Малая Мария: другие произведения.

Я смогу... книга 1

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Создай свою аудиокнигу за 3 000 р и заработай на ней
📕 Книги и стихи Surgebook на Android
Peклaмa
Оценка: 7.57*91  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    ЛЮБОВНЫЙ РОМАН В ВОЕННО-ФАНТАСТИЧЕСКОМ АНТУРАЖЕ.

    АННОТАЦИЯ:
    Каждый выбирает свой путь сам, идет вслед за своей судьбой - скажете вы. А что если в твою судьбу вмешивает рок... случай... стечение обстоятельств? Если твоя жизнь предопределена? Если всё, что ты видишь вокруг не более, чем результат чужой воли, решения, принятого под гнетом обстоятельств?
    Что делать маленькой, спасенной с терпящего бедствие корабля, землянке, если, открыв глаза, она впервые видит этот мир?
    Надо встать, оглядеться и решить: Я смогу... вспомнить прошлое, определиться с будущей мечтой, и жить настоящим, несмотря на особенности быта приюта, суровые будни военной Академии, трудности службы во флоте. Так и поступила маленькая девочка Камилла.
    Но кто ты, девочка с голубыми глазами и необычными способностями, которые так заинтересовали представителей высшей расы? Кто ты, Камилла, так не похожая на остальных воспитанниц приюта? Кто ты, курсант Рейн, ставящая в недоумение руководство Академии? Кто вы, офицер флота, попавшая в прицел интересов сильных мира сего?
    Но если ты видишь цель, идешь за своей мечтой, если рядом с тобой верные друзья, ставшие семьей, то рано или поздно настанет тот день, когда вместо пешки на доске политических игр ты станешь ферзем.
    Ведь трудности ты преодолеваешь со словами на устах: Я смогу...

    ОГРОМНОЕ СПАСИБО:
    Ольге и Татьяне - за правку романа. Девочки, ваши незабвенные слова: "Не верю!!!", как у Станиславского, "Не понятно!!!", "Не логично!", "Надо переделать!" - заставляли стонать в голос, биться головой о клавиатуру, но стискивать зубы и опять погружаться в мир героев. Спасибо Вам!
    Спасибо моим родным мужчинам, которым хватило терпения разъяснить отличия моделей кораблей, оружия, чинов. Ничего не поняла, поэтому клятвенно вам обещаю: больше военную тематику не трогать.
    Спасибо Прокопьевой Галине - за её потрясающие обложки.

  
  Пролог
  
  4385 г. Новой Космической Эры.
  Где-то на краю галактики 'Млечный путь'.
  
  - Лер! Поступил сигнал по общему каналу.
  - Вывести на экран.
  - Изображения нет! - Пальцы навигатора быстро забегали по панели управления. - Только аудиальная кодировка 'Терпим бедствие'.
  - Откуда сигнал?
  - Соседний сектор, лер. Согласно координатам, это уже территория Джаншу.
  
  Все, кто был на мостике, замерли, ожидая решения капитана корабля, перед которым стоял трудный выбор между спасением живых, кем бы они ни были, и исполнением служебного долга.
  Спустя несколько томительных минут раздался спокойный уверенный голос:
  - Лейтенант Ла Джер, отследить сигнал. Просканировать пространство на три световых года от объекта. Второму пилоту проложить курс. Нам не нужны лишние глаза.
  - Готово, лер, курс есть.
  И снова тишина воцарилась в рубке. Только приборы продолжали свой диалог на низкочастотной волне.
  - Капитан Ла Ши, включить защитное поле, группе захвата десятиминутная готовность.
  Посреди миллиарда звезд, в чернильной темноте, корлер без опознавательных знаков, сменив курс, плавно двинулся в сектор, где за его судьбу никто не дал бы и ломанного гроша.
  Секунда и корабль пропал, как будто его и не было. Защитное поле включено. Теперь только лучшие системы слежения и контроля смогут засечь его. Ведь не зря из ста корлеров Империи Леории именно этот считался лучшим разведчиком в трех галактиках Нового Мира.
  
  Когда на экранах в рубке управления возник искомый объект, не у всех выдержали нервы:
  - Капитан, что это? - помощник навигатора, девушка двадцати циклов на вид, не отрывала взгляда от экрана.
  На фоне бесконечных звезд четко прорисовался маленький челнок лайнера гражданской авиации Земного Союза. Увидеть его здесь, за тысячи световых лет от ближайшей населенной планеты или базы, было просто невероятно. Ещё более невероятным казался тот факт, что даже невооруженным взглядом были заметны серьёзные повреждения на обшивке челнока. Его хаотичные движения красноречиво говорили о полной неуправляемости.
  - Просканируйте объект, мне необходимо знать, есть ли кто живой. - Стальной голос капитана нарушил тишину.
  Он хорошо понимал общий настрой команды. Для их расы, леорийцев, не было ничего дороже жизни. А здесь они столкнулись с тем, о чем уже несколько десятков циклов бурлит информационное поле галактики 'Спираль', или как называют её коренные жители 'Млечный путь'. Слухи доползли и до Империи соседней галактики.
  Несмотря на то, что леорийцы отрицали любое насилие, закрыть глаза и остаться в стороне от назревающего конфликта между Земным Союзом и свободным Сектором Джаншу было уже невозможно. Именно поэтому разведывательные корабли Леории патрулировали данный участок нейтральной зоны, пролегающий между двумя соперниками. Леорийцы скрупулёзно собирали и анализировали информацию о возможности возникновения полномасштабного военного конфликта межгалактического масштаба.
  - Сканер показывает на борту челнока три биологических объекта, - металлический голос виртуально искусственного разума (ВИР) ворвался в размышления капитана. Заняв своё место в ложементе на мостике, он обратился уже непосредственно к ВИР:
  - Леа, полные данные по состоянию объектов.
  - Да, капитан! Челнок класса А 349, используют в Земном Союзе на межгалактических лайнерах класса А 9, основной функцией является переброска пассажиров с корабля-носителя на орбитальные станции в пределах планетарной системы. Рассчитан на сорок пассажиров и шесть членов экипажа. Есть внешние повреждения. Частичная разгерметизация. Управление отсутствует. Органических объектов трое. Жизнеспособный объект один. Сканирую. Сердцебиение тридцать восемь, все остальные функции организма существенно замедленны. Объект в стазисе. Более точных данных нет. Экранируют неисправные системы.
  Капитан принял решение не задумываясь:
  - Группа захвата, на выход. Леа, все данные на мой личный ком. Включить визуальное наблюдение.
  
  Спустя двадцать минут на борт челнока ступила десантная группа. Все, кто находился в рубке, смогли увидеть транслируемую картинку на большом экране.
  - Борт 1, говорит группа Z. Мы на месте.
  - Слышим вас, группа Z, доложите обстановку.
  - Капитан, два объекта мужского и женского пола. Судя по всему, челноком управлял мужчина, на нем форма пилота межгалактического лайнера 'Созвездие'. Причина смерти, предположительно, разгерметизация. Женщина обнаружена в медотсеке. - звучит ровный голос командира десантной группы и вдруг взволнованно, - Капитан, в регкамере ребенок! Должно быть, женщина успела включить аппаратуру.
  - Внешние повреждения регкамеры есть?
  - Лер, повреждений нет. Но данные аппарата указывают на отключение питания через два часа. Показания пациента стабильны.
  - Срочно забирайте регкамеру, тела погибших и возвращайтесь на борт. - Связь отключилась. Капитан тут же набрал по внутренней связи медотсек, - Немедленно приготовьте восстановительный комплекс. Объект, предположительно, землянин.
  Отдав распоряжения пилотам по смене курса, капитан корлера быстрым, уверенным шагом покинул рубку.
  
  ***
  
  Идя по коридорам своего корабля, капитан Даррек пытался сложить в единое целое картину произошедшего, опираясь на те данные, что уже успел обработать ВИР (или Леа, как ласково называл его сам капитан).
  Итак. Во-первых, челнок зарегистрирован за лайнером 'Созвездие', рассчитанного на 3 тысячи пассажиров. Судьба остальных пассажиров лайнера неизвестна. Сканирование данного сектора ничего не дало. Характер повреждений малого судна говорит о том, что по нему стреляли из крупнокалиберных пушек системы DJ. Такая система, насколько знал Даррек, установлена на боевых крейсерах армии Сектора Джаншу. В Земном Союзе такого вооружения нет. Так что, внутренние разборки между землянами исключены. Да и сам участок космического пространства, где обнаружили челнок, относится уже к территории джаншу.
  Вывод: нападение было спланировано. Остается вопрос, что делал в этом секторе гражданский лайнер Земного Союза?
  Во-вторых, каким образом удалось уйти от боевого корабля джаншу именно этому челноку? Судя по форме, в которую одет мужчина, управлявший челноком, он пилот лайнера, а не простой пассажир. Тогда, почему из всех пассажиров он взял только этих двоих? Пилот был очень опытный, о чем говорят нашивки на его кителе. Но при таких серьёзных повреждениях, чтобы уйти от истребителей на грузо-пассажирском челноке, нужно быть не просто асом. Даррек готов был признать погибшего пилота гением пилотирования.
  В-третьих, как бы там ни было, а в данном секторе комической карты этот челнок появиться никак не мог. И тем не менее, он здесь...
  Что делать с новоявленным пассажиром, так же пока неизвестно.
  Как были связаны между собой пилот, женщина и ребёнок? Они семья? Нужно будет сделать углублённую экспертизу для выявления родственных связей.
  
  Капитан до сих пор отказывался верить в то, что произошло целенаправленное нападение на мирный корабль. Но всё говорило именно об этом. Ярость и отчаяние захлестнули Даррека. Но, стоп! Нельзя поддаваться эмоциям, он несет ответственность не только за свой корабль и неучтенного пассажира, но и за свой народ. Сейчас его главная задача: сбор информации. Этим он и должен заниматься.
  - Леа! - включив ручной коммуникатор, позвал Даррек, - Сбрось мне данные по сектору 3001, радиус 20 световых лет. Просканируй на предмет остаточной энергии.
  Нельзя сбрасывать со счетов тот факт, что лайнер уничтожен.
  - Лер, данные готовы.
  - Озвучь.
  - Судя по остаточным частицам объект уничтожен целенаправленно. И присутствует след разрыва гиперпространства в секторе крушения.
  От такой новости Даррек остановился. Получается, лайнер вырвали прямо из гиперпространства. А это плохо! Очень плохо! Значит, у Сектора Джаншу появились подобные технологии. Интересно, откуда? На данный момент, никто, кроме Империи Леория, такими технологиями не обладал.
  Измена? Промышленный шпионаж? Или целенаправленное вовлечение в вооружённый конфликт? Искать ответы на такие вопросы должен уже не он. Значит, связываться с Главнокомандующим леорийского космического флота всё же придется. И не только по факту нахождения гражданского пассажира на разведывательном корабле.
  Придя к столь неутешительными выводам, Даррек на мгновение остановился посреди коридора. Секундное замешательство, и капитан уверенно направился в медотсек.
  Любимое его место на корабле. Тишина. Спокойствие. Некий вакуум для мыслей. Но не сегодня. Приложив ладонь к панели и дождавшись, пока вход откроется, Даррек глубоко вздохнул и переступил порог.
  - Что скажешь, док?
  В просторном, светлом помещении расположились не менее десяти регкамер и другая аппаратура, необходимая для экстренного спасения жизни членов команды. Доктор Клайс, известный своей дотошностью и предусмотрительностью, лично настаивал на таком оснащении каждого корабля, которые выходили на длительные вахтенные полеты в отдалённые сектора империи.
  Сам хозяин медотсека обнаружился у ближайшей регкамеры. Доктор, не отвлекаясь от показателей аппаратуры, только махнул рукой на приветствие капитана.
  - Заходи, капитан! Ждал тебя раньше. Данные я подготовил, сейчас скину тебе на ком! Но, если интересно послушать старика, то присаживайся. Новости весьма занимательные.
  Даррек открыто усмехнулся. Для всей команды столь явное проявление эмоций на лице капитана явились бы шоком. Более сдержанного и целеустремленного леорийца трудно себе представить. Но только не для доктора Клайса, который был не только другом семьи капитана, но и его личным другом и врачом. Старый леориец не просто всё знал о капитане, он знал его с самого раннего детства.
  Доктор обернулся и на его красивом, ещё не тронутом временем, лице расцвела улыбка.
  - Зайти просто так капитанский гонор не позволяет, мальчишка?
  - Прости, док! Времени свободного совсем нет. Но ты же знаешь, только здесь я могу почувствовать себя, как дома. Так, что интересного ты мне хотел рассказать? Что с пассажиром?
  - Много. Очень много. И не пассажир, а пассажирка!
  - Она? - удивление проскользнуло в глазах капитана.
  - Да! По показателям: гуманоид, землянка, возраст примерно шесть-семь космических циклов, физиологическое состояние стабильно. Продержу в камере ещё часов десять, не меньше. Необходимо очень плавно вывести ее из состояния стазиса. По приборам на момент погружения показатели были немного выше среднего, но есть и отклонения.
  - Какие?
  - Что ты знаешь о Земном Союзе? Вернее, об их основополагающей расе, как о биологическом виде?
  - Раса Земляне. Последние несколько сот циклов активно укрепляли свой генофонд. Насколько я знаю, мало подвержены химическому и биологическому воздействию извне. Док, я не понимаю вопроса? У них почти 99% населения - это генномодифицированные особи.
  - Вот именно! А теперь посмотри на показатели этих троих!
  - Троих?
  - Я провел спектральный анализ по всем направлениям всех объектов. Девочка - общая дочь взрослых землян. Причем, они не просто её биологические родители, а имеет место быть внутриутробное развитие, если судить по состоянию тела матери.
  - То есть, она родила сама?
  - Да. А для их расы это уже пару сот циклов, как не актуально. В подавляющем большинстве они склоняются к выращиванию плода в инкубаторе.
  - Та-ак! Ещё сюрпризы есть? - одна загадка для капитана разрешена. Это была настоящая семья. У землян в момент опасности возникает совершенно предсказуемая для них реакция - любой ценой спасти своих детей. То, что женщина в момент опасности включила регкамеру для своего ребенка, о многом говорит.
  - Есть! У ребенка нет ни одного измененного до и после рождения гена. А это значит, что, либо мы имеем дело с истинными землянами, либо здесь есть что-то, что не смогли просканировать наши приборы. Сказать точнее не могу. Необходимо наблюдение в течении нескольких циклов, чтобы проследить тенденцию. Да и не настолько я подкован в генетике, чтобы делать прогнозы. И последнее, излучение мозга ребёнка не соответствует среднестатистическим показателям расы Землян. У нас в базе такого нет.
  - То есть?
  - Мальчик мой, ты, когда начнёшь интересоваться иными науками, кроме навигации, чтобы бороздить просторы вселенной? Для тебя это жизненно важно. При твоём положении...
  - Док, не начинай. Что по делу?
  - По делу? Ну, слушай по делу. Если судить по излучению мозга, мы имеем дело с мощным блоком на сознании ребенка! И не просто блоком, а целенаправленной кодировкой памяти.
  - Она ничего нам не расскажет.
  - Именно, - подтвердил доктор, - и не просто не расскажет, она сама ничего не вспомнит. В этом, как на информатора, на неё не рассчитывай. Тем более, не забывай про возраст. Шесть циклов - это, можно сказать, младенец для нас. Никакой узконаправленной информации. Но меня ещё кое-что смущает. Никогда с подобным не сталкивался. У девочки функционирование мозга приближенно к нашей расе больше, чем к землянам.
  - Полукровка?
  - Исключено. Родители - совершенно точно земляне. Возможно, это генная наследственность. Но проверить это, как ты понимаешь, невозможно - родители мертвы и излучение мозговой активности отсутствуют.
  - Что ж мне с ней делать?
  - А, что делать? Верни на Землю.
  - Доктор Клайс, вы понимаете, где находитесь? - резкий переход от доверительной беседы к стальным капитанским ноткам заставили доктора вздрогнуть.
  М-да... Он иногда забывает, что перед ним уже не мальчик и даже не юноша. Дарреку девяносто семь циклов, из которых шестьдесят - это служба на флоте и тридцать - на высокопоставленной должности в Империи. Он умел не только жёстко контролировать свои эмоции, но и эффективно руководить подвластным ему ведомством. И не просто капитан стоит сейчас перед ним, а наделённый немалой властью Лорд.
  - Простите, капитан Даррек. Но вопрос остаётся. Что делать с девочкой?
  Вопрос! Если бы капитан знал на него ответ.
  Уже направляясь на выход, Даррек обернулся:
  - Док! Вы уже собрали необходимые данные для своих исследований?
  - Да! - не повернул головы доктор Клайс, успевший полностью переключится на объект своего повышенного интереса.
  - Это хорошо, - проговорил себе под нос капитан, - Боюсь, что мы долго здесь не задержимся.
  Попрощавшись с доктором и попросив того сообщить, когда очнётся пассажирка, Даррек не спеша отправился к себе в каюту. Четкий шаг, без эмоциональное выражение лица и только внутри странное беспокойство: с девочкой что-то не так и непонятно, что делать с ней дальше. Ему нужен был совет.
  
  ***
  
  В своей каюте первым делом он попросил Леа связать его по личному каналу. И вот зажегся экран головизора:
  - Какие личности нас беспокоят! - весёлый голос никак не вязался с выражением на красивом лице появившегося леорийца. Каменная маска. Именно по такому, абсолютно ничего не выражающему лицу, можно узнать представителей их расы на всём пространстве обитаемых галактик.
  - Приветствую вас, Главнокомандующий, - ответ капитана был сух и сдержан.
  - Так! - весёлые нотки исчезли, как и не было. - Докладывайте, капитан Даррек!
  - Я вам отправил предварительный отчет. Подробности будут после прочтения.
  Мужчина на экране набрал что-то на панели управления и минут тридцать внимательно изучал.
  Капитан всё это время вглядывался в собеседника, подмечая изменения во внешнем облике: складка между бровей сказала ему о многом. Брат был очень озадачен, но не удивлен. Значит, часть информации ему известна или есть что-то такое, о чём сам Даррек не догадывается.
  - Лорд Томаш Даррек Ла Рон, ваши сведения очень ценны и своевременны. - Даррек весь подобрался. Если брат Лорд Кайл Лео Ла Рон - главнокомандующий имперским флотом, обращается к нему полным титулом, ждать хороших новостей не приходится.
  - Что случилось, Кайл?
  - Томаш, отец плох. Жизненные показатели его мозговой активности пошли на спад.
  - Сколько?
  - Один-два десятка циклов.
  Это был удар.
  Чтобы Первый Леориец Империи, не дожив до 400 циклов, начал угасать?
  Это плохо. И для империи, и для них.
  В каюте воцарилась тишина. Дарреку нужно было время, чтобы осознать суровую действительность.
  - Ты понимаешь, что это значит, Томаш?
  - Затребуешь мое возвращение на Леору?
  - Да. И не только из-за этого. Ситуация такова: война будет. И это факт. Твои сведения косвенно подтверждают это. Остаться в стороне, как ты понимаешь, мы не сможем. Был Собран Совет Родов. Напрямую воздействовать на ситуацию мы не имеем права, необходимо разработать стратегию дистанционного урегулирования. На чьей стороне будут наши силы - объяснять, думаю, не надо. По поводу новых технологий у джаншу - вопрос пока не ясен, но я внесу его на следующем собрании Совета. Думаю, говорить о том, что это наши технологии, преждевременно. Нужны факты. Эти данные проверит Служба Безопасности. Насчет тебя...
  - Это будет приказ? - Капитан Даррек напрягся.
  То, что его жизнь сейчас кардинально поменяется, он уже понял. Только вот сердце хотело оставить всё, как есть. Он никогда не гнался за политической карьерой в отличие от брата, который старше его почти на сотню циклов. При условии продолжительности жизни их расы в пределах четырёхсот пятидесяти циклов, они оба были в самом рассвете сил. Но прозябать на планете или в штабе флота Даррек не хотел. Он всегда мечтал о космосе, поначалу стремился быть лучшим пилотом, затем капитаном. И менять что-то не желал. Однако, всегда знал, что его происхождение рано или поздно всё изменит.
  - Нет, просьба, - лицо собеседника смягчилось, - всего лишь просьба. Ты нужен мне здесь. На фоне надвигающейся войны, внутренних перестановок, ты нужен здесь, Томаш. И ты это прекрасно осознаёшь.
  Улыбка украсила лицо главнокомандующего.
  - И потом, разве ты не соскучился по мне? Сознайся в этом. Ты ведь не был дома пять циклов. Звонишь только по делам. И то редко. Всё ещё отстаиваешь свою независимость?
  Даррек нахмурился. Бить в слабое место - это у брата был самый излюбленный приём воздействия для несговорчивых. Замечательная черта для руководителя многомиллионным флотом и очень раздражающая лично для Даррека.
  - Думаю, её я отстоял ещё тридцать циклов назад, когда встал во главе Разведывательного Управления. Или я не прав?
  - Не заводись. Прав. Но придётся потесниться. Сегодня выйдет Указ о назначении на пост Главы Разведки твоего заместителя Эрдана Ла Кор. Он справится. По моим данным, он исполняет обязанности главы уже два месяца. Так?
  - Я в отпуске!
  - На корлере? В рейде у границ Земного Союза? - ехидно поинтересовался собеседник с экрана головизора, - Ты ведь ТАМ?
  - Разведка - МОЯ вотчина. - Даррек даже подался вперед. - Сведения о моём местопребывании засекречены. На патрулирование вышел корлер под командованием капитана 1 ранга Даррека.
  - Томаш, так где же ты? Судя по донесениям, не у себя на базе.
  - Лер, прикажете рассекретить данные? - бровь капитана вопросительно поднялась, как и настроение. Так было каждый раз, когда он общался с братом.
  Собеседник выразительно молчал.
  - Ладно. Да, я на границе.
  - Наконец-то, я получил сведения из первых рук о твоём местонахождении. - удовлетворённо произнёс Кайл.
  Главнокомандующий взглянул на Даррека.
  - На твою просьбу о возвращении, я с тебя требую совет по проблеме 'Что делать с ребёнком'? - упрямо заявил Даррек.
  - У меня нет точных данных о произошедшем нападении. Поэтому посоветовать что-то не могу. Что ты сам думаешь по этому поводу?
  Капитан Даррек задумался.
  - Я не могу доставить землянку на ближайшую планету. Ведь нас здесь просто нет. Брать с собой в Леорию? Тоже не вариант. - Пальцы капитана простучали по поверхности стола мотив известной на Леоре мелодии. - Я рассчитывал услышать твои предложения.
  - Думаю, подойдёт только один вариант. Ближайшая к нам планета. Девочка осталась сиротой. Обнаруживать её местоположение неразумно. Возникнут неудобные вопросы. Оптимальный вариант - это Клея в созвездии Цирон.
  Даррек задумался над предложенным. Клея - ближайшая планета к границам их Империи, подчиняется Земному Союзу. Можно сказать, это самая его окраина. До Земли далеко, до границ с Джаншу ещё дальше - целая галактика. Климат мягкий. Устои демократичны. На этой окраине влияние Земного Союза ослаблено. Что дает возможность различным расам спокойно уживаться вместе. Основное население, конечно, земляне, но там легко можно встретить и тхаши, и леуров, и карийцев. Жители системы знакомы и с леорийцами. Совсем немного, конечно, но это совсем не мешает отношениям доброго соседства.
  - На сколько мне известно, на Клее много социальных приютов. И появление там девочки не вызовет особого ажиотажа.
  - Согласен. Даже, если в приют ребенка приведут леорийцы, на Клее не возникнет особых вопросов. Думаю, 'легенда о потеряшке' не поднимет волну слухов и домыслов. Тем более, что в этом секторе галактики мы воспринимаемся, как защитники обездоленных, - в голосе главнокомандующего зазвучала ирония, приправленная весельем. - Ладно, с этим решено. Теперь в порядке приказа. Вам, Лорд Томаш Даррек Ла Рон, надлежит в ближайшее время прибыть на центральную базу Космофлота Империи, приказ о присвоении вам звания адмирала и о вашем назначении на пост моего заместителя уже подписан Императором. Корлер 'Леа', закрепленный за базой разведуправления переходит под ваше полное личное распоряжение. Это уже мой приказ. Экипаж уведомите сами. Что касается ребёнка. Доведите дело до логического завершения. Ответственность за его жизнь ложится на вас.
  - Приказ понят. Разрешите выполнять?
  - Разрешаю. И, Томаш, будь осторожен. До встречи!
  Даррек сидел в кресле, смотрел на темный экран головизора и прощался со спокойной жизнью простого капитана. 'Вот и прошла молодость' - с усмешкой подумал он.
  
  ***
  
  В рубке, в отсутствии капитана корабля, царил дух веселья с ноткой облегчения. Команда, состоящая только из леорийцев (это был негласный закон - они никогда не допускали на свои корабли чужаков, исключением был сегодняшний найденыш) обсуждала нечаянного пассажира.
  - Кара, ты же женщина, сходи в медотсек, поинтересуйся, - первый пилот, достаточно молодой леориец, циклов эдак сто двадцать, с упреком смотрел на помощника навигатора, - Неужели самой не интересно?
  - Интересно, но не пойду. - На лице девушки не дрогнул ни один мускул. - Без приказа капитана покинуть рубку не могу.
  - Да ладно, он не узнает.
  - Кто? Наш капитан? Старший лейтенант Ла Даст, в прошлый раз я поддалась на ваши уговоры и, как следствие, посетила карцер, больше не хочу!
  
  Вокруг раздались сдержанные смешки.
  Такие шуточные подтасовки были не впервые между этими двумя. Как самый молодой специалист, походящий практику на корлере 'Лея', младший лейтенант Кара Ли Рей, ей исполнилось только сорок, периодически попадала под огонь шуток команды. Но именно такое отношение к ней говорило о том, что команда девушку приняла.
  Звук входящего сигнала связи заставил насторожиться всех в рубке. Из-за последних событий, каждый ожидал повторения ситуации.
  - Входящий с Леоры. Открытый доступ. - Голос навигатора-связиста немного разбавил напряжение.
  Старший помощник капитан 3 ранга Рик Ла Ши быстрым шагом пересек рубку и принял сообщение. Внимательно вчитался в текст.
  - Что? - спросила Кара, не отрывая взгляда от каменного лица офицера.
  - Капитана первого ранга Даррека отзывают с должности. - последовал ответ.
   'Это удар ниже...' пронеслось сразу в нескольких головах. Каждый из них прекрасно ладил с капитаном и расставаться с ним не хотел.
  - А мы? - спросил второй плот.
  - А ВЫ, - раздалось за спинами команды, панель отъехала в сторону, и капитан шагнул в рубку, - откреплены теперь от Управления Разведки.
  - Лорд Томаш Даррек Ла Рон, за время вашего..., - выпрямился по стойке смирно капитан Ла Ши.
  - Отставить! - по вытянувшим лицам офицеров можно было сразу понять, что ни один из них не был в курсе, с кем они летали вот уже более двух циклов. Сначала, время от времени, на секретные задания разведки, затем на постоянной основе. Одно дело, когда, ты служишь и выходишь в рейды под руководством Главы Разведуправления, капитана первого ранга Ла Даррека, другое - осознавать, что все эти циклы ты почти каждый день общался со вторым наследником престола Империи.
  - Ну, что вы, как малые дети, - смягчил обстановку командир корлера, - Здесь есть только капитан Даррек. С сегодняшнего дня вы переходите полностью под мое командование. Подчинение только мне. Леа, обнови базу данных. Код 0-1-0 (личный императорский код).
  - Есть, капитан! - в металлическом голосе ВИР каждому послышалось скрытое удовлетворение.
  - У вас есть два часа, чтобы принести присягу лично мне, по новому коду, либо покинуть корабль на ближайшей военной базе. Вопросы? - Даррек обвёл глазами всех присутствующих.
  - Нет, лер! - раздался в ответ стройный хор голосов. Пальцы офицеров забегали по панелям управления, вводя каждый свой личный код. В течение пятнадцати минут на коммуникатор капитана пришли личные коды всей команды с присягой своему Лорду.
  - Рассчитать курс к планете Клея системы Цирон. Капитан Ла Ши проверьте все системы. Зарядим двигатели от звезды Като. Лея, рассчитай прямой прыжок, уходим через подпространство.
  - Есть, капитан. Расчёты произведены. Отчет через двадцать пять минут. Прибытие в систему Цирон через сорок два часа.
  - Принято. Исполнять! Младший лейтенант Кара Ли Рей, для вас особое задание. - все дружно взглянули на смутившуюся Кару.
  - Да не пугайтесь так, - капитан мысленно усмехнулся.
  Экипаж корабля ещё долго будет привыкать к 'новому' капитану. Этого он и боялся.
  Человек всё тот же, а вот от его имени зависит слишком многое. Теперь придётся восстанавливать отношения в команде. Но трудностей он никогда не боялся, а значит...
  - Кара, я всё тот же капитан Даррек, это вам ЯСНО?
  - Да, лер!
  - Значит, для вас ничего не изменилось. Но в медотсек всё-таки сходите. Узнайте о найдёныше. Тем более, что на протяжении всего полета к Клее, вам поручается забота о нашем пассажире. Вам, как молодой женщине, легче будет найти подход к маленькой запуганной девочке.
  - Девочке? - раздалось в унисон с разных концов помещения.
  - Да. Девочке. Исполнять, младший лейтенант. До прибытия на Клею вы отстраняетесь от вахт и поступаете в полное распоряжение к доктору Клайсу.
  - Есть, лер!
  - Капитан, - Подал голос ВИР, - отсчет через десять минут.
  - Принято. Готовность десять минут. Проверка систем. Запуск разгонных двигателей.
  - Все системы в норме, капитан. - первый пилот ввел нужные данные, - Двигатели готовы. Начинаем разгон.
  
  Спустя семь минут со всех систем слежения Империи Леории исчез корлер 'Леа'. Ровно через сорок два часа по космическому времени, на противоположном краю галактики 'Спираль' возникнет из ниоткуда Борт-2, как теперь значился в базе данных личный корабль его высочества Лорда Томаша Даррека Ла Рон.
  
  
  Глава 1
  
  4385 цикл Новой космической Эры.
  Галактика 'Спираль'. Система Цирон. Клея.
  
  ***
  
  Планета встретила маленькую девочку слабым ветерком, что трепал струящиеся по спине светлые волосы, да бирюзовым небом над головой.
  Идя по широкой алее за руку с младшим лейтенантом Ли Рей, она во все глаза рассматривала окружающую её природу, будто заново познавала этот мир. Маленькой землянке казалось, что она попала в сказку.
  После короткого полёта на аэрокаре, они прибыли в приют. Один из тех, что расположены на трёх планетах системы Цирон. Перед ними было не очень высокое, но весьма величественное здание главного корпуса пансиона 'Милосердие'. Для новой маленькой жительницы планеты Клея, четырехэтажное здание показалось огромным.
  - Вот здесь ты и будешь жить, - проговорила девушка в темно-синей форме леорийского космического флота, - тебе нравится?
  - Не знаю! - с детской непосредственностью ответил ребёнок. - А можно я останусь с тобой?
  Офицер присела напротив своей подопечной. Ласковый взгляд черных глаз прошелся по тонкой фигурке девочки.
  - Прости, цветочек. - погладила по светлой головке. - Я бы с радостью, но не могу. Служба.
  - Понимаю. - серьёзно кивнула малышка. - Только я никого здесь не знаю.
  Сопровождающая понимающе кивнула и озабочено нахмурилась.
  А девочка уже отвлеклась от разговора и жадно рассматривала обитателей учреждения, которые в это время прогуливались по дорожкам сквера.
  С детской наивностью она, как губка впитывала впечатления от всего увиденного.
  Почти всё, что попадалось ей на глаза, было для неё новым, неизведанным и невероятно притягательным.
  Она ничего не знала об этом мире. Многого не знала и о себе. Даже имя вспомнила не сразу. Кто её родители, откуда она родом, что с ней случилось? Никто не мог ответить на эти вопросы.
  Первые воспоминания были связаны с экипажем корабля, на котором девочку доставили на эту планету.
  Её новая жизнь началась пару дней назад, когда она открыла глаза.
  Первое, что она увидела, было лицо странного мужчины, склонившегося к ней. Он что-то спросил, но девочка ни слова не поняла. Он спросил ещё раз. Слова прозвучали совсем по-другому.
  - Не бойся! Как тебя зовут? - поняла она на третий раз.
  - Меня? - девочка огляделась. Кроме странного мужчины в белом комбинезоне в помещении никого больше не было.
  И правда. Как её зовут? Постаралась вспомнить, но память никак на это не отреагировала.
  - Значит, межгалактический. - произнес незнакомец.
  А девочка с интересом рассматривала мужчину. Кажется, это доктор. Нет, она не боялась его, ведь все доктора добрые. По крайней мере, так ей казалось.
  - Ты помнишь свое имя?
  Хмурая складка разрезала лобик ребенка:
  - Нет, не помню. Дядя Доктор, а я заболела?
  Мужчина уже с явным интересом разглядывал свою пациентку. Маленькое тельце, тонкие пальцы, изящные кисти рук и ступни ног, длинные светлые волосы золотистого оттенка, узкое лицо, высокие скулы, прямой, чуть вздернутый нос. В целом правильное, немного несимметричное лицо. И главное, что привлекало в ребенке, это глаза. Широкий разрез, обрамленный густыми, темными ресницами и яркий насыщенный голубой цвет. Но самым поразительным для доктора являлось выражение этих самых глаз. В них не было никакого испуга, только спокойное любопытство. Это были глаза взрослого человека с опытом, знаниями и уверенностью в своих силах.
  Мужчина в белом комбинезоне глубоко вздохнул:
  - Нет, малышка, ты совершенно здорова. Но нам нужно узнать, что ты помнишь. Как звали твоих родителей?
  - Не знаю.
  - Ладно! А вот меня зовут доктор Клайс. И я хочу попросить тебя мне помочь. Ты поможешь? - Девочка кивнула. - Садись в это кресло. Сейчас я проверю, как работает твой мозг. Ты ответишь на мои вопросы?
  Опять кивнула, ловко взобралась в кресло и приготовилась ждать, когда дядя доктор закончит писать в своем планшете.
  Следующий час ей пришлось отвечать на какие-то странные вопросы: 'Что на ней одето?', 'Какого цвета у нее волосы?', 'Как называется галактика?' и многие другие. 'Зачем это ему нужно?' - не понимала маленькая девочка. На более сложные вопросы он даже не ждал ответа, а что-то отмечал в своем странном планшете. Такого малышка ни разу не видела. Когда вопросы закончились, девочка решилась спросить:
  - Можно я буду называть вас дядя Клайс? - огромные глаза смотрели на доктора выжидающе.
  - Можно, а как мне тебя называть?
  - Не знаю, а как нравится?
  - Хороший вопрос. Даже не..., - договорить доктор не успел.
  На его руке загорелся зеленым цветом странный браслет.
  - Слушаю, капитан, - проговорил доктор в неизвестное устройство. - Да, очнулась... последние показатели в норме. Мозговая активность 89%. Внешняя память 100%. Глубинная 0%... Лейтенанта Ли Рей? Хорошо, я подготовлю девочку. До связи!
  Закончив разговор с невидимым собеседником, доктор обернулся к пассажирке:
   - Ну, что ж. Давай я тебе расскажу кое-что, а ты мне скажешь, если что-нибудь вспомнишь. Договорились?
  - Да, дядя Клайс! - на лице малышки расплылась улыбка, - Я сразу же вам все-все расскажу.
  - Вот и хорошо. Ты находишься на борту корабля, в космосе. Тебя спас наш капитан и сейчас мы летим на планету, где ты теперь будешь жить. Мне очень жаль, но ты не можешь остаться с нами.
  - Почему? - прервал его тонкий голосок, - Ваш капитан не любит детей?
  - Нет, что ты, капитан очень добрый, но это военный корабль. И детям здесь не место. Если хочешь летать на таком корабле, то нужно учиться и постараться вспомнить всё, что ты забыла.
  Девочка опять покорно кивнула:
  - Я буду учиться.
  Время на корабле летело очень быстро. Дядя Клайс познакомил её с Карой. Они вместе проводили всё свободное ото сна время. Вместе ели, вместе играли и очень много разговаривали. Кара подарила ей планшет и даже научила им пользоваться. Она рассказывала своей юной собеседнице о космосе, о корабле, о капитане и экипаже. О своей родной планете. В один из таких разговоров, когда Кара рассказывала о цветах, растущих на её родине, девочка насторожилась:
  - Как ты говоришь, называются твои любимые цветы?
  - Калии.
  Девочка нахмурилась, затем её лицо просветлело. Она восторженно прошептала:
  - Я вспомнила. Меня зовут Камилла. Это такие цветы. Меня мама называла цветочек.
  Девочка рассмеялась, а затем внимательно посмотрела на собеседницу.
  - А где моя мама?
  После рассказа о том, что случилось с её родителями, Камилла долго молчала, а потом серьезно спросила свою новую подругу:
  - Я теперь сирота?
  - Да. Прости, малышка, мы успели спасти только тебя.
  Самого капитана Камилла увидела лишь однажды. Мужчина пришел в медотсек и очень долго разговаривал с дядей Клайсом, бросая косые взгляды на девочку, слушавшую очередной рассказ о Леоре.
  Камилла, наоборот, не стесняясь рассматривала очень высокого капитана, что своими размерами поразил воображение маленькой землянки. Она смутно запомнила его лицо, но вот голос с приятным тембром отпечатался в сознании. И, вопреки словам доктора, Камилла не считала капитана добрым. За всё то время, что мужчина находился в помещении, он ни разу ей не улыбнулся, в отличии от дяди Клайса и Кары. И это он приказал тете Каре отвезти спасенную девочку в приют.
  Оформление документов в кабинете директора приюта не заняло много времени. Только на вопрос о фамилии ребенка лейтенант Ли Рей замешкалась, а затем уверенно сказала:
  - Пусть будет Рейн.
  И то, что новое родовое имя малышки будет созвучно с её именем, грело проснувшийся материнский инстинкт Кары. Ей очень не хотелось оставлять ребенка в безликих стенах социального дома для сирот. Но другого выбора не было. Поэтому и уходила Ли Рей не оглядываясь, чтобы не рвать душу себе и маленькой Камилле, которая смотрела ей вслед из окна своей новой комнаты.
  Вот так новый гражданин Земного Союза Камилла Рейн оказалась в приюте с гордым названием 'Милосердие'.
  
  ***
  
  - Итак, - под строгим взором куратора Теяни все ученицы группы низко опустили головы, - Для самостоятельной работы вам были поручено подготовить доклад о расах населяющих нашу галактику. Кто готов ответить?
  Звенящая тишина установилась в классе учебного корпуса.
  Камилла, сидящая в первом ряду, обернулась и быстро оглядела всех учениц, которые так же, как и девочка, сидели на низкими учебными столами. Но все усиленно делали вид, что вопроса куратора не расслышали.
  - Можно я? - поднялась она со своего места.
  - Ну, давай.
  Уже немолодая леурка недоверчиво оглядела самую младшую ученицу в группе, шефство над которой было поручено куратору Теян. Землянка, единственная среди леурок и тхаши, всего месяц назад попала в приют и была для женщины загадкой. Нареканий по учебе новая воспитанница не имела, но была совершенно нелюдима. Ни с кем из девочек в группе не общалась, говорила мало и только по существу, отвечая на поставленные вопросы. О себе не рассказывала. Кто она и откуда, никто в приюте не знал. Общедоступные сведения распространялись только на факт её появления в стенах данного учебно-воспитательного учреждения.
  - Сейчас на просторах нашей галактики проживают четыре расы, - начала свой рассказ Камилла, - Это земляне, леуры, тхаши и карийцы. Земляне - первые коренные жители Солнечной Системы и планеты Земля. Родиной леуров традиционно считается планета Лаурона, которая вращается вокруг звезды Алголь в созвездии Персей. Раса Тхаши стала известна после того, как исследовательские корабли с Земли посетили планету Такераши у Звезды Спика созвездия Дева. А карийцы берут свое начало с планеты Каруца. Это одна из планет, что находится в системе Ригель, самой яркой звезды созвездия Ориона. Согласно одной из теорий образования рас, все они являются потомками первых космических путешественников с Земли. Об этом свидетельствуют и общие физиологические особенности. На сегодняшний день леуры, тхаши и карийцы успешно заселяют новые планеты, пригодные для жизни. Они являются полноправными гражданами Земного Союза, организованного в 1287 цикле Новой космической Эры.
  - Когда началась Новая Эра? - перебила Камиллу куратор дополнительным вопросом.
  - Э-э, - Девочка замялась, но под насмешливым взглядом своих более старших соучениц собралась и твердо ответила, - 4385 циклов тому назад, когда была заселена вторая, после Земли, планета Рогеда в созвездии Большой Медведицы.
  - Хорошо, - кивнула куратор Теян, - Достаточно. Садись.
  Камилла облегченно выдохнула и села на свое место.
  - Заучка, - прошипели сбоку, отчего светлая головка опустилась ниже к лежащему на столе планшету.
  Камилле были непонятны и неприятны эти взгляды, но она никогда не отвечала на нападки других учениц.
  С того дня, как тетя Кара оставила её здесь, для маленькой девочки начались серые будни, раскрашенные только учебой и новыми знаниями. Она старалась, как можно быстрее влиться в новую жизнь, о которой ничего не знала. Всё свободное от занятий время Камилла проводила в собственной комнате за изучением заданного материала. Но этого ей было мало. Она постоянно искала дополнительные сведения по изучаемой теме. Все, что могла найти в отрытой галасети. Огромным подспорьем в этом служил планшет, который ей подарила Кара.
  Камилла очень скучала по своей первой подруге, но знала, что та очень занята на корабле. Образ лейтенанта Ли Рей стал для землянки эталоном, к которому нужно стремиться. Ведь, если Кара может летать в космосе, Камилла тоже сможет. А для этого, как сказал Доктор Клайс нужно много учиться.
  И она училась, не обращая внимание на остальных. Любила изучать историю рас, политическое устройство Земного Союза, географию. И ненавидела предметы, на которых преподавали внутрисемейные отношения, кулинарию и ведение домашнего хозяйства.
  На взгляд Камиллы, это были самые ненужные для неё знания. Но воспитанница Рейн никогда не позволяла себе пропустить ни одного занятия или не выучить заданное. Для успешного окончания программы необходимо было набрать хотя бы семьдесят баллов из ста. И тогда у неё появится документ, по которому она станет равноправным гражданином Земного Союза.
  Без этого она не сможет учится дальше. У Камиллы была цель, и она шла к ней, не смотря ни на что.
  Вглядываясь в строчки нового материала и хмуря тёмные бровки, девочка еле слышно прошептала:
  - Я смогу... Я вспомню всё...Или узнаю снова!
  
  ***
  
  Комплекс зданий пансиона 'Милосердие' стоял отдельно, в нескольких десятках километров от столицы планеты Клеи - многомиллионного города Тара. Вокруг жилых корпусов раскинулся огромный парк с разнообразной флорой и фауной, собранной со всех уголков галактики и сумевшей прижиться в условиях планеты. Как объясняли наставники, парк был разбит в качестве наглядного пособия для обучающихся.
  Камилла любила сидеть в одиночестве на небольшой поляне возле искусственного водопада среди высоких раскидистых деревьев с планеты Этола, между которыми рос шиповник с Земли. Сюда она приходила почти каждый день, как только солнце скрывалось за горизонтом и на небе зажигались первые звёзды.
  Об этих прогулках никто не знал. Эта была её маленькая тайна. В это время можно было помечтать о будущем, глядя на далёкий свет звёзд, которые так манили маленькую девочку.
  В этот уголок редко забредали ученики приюта и Камилла не боялась, что ей кто-то помешает. Устроившись поудобнее на любимой скамейке, высоко задрав голову, девочка смотрела на черное небо с густо рассыпанными светящимися точками.
  Вот бы и ей вырасти и научиться управлять кораблём. Тогда бы она облетела все планеты, увидела бы все звёзды, что так манят детскую душу в этот поздний час.
  - Смотрите, малявка какая-то! - громкий голос вырвал Камиллу из мечтательной задумчивости. Видимо, сегодня не только ей захотелось полюбоваться звёздами в этом глухом уголке парка, скрытом невысокими кустами. Из-за них Камилла никак не могла разглядеть хозяина голоса. По дорожке прошелестели шаги и перед девочкой появились трое учеников приюта.
  - Эй, малявка! Ты что здесь забыла? Младшей группе давно пора в постельку! - издевательский смех одного из парней подхватили его друзья.
  На вид им было циклов двенадцать-тринадцать. Крепкого телосложения, внушительная, не смотря на подростковый возраст мускулатура, очень короткие тёмные волосы, широкие подбородки, слегка приплюснутые носы, ярко-желтые глаза - автоматически отметила про себя Камилла.
  'Леуры' - пронеслось в голове. Своим телосложением они обязаны родной планете Леуроне с весьма суровым климатом, где дополнительная мышечная масса была залогом выживания. А уж жёлтый цвет глаз и вовсе больше не у одной из рас не встретишь. Да и стриглись их мужчины всегда коротко. Учитывая, что все леуры были физически очень сильными и обладали прекрасной реакцией, то из них получались отличные воины. А у воинов длинные волосы не в почёте.
  Камилла уже изучала особенности рас, проживающих в этой части галактики и знала, что отличительной чертой леуров была повышенная агрессивность.
  На лекциях им говорили о том, что представителей данной расы ни в коем случае нельзя провоцировать на агрессивные действия. Хоть леуры и жили на территории Земного Союза, они всегда держались своих сородичей. В столице их раса жила даже в отдельном поселении, закрытом для других жителей. Большинство из них предпочитали селиться на таких планетах, где на расовые различия уже несколько веков никто не обращал внимания. Земляне в основном проживали в центральной части галактики, а на окраинах системы их было совсем немного.
  К воинственной расе леуров, легких на подъем и драку, правительство относилось снисходительно, поощряя их программу переселения на новые планеты и предоставляя хорошее образование детям переселенцев. Несмотря на закрытое сообщество, своих отдельных образовательных учреждений у леуров не было, поэтому их дети и обучались в таких приютах, как Пансион 'Милосердие'.
  - Что молчишь? Ты глухая? - Парень с темным ежиком волос на голове сделал шаг по направлению к Камилле. - Парни, это землянка. Сиротка, значит?
  Все в приюте знали, что у большинства учеников есть родители и только земляне никогда не отправляли обучаться на границу галактики своих детей, предпочитая учебные заведения Солнечной Системы. На территории приютов системы Цирон проживали всего несколько сотен таких же сирот, как она. У остальных учеников в городах планеты проживали родители, к которым дети приезжали во время редких выходных, пару раз в месяц.
  - Сиротка? - остальные подошли поближе, чтобы рассмотреть девочку. - Точно, землянка. Мелкая какая.
  Камилла не двигалась, только глаза внимательно наблюдали за движениями почему-то агрессивно настроенных парней. 'Главное не паниковать! - уговаривала она себя, - они ничего мне не сделают! Правила приюта строго запрещают физическое воздействие на учеников. Ничего страшного не случится'. А в голове все равно просчитывался план дальнейшего развития событий.
  Немного отвлекшись, она пропустила тот момент, когда парень с темным ежиком на голове схватил ее за волосы и намотал их на кулак:
  - Дай я рассмотрю тебя поближе. - он приблизил своё лицо и заглянул прямо в её голубые глаза.
  Сердце на миг замерло. Девочка не знала, что ей делать. Интуиция вопила: нужно вывернуться и бежать! А разум твердил: именно этого от неё и ждут. Она четко понимала, что своим побегом спровоцирует леуров, и они устроят на неё охоту.
  Парни опять издевательски рассмеялись над беззащитностью Камиллы.
  - Дарк, тебе заняться после тренировки нечем? Или ты расстроился от того, что мастер положил тебя на лопатки, и теперь хочешь реванша с маленькой девочкой? - спокойный голос донёсся с другой стороны поляны и на дорожку вышел ещё один парень.
  Одного роста с леурами, но более худой, более гибкий, он пристально и недовольно смотрел на того, кто держал Камиллу за волосы:
  - Отпусти девочку. - спокойно произнес он.
  - Что ты здесь забыл, Джошуа? - теперь злой взгляд мальчишки предназначался невольному свидетелю, - Это наше дело. Иди, куда шёл. Нас больше.
  - Больше, - не стал отрицать пришелец, - но мастеру будет интересно узнать, куда ты используешь полученные знания. Не так ли?
  После этих слов скулы всех троих леуров заалели от гнева.
  - Побежишь рассказывать? - сплюнул один из парней, и Камилла почувствовала, как её волосы отпустили.
  - Нет, - произнёс все тот же спокойный голос, - но вы забудете о существовании этой девочки.
  Сама Камилла боялась даже лишний раз вздохнуть. Четверо парней, которым она едва доставала до плеча, замерли напротив друг друга. Шли минуты. Она переводила непонимающий взгляд от одного к другому.
  - Ладно, пошли парни, - наконец, произнес парень с черным ежиком на голове, - не стоит связываться с этим тхашским сопляком.
  Когда возмущенные голоса троих леуров затихли вдали, оставшийся парень плавной походкой подошел и присел рядом с ней на лавочку.
  - Привет! - улыбнулся он соседке, - Я Джошуа. А тебя как зовут? Сильно испугалась?
  - Камилла. - представилась девочка, с любопытством рассматривая золотистую кожу собеседника. - Спасибо тебе. А ты тхаш?
  - Тхаш. А ты не любишь тхашей?
  - Почему не люблю? - Камилла удивлённо посмотрела на своего собеседника, - Я ни с кем из них ещё не знакома. Почему я их должна не любить?
  - Ну, нас мало кто любит, считают слабаками, которые 'подстраиваются' под всех. - Пояснил новый знакомый.
  - Но ты ведь сильный, прогнал леуров! - Камилла не могла отвести восхищённого взгляда от мальчика, - Они тебя послушали!
  Парень рассмеялся над тем, с каким жаром она это произнесла.
  - Нет, мелкая! - покачал он головой, - Они сильнее. Просто у Дарка уже есть три предупреждения. Если он нарушит ещё одно правило, его исключат из группы.
  - Они твои друзья?
  - Нет, просто мы занимаемся у одного мастера по силовым воздействиям, иначе это ещё называется борьбой. Они старше меня на два цикла. Но по умениям мы равны, - с гордостью проговорил парень, - Поэтому, и занимаюсь с ними в одной группе.
  Камилла внимательно слушала. Она ещё ни разу не встречала здесь мальчиков. Они жили и занимались отдельно от девочек, согласно строгому разделению программы обучения. Парень ей понравился. Черты его лица были красивы: прямой нос, пухлые губы, подбородок с ямочкой, тёмно-русые волосы и необычные фиолетовые глаза удлинённой формы. В них от зрачка разбегались черные лучики. Несмотря на более стройное тело, он совсем не выглядел слабаком и был намного симпатичнее и интереснее желтоглазых леуров.
  - Мне здесь тоже нравится. - продолжал рассказывать её спаситель, - Но ты больше не гуляй одна. Это опасно для такой маленькой, как ты.
  - Я не маленькая, мне уже почти 7 циклов. Так сказала куратор Теян. - возразила Камилла и голубые глаза зажглись неподдельным интересом:
  - А ты почему один гуляешь? У тебя тоже нет друзей?
  - Почему нет? Есть. У меня два хороших друга: Тим и Дан.
  - Тебе хорошо. - Обречённо вздохнула Камилла, вспомнив своих одногруппниц, - Я бы тоже хотела иметь такого друга, как ты!
  Она робко посмотрела прямо в глаза Джошуа и попросила, даже не рассчитывая на положительный ответ:
  - Можно я тоже буду твоим другом?
  - Другом? Девочка? - удивился парень. Камилле показалось, что Джошуа сейчас откажется, заявив, что он слишком взрослый, чтобы водиться с маленьким ребёнком.
  И, возможно, Джошуа так бы и ответил. Но, взглянув в печальные голубые глаза, передумал. Что-то такое было во взгляде, да и в поведении девочки. Она ведь не закричала от страха, когда встретилась с леурами. Не закричала от боли, когда Дарк сильно потянул её за волосы. Она, как стойкий маленький боец снесла и боль, и унижение, не показав своего страха. А ведь не могла не испугаться.
  Наверно поэтому он и произнес, глядя с усмешкой на поникшую светлую головку.
  - Ладно! Но учти, если я буду твоим старшим другом, то ты будешь меня слушать и больше никогда не пойдешь гулять в парк одна. Договорились?
  Парень с улыбкой смотрел на свою новую маленькую подругу.
  - Обещай, что будешь послушной!
  - Конечно! - Камилла даже с лавочки соскочила, - А ты пообещай научить меня разным видам борьбы. Будешь моим мастером?
  - А зачем тебе это? - не понимал Джошуа, - Девочек учат совсем иному. Вы же будущие жены, матери. Зачем тебе учиться бороться?
  - Я хочу в космос, на корабль!
  Вдохновенно рассказывала Камилла, нарезая круги напротив сидящего парня и эмоционально размахивая руками.
  - Я не хочу жить на планете. Ну и что, что я девочка! Разве это главное? У землян все равны. Ты что, плохо знаешь историю рас?
  Нахмуренные и сведённые к переносице тонкие брови его нечаянной собеседницы и новой подруги насмешили тхаша. Он с трудом удержался, чтобы не рассмеяться в голос.
  - Прости, - серьёзно ответил Джошуа, - совсем забыл, что ты землянка. Ну, хорошо.
  Осмотрел миниатюрную фигурку девочки, прикинул кое-что в уме и попросил:
  - Только обрежь волосы. Они тебе будут мешать. Нужно чтобы в будущем никто больше не смог тебя схватить, как сегодня.
  Камилла усиленно закивала, соглашаясь с словами мальчика. Она готова была сделать всё, что скажет её новый взрослый друг, только бы он не передумал.
  Тхаш поднялся с лавочки, улыбнулся, потрепал Камиллу по взлохмаченным волосам и проговорил:
  - Пошли, мелкая! Я провожу тебя, а то уже поздно.
  В сгустившейся темноте были видны только размытые силуэты, спешащие по направлению к жилым корпусам. В одном угадывалась высокая фигура мальчишки, что держал за руку маленькую девочку с развивающимися волосами.
  
  ***
  
  Джошуа неспешно поднимался по ступеням мужского корпуса на третий этаж, где жил уже больше пяти циклов. Взгляд бездумно скользил по светлым стенам, а из головы не выходила маленькая землянка, которую он только что проводил до девчачьего корпуса.
  Подумать только - у него появилась маленькая подруга. Мальчишка улыбнулся, вспомнив сияющие голубые глаза и несмелую улыбку новоявленной подопечной. Эти бездонные озёра засияли, стоило только Джошуа согласится тренировать непоседу. Вот же! И как ей только удалось его уговорить? Рассказать друзьям, не поверят.
  Парень уже поднялся на свой этаж, когда проход ему перегородили три фигуры, не давая пройти.
  - А вот и наш защитничек убогих и обездоленных! - услышал Джошуа голос Дарка.
  - Ага! Таких же, как и он сам! - поддакнул Кирк, дружок Дарка.
  Джошуа поднял глаза и осмотрел всех по очереди.
  - Ну и что дальше? - поинтересовался тхаш, сложив руки на груди. - Беситесь, что развлечься вам не дал? Тогда запомните, ещё раз повторять не буду. Тронете девочку, будете иметь дело со мной.
  Джошуа, несмотря на то, что парни были старше его, был уверен в своих силах. Он четко понял: никогда и ни при каких условиях он не даст землянку в обиду. Даже, если придётся это доказывать всем и каждому кулаками, и ходить побитым, от своего решения он не отступит.
  - А не боишься, что подкараулим тебя где-нибудь и нападаем? - не хотел униматься Дарк, до сих пор злясь, что ему так и не удалось запугать малявку. Его жёлтые глаза метали яростные молнии каждый раз, стоило только леуру столкнуться с вредным тхашем, которого так хвалил Мастер. Как же это задевало самолюбие Дарка!
  - А не боишься, что не справишься? - раздался с боку уверенный голос, заставив Дарка скривится.
  Джошуа не сдержал улыбку, увидев, как по коридору со спины Дарка и его дружков к ним подошли Дан с Тимом.
  Заметив группу поддержки тхаша, Дарк, не сдержавшись выругался и, кивнув своим подельникам, уверенной развязной походкой отправился восвояси, не преминув кинуть на ходу:
  - Мы ещё поговорим!
  Проводив взглядом враждебно настроенных леуров, Джошуа повернулся к своим друзьям.
  - Вы вовремя! - с усмешкой произнес он.
  - Ты где был? - серьёзно посмотрев на друга, спросил Дан.
  Парень был старше Джошуа на два цикла и слишком хорошо знал своего одногруппника Дарка Сорга. Будучи сам леуром, он вполне мог понять своих соотечественников. Особенно, если учесть постоянное противостояние негласных соперников на занятиях у Мастера.
  Джо только улыбнулся.
  С Даном они познакомились уже в стенах данного заведения. Со временем сдружились, несмотря на непростой взрывной характер леура. Дан оказался не таким уж и плохим парнем, как могло показаться на первый взгляд. За его суровым выражением лица скрыта отзывчивая и добрая душа, просто особенности происхождения наложили свой отпечаток на характер леура. Но за своих друзей Дан был всегда горой. А Джошуа и Тима, который стоял за его плечом, он считал самыми близкими друзьями, даже несмотря на небольшую разницу в возрасте.
  - И почему так поздно? - присоединился к претензиям Дана Тим, - Мы же договаривались сегодня поиграть. Я такую игрушку из галасети скачал.
  Тим был помешан на всевозможных играх. Он и галасеть всегда были на 'ты', сколько Джошуа его помнил. А знал он паренька ещё со времён приюта для беспризорников на планете Карти системы Цирон. Туда Джошуа попал с улицы, где его оставили беспутные родители, которых маленький мальчик и не помнил.
  Та же судьба постигла и Тима, подброшенного под двери одного из социальных домов планеты Каруцы. Потом ребёнка переправили на Карти, основным населением которой были тхаши. Почему именно в эту систему отправили истинного карийца, мальчишки до сих пор понять не могли. Приют имел недобрую славу. Его основным контингентом были дети, привыкшие бродяжничать. Не редки были и случаи побегов.
  Маленькому карийцу нелегко было привыкать к новой действительности. Хорошо, что рядом был Джошуа. Проведя бок о бок несколько месяцев, они защищали друг друга от нападок старших. Когда встал вопрос об их дальнейшем обучении, мальчишки не раздумывая попросились вместе на Клею.
  О том, что было в приюте на Карти, парни поклялись никому не рассказывать. Даже Дану, который в отличии от своих друзей, помнил своих родителей, погибших при каком-то военном конфликте. Когда Дан появился в приюте, только поддержка этих двоих позволила ему справится со своим горем и продолжить жить. А по-другому и быть не могло. Уравновешенный Джошуа, умеющий спокойно выдерживать вспышки злости леура, и неунывающий при любых обстоятельствах Тим, способный своей непосредственностью развеселить даже в самые мрачные дни, были единственными, с кем Дану было комфортно в приюте.
  - И чего они опять к тебе прицепились? - хмуро спросил Дан, не обратив внимание на стенания Тима по утраченному вечеру.
  - А они не ко мне прицепились, - пожав плечами, ответил Джошуа, пока ребята направлялись в свою общую комнату. В отличии от девчонок, комнаты мужского корпуса были рассчитаны на троих жителей.
  - И к кому? - не мог не поинтересоваться Тим, открывая двери.
  Джошуа с порога упал на свою кровать, стоящую ближе всего к входной двери.
  - Парни, поздравьте меня! - возвестил он. - У меня появился новый друг.
  - Чег-о-о? - чуть не выронил свой планшет Тим. - Ты серьёзно?
  - И кто он? - более спокойно спросил Дан, устраиваясь напротив Джошуа, оседлав стул.
  Тот заложил руки за голову и глядя в потолок, поведал:
  - Дарк с приятелями прицепились в парке к маленькой девочке. Прошлось выручать. И, как результат, у меня появилась подруга.
  - Э-э-э..., - не нашёлся с комментарием Тим.
  Дан же заинтересованно поинтересовался:
  - Девчонка?
  - Да.
  - Ты подружился с девчонкой? Она - друг? - леур непонимающе уставился своими жёлтыми глазами на тхаша, - Джошуа, ты в своём уме? Мы не дружим с этими плаксивыми барышнями. Или ты...
  - Ребята!!! - Джошуа сел на кровати и серьёзно посмотрел на друзей, - Вы не понимаете. Она землянка. Теперь дошло?
  - То есть? - Не понял Тим.
  - Она сирота. Совершенно одна. Только недавно в пансионе. Вот, мог ли я просто пройти мимо?
  - Джошуа, - Дан продолжил допрос друга, - А причём тут Дарк?
  - Так он же её в покое теперь не оставит, - пояснил тхаш.
  - Ясно, - леур задумчиво покачался на стуле, а после выдал, - Значит, новый друг?
  - Угу.
  - Что ж, - Дан встал и, посмотрев на Джошуа и Тима, подвёл итог, - возьмём под защиту.
  - Ага, - благодарно улыбнулся Джошуа, - А ещё я пообещал научить её защищаться.
  - Ты это серьёзно? - не поверил Тим.
  - Ещё как! - усмехнулся мальчишка, - Она с меня это обещание, можно сказать, вытрясла. Наш человек.
  - Познакомишь?
  На следующий день Тим и Дан увидели маленькую землянку. Джошуа представил ей своих друзей. Камилла переводила заинтересованный взгляд от одного к другому. Какие разные парни. Вчера её заворожили необычные глаза и кожа Джошуа, которая на солнце мерцала, как будто её посыпали блестящим порошком. Таким чудом могли похвастаться только тхаши. А сегодня она не отводила любопытного взгляда от Тима. Кариец, как и все его соотечественники был... На ум девочки пришло только одно сравнение: сказочный принц. По разнообразию цвета глаз и волос, карийцы были ближе всех рас к землянам. Но стоило взглянуть на их удлинённые лица с тонкими носами, огромными глазами с короткими, но очень пушистыми ресницами, на широкие, красиво изогнутые брови, как сразу же становилось понятно - они другие. Даже двигались карийцы более плавно. Их движения завораживали. Особое восхищение вызывали их руки. У них были длинные, тонкие пальцы прирождённых музыкантов. Конечно, Камилла понимала, что всё это было связано с их планетой, где природные условия вечных сумерек накладывали свой отпечаток на обитателей Каруцы. Да и по характеру эта раса отличалась от всех. Среди карийцев редко встретишь военных. В основном, они созидатели. Люди творческих профессий.
  У Тима были тёмно-каштановые волосы, серые глаза, чёрные ресницы и очень добрая улыбка. Камилла так восхитилась мальчиком, что не смогла удержаться от ответной совершенно обворожительной улыбки, предназначенной только ему. А вот при виде леура она неосознанно прижалась к боку нового друга. Ещё живы были в памяти вспоминания о соотечественниках Дана. А тхаш, глядя на Камиллу, на её упрямо поджатые губы, поднятый подбородок и решительность в голубых глазах, только улыбался. Оказывается, у землянки есть характер. С такой не заскучаешь.
  
  Глава 2.
  
  4390 цикл Новой космической Эры.
  Клея. Пансион 'Милосердие'.
  
  ***
  
  Ярко-белый диск звезды Циро медленно опускался, пытаясь скрыться от любопытных взглядов за зелёными густыми кронами деревьев. Вместе с собой он забирал суету, царящую днем на планете Клея. Стирал яркость красок. Заставлял птиц умолкнуть, а мелких и крупных животных попрятаться в своих убежищах в обширных лесных массивах. Город Тара зажигал миллиарды огней, и его жители спешили домой.
  Совсем скоро Циро скроется за горизонтом, забирая с собой день, погружая эту сторону планеты в долгожданную умиротворённость. Потухнут краски неба. Наступит законное время ночи. И на небосводе появятся первые звезды.
  В жилом корпусе пансиона 'Милосердие' сумерки, начиная с углов, необратимой тенью заполняли небольшую комнату с бледно-серыми стенами и казенной мебелью - столом, креслом, кроватью и нишей для одежды.
  У окна стояла девочка и вглядывалась в быстро темнеющее небо. Занятия закончены и для неё наступило самое любимое время суток на планете Клея. Время, когда она может увидеть пока такие далёкие звезды. Космос. Он манил её. Казалось, она уже знала все тайны этих загадочных и далеких светил. Понимала их так же, как они понимали её. Откуда в ней такая уверенность в этом, девочка не знала. Но с самого первого дня своего пребывания на планете, она вела молчаливый диалог с блистающими обитательницами вселенной, обещая им скорую встречу.
  
  Сигнал личного коммуникатора отвлёк Камиллу от созерцания красот вечернего неба. Не отрывая взгляда от окна, активировала связь.
  - Милка, ты новости смотрела? - ворвался в тишину комнаты возбужденный голос Джошуа.
  Камилла улыбнулась. Этого тхаша она всегда была рада была и слышать, и видеть. Так получилось, что за пять циклов в стенах приюта только он, да еще Дан с Тимом, стали ее единственными друзьями. Она так и не нашла общего языка с одногруппницами и соседками по жилому корпусу.
  Так сложилось, что воспитанница Рейн всегда старалась узнать, как можно больше по изучаемым предметам, и у нее всегда были высшие баллы. Это вызывало зависть у остальных девочек и гордость у кураторов. Сама же Камилла воспринимала всерьез похвалу или порицание только от Джошуа.
  Они, как брат и сестра, всё свободное от учебы время проводили вместе. Джо всерьез, без скидок на возраст, занимался с Камиллой борьбой. Всё, что он изучал сам, передавал девочке. Ей нравились их тренировки, для которых они выбрали дальний уголок парка. Никому, кроме близких друзей, об этом не было известно. Это была общая маленькая тайна.
  Вот и сегодня, она с нетерпением ждала наступление темноты, чтобы отправится на ежедневные занятия.
  - Мелкая! Ты уснула там? -Джошуа не унимался, в голосе друга явственно слышались нотки нетерпения, - Посмотри новости!!!
  Камилла никогда не обижалась на такое обращение. Она давно привыкла, что Джошуа с друзьями так обращаются к ней, считая своей мелкой подругой.
  - Тебе тоже привет! - поспешила ответить, - Что там такого занимательного, о чем нельзя рассказать при встрече?
  - Милка, в каких облаках ты витаешь? Вспомни, что творится в галактике!
  - Джо! - так сама Камилла называла друга в отместку за то, что тот сократил ее имя, - Я все прекрасно помню. Больше пяти тысяч лет тому назад на исконной планете Земля представители коренного населения впервые полетели в космос. Примерно через пятьсот лет после этого, началось расселение землян по всей территории галактики. Постепенное осваивались и другие системы. Стала развиваться добывающая промышленность на новых открытых планетах. За счёт этого и научных разработок по изучению свойств новых материалов, многократно увеличилась боевая космическая мощь. Был создан Земной Союз. Последние тысячелетия он действует в том же виде, как и сейчас. Тысячу лет назад из соседней галактики 'Вихрь' к нам прибыли послы Империи Леории, предложив пакт о ненападении и сотрудничестве. Что касается нынешнего положения дел: на данный момент Земной Союз подвергается партизанским нападкам со стороны другого 'соседа' Сектора Джаншу. По упорным слухам, наше правительство готовится к войне. - Камилла легко процитировала учебный материал.
  - Вот джаг, - выругался парень, - постоянно забываю, что у тебя не мозг, а компаретор.
  - Джо, это слишком старая шутка. Я же не виновата, что запоминаю все и сразу. Ты сам говорил, что это пригодится в жизни. - Камилла еще шире улыбнулась невидимому собеседнику.
  Ручной ком с видеосвязью был для нее роскошью. Приходилось пользоваться тем, что выдавали в качестве подсобного материала. Правда, её комм немного модернизировал Тим, который последние два цикла всерьез увлёкся усовершенствованием техники. Джошуа предсказывал, что из него получится великий программер,
  - Так, что за новости? - потребовала подробности у друга.
  - Мила, война уже не слухи, это факт. Объявлено о мобилизации космического флота Земного Союза. Сведений о военных действиях официально нет. Сейчас активно патрулируются и укрепляются новыми базами границы с Джаншу. Жаль, что от нас далеко.
  Камилла слушала друга в пол-уха. Что-то такое крутилось у неё в голове. Какая-то мысль всё никак не хотела оформляться в чёткий образ. Патруль. Джаншу. Граница. Сектор Джаншу. Что-то такое близкое и постоянно ускользающее в недра памяти.
  - А теперь сядь, если ты стоишь.
  - Что еще такого необыкновенного случилось?
  - На днях подписан договор между правительством Земного Союза и Главнокомандующим Империи Леории о технической и боевой поддержке.
  - Не может быть! - Девочка от такой новости даже на кровать присела по рекомендации Джошуа.
  Эмоции просто захлёстывали Камиллу, это просто было выше её представления о расах вселенной.
  - Леорийцы никогда не ввязывались в военные конфликты остальных рас, - озвучила она общепризнанный факт. - Они не приемлют насилие. Это за рамками их психологических характеристик.
  - Мелкая, думай шире. Они пока не вступают с нами в коалицию, тем более военную. Речь идёт только о технической и кадровой поддержке на этапе подготовки. Сами леорийцы не выступят против сектора Джаншу. Это исключено. Но, если подумать... Представь! Если угроза будет для Империи, думаешь, они будут сидеть в сторонке?
  - Джошуа, но ведь Земному Союзу почти ничего не известно об имперцах, кроме того, что они сами рассказывают о себе.
  - Вот и я о том же. Вооружение Леории в несколько раз превосходит наши технологии. А теперь представь, какие возможности открываются перед нами? Мы сможем летать на их корлерах.
  - Не слишком ли ты замахнулся? - Попыталась остудить пыл парня Камилла, - Кто тебя туда пустит? Скорее, они пустят на свои корабли только опытных пилотов.
  - А вот это, Мила, еще одна новость. На Клею прилетает делегация леорийцев. Их задача: ознакомление с потенциальным кадровым ресурсом. Нам сегодня сообщили, что завтра в наш приют прилетает адмирал, правая рука Главнокомандующего леорийского флота, посмотреть, так сказать, на предлагаемый материал. - Джошуа хохотнут.
  Сердце Камиллы забилось чаще. Девочка соскочила с кровати и заметалась по тесной комнатке, по дороге чуть не сбив одиноко стоящее кресло.
  О, космос! Леорийцы! Прилетают! Тетя Кара тоже была леорийкой. Сколько вечеров она мечтала вновь встретиться ней. Мечтала о том, что однажды сама, подобно ей сможет подняться на борт знаменитых корлеров имперцев. Боевых, быстроходных машин с новейшими системами, такими, о каких в земном союзе и не мечтали. Она столько о них информации перелопатила, которая была выложена в прямом доступе в галасети. Мало, но Камилле хватило, чтобы сделать выводы и продолжать мечтать. А тут она в шаге от своей мечты.
   - Джо, мне нужно попасть на эту встречу! - закричала она, не в состоянии сдержать свое возбуждение, - Ты просто обязан мне помочь!!!
   - Тише, тише. Ты же понимаешь, что леорийцы посетят только мужской корпус? - попытался остудить ее пыл друг.
  - Но я должна быть там! - не унималась девочка, - Если они отбирают будущих пилотов, я не могу позволить себе упустить свой шанс! Джошуа, ты ведь мой друг, ну придумай что-нибудь!
  В ее голосе появились просящие нотки. Даже руки сложила в умоляющем жесте, несмотря на то, что собеседник не мог ее видеть.
  - Ладно, - довольно быстро согласился парень, - Через полчаса тренировка. При встрече все обсудим!
  Сигнал вызова погас, и Камилла бросилась собираться, занятия она никогда не пропускала, ни при какой погоде.
  А сейчас у неё такой реальный стимул. Она сделает всё, чтобы попасть в космический флот. Всё, что в её силах.
  
  ***
  
  На планете уже царила темнота, но для Камиллы она не была помехой. Не замеченная кураторами корпуса, девочка тенью проскользнула в двери, стремительно пересекла освещенный участок и скрылась в тени лесного массива.
  Маршрут за столько циклов известен и выверен. Сейчас нужно сосредоточится на удержании эмоций.
  Вдох. Выдох.
  Ничто не должно отвлекать от пробежки. Ловко перепрыгнула через корягу, которая так и торчит из земли все эти циклы.
  Вдох. Выдох.
  Сквозь деревья мелькала маленькая фигурка. Контроль всего тела. Мышцы уже приятно разогрелись. Все внимание дыханию. Как говорит Джошуа, прежде всего контроль разума, ничего не должно отвлекать.
  Вдох. Выдох.
  Не снижая скорости обогнула ствол дерева, проносясь сквозь густую листву, свисающую с нижних веток.
  Полная концентрация эмоций. Новости она обдумает после.
  Друг уже ждал её на поляне, скрытой за массивными стволами деревьев и мелкими кустарниками, сквозь которые Камилла привычно ловко пробралась. Судя по дыханию он тоже недавно прибежал.
  - Привет, Мила! - поприветствовал ее Джошуа, - Мышцы хорошо разогрела?
  - Да.
  Короткий оценивающий взгляд на девочку.
  - Давай по краткому курсу упражнений и спарринг. - Лицо парня было сосредоточенно. - На большее времени, к сожалению, нет. Мне еще доклад по расам готовить.
  Пятнадцать минут на разминку и вот два бойца замерли друг против друга. Каждый из них ждал действий другого. Наконец, Джошуа, не выдержав, бросился в атаку.
  Удар. Блок. Удар. Подсечка. В танце сошлись два соперника.
  В сгустившейся темноте только и мелькали расплывчатые движения смутных силуэтов. На самом деле удары были четко отработаны, выверены. Ничего лишнего. Джошуа всегда дрался в полсилы. Его главной задачей было не калечить хрупкую фигурку партнера по спаррингу, а заставить Камиллу использовать главное своё преимущество перед противником - скорость и маневренность.
  - Неплохо! - произнес паренёк после часа тренировки, падая на траву и тяжело дыша.
  Рядом пристроилась девочка.
  - Мила, сила не главное. Особенно для тебя. Сколько можно повторять. - Джо, как обычно, принялся анализировать только что проведённый учебный бой, - Если есть возможность уйти от удара, уходи! Не подставляйся! Для тебя важнее остаться в живых, а не покалечить противника. Главное, умение правильно оценить силу противника. А ты сегодня два раза попала под полноценный удар.
  Камилла пристыженно опустила голову, боясь взглянуть на недовольного Джошуа.
  - Я понимаю. Я стараюсь. Просто сегодня из-за твоих новостей никак не получается сконцентрироваться.
  - Вот это и есть твоя первая ошибка. Нужно сохранять полный контроль над телом. Я понимаю, что ты ещё мала бороться со мной на равных. Но ведь можно победить не силой.
  Камилла молчала. Такие проповеди в последнее время приходилось довольно часто выслушивать от друга. В её возрасте внимание постоянно рассеивается, а она еще и землянка. Для тхаши концентрация внимания - это, как умение дышать. Вырабатывается с младенчества. Она всегда была благодарна другу за внимание и терпение к ошибкам ученицы. Но стыдно всё равно было.
  - Ладно! Давай теперь обсудим твою проблему. - пожалел свою подругу парень, не став продолжать поучительную лекцию.
  Девочка тут же встрепенулась:
  - Как мне попасть на встречу? Я уже не знаю, что придумать.
  - Мы с парнями кое-что придумали. Надо спрятать тебя среди наших. Я принес тебе комплект мужской формы. Подгонишь по размеру сама. Вас ведь обучают этому?
  - Обучают, - насупилась Камилла.
  - Вот видишь, пригодилось! -Джошуа усмехнулся. Парень был в курсе 'пламенной любви' подруги к данному предмету. - Всё в жизни важно. Просто мы не знаем, когда именно эти знания и умения нам пригодятся. Завтра в полдень я, Тим и Дан ждём тебя у водопада. Не опаздывай. Пройдем за корпусом, к запасному входу. Проведём тебя, как младшего ученика.
  - Получится? - В глазах девочки вспыхнуло предвкушение. Вот также вместе, все эти циклы, они планировали свои безобидные шалости.
  - Получится. Главное, не светиться. Зачеши челку на глаза. Так не столь явно заметно, что ты девочка.
  Джошуа посмотрел на стрижку подруги. Коротко подстриженные волосы на затылке и висках, только косая челка полностью закрывала лоб и пол лица. Еще одна черта, из-за которой у Камиллы не складывались отношения с соседками. Все девочки считали, что носить короткие волосы, это позор. Для самой же Камиллы, это было средством выживания. Ей не раз приходилось участвовать вместе с Джошуа и его друзьями в мелких потасовках.
  - Ну, вроде всё. И постарайся завтра не опаздывать. - Парень вручил ей сверток с одеждой. - Теперь давай бегом до главного корпуса, а там разбегаемся.
  Две тени скользнули за деревья. Ни одна веточка не колыхнулась им вслед.
  
  ***
  
  Утро встретило Камиллу гулом взбудораженного корпуса. Сегодня на женской части приюта был выходной и большинство обитательниц собирались в город: кто домой, кто на прогулку. За дверью то и дело раздавался смех, топот ног. Голова отказывалась подниматься с кровати.
  Вчера она полночи ушивала форму, предоставленную из старых запасов Тима. Ругаясь в полголоса и скрипя зубами, орудовала ручным швейным аппаратом. Провозилась очень долго. На сон оставалось всего часов пять.
  Собрав все свои силы, Камилла оторвалась от горизонтальной поверхности, понимая, что от сегодняшнего дня зависит её будущее. Сначала душ. Проверить форму. Зачесать челку. До выхода есть пара минут.
  Девушка застыла напротив отражающей поверхности ниши для одежды. 'Ну, что ж! - подумала она - Неплохо'.
  На неё смотрело отражение невысокой фигурки мальчишки циклов, эдак девяти. Темно-серые брюки, сидевшие свободно, внизу были заправлены в ботинки на толстой рифлёной подошве. Нижнюю майку скрывал такой же темный китель, застегнутый наглухо под горло на все клепки. Старшие ученики могли позволить себе расстегнуть верхние две, но для Камиллы это было неприемлемо, у нее слишком тонкая шея.
  Никаких опознавательных знаков на кителе не было. Общую картину серости разбавили волосы. Слишком светлые, выгоревшие на солнце, они выделялись пятном. Ну, она землянка, а для них характерен такой цвет волос. Камилла вгляделась в свое лицо. Неприметно. Только глаза слишком ярко сверкают предвкушением. Глаза прячем, как сказал Джошуа.
  Еще раз пройдясь взглядом по своему отражению, Камилла отправилась на выход. Теперь самое главное, незаметно покинуть корпус и не попасться на глаза кому-нибудь из кураторов.
  
  К месту встречи она уже немного запаздывала, а все из-за своих одногруппниц. В течение тридцати минут те толпились у входа, обсуждая поездку в город. Как будто другого места не могли найти. Камилла пылала праведным возмущением, лишённая единственного пути к заветной цели. Пришлось ждать в тени закоулка под главной лестницей корпуса, пока девчонки не наговорятся и отправятся, наконец, восвояси.
  К тому моменту Камилла уже не запаздывала, она катастрофически не успевала встретиться с друзьями у водопада. Можно было, конечно, рискнуть и пробраться напрямую, но этот путь подразумевает пересечение главной Аллеи. А там в это время всегда много прохожих. Она, возможно, сейчас сама на себе не совсем похожа, но... Если кто-нибудь узнает... Пара секунд на принятие решения. Всё-таки придётся рискнуть.
  Легким бегом направилась к месту встречи. Как она и предполагала, Главная Алея пестрела прохожими, но на маленького паренька внимания особо никто не обращал. Ей оставалось сделать несколько шагов, чтобы скрыться в кустарниках, посаженных вдоль Аллеи, когда, выйдя с боковой дорожки, путь ей преградила группа учеников.
   - Б-а-а, да это же малявка!!! - наигранно воскликнул знакомый голос.
  Камилла медленно подняла взгляд: ботинки, штаны, такой же китель, как и на ней сейчас. Глаза поднялись к лицу.
  'Вот чёрт! Только Дарка с компанией не хватало' - с досадой подумала она.
  Их взаимную 'любовь' уже не раз обсуждали на педагогическом совете приюта. Между ними постоянно случались потасовки. Зачинщиком всегда был Дарк, как и сейчас.
  - Куда это ты так спешишь, да еще и в форме нашего корпуса? - язвительно поинтересовался леур.
  - Слушай, Дарк, - девочка старалась говорить спокойно, но внутри всё так и сворачивалось в предчувствии неприятностей. Она может не успеть из-за этого недоразумения на встречу с друзьями, - понимаю, что я тебе не нравлюсь, но, может, обсудим это позже? Мне некогда.
  Она попыталась обойти компанию.
  - Э-э-э, нет! Так дело не пойдет!
  Парни явно не собирались её отпускать. Дарк со своими товарищами уже окружали. Камилла постаралась успокоиться и решить проблему побыстрее.
  - Что ты хочешь, Дарк?
  - Что хочу? - парень усмехнулся, - Хочу проучить одну выскочку, которая возомнила себя великим бойцом.
  Уже не тратя времени на разговоры трое метнулись к одинокой маленькой фигурке.
  Девочка не осталась на месте, будучи готовой к нападению. Вот только не предполагала, что расклад будет три на одного. Мыслей больше не было. Как сказал Джошуа? Главное - выжить? Главное - скорость и маневренность? Что ж! Будет вам и скорость, и маневренность!
  Блок. Удар. Камилла сосредоточилась на драке. Подсечка. Удар слева. Уйти с линии нападения, поднырнуть под руку. Использовать силу противника. Блок.
  Она почти танцевала. Главное - скорость и гибкость? Этого у неё было в избытке. Плюс маленький рост, позволяющий уходить от прямых ударов.
  Девочке показалось, что прошла целая вечность с начала потасовки. Дыхание начало сбиваться. Рука, как и левое бедро, куда попал скользящий удар, пропущенный ею по невнимательности, уже горели огнем. 'Главное выстоять' - билась в сознании единственная мысль.
  Она не сразу поняла, почему нападения прекратились. Не сразу видела, что участников драки стало больше. Оглянувшись, заметила своих друзей, которые уже взяли противников на себя. Трое на троих.
  Перевести дыхание Камилла не успела.
  - Что здесь происходит? - грозно раздалось в нескольких шагах от них.
  Все ученики замерли. Несколько секунд, и она уже стоит между Джошуа и Тимов в строю участников драки. Все воспитанники вытянулись по стойке смирно и опустили взгляд на дорожку. Скосив глаза, узрела напротив шеренги группу мужчин в военной форме, среди которых был и Директор приюта.
  'Комиссия леорийцев! - Подумала Камилла. - Это конец!'
  
  ***
  
  Он медленно спускался по трапу своего корлера. Черные глаза равнодушно прошлись по рядам челноков гражданской авиации, закрепленных за парой лайнеров, подмеченных его экипажем на орбите планеты. Посадочный плацдарм был достаточно внушителен для такой захолустной планеты, как Клея. Поодаль стояли в ряд десяток экоров. На их фоне внушительный корабль леорийского флота смотрелся крупным хищником, забравшимся в логово мелких грызунов. Его серебристая обшивка отражала лучи местной звезды, добавляя облику нереальности.
  Внизу уже ждали представители встречающей стороны. Клея. Одна из многих планет, которые он успел посетить за последнее время. Взгляд скользнул по лицам встречающих: земляне, тхаши, леуры. На каждом ожидание, трепет и даже страх. На всех планетах, практически, одно и тоже. Глядя на них, складывается впечатление, что они думают, будто леорийцы собираются поработить эту галактику.
  Остановился напротив встречающей группы. За спиной мужчины каменными статуями застыли его сопровождающие. Пять леорийцев во главе с высоким черноволосым командиром выжидающе посмотрели на местный жителей.
  - Приветствуем вас на Клее, Лорд Даррек Ла Рон. - Высокий с поджарой фигурой землянин склонил в поклоне голову.
  - Благодарю, - отозвался глава леорийской делегации, - На данный момент я представляю интересы не императорского дома, а космического флота, поэтому более уместное обращение ко мне: адмирал Даррек. С кем имею честь? - Его властный, сухой голос прозвучал в абсолютной тишине.
  Судя по побледневшим лицам, он несколько переусердствовал с официальным тоном.
  - М-м-м.., - замялся встречающий. - Директор пансиона 'Милосердие', Алекс Урген.
  - Мистер Урген, - лениво растягивая слова, проговорил Адмирал леорийского флота, - я бы хотел приступить к осмотру вашего заведения немедленно. Надеюсь, это возможно? А остальные мероприятия, что вы подготовили, лучше отменить. Я не собираюсь задерживаться на планете дольше запланированного времени!
  И не дожидаясь ответа, Адмирал развернулся в сторону поджидающего его авиакара. Сопровождающие, так же, как и встречающие, молча отправились следом. Спорить с самим Лордом Дарреком Ла Рон не хотелось никому.
  Во время полета до приюта Адмирал еще раз проанализировал сложившуюся ситуацию.
  Программа по подготовке к военным действиям набирала обороты. Уже многое было сделано за последние пять циклов. Он, как куратор Программы, разработанной совместно с Главнокомандующим леорийского космического флота, старался все предусмотреть, но не все шло так гладко, как хотелось. Соглашение с Правительством Земного Союза подписано и со своей стороны имперцы уже приступили к реализации программы. Были намечены общие направления и планы их развития.
  Одна из ветвей проекта - программа 'Академия'. Ее целью был подбор специализированных кадров из числа воспитанников приютов системы Цирон и обучение их на трех орбитальных станциях, построенных специально для этих целей. И он сейчас должен отдать все свои силы на её выполнение. Эта планета была последней в списке посещений и Даррек уже с предвкушением ожидал окончание этого этапа.
  Наверняка, никто из союзников даже не подозревал о том, на сколько ему нелегко было вести переговоры с официальными представителями Земного Союза.
  Слишком многое ему было непонятно в жизни и традициях рас, населяющих галактику Спираль. А кое-что очень сильно раздражало. Например, устраивать показательные мероприятия для гостей и обижаться, когда он говорил, что у него нет времени на развлечения.
  А ведь им предстоит еще более тесное сотрудничество. Подумав об этом, Даррек тяжело вздохнул про себя. Значит, придется научиться взаимодействовать.
  Наконец, на обзорных экранах авиакара показалась панорама пансиона 'Милосердие' - конечная цель его сегодняшнего путешествия. За все время полета никто не проронил ни звука. Сами леорийцы не были склонны к душевным разговорам, а представители приюта не решались нарушить уединение гостей.
  Картина, открывшаяся перед Адмиралом, его отчасти порадовала. Добротные сооружения, окруженные естественной флорой, видимый невооруженным взглядом порядок.
  Как выяснилось, к сожалению, только видимый. Еще издалека, шагая твердым уверенным шагом по главной аллее, он заметил вдалеке группу воспитанников. Там определенно назревал конфликт. Даррек усмехнулся про себя. С трудностями взаимодействия между собой разных рас на одной территории он ещё столкнётся не раз. Как раз думал об этом по пути в пансионат. К этому нужно быть готовым. Не только самому учиться взаимодействовать, но и научить своих подопечных. Иначе поставленной цели не достигнуть.
  Пока Даррек шагал рядом с директором Ургеном во главе делегации, он не выпускал из поля зрения арену назревающего конфликта.
  А события на одной из боковых дорожек Главной Аллеи развивались стремительно. Трое парней, окружившие невысокую фигурку мальчика, метнулись в атаку. Завязалась потасовка.
  'Ученик младшей группы'. - Подумал Даррек, глядя на совсем невысокого воспитанника. Он хотел уже обратить внимание директора на открывшуюся ему картину, но что-то его остановило. Мальчишки двигались красиво. Адмиралу с его опытом в боевых искусствах, была видна плавность и грация движений молодых бойцов. Хороший здесь Мастер.
  Даррек издалека, в подробностях успел рассмотреть, как самый младший мальчуган ловко уходит от атак своих более старших, а значит, более опытных, товарищей по приюту. Было заметно, что силы явно неравны. Никакой агрессии со стороны мальца не было. Он оборонялся, стараясь свести конфликт на нет.
  Пока делегация приближалась к месту событий, на дорожку сквозь кусты смазанными тенями вылетели еще трое участников. Слаженными действиями они моментально отделили противников от мальца. И вот уже бой идет на равных, давая самому маленькому участнику время на переосмысление ситуации.
  Даррек сходу вычислил, что трое вновь прибывших - это защитники малыша.
  Пока Адмирал анализировал бой, конфликт уже заметили остальные члены леорийской делегации.
  Судя по выражению лица директора, он был на грани сердечного приступа.
  'Да уж! - подумал Даррек, - Неоднозначная ситуация и удар по репутации заведения'.
  - Что здесь происходит? - очнулся директор Урген, гневно вопрошая участников.
  Миг и бой остановлен. Перед мужчинами семь участников потасовки вытянулись по стойке смирно в одну ровную линию. Адмиралу понравилась та скорость и слаженность, с которой молодые люди оценили ситуацию. Замешкался только малец. Его силой заставил встать в строй тхаш.
  Даррек пристально рассматривал компанию. Интересные экземпляры. Четверо леуров, один тхаш, кариец и землянин. Его настолько заинтересовала эта ситуация, что он решил прибегнуть к своим способностям. Открыв один из щитов, незаметно начал ментально сканировать учеников. Очень интересно.
  Трое леуров излучали ненависть, злость и разочарование из-за того, что так не вовремя были нарушены их планы. Оставшиеся леур, кариец и тхаш были раздосадованы и злы. Причем злы на самого маленького участника. Адмирал перевел свой тяжелый взгляд на землянина. И ничего. Он не смог его просканировать. Эмоции не читались. Пришлось полностью открыться. Но его опять ждало разочарование. На сознании землянина стоял мощный блок - ни одной мысли прочитать не получалось. Однако, все эмоции были отлично видны на лице мальчишки - разочарование и досада. Судя по тому, как вздрагивала его нижняя губа, он готов был расплакаться.
  Первым очнулся директор пансиона:
  - Строгое наказание для всех. Карцер на неделю! - Вот эмоции взрослого землянина просто зашкаливали негативом. Внутренне поморщившись от проявления такого количества негатива, Даррек решил вмешаться.
  - Мистер Урген, - обратился он к своему сопровождающему, - я так понимаю, что молодые люди планировали поступить в Академию?
  От его холодного голоса вздрогнули все участники драки. Но ни один не опустил головы, только глаза все семеро упорно отводили в сторону.
  - Я предпочту сам разобраться в сложившей ситуации. Вы не будете против? - в голосе Даррека прозвучало скрытое предупреждение о невмешательстве.
  - Нет, адмирал, как скажете.
  - Думаю, стоит отпустить учеников и перенести разбор конфликта на некоторое время.
  - Воспитанники в корпус, на собрание! Вашим вопросом адмирал займется позже. - Директор оглядел своих воспитанников, остановил свой взгляд на мальце. - А с вами, юная леди будет отдельный разговор! Отправляйтесь в свой корпус. Наказание для вас озвучит ваш куратор.
  - Но, господин директор..., - 'малец' поднял глаза и с мольбой взглянул на руководителя приюта.
  - Не обсуждается. - Отрезал мистер Урген.
  Леди? У Даррека пропал дар речи. Он и предположить не мог, что этот юркий мальчишка, проведший бой с тремя противниками, окажется маленькой девочкой. Даже невооруженным взглядом было заметно, что противники старше ее, как минимум, цикла на четыре. И она продержалась в одиночку почти три минуты. Поразительно!
  - В корпус, леди. - Прозвучал еле сдерживаемый от ярости голос мистера Ургена.
  - Да, господин директор...
  Маленькая фигурка вышла из строя и неторопливо пошла в противоположную сторону. Ей вслед смотрели четыре пар глаз. Но, если трое её друзей смотрели с сожалением на уходящую девочку, то внимательный прищур адмирала излучал любопытство и довольство. Ему понравилось то, что он увидел: прямая спина, с полной достоинства осанкой, гордо поднятая голова, уверенный шаг.
  И никто из наблюдающих не мог видеть одинокую слезинку, скатившуюся из уголка глаз Камиллы.
  
  ***
  
  По дороге в кабинет, услужливо предоставленного руководителем приюта, Даррек наметил общий план своего пребывания на Клее. Самое главное, это организовать набор курсантов для обучения в Академии. Но для этого ему еще предстоит разобраться в системе воспитательного процесса обучающихся в стенах данного учебного заведения. Такого подхода, как здесь, он не увидел ни на одной из планет, которые уже посетил. Дарреку было крайне любопытно познакомится с предпосылками таких методов обучения. Ну, и стоит разобраться в конфликте, свидетелем которого стал на Алее пансиона.
  Кабинет директора не поражал роскошью. Все было скромно и лаконично. Стол с пультом связи, начальственное кресло, карта звездной системы на стене, единственное кресло для посетителей, да пара стеллажей с хранами.
   Не заостряя внимания на обстановке, адмирал Даррек, следуя приглашающему жесту хозяина кабинета направился сразу к столу.
   Начать решил сразу со второго пункта своего плана.
  - Мистер Урген, - как только присел в кресло, поинтересовался он у директора, замершего чуть ли не по стойке смирно напротив стола, - мне интересно ознакомиться с методами воспитания обитателей приюта. Вы можете в этом посодействовать?
   - Конечно адмирал Даррек. Что вас интересует?
  - Мне нужна ваша программа обучения, ее принципы, применяемые методики. Я хотел бы познакомиться с тем, кто занимается боевой подготовкой воспитанников и посетить его занятия. Это возможно? - с каждым сказанным словом, глаза директора заполнялись тоской. Он уже догадывался, что произошедший инцидент повлияет на его карьеру и всплывет вопрос о соответствие занимаемой должности.
  - Да, это возможно. Система подразумевает разделение процесса обучения по половому и возрастному признаку. Для молодых людей помимо предметов по математике, общей грамотности, культурологии, социологии, психологии, контроля сознания, есть несколько узких направлений: программирование и методики анализа. Ведется обязательная физическая и боевая подготовка. Со всем этим вы можете ознакомиться в учебных корпусах.
   - Что же тогда преподают девушкам? - леориец был удивлен.
  Он считал, что Земной Союз демократичен в отношении полов. А здесь? Даже у его расы, несмотря на некоторые психо-физиологические особенности, не столь явно выражена дискриминация по половому признаку.
  - У них учебный курс направлен на воспитание в них качеств истинных леди. Основной целью обучения является грамотное построение внутрисемейных отношений.
  Увидев непонимание во взгляде адмирала, директор поспешил добавить:
  - Видите ли, большинство девушек, обучающихся в приюте, леурки, а для их расы женщины являются только хранительницами домашнего очага. В этом секторе галактики очень много переселенцев. Мы вынуждены подстраиваться под сложившийся жизненный уклад местного населения.
  - В таком случае, мне не понятна ситуация, произошедшая недавно на моих глазах.
  Даррек ждал пояснений. Он отчетливо видел отличную подготовку землянки. Где с таким подходом к обучению, в столь юном возрасте девочка смогла набраться знаний и опыта в боевых искусствах? Ведь она использовала сразу несколько стилей борьбы.
  - Это недоразумение...
  - Недоразумение? - перебил директора Даррек, - Вы хотите сказать, что у вас под носом происходят нарушения дисциплины?
  Урген совсем сник. Как объяснить адмиралу эту ситуацию, он не знал.
  - Я лично займусь данным вопросом, с вашего позволения. - Поставил в известность собеседника адмирал, - Предоставьте мне личные файлы участников драки. Я сам переговорю с ними, вы не должны вмешиваться.
  - Конечно.
  - А сейчас... Будьте любезны, организуйте мне прямой канал связи со всеми приютами на планете. С вашего позволения, я сделаю объявление из данного кабинета. А вы подготовьте полную информацию по успеваемости воспитанников, как и было оговорено ранее.
  - Все готово, адмирал Даррек. - директор указал на свой стол. - Думаю, вам здесь будет удобнее.
  Даррек покачал головой:
  - Нет! Предпочитаю, чтобы между мной и аудиторией не было никаких преград.
  Он вышел на середину кабинета.
  - Можем начинать.
  На экранах конференц-залов более тридцати приютов планеты возникло изображение высокой фигуры адмирала Даррека, от которой веяло такой властностью, что один только образ леорийца настраивал людей на повышенное внимание.
  Минута тишины и адмирал заговорил:
  - Вас приветствует адмирал космического флота Империи Леории Даррек Ла Рон!
  Жесткий, не терпящий возражений голос, четко, используя только факты, обрисовал положение в галактике, сложившееся в связи с угрозой военного вмешательства Джаншу.
  Ни одного лишнего слова, ни одной эмоции, ни одного высказывания своего отношения к ситуации. Для молодых неокрепших умов данная постановка вопроса была в новинку. Сам адмирал считал, что, если этому молодому поколению придется встать во главе вооруженных сил, то сантименты для них не уместны.
  - Исходя из выше озвученного, мы ведём подготовку к предполагаемому развитию событий. На данный момент в системе Цирон созданы три военные обучающие базы, на которых и будет осуществляться подготовка квалифицированных специалистов. Данное обучение строго добровольное. Поэтому, вы имеете полное право отказаться. Для тех, кто изберет данный жизненный путь, - адмирал позволил себе воззвать к патриотизму аудитории, - необходимо предоставить инфопакет с согласием руководителя вашего учебного заведения. Если ваши показатели соответствуют установленным нормам, то в течение недели вы направитесь на одну из баз Академии, где в ближайший месяц пройдете этап более глубокого тестирования. По его результатам будет произведено зачисление в Академию. На этом все. Благодарю за внимание.
  Экраны погасли. Воспитанники каждого из приютов пораженно замерли. Встреча с адмиралом произвела сильнейшее впечатление. Ни один из них теперь не сможет забыть столь неординарную личность.
  Сам Даррек, после речи, решил дать себе небольшую передышку. С комфортом устроившись за директорским столом, он принялся просматривать личные файлы заинтересовавших его 'драчунов'. Для себя он разделил их на нападающих, защищающих и обороняющихся. Сбором и обработкой файлов остальных учеников занимались его представители, прибывшее вместе с ним.
  Выведя на экран головизора данные, адмирал принялся за анализ личных файлов.
  Итак, кто у нас в нападающих?
  Черные глаза быстро пробегали по строчкам.
  Имя: Дарк Сорг, 16 циклов
  Раса: леур, направлен на обучение семьей, родился на планете Клея.
  Средний балл обучения: 85
  Личные характеристики: не сдержан, средний балл агрессивности, эмоционален, нетерпим к представителям других рас, эгоистичен. Легко идет на конфликт, в большинстве случаев провоцирует конфликты сам. 10% порицаний.
  Учебные достижения: высокая посещаемость теоретических предметов. В дополнительных занятиях не заинтересован. Бесцелевое использование личного времени. Занимается в лучшей группе по боевым искусствам у мастера Дакора. Имеет высший балл по физической подготовке.
  Имя: Кирк Ларне, 15 циклов.
  Раса: леур, направлен на обучение семьей, родился на планете Клея.
  Средний балл обучения: 76
  Личные характеристики: не сдержан, низкий балл агрессивности, подвержен влиянию лидера, эмоционален, средний балл терпимости к представителям других рас, целеустремленный. В конфликтах ведомый. 10% порицаний.
  Учебные достижения: высокая посещаемость теоретических предметов. В дополнительных занятиях не заинтересован. Бесцелевое использование личного времени. Занимается в лучшей группе по боевым искусствам у мастера Дакора. Имеет высший балл по физической подготовке.
  Имя: Эрек Торн, 16 циклов
  Раса: леур, направлен на обучение семьей, родился на планете Клея.
  Средний балл обучения: 79
  Личные характеристики: не сдержан, низкий балл агрессивности, подвержен влиянию лидера, эмоционален, средний балл терпимости к представителям других рас, целенаправлен. В конфликтах ведомый. 10% порицаний.
  Учебные достижения: высокая посещаемость теоретических предметов. В дополнительных занятиях не заинтересован. Бесцелевое использование личного времени. Занимается в лучшей группе по боевым искусствам у мастера Дакора. Имеет высший балл по физической подготовке.
  
  Следом адмирал просмотрел и 'защитничков'.
  Имя: Джошуа Кортэ, 14 циклов.
  Раса: тхаш, сирота. Направлен на обучение из распределителя Б21 системы Цирон (приют-распределитель для беспризорников)
  Средний балл обучения: 97
  Личные характеристики: целеустремлен, неагрессивен, неконфликтен, стрессоустойчив, высокий балл терпимости к представителям других рас. Обладает лидерскими качествами - до конца не развиты. Склонен к преподаванию. 25% порицаний.
  Учебные достижения: высокая посещаемость теоретических предметов. В дополнительных занятиях заинтересован. Круг интересов расширен. Увлекается историей оружия Земного Союза. Целевое использование личного времени - самообучение посредством галасети, шефство над воспитанницей Рейн. Занимается в лучшей группе по боевым искусствам у мастера Дакора, высокий балл подготовки.
  
  Имя: Тим Далейн, 14 циклов.
  Раса: кариец, сирота. Направлен на обучение из распределителя Б21 системы Цирон (приют-распределитель для беспризорников)
  Средний балл обучения: 89
  Личные характеристики: целеустремлен, неагрессивен, неконфликтен, стрессоустойчив, высокий балл терпимости к представителям других рас.
  Учебные достижения: высокая посещаемость теоретических предметов. В дополнительных занятиях заинтересован. Круг интересов расширен. Увлекается программированием - имеет опыт в данной сфере. Целевое использование личного времени - самообучение посредством галасети. Занимается в лучшей группе по боевым искусствам у мастера Дакора, высокий балл подготовки.
  
  Имя: Дан Керн, 16 циклов
  Раса: леур, сирота. Родители погибли (данных нет).
  Средний балл обучения: 95
  Личные характеристики: целеустремлен, средний балл агрессивности, неконфликтен, стрессоустойчив, средний балл терпимости к представителям других рас. Низкий уровень социализации.
  Учебные достижения: высокая посещаемость теоретических предметов. В дополнительных занятиях заинтересован. Круг интересов расширен. Основные предпочтения не известны. Целевое использование личного времени - самообучение посредством галасети. Занимается в лучшей группе по боевым искусствам у мастера Дакора, высокий балл подготовки.
  'Ну и наконец 'наша загадка' - подумал Даррек, активируя последний файл.
  Имя: Камилла Рейн, 11 циклов.
  Раса: землянка, сирота. Поступила в приют по проекции представителя расы леорийцев.
  Средний балл обучения: 100
  Личные характеристики: целеустремлена, любознательна, неагрессивна, неконфликтна, стрессонеустойчива, эмоциональна, средний балл социализации, высокий балл терпимости к представителям других рас. Обладает высоким образовательным потенциалом - развита мгновенная память. Склона к боевым искусствам. 50% порицаний.
  Учебные достижения: высокая посещаемость теоретических предметов. В дополнительных занятиях заинтересована. Круг интересов расширен. Низкий уровень практических навыков по основным предметам курса. Целевое использование личного времени - самообучение посредством галасети. Замечена в изучении не предусмотренных программой предметов.
  
  Даррек отложил данные. Картина достаточна прозрачна. Теперь предстоит познакомиться и лично. Даррек пересел в кресло посетителей. Он всегда должен быть открыт для диалога и поэтому не любил, когда между ним и собеседником были какие-либо предметы, дававшие оппоненту иллюзию защищенности. Рука потянулась к коммуникатору на столе:
  - Господин Урген, пригласите воспитанников Сорга, Ларне и Торна, - адмирал решил начать с них.
  Тот факт, что молодые люди хорошо знали, на кого нападали, его не радовал. Для представителя его расы подобное отношение к заведомо слабому противнику было недопустимо. Он был настроен примерно наказать данных представителей леуров. И тот факт, что подобное агрессивное поведение парней было в рамках их расовых характеристик, роли не играло.
  - Разрешите войти? - прозвучало с порога спустя несколько минут.
  Адмирал внимательно смотрел на вошедших. Леуры. Даррек сразу вычислил лидера - Дарк Сорг. Держится более достойно на фоне своих товарищей. Что под пронзительным и проницательным взглядом наследника Империи, дано даже не каждому леорийцу. Пауза затягивалась. Адмирал давал собеседникам возможность прочувствовать момент. Наконец он заговорил:
  - Вам известны причины данной встречи?
  - Да, сэр! - четкий военный ответ хором. Неплохо.
  - Вам был известен объект вашей агрессии? - жесткий, напрямую заданный вопрос заставил вздрогнуть молодых людей.
  - Да, сэр.
  - Вы считаете, что вправе использовать свои возможности по отношению к заведомо более слабому противнику? - головы воспитанников поникли, - Отвечайте, Сорг!
  - Сэр, Мила не слабый противник.
  - Вот как! То есть, вы не в первый раз сходитесь в поединке? И что, каждый раз трое на одного?
  - Нет, сэр.
  - Как я уже убедился, вы подали заявку на обучение в Академии?
  - Да, сэр! - опять хор голосов.
  - В связи с данным инцидентом, хочу напомнить, что вы должны осознавать недопустимость подобной модели поведения на Флоте. Вам придется плотно поработать над своим отношением к другим расам. Все понятно?
  - Да, сэр!
  - Вы сможете быть приняты в Академию только после дополнительных испытаний: вам предстоит учебный спарринг. Каждый из вас должен продержаться не менее трех минут против трех представителей младшего офицерского состава космофлота.
  - Сэр, но ..., - воспитанник Ларне оглянулся на своих товарищей, - мы же только ученики...
  - Вы не дали возможности воспитаннице Рейн решить конфликт мирным путем и понесете за это аналогичное наказание! - перебил детский лепет адмирал, - Вам все понятно?
  - Да, сэр!
  - Свободны! - проводив взглядом тройку, Даррек откинулся на спинку кресла.
  Да, он не привык к подобному воспитательному процессу. Но, если хочешь достигнуть ощутимых результатов в предстоящей работе, то такие жесткие меры, на его взгляд, оправданы.
  Второй разговор прошел в менее остром ключе. Воспитанники Кортэ, Далейн и Керн показали себя более сдержанными. Адмирал остался доволен. Перед собой он увидел хорошо слаженную команду и решение об их зачислении не вызывало сомнений. Осталось только переговорить с последним участником недавнего конфликта:
  - Господин директор, пригласите леди Рейн!
  
  ***
  
  Камилла не находила себе места, меря шагами маленькую комнату. В душе клокотала злость на Дарка. На его несвоевременное появление на главной аллее. Из глубин души поднималось раздражение на руководство приюта, а заодно и на их программу обучения. Клокотала обида на своих друзей, что не смогли заступиться за нее перед леорийцами.
  Умом она понимала, что в данной ситуации они сделали все, что было в их силах. Но, как же обидно! Она была в шаге от своей мечты. И, что теперь делать? Неужели все рухнуло? Мысли лихорадочно носились по кругу, но выхода было не видно. После короткого стука, дверь в ее комнату отъехала. На пороге стояла куратор Теян:
  - Воспитанница Рейн, вас вызывают в кабинет директора!
  'Ну, вот и все! - подумала она, выходя вслед за куратором, - Теперь могут и отчислить!'
  В кабинете директора Камилла полагала увидеть комиссию кураторов, но никак не адмирала Даррека. Вот уже минуту она стояла напротив этого мужчины, боясь даже вздохнуть. На фоне небольшого кабинета две совершенно разные фигуры смотрелись довольно странно. Одна - высокая, массивная, занимающая собой почти все пространство, и другая - маленькая, хрупкая, не достающая адмиралу даже до груди.
  О своей судьбе Камилла теперь не думала. Такое развитие событий она не предусматривала и строить планы на будущее боялась.
  - Итак, леди Рейн! - стальной голос ворвался в хаотичный поток мыслей, - Думаю, вам известна причина, по которой вы находитесь здесь?
  - Да, сэр! - Камилла старалась смотреть прямо в эти холодные, черные глаза напротив, и не опускать голову, хотя очень хотелось.
  Сейчас она самой себе напоминала натянутую струну одного сплошного нерва. Но показывать свое состояние не собиралась. Что бы там не решил этот властный адмирал, она найдет другие способы добиться своей мечты.
  - Мне интересно узнать об источнике ваших знаний и умений, маленькая леди!
  Вопрос адмирала Камилле не понравился. Выдавать своего друга ей не хотелось.
  - И ответы на свои вопросы я жду правдивые. От этого зависит ваша дальнейшая судьба. Вы понимаете меня?
  - Да, сэр! - девочка сникла. Она не знала, как поступить, чтобы не навредить друзьям.
  Как будто читая ее мысли, адмирал произнес:
  - Если вы беспокоитесь о судьбе своего юного наставника Джошуа Кортэ, то не стоит этого делать. Этот факт мне уже известен.
  Камилла немного расслабилась:
  - Я отвечу на ваши вопросы, сэр.
  - Когда вы начали заниматься боевыми искусствами?
  - Пять циклов назад, сэр! - ее голос зазвучал уверенней.
  - С вами занимался только Кортэ?
  - Да, сэр.
  - Что ж, у вас есть определенные достижения для вашего возраста. - Даррек заметил на лице девочки промелькнувшее чувство удовлетворения от его похвалы. - Но также у вас есть некоторые проблемы в изучении основных программ, предназначенных для девочек. Из чего можно сделать вывод, что вы стремитесь служить в космосе, а не строить семью на планете. Я прав?
  - Да, сэр! - Камилла даже задержала дыхание. Это было так близко к достижению ее целей, что она решилась на вопиющую наглость: просить адмирала леорийского флота.
  - Сэр, позвольте мне подать заявку на обучение в Академии. - выдохнула она и замерла в ожидании ответа.
  - Ваши данные уже в базе. Вы приняты. Свободны.
  Глядя на закрывающуюся дверь кабинета, Даррек позволил себе улыбку. После разговора с Джошуа один на один, он знал всё о жизни воспитанницы Рейн в стенах этого приюта. Ему понравилось, с каким упорством эта маленькая девочка идёт к поставленной цели. Такие качества леорийцу очень импонировали. Адмиралу оставалось только подтолкнуть маленькую землянку к принятию решения и это ему удалось. Прокрутив в голове последний разговор, Даррек отметил про себя, с каким достоинством Камилла Рейн держалась в его присутствии.
  'Ну, что ж! - подумал Томаш Даррек Ла Рон, - Вот мы и увиделись, мой голубоглазый найдёныш'.
  
  Глава 3.
  
  ***
  Месяц спустя.
  Штаб леорийского флота
  
  Адмирал Даррек был в ярости. В его душе бушевала даже не буря, а ураган эмоций. Что не так? Где он допустил ошибку? На каком этапе Программа дала сбой?
  Леориец возвращался с заседания широкими коридорами Штаба Имперского космического флота. Все военнослужащие базы, спешащие по своим делам, с недоумением и толикой ужаса отступали с его пути. Их ментальные щиты не выдерживали натиска негативных эмоций, что волной расходились за стремительно спешащей фигурой адмирала. Он был в такой ярости, что даже его холодный, тренированный разум не смог удержать ментальную защиту, и она рухнула под напором эмоций.
  После очередных долгих и изнуряющих обсуждений дальнейшего сотрудничества с Земным Союзом, адмирал Даррек, как координатор программы, чувствовал себя мальчишкой для битья. С одной стороны - интересы Империи, с другой - недальновидность Земного Союза, с трудом шедшего на уступки.
  Даррек насквозь видел некоторых представителей Правительства соседнего государства, целью которых было не достижение благополучия собственного народа, а извлечение максимальной выгоды для самих себя. Странная раса. 'Боятся потерять контроль над ситуацией и отдать рычаги управления в руки леорийцам' - делал выводы Лорд Ла Рон. Так Империи и не нужна эта мнимая власть над заведомо более слабыми землянами.
  Несмотря на то, что на территории Союза, используя новые технологии имперцев, уже строятся корабли тяжелой и средней модификации для военно-космической авиации, Правительство землян потребовало допуск непосредственно к военной промышленности самой Леории. Немыслимо!
  Оказывается, им мало того, что в рамках временного Соглашения между двумя государствами, на построение флота нового образца задействованы лучшие инженеры и программеры Империи Леории. Земляне потребовали присутствия своих офицеров на военных кораблях леорийцев. Такого адмирал допустить не мог. Он, как никто иной, видел все трудности, связанные с подобным сотрудничеством. Земляне не готовы принять тот факт, что его раса автономна. Никаких чужаков на своей территории леорийцы не потерпят, по крайней мере, пока. Да земляне и сами ещё не готовы принять имперцев со всеми особенностями их традиционного социального уклада.
  Остудил амбициозные желания Земного Союза сам Император Леории - Корин Стейт Ла Рон. Он четко дал понять, что попытки проникновения представителей землян на территорию их галактики, будут рассматриваться, как военная агрессия. В результате, все предыдущие договоренности сразу же потеряют свою силу.
  Ну, а теперь, исходя из этого заявления, все возникающие вопросы и конфликты интересов предстояло урегулировать самому адмиралу. В последнее время только он, единственный леориец из Совета Империи, тесно взаимодействовал с землянами. Даррек даже смог немного разобраться в их психологии. На плечи второго наследника лёг ещё и этот груз ответственности.
  Общее напряжение на политической арене росло день ото дня. И адмирал это чувствовал каждой клеточкой своих нервов. Последней каплей стал отчет о 'Завершении этапа тестирования курсантов на базах Академии'.
  Это было его любимое детище. Он столько циклов провёл над составлением программы 'Академия'. Была разработана тактика и стратегия учебного процесса. Были набраны лучшие лекторы и мастера боевых искусств не только из числа преподавателей учебных заведений Империи, но и соседних систем галактики 'Спираль'. Разработан поэтапный обучающий курс, с учетом расовой разношерстности курсантов.
  Казалось бы, всё предусмотрел, рассчитал, спрогнозировал. И вот, опять сбой. Теперь и на этом направлении начались проблемы. Чтобы не дать ситуации усугубиться, придется пересмотреть многие положения программы. С такими мыслями Даррек направлялся на борт своего корлера, пришвартованного на верхней палубе орбитальной базы Штаба леорийского флота.
  
  - Капитан Ла Ши, готовьте борт к вылету! - Войдя в рубку, распорядился адмирал.
  - Координаты назначения? Земной Союз, лер? - прозвучал закономерный вопрос.
  В последние 3 цикла корлер с позывными 'Борт 2', со вторым наследником рода Ла Рон в рубке управления, постоянно курсировал между галактикой 'Вихрь' и центральными системами Земного Союза, привычно мелькая на экранах систем наблюдения обеих держав.
  - Нет! Система Цирон! Вводите координаты базы А3.
  Пора лично удостовериться в тех данных из отчетов, что пришли к нему сегодня утром.
  
  ***
  
  Система Цирон. База Академии А3.
  
  Базу А3 сегодня просто лихорадило. За последний месяц курсантам ещё не приходилось видеть своих наставников и кураторов в таком нервном состоянии. Часть лекций и тренировок отменены, тесты приостановлены. Казалось, сам воздух в коридорах и отсеках дрожит от напряжения. Час назад руководство Базы получило предупреждение: на радарах появился корлер 'Борт 2'. Ничего хорошего от этой новости ждать не приходилось.
  
  В шлюзовом отсеке собралось всё руководство Базой и старшие кураторы групп. Общий настрой можно было назвать не просто нервным, а подавленным. Никому не была известна цель прибытия адмирала Даррека Ла Рон. Все застыли в ожидании. Вот с шипением отъехала панель шлюза, впуская прибывший борт. А несколькими минутами позже на фоне величественного корлера возникла статная фигура.
  Первое, что Даррек увидел - группу запуганных встречающих.
  'Что? Испугались? - усмехнулся про себя, - Подождите, ещё не то будет!'.
  А в том, что будет обязательно, да по полной программе, адмирал нисколько не сомневался. За время короткого перелёта, он успел не только более подробно ознакомиться с данными отчетов, но и наметить пути решения возникшей проблемы. И он не гарантирует, что они понравятся всем.
  По предоставленным данным, именно на этой Базе был самый высокий процент тестирования - больше 85 %. То, что это подлог, Даррек даже не сомневался. По сравнению с результатами остальных двух Баз Академии, где было чуть более 30%, эти данные просто зашкаливали.
  Не понятно, на что рассчитывал командор, возглавляющий данный объект Академии. Что подобные данные задобрят высокое начальство в лице адмирала Даррека? Или на фоне остальной документации это останется незамеченным?
  У самого леорийца на сегодняшний день процент знаний не превышает отметки семьдесят, а что говорить о желторотых курсантах, которые даже не приступили к изучению основного материала? Такую вопиющую наглость наследник рода Ла Рон прощать не собирался. Осталось выяснить причины происходящего и наказать виновных.
  Взгляд черных глаз пробежался по лицам людей в шлюзовом отсеке. Основная масса встречающих - земляне, с ярко выраженной мимикой среднего и низкого интеллекта на лицах. Но зато какие высокие, стройные, в меру мускулистые, подтянутые фигуры. Истинные вояки. Ещё было несколько тхаши и леуров, леориец был только один. На фоне группы кураторов в кителях военного образца выделялась фигура землянина в штатском.
  Штатском?
  Перебрав в памяти все сведения о руководстве Академии, Даррек сделал вывод, что перед ним и есть командор Ковальски. На сколько он мог вспомнить, именно этого человека Правительство Земного Союза рекомендовало на данный пост. Командорами остальных Баз являлись леорийцы в звании вице-адмиралов.
  К нему адмирал Даррек и направился.
  - Господин адмирал, добро пожаловать на Базу! - командор Ковальски сделал приглашающий жест, от которого Даррек внутренне поморщился.
  Абсолютное несоответствие военной субординации.
  - Нам не сообщили о вашем скором визите! - вещал землянин.
  - Командор, в связи с занимаемой вами должностью, вам должно быть известно, что моё появление на любой Базе Академии никем не регламентировано! - в голосе Даррека все почувствовали угрозу. - Потрудитесь предоставить мне рабочий кабинет и зону отдыха, я собираюсь задержаться здесь на неопределённое время. А сейчас, думаю, нам есть, о чём поговорить!
  Даррек внимательно всматривался в этого человека, изучая и оценивая. Выводы напрашивались неутешительные. Преклонный возраст землянина, явно гражданский статус, слабая психо-эмоциональная подготовка. И этот штатский руководит одной из Военных Баз Академии?
  - Да, конечно! Пройдемте за мной. - Засуетился командор.
  Шагая за командором Ковальски, Даррек вспоминал всё, что он знал об этом землянине. Антон Ковальски - уроженец Солнечной системы, профессор лингвистических наук, до недавнего времени возглавлял Ректорат Университетов Солнечной Системы. Рекомендован, как отличный руководитель учебного заведения. Уже сейчас Даррек мог предположить всю нелепость этого назначения. Как правительство Земного Союза допустили на военный объект пусть и хорошего, но штатского руководителя? Неужели там не понимают важность проекта 'Академия' или им нужен был только соглядатай?
  - Итак, - расположившись за столом командора, Даррек в упор посмотрел на землянина, - судя по вашему виду, обращаться к вам следует мистер Ковальски? У вас ведь нет военного звания?
  - Да, вы правы.
  - Что ж, - Даррек задумался, - тогда вы должны понимать, что в ближайшие часы я буду требовать пересмотра вашего назначения по нескольким причинам. Во-первых, вы не являетесь военным, что недопустимо в рамках программы, во-вторых, у вас нет знаний о подготовке высшего состава командования Флота, в-третьих, насколько я могу судить, вся выстроенная вами система обучения не соответствует требуемым стандартам, с которыми вы несомненно ознакомлены. Намеренно вы это сделали или нет - уже не важно. Ну, и последнее. Я хочу услышать от вас, как вы проводили тестирование курсантов.
  По мере того, как говорил леориец, лицо землянина бледнело. Он никогда не встречался с таким проявлением неявной, но подавляющей властности.
  Нервно сглотнув, ответил:
  - Все данные предоставлены кураторами. Тесты проведены все в срок...
  - Меня не интересуют сроки, мистер Ковальски. - перебил командора Даррек, - Дело в том, что курсанты не могут иметь такие высокие показатели. Поэтому ответьте, сколько кураторов из представителей вашей расы сейчас находятся на Базе?
  - Около 150 человек. - последовал ответ.
  Даррек прикинул в уме, это больше 60% от общего числа.
  - Но они все отличные специалисты. Я не один год проработал с ними. - Заверил адмирала уже без пяти минут бывший командор.
  - Вот как! - Адмирал начинал понимать суть произошедшего.
  Лектор гражданского университета, в обход руководства Военного Флота Земного Союза, набрал себе команду, с которой ему удобнее всего работать. Не вмешайся Даррек сейчас, и они бы потеряли треть командиров потенциального объединенного флота.
  
  Дальше выслушивать оправдания ректора Даррек не намеревался, и набрал на панели управления код Штаба Космического Флота Земного Союза:
  - Соедините меня с адмиралом Тихоновым! - обратился он и, дождавшись, когда на экране возникнет фигура адмирала Земного Флота Александра Тихонова, обратился уже непосредственно к нему: - Приветствую вас, Адмирал!
  - Рад вас видеть, адмирал Даррек! - мужчина с экрана чуть улыбнулся, вопросительно взглянув на собеседника. - У вас ко мне вопросы?
  - Да, мне не терпится прояснить некоторые моменты. Помните, мы с вами разрабатывали норматив лекторского состава Академии, где четко было обозначено не более 30% представителей ВАШЕГО Флота на каждой Базе. Однако, действительность этому не соответствует. На базе А3 сейчас их более 60% и боюсь, что далеко не все они военные.
  Адмирал Тихонов перевёл свой взгляд на притихшего командора:
  - Проясните ситуацию, мистер Ковальски. Сколько сейчас землян под вашим руководством?
  - Сто пятьдесят человек.
  -А офицеров из них?
  - Сорок семь.
  - Причем, прошу заметить, адмирал, - вмешался Даррек, - что помимо этого, у мистера Ковальски свой особый подход к программе обучения. В связи с этим, я настаиваю на том, чтобы в ближайшие сутки штатский лекторский состав покинул территорию базы. И выношу вопрос о снятии мистера Ковальски с занимаемой должности.
  Ответ адмирал Тихонов обдумывал минуту:
  - Согласен с вашими действиями.
  - И ещё, - пальцы Даррека отбили ритм по столешнице, - Я лично займусь формированием преподавательского состава на данном объекте, и инспектированием остальных баз. К вам у меня будет особая просьба. Подберите у себя десятков шесть специалистов на замену. Желательно, на этой неделе.
  - Буду рад помочь. Теперь, что касается вас, - Адмирал земного флота обратился к недавнему командору, - жду вас на штабной базе завтра. Думаю, наши союзники предоставят транспорт.
  - Несомненно! - откликнулся адмирал Даррек.
  - Тогда, до встречи, адмирал Даррек!
  - До встречи! - экран погас и Даррек повернулся к собеседнику, - Господин ректор, кем бы ни были ваши покровители, вы всегда должны помнить о том, что моя раса никогда не прощает обмана и не идёт на компромиссы в подобных вопросах. Можете быть свободны.
  Все последующие часы адмирал Даррек Ла Рон просматривал личные дела преподавателей. На базе оказалось крайне мало леорийцев, чуть больше тхаши и леуров, и ни одного карийца. Придётся пересмотреть всю кадровую политику.
  Результаты тестирования так же не привели его в восторг. Почти 90% пришлось обнулить. Предстоит провести всю работу сначала, в укоренном темпе. А это потеря времени.
  Когда на Базе по космическому времени наступила ночь, адмирал послал запрос в Штаб Космического Флота Империи Леории, с просьбой назначить его исполняющим обязанности командора Базы А3. Его упущение - ему и исправлять.
  
  ***
  
  Для Камиллы этот месяц показался просто адом. Она оказалась в той же клетке, что и в душных стенах приюта на планете Клея, только размером побольше. Ничего вокруг не происходило. Никаких особых изменений. Опять она в окружении только девочек. Да ещё и по возрасту их разделили. Никаких новых знаний. Только тесты, тесты, тесты. Назначение многих из которых она просто не понимала. Ну, зачем ей знать, сколько она продержится под водой, если она мечтает быть пилотом космического крейсера. Для чего каждый день с них снимают медицинские показатели, постоянно спрашивают один и тот же, изученный ещё в приюте, материал.
  Дни тянулись невообразимо долго. Но больше всего ей было непонятно, для чего с ними каждый день играют, как с малыми детьми. Ребёнком Камилла себя не считала.
  
  А как все красочно представлялось, когда воспитанников пансиона 'Милосердие', всех, кто прошел конкурс и был отобран специальной комиссией, загрузили в аэробас. В тот день в душе маленькой землянки бушевала целая гамма чувств. Прощальный взгляд на приют, куда она больше никогда не вернётся. И предвкушение во взгляде, обращенном в будущее.
  Волнение не отпускало девочку и на борту гражданского челнока, экипаж которого доставил будущих курсантов Академии на учебную базу.
  Камилла, вцепившись в руку сидящего рядом Джошуа, не могла оторвать восхищённого взгляда от обзорного экрана. Там, разыгравшееся воображение маленькой землянки, на фоне черноты необъятного космоса увидело раскидистое дерево, необъяснимо как повисшее на орбите спутника Клеи.
  Это уже позже Камилла поняла, что воображаемые ветки с кронами являлись жилыми отсеками и многочисленными взлетно-посадочные шлюзами, соединенными с основной частью Академии бесконечными коридорами. Основные отделы жизнеобеспечения парящего в космосе дома курсантов располагались в 'стволе дерева'. Там же были и учебные сектора. Правда, возможность досконально обследовать своё новое жилище друзьям не предоставили. Кураторы с первого же дня загрузили их пресловутыми тестами, что так злили курсанта Рейн.
  
  Была всего только одна отдушина. Девочке разрешили тренироваться. Ещё на самой первой тренировке, где проверялся уровень подготовки, Камилла поняла: остальные девочки её возраста боевыми искусствами не увлекаются. Заниматься теперь было не с кем, так как девушкам было запрещено появляться в мужском секторе, как и парням в женском. Вот и приходилось разминаться и отрабатывать удары и приемы на тренажёрах в одном из многочисленных тренировочных залов в полном одиночестве. Нет, она, конечно, не раз нарушала запрет на посещение и тайком пробиралась к своим друзьям, но долго побыть с ними не получалось. Её неизменно ловили кураторы и отправляли обратно в женский отсек.
  Жила Камилла, как и все девочки, в небольшой двухместной комнате. Правда, с соседкой ей повезло. Ею оказалась девочка-тхаши двенадцати циклов от роду. Высокая стройная, с золотистым цветом кожи, с яркими голубыми глазами и черной гривой волос, длиной чуть ниже лопаток. В целом её можно было назвать симпатичной. Но у соседки был один небольшой недостаток - она слишком много говорила.
  Вот и сегодня не успела Камилла устроиться в кресле с неизменным планшетом в руках и выйти в галасеть, как дверь комнаты отворилась и внутрь влетела Лика.
  - Камилла, ты слышала новости? - затараторила она, возбужденно мелькая перед землянкой, - Сегодня и завтра отменены все лекции. Представляешь? Что-то случилось!!! Определенно! Просто так не стали бы отменять. Как ты думаешь, уже война началась?
  Вопросы сыпались с космической скоростью.
  - Лика, успокойся. Конечно, это не война. Не выдумывай ерунду. Если что-то произойдет, нас обязательно известят. - Постаралась успокоить Камилла.
  - Как ты можешь оставаться такой спокойной? Неужели тебе не интересно? Пойдем, узнаем у старших девчонок. - девочка просительно заглянула в глаза землянки. - Может они в курсе?
  - Нет, иди одна, я хочу позаниматься. А, если что-то важное произойдет, то в сети посмотрю.
  - Да? Ну ладно, я побежала. А ты не скучай. - Лика вылетела из комнаты, торопливо закрывая за собой дверь.
  Камилла только улыбнулась вслед. Её не раздражала эта девочка, как могло бы показаться. Наоборот, без Лики она бы умерла со скуки. А так, хоть какое-то разнообразие.
  В планшете ещё не успела загрузиться сеть, как снова сработал сигнал на двери, возвещая о новых посетителях.
  'Ну, и кого там ещё несёт?' - внутри уже закипало раздражение. Но тут же пропало, стоило только открыть дверь. На пороге обнаружились Джо, Тим и Дан.
  - Что вы здесь делаете?
  - Привет, мелкая! Пригласишь? - расплылся в улыбке Джошуа, проскользнув в комнату мимо застывшей в проходе девочки.
  - Конечно, проходите скорее, пока вас никто не увидел. - Запоздало испугалась Камилла, выглянув в коридор. Не заметил ли её друзей кто-нибудь ещё?
  - Успокойся! Сегодня всей базе не до нас! - мимоходом потрепал ее по голове Дан.
  - Ага. - вторил ему Тим. - Я тут порылся в системе наблюдения. И представляешь, к нам пожаловал САМ адмирал.
  Камилла с удивлением наблюдала за тем, как парни вольготно располагались на её кровати.
  - Какой ещё адмирал? - перевела непонимающий взгляд с одного на другого.
  - Адмирал Даррек. Твой ангел-хранитель. Поэтому, все и забегали! - усмехнулся Джошуа.
  - Джо, почему это мой? Причем тут я?
  - А кто посодействовал твоей карьере?
  - Да какая карьера! Мы сидим тут уже месяц и ни-че-го не происходит. Я уже на стены лезу от безделья.
  - Так пока всем не до нас, давай с нами! - Предложил Тим, помахивая своим планшетом.
  - С вами? Это куда? - голубые глаза стали просто огромными.
  - Мелкая, - Дан потянулся, - повторяю специально для тебя: 'на базу прибыл адмирал Даррек'.
  - И-и-и?
  - Ну, что тут не понятного?! - воскликнул нетерпеливый Тим, - Мы собрались на верхнюю палубу первого шлюза, смотреть корлер. Ты с нами?
  - Конечно! - Камилла аж подпрыгнула на месте.
  О, космос! Увидеть вблизи корабль... Это же...! Да ещё и знаменитый быстроходный корлер леорийцев!
  
  Чтобы пробраться к своей цели, друзьям пришлось не раз прятаться от спешащих по своим делам кураторов и курсантов базы. Им удалось незамеченными покинуть жилой отсек. Используя грузовые лифты и дополнительные коридоры, предназначенные для обслуживающего персонала, они без последствий добрались до нижней палубы первого шлюзового отсека. На всем пути Тим то и дело заглядывал в свой планшет, сверяясь с картой базы, а Камилла то и дело поглядывала на Тима, изнывая от нетерпения. Ей казалось, что они заблудились.
  В какой-то момент девочка не выдержала:
  - Тим, ты говорил про верхнюю палубу.
  - Ну, да, - кивнул парень, а Джо с Даном уже открывали решетку вентиляционной шахты.
  - А, как...?
  - Много будешь говорить, останешься здесь, - подтолкнули её к отверстию.
  Девочка заглянула внутрь и решительно полезла вслед за Даном, который первым уверенно поднимался вверх по узкому проходу, ловко цепляясь за скобы в стене. Несколько десятков метров по вертикальному подъему, и они оказались в небольшой нише с широким проемом обзорного отверстия. Улеглись, тесно прижимаясь друг к другу.
  - Смотри, - шепнул ей Дан.
  У Камиллы перехватило дыхание от открывшейся картины. Она с друзьями находилась под самым потолком огромного шлюзового отсека, с прекрасным видом из отверстия технической шахты. Внизу, прямо перед ней застыл в своем великолепии самый прекрасный корабль, о каком она могла только мечтать. Полусфера передней части корабля плавными линиями перетекала по бокам в крылья в форме полумесяцев. Сверху хорошо просматривались сопла корлера и открытый трап грузового отсека, где суетились члены экипажа. Серебристая обшивка отражала искусственный свет, льющийся с потолка.
  - Потрясающе! - выдохнула девочка.
  Она не раз просматривала в галасети проекции военных кораблей Земного Союза. Но этот не походил ни на одну из них. Корлер был по размерам чем-то средним между фрегатом и крейсером, что были на вооружении космического флота её галактики. Но даже ей, несведущей в технических деталях кораблестроения, было понятно, что этот шедевр лучший по всем показателям.
  - Насмотрелась? - тихо поинтересовался Джошуа.
  Камилла кивнула.
  - А теперь уходим, пока нас не заметили.
  Пришлось согласиться со старшими мальчишками.
  Уже по пути в свою комнату, Камилла поклялась самой себе, что она обязательно станет пилотом такого корабля, а ещё лучше капитаном.
  
  ***
  
  - Даррек, ты уверен? - спросил собеседник адмирала, взирая на него с экрана головизора.
  - Абсолютно! - леориец подался вперед, - Пойми, это единственный выход.
  - Ну, не знаю.
  - Послушай, ты же не будешь всю жизнь болтаться в космосе от одной галактики к другой?
  - Почему бы нет. - лениво заметил собеседник. - Меня это устраивает.
  - Да? - аристократические пальцы нервно отбили ритм по подлокотнику, - А, может, всё-таки примешь моё предложение? Я бы не прочь увидеть тебя в стенах Академии в роли куратора. Думаю, тебе есть чем поделиться с курсантами.
  - С ума сошел! Да твои детишки в обморок попадают при виде моей персоны.
  - Я бы не был так категоричен, - открыто улыбнулся адмирал, - Но, всё же подумай. И то, что касается нашего разговора...
  - Я всё понял, - перебил собеседник, - Но и ты должен понимать, что я пока не могу вернуться домой. Да и не хочу.
  Адмирал хотел привести ещё несколько доводов в пользу своего предложения, но его отвлек входящий вызов внутренней связи.
  - Подожди секунду! - попросил он.
  Мужчина на экране кивнул.
  - Слушаю! - активировав связь, стальным голосом произнес адмирал. А лицо новоявленного командора опять превратилось в маску.
  - Лер, у нас несанкционированное проникновение на верхнюю палубу первого шлюза, - доложился капитан службы безопасности. - Курсанты. Четверо. Какие будут указания?
  - Дайте запись, - приказал Даррек и между его сдвинутых бровей пролегла вертикальная складка.
  Только этого ему ещё не хватало. Не успел накануне прилететь, как уже вынужден разбираться с такими мелкими вопросами. С минуту наблюдал, как любопытные курсанты рассматривают его корабль из отверстия вентиляционной шахты. На губах появилась слабая улыбка, стоило заметить среди голов светлую макушку голубоглазой девочки, что с таким восторгом смотрела вниз.
  - Какие будут указания? - поинтересовался капитан.
  - Они ещё там?
  - Нет, лер!
  - С курсантами я поговорю сам. А вы усильте охрану всех шлюзовых отсеков. И... сами решите вопрос с техническим персоналом. Пусть поставят кодовые замки на все входы в шахты или ещё что-то придумают.
  - Есть, лер! - и связь отключилась.
  - Вот! - весело возвестили с другого экрана. - Курсанты все такие! А ты хочешь на меня повесить эту вечную головную боль?
  Даррек не разделял веселье друга.
  - И все же я настаиваю, - проговорил он, - Если ты будешь в Академии, будет проще разработать хотя бы предварительный план. И потом, я уверен, лучше тебя никто не научит этих сорванцов обращаться с оружием.
  - Я подумаю! - произнес напоследок собеседник, отключая со своей стороны связь.
  Адмирал откинулся на спинку командорского кресла. Вызывать на разборки эту, запомнившуюся по посещению пансиона 'Милосердие', четверку друзей он не станет. А вот присмотреться к ним повнимательнее стоит. Такая слаженность в маленькой команде, да смекалка вкупе с изобретательностью очень дорого стоит.
  Мужчина усмехнулся. Это надо же! Не успели поступить в Академию, а уже сориентировались не только в обстановке на базе, но и секретные лазейки нашли. Что-то подсказывает ему, что об этих ребятах он ещё не раз услышит.
  
  ***
  
  Сигнал коммуникатора ворвался в сон Камиллы. Как не хочется вставать! Так сладко ещё немножечко поваляться на койке. Но дисциплина... Никогда нельзя расслабляться, так девочка решила для себя сама. А значит её ждет: легкая разминка, прохладный душ, проверка выполненных накануне заданий. После этого можно и соседку будить.
  - Лика, подъем! Вставай, а то опять опоздаешь на занятия. Вылетишь из Академии! - Камилла потрясла подругу за плечо.
  - М-м-м... Ещё чуть-чуть!!!
  - Никаких чуть-чуть, время вышло! Вставай, лежебока. У нас в расписании на сегодня стоят новые лекции. Нельзя пропускать.
  - Да встаю я, встаю.
  В Академии уже вовсю бурлила жизнь. Ненавистные бестолковые тесты были позади. Теперь Камилла с нетерпением ждала каждый новый день, который приближал её к намеченной цели. Девочка торопилась на занятия в предвкушении новых знаний. Подруга её энтузиазм, если и разделяла, то лишь в малой степени.
  По результатам новых тестов, всех курсантов разделили по новым признакам: уровню знаний и предрасположенности к той или иной специализации. Ну и учитывались пожелания самих курсантов. Хотя никто из учащихся до конца не был уверен в своих предпочтениях. Но будущие тесты покажут, насколько правильным был их выбор. При необходимости можно будет внести нужные корректировки.
  Камилла попала в группу пилотов вместе со своими друзьями: Джошуа и Даном. Тим, как и мечтал, выбрал программирование. Её соседка больше склонялась к медицинскому направлению.
  В целом, разделение пока было весьма условно. Большая часть лекций и практических занятий проходили в смешанных группах. Старшие ребята поговаривали, что из таких подразделений и будут формироваться экипажи кораблей. Правда, мало кто в это верил. Ведь до окончания учебы ещё так далеко, и не все смогут выдержать такие нагрузки. Но Камилла надеялась, что хотя бы часть этих слухов окажется правдой. Ей не хотелось расставаться со своими друзьями.
  Их учебная группа под кодовым названием А3-347, представляла собой довольно разномастную компанию. Здесь были представители всех рас, за исключением леорийцев. Камилла с удивлением обнаружила, что Дарк со своими друзьями тоже будет учиться с ней.
  Основной состав их учебного подразделения представляли леуры, затем шли тхаши, земляне и всего двое карийцев. Кроме Камиллы, все земляне в группе были парнями. Когда она впервые встретилась с ними на лекции, даже опешила. Они были совсем непохожи на её друзей. Все примерно одного роста, крупные, светлокожие. У всех были одинаково красивые и очень похожие лица. Различались парни только цветом волос и глаз. Камилла даже подумала, что они братья. После занятия Тим ей напомнил о политике генномодификации нации и то, что все эти ребята были переведены из военных заведений иных систем на добровольных началах.
  Группа встретила подруг настороженно. Они оказались в ней самыми младшими. Конечно, здесь присутствовали и другие девушки, но все они были на 4-5 циклов старше.
  Проверив по кому ещё раз номер аудитории, Камилла за руку потащила свою подругу на занятия. Приветственно махнув друзьям, сидящим выше за своими столами, расположенными амфитеатром, они уже традиционно заняли свои места в первом ряду.
  Кто-то из парней пошутил:
  - Правильно. Садитесь вперед. Так вас лектор быстрее найдёт среди нас и спросит первыми.
  Вокруг раздались сдержанные смешки. А шутник удостоился несколько гневных взглядов.
  Вот дверь в аудиторию отъехала в сторону и вошел леориец. Статный, как и все представители этой расы, с идеальной военной выправкой, он сразу приковал к себе внимание аудитории. Группа дружно встала по стойке смирно.
  - Приветствую вас, курсанты! Я капитан первого ранга леорийского космического флота Колин Ла Дин. Но вы будете обращаться ко мне куратор Ла Дин. Вольно!
  Преподаватель подождал, пока курсанты займут свои места и пристально оглядел присутствующих. Взгляд темных глаз, в которых с трудом угадывался зрачок, сканером прошелся по рядам, запоминая каждого. На Камилле его взгляд задержался на секунду дольше.
  - Ну что же, более тесно мы с вами познакомимся в процессе общения. Преподавать я вам буду историю рас. Затем мы с вами встретимся на лекциях по тактике ведения боя и основах вооружения.
  - Сэр, можно вопрос? - с последних рядов поднялась рука.
  Привычное для военных Земного Союза обращение к вышестоящему по званию резануло слух леорийцу. Как офицер, Ла Дин привык, когда к нему обращаются 'лер'. Но тут уж ничего не поделаешь, придётся привыкать. В должностных инструкциях куратора этот пункт прописан четко. Ребят готовят для флота Земного Союза, на это и нужно будет опираться при построении учебного процесса.
  - Разрешаю, курсант.
  - Сэр, но ведь мы уже проходили этот курс раньше.
  - Проходили? - в голосе послышалась усмешка, но лицо мужчины осталось каменной маской. - Тогда начнем занятие с проверки ваших знаний. Включайте панели на своих рабочих столах и одевайте обручи на головы. Ваша задача: мысленно вспомнить всё, что вы знаете о каждой расе. Напоминаю, от того, насколько логичен и последователен будет ваш ответ, зависит количество присвоенных баллов. Приступайте.
  По недоуменным взглядам курсантов стало понятно, что с такими технологиями они ещё не сталкивались. Тем интереснее было выполнить задание.
  Спустя тридцать минут, когда последний обруч был снят, куратор Ла Дин просмотрел данные на панели своего стола:
  - Что ж, неплохо, - подвел итоги, - Все справились. В среднем показатели группы 59%. Но хочу вам напомнить, что подобный уровень ваших знаний высок для гражданского населения, но вы теперь военные. Поэтому, мы с вами будем изучать расы именно с этой позиции. Итак, записывайте и запоминайте. Тема на сегодня 'Леорийцы'.
  По аудитории пронеся восхищенный вздох.
  - Вижу, что впечатлены. Вы должны для себя усвоить, что знать нужно не только своих врагов, но и тех, с кем вы будете служить вместе. Начинаем!
  Раса - леорийцы. Средняя продолжительность жизни 450 циклов. Своим названием обязаны системе Леора галактики 'Вихрь'. Цивилизация зародилась на планете Леора примерно три с половиной миллионов циклов тому назад. На сегодняшний день, это одна из первых цивилизаций Вселенной. Освоение космоса леорийцы начали 300 тысяч циклов назад. Расселение по звездным системам галактики происходило по принципу минимального вмешательства в биосферы планет, на основе дружественного сосуществования с иными формами жизни. Таков общий принцип нашей цивилизации. И это вы должны принять, как данность.
  Все население нашей галактики делится на рода, сейчас их 150. Каждый род имеет главу, которому и подчинены все его жители. Есть и Императорский Род. Его глава - Император всей галактики.
  Политический строй. У нас две системы власти: законодательная и исполнительная.
  Высший орган законодательной власти представлен Советом, в который входят представители всех родов - их главы. Исключение составляет только Императорский Род, от которого в Совете представлены два члена, включая Императора.
  Исполнительный Властью наделен Император, на сегодня это - Корин Стейт Ла Рон. Его указы не обсуждаются. Второе лицо в Империи - наследный принц Лорд Кайл Лео Ла Рон. Он традиционного занимает пост Главнокомандующего Имперским космическим флотом.
  Военное руководство. Как я уже сказал, командует флотом - Главнокомандующий. Второе лицо в военной иерархии - его заместитель в звании адмирала флота. Этот пост может занимать только представитель Имперского Клана.
  Далее, если учитывать наше языковое различие и соотнести с перечнем званий вашего государства идут адмиралы, вице-адмиралы, контр-адмиралы; капитаны первого, второго, третьего ранга; старшие лейтенанты, лейтенанты, младшие лейтенанты. Сразу оговорюсь, в леорийском флоте, в отличие от флота Земного Союза, нет таких званий, как мичман и рядовой. Предвосхищая вопрос 'почему', напоминаю. Принцип расы - невмешательство. Мы не завоевываем планеты силой, у нас нет сухопутных войск. Мы не используем десанты с захватническими целями. Привыкайте, курсанты. Кем вы выйдете из стен Академии, будет зависеть только от вас и ваших достижений.
  Ла Дин бросил тяжелый взгляд на сосредоточенные лица курсантов и продолжил:
  - Основные характеристики расы. Мы малоэмоциональны. Это не значит, что леорийцы не испытывают эмоции. Но в основе нашей физиологии лежит строгий контроль, которому и вам следует научиться, чтобы комфортно сосуществовать рядом с нами. Мы не конфликтны. Строго соблюдаем субординацию. Вот пока и все, что вам необходимо знать.
  Куратор сделал паузу.
  - Вопросы?
  - Разрешите, сэр? - молодая тхаши подняла руку.
  - Спрашивайте.
  - А как же социальный устрой? Как у вас строят взаимоотношения между собой и в семьях? Ну... и тому подобное, - девушка скромно опустила глазки.
  Леориец мысленно усмехнулся, поняв прикрытый намек курсантки.
  - А эта информация, курсанты, засекречена. Вам она вряд ли понадобится.
  Преподаватель внимательно прошелся взглядом по фигуре смелой курсантки.
  - Но, если у вас есть планы завязать отношения с леорийцем, тогда у него и спросите.
  На щеках девушки вспыхнул румянец, но ещё один вопрос она все же задала:
  - То есть, такое всё-таки возможно?
  - Некорректный вопрос, но в виду вашего очень юного возраста, отвечу: всё когда-то бывает в первый раз. Но сильно не обольщайтесь. Если вопросов больше нет, можете быть свободны.
  Когда курсанты уже покинули помещение, на лице куратора расцвела улыбка. Надо же, какие забавные подростки. Все эмоции на лице. Для его расы такое явление редкость. Они с детства привыкли прятать свои чувства. А тут все эмоции на виду! И вопросы-то задают провокационные. Намучается он ещё с ними.
  
  ***
  
  По широкому коридору учебного отсека, не смотря себе под ноги, неслись две маленькие фурии. Одна из них сама по себе была несдержанной непоседой, а вторая была просто под впечатлением от лекций. Лика так открыто фонтанировала жизнерадостностью и весельем, что Камилла не удержалась и поддалась настроению соседки по комнате.
  Новые впечатления переполняли курсанта Рейн. Две девушки бежали по коридору, ловко огибая остальных учащихся. Их звонкий смех заставлял окружающих недоумённо оглядываться.
  Не снижая скорости, завернули за угол. Камилла не успела притормозить, когда на их пути возникло препятствие, и она с размаху налетела на идущего им навстречу мужчину.
  - Ой! - вырвалось у девочки.
  Она только успела почувствовать, как её подхватили чьи-то руки.
  - Осторожно! - мягко произнесли сверху.
  И тут же опустили на пол.
  Этот голос с мягкими вибрирующими нотками вдруг всколыхнул самые первые воспоминания Камиллы. Перед глазами предстал медотсек корабля, где она оказалась после того, как её спасли. Вспомнился доктор Клайс и тетя Кара. А ведь Камилла уже почти успела позабыть этот эпизод начала её новой жизни и размытый образ капитана. Именно его голос она сейчас услышала.
  Лика за это время успела сделать пару шагов, прежде чем резко остановилась и застыла в немом изумлении.
  Подняла голову и Камилла. Она уже готова была поверить в то, что неизвестный капитан каким-то невообразимым образом оказался в Академии. Но реальность заставила застыть её от изумления.
  Она. Налетела. На. Адмирала. Даррека.
  На командора учебной базы Академии. Об этом им поведали ещё в первый день, когда проводили новые тесты. И вот она, курсантка Рейн, чуть не сбила с ног самого главного в Академии офицера. Какое же наказание ждёт её теперь?
  'Только бы не отчислили', - мысленно застонала она.
  Проклиная свою несдержанность и невезучесть, Камилла не могла оторвать взгляд от каменного лица леорийца и его черных глаз, в которых не отражалась ни одна эмоция.
  - Из...ви...ните! - только и смогла пробормотать.
  Сдержанный кивок от адмирала и, как будто ничего не случилось, он обогнул застывшую на месте девочку и проследовал дальше по коридору.
  Лика осторожно приблизилась к Камилле.
  - Мила, - шёпотом спросила она, оглядываясь туда, куда ушел адмирал, - у тебя что сейчас по расписанию?
  Камилла поморщилась. Лика быстро переняла от Джошуа манеру обращения к подруге. Посмотрела в ту же сторону, что и Лика, до конца ещё не веря, что её проступок остался без последствий.
  - Основы пилотирования. Затем лингвистика. - ответила тоже шёпотом.
  А сама недоумевала. Неужели ей показалось? И голос адмирала просто похож на голос капитана, который со своим экипажем спас её?
  - А у меня сейчас основы медицины. - уже чуть громче сказала Лика, подрастеряв всю свою весёлость, - Ладно, увидимся на лингвистике.
  Камилла не заметила, когда и куда унеслась её подруга. Она осталась стоять посреди коридора и смотреть в ту сторону, куда ушел адмирал. Со спины он тоже был похож на капитана из воспоминаний. Неужели...?
  - Ну, что, подруга. Идём покорять космос? - сыронизировал Джо, подкравшись столь незаметно со спины, как умел только он.
  - Идём! - улыбнулась ему Камилла и встряхнула головой, постаравшись избавиться от оцепенения.
  Но мысль об адмирале Дарреке прочно засела в светловолосой головке.
  Куратором по основам пилотирования был леур. Мужчина был уже в годах, о чем красноречиво говорили морщинки у глаз, а в тёмных волосах виднелись белоснежные прядки. Волевой подбородок и пристальный взгляд выдавали опытного вояку.
  'С таким не забалуешь'. - подумали практически все курсанты в аудитории, наблюдая как мужчина, сцепив руки в замок за спиной, прохаживался вдоль первых рядов.
  - Меня зовут Рейк Тимоши. Контр-адмирал космического флота Земного Союза, но для вас я пока куратор Тимоши. Сегодня вы познакомитесь с основными типами и модификациями кораблей военного и гражданского флота нашего государства, а на следующих лекциях мы перейдём к изучению кораблей других рас. Итак, все внимание на экран.
  На общем экране, развёрнутом за спиной лектора, стали появляться модели кораблей. Камилла смотрела во все глаза, попутно успевая делать пометки на своем планшете. Ведь куратор рассказывал им о военной мощи космического флота. Курсантам продемонстрировали истребители, кананерские суда, предназначенные для десантных групп, экоры, фрегаты, крейсера. Поражали своими размерами и тяжелые корабли флота: линкорны и дредноуты.
  Ученики, все как один, сосредоточенно и внимательно рассматривали изображения, запоминая строение и основные характеристики, попутно ловя каждое пояснение куратора Тимоши.
  К гражданской авиации интерес аудитории малость поутих, но это не помешало всем сосредоточено продолжать рассматривать на экране корабли, начиная с межгалактического лайнера и заканчивая шаттлом, который был к этому лайнеру приписан.
  Когда куратор Тимоши перешел к модификациям лайнеров и на экране появился один из них, у Камиллы в голове, как будто выключили лампочку, отсекая её сознание от действительности. Всё вокруг покрылось туманом и перед внутренним взором замелькали картинки.
  Вот они идут с мамой в каюту. На ней голубое платьице и серебристые босоножки. Она хорошо помнит эти босоножки. Они были у неё любимыми.
  Вот отец подхватывает её на бегу в коридоре лайнера и нежно целует в щёчку. Она слышит голос мамы 'Не спеши, цветочек, разобьешься!' и счастливый смех отца. Образы мелькали с головокружительной быстротой, сменяя один другой.
  Перед глазами потемнело. Прежде, чем потерять сознание, Камилла услышала встревоженный голос сидящего рядом Джошуа:
  - Мила, что с тобой?!
  Но сознание девочки уже опустилось в забвение.
  
  Приходила в себя Камилла урывками. Пустота никак не хотела отпускать её. Белый свет перед глазами сменялся картинками из прошлого.
  Наконец, она смогла сфокусировать взгляд. Первое, что увидела, был белый потолок.
  Откуда-то с боку раздался молодой женский голос:
  - Ну же, милая, приходи в себя!
  Огляделась. Она лежала в сканкамере и, судя по окружающей ее обстановке, в медотсеке. Недоуменно оглядевшись, Камилла перевела взгляд на склонившуюся к ней леорийку в белоснежном комбинезоне с нашивками старшего лейтенанта медицинской службы.
  - Как ты себя чувствуешь? - улыбнулась девушка.
  - Голова болит, а так нормально, - голос ещё был слаб, - Что случилось?
  - Ты потеряла сознание на занятиях. Помнишь? - Доктор выжидающе смотрела на неё. - Что ты увидела, что так повлияло на состояние твоего мозга?
  Девочка облизнула сухие губы и ответила:
  - Я вспомнила. Родителей вспомнила. И лайнер. Мы летели куда-то. Маму звали Диана, а отца Ник.
  - А фамилию свою помнишь? Ещё что-нибудь? Куда вы летели? - задавала вопросы старлей, делая пометки у себя в планшете.
  - Нет, не помню, - призналась Камилла. - И летели куда, не помню.
  - Ну, ладно. Выпей это!
  Леорийка протянула ёмкость с лекарством, которое Камилла не раздумывая проглотила. Поморщилась от горького вкуса.
  - Меня зовут доктор Ли Джар. - представилась леорийка. - Придется тебе, Мила, понаблюдаться у меня. Будешь частым гостем.
  - А это обязательно?
  Девушка в белом комбинезоне снова улыбнулась и, продолжая делать записи, ответила:
  - Боюсь, что да. Идти сама сможешь? Сегодня я освобождаю тебя от занятий. Отправляйся в свой отсек, у тебя два часа отдыха. Можешь просто поспать. Никаких нагрузок на мозг. Понятно?
  - Да, спасибо.
  - Иди. Там тебя уже ждёт молодой человек. Принёс тебя сюда и дожидается под дверьми.
  Камилла с трудом выбралась из сканирующей камеры и осторожными шагами двинулась к выходу. 'Там, наверняка Джошуа', - решила она. Он обязательно поможет добраться до кровати. Больше ни о чём думать не хотелось.
  
  ***
  
  Адмирал Даррек торопливо пробегал глазами последние отчеты по тестированию, стараясь успеть завершить пройденный этап и переключиться на остальные дела, когда к нему в кабинет, предварительно уведомив о своем визите, вошла старший лейтенант Ли Джар.
  - Что случилось, доктор Ли Джар? - Адмирал вопросительно посмотрел на вошедшую девушку. По связи она не озвучила предмет предстоящего разговора.
  Пригласил присесть и внимательно посмотрел на доктора.
  - Лер! Сегодня произошел необычный случай. - леорийка нервничала, о чём свидетельствовали только мелко подрагивающие пальцы рук, - Такого я раньше не видела. Ко мне принесли курсантку без сознания. Я просканировала её. Данные настораживают.
  Даррек напрягся. Он знал только одну курсантку, у которой данные по сканированию могли насторожить его соотечественницу. Он не ошибся.
  Доктор после небольшой паузы продолжила:
  - Курсант Рейн по показателям излучения мозга и так необычна. Но сегодня, после обморока, её показатели изменились. Посмотрите данные.
  Предчувствия не обманули адмирала. Речь действительно шла о Камилле Рейн. Но что могло произойти с девочкой, если он только сегодня встретил её в коридоре, и она была совершенно здорова?
  Даррек поспешно открыл файл.
  - Видите, у неё стоял блок на памяти. - поясняла Ли Джар адмиралу, пока он просматривал данные, - А сейчас один из секторов, что отвечает за память, приоткрыт.
  Даррек спокойно кивнул. Хотя внутри все сжалось в ожидании.
  - Курсант Рейн начала вспоминать, лер. - это Даррек и сам уже понял, - к сожалению, я не смогу в полной мере руководить данным процессом. Тут нужен специалист более узкой направленности.
  - Ещё есть какие-то трудности? - оставаясь внешне спокойным, спросил адмирал.
  - Да, лер! - доктор задумалась. - Видите ли, я заметила, что показатели излучения мозга землянки не совсем характерны для их расы. Они приближены к нашей расе. Рекомендую включить в её обучение, помимо методов контроля сознания, углубленные занятия с псиониками.
  - Спасибо, доктор Ли Джар. Я займусь этим вопросом.
  Выпроводив старшего лейтенанта медслужбы, адмирал тут же связался по прямому каналу с Главнокомандующим леорийского флота. Дожидаясь ответа, он пытался просчитать варианты развития событий. Девочка начала вспоминать. И это, отчасти, хорошо. У них могут появиться более достоверные сведения о том, что произошло больше пяти циклов назад на границы Земного Союза и Сектора Джаншу. Проблемы это не решит, но дополнительные сведения лишними не будут.
  Когда на экране возник образ брата, Даррек без предисловий заговорил:
  - Кайл, помнишь моего найдёныша?
  - Здравствуй! - Главнокомандующий улыбнулся. - Совсем ты со своими курсантами одичал!
  Даррек незаметно поморщился от справедливого замечания брата. В последние дни он только и делает, что проводит время за документами, не покидая своего кабинета.
  Собеседник, хитро прищурился:
  - Припоминаю. Какие-то проблемы? Насколько я знаю, она сейчас учится в твоей Академии. Плохо себя ведёт и тебе стыдно за неё?
  - Дело не в этом. - Даррек не среагировал на подначку. - Тут все серьёзнее. Ментальный блок стал разрушаться, и девочка начала вспоминать.
  Услышав новость Лорд Кайл Ла Лео подобрался.
  - Говори! - потребовал он.
  - Есть предположение... что землянка обладает скрытыми в её памяти сведениями. И ты об этом знаешь. Мы обсуждали с тобой этот вопрос. К тому же, есть показания, говорящие о приближенном к нашей расе излучении мозга. Мне необходима поддержка сильного псионика. Поэтому вернемся к уже поднимавшемуся вопросу.
  - Ты о включении в программу 'Академия' мастеров-псиоников?
  - Да, об этом. Я уже говорил тебе, что курсанты совершенно не умеют сдерживать свои эмоции. А это, как ты понимаешь, влечет за собой трудности при взаимодействии с ними. Необходим дополнительный курс.
  - Тебя ещё что-то беспокоит? - поинтересовался Кайл.
  - В связи с произошедшим с курсантом Рейн, прошу тебя ускорить принятие решения. Если в ближайшее время с ней не начать заниматься, она может устроить в Академии эмоциональный взрыв. Если блок слетит самостоятельно, она не сможет контролировать свои эмоции и выплеснет их на окружающих. Чем это грозит, можешь догадаться сам.
  - Да, это проблема, - задумался Главнокомандующий. - Думаю, через несколько дней мы скоординируем работу. Сможешь там продержаться неделю? Я постараюсь ускорить процесс, но пока кадровый вопрос по псионикам не решен, ничего конкретного обещать не могу.
  Адмирал выжидающе смотрел на собеседника. У него была одна мысль:
  - Кайл, а если для работы с Рейн, я приглашу доктора Клайса? Насколько я знаю, отцу уже лучше. Может, пока девочкой займется он? Все-таки они знакомы и это не будет выглядеть слишком подозрительным. Все равно придется скрывать сам факт возможностей землянки.
  - Здравая мысль. Я отправлю его к тебе сегодня же. Тем более, это в рамках его нынешних исследований. Уверен, он не откажется продолжить свою работу на базе твоей Академии. Но ты проконтролируй его сам.
  - Спасибо. - На этом связь прервалась.
  Даррек устало облокотился лбом на сложенные на столе руки. Как всё сложно. Чем больше он находится на этом посту, тем с каждым днем всё больше возникает проблем. Помимо руководства Базы А3 и координирования программы 'Академия' в целом, с него никто не снимал прямых обязанностей по взаимодействию с Земным Союзом. Иногда в голове проскальзывала мысль, а не слишком ли много он на себя взвалил?
  Но долго рефлексировать было некогда. Сегодня адмирала Даррека ждут в Солнечной Системе. Опять возникли какие-то проблемы при производстве вооружения. И без него, как назло, принять решение на месте никто не может. Придётся лететь сейчас, чтобы завтра уже вернуться в Академию и лично ввести доктора Клайса в курс дел.
  
  ***
  
  Утром следующего дня Камилла чувствовала себя уже гораздо лучше. Головная боль прошла. Общее самочувствие было на уровне. Причин для пропуска занятий не нашлось. Да и не привыкла она к бездумному времяпровождению в кровати. Тем более, ей ещё предстояло самостоятельно изучить материал по пропущенным лекциям. О том, что изучали в её отсутствие, поведали друзья и поделились записями.
  Уже ближе к концу учебного дня пришло сообщение на комм, чтобы после занятий она в обязательном порядке посетила медотсек. Девочка не понимала зачем, ведь чувствовала она себя уже совсем хорошо. Но приказ есть приказ. А будущий офицер обязан не раздумывая подчиняться приказам вышестоящего начальства. Поэтому, когда закончились занятия, и курсанты разбрелись по своим комнатам, Рейн отправилась в медицинский отсек.
  Прислонив руку к панели двери, дождалась приглашающего сигнала и переступила порог.
  - Курсант Рейн по вашему приказанию прибыла! - Поприветствовала она незнакомого доктора, что стоял к ней спиной.
  - Проходи, малышка!
  Камилла радостно выдохнула:
  - Дядя Клайс!!!
  - Помнишь старика, - обернувшись, улыбнулся леориец, - Здравствуй, цветочек.
  - Как я рада вас видеть! - Камилла кинулась к доктору и крепко обняла мужчину. - Я так по вам скучала.
  От избытка чувств девочка была готова расплакаться. Она уже забыла, когда в последний раз испытывала такие сильные эмоции. Казалось, что только в прошлой жизни. А ведь она совсем недавно вспоминала про него. Доктор Клайс воспринимался девочкой, как один из родных для неё людей. И вот, после стольких циклов, он снова с ней.
  Детские объятия стали крепче.
  - Ну, тише, тише. - Мужчина похлопал по спине, подозрительно засопевшую ему в грудь девочку, - Ты старика сбиваешь с ног своими эмоциями. Я тоже рад тебя видеть, цветочек.
  - Как это, эмоциями? - подняла голову Камилла, не переставая обнимать доктора за талию.
  - Вот поэтому я и здесь, чтобы разобраться в том, что с тобой случилось. - Леориец ласково погладил девочку по голове. Отвел к своему столу и усадил в кресло. Сам присел напротив. - Рассказывай, как ты жила всё это время. Ты что-то вспомнила из прошлой жизни?
  - Да, дядя Клайс!
  И Камилла рассказала доктору всё, что удалось вспомнить. А так же поделилась рассказами о своей жизни в приюте, в Академии. Поведала свои мечты и сомнения, все свои мысли, которыми жила всё это время. Рассказала о своих друзьях. Про то, как познакомилась с ними и как мальчишки поддерживали Камиллу эти циклы. Как они сократили ее имя и относятся к ней, как к младшей сестренке. Рассказала о капитане, который оказался совсем не капитан, а адмирал Даррек.
  Доктор внимательно слушал эмоциональный рассказ и улыбался, впитывая положительные эмоции своей подопечной.
  - Но, я все равно очень по вам скучала. - призналась ему Камилла в заключении, - По вам и Каре. Она тоже прилетела?
  - Нет, цветочек. Я прилетел один. И только ради тебя.
  - Ради меня?
  - Видишь ли, Камилла, - с лица леорийца исчезла улыбка, - нам надо с тобой серьёзно поговорить. Ты девушка уже достаточно взрослая и рассудительная. Поэтому, должна внимательно выслушать и запомнить то, что я тебе расскажу. Вчера, когда к тебе стала возвращаться память, какое ощущение было первым?
  - Мне было больно, дядя Клайс. - детская рука прикоснулась к груди, - Вот здесь больно.
  - Теперь, чтобы тебе никогда больше не было больно, мы должны заняться укреплением твоей памяти.
  
   Доктор рассказал Камилле, что леорийцы очень сильные телепаты, а некоторые из них умеют своими эмоциями влиять на окружающих. И в тоже самое время они сами могут попадать под воздействие чужих эмоций. Чтобы исключить болевой шок, их с детства учат выстраивать ментальные щиты и правильно пользоваться своими возможностями.
  - Понимаешь, Камилла, - говорил доктор, - сейчас на твоем сознании стоит блок. И твои возможности скрыты за ним, как за стеной. Мне кажется, что в этой светлой головке заложено то, что делает тебя очень близкой нам. Поэтому мы обязательно будем учиться всему тому, что умеет каждый ребенок-леориец.
  - То есть, я тоже леорийка? - последовал логичный вопрос.
  Доктор по-доброму рассмеялся:
  - Нет, ты не леорийка. Мы пока не знаем, откуда у тебя такие возможности. Надеюсь, когда ты вспомнишь свою прошлую жизнь, мы сможем ответить на этот вопрос. А сейчас пообещай мне, что эту информацию никто, кроме некоторых леорийцев от тебя никогда не услышит. Это, как ты понимаешь, достаточно закрытая секретная информация.
  - Обещаю. - Серьезно кивнула курсант Рейн, - И что мне делать? Как научиться?
  - Для этого я и прилетел. Буду тебя учить. Начнем прямо сейчас.
  Вывел на девочку на середину кабинета и указал на пол.
  - Садись. Закрой глаза и постарайся выкинуть все мысли из своего сознания.
  Камилла все сделала так, как сказал ей доктор Клайс.
  - Расслабься. Слушай мой голос и только его. - слова доносились до Камиллы, как сквозь толщу воды, - попробуй заглянуть в себя и почувствовать свои щиты.
  Поначалу она никак не могла понять, что же от неё требуется. Никаких щитов, даже воображаемых, перед собой не видела. Старательно продолжая выполнять все рекомендации, расслабилась, отрешилась от всего. Сознание перестало воспринимать действительность. Девочке показалось, что её тело стало в разы легче.
  В какой-то момент Камилла действительно почувствовала вокруг себя что-то похожее на тонкую пленку. Такую прозрачную, еле заметную. И в одном месте у этой пленки был небольшой разрыв.
  - Посмотри внимательно, - доносился издалека голос доктора, - Если видишь, что в щите есть повреждение, постарайся мысленно приказать ему закрыться.
  Так как ничего больше Камилла вокруг себя не видела, то решила, что эта пленка и есть её щит. И он повреждён. Теперь нужно постараться сделать то, что сказал доктор.
  С первого раза ничего не произошло, со второго и третьего тоже. Когда Камилла почувствовала, как стали таять её силы, она от отчаяния просто попросила пленку наконец-то затянуться.
  И у неё получилось! Радость затопила сознание девочки. Так вот, как это работает!
  Камилла открыла глаза и с благодарностью посмотрела на доктора Клайса:
  - У меня получилось, - возбужденно прошептала она, делясь с ним своим достижением, - не сразу, но получилось.
  - Молодец! - прозвучала заслуженная похвала, - А теперь запомни! Всё, что теперь вспомнишь, ты должна постараться задвинуть за щит и, как можно глубже. Иначе опять будешь испытывать боль.
  - Хорошо, я буду стараться.
  - Ну, думаю, на сегодня достаточно.
  Доктор Клайс помог Камилле подняться с пола. И уже провожая к двери, напутствовал:
  - Теперь мы с тобой будем заниматься каждый день. После занятий приходи ко мне на тренировки. А, когда ты научишься работать со своим щитом, с тобой будет заниматься Мастер-псионик. Он научит тебя не просто контролировать своё сознание и эмоции, но и активно использовать их.
  - А у меня получится? - с сомнением спросила Камилла.
  - Обязательно получится. Главное в жизни... помнишь, что...? - хитро прищурился доктор.
  - Конечно помню! Нужно постоянно учиться. Для того чтобы достичь своей мечты.
  - Молодец! Ну, беги цветочек. Завтра увидимся.
  С улыбкой проводив свою новую подопечную, доктор Клайс задумчиво прошелся по кабинету. Нахмуренные брови и сложенные домиком пальцы рук свидетельствовали о глубокой задумчивости леорийца. Пару раз он бросал взгляды на коммуникатор. Затем, всё взвесив и проанализировав, послал короткое сообщение на ком адмирала Даррека: 'Щит восстановлен на первой же тренировке. Потенциал у девочки более 90%'.
  Немного посомневавшись, набрал на ручном коме секретный код доступа.
  - Это доктор Клайс, - произнес, когда прошло соединение, - Я все с тем же вопросом.
  - Есть перспективы? - поинтересовались с той стороны.
  - Огромные! - подтвердил доктор, - Если продолжить работу, то результаты могут удивить не только меня.
  Невидимый собеседник помолчал, а потом произнес:
  - Начинайте, док. Я вас поддержу. Что на данном этапе необходимо?
  - Для работы с объектом не помешает Мастер Кай.
  - Вот как? Что ж, я решу этот вопрос. И, док... держите меня в курсе.
  
  ***
  
  Дни летели с космической скоростью. Лекции, практические занятия на тренажерах. Камилла с головой погрузилась в процесс. Все теоретические материалы она запоминала с первого раза, получая высшие баллы. На практических занятиях старалась доводить навыки до совершенства. Каждый день заглядывала на тренировки к доктору Клайсу.
  Одним из самых любимых предметов стала стратегия ведения боевых действий. Ну, и конечно, боевые искусства. В Академии старались дать им представления о стилях борьбы не только землян, но и других рас.
  Сама Камилла выбрала тренировки по контактному бою, которым она занималась с Джошуа ещё в приюте, по каратэ землян и занятия по энергетическому взаимодействию, которые практиковалось только среди леорийцев.
  Так как среди курсантов представителей этой расы не было, то заниматься Камилле придётся с младшим офицерским составом. Но, к этим занятиям Доктор Клайс даст допуск только после того, как она пройдет курс по управлению своей энергией. Так он сам ей пообещал.
  Камилла с трудом представляла себе принцип ведения ментального боя. Но это ещё больше подогревало любопытство землянки, заставляя направить больше усилий на занятия по физической подготовке.
  Тренировалась она вместе со всеми у Мастера Дакора, который преподавал борьбу её друзьям ещё в приюте и был приглашен адмиралом Дарреком преподавать искусство контактного боя уже в Академии.
  Камилла помнила, как она впервые посетила тренировку.
  Первое, на что девочка обратила в тот памятный день внимание, была колоритная фигура самого Мастера. Невысокий тхаш был уже довольно пожилым. Но от него веяло невероятной внутренней силой.
  - Ну, что встала в дверях? Проходи! - обратился он к Камилле, застывшей на пороге огромного зала.
  Ей ещё ни разу не приходилось заниматься в таких условиях.
  По периметру зала была проложена беговая дорожка со специальным покрытием, центр помещения был разбит на два сектора. В одном располагались тридцать оборудованных рингов для проведения спаррингов, в другом площадка для индивидуальных тренировок со множеством виртуальных тренажеров.
  Пока она рассматривала зал, Мастер Дакора оказался рядом.
  - Как же тебя зовут, недоразумение? - взирая на нее с высоты своего роста, весело спросил тхаш.
  Оглядевшись, Камилла поняла, что кроме неё в помещении больше нет ни одной девочки. Мастер взял её за подбородок и заглянул в глаза, ожидая ответа.
  - Курсант Рейн.
  - И, что ты умеешь, курсант Рейн? - в светло-серых глазах, с такими знакомыми лучиками появилась насмешка, - Тебя кто-то уже учил?
  Не отрывая взгляда от Мастера, честно ответила:
  - Курсант Джошуа Кортэ.
  Мужчина усмехнулся:
  - Так вот ты какая, маленькая заноза из нашего приюта! Ну, что ж, ступай к своему юному наставнику!
  И, обернувшись к остальным ученика, грозно рыкнул:
  - Чего встали? Бегом на дорожку, разминаться.
  
  Все это Камилла вспоминала, пока бегала на разминке.
  - Мелкая, не отвлекайся! - тычок от Тима Камилла поймала ребрами. - Учитель заметит, влетит и тебе, и нам!
  Обогнав подругу, ускорил бег.
  Вот уже несколько месяцев она занималась в этой группе со своими друзьями. Помимо них здесь были и старые 'приятели' - Дарк со свитой. Как девочка не старалась, но найти с ними общий язык не получалось. Вечное противостояние. Вот и сегодня, после разминки на тренажерах, Мастер разбил их на пары. В спарринг-партнеры ей снова достался Дарк.
  - Что, Мила, покажешь свой мастер класс? - издевательски улыбнулся Дарк, оглядывая невысокую и подтянутую фигурку своего партнера.
  За прошедшее время он очень продвинулся в своем мастерстве. Камилле уже нелегко было противостоять леуру в поединке. Все, что она могла сделать, это уклонение от ударов и попытки вымотать противника. Любой удар Дарка, достигший цели, будет означать её поражение. Ведь он намного выше и тяжелее. Да она просто улетит за пределы площадки.
  - Начали! - разнеслось под сводами зала и тридцать пар учеников затанцевали каждый свою импровизацию.
  Это было бы красиво, если бы не было опасно.
  Камилла зорко следила за соперником, стараясь предугадать его действия и заранее уйти от ударов.
  Сосредоточиться. Полный контроль тела и мыслей. Нет ничего вокруг - только противник напротив. Его мастерство против твоего. Шаг в сторону. Блок. Развернуться. Атака соперника. Блок. Подпрыгнуть, как только Дарк наметил удар ногой. Прогнувшись, уйти от удара ладонью по корпусу. Увернуться от удар по касательной. Снова блок. Доля секунды глаза в глаза и вновь атака.
  Девушка знала, что время играет против неё. Дыхание сбивается. Мышцы ног и рук начинают мелко дрожать от напряжения. Ну же, дай ей хотя бы маленький шанс. Она видит, что противник тоже устал. Одна ошибка... Ей нужна всего одна ошибка танцующего напротив.
  Она делает едва уловимое обманное движение... Дарк ошибается и приоткрывается. У неё меньше секунды... Камилла не раздумывает. Тело послушно сознанию. Прыжок, удар. И вот уже поверженный Дарк смотрит на неё снизу-вверх.
  Стараясь контролировать дыхание, она не отрывает взгляд от молодого леура, ожидая ответной атаки. Но загорается сигнал окончания тренировки.
  - Ну, малявка! - шипит Дарк, - Мы ещё встретимся...
  - Дарк! - окрик Мастера перебил его, - Признавать свои поражения тоже большая доблесть. Не заставляй меня думать, что ты не достоин называться моим учеником.
  Леур насупился, но промолчал.
  Камилла могла бы оставить всё как есть. Но... Сколько можно враждовать на пустом месте? Парень ведь не такой уж плохой. Просто он леур.
  Камилла протянула руку:
  - Мир?
  Удивление в желтых глазах.
  Долгая минута ожидания, в течение которой Камилла так и держала протянутую ладонь, не разрывая зрительного контакта.
  - Мир! - глубоко вздохнув, поверженный соперник принял ее маленькую ручку и помощь, - Предлагаю дружеский реванш.
  К ним подошел Джошуа.
  - Дарк, это глупо! Ты ведь и так знаешь, что намного старше и сильнее Милы. Займись лучше своей техникой. Хватит к ней цепляться!
  - Я подумаю! - буркнул леур и отправился в душ.
  Глядя ему в спину, Джошуа задумчиво сказал:
  - Слушай, а может он в тебя влюбился?
  - Чего? - у девочки пропал дар речи. - Ты думай, что несешь! Какой влюбился? Мне и двенадцати циклов нет.
  - Зато ему уже семнадцать.
  - Ты дурак, и шутки у тебя дурацкие! - возмутилась она, отворачиваясь от друга, чтобы покинуть тренировочный зал. - Пошли лучше. Мне ещё на тренировку к Мастеру Каю идти.
  Уже на выходе, направляясь с друзьями в жилой сектор, Джо спросил подругу:
  - Мил, а чем вы там занимаетесь? Что за тренировки такие?
  - Прости, я не могу тебе сказать. - Состроила умильную рожицу девочка, обхватывая его руку и прижимаясь к теплому боку друга, - Это не мои тайны.
  - Ну, ладно! Расскажешь, когда можно будет. Сегодня вечером к нам придешь? Тим скачал новую игрушку из сети. 'Последний бой' называется.
  Камилла покачала головой. Вот, взрослые уже парни, а все играются. Хотя, все то, что находит и модернизирует Тим, очень интересно и познавательно. Его кураторы по программированию очень хвалят.
  - Правда, Мил, приходи! - Присоединился к просьбе Дан. - Без тебя тоскливо. Эти двое постоянно между собой рубятся. Мне скучно.
  - Ладно! Как освобожусь, сообщу на ком, встретите. А то в прошлый раз чуть вашему куратору жилого сектора не попалась.
  И легкой походкой направилась на тренировку. На сердце было легко и спокойно. Такая жизнь ей определённо нравилась. А сколько нового и интересно впереди! Страшно даже представить. Но, всё так заманчиво...
  
  Глава 4.
  
  4395 цикл Новой космической Эры.
  Учебная база А3 Академии.
  
  ***
  
  - Свет! - и в тренировочном зале стало светло.
  Тишину пустого помещения нарушало только гулкое эхо шагов вошедшего.
  Ну и кого он надеялся здесь встретить в столь поздний час? Обитатели учебной базы уже давно спят и видят не первый сон. И только он ещё на ногах.
  Даррек огляделся. Что ж! С другой стороны, никто не помешает.
  Уверенно прошёл к тренировочной установке. Пробежался глазами по предлагаемым программам, ввел параметры.
  Усмехнулся про себя. В этом зале, предназначенном для тренировок псиоников, коими являются представители его расы, собраны все новейшие разработки Империи Леории. И именно он настоял на их установке в Академии.
  С тех пор, как адмирал встал во главе всех трёх баз Академии и занял пост командора одной из них, в стенах данных учебных заведений многое изменилось. Он всё делал для этого. Благодаря его стараниям на базах появилось не только новое техническое оснащение, но и расширился преподавательский состав из числа его соотечественников. Для них и был оборудован этот зал, где леорийцы могли скинуть лишнее напряжение.
  Только вот в этот поздний час самому Дарреку даже позаниматься не с кем. Все тренировки проходят традиционно днём, в свободное от лекций и практических занятий время, и только иногда вечером. А вот адмиралу некогда заняться собой. Всё своё время он посвящает контролю за обучающим процессом. А, если не находится в своем кабинете, то в очередной раз летит на борту корлера, решать вопросы, которые всё чаще возникают в работе с командованием космического флота Земного Союза. И ещё чаще посещает Землю, являясь частым гостем в министерстве вооружения.
  За последние пять циклов на военно-промышленных объектах союзнического государства развернулась поистине масштабная работа. Леория предоставила соседу часть своих технологий и в ближайшее время со стапелей засекреченных заводов должны вылететь новые корабли, предназначенные для курсантов Академии.
  Сегодня Даррек вернулся с одного такого секретного объекта. Он был доволен полученным результатом. Конечно, это не корабли, управляемые ВИР, но политика Императора Леории понятна: недальновидно укреплять флот землян. Слишком уж они непредсказуемы в своих действиях. Как знать, не возникнет ли у них мысль повернуть оружие, что леорийцы дали в их руки, против самих имперцев. А вот с руководством флота отношения налаживаются. Частые встречи и обсуждение дальнейших совместных планов не могли не радовать.
  Мотаясь между двумя галактиками, адмирал Даррек сильно уставал. И только в стенах своего детища он расслаблялся, насколько это возможно среди неуравновешенной массы разношерстных курсантов. Одной из главных задач, стоящих перед Дарреком, было научить этих детишек, многие из которых уже с него ростом, контролировать свои эмоции. Для этого ему и понадобилась команда мастеров-псиоников.
  Удивление второго наследника вызвало лишь появление на базе Мастера Кая, одного из сильнейших и старейших мастеров. Этот леориец, будучи ровесником императора Корина, занимался только с членами императорской семьи. Тем неожиданнее было увидеть знакомое лицо в стенах Академии. Но, если вспомнить, что Мастер Кай является ещё и другом доктора Клайса, то все казалось вполне логичным. Последний уже давно и с максимальным комфортом обосновался на базе А3, поглощённый своими очередными исследованиями. Возможно, Мастер присоединился к другу, предложив ему свою помощь.
  В нюансы их совместной работы Даррек не вникал, ему и своих забот хватало. Но то, что Мастер Кай вплотную занялся курсантом Рейн, вселяло в адмирала надежду на то, что они рано или поздно смогут узнать, что же произошло с маленькой девочкой на границе Земного Союза и Сектора Джаншу.
  Жаль, что Мастер в этот час не может позаниматься с самим Дарреком.
  Лериец, скинув с себя китель и нательную рубашку, активировал программу. Что ж, с другой стороны, ему никто и не помешает.
  Встал в круг установки и, дождавшись появления виртуального противника, опустил все свои щиты, выпуская внутреннюю пси-энергию на волю.
  Теперь всё внимание мужчины было сосредоточено на противнике. Никто не видел этот своеобразный танец, не мог оценить местами стремительные броски, местами тягучие движения адмирала, при которых так отчетливо перекатывались мышцы рельефной фигуры. Некому было восхититься его мастерством. Даррек с удовольствием отдался процессу, наслаждаясь ощущением бурлящих вокруг него энергетических потоков.
  Обнажённое по пояс тело адмирала уже успело покрыться капельками пота, когда на его запястье мигнул и подал звуковой сигнал ком. Остановив бой и даже не успев выровнять дыхание, принял вызов по закрытому каналу, стоило только увидеть код звонящего.
  - Слушаю.
  - Даррек, дружище! - услышал адмирал слишком весёлый голос и сразу не поверил в искренность веселья звонившего. На заднем фоне бортовой компьютер корабля его собеседника монотонно перечислял неполадки в системах.
  - Тха, - срывающимся голосом произнёс Даррек, - только не говори мне, что тебя опять надо спасать?
  - Ну, что ты? У меня всё просто замечательно...
  - А я слышу совершенно другое, - не поверил мужчина.
  - Ну, это мелочи, - хохотнули на той стороне связи, - Я чего звоню... Твое предложение ещё в силе?
  - Дай угадаю? - усмехнулся адмирал, - Ты сейчас на границе?
  - Ну, почти. - уклончиво ответили, - Так, что там с должностью... как его?
  - Куратора..., - подсказал адмирал Даррек.
  - Ага. Этого. Я согласен.
  - Тогда прилетай.
  - Так я уже... лечу... к тебе, - на заднем фоне завыла сирена.
  - Эй, - позвал Даррек собеседника, - может всё же послать тебе подкрепление?
  - Да нет! - все так же весело отказались, - Сам справлюсь. Но ты мне местечко подготовь и жилье покомфортнее...
  Связь прервалась. Даррек обречённо покачал головой. У него было стойкое ощущение того, что другу нужна помощь, как бы он не уверял его в обратном. Хотелось надеяться, что тот без особых приключений долетит до базы Академии. Не хотелось бы терять эту 'ниточку'.
  Адмирал ещё раз оглядел зал. Скучно одному заниматься. Хоть бы партнера для спарринга найти. Только вот кто же ночью согласится составить ему компанию?
  
  ***
  
  - Сосредоточься. Освободи свою голову от лишних мыслей. Есть только ты и твоё внутреннее Я. Смотри в себя. - Голос Мастера Кая окружал Камиллу мягко и ненавязчиво.
  Девушка застыла посреди тренировочного зала. Сюда она приходит практически ежедневно на дополнительные занятия по контролю не только сознания, но и своих псионических способностей, о наличии которых ей поведал доктор Клайс несколько циклов тому назад.
  Привычные занятия. Знакомые слова.
  - Вот твой щит. - Комментировал каждое действие подопечной Мастер, - Почувствуй каждый его участок, каждый укромный уголочек. Сконцентрируйся.
  Камилла сквозь закрытые веки не видела своего Учителя. Она за всё время тренировок сначала с доктором Клайсом и с Мастером Каем научилась распознавать не только эмоции окружающих, но и уверенно могла сказать, кто находится рядом. Только вот леорийцев не чувствовала. Они постоянно ходили с закрытыми щитами на своём сознании. Но сейчас Камилла отчетливо ощущала Мастера. Он занимался с ней с открытыми щитами, готовый прийти в любую секунду на помощь. Девушка слушала его очень внимательно, стараясь в точности выполнить все рекомендации наставника.
  - Подними руку. Опусти её. Теперь подними эту же руку, но мысленно, не физически. - Командовал Учитель, - Хорошо. Теперь удерживай структуру. Попробуй ударить ею.
  Не открывая глаз, Камилла в точности выполнила указания.
  - Молодец, - звучит похвала, - Не отпускай. Держи контроль. Теперь повтори это с правой ногой. Не отпускай контроль! Сосредоточься.
  - Ну, что же ты?!! - Прозвучало расстроено, когда Камилле всё-таки не удалось удержать контроль над своим сознанием.
  Горестный вздох сорвался с девичьи губ.
  Посмотрела виновато на своего Учителя, застывшего напротив неё. Он укоризненно покачал головой. Красивый, высокий, со светлыми волосами и тонкими чертами лица, леориец был явно недоволен своей ученицей. Девушке стало стыдно. Мастер столько сил и времени тратит на занятия с ней, а результатов нет. Хотя Камилла старалась. Действительно старалась.
  - Ну, что с тобой сегодня? - Мастер Кай взял ученицу за подбородок и заглянул в глаза. - Что происходит, девочка?
  - Ничего, Мастер. - Чёрные ресницы опустились, пряча голубые глаза.
  - Тогда, давай начнем всё с начала. - Мастер отошел на пару шагов, - Я удивлён, что твои успехи сегодня намного ниже, чем даже месяц назад. Ты ведь можешь. Просто боишься. Отпусти свой страх. Он отнимает у тебя слишком много внимания, мешая сконцентрироваться на главном. Приступай!
  И Камилла повторяла упражнение снова, и снова. Стараясь не допускать в своё сознание мысль, что что-то может не получиться. Работала на грани возможного. По-другому просто не умела. И вот уже контролирует обе руки и ногу. Она старается представить свой щит, как единую органичную систему, где важен каждый элемент, без которого нет целостности.
  - Ухвати, зафиксируй это состояние! - Мастер возбуждённо откликнулся на её действия.
  В отличие от любого другого леорийца, ему было подвластно видеть и контролировать не только свои потоки энергии, но и потоки окружающих. Не зря он носил гордое звание Мастера среди псиоников.
  - Молодец! Теперь попробуй ударить меня рукой. Так, хорошо. Не отпускай контроль. Держи его. Проведи простейший прием. Молодец, девочка.
  Теперь Мастер был доволен работой ученицы. Им, наконец, удалось зафиксировать состояние, при котором она могла работать с собственной энергетической оболочкой.
  - Давай, нападай, но используй только потоки. Помогай физическими конечностями.
  Мастер замахнулся на неё, имитируя нападение. Камилла ударила в ответ. Увидев, что учитель покачнулся, а его рука отлетела назад, хотя она даже не дотронулась до неё, девочка от потрясения потеряла контроль.
  - Ничего страшного. Все просто замечательно! - успокоил Мастер. - Теперь главная твоя задача, время от времени в обычной жизни входить в это состояние. Это будут полезные тренировки для твоего контроля. Понятно?
  - Да, Учитель.
  - Вот и отлично. Завтра проведем спарринг-тренировку! - обрадовал он Камиллу, отчего глаза его ученицы загорелись предвкушением.
  - Только сначала будешь тренироваться на тренажёрах, когда там никого не будет. - Добавил леориец.
  Огонек в глазах потух. Камилла рассчитывала заниматься с леорийцами или хотя бы посмотреть на спарринги псиоников. А тут? Опять одна. Мастер не захочет тратить на неё время. Ведь с ним в искусстве бесконтактного боя ей не сравняться.
  Видя недовольное лицо землянки, Мастер рассмеялся:
  - Не все сразу, девочка. Почему ты так нетерпелива? - он ласково обнял её за плечи, - Ничего, малышка, всё у нас с тобой получится.
  Сама себя Камилла малышкой назвать уже не могла. Ну, разве только из-за роста.
  - Хорошо, Мастер, как скажете. - Грустно ответила, настраиваясь на долгие и изнурительные тренировки с бездушным виртуальным противником под наблюдением Мастера Кая.
  - Ну, тогда беги! - отпустил он девочку.
  
  Глядя в спину покидающей зал Камиллы, Мастер Кай с удовлетворением подумал: 'Ничего! Мы ещё сделаем из тебя великого бойца'.
  Но этого курсант Рейн уже не слышала. Стоило только выйти из зала, как девушку заняли мысли о предстоящем практическом занятии. Сделав пару спешных шагов, Камилла не выдержала и бросилась бегом. Нельзя сказать, чтобы предмет 'основы вооружения' был любимым для землянки. Но стоило поспешить, если она не хочет опоздать и получить нагоняй от Куратора Ла Дина, под надзором которого курсанты отрабатывали свои навыки по обращению с оружием.
  
  Вихрем ворвавшись в тир, девушка с облегчением выдохнула. Успела, несмотря на то, что на её коме время уже вышло. В помещении стоял тихий гул голосов, сигнализирующий о том, что куратора ещё нет. Приветливо кивнув парням, застывшим в проходе и обсуждающим новые модели бластеров, Камилла поспешила к своим друзьям.
  Те находились недалеко от стойки с оружием и обсуждали прошлые результаты стрельб. Курсант Рейн тоже могла бы похвастаться своими достижениями. Девять из десяти она выбивала стабильно. Вот и сейчас прикинула расстояние до мишени, которое куратор Ла Дин увеличивал с каждым новым занятием. Решив, что справится, Камилла уже хотела уточнить у Джошуа, почему занятия ещё не начались, но не успела.
  - Курсанты! - пронеслось по залу.
  Секунда и все обучающиеся выстроились в ровную шеренгу. Ритуал был привычным для курсантов, чего нельзя сказать о голосе, отдавшем команду. Он принадлежал адмиралу Дарреку. Головы все, как одна, повернулись в сторону двери.
  Скучный и привычный учебный день перестал являться таковым, стоило увидеть того, кто сопровождал адмирала. В глазах у учащихся сначала проскользнуло удивление, потом шок, потом неверие, потом все перемешалось и превратилось в любопытство. Курсанты жадно осматривали мужчину, стоящего рядом с адмиралом.
  Он не был похож ни на одного из присутствующих.
  У Камиллы, как и у других, перехватило дыхание. Мужчина не принадлежал ни к одной из известных им рас. Конечно, они уже проходили историю образования галактик, и девушка знала, что помимо обитаемых галактик Спираль и Вихрь, есть и галактика Джано. Но... Им ещё не приходилось слышать ничего конкретного о жителях этой закрытой галактики. И, тем более, они и не надеялись увидеть его живьем.
  И вот перед ними стоит представитель совершенно неизвестной цивилизации. Гуманоидное строение тела, немного худощавое для его высокого роста, но с рельефными мышцами, которые не скрывал плотно сидящий китель тёмно-синего цвета без опознавательных знаков. У него было удлиненное лицо с тонкими правильными чертами, высокими скулами, узкими, почти бесцветными, губами и глубокими синими глазами, что невозмутимо взирали на застывших в недоумении курсантов. Длинные, заплетенные в слабую косу, белоснежные волосы. Но больше всего поражал цвет его кожи. Она была бледной, отливающей синевой. При повороте головы просматривался рисунок, напоминающий еле заметные чешуйки.
  Даррек спокойно, как будто ничего особенного не происходит, оглядел ошарашенных курсантов и повторил:
  - Курсанты! - его звучный голос заставил всех обратить внимание на самого адмирала, - позвольте вам представить вашего нового куратора: капитана 1 ранга леорийского флота, Тха Зорга. Для вас Куратор Зорг.
  Уголки губ новоявленного куратора еле заметно дрогнули в намёке на усмешку.
  Камилла пыталась переварить в своей голове столь необыкновенную новость. Особенно ту часть, что больше всего заинтересовала. Офицер леорийского флота не леориец? Удивительно!
  Адмирал Даррек несколько мгновений помолчал. Только пристально смотрел на своих воспитанников.
  - Куратор Зорг - джан. И он любезно согласился усовершенствовать ваши навыки владения оружием. Теперь именно он будет вести у вас эту дисциплину. Надеюсь вам не надо напоминать о соблюдении строгой субординации и уважительного отношения?
  - Так точно, сэр! - ответил слаженный хор голосов.
  - Вот и отлично, - кивнул Даррек Куратору Зоргу и, указав на стоящих по стойке смирно курсантов, проговорил, - Прошу, теперь они ваши.
  Сам же неспешно покинул зал, оставляя ребят один на один с представителем неведомых джанов.
  Куратор Зорг, заложив руки за спину, медленно двинулся вдоль ряда, внимательно рассматривая молчавших курсантов. Стоило ему только сделать первые шаги, как лица молодых людей, стоящих в начале шеренги, непроизвольно вытянулись. Расширились и глаза Камиллы, когда необычный мужчина прошел мимо неё. Достигнув противоположного края шеренги, куратор развернулся, собираясь вернуться.
  - Ой, мамочки! - в абсолютной тишине раздался голос Лики.
  Девушка не смогла сдержаться, как остальные и высказалась весьма эмоционально. Камилла понимала подругу. Ой, как понимала. Сама еле сдержалась от реплики, стоило только увидеть хвост. Да! У джана был самый настоящий хвост с кисточкой на конце.
  Но курсант Рейн вовремя прикусила язык, поэтому в данную минуту это не около неё в мгновение ока оказался Куратор Зорг.
  Нависнув над тхаши, он холодно поинтересовался:
  - Какие-то проблемы, курсант? У вас расовая нетерпимость?
  От его голоса многим захотелось поежиться, а ещё лучше оказаться, как можно дальше от тира.
  - Нет, - пискнула в ответ Лика под прицелом синих глаз.
  - Вот и отлично! Надеюсь на вашу дальнейшую сдержанность.
  Камилле показалось, что в голосе Куратора промелькнули язвительные нотки, как будто его вся эта ситуация забавляет, и он специально устроил весь этот променад.
  - Да, сэр! - ответила Лика.
  - Ну, что ж, - Куратор вышел на середину зала и ещё раз прошелся безразличным взглядом по лицам своих будущих учеников. - Для начала, хотелось бы увидеть ваши умения. А так как среди нас есть и дамы, то с них и начнём.
  Услышав такое обращение к себе, Камилла невольно поморщилась. Как её бесило пренебрежительное отношение к курсантам женского пола. Как будто они люди второго сорта и не достойны быть в рядах космического флота.
  Молча проследовала к стойке с оружием вместе с остальными девушками. Уверенно взяла в руки лучевик и отстреляла положенный норматив. Сама себя похвалила. В этот раз результат был стопроцентным.
  Следом за девушками у стойки оказались и парни.
  Новый куратор всё это время внимательно рассматривал результаты и делал пометки в системе, расположенной с краю стойки. Время от времени он недовольно хмурил свои брови и поджимал четко очерченные губы в чуть заметной иронии.
  Как только отстрелялся последний курсант, Камилла с гордостью подметила, что и всё ребята из их группы сегодня не подкачали. Тем сильнее было её удивление, когда Куратор Зорг недовольно покачал головой и холодно произнес:
  - Плохо. Просто хуже некуда.
  И не обращая внимания на гневное сопение некоторых курсантов, направился в противоположный конец зала, где была установлена система виртуального боя. Курсанты не раз слышали, что на такой установке тренируются все офицеры Академии. Им же ещё только предстояло познакомиться с данными технологиями леорийцев.
  Поколдовав над панелью, Куратор Зорг обратился к ученикам.
  - А теперь внимательно смотрим, как надо стрелять.
  Уверенно вошёл в зону, прихватив с собой бластер.
  И через несколько минут Камилла поняла, почему их пока не подпускают к этой части зала.
  Система активировалась и в зоне помимо джана появились десяток виртуальных противников с оружием на изготовку. И оружие в их руках не было мертвым грузом. Однако, новому куратору понадобилось всего несколько секунд, чтобы нейтрализовать противника.
  Девушка даже не все движения мужчины успела уловить. Он двигался так стремительно! Стрелял, практически не глядя, то со спины, то вскидывая руку, не оставаясь ни на мгновение на одном месте. Камилла неподвижно застыла, только рот от потрясения приоткрыла. Это был совершенно иной уровень. Всего несколько секунд... Куратор Зорг за это время даже дыхание не сбил.
  Камилла оглядела своих одногруппников. Дааа.... Не только она под впечатлением. Все застыли в таком же изумлении, как и она.
  - Вот так, - подойдя к ним, проговорил Куратор, - вы должны уметь обращаться со своим оружием, салаги.
  Холодные синие глаза обвели аудиторию.
  Нестройный кивок послужил ему ответом.
  
  ***
  
  Адмирал, развалившись в командорском кресле в собственном кабинете, спешно составлял учебный план на ближайший цикл. Дверь в его убежище отъехала, и в помещение вихрем ворвался Зорг. Не снижая скорости, он упал в кресло напротив стола Даррека.
  - О, космос! - патетично воскликнул, воздев руки к потолку, - Неужели я добровольно согласился на это?
  Даррек улыбнулся, с насмешкой глядя на друга.
  - Ну, как? - спросил он, - Не попадали в обморок, как ты предполагал?
  Джан закатил глаза.
  - Нет, не попадали. Но, Томаш... как вы, леорийцы, с ними работаете? Ты бы видел их лица? У них же все эмоции на виду! Я настолько эмоционально несдержанных курсантов ещё не видел!!! - воскликнул Зорг.
  - Ты не справедлив к ним. Во-первых, твоё появление для них действительно событие, о котором будут говорить ещё долго, а во-вторых, с ними уже работают псионики.
  - М-да? - недоверчиво протянул джан, - Посмотрим... посмотрим. И я действительно произвел фурор. Это было что-то!
  Мужчина довольно оскалился, потянулся и поудобнее устроился в кресле. Даррек с насмешкой продолжал смотреть на друга.
  - А, если серьёзно? - спросил адмирал, - Что скажешь?
  Улыбка пропала с синекожего лица. Джан подобрался. Теперь это был тот Куратор Зорг, кого увидели курсанты часом ранее.
  - Неплохо. Я ожидал более плачевных результатов. Есть даже несколько экземпляров, с кем я бы занялся дополнительно. Потенциал виден невооруженным взглядом.
  - Ещё бы, - усмехнулся Даррек, - это одна из лучших групп.
  - Так это они?
  - А ты думал, я тебе кого-то другого подсуну? - наигранно возмутился адмирал.
  - Ну, не знаю, - потер бровь Зорг, - Мало ли.
  - Ладно. Эта группа теперь за тобой. - И видя, как собеседник со злой усмешкой потирает в предвкушении руки, добавил, - Только не переусердствуй.
  Зорг укоризненно посмотрел на друга.
  - Ладно! - Даррек отложил планшет, - Что там удалось узнать по нашему делу?
  Джан развел руками.
  - Что? Совсем ничего?
  - Ну, знаешь! - возмутился Зорг, - Я тоже работаю над проблемой, а не сижу у вас в Империи. Пока ничего. Ты и так меня с корабля сразу к курсантам потащил. Но я тебе подарочек все же прихватил. Партию бластеров.
  - Неужели контрабанда? - весело поддел друга адмирал.
  - Очень смешно. Ладно. Не будем о грустном. Рассказывай, что там у нас?
  
  ***
  
  На экране среди бескрайних звезд появилась десятка перехватчиков. Схема проста. Как только они разделятся, будет шанс проскользнуть между ними и уйти в гиперпространство. Вот, черт! А ты куда двинулся?
  Тонкие девичьи пальцы запорхали по панели управления.
  Ну, погоди же! У меня есть для тебя сюрприз. Успеваю боковым зрением отслеживать параметры своего истребителя. Не хватает мощности для прыжка. Ну же, малышка. Не подкачай.
  На линии огня перехватчик. Есть. Готов. Уйти с линии. Думаете, зажали? А вот вам! Второй готов. А, если такой финт? Специально подставляюсь под удар. В кабине звучит резкий сигнал об опасности. Ждем!!! Компьютер отмечает ещё одного на хвосте. Меня зажали с двух сторон. Ещё секунда. Перехватчик открывает огонь. Мгновенно проваливаюсь вниз, и он расстреливает своих.
  Сразу ухожу на левый фланг. Разворот. Ну же! Атакуйте! Есть! А вот вам и мой подарочек: перестраиваюсь на линию соперника. Я с ними на одном курсе. А теперь боковым огнем вас! Ещё двое в минус. Кто тут у нас? Ага! Попался!
  Кто остался? Это что-то новенькое. А мы вас так. Готов. Готов. Готов. Неужели все? Двигатели готовы к гиперпрыжку. Прыгну, а им оставлю маленькую мину на память. Отчет пошел. 5..4..3..2.. Откуда он...?
  
  Экран погас. Вот сорх!!! Камилла зло срывает шлем с головы. Да, что же это такое?! Она никак не может пройти этот десятый уровень.
  Курсант Рейн просто в шоке. Ну, как так? Какой-то заколдованный уровень.
  На плечо девушки легла рука:
  - Мила, опять сидишь в одиночестве? - за спиной обнаружился Кирк Ларне.
  Обвела взглядом тренировочный зал. Действительно, все авиа-тренажеры свободны, кроме того, что она заняла пару часов назад, а может и больше. Время за штурвалом для неё всегда проносилось с космической скоростью. Горько вздохнув, ответила:
  - Судя по всему, да. А ты что здесь забыл? Занятия давно уже закончены. Да и дополнительные тренировки тоже. Всё отчалили!
  'Кроме меня, неудачницы' - подумала Рейн.
  - За тобой пришёл.
  - Что так?
  - Давай, заканчивай. Устала ведь уже. - Заботливо проговорил парень, - Что, опять десятый уровень не поддается?
  - Опять. Из-за меня наша команда отстает. Все прошли десятку, а я не могу! - горестно застонала в ладони Камилла.
  Кирк недоуменно на неё посмотрел:
  - И, что из этого? Потеряли немного баллов на этом этапе, догоним на следующем. Не забивай голову! - он взъерошил её отросшие волосы, - Пошли, наши уже все собрались, стратегию на завтра обсуждают. Меня за тобой послали. Половину учебного корпуса обошел в поисках. Ты на звонки почему не отвечаешь?
  - А без меня никак? - Камилла с надеждой подняла голову и посмотрела на леура. Она бы сейчас ещё раз попробовала пройти 10 уровень. Вдруг получится?
  - Никак, вставай давай. Твоя нянька уже бесится! - захохотал парень.
  - Джо мне не нянька. Я взрослая девочка! - возразила Камилла, всё же вставая с пилотного ложемента тренировочной установки. Оглянулась на погасший экран и шлем, пристроенный на панели управления.
  - Пошли, - горестно вздохнула.
  Кирк окинул фигурку девушки быстрым взглядом, пока она не заметила. Невысокая, стройная. Грациозная походка, милое личико с большими глазами, короткая прическа с длинной чёлкой, округлости в нужных местах. Для своих семнадцати циклов, Камилла была очень даже ничего.
  - Ну, чего застыл? - окликнула задумавшегося парня девушка уже от двери отсека. - Пошли, раз уже ждут.
  Встряхнув головой, Кирк поспешил за боевой подругой.
  
  В небольшом жилом отсеке мужского корпуса собрались двадцать парней и одна девушка. Шло активное обсуждение предстоящего этапа тестирования. Руководство Академии организовало его для подтверждения уровня усвоения пройденного материала.
  За прошедшие шесть циклов у курсантов уже должны были сформироваться необходимые навыки. Теперь им предстоит научиться работать единой командой.
  Завтра команде Джошуа Кортэ предстоит отработать марш бросок в планетарных условиях. Он обвел присутствующих взглядом.
  Тим опять завис в своём планшете, решает очередную задачку. Рядом с ним примостилась Лика, заглядывая карийцу через плечо.
  Напротив парочки, прямо на полу, расположились леуры: Дарк с Эреком и тремя землянами: Питом, Ником и Крисом. Эта пятерка будет обеспечивать их прикрытие. Джошуа усмехнулся. Прошли те времена, когда они враждовали с Дарком и его друзьями. Годы обучения сгладили все разногласия.
  Трое тхаши и оставшиеся леуры играли на большом экране головизора в известную игрушку 'Галактика'. Кураторы не запрещали её в пределах Академии, только потому, что она хорошо развивает логику при стратегическом планировании. Вот и Джошуа ничего не имел против такого времяпровождения членов его команды.
  Вот уже тридцать минут они пытались скоординировать свои действия. Ещё Милка куда-то пропала. Волнуйся теперь за неё. Раньше приходилось защищать маленькую подругу от парней, теперь все чаще приходится защищать парней от неё. Мало ли? Вдруг кто-то ещё не в курсе?
  - Тим, набери ещё раз Милу! - попросил Джошуа друга.
  - Нет сигнала, - не отрывая взгляда от экрана, ответил кариец. - Успокойся! Кирк её найдет.
  - Этого я и боюсь, - покачал головой негласный командир, - Она с этим десятым уровнем, совсем бешенная стала.
  - Кто это бешенная? - раздалось от двери. - Всем привет!
  Камилла пересекла жилую комнату, закреплённую за тремя её близкими друзьями, и присела рядом с Джошуа.
  - Ну как? - спросил он.
  - Полный ноль! - поникла Камилла, пристраивая голову на его плече. - Настроения совсем нет. Прости, из-за меня мы отстаем в рейтинге.
  - Не говори глупостей, - парень успокаивающе погладил её по руке, - У нас он и так высокий. Пара баллов ничего не изменит. Но к завтрашнему дню нужно основательно подготовиться.
  Встал, чтобы его было хорошо видно присутствующим.
  - Эй, народ, внимание! - хлопнул в ладоши Джошуа, - Давайте уже займемся делом.
  Все присутствующие оживились. Играющие отложили в сторону планшеты, с которых вели контроль за своими объектами на общем экране, кто-то пересел поближе, чтобы лучше слышать командира.
  - Тим, - позвал Джо и показал условный знак 'вырубить систему наблюдения'.
  Тот только кивнул, пробежался пальцами по сенсору планшета:
  - Порядок! Эфир чист.
  'Хорошо иметь в союзниках такого смышлёного программера' - подумала Камилла. Все они были отличной сплочённой командой. Уже больше цикла, плечом к плечу не только учились вместе, но и проводили досуг. Как одна большая семья, честное слово. Командиром у них стал Джошуа. Несмотря на то, что в команде он не самый старший по возрасту, в свои двадцать циклов он обладал большей рассудительностью, нежели некоторые капитаны космического флота Земного Союза.
  Джо мог не просто разработать стратегию, как воздушного, так и планетарного боя. Он мог просчитать решение нестандартной задачи и возможности отхода прямо во время сражения. Особенно, если что-то шло не по плану. И пусть их сражения пока только виртуальные, с таким командиром их группа, как за каменной стеной. Мила искренне гордилась другом.
  - Внимание! - Джошуа повысил голос, чтоб привлечь к себе внимание тех, кто ещё не успел отвлечься от своих дел, - Итак, что мы имеем? Группа нападающих. В неё входят: Кирк, Алек, Крон, я и Мила. Идем по намеченному маршруту. На боковых позициях Лекс, Гай, Мин. Ваша задача - не допустить прорыва с флангов. Тим, обеспечь эфир и постарайся блокировать соперника. Кстати, кто там у нас на этот раз?
  - Команда Красина! - возвестил Тим. Он уже взломал базу данных предназначенных для руководителей предстоящего зачета и узнал результаты жеребьёвки.
  - Если куратор не заметит моих художеств, - усмехнулся кариец, - и не проведет новую жеребьёвку непосредственно перед тренировкой, то они будут нашими противниками на завтра.
  - Будем надеяться. - Согласился Джошуа, - Тим, на тебе ещё наш врач Лика.
  - Понял.
  - Держитесь сразу же за группой нападения.
  - Почему ты не поручишь Лику мне? - вмешалась Камилла в диалог друзей.
  - Ты нужна мне на переднем плане, - повернулся к сидящей рядом Камилле и посмотрел на неё сверху, - будешь отвлекать врага!
  Отовсюду послышались мужские смешки. Камилла надулась. Как будто, она не понимает, чем должна отвлекать.
  - Дальше! Дарк, твои ребята готовы?
  Дарк был в их команде отличным прикрывающим. Парень совсем немного отставал от Джошуа по всем учебным результатам. Только соперничества, как в детстве, между ними уже не было.
  - Да, всё под контролем.
  - Вроде всё. Тим, раздай всем портативные коммуникаторы.
  Камилла была удивлена. Пока она пропадала на тренажерах, команда успела всё распланировать без её участия.
  - Откуда такое сокровище? - поинтересовалась у Тима, принимая из его рук ком, предназначающийся специально для неё.
  - Личная разработка. - Охотно ответил парень, - Уже полцикла с ней вожусь. Пользуйтесь моей добротой. Кстати, девчонки, - посмотрел на них с Ликой, - путь свободен. Я проверил, если выйдете через две минуты, с дежурным куратором не столкнётесь.
  - Спасибо, Тим! Ты просто душка! - откликнулась Лика. Подруги покинули отсек.
  - Душка? - спросила Камилла, когда они, наконец, без приключений добрались до своих коек. Лика покраснела. - Ладно, колись подруга. Ты сегодня глаз с Тима не спускала. Всегда рядом, как приклеенная.
  - Мил, я, кажется, влюбилась. - Потупив глазки, нехотя ответила Лика.
  - Что сделала? - Камилла от новости даже на кровать присела. Вот это новость!
  Оказывается, кто-то успевает влюбляться в перерывах между лекциями и практикой? Камилла понимала, что многие курсанты общаются между собой несколько в ином ключе, нежели она с ребятами. Но, вот так, неожиданно узнать, что твоя подруга, оказывается, испытывает что-то к твоему другу? Да ещё к Тиму? К тому, кто из своего виртуала так редко выходит в реальность?
  - Откуда такая уверенность? Ты ещё слишком молода, чтобы думать о таких вещах.
  - Вот и нет. Мне уже 18. - возразила Лика. Ее глаза загорелись, - Ещё два года, и я по тхашским законам смогу выйти замуж.
  Да. Подруга права. У леуров девушек выдавали замуж очень рано. Таковы их традиции. Но они ведь не на планете, а в космосе! Здесь всё не так.
  Камилла не разделяла настроение подруги. Она считала, что в сложившихся обстоятельствах влюбляться глупо. Не сегодня-завтра объявят о начале войны. Не зря же их так усиленно готовят. И тут на тебе! Влюбилась. Курсант Рейн была твердо убеждена, что лично её это не коснётся. Она о таких глупостях не задумывалась. Постаралась убедить и подругу.
  - Лика, мы учимся в военной Академии. Скоро, возможно, будет война, а ты о всяких глупостях думаешь.
  - Думаешь, ему не нужна такая, как я? - поникла Лика, - неужели я не могу понравиться парню?
  - Не переживай, у тебя ещё все впереди. Не торопись. - Успокоила Камилла подругу. - Давай спать. Завтра тяжелый день. Сначала лекции, потом отчетная тренировка. Побереги силы. Вздыхать будешь после.
  'Кто бы мог подумать! Такие страсти кипят вокруг!' - уже засыпая, подумала землянка.
  
  ***
  
  Камилла лежала под раскидистым деревом, скрытая высокой травой. Мерзкий ландшафт. Нет, им никто не обещал курорт. Но и такого они не ожидали.
  Когда Тим хакнул программу подготовки данной тренировки, он сказал, что ландшафт будет горный. Видимо, куратор все-таки заметил вторжение в систему. Иначе, с чего бы перед самым началом зачета были изменены настройки? Спасибо, хоть соперник остался тот же: команда Красина - их первейший конкурент. По рейтингам эта команда дышала им в спины.
  Сегодня, как никогда, команде Кортэ нужна была победа. Осталось только найти Красина, скинуть с его кома код куратору Ла Дину, и они победители. Вне зависимости, сколько человек его команды будут на тот момент жизнеспособны.
  Конечно, это шикарный тренажер, если он способен воссоздать виртуальную реальность на столько правдоподобной. Но это как-то уж слишком. Пусть вокруг не настоящая растительность, но ведь её даже на ощупь не отличишь. И насекомые очень настырные. Хорошо, что Джошуа приказал всем надеть комбинезоны, скрывающие все части тела кроме глаз. Но противным насекомым и это не помеха, теперь глаза надо бы поберечь.
  - Мила! Приготовься! От тебя на два часа два объекта, - раздался из кома голос Джошуа.
  - Вижу. Кирк, поможешь? Твой левый, мой правый.
  - Принято. Двинули.
  Две фигуры скользнули в заросли.
  Минута и в динамиках, закрепленных у каждого участника в ушных раковинах, вся команда услышала:
  - Готовы.
  На самом деле никого они не убивали. Это было запрещено правилами подобных тренировок. Но вот покалечить малость могли. Из вооружения у них были облегченные модели лучевиков, которые можно было настроить, как парализаторы, вырубающие объект на пару часов. Действовало оно так только при прямом попадании непосредственно в тело. Все расы, без исключения, были чувствительны к парализующим импульсам.
  С конечностями такой фокус не проходил. Чтобы ранить, приходилось использовать другой режим. Действуя коротким лучевым импульсом, можно было легко ранить противника. Курсант получал реальную, а не виртуальную травму, выводящую его из строя. Да и контактный бой никто не отменял, при котором можно нанести ощутимые увечья. Для таких случаев в командах и была предусмотрена должность медика.
  - Тим, что показывают приборы? - Камилла всматривалась в дальний кустарник.
  - Тишина. По приборам впереди никого.
  - На левом фланге заварушка! - вклинился Джошуа. - Кирк, помоги.
  И напарник Камиллы исчез в ближайшем подлеске, только нижние ветки еле колыхнулись.
  Где же эти красинцы? Камилла решила передохнуть, выбрав местечко под деревом, ветки которого так хорошо скрывали от посторонних глаз. А обзор с этой точки был очень даже ничего. Рядом с ней пристроился Алек.
  - Ну, что, Мелкая, какие предложения?
  - Судя по карте, за тем пролеском должна быть река. Переплыть её незаметно невозможно.
  - Постой! - Алек вызвал по связи Тима. - Глазки наши, что там с рекой?
  - Тишина! - пришел ответ. - Всё на этой стороне. К реке не суйтесь.
  - Принято. Давай, Мелкая, перебежками до пролеска, а там разойдемся.
  - Хорошо.
  Спустя полчаса блуждания по пролеску Камилла не выдержала:
  - Командир, тут чисто. Какого я тут брожу?
  - Не психуй. Приборы не передают точные координаты. Видимо Красин включил глушилку. Смотри там в оба. - Спокойный голос Джошуа немного остудил пыл подруги.
  - Ладно. Принято.
  Пока нет виртуальных глаз, что обеспечивал им Тим, который был сегодня навигатором, Камилла решила воспользоваться своим секретным оружием.
  Прислонившись к дереву, она закрыла глаза и расслабилась. Опустила щиты. Не зря же столько времени Мастер Кай натаскивал её на работу с ними. Конечно, до уровня леорийца ещё очень далеко. Но, даже то, что она уже умеет сейчас, очень даже пригодится.
  Так, что мы имеем? На севере никого. По тылам пусто. Ну же, кто-то же должен здесь быть? Иначе, зачем включена глушилка?
  Камилла методично прощупывала ментально каждый кусочек пространства. Ого! А здесь, кажется...
  Закончить сканирование она не успела. Острая боль пронзила правое бедро. Вот, сорх!
  - Мила!!!- раздалось по связи, и через минуту около нее присел Дарк, - Ты, что делаешь, идиотка? Расселась на виду!
  - Не кричи. Все в норме!
  Камилла попыталась сконцентрироваться и закрыть щиты. Эмоции Дарка били больнее, чем рана на бедре. Сплошное беспокойство и боль. Как будто ей своей мало? А ещё в эмоциях парня ярко чувствовалась и забота, и злость на её беспечность.
  - Командир, - Дарк уже докладывал. - Милу ранили.
  - ЧТО-О-О? - крик из динамиков резанул слух.
  Камилла застонала. Ещё один на её голову. Прошипела сквозь зубы:
  - Контролируйте свои эмоции, мальчики!!! Иначе Мастер с вас голову снимет.
  - Отправляю к вам Лику с поддержкой.
  - Джо, на одиннадцать часов от нас Красин, собственной персоной. - Камилла решила сразу доложить о результатах сканирования, пока не стало поздно.
  - Откуда знаешь? - прозвучало недоверчиво.
  - Знаю и всё!!! - Камилла сама начинала злиться, - Это он меня подстрелил. Сейчас отступает к своим.
  - Понял! Дарк, давай за ним. Ты ближе. Я с Кроном на перехват.
  - Принято.
  Бросив обеспокоенный взгляд на Камиллу и удостоверившись, что она в относительном порядке, леур исчез исполнять приказ.
  Девушка, зажимая рану рукой, осталась сидеть на том же месте под деревом, поджидая подругу, которая появилась спустя несколько минут.
  - Как же ты так неосторожно? - присев около пациентки на корточки, покачала головой Лика.
  - Не болтай, давай быстрее! - осадила Рейн болтливую подругу.
  - Давай сначала обезболивающее и кровоостанавливающее. - Лика пропустила слова соседки мимо ушей, приложила к месту ранения медицинский пистолет. - Готово. Теперь заварю рану сканером. Через два часа будешь как новенькая.
  Камилла посмотрела на ком. Двух часов у них в запасе не было. Через сорок минут выйдет время боя.
  Приняла решение и обратилась к Лике:
  - Ладно, ты давай обратно. Нечего на передней линии огня светиться.
  Отправив Лику назад под прикрытие, Мила, прихрамывая, выдвинулась в ту же сторону, куда ушел Дарк. Судя по переговорам, Джошуа ринулся в гущу событий. А этого допустить нельзя. Если его ком попадет в руки врагам - они проиграют.
  На Красина наткнулась совершенно случайно. Она ведь так и не закрыла щиты. Видимо, он сменил направление и благополучно разминулся с Дарком и Джошуа. Тем лучше. Двигался он сейчас прямо к ней. Ну, что же, второй раз она в благородство играть не станет. Переключила лучевик на парализатор. Облюбовав ближайшие кусты, Камилла затаилась. Ей осталось только дождаться, пока Красин сам не выйдет на неё.
  А вот и он. Вроде один. Прицелившись получше, землянка подождала пока противник не подойдет поближе. Ковылять до условного 'трупа' раненая Камилла не хотела.
  Двадцать шагов. Не заметил. Десять. Пять. В последний момент, будто почувствовав неладное, Красин повернулся в её сторону и вскинул руку. Камилла успела выстрелить первой.
  - Командир! - выдохнула она в эфир, снимая ком с запястья врага. - Красин условно мертв. Я в трех минутах от вас вместе с 'трупом'.
  Осталась на месте ждать. Только командир их команды может отправить с кома противника код со своими данными. Камилла легла прямо на землю и посмотрела в искусственное небо, на котором неспешно проплывали такие же ненастоящие облака. Вот и всё. Они победили.
  
  А вечером был всё тот же жилой отсек мужского сектора. Всё те же лица, в компании которых Камилла проводила всё свободное от учебы время вот уже шесть циклов. Джошуа вольготно развалился на своей койке, подложив руки под голову. Тим, с неизменным планшетом в обнимку, занял рабочий стол и, по всей видимости, опять что-то разрабатывал. Лика и Дан устроились на полу у головизора, соревнуясь в мастерстве с 'Галактикой'. Ну, и сама Камилла, пристроившись под боком Джо, положила ему на плечо свою голову.
  - Вот ты мне объясни! - вопрошал друг, глядя на потолок отсека, - Каким таким образом ты нашла Красина? Интуиция?
  - Не..а! - Зевнула она. - Джо, не спрашивай меня то, на что я ответить не смогу. И вообще, пожалей раненую.
  Парень приподнял голову, чтобы посмотреть на подругу.
  - За это, я тебя ещё поколочу. - Прозвучала из его уст угроза, - Как ты могла так подставиться? Я же переживал за тебя!
  - Знаю, не сердись. - Тонкая ручка успокаивающе погладила широкую грудь парня, - Оно ведь того стоило? Мы победили.
  - Да, но какой ценой? - Джашуа сел и с возмущением посмотрел на лежащую рядом девушку, - Тебе, по-хорошему, в медотсек надо.
  - Не преувеличивай! - отмахнулась она, даже не подумав подняться вслед за тхаши. - Со мной все в порядке. Лика у нас просто спец. Уже ничего не болит.
  Камилла устало прикрыла глаза. День выдался сложный и насыщенный. А здесь, с друзьями, всё привычно и спокойно. Так бы и лежала на кровати. Но, время уже позднее, да и ребятам надо отдыхать перед новым насыщенным учебным днём. Поэтому с неохотой и кряхтением она всё же покинула своё временное лежбище и позвала подругу.
  - Лика, ты идешь?
  - Нет! - та даже головы не подняла увлеченная соперничеством с Даном, - Мне ещё один уровень остался. Ты иди, я догоню.
  Пожав плечами и попрощавшись со всеми, Камилла покинула комнату друзей.
  Шагая по тихому безликому коридору, привычно пустующему в это позднее время, и пытаясь хоть немного взбодриться, решила посвятить минуты тишины небольшой пси-тренировке. После такого насыщенного дня ей было просто необходимо привести свой внутренний мир в относительное равновесие.
  Не поднимая глаз от пола, следила за разметкой с указанием направлений, чтобы не заблудиться в лабиринте переходов. Потом, не открывая ментальные щиты, сосредоточилась на своих внутренних ощущениях. Глубокий вдох и резкий выдох. Полный контроль дыхания. Контроль мыслей. Контроль эмоций. Она совершенно спокойна. Она - это одно целое.
  Девушка не сразу поняла, что находится в коридоре не одна.
  - Какая красотка к нам на огонек заглянула! - прозвучал бархатный голос совсем рядом.
  Миг и её уже прижимают большим горячим телом к стене, зафиксировав руки в захвате над головой.
  Камилла даже не успела сориентироваться и предотвратить нападение. Очнулась, только когда молодой человек наклонился к ней и, обжигая дыханием, томно выдохнул в ухо:
  - Не меня ищешь, сладкая?
  Реальность настолько не соответствовала привычному порядку, что курсант Рейн чуть не задохнулась от накатившего возмущения.
  Да какого сорха! Что происходит? Что это за самоубийца нашелся в стенах Академии?
  В этой части отсека с жилыми комнатами парней она уже давно считалась своей. Редкие придирки со стороны обитателей остались в прошлом. Ведь не просто так Камилла могла спокойно бродить по этим коридорам. Уже не находились смельчаки, которые отважились бы нарушить её уединение. А те, кто рисковал, проводили своё свободное время в медотсеке. А потом ещё и её друзья сверху добавляли. Камилла этого ни разу не видела, но догадывалась. И вот, посмотрите на него...
  Резко поддавшись вперед, вывернулась из захвата:
  - Ты...!!! - привстав на носочки, прошипела она в лицо парню, что так нагло вторгся в её личное пространство. - Ты, кто такой?
  Напротив разъярённой девушки стоял молодой парень. Высокий, в меру накаченный. Красивое, с аристократическими чертами лицо. Светлые волосы коротко подстрижены на затылке и висках, только небольшая челка падала на лоб нагло усмехающегося индивида с прозрачными зелеными газами. Землянин.
  Пока Камилла решала, что с ним сделать, чтобы навсегда отбить охоту хватать девушек в пустом коридоре, с другой стороны послышался голос Дарка:
  - Мила, помощь нужна?
  Леур остановился от них в паре метров и, прислонившись к стене, лениво рассматривал открывшуюся его взору картину.
  - Нет, спасибо! Сама разберусь. - Не поворачивая головы к Дарку, проговорила Камилла.
  А сама при этом не отрывала взгляда от нарушителя своего спокойствия. Но всё же поинтересовалась у Сорга:
  - Не подскажешь, что за птичка залетела в нашу Академию?
  - Подскажу! - развеселился Дарк. - Новое поступление курсантов из Солнечной Системы. Сегодня прилетели, пока мы на зачёте ползали.
  Он-то прекрасно знал, чем может закончится подобное противостояние курсантки Рейн, за которой была непростая слава среди учащихся Академии, и неизвестного ему парня в гражданской одежде, что сейчас стоял в шаге от девушки и откровенно пожирал её взглядом. Дарк в предвкушении мысленно уже потирал руки, предполагая развязку противостояния двух землян.
  - Новое, говоришь? - протянула Камилла тихим голосом.
  Затем молниеносно схватила за грудки парня, опешившего от такого поворота событий.
  Голубые глаза вспыхнули яростью.
  - Слушай сюда, недоразумение. - Пальцы, зажимающие в кулаке куртку молодого землянина, напряглись, - Если не струсишь, то придешь через час в тренировочный зал. Будем выяснять, кто из нас 'сладкий'.
  Дарк, услышав знакомые интонации в голосе Камиллы, поёжился. Расправа обещала быть жёсткой.
  Камилла отпустила землянина, отступила на шаг, сложила руки на груди и насмешливо поинтересовалась:
  - Или забоишься?
  Теперь в глазах новенького зажегся огонёк упрямства. Парень выпрямился, нервно провёл по своей груди рукой, распрямляя складки, оставленные кулачком девчонки, и бросив взгляд на Дарка, резко ответил:
  - Нет, не забоюсь. - И добавил, гордо задрав подбородок, - Но девчонок я не бью.
  - А кто говорит о девчонках? - Не выдержал и вмешался в их диалог Дарк. - Будет бой-спарринг между тобой и курсантом Академии. Один на один. Всё по-честному. Никакого грубого мордобоя.
  Леуру достался пренебрежительный взгляд со стороны землянина. Однако, новенький промолчал. Только согласно кивнул. Он понимал, что, если откажется сейчас, то сразу же похоронит свой ещё не заработанный здесь авторитет.
  Дождавшись согласия, Камилла повернулась к сокурснику.
  - Дарк, свисни Тима! Пусть вырубит систему в зале. А ты, красавчик, - тонкий пальчик упёрся в грудь землянина, - можешь собрать своих друзей, чтоб одному скучно не было. Куда идти, спросишь у любого. Проводят.
  Уже направляясь дальше по коридору, бросила через плечо:
  - Дарк, проследи. Я в зал. Разогреюсь.
  И не дожидаясь ответа, направилась в сторону лифта, ведущего на нижнюю палубу учебного отсека. Камилла успела пробежать десяток кругов, когда в тренировочный зал начал стекаться народ.
  О, её команда вся в сборе! Кто бы сомневался в том, что никто не захочет пропустить такое зрелище. В первых рядах её друзья с разгневанным Джошуа во главе!!!
  Заметила Камилла и своего предстоящего соперника в спарринге. Тот уже разогревал мышцы в противоположном углу зала. Там, где стояли тренажеры для индивидуалки. Подметила, как землянин в холостую провел несколько приемов. Она их знала. Каратэ землян. А противник-то не так уж и силен. Значит, ничего лишнего она использовать не будет. Тем более, что с тренировками новых её способностей в бесконтактном бое, пока как-то не заладилось. Не доросла она до них. Да и Мастер Кай просил пока особенно не распространяться о ее новых умениях.
  Пока она рассматривала землянина, не заметила подошедшего к ней Джошуа.
  - Мила, ты что творишь? У тебя ранение, ты уже забыла об этом?
  Ну, конечно, друг не удержался, чтобы не высказаться. Она посмотрела на тхаша и легкомысленно потрепала его по руке.
  - Не волнуйся. Ты видел его технику? Джо, да это будет даже не бой, а так..., - махнула неопределённо рукой и постаралась улыбнуться другу, как можно более беззаботней.
  Однако тхаш был решительно настроен отговорить свою маленькую подругу от боя.
  - Не передумаешь? Может кто-то другой?
  - Нет! - прозвучал резкий ответ.
  Девушка серьёзно посмотрела ему в глаза, в которых курсант Кортэ отчетливо увидел знаменитое Милкино упрямство и решительность. Она даже мысли не допускала, что за её честь сейчас вступится кто-то другой. Столько месяцев потрачено на то, чтобы заработать среди будущих пилотов авторитет. И сейчас одним махом всё перечеркнуть?
  Разделяя каждое слово, она сказала:
  - Оскорбили лично меня. Мне он и ответит.
  
  Когда противники заняли позиции друг против друга, зрители окружили их плотным кольцом.
  - Ну, что, сладкий, - издевательски протянула Камилла, - посмотрим, на что ты сгодишься.
  Она специально старалась подначить соперника, чтобы вывести его из равновесия. Циклы, проведённые в приюте и Академии, научили ее одной простой вещи: чем не стабильнее эмоциональное состояние противника, тем больше шанс, что он допустит ошибку. Хотя, в своих силах Камилла ни секунды не сомневалась, привычка давала о себе знать.
  - Ваш первый ход.
  - Уступаю даме. - Язвительно ответил землянин.
  - Как скажешь!
  Стремительная кобра против пусть и огромного, но малость неуклюжего медведя. Нет, техника парня была выверена и отточена. Просто, по каким-то непонятным для Камиллы причинам, молодой человек дрался в полсилы. Вот это ты зря, красавчик! Сначала девушка 'играла' с землянином, используя те же самые приемы, что и он. Так было зрелищнее. Не зря же собралось столько зрителей. Порадуем народ!
  В какой-то момент Мила почувствовала боль в ноге. Джо был прав, рана ещё до конца не затянулась. А значит, пора прекращать этот фарс. Пара быстрых выпадов. Ложная атака. Она перешла на технику, к которой привыкла с детства. Бой показал, что эти приемы не были знакомы землянам. Не давая опомниться противнику, провела короткую атаку, и вот молодой человек на лопатках, а над ним склоняется хрупкая землянка с язвительной улыбкой на губах. Со стороны болельщиков донеслось:
  - Что так долго, Мила! Спать же хочется!
  Послышались смешки из толпы. Там явно наслаждались представлением. Вот только Рейн не разделяла их настроение, у девушки оно было на нуле.
  - Вставай, сладкий! - протянула руку поверженному спарринг-партнеру, помогая ему подняться.
  Не обращая внимания на его недоуменный взгляд, в котором помимо досады сквозил явный интерес к её персоне, как можно равнодушнее произнесла:
  - И мой тебе совет. Не знаешь противника, не нарывайся.
  Развернулась и, стараясь не хромать, покинула помещение под одобрительные выкрики одних и любопытные взгляды других. Соотечественники окружили незадачливого землянина, которому не посчастливилось нарваться в коридоре на курсанта Рейн. Пересекая порог зала, Камилла даже без своих способностей псионика чувствовала обжигающий спину взгляд. Неужели ещё одного врага приобрела?
  Как только девушка скрылась за дверями, к группе землян подошел Дарк. С усмешкой осмотрел и похлопал поверженного парня по плечу:
  - Не переживай! - утешил его, - У Милы десять циклов активных тренировок за плечами. У тебя не было ни малейшего шанса. Не многие из действующего состава курсантов рискуют выйти с ней на ринг. Так что, парень! Просто забудь об этом. И совет... не вздумай мстить!
  
  ***
  
  В это время в своем кабинете Адмирал Даррек смотрел на экран головизора. Сегодня он опять задержался в кабинете допоздна. Необходимо было проверить данные разведки, поступившие накануне с границы с Сектором Джаншу. Но важную шифровку пришлось отложить в сторону, так как на экране было более занимательное зрелище.
  То, что происходило и радовало, и огорчало одновременно.
  Нет, адмирал, конечно, гордился своими студентами. Особенно впечатлял тот факт, что служба безопасности молчала, несмотря на то, что сейчас творится в тренировочном зале. Обойти одну из самых сложных систем наблюдения! Профессионализм курсантов растет. Но и он не желторотый юнец, не способный оставить лично для себя лазейку в системе контроля. Как-никак столько циклов провел на посту Главы разведки империи.
  Когда на его личный ком пришел сигнал о взломе, адмирал не мог не заинтересоваться причинами. И вот, теперь любуется на очередной несанкционированный бой. Никаких мер наказания он к ним применять не будет, решил адмирал. В конце концов, это для курсантов тренировка своих знаний и умений.
  А бой сегодня был интересным. Да и льстил ему тот факт, что подготовка курсанта Академии была на порядок выше. Настораживало только, что в конфликт были вовлечены курсанты, прибывшие из Солнечной системы.
  Полюбовавшись ещё некоторое время на отточенную технику боя его подопечной, адмирал Даррек решительно набрал код на коммуникаторе.
  - Приветствую вас, адмирал! - поприветствовал он своего собеседника.
  С экрана на Даррека смотрел подтянутый землянин с первыми признаками старения на лице. Прозрачно-зеленые глаза мужчины, привыкшие одним взглядом усмирять офицеров флота Земного Союза, сейчас с любопытством смотрели на своего коллегу. Адмирал Александр Тихонов, был заинтригован столь неожиданным поздним звонком адмирала Даррека.
  - Адмирал Даррек! - чуть склонил голову в приветствии, - Чем обязан?
  - У меня для вас есть занимательное видео. Не хотите взглянуть? - в противовес каменному лицу в голосе леорийца землянин уловил нотки веселья.
  Запись, послушно полетела сквозь пространство с одного края галактики на другой, к адмиралу Тихонову, находящемуся сейчас на борту линкорна 'Стремительный', где был в данное время расквартирован штаб космического флота Земного Союза.
  Глядя на то, как вытягивается лицо его коллеги, Даррек позволил себе легкую усмешку. Они, конечно, не были с Тихоновым друзьями, но за столько циклов тесного сотрудничества сумели найти общий язык и общались между собой с доброй иронией. Вот и сейчас Даррек не смог сдержаться и проявил свои эмоции более открыто, нежели это принято у его народа.
  - Алексей...- прошипел Адмирал Тихонов, с первых кадров узнав в одном из спарринг-партнеров своего сына.
  Сейчас в душе ещё достаточно молодого землянина боролись противоречивые чувства. Отправляя единственного отпрыска, вместе с его друзьями, в Академию леорийцев, Адмирал Тихонов и предположить не мог, что в первый же день Алексей нарушит дисциплину. У него с сыном и раньше возникали разногласия.
  В свои 25, Алексей Тихонов так и не научился сдерживать свои амбиции, как профессиональные, так и на личном фронте. Но его отец надеялся, что хваленная программа занятий с псиониками-леорийцами пойдет сыну на пользу и тот научится держать свои порывы под замком. Так нет же! Не успел тот появиться в стенах Академии, как уже привлек к себе внимание руководства. А ведь перед отлётом у них был серьезный разговор, и Алексей поклялся, что отцу не придётся за него краснеть.
  - Вижу, что узнали! - Даррек внимательно следил за эмоциями союзника.
  Взяв паузу, чтобы привести мысли в порядок, Тихонов сказал уже спокойно:
  - Приношу свои извинения, адмирал Даррек! Я сейчас же свяжусь с сыном. И приму меры!
  - Не стоит этого делать. Данный инцидент не предан широкой огласке. - Остановил его Даррек. - Просто хочу, чтобы вы сделали верные выводы.
  - Вы намекаете, на необходимость расширения программы обмена между курсантами Академии и действующим составом флота Земного Союза?
  - Вы же видели сами..., - Даррек кивнул на свой боковой экран, с которого и смотрел прямую трансляцию боя, - Уровень подготовки сильно разнится, и не в вашу пользу, несмотря на то, что ваши офицеры старше моих.
  Тихонов кивнул, соглашаясь с выводами леорийца.
  - Покажите этот материал нужным людям, - предложил Даррек, - сторонникам нашего с вами начинания. Думаю, он послужит хорошим пособием для аргументов в пользу положительного решения об обмене знаниями и опытом. Уже сейчас, необходимо приступить к этапу ассимиляции летного состава.
  - Так и поступлю. Думаю, Правительство Земного Союза, наконец, получит подтверждение эффективности программы 'Академия' и примет правильное решение для усиления кадров.
  - И я бы затронул ещё один вопрос, - продолжил адмирал Даррек, - Как мне кажется, в рамках наших с вами планов, будет логично объединить программы обучения.
  - Я поговорю с руководством Звездной Академии Земли, - отозвался собеседник, - Возможно, уже в ближайшие месяцы несколько сот курсантов будут переведены к вам, адмирал.
  - Да. Было бы неплохо. - согласился леориец.
  Александр Тихонов взволновано посмотрел на Даррека:
  - От меня лично примите извинения за моего сына. Мне действительно стыдно за него...
  - Не стоит, адмирал, - жестом остановил его Даррек, - ему просто не повезло столкнуться с членом одной из лучших команд Академии. Не судите его слишком строго. Если вам интересна его дальнейшая судьба, то хочу сообщить о своем решении: я определяю ваших подопечных именно в эту команду. Не люблю оставлять конфликты нерешёнными. На базе мне нужна атмосфера сплочённости.
  - Вот как. - Тихонов усмехнулся, - Для Алексея это будет хорошим уроком. Спасибо, адмирал.
  - Не стоит благодарности. От вас я жду положительного решения нашей проблемы.
  - Думаю, в ближайший месяц я поспособствую пополнению вашей Академии более расширенным составом младших офицеров нашего Земного Флота, - заверил его Тихонов.
  - Буду ждать новостей. До связи, Александр! - Попрощался Даррек.
  Как только сигнал погас, удовлетворённо откинулся в кресле. Всё складывается удачно и своевременно. Академии действительно не помешают опытные пилоты, тем более, не сегодня-завтра на базу Академии союзники должны доставить новые истребители.
  
  Глава 5.
  
  ***
  
  Сердце стучало, как бешенное, во рту пересохло, а в районе солнечного сплетения всё закручивалось в тугой клубок радостного предчувствия. А всё от того, что Камилла сейчас, подобно сотням остальных курсантов, спешила на нижнюю палубу пятого шлюзового отсека.
  Ещё немного, пара переходов, три минуты в лифте, уносящем вниз, ещё один длинный коридор с бесконечными воротами в шлюзы и она, наконец, на месте.
  Двигаясь с основным потоком курсантов, Камилла на миг задержалась в проходе. О космос! Такое чувство, что все курсанты базы сейчас находятся здесь, а не только то отделение, где обучаются пилоты.
  Впрочем, в этом не было ничего удивительного, как и в том, что все встали на два часа раньше, чтобы попасть сюда до начала занятий. Причина проста и банальна. Вчера будущим офицерам сообщили, что на базу А3 Академии поступили новые боевые машины. Те самые истребители, на которых, таким же ребятам, как Камилла, предстоит совершить свой первый самостоятельный полёт.
  
  В последние месяцы каждый день проходил столь насыщено, что Камилла вечером могла только доползти до своей койки, отрубаясь уже по пути. Кураторы с каждым новым занятием всё больше увеличивали нагрузку. Особенно зверствовал Зорг. Всем ребятам из её команды казалось, что этот необычный мужчина, таким способом мстит им за первую встречу. Но занятия, под неусыпным оком вечно хмурого и недовольного джана, приносили свои плоды.
  Продолжались лекции и по основным предметам. К имеющимся тренировкам контактного боя, добавились тренировки на виртуальном тренажере. На нём каждому курсанту противостоял виртуальный противник с параметрами, превышающими его знания и опыт.
  Не прекращались отработки введения боя в планетарных условиях. Вот там и пригодились все полученные умения на занятиях по стрельбе. Вся команда Кортэ только тихо стонала, когда оказывалась во всё более усложняющихся условиях. Такое чувство, что руководство Академии поставило перед собой задачу: познакомить курсантов с флорой и фауной каждой планеты Галактики. Но ни у кого даже мысли не возникало возмущаться и жаловаться. Курсант Рейн, как и её друзья, только крепче стискивала зубы и выполняла задания на уровне своих старших товарищей.
  Камилла так бы и стояла в проходе, если бы её кто-то не толкнул плечом. Очнувшись, она поискала глазами Джошуа. Тхаш обнаружился в окружении пилотов-землян. Высокий, стройный в тёмно-сером кителе курсанта, на котором яркими пятнами выделялись серебристые нашивки младшего лейтенанта, парень наверняка вызывал восхищённые вздохи курсанток с медицинского отделения. Камилла это знала наверняка. Не раз в столовой видела, с каким обожанием смотрят на него девушки. А сегодня и сама готова была с ними согласиться.
  
  Джошуа разговаривал с Тихоновым. Этот лейтенант был тем самым самоубийцей, которому не повезло столкнуться с Камиллой в злополучном коридоре мужского отсека. Он и ещё пара землян влились в доблестные ряды их команды. Об этом Камилла вместе с остальными узнала на следующий день после устроенного ею несанкционированного боя.
  Увидев землян, входящих в аудиторию вместе с Куратором Ла Дин, а среди них и этого субъекта в форме лейтенанта космического флота Земного Союза, не только у Камиллы округлились глаза. Ещё больше курсанты удивились тогда, когда услышали, что эти четверо сядут рядом с ними за учебные столы.
  Первой мыслью Рейн было: 'Бедный Джошуа'. Опять ему работать над командным сплочением. Ведь он был и остаётся командиром их команды. За что, кстати, и стал младшим лейтенантом, в то время, как все остальные из их группы оставались просто курсантами. А теперь ему придётся зарабатывать авторитет перед старшими по званию землянами.
  Камилла опасалась, что у её противостояния с лейтенантом Алексеем Тихоновым будет неприятное продолжение, но нет. Парень никогда не поднимал тему их спарринга. Кроме одного раза.
  
  Девушка хорошо запомнила тот день.
  После лекций она привычно отправилась на индивидуальные занятия. Опять тренажёр. Опять десять перехватчиков. Опять её схема дала сбой. Камилла сняла шлем и устало откинулась на пилотском ложементе. Где она постоянно допускает ошибку?
  - Привет, можно присоединиться? - обернувшись, Камилла обнаружила у себя за спиной вчерашнего спарринг-партнера, курсанта Тихонова.
  Напряглась. Только разборок ей сейчас не хватало:
  - Ну? - быть любезной курсант Рейн тогда не собиралась.
  - Послушай, я не хочу вражды! - произнес возмутитель её спокойствия, присаживаясь по соседству. - Признаю, что вчера я повёл себя не совсем правильно.
  Тихонов смотрел ей прямо в глаза. Камилла усмехнулась. Ну, да. Не совсем! А что было бы, окажись на её месте та же Лика?
  - Давай забудем этот инцидент. Предлагаю сотрудничество!
  Парню удалось удивить Камиллу. Она заинтересованно посмотрела на лейтенанта:
  - И в чём же оно будет выражаться? - вопросительно подняла бровь.
  - Я успел оценить твои боевые умения. Никогда ещё не встречался с такой техникой. Откуда она? Сможешь заняться со мной тренировками?
  - Это техника ведения боя, разработанная тхаши. Не волнуйся. Вас уже включили в группу к Мастеру Дакора. Научитесь! - сыронизировала Камилла. Ей, конечно, была лестна высокая оценка её мастерству, но и поинтересоваться оборотной стороной сотрудничества не мешало.
  - И что взамен?
  - Я заметил, у тебя есть проблемы с пилотированием. - Парень кивнул на тренажёр, - Могу помочь.
  Камилла задумалась. С одной стороны, предложение заманчивое, но с другой....
  - Могу только дать совет, к кому обратиться за помощью в тренировках. - выдвинула своё предложение.
  - Как насчет дополнительных занятий с тобой?
  - Это не ко мне! - Камилла рассмеялась. - Я последний человек на Базе, который может вас чему-нибудь обучить. Не дано мне преподавание. Выдержки на вас не хватит. Обратись лучше к командиру. Джошуа и меня тренировал. Думаю, он не откажет.
  - Тогда, может, примешь помощь за свой совет?
  - Ну, присоединяйся! - Камилла вернулась к экрану. - Если объяснишь, в чём я ошибаюсь, буду благодарна!
  Следующие несколько часов они планомерно разбирали полёт: схема за схемой, выискивая пути прохождения уровня. Лейтенант оказался опытным пилотом.
  
  'Не зря их к нам направили, - думала Камилла. - Их знания только усилят команду'.
  Теперь в программу вместо индивидуальных тренировок по пилотированию были включены групповые. На них курсанты отрабатывали совместные действия в условиях атаки противника. Здесь пригодились умения землян. Они все, действительно, были неплохими пилотами. Во всяком случае, по сравнению с курсантами Академии, которые и в космосе-то ещё не были. В противовес им, лейтенанты имели на своём счету не один десяток вылетов. Так и получалось, что 'старички' натаскивали их по боевым искусствам и общим предметам, а 'новички' помогали освоить схемы пилотирования.
  
  И вот наступил день, когда они, наконец, смогут выйти в самостоятельный полет. Эмоции переполняли Камиллу, пока она пробиралась к другу сквозь толпу. Краем глаза подметила Куратора Ла Дина, который с нескрываемой насмешкой разглядывал возбужденных курсантов. Через полчаса назначено построение и всех посторонних из помещения попросят удалиться.
  Камилла, следуя какому-то необъяснимому порыву, приоткрыла щиты, дабы проверить свою догадку. Стоило только это сделать, как леориец резко повернул голову в её сторону, заставляя тут же закрыться обратно.
  Вот, недалекая! Конечно же, Куратор стоит сейчас с открытыми щитами. Скорее всего, наслаждается общим возбуждением и радостью. А она так неосмотрительно открылась, давая понять мужчине, что он застукан на месте. Ведь говорил же ей мастер Кай, чтобы держала свои умения в секрете. Хотя...? Разве Куратор Ла Дин не в курсе? Что-то сама девушка совершенно ещё не разбирается в хитросплетениях леорийских законов. Кажется, она мельком слышала, что леорийцы могут открывать щиты только в кругу близких? Или нет? В любом случае она не имела права поступить так опрометчиво. Камилла ругала себя, пока голос Дана не выдернул из самобичевания.
  - Ты где ходишь? - он схватил девушку за руку и потащил по направлению в их группе, - Построение уже скоро начнётся.
  Камилла и сама уже заметила, что ряды зрителей поредели. Теперь она отчётливо увидела то, ради чего так спешила в шлюзовой отсек. Вдоль дальней стены, ближе к шлюзовым воротам, выстроились в ряд их истребители. Взглянув на них, у неё даже дыхание перехватило. Таких модификаций боевых машин она ещё не видела. Изящные, плавно вытянутые к носу, с необычной чёрной матовой окраской они были нереально красивы. Истребители напоминали ласточку, которая, сложив крылья, падает с высоты небес, чтобы у самой земли расправить их и вновь унестись под облака.
  Все ещё находясь под впечатлением, Камилла заняла своё место рядом с Даном и Тимом в строю. В отсек вошёл сам адмирал Даррек.
  Стоя перед вытянувшимися в струнку курсантами, адмирал вызывал у них неприкрытое восхищение. И преподаватели, и обучающиеся, все, без исключения, трепетали перед этим леорийцем. В темно-синем кителе со всеми регалиями на груди и совершенно невозмутимым лицом он взирал на присутствующих. Для неокрепших молодых умов адмирал казался самым ярким представителем не только своего народа, но и тем идеалом офицера, к которому каждый из них стремится. Ни одна эмоция не проскользнула на его красивом лице. Черные глаза проницательно смотрели на стройные ряды.
  - Курсанты! - раздалось под сводами шлюзового отсека, заставляя всех присутствующих ещё больше распрямить плечи от осознания важности момента. - Позвольте поздравить вас с предстоящим первым полётом на боевых машинах. Вы заслужили это право.
  Камилла не могла оторвать восхищённого взгляда от адмирала. Неужели это тот самый капитан, что спас её на просторах необъятного космоса? В эту минуту она поняла, что всегда будет стараться достигнуть уровня адмирала. Во всём. Станет лучшим пилотом, капитаном. Научится держать свои эмоции под контролем, будет холодной и невозмутимой в любых ситуациях.
  Все затаили дыхание. Это был воистину торжественный момент.
  Адмирал, обведя внимательным взглядом всех курсантов отделения пилотирования и на долю секунды задержав его на курсанте Рейн, продолжил:
  - За каждым из вас закрепляется персональный истребитель. Их номера вам сообщат кураторы. И хочу напомнить вам, что сегодняшний полет является ознакомительным. Не стоит совершать необдуманных действий. Ваша задача - привыкнуть к машине, почувствовать её, насладится полётом. И при всём этом не потерять контроль над своими эмоциями и действиями. Удачи вам!
  
  Как только закончилось построение, им разрешили ознакомиться с истребителями. Камилла нашла свой и ласково провела ладонью по обшивке боевой машины:
  - Здравствуй, малышка! Наконец-то я с тобой познакомилась!
  Прикосновение к панели и машина послушно распахивает перед ней свои объятия. Теперь это её личный кораблик, и он будет подчиняться только своему пилоту.
  Она делает первые шаги внутрь машины.
  Рубка управления небольшая, но достаточно просторная. В ней с легкостью могли разместиться ещё, как минимум, двое пассажиров. Для них были предусмотрены скрытые в стенных панелях дополнительные сидения. Камилла решительно заняла ложемент пилота. Теперь этот истребитель её маленькая крепость.
  Благодаря тренажерам, оборудование было знакомо до мельчайших подробностей. Теперь девушка действовала автоматически.
  Уверенно одела на голову шлем и закрепила датчики на груди. Невесомо провела ладошкой по панели управления, активируя программу запуска. Панель ответила ей радостным перемигиванием символов. Проверила работу всех систем. И всё равно, как только широкий обзорный экран перед глазами показал раскрывшиеся ворота шлюза, выпуская машины в космос, сердечный ритм Камиллы сбился. Плавно подняв свою малышку, она вслед за остальными покинула палубу. Впереди её ждал космос. Бесконечный, неизведанный до конца, так манивший к себе всю её жизнь.
  Послушная машина чутко реагировала на каждое движение пальцев пилота, унося девушку от базы. Только сообразив, что она уже довольно далеко отлетела от Академии, Камиллу захлестнула эйфория. Девушка в полной мере осознала, о чём говорил адмирал в напутственной речи. К этому чувству, действительно нужно привыкнуть.
  Сосредоточилась на полёте, мимолетно бросила взгляд на рычаг управления орудиями, скрытыми по бокам и под брюхом истребителя. Кажется, сегодня ей не доведётся использовать их. Она не сомневалась в том, что Кураторы перестраховались и не зарядили пушки.
  Сейчас нужно сосредоточиться только на управлении. Выбросить все посторонние мысли из головы. Есть только ты, космос и корабль. И только от тебя самой, зависит, как вы втроём будете взаимодействовать. А пострелять можно и в следующий раз, если кураторы им разрешат.
  Камилле и без стрельбы хватало впечатлений.
  Чуть заметное надавливание ладони в сенсорную выемку на панели и кораблик устремляется вперед, обгоняя менее расторопных пилотов. Движение указательного пальца и истребитель послушно устремляется влево.
  Камилла трижды облетела вокруг Базы, чтобы сродниться с машиной. Зашла на вираж. Выполнила несколько несложных фигур пилотажа. Она была счастлива от осознания родства со своей Ласточкой. Так она решила назвать свою малышку именно в минуту полного единения с боевой машиной.
  - Я смогу, - беззвучно прошептали губы, стоило Камилле пообещать самой себе, что станет лучшим пилотом Академии.
  Всей группой им разрешили выполнить только один элемент. Истребители перед возвращением на базу выстроились по самой простой схеме для захода на посадку.
  - Как ощущения, Мелкая? - в наушниках Камