собиралась повторить раздачу зуботычин, но королева, продолжала вязать гада своей синей фигнёй, так что ни хрена у засранца не получилось. Невесть откуда вынырнули Шаман с Рвачом и подбадривая друг друга неприличными частушками, взялись за ноги старика. Одна быстро подломилась, и скотина повалилась на пол. Приоткрытая пасть издавала тихое шипение.
  - Огня! - заревел я, не прекращая рубить. - Жечь урода!
  Примчались Карась с Занудой и начали забрасывать лежащую тварь пылающими деревяшками. Одежда старика вспыхнула. Языки жёлтого пламени тут же вцепились в белую кожу и выгрызли в ней чёрные проплешины. Зуб и Таракан притащили новую порцию дров, и наш враг теперь больше напоминал большое трухлявое бревно в костре.
  - Этого не может быть! - внезапно донеслось из огня. - Пища не может нанести нам вред! Мы обязаны жить вечно и просто не способны уме-е..
  Бормотание перешло в протяжный вой, а пламя внезапно взметнулось вверх, едва не достав до потолка. И странное дело, внезапно по стенам пошли какие-то волны, как будто я видел отражение в воде, куда кто-то швырнул тяжёлый булыжник. Начало громко трещать, а на голову посыпалась какая-то колючая крошка. Стены продолжали идти волнами, и я заметил, как на камне появилась сеть быстро расползающихся трещин. Пол подпрыгнул.
  - Ноги! - крикнул я. - Делаем отсюда ноги!
  По полу тоже пошли разломы, так что приходилось бежать и следить, чтобы не провалиться. Громко ржали кони. Видимо успели очухаться от страха. Хлоя сделала шаг, покачнулась и ежели бы я её не подхватил, улетела бы в широкий разлом. Я забросил Её величие на плечо - пущай Джессип хоч пеной изойдёт.
  Всё вокруг трещало и тряслось, а сверху падали куски камня побольше конской башки. Сейчас меня больше всего волновала дверь: не сумеем открыть - завалит обломками. Одна надежда на то, что местный хозяин издох, а значит его волшебство больше не работает.
  Таки вышло. Зануда легко перерубил гнилую деревяшку, лежавшую в ржавых до трухлявости скобах. Глыба пихнул изъеденную червями дверь, и та разлетелась на мелкие куски. Снаружи ударили солнечные лучи и дунул свежий ветер.
  Все рванули наружу, и пацаны едва не затоптали лошадей. За спиной продолжало хрустеть, трещать и греметь, но оглянулся я только тогда, когда пробежал шагов сто, не меньше. И только тут понял, что мы почему-то стоим посреди густого леса, а болота, как и не бывало. Ни ограды, ни ворот, ни жутких надгробных статуй - ничего. Вместо каменных плит старого тракта, под ногами - заросшая травой тропа.
  Я посмотрел на замок. Ну, ежели это можно так назвать. Куча каких-то обломков, напоминающих гнилые зубы, торчащие из чёрной земли. Может и был тут замок, но явно сгорел и развалился давным-давно.
  - Что это было, мать его? - тупо спросил я.
  - Морок, - спокойно ответила Хлоя, лежащая на моём плече. - И будь так любезен, поставь меня на ноги.
  
  
   13.
  
  
  
  - Чо значит: не торопись? - не, у энтой бабы точно с башкой не всё в порядке. - Еле сдыхались одной фигни, а теперь чо - подождём, пока демоны вернутся?
  - Крест, пойми, они не вернутся, - Хлоя, из-за которой опять разгорелся сыр-бор выглядела такой спокойной, будто предлагала сходить посмотреть на петушиные бои. - А не вернутся по той причине, что никаких демонов и не было вовсе.
  Мы стояли в виду развалин замка, где так весело провели последнее время. Теперь, когда руки перестали трястись, ноги - подгибаться, а из глаз пропал туман, стало ясно, что вообще осталось от старой постройки. Уцелела половина высокой башни, кусок стены и пара лестниц, которые сейчас поднимались аккурат из-под земли и обрывались в воздухе. Всё это как следует поросло травой, мхом и ещё какой-то ползучей хренью, вроде плюща.
  Судя по виду развалин, когда-то тут бушевал мощный пожар, а после замок просто рухнул внутрь себя. И случилась неприятность уже лет сто как, не меньше. Прежде нам уже попадались такие же развалюхи и в некоторых мы даже ночевали. Вполне себе спокойно и безопасно. Селяне и прочие придурки боятся привидений и не суются. На самом же деле внутри можно отыскать разве что кучу старых костей, а они обычно достаточно дружелюбны к гостям.
  Так вот, как только вся хренотень прекратилась, всё успокоилось, а замок стал просто кучей мёртвых камней, я немедленно приказал, чтобы все садились на коней и дёргали, как можно быстрее и дальше. Вроде никто и не собирался спорить, пока Её величие не отряхнулась и не заявила, типа торопиться не нужно.
  - Как, не было? - не, ну вот честно, имелось огромное желание взять Хлою и отвесить ей такую плюху, чтобы аж в траву улетела. От этого в грудине больно жгло, в башке что-то переворачивалось, но меньше от этого желание не становилось.
  - Морок. Крест, обычный морок, - Хлоя достала изкармана своего плаща маленькое зеркало и начала вертеть его перед мордой, смахивая с кожи какую-то пыль. - То, что хотело нас сожрать, находится далеко от обитаемых мест, а питаться желает не меньше тебя. Как заманить к себе пищу, если ты сам не можешь выбраться из глухого и неуютного места.
  - Разве что силой, али денег пообещать, - я потёр лоб и на пальцах появился след от сажи.
  Джессип переглянулся с Хлоей и ухмыльнулся. По лбу блондинчика тянулась свежая царапина, а нос распух так, будто помидорину раздавили.
  - Деньги, - Хлоя хихикнула. - А сила - да. Нужно просто убедить пищу, что за спиной у неё - угроза, куда страшнее той, что может ожидать впереди. И ни в коем случае не позволять свернуть с прямой дороги. Для этого можно показать, будто вокруг - гиблые болота или бездонная пропасть. Скорее всего другие путники видели разное, но итог для всех был одинаковым: они попадали в ловушку и пропадали без следа.
  - Дык, а замок-то куда поделся? - подал голос Зуб. - Тоже почудился?
  - Тут нечто иное и отчасти мне знакомое, - Хлоя покачала головой. - Именно поэтому я хочу немного задержаться и осмотреть развалины. Возможно удастся найти какую-нибудь зацепку.
  - А твои люди пусть попробуют отыскать проход к реке, - вполголоса добавил Джессип и осторожно ощупал распухший нос. - Надо же...На карте ведь имеется дорога и она точно - не морок.
  Сначала я хотел его просто послать, а после подумал, а ведь засранец дело говорит. Хрен с ним, что граф мне неприятен, машет своей железякой умело и врага не боится, можно и потерпеть.
  - Хорь, Глыба и Зануда, объезжайте эту развалюху и поглядите, нет ли проезда. Рогатый. Рвач и Таракан чешите назад и порыскайте там - может чего пропустили, пока нам башку дурили. Карась, Шаман и Зуб - остаётесь. Чёрт с ним, поглядим на эти развалины, пущай уже Её величие успокоится.
  - Крест, чо, опять? - взвыл Зуб. - Токмо из энтого дерьма выползли и опять в него нырять?
  - Чо ты ноешь? - оскалился я. - Зенки открой: день на дворе, тварей нет и всё спокойно. Так что - заткнись и не нуди.
  Чёрная земля, откуда торчали стены старого замка выглядела как-то странно. На ней росла не нормальная трава, а какая-то серая дрянь, вроде высокой колючки. Ну, типа той, что торчит из песка далеко на юге. Мох тоже отличался от нормального и шибко не хотелось даже касаться блестящей коричневой дряни. Про ползучку с её толстыми пушистыми листьями я вообще молчу. То ли почудилось, то ли реально, но когда мы подошли ближе, несколько гибких плетей оторвались от стен и попытались вцепиться в ногу Шамана.
  - Дрянь какая-то, - боец наступил на толстый стебель и тот брызнул жёлтым соком. На грязном сапоге появились дымящиеся точки. - Точно - дрянь.
  - Осторожнее, - Хлоя поставила ногу на потрескавшиеся ступени лестницы, поднимавшейся в уцелевшую часть башни. - Это - Фирамис Мирадонт - хищная лоза, способная питаться падалью. По слухам - и живой плотью. Её сок ядовит и может растворять материю. Попадёт на кожу - появятся ожоги.
  - Фира - чо? - задумчиво спросил Зуб, с опаской поглядывая на зловредное растение.
  - Через плечо, - гыгыкнул Карась. - Ты, энто, под ноги гляди, а то шмякнешься, башку расшибёшь и падалью станешь. Вот тогда тебя эта хрень и захавает.
  - Просто и доступно, - согласился Джессип, шагая следом за королевой. Граф поглядывал вперёд и крепко сжимал рукоять меча. - Приятно находиться среди интеллектуалов.
  - Ишь, как тебя Карась назвали, - я широко ухмыльнулся. - Видать что-то, вроде тех, цветастых, из Нарменса.
  - А его прирезать никак нельзя? - прошептал Карась, кивая в спину графа. - Умник, сраный!
  - Пока - никак, - я развёл руками. - И вообще, постойте тут, внизу. Уж больно мне эти ступени не нравятся, как бы не зашуметь с высоты всей бандой.
  Видать у Её величия имелась чуйка, типа моей, но топала королева так уверенно, будто точно знала, куда ей нужно. Впрочем, моя задница в этот раз помалкивала в тряпочку, и я шагал спокойно. Лишь ощупывал камень под ногами перед каждым шагом. И ещё, чем выше поднимались, тем сильнее шаталась проклятущая развалина, под порывами свистящего в щелях ветра.
  - Это действительно настолько важно? - вполголоса спросил Джессип, явно стараясь, чтобы его услышала только Хлоя. Откуда ему знать, как тренируют слух щипачи, чтобы отличать звяканье полного кошеля от стука пары монет? - Если мы не найдём выхода к реке, а я уже в этом сильно сомневаюсь, то придётся возвращаться. А эта задержка...
  - Джесс, - Хлоя провела ладонью по лбу и покосилась на меня. Я сделал вид, будто меня шибко интересует вид из узкого высокого окна. - Ты ведь отлично знаешь, чем может закончиться наш путь. Неужели я не имею права удовлетворить любопытство, особенно учитывая, что всё это - далеко не банальная тайна. И я ощущаю след Его...
  - Всегда жадная к непонятному, - блондинчик покачал головой, и я заметил на его губах очень странную улыбку. Такую, будто у графа стащили что-то, очень ценное, а он типа: 'У меня - три ведьмы, а не лупоглазый в купе с ослом' - И всегда - такая недоступная.
  - Мы не одни, - в голосе королевы лязгнула сталь. Даже не ожидал от неё такого. - И вот для этого - точно не время. Ещё раз скажешь, что-то в таком духе и я очень сильно обижусь.
  - Хорошо, - казалось, Джесссип отступил, но я знал таких: будет давить до последнего. И да, по ходу графу ни хрена не перепало в королевской кровати. И тут мне аж в заду запекло: неужто за эти пять лет не перепало вообще никому?
  К верхушке мы добирались, помалкивая в три пасти. Вот по физии Хлои и не скажешь, будто Величие чем-то озабочена, а блондинчик надулся, как жаба, которую надули через соломину в заднице. Я же всё больше думал, как бы чёртова постройка не начала разваливаться. Чем выше - тем сильнее ощущалась качка, будто сидишь на тонком дереве, а его болтает ветром.
  Потом мы-таки выбрались на обломанную с одной стороны верхушку и чёртов ветер набросился на нас так, точно собирался сбросить вниз. Джессип отошёл к зубчатой ограде и щупал там нос с таким видом, словно кругом и нет никого. Её величие подошла к обрушившемуся участку и присела там, рассматривая что-то в провале.
  Я же прошёлся по кругу, а=пытаясь разглядеть дорогу. Та, по которой нас гнали сюда, ещё проглядывала между деревьев, и я видел, как по ней медленно ползут три жучка - пацаны, которых я послал на разведку. Тех, что уехали вперёд, я так и не нашёл: лес казался зелёной шкурой, без проплешин и царапин. Где-то вдалеке блестела синяя полоска реки. Солнце уже опустилось к самому горизонту и ежели мы не собирались сделать ещё одну попытку заночевать в этом проклятущем месте, стоило пошевелить задницей.
  - Ну и чо там? - я подошёл к королеве. В проломе виднелось что-то, вроде небольшой комнаты. На полу валялись камни из рассыпавшейся стены, вперемешку с деревом разбитой мебели. Уцелел только здоровенный стол и высокое деревянное кресло, поваленное на бок.
  - Там что-то есть, - сообщила Хлоя и указала рукой. - Сразу за столом, видишь плитку пола чуть светлее остальных? Там есть тайник и я ощущаю в нём часть той силы, которую мы одолели. Не совсем представляю, как туда спуститься. Возможно, если сбросить верёвку...
  Я прикинул. Ежели поставить ногу на этот уступ, а за этот ухватиться рукой, после прыгнуть враскачку и на ходу отпихнуться от наклонившейся балки - в общем может получиться. Только придётся меч оставить здесь - тяжёлая железяки не шибко помогает, когда приходиться прыгать, точно коту перед случкой.
  - Плёвое дело, - я положил оружие и прыгнул вниз, повиснув на одной руке. - Там мне задницу никто не откусит?
  - Не откусит, - Её величие улыбнулась, но как-то, совсем устало. - Но всё равно, будь осторожнее. Банальных механических ловушек я ощутить не могу. Это уж по твоей части.
  - Угу, - сказал я и перехватившись рукой, спрыгнул вниз.
  Так, как хотелось, не получилось. История всей моей жизни, как любит хохмить Псих, получив очередную зуботычину от злой судьбины. Уступ, за который я ухватился рукой, осыпался, так что пришлось отталкиваться ногами чуть раньше и лететь не к той балке, от которой думал прыгать, а к другой - чёрной от огня. Как и опасался, она с противным хрустом сломалась и вместе со мной полетела вниз.
  - Крест! - в голосе Хлои звучала паника.
  Да ладно и не с таких высот доводилось падать. Под оглушительный грохот я ухнул в кучу трухлявых деревяшек и покатился по полу, облепившись грязными мокрыми бумажками. Остановился ткнувшись башкой в стол и пофыркал, очищая нос от попавшей в нос гадости. Потом поднялся и поглядел по сторонам.
  - Крест, ты цел? - сейчас в проломе торчало две голове. И если по физии Величия была заметна обеспокоенность, то рожа блондинчика оказалась совершенно спокойна. Ну, уверен он в моих способностях, вот и всё.
  - Ну и чо со мной может статься? - рассеянно пробормотал я и обошёл вокруг стола. - Где тут эта твоя сраная плитка?
  Комната, точнее её остатки, почему-то вызывали зуд промеж лопаток и сильное жжение в месте, что пониже спины. Чёрт его знает, с какого перепугу, но торчать здесь оказалось как-то неуютно. Чёрными стены стали явно не от копоти пожара, а уцелевшие картины мне так и вовсе не понравились. И это к тому, что я ни хрена не сообразил, к чему все эти жёлтые звёзды, синие треугольники и прочая заумь. Кое-что из намалёванного походило на ту дрянь, которую я смахнул с чёрного чешуйчатого гроба.
  На полу за столом нашёлся разбитый стеклянный шар, внутри которого скалила зубы человечья башка, обтянутая серой шкурой. Седые волосы торчали во все стороны, будто перед смертью покойник здорово напугался. Глаза у черепушки кто-то прошил золотистыми нитками. Оно и верно, не на что тут глядеть.
  То ли свет тут падал как-то по-другому, то ли просто стало темнее, но я сходу никак не мог сообразить, где находится нужная плитка. Я же, в отличие от некоторых, колдовать ни хрена не умею.
  Чуть позже тайник удалось найти, но легче от этого не стало. В смысле, как поднять тяжеленую каменюку, плотно пригнанную к другим, таким же. В узкую щель не лезло даже острие ножа.
  - Возможно имеется запирающий механизм, - Хлоя внимательно следила за тем, как я обтираю коленями пол. - Скорее всего в столе.
  Я поднял голову.
  - Величие, ты вообще в своём уме? - парочка наверху даже пыхтеть не стала. - Мы пацанами как-то обносили одного торгаша и нам мышка нашептала, что у него в спальне имеется тайник. Зуб даю, перебрали всю комнату чуть не по кирпичику и ни хрена найти не смогли. Только когда начали хозяину выдирать ногти, он нам показал гвоздь на двери, за который тянуть надо. Сразу хочу сказать: ногти тут драть некому, а времени у нас в обрез.
  Джессип почему-то принялся хихикать, а Хлоя, даром что поморщилась, когда я сказал про ногти, попросила немного подождать. Пока Её величие дёргала бровями и тяжело сопела, я полез в стол. Не, не потому что думал найти распроклятый механизм, просто в ящиках могло остаться что-нибудь полезное. Я вот знал одного менялу, который делая записи, всегда снимал перстни и прятал в стол.
  Почти все ящики оказались пустыми. В одном обнаружилась прозрачная пирамидка с золотым дождиком внутри, и я сунул её в карман. После - продам. В паре отделений лежали сгнившие свитки, в одном пульсировало большое паучье гнездо, а в самом последнем счастье наконец-то улыбнулось и послало толстый серебристый перстень с тусклым жёлтым камешком. Смахивает на хреновый топаз. В любом случае какие-то деньги он да стоит. Понятное дело, своим спутникам о добыче говорить не стал - зачем оно им?
  - Крест, - Хлоя потёрла глаза, а после ткнула пальцем вниз. - Видишь картину с пресекающимися спиралями...Штуки такие крученые, вроде локонов. Нет, не ту с треугольниками, а вон ту, правее. Посмотри, что находится за полотном.
  Я потянул, но картинку, казалось, наглухо приколотили к стене. Уже хотел резать рисунок ножом, но почувствовал, что рама вроде наклоняется. Медленно потянул, ощущая сопротивление, точно где-то натягивалась верёвка. Потом глухо щёлкнуло и королева сверху одобрительно замурлыкала.
  Интересно, стоило оно того или нет? Вообще, я даже не представлял, что можно обнаружить в старом тайнике разрушенной комнаты древнего замка, где живут упыри. Меня бы, например, очень устроил мешок золотых монет или на худой конец - бочонок выдержанного пойла, пусть и воняющего клопами.
  Плитка в полу сдвинулась и в открывшейся неглубокой яме я увидел плоскую деревянную коробку. М-да, вряд ли в такую поместится мешок денег. И ящик оказался совсем лёгким, скорее всего внутри вообще ни хрена нет.
  Но тут я ошибся.
  Я поставил коробку на стол и поддел ножом. Стоило воткнуть клинок в дерево, как оно с треском рассыпалось на отдельные полоски. Теперь на столе в груде щепок лежала книга в чёрном кожаном переплёте. Не, понятное дело, такие штуки тоже стоят порядочно, но сообразить заранее, имеет ли смысл тащить книгу мог только Хорь. И то - не всегда.
  - Это - оно? - я поднял книгу над головой и помахал.
  - Да, - в голосе Хлои ощущалось напряжение. - Постарайся её не повредить. Джесс, помоги Кресту подняться.
  - Не напрягайся, - я сунул книжицу за пояс и отступил на пару шагов. В один прыжок оказался на столе, оттолкнулся и повис на светильнике. Сверху его не заметить, а сейчас очень даже сгодился. Качнулся под угрожающий хруст и прыгнул в пролом. Удалось добраться до той балки, с которой не сложилось в первый раз и уже оттуда залезть наверх.
  - Спасибо, - Хлоя так вцепилась в книгу, будто голодала с неделю, а я принёс ей шмат хлеба. Открыла и быстро пролистала. Что-то нашла и сразу показала Джессипу. Блондинчик покачал головой и приподнял бровь.
  - Впечатляет, - сказал он. - И как ты почувствовала? Сама же как-то говорила, что Он везде оставляет защиту. Или тут забыл?
  - Нет, - Хлоя быстро листала страницы. - Но здешние адепты, как ты сам мог заметить, пошли другим путём и колдуя, невольно нарушили сохранность печати. Впрочем, их это уже не интересовало. Смотри...
  - Может, опосля? - сказал я, наблюдая за солнцем. - Давайте для начала уберёмся отсюда подальше, разведём костерок и уже там приметесь рассказывать друг дружке про печати и прочую хренотень.
  - И то верно, - неожиданно легко согласилась Хлоя. - В местах силы, пусть уничтоженной, всякое касание магии и даже упоминание её способно вызвать нежелательный резонанс.
  Ну вот, опять. Как люди вообще способны на голубом глазу нести всякую чушь и делать вид, будто она что-то значит? Другое дело, когда пацаны садятся за стол и под цокот кружек выдают своё сокровенное, про баб и мордобой. А потом ещё заводят душевный песняк и на сердце становится совсем легко.
  Пока про всё это можно был только мечтать. Когда нам ещё удастся спокойно посидеть? Разве что забредём в какую-нибудь деревеньку, лишь бы там не шаболдались всякие гниды, как в Шамусе.
  И тут все эти мысли разом вылетели из башки. В свисте ветра проявились забавные штуки, вроде хруста, который становился всё сильнее. Да и башня, мало того, что качалась, начала приседать или типа того. Ну, вроде её судорога била. Снизу донеслись тревожные крики пацанов. Скорее всего тоже заметили какой-то шухер.
  - Чего там твои раскричались? - недовольно спросил Джессип. По ходу, ни этот долдон, ни Величие не замечали ничего особенного.
  - Вниз! - 'приседания' башни стали чаще и ниже. Под ногами появились трещины. - И живо, пока энта чёртова дрянь не рассыпалась на куски!
  Проклятые ступеньки рассыпались под ногами и пару раз я едва не растянулся. Твою мать, катиться тут далеко, можно и шею свернуть! Королева перебирала ногами достаточно ловко, так что в этот раз её тащить не имело никакого смысла. А вот Джессип пару раз здорово приложился о камень своим графским задом и выдал такое, что больше подходит Фингалу в подпитии.
  Крики пацанов стали громче и тревожнее. Но и без них становилось ясно: добежать мы не успеем. Башня наклонилась и под громкий треск начала заваливаться в сторону леса. Тут уже я выдал трехэтажное, услышанное от одного сапожника. Не помогло даже это: пол подпрыгнул, меня швырнуло на стену, которая почему-то оказалась под ногами, а после и вовсе разлетелась на куски.
  Перед рожей мелькнули ветки дерева, и я едва успел вцепиться в одну. Мимо пролетела Хлоя и непонятно как извернувшись, я сумел зацепить королеву ногами. От рывка рука едва не соскользнула и зашипев, я ухватился второй. Где-то чуть ниже Джессип продолжал доказывать, что дворяне тоже умеют разговаривать по-людски.
  - А знаешь, Величие, - я подтянул попискивающую Хлою и подхватив за пояс, посадил на толстую ветку. - Вот когда тебе говорят, типа нужно рвать когти, не нужно энтого вашего, типа пойдём ещё поищем неприятностей на задницу.
  Хлоя осторожно ощупала ветку, на которой сидела и только после этого открыла глаза. Рожа у бабы оказалась бледная, как у одной моей знакомой, что за каким-то чёртом мазала харю сметаной. Величие открыла рот, немного посипела и снова закрыла.
  - Хлоя! - донёсся снизу голос Джессипа. - С тобой всё в порядке? Ты цела?
  - Если мне пока удаётся оставаться живой, - тихо бормотала Хлоя, - значит высшие силы всё же берегут меня для выполнения этой, особой миссии. Значит, я всё делаю верно.
  - Хлоя! - в голосе блондинчика слышалась паника.
  - Да жива она, жива, - я огляделся: до земли оказалось не так уж далеко - даже если упали бы, не убились. - А высшие силы, выходит - я? Охренеть!
  Подоспели пацаны и помогли нам спуститься. Зуб, гнида, припомнил что он де советовал дёргать отсюда сразу. Я мрачно посоветовал ему сунуть язык, куда полагается, покуда я ноги болтуну не повыдергал. Карась заявил, что мы так смешно болтались в обломках падающей башни, чисто тебе мышата в колесе у бродячих артистов. Короче, повеселили всех.
  От башни осталась полоса камней на подавленных деревьях и тёмная яма подземелья, куда уходила спиральная лестница. Я заглянул в дырку и подумал, вот если кто-то сейчас предложит туда спуститься, просто брошу дурака вниз. Даже если это будет Хлоя.
  Почему-то никто такого предлагать не стал. Сам не знаю, почему.
  - Может быть, что башня обрушилась из-за того, что мы взяли дневник? - угрюмо спросил Джессип, рассматривая разорванную штанину. - Стояла, стояла, а тут возьми и рухни.
  - Всё может быть, =- Хлоя покачала головой. - Я же говорила, в местах силы, любое действие способно вызвать неожиданные последствия. Даже неуместное слово.
  - Хрень всё это, - пробормотал Зуб и опасливо покосился на меня: не стану ли сразу ноги дёргать. Я кивнул, валяй, мол. - Так вот, как нас закрыли, так весь фарт сразу и потерялся. Поэтому и сыплется дерьмо за дерьмом.
  - А как по мне, - Карась зевнул. - Пока живые, фарт нам улыбается.
  - Ага, - хмыкнул я. - Токмо улыбка энта какая-то кривая.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  Часть 2. Пустой взгляд сомнения
  
  
  
   1
  
  
   Сейчас костёр походил на какую-то дикую тварь, которую посадили в круг из камней и не собираются выпускать на волю. Тварь фыркала, когда в неё тыкали палками и пыталась кусать за руки, жадно облизывала тушку зайца, словно намеревалась испробовать дымящейся плоти...
  Честно, самому никогда бы в жизни такая хрени не пришла бы в голову, ежели бы не Её величие. Именно она, заворожённо уставившись в огонь, выдавала всю эту ерунду. Ну, а как по мнет, так костёр, как костёр. Греет, светит, печёт зайца - вот и ладненько.
  На тракт поночи решили не выбираться. С дорогой через лес к реке так и не сложилось. Пацаны сказали, типа когда-то была, но в лиге за развалинами, остатки пути окончательно утыкались в болото. Вроде давным-давно там имелись мостки или гать, но уже и не разобрать в гнилых остатках, торчащих из бурой трясины. Едва не утопив коней, парни решили вертаться.
  Не, понятное дело, можно убить весь следующий день, тыкая палками в смрадную воду, только нахрена? Все сошлись на том, что место, куда нас занесло - шибко не фартовое и лучше не рисковать.
  Короче, мы отправились обратно, к тракту, но когда до перекрёстка оставалось всего пару лиг, солнце окончательно спряталось и я приказал сворачивать. В темноте, да ещё и на большом тракте можно столкнуться с любой дрянью: бандитами, бывшими охранниками Хлои, демонами. Да со своими же Черепами, в конце концов! Пока разберёмся, кто кого и зачем мутузит, десяток бойцов успеет запросто отправиться прямиком в ад.
  В общем, развели костёр, а Зануда с Шаманом пошли поискать, чего можно пожрать. Зануда хвалился, типа у него чуйка на заячьи гнёзда. Не соврал, засранец, притащил три тушки. Пусть и не шибко жирные, но заморить червячка хватит.
  Пока готовился ужин, Хорёк порылся у себя в сумке и с большим сожалением на роже вытащил булькающую флягу. То есть, пока все тратили драгоценный самогон на факела, говнюк всё же припрятал немного. Ну, как немного...Ему самому хватило бы и трети, чтобы нарезаться до синих соплей.
  Зуб угрюмо спросил, не на том ли свете Хорь собирался бухать, а я приказал заткнуться и выразил предусмотрительному бойцу благодарность. Псих рассказывал, типа в армии командиры так делают.
  Против зайца Хлоя не имела ничего против, а вот успокоить нервы напрочь отказалась. Джессип тоже, хоть на роже графа и читалось явное сожаление. Оно и понятно, опосля всего произошедшего, как следует глотнуть чего покрепче, чтобы в голову стукнуло - самое то. Но уговаривать я никого не собирался. Тут и так имеется десять рыл, и никто свою долю товарищу отдавать не собирался.
  Зайцы почти сготовились и глядя на коричневые тушки, Шаман со смехом помянул Психа. Все согласились, что отсутствие моего помощника именно сейчас - это просто замечательно. Зануда сыпанул соли и перца ровно в меру, а не так, чтобы завтра по большому не сходить. Мне плевать, как там на югах готовят баранов так, что из глотки идёт огонь. Я просто хочу нормально поесть.
  Бутыль наполовину опустела, Хорь сказал, типа горячее сырым не бывает и снял первого ушастого с деревянной палки, на которой тот вертелся. Хлоя заметила, что она всё же предпочитает полностью пропечённое мясо, поэтому я велел одного зайца оставить на огне. Рвач прошипел, что на двоих одного зайца - слишком жирно и я показал ему кулак.
  Тем временем Зануду крепко вставило, и он принялся рассказывать очередную завиральщину про свои ходки с каторги. Насколько я знал, дёргал пацан всего раз и тогда ему ещё крепко подфартило. Серьёзные уркаганы взяли с собой всякую шелупонь, чтобы в случае чего подрезать да схарчить, потому как валить предстояло по здоровенной трясине, где не водятся даже жабы.
  В общем, во время ходки, пару корешей Зануды успели запечь, как этих зайцев и тут на бегунов вышли королевские ловчие. По ходу, перед этим егеря наткнулись на кости съеденных и с беглецами особо не церемонились. Зануда же сутки просидел в яме с болотной жижей, выставив наружу только нюхальник - так и выжил.
  Поэтому я только ухмылялся, слушая рассказ, как бегун с остальной братвой шли по снегу, дрались с чёрными волками и спали, примотавшись к веткам дерева. Особливо смешило, что эту историю Зануда в своё время услышал от меня. И в ней всё было правдой, от первого до последнего слова. Издыхающая чёрная тварь, которую я душил голыми руками, успела оставить на грудине два глубоких шрама. Байку я травил всего раз, когда сильно нарезался и больше повторять не собирался.
  Королевская жратва тоже приготовилась, и Карась оттащил зайца Хлое и Джессипу. Таракан, которому досталось меньше всего, с завистью косился на дымящуюся тушку и бормотал что-то о чёртовых нахлебниках. Глыба, в одно рыло умолотивший треть зайца, ухмыльнулся и похлопал товарища по спине. Вернулся Карась и принёс половину зверька. Сказал, Величие велела, типа им хватит.
  - Жри, - я отломал ногу и сунул её Таракану. - А после не забудь Величию ручку поцеловать. Али ножку.
  - Я бы вот ножку, - шмыгнул носом Карась. - Чегой-то давно у меня бабы не было. Аж в грудях тянет.
  - Эт не грудь называется. - откликнулся Хорёк и пацаны принялись гоготать.
  Зануда кончил чесать языком и за дело взялся Рогатый. Ну у этого своя тема. У него все истории начинались и заканчивались одинаково. Начинались: 'Пошли мы как-то с братвой на дело', а заканчивались: 'И тут открывается дверь и входит ейный муж'. А вот то, что находилось между началом и концом разнилось очень сильно, как и то, в чьей постели оказался рассказчик. И ежели во всяких там купчих да рыбачек ещё можно поверить, то когда дело доходило до графинь и баронесс, все просто ржали и поминали балабола.
  В бутылке оставалось на самом дне. Видать от усталости развезло даже Глыбу. Великан начал водить руками и рассказывать, как он с отрядом наёмников штурмовал горные крепости на западе. Ну собственно там, где он огрёб по башке и в полумёртвом виде вернулся в родную деревню.
  Слов не хватало, и чтобы как следует передать пережитое, Глыбе пришлось встать и показывать. Он топтался на месте, делал вид, будто защищается щитом, когда они шли 'черепахой', поднимал за грудки Карася и Зуба, чуть не в полную силу сталкивал пацанов лбами и катался по земле, вроде сбивал горящее масло. По ходу ему наливать больше не стоило. Иначе балбес вообще забудет, где находится и тогда всем придётся несладко. Случалось, уже.
  Как я заметил через пламя костра, Величие аккуратно жевала зайца и обменивалась короткими фразами с Джессипом. Но по большей части слушала рассказы пацанов и следила за дикими плясками Глыбы. Я же сидел, привалившись спиной к дереву, попивал самогон из глиняной плошки и отдыхал. Что ни говори, а сегодня опять удалось костлявую. Да ещё и не один раз. Можно позволить себе немного расслабиться.
  Глыбу угогомонили, дали погрызть заячий хребет и посадили подальше от костра, чтобы не развезло ещё больше. Разлили остатки самогонки и тут развязался язык у Хорька. Наш книгочей всё больше трепался про истории, какие вычитал, пока болтался в университете. Попадались дико занудные, а случались и достаточно интересные. Ну, как про магов и Князей Тихого города или здоровенных чешуйчатых гадов, что живут в катакомбах под Нарменсом. Как по мне - чистая брехня, пока сам не увижу - не поверю. Но люди там и правда пропадали.
  Сегодня Хорь начал рассказ про Шарп. Почему именно про этот лес и так понятно, вроде как идём именно туда. Но я заметил, что Величие сразу напряглась и отложила недоеденное в сторону. После вытерла руки с физией и начала по чуть подползать всё ближе.
  Забавно. Я тоже решил послушать, чего там такого чешет наш Хорёк. Может и пригодится, когда. Через пяток-десяток дней, например.
  - Эт ж уже когда Тихий стал той безвозвратной задницей, - Хорь даже глазки прикрыл. Такое с ним случается, когда он чуманеет от собственных баек, - и поползли чуйки, типа маги Тихого, перед тем, как сгинуть, перевезли огроменные сокровища из могильников Тихого в глубины Шарпа. Какие сокровища - никто толком не знал и всем думалось разное. Книжники трепали, вроде как спрятали Большую Книгу Мудрости шести Князей и все магические приблуды, что давали им силы. Другие болтали, типа всё золото, какое награбили Князья, отправили в лес и там прикопали.
  - Рыжуха? - Рвач, начавший было подрёмывать, поднял башку и потёр глаза. - Эт вообще давно было?
  - Дык сразу, как Тихий загнулся, - Хорь пожал плечами. - Лет эдак триста тому. Может и поболе.
  - А! - Рвач разочарованно махнул рукой. - За энто время можно было весь Шарп перекопать. Небось всё рыжьё давно выкопали и пробухали.
  - Куда там! - Хорь пьяно икнул. Вот ведь мелкая гадина, даже когда пьян в сопли, язык у него не плетётся, как у остальных, а чешет без устали. - Никто, из тех придурков, что сразу отправились в Шарп, назад так и не возвернулся. Кто только туда не ходил: и магики, и солдатики, и простое сельское быдло - сгинули все.
  - Мой отец рассказывал, как двести восемьдесят лет назад наше семейство отправило в Шарп большое воинское подразделение при поддержке боевых магов.
  Величие вступила так неожиданно, что все сразу прифигели, когда она начала говорить. Выяснилось, что Джессип успел притащит свой плащ, на котором парочка прежде сидела и теперь парочка разместила свои дворянские зады в паре шагов от меня. Чегой то я совсем нюх потерял. Как бы не получить из-за этого в башню.
  - Эй, Рвач, - я махнул рукой. - Хорош задницу греть. Бери арбалет, плащ и дуй к дороге. Ляжешь там и следи. И не вздумай дрыхнуть, скотина - шкуру спущу! Как луна поднимется, скажешь Карасю, чтобы сменил. А под утро поднимете Рогатого.
  - Крест, ну да дослушать, - взвыл Рвач. - Интересно же!
  - Опосля дослушаешь. Вали, грю!
  Продолжая ворчать, Рвач подобрал оружие и набросив плащ, побрёл прочь от костра.
  - Я продолжу? - Ха, Величие у меня разрешения спрашивает! Дык я не возражаю. - Из всего отряда вернулись всего четыре человека и с головой у всех определённо что-то было не так. Они говорили неразборчиво, так что временами казалось, будто вообще на каком-то неведомом языке. Трое вернувшихся умерли через неделю от мозговой горячки. А четвёртый, маг воздуха Ступперт, спустя месяц после возвращения пришёл в себя. Долгое время он не желал делиться пережитым, а позже признался, что они обнаружили в Шарпе странное место, вроде как проход в другой мир. Через пролом к нам проникали жуткие существа и некая энергия.
  - Эне...чего? - не понял я.
  - Сила, магическая сила. Ступперт упомянул, что его собраться попытались обуздать непонятную магию, но попытка свела их с ума, а позже - убила. Однако в силе ощущался потенциал...Ну, возможность обрести небывалое могущество и если только найти правильный способ...Через некоторое время Ступперт пропал, но по слухам, оставил записи, где указал на возможный характер силы и меры предосторожности, чтобы первый же контакт с ней не стал последним. Записи мага искали больше двух сотен лет, но обнаружили лишь шесть лет назад. Уж лучше бы...Неважно.
  Я заметил, как блондинчик в один момент накрыл ладонь величия своей и легко сжал. Точно не хотел, чтобы Хлоя сболтнула чего-то не того. Ну-ну.
  - Так вот и я об чём, - Хорь сообразил, что ему можно продолжать и шмыгнул носом, потирая лапки. - Пару сотен лет в Шарп никто и рыла не сунул - боялись, как бы хвост не прищемили. Опосоля немного осмелели и хуч рядом Тихий, всё одно полезли в лес.
  - И чо? - не выдержал Шаман.
  - А ничо, - на роже Хорька появилось такое удовлетворение, будто ему удалось взять все ставки в Ведьме, а опосля ещё и обыграть всех в Тройника. - Нашли кучу костей от давних мертвяков, деньжат немного сняли, которые у жмуров оставались, а вот никакого клада так и не выискалось.
  - Шарп - большой лес, - рассудительно заметил Карась. - Мы как-то тащились по его западной стороне, так дней десять ехали, а он всё никак не заканчивался. И ещё, постоянно дурное чувство, будто кто-то следит.
  - Во-во! - Хорёк даже палец вверх поднял. - Вот так и все, кто по лесу шастал, так и рассказывали: типа, день ходишь, а к вечеру чуйка, будто кто-то идёт за спиной. Обернёшься - деревья и всё. А опосля - опять.
  - В общем, неча там ловить, - зевнул Таракан и завозился, заворачиваясь в плащ. - И вообще, дрыхать пора. Лишь бы всякая дрянь не наснилась, из того, что седни видели.
  - Это - да, - согласился Карась и кивнул на похрюкивающего Глыбу. - А бугай глянь, уже храпит.
  - Пущай храпит, - махнул рукой Хорь. - Как разойдётся - так ни одна зверюга близко не подойдёт.
  Все легли. Только Её величие продолжала сидеть рядом и глядеть на огонь. Даже её блондинчик свесил башку на грудь и посвистывал своим распухшим носом. Ежели ляпнется вперёд, обожжёт рожу в костре. Но мне на это плевать. Я вот тоже рассматривал пламя и почему-то ни хрена не хотел спать.
  - Крест, - сказала Хлоя, не поворачивая ко мне лица. - Я вот сегодня наблюдала за всеми вами. Ну, в смысле, здесь, на отдыхе и заметила одну странность.
  - Какую? - лениво спросил я и согнул ногу. В колене что-то хрустнуло. Видать - ушиб.
  - Все твои люди о чём-то рассказывали, у всех имелись какие-то истории из жизни. Возможно - придуманные, но всё же истории. А ты ничего даже не пытался рассказать. Не думаю, будто нечего. Так в чём дело?
  Я молчал. Не люблю я этого. Даже когда с какой-то девкой встречаешься. Другие, знаю, плетут всякую чушь, типа родители из дворян, после обеднели, дитё украли бродяги и воспитали. Такое...
  - Нечего рассказывать, - я до хруста наклонил голову. - Родился, вырос, вот, сижу у костра.
  Величие смотрела на меня. Стихающие языки костра бросали на физию королевы алые блики. Да, всё же гладкая у неё кожа, не такая, как у всех моих. Вот интересно потрогать, какая она на ощупь? Так врежет небось сразу по харе. Да и лень.
  - Крест, - Хлоя улыбалась. - Да за один сегодняшний день произошло столько всего, что в пору книжку писать. Попали в замок адептов чёрной магии, одолели древнее зло и ещё живы остались. Неужели за всю твою предыдущую жизнь больше ничего не происходило? А Шамус, а Бахтолм? А то, как вас из тюрьмы вытащили за день, до повешения? Тут не книгу, тут уже на целую библиотеку потянет.
  - И чо? Писать я не умею, читать тоже, - Хлоя покачала головой. - Да и кто станет читать про похождения каких-то бандитов? Вы ж один чёрт нас за бандюганов держите, хуч я на задницу упаду, доказывая, типа у нас - отряд.
  - Да, отряд Черепа, - она кивнула. - Я помню. Как ты тогда назвал начальника тюрьмы...Король Хаврон? Честно, я тогда едва сдержала смех. Подчинённые зовут его Кабаном, если что.
  - Всё сходится, - я вздохнул. - Ну нежто тебе реально интересно слушать моих придурков? Не, понимаю ещё про чёс Хорька, там хоть по делу. А вот остальное...
  - А почему - нет? - она пожала плечами. - Все вы - люди, мои поданные, которые живут своей жизнью. Разве мне не может быть интересно, как вы живёте и что можно сделать, чтобы помочь. Например, весьма неприятно смотреть, как одни подданные режут глотки другим.
  - Перестань, - я лениво махнул рукой. - Один чёрт не застыдишь.
  - Тебя застыдишь! - она опять улыбнулась. Потом придержала Джессипа, явно собирающегося ткнуться мордой в костёр. Осторожно опустила графа на бок. Тот даже не проснулся. - Вымотался, бедняга. Чувствую себя в ответе за всех вас, кого втянула в эти неприятности.
  - Так твоему блондинчику это по бороде, - я встретился взглядом с Хлоей. Она прищурилась. - Он же в тебя втюрился, а значит пойдёт куда угодно и сделает, что угодно. Как собака.
  Лицо Хлои внезапно сделалось старым и уставшим.
  - А самое хреновое для него, - может хоть так от меня отстанет? - что ты его не любишь и в постель не пущаешь.
  Хлоя оскалилась, открыла рот и вдруг закрыла. Провела ладонью по глазам. Слёзы трёт, что ли?
  - Джесс так много сделал для меня, - почти прошептала королева, - чересчур много. Если бы в этом мире существовала некая высшая справедливость, я была бы обязана полюбить его. Но...Сердцу приказать невозможно.
  - Иди лучше спать, - посоветовал я. - И так кругом дерьмо кипит, аж выплёскивает, так ещё и вы со своими дурными мыслями.
  - Тут ты прав, - неожиданно кротко согласилась Хлоя и поднявшись с плаща, завернулась в него. Потом легла рядом с блондинчиком и вроде как хлюпнула носом.
  Я поглядел на небо. Ярко горели здоровенные звёзды и плыли бледные ошмётки облаков. В листьях мелькал тонкий серп луны. Я подтянул ближе меч, арбалет и мешок. Сонно фыркали лошади.
  Всё. Отбой.
  
  
   2.
  
  
  
  Когда я дрыхну, то обычно не вижу никаких снов. Вот Кусок, тот любит чесать, типа во снах успел перепихнуться с половиной Вазерома, а Свину вечно снится жратва. Псих как-то ляпнул, что частенько вспоминает, как его, ещё новобранца. Сержант за волосья таскал. А я как завалюсь, так будто в чёрный мешок сунули.
  А сегодня, то ли шибко устал, то ли от всех этих скелетов, да стариканов из гроба башка набекрень съехала. Короче, увидел сон, да ещё и чёткий такой, что от реальной жизни ни хрена не отличишь.
  Да я и не понял, что сплю.
  Просто никак не мог взять в толк, что за фигня происходит. Какой-то огроменный дом с кучей комнат - явно богатей живёт, может даже дворянская рожа. Под ногами - ковры, на стенах - тоже, с потолка золотые подсвечники свисают, а из открытых окон - солнечный свет. Как я тут оказался - хрен его знает и спросить не у кого: во всех комнатах - никого. Только вроде бы откуда-то издалека доносится чей-то тихий голос. Иногда - смех.
  Ну я решил сходить поглядеть, кому там весело, а заодно спросить, куда меня занесло. Иду, а ковры такие мягкие, что шагов не слыхать. И вообще - никаких звуков, кроме бубнежа спереди. Иногда вроде один языком чешет, а временами - двое или трое, но все голоса мужские, бабских не слыхать.
  И вот добрался я до закрытой двери и тут какого-то хрена меня в холодный пот кинуло. Ну ведь нет ни черта страшного: обычная двустворчатая дверь из светлого дерева, а у меня аж ноги подламываются. А когда такое случается, что нужно делать? Правильно, или драпать, или дать себе пинка и гнать вперёд.
  Драпать смысла не было, поэтому я толкнул дверь и оказался в большой круглой комнате. На стенах чьи-то портреты висят, но чьи - непонятно, потому как у всех рожи смазаны, точно кто-то краску растёр. Окон и светильников нет, но почему-то светло. В центре стоит здоровенное кресло с высоченной спинкой, вроде тех, где короли свои задницы греют. На спинке - странный герб, типа кружка из двух половинок, чёрной и белой.
  В кресле сидел мужик и его рожа почему-то показалась мне очень знакомой. Где-то видел, а где - вспомнить не могу, хоть убей. Вроде молодой, а вроде и нет, сразу не разобрать. Волосы светлые, ниже плеч, а морда такая приторная, как всем бабам нравится. В руках этот тип держал какую-то хрень, вроде булавы, но маленькой и по виду - золотой, с цветными камешками.
  Перед креслом стояли трое. Все высокие, широкоплечие и в походной одежде. На таких посмотришь и сразу понятно - опытные рубаки. Одно, как мечи придерживают, о многом говорит. Ты деревенскому дураку вон железяку сунь, он в ней сразу запутается. А тут - совсем другое дело.
  Ладно. Тут другое. На полу валяется дохлая баба и башки у неё нет. А я вот поглядел на бабу и понял, что уже видел её где-то. И даже несмотря на отчекрыженный котелок всё одно узнал. И как только начал окончательно распознавать, тот тип, что сидел на кресле, посмотрел на меня и улыбнулся. Улыбнулся, а после протянул свободную руку и достал из-за кресла отрубленную башку. Ну точно, как я и думал. На меня уставилась белыми глазами Её величие Вазерома, королева Хлоя.
  - У тебя есть выбор. Крест, - сказал мужик и его голос так больно отдался в черепушке, словно изнутри шестопёром бахнули. - Или ты делаешь мне этот подарок или я отдам тебя и весь твой отряд им.
  И показал своей булавой куда-то за мою спину. В этот момент по шкуре протопталось настоящее стадо ледяных кабанов. Но я один чёрт обернулся. И увидел, как из отрытой двери на меня бросилась куча разинувших пасти демонов.
  Я отскочил и немедленно приложился затылком о дерево, возле которого спал. Ни хрена не понял и попытался стукнуть кого-то, кто мелькал перед глазами. Джессип спокойно отбил удар и отступив на шаг прищурился.
  - Приснилось чего? - на губах блондинчика блуждала странная улыбка. - Ты тут так подпрыгивал, точно на муравейник сел. С добрым утром.
  На лбу застывал пот. Я провёл пальцами по глазам и покачал головой. Надо же! Не, чтобы такое, как Куску - вечно всякая дрянь достаётся.
  - Есть такое, - проворчал я, поднимаясь на ноги и потягиваясь. Кости жалобно хрустели, намекая дураку, что спать нужно хотя бы лёжа, ежели уж не вышло на соломенном тюфяке. - Ты то чего подскочил?
  Только-только начинало сереть и на небе ещё вовсю моргали звёзды. Холодный ветер гонял меж деревьев клочья противного тумана и где-то из леса кричала какая-то напрочь одуревшая птица. Кроме меня и графа все остальные спали. Костёр давно потух, но пацаны всё одно лежали кругом кострища, точно думали получить какое-никакое тепло. Королева спала, свернувшись калачиком и на ней, кроме собственного плаща лежал ещё и Джессипов.
  - Твой человек разбудил, - граф прикрыл рот ладонью. - Кажется ты его называешь Рогатым. Сказал, что от главной дороги слышен подозрительный шум. Похоже на столкновение.
  - Тебя-то он нахрена поднял? - оборву Рогатому уши. Забыл, кому подчиняется?
  - Так ведь ты не просыпался, - граф хмыкнул. - Я же говорю, сидел, привалившись к дереву, подпрыгивал, но не просыпался. Твой боец начал так громко ругаться, что разбудил меня. Я велел ему возвращаться обратно и следить за развитием ситуации. Мало ли как там всё обернётся. Но пока тихо.
  - Ясно. - я мазнул по влажной от росы траве пятернёй, а после протёр рожу. Стало полегче. - Пойду, посмотрю, в чём там дело. Шухера без повода не бывает.
  - Я с тобой, - кажется, граф хотел туда идти и без меня. Потому как успел нацепить меч, да и вообще гляделся так бодрячком, точно и не спал вовсе. - Однако, предварительно не мешало бы кого-нибудь разбудить. На всякий случай.
  - Забыл тебя спросить, - я пнул Шамана. Тот подскочил и дико уставился на меня. Хавальник открыл.
  - Тихо ты! - я подобрал своё оружие и поёжился. Сыро, мать бы его так! - Там какой-то шухер на тракте. Мы сходим, заценим. А ты сиди и слушай. Ежели что-то важное - дам знать. Свистну один раз, подрывайте задницы и валите, как можно быстрее и дальше. Два раза, опять же, буди всех и ко мне на помощь. Понятно?
  Шаман торопливо кивнул. Я зевнул, до хруста в челюсти и пошёл вперёд. Деревья в тумане напоминали мертвяков из детских страшилок. Ну там, где они выбирались из могил, чтобы пожрать человечины. Мы, пацанами, дохрена такой чепухи наслушались. После никто не мог уснуть, а самые зелёные всё хныкали да мамок звали. Дык откуда им взяться?
  Ладно, насчёт кипиша. О, точно! Стоило нам выйти к дороге, как я услышал звуки близкой потасовки. Кричали мало, больше звенело, да глухо ухало. Иногда кто-то коротко взвизгивал и тут же утихал. Ржали лошади, значит рубились конники. И явно не какие-то залётные гоп-стопили караван. Во-первых, торговые по ночи не лазят, а во-вторых, когда купчину режут, тот скулит о пощаде так, что уши закладывает.
  - Идём. - я мотнул башкой и показал, как идём: не выходя на дорогу, у самого края леса. В утреннем сумраке заметят не сразу, ежели увидят вообще. - Где Рогатый, мать его?
  Внезапно мимо проскакала взмыленная лошадь. С неё, зацепившись ногой за стремя, свисал мужик с раскроенной пополам черепушкой. Видать, только что получил подарочек: кровища хлестала вовсю, а сам конник помалкивал - значит готов. Одежда не армейская, но уж больно ладно всё выглядит, одно к одному. Да и видал я такие кольчуги прежде. Кажется, догадываюсь, кто там рубится, с одной стороны. А вот теперь совсем интересно, кто там так справно мутузит королевских ловчих?
  - Егерь, - Джессип проводил конника взглядом. На физии графа читалась оторопь. - Что происходит?
  - Ща узнаем, тут уже недалеко, - я взвёл арбалет. - Оружие приготовь. Чуйка у меня, что потребуется.
  Навстречу кто-то бежал. Бежал быстро и совершенно не скрываясь. Граф вынул из ножен свою железяку, а я поднял арбалет и поймал смутный силуэт на конец болта. После положил палец на спусковую скобу. Ещё чуть...
  - Крест! - я едва не нажал на спуск, даже понимая, что вижу Рогатого. - Твою мать, я чуть не обосрался!
  - Ты, мать твою, только что едва на тот свет не отправился, дубина, - я опустил оружие. Блондинчик за спиной тихо хрюкнул. - какого дьявола происходит? И чего ты носишься, будто кобель, которому хвост прищемили?
  - Дык это, Крест, там наши с ловчими рубятся. По ходу те засаду устроили, а Псих это дело просёк и пустил пацанов по лесу. Сейчас волчар зажали по центру тракта и рубят в капусту. Но гады ещё держатся.
  - Так в чём дело? - я ухмыльнулся и сунул два пальца в рот. Внезапно кто-то ухватил меня за плечо. А, граф с перекошенной мордой. - Тебе какого надо? Потом перебазарим.
  - Крест, ты что, собираешься напасть на королевских служащих? Это же серьёзное преступление!
  - Дядя, а ты что, с дуба рухнул? - я сбросил его руку. -Наши УЖЕ с ними бодаются, если что. И вот как ты думаешь, ежели я сейчас выйду и скажу: а ну завязывайте дурака валять, то они все тут же послушаются, перестанут резать друг другу глотки и разбегутся?
  - Хорошо, я им скажу...
  - Ты скажешь? А кто ты для них? Скажешь, типа я - граф, все меня слушайте, так? И даже, если они поверят, дальше что? Ничо, что ваших только что тут покрошили, вообще-то все мы - друзья? Да и не стал бы Псих просто так ловчих щемить, значит есть причина. Всё, не хочешь замараться - вали к Её величию и будь с ней.
  Я громко свистнул два раза. Эхо испуганной лисицей удрало в деревья и почти сразу раздался ответный свист. Всё нормально, Шаман услышал.
  - Тебя наши видели? - спросил я у Рогатого. То помотал головой. - Лады, дуй к дороге, стань так, чтобы сразу по башке не словить и ори во всю глотку, что ща Крест подтянется. Пошёл.
  Пацаны прибыли даже раньше, чем я ожидал. А пока я слушал дикие вопли Рогатого, да звуки рубки. Стоило Рогатому подать голос, как биться стали много злобнее, да ещё и орать принялись. Видать, ловчие сообразили, что им приходит окончательная хана.
  Из тумана послышался конский топот и показались смутные силуэты всадников. Я тут же рванул в сторону тракта и стоило поравняться с Чёртом, прыгнул на коня, ухватившись рукой за седло. Чертяка приветственно захрапел, а парни принялись вопить, точно пытались напугать весь чёртов ад. Не, ну если бы дьяволы увидели Глыбу с его перекошенной рожей, на которой отпечаталась какая-то ветка, точно бы обгадились.
  Толпа на тракте походила на какую-то здоровенную бесформенную тварь, типа тех, что живут в южных морях. У этой тоже имелась куча ног, рук и ещё хрен пойми каких отростков. Теперь бы ещё разобрать, где наши, а где - нет. Ежели Рогатый всё правильно разобрал, то наши должны быть по краям, а ловчие - в серёдке.
  Мы вплотную приблизились к рубящимся. Один из конников оглянулся. Ха, да это же - Угол! Боец радостно присвистнули едва не получил коротким топориком по затылку. Я, почти не целясь, шмальнул из арбалета и лысый крепыш, замахнувшийся топором, взмахнув руками, улетел под ноги глухо фыркающим лошадям.
  - Вперёд! - скомандовал я своим и наподдал пятками Чертяке.
  Пусть нас прибыло совсем немного, но во время любой потасовки даже пара свежих рыл способна переломить ситуацию. И уж точно не прибавит радости врагу.
  Я забросил арбалет за спину и покрепче вцепился ногами в коня. Теперь главное - не дать себя вышибить из седла. Затопчут, как пить дать. Мелькнула оскаленная физия мужика с бельмом на правом глазу - след от давнего шрама. А получи ещё один - свеженький! Справа тыкали дротиком, но я просто перерубил древко и почти без замаха ткнул в глотку. Меч заскрежетал и едва не застрял между кирасой и шлемом.
  Кто-то дико кричал за спиной. Голос, вроде как женский. Неужто Её величие прибыло, полюбоваться? Надеюсь, у блондинчика достанет ума держать Хлою в безопасном месте.
  Егерь оказался совсем рядом, почти плечо в плечо и сдуру попытался ткнуть меня навершием шлема в глаз. Я приложил врага рукоятью оружия в челюсть, а после, когда парень наклонился, всадил ему меч в глаз. В этот раз скрежетало о кости черепа.
  Впереди показалась знакомая морда. В смысле - харя Психового Лиса. Такая же наглая, как и у хозяина. Сам Псих яростно отбивал атаки сразу двух ловчих. У одного я заметил на шлеме жёлтую нашлёпку - лейтенант, поди ты! Да и рубится неплохо так, по-лейтенантски. Вона, помощнику моему чуть запасную дырку в пузе не проделал.
  Чёрт прыгнул вперёд, пихнув грудиной каурого лейтенантского. Ловчий сообразил, что пришло время мутузиться с кем-то новым и рубанул меня длинной саблей. Я отбил удар, да с такой силой, что егерь зашипел от боли и заставил Чёрта ещё раз наскочить на вражеского коня. Чертяка сообразил, что от него требуется и хватанул каурого зубами за шею. Тот жалобно завопил и попытался отскочить. Куда, в эдакой-то толчее!
  Лейтенант покачнулся, на мгновение потерял равновесие, а я, не теряя времени, принялся рубить его своей железкой. Справа, слева, сверху, опять слева и ещё - сверху. Не, хорошо их всё-таки учат, вона сколько раз отбил! Другой бы уже валялся с пробитой башней. А ну, ещё быстрее. Слева, справа, сверху. Сильнее!
  Лейтенант пропустил косой по башке, выронил саблю и схватился за пояс, где у него висел длинный нож. Ремень шлема у ловчего лопнул и на бледную рожу хлынула кровь. Не дожидаясь, пока враг очухается я сбил шлем и следующим ударом снёс половину черепа.
  Пока метелил своего, Псих успел справиться со вторым и теперь весело скалился, выдёргивая меч из прорубленной кольчуги. Егерь моргнул белыми глазами и упал на шею своего коня. Да и вообще, как я заметил, основной замес подходил к концу: ловчих оставалось раз, два и обчёлся. Сражались ни конечно умело и яростно, да куда ж ты денешься, когда тебя рубят сразу со всех сторон? Правильно, только к чертям, в ад. Туда, куда всем ловчим полагается.
  Меч я пока не прятал. Мало ли. Бывало всякое. И мертвяками прикидывались и таились под жмурами. Кто, чтобы отомстить за своих, а кто и просто ушибленный в горячке боя не вовремя приходил в себя. Мне так один раз ногу насквозь проткнули. А ежели бы ударили чуть левее, про баб можно было совсем забыть. Куда оно годится?
  - Отъедем? - я мотнул головой, и Псих согласно кивнул. Оружие он тоже прятать не торопился.
  Пока ехали, пацаны кричали приветствия и спрашивали, какого хрена мы тут делаем. Собственно, я собирался задать Психу тот же вопрос. И ещё кое-какие. Главное, за каким хреном ему вздумалось бодаться с ловчими. И отряд не маленький, судя по трупам на земле, рыл, эдак, в полста. Столько обычно посылают, ежели накрывают крупную банду.
  Ну, такую, как наш отряд.
  Выехали на край тракта. Ух ты, оказывается, времени прошло немало так - солнце успело подняться. Туман пропал, как и не было, так что я мог видеть Её величие - злую-презлую, рядом с угрюмым, до черноты, Джессипом. Увидев меня, Хлоя так обрадовалась, что от души врезала своему рыжему - тот аж подпрыгнул.
  - Так, пока мне не начали выедать мозги, - вот теперь можно железяку и спрятать. Почищу позже, - ты мне объясни, какого дьявола вы тут делаете и что не поделили с ловчими. Как по мне, вы уже давно должны обтирать стены Нарменса.
  - Быстрый ты, что тот понос, - Псих сплюнул и высморкался. - Мало того, что, как сам понимаешь, мы не шибко в сраный Нарменс торопимся, так ещё и мочи нет никакой в него добраться.
  - Это ещё с какого перепугу? - я глядел, как Хлоя приближается. Ну и злобная же у неё морда! Прям, как у меня с бодуна, ежели похмелиться не дать. - Дорогу забыл?
  - Чарвес, знаешь про такой?
  - Ну, городишко вшивый около реки. Там ишшо от всех баб рыбой смердит. Это к чему?
  - В Чарвесе - бригада ловчих из Нарменса. По нашу душу, ежели чо, - Псих так ухмылялся, типа рассказывал, как он мне приготовил пару пива и смазливую девку. - Хорошо догадался пустить туда пару пацанов, на разведку - чуйка была. Особливо, когда хлыщи энти, на кого мы засаду делали, так шустро шуганули через мост. Думаю, чегой это они, а мстить, за своих, подстреленных?
  - Крест! - королева подскакала вплотную и вцепилась в отворот моей куртки. Вцепилась и рванула на себя. - Что ты творишь? Это - нападение на моих служащих, понимаешь, мерзавец? Если я не могу вас всех немедленно вздёрнуть вдоль дороги, то это - лишь вопрос времени, понятно, мерзавец?
  - Ну вот, опять про шибеницу, - я очень аккуратно отцепил пальцы Хлои и королева принялась злобно фыркать. - Псих, ты продолжай, а Её величие пусть послушает. Может и передумает с шибеницей - больно же, когда тебя за шею подвешивают.
  - Может и передумает, - Псих пожал плечами. - А нет, так пущай в очередь становится. Хуч ей, как королеве, послабление можно сделать. Дык вот, в Чарвесе пацаны покрутились там, сям, разнюхали и принесли в клювике. Короче так, на нас спустили особых ловчих из Нарменса. Часть посадили на дороге, чтобы мы, значится, через мост не прошли, а вот энтих, - помощник ткнул пальцем за спину, послали тракт прочесать. Чудо, как разминулись, видать прошли, когда мы в лесу жрали али спали.
  - Егеря, из Нарменса? - Хлоя пучила глаза. - Но...
  - Погодь, Величие. Что им там про нас наплели? Не могли же так просто цельную особую бригаду кинуть. Я так думаю, что это - вообще все ловчие, какие в Нарменсе имелись.
  - Типа мы - заговорщики, супротив трона, - тут даже я охренел. Поглядел на Хлою, на Джессипа. Ну да, ну да, так и есть. Особливо вон та, психованная, бунтует. - Вроде, как мы нашли какую-то бабу, на рожу сходную с Её величием и типа её - на трон.
  - Бред! - Хлоя с трудом подбирала слова, так её трясло. - Кто в это поверит? Кто вообще поверит в подобную чушь?
  - Стоп, - я поднял руку и поглядел на поле боя. Мои слезли с лошадей и пехом добивали выживших. - Эй, Свин, погоди. Тащи сюда пару подранков.
  Хлоя продолжала злобно пыхтеть, а Джессип молчал и елозил рукой по роже. Видать уже сообразил.
  Свин И Перо притащили двух подраненных ловчих. У одного оказалось разрублено плечо, у второго - шла кровь из пуза. Но вроде как держатся. Никто даже не подумал плюхнуться на колени перед Её величием. Ишь, какие нахалы!
  - Эй, придурки, - оба злобно уставились на меня. - Какого хрена не приветствуете вашу королеву, Хлою?
  - Пошёл ты! - сплюнул кровью тот, что с проткнутым пузом. - Срать мы на всех вас хотели!
  - Королева! - второй повизгивая рассмеялся. - Кому ты чешешь, мразь! С такими-то уродами, ха!
  - Очень умный ход, - криво ухмыляясь, сказал Джессип. - Предполагал, что твой Дариус придумает нечто, эдакое.
  Хлоя покачнулась в седле, точно её приложили по физии.
  - Вот скажи, есть у тебя документ, что ты - королева? - спросил я. Псих гыгыкнул. - Нету? Значит, неча бунтовать супротив трона.
  - Подумать только, - Хлоя побледнела, до синевы. - Отсутствие привычных атрибутов превращает тебя в ничто...
  - То-то и оно, - я махнул рукой. - Кончайте этих и двигаем дальше.
  - Крест! - в глазах Величия что-то блестело. - Но это же - просто солдаты, которые выполняли свой долг!
  - Да? А я чем, по-твоему, занимаюсь?
  
  
  
  
Оценка: 6.83*9  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com  
  S.Kooper "Дюжина" (Киберпанк) | | А.Мичурин "Еда и Патроны. Прежде, чем умереть" (Постапокалипсис) | | A.Opsokopolos "В ярости (в шоке-2)" (ЛитРПГ) | | А.Михална "Путь домой" (Постапокалипсис) | | В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2" (Боевая фантастика) | | Л.Шумахер "Мир Лимеру. Нерушимый договор" (Боевое фэнтези) | | В.Свободина "Брачный сезон. Сирота" (Любовное фэнтези) | | А.Мичи, "Отдаться ректору или умереть" (Любовное фэнтези) | | Д.Игнис "Безудержный ураган" (Постапокалипсис) | | Г.Иззада "Утраченное спокойствие" (Постапокалипсис) | |

Хиты на ProdaMan.ru И немного волшебства. Валерия ЯблонцеваНЕ папочка. ПаризьенаТри прорыва и одна свадьба. Жильцова НатальяВерные Клятве. Милана ШтормТитул не помеха. Сезон 2. Возвращение домой. Olie-Офисные записки. КьязаАромат страсти. Кароль Елена / Эль СаннаСоветник. Готина ОльгаОсвободительный поход. Александр МихайловскийЛюбовь со вкусом ванили. Ольга Грон
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "То,что делает меня" И.Шевченко "Осторожно,женское фэнтези!" С.Лысак "Характерник" Д.Смекалин "Лишний на Земле лишних" С.Давыдов "Один из Рода" В.Неклюдов "Дорогами миров" С.Бакшеев "Формула убийства" Т.Сотер "Птица в клетке" Б.Кригер "В бездне"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"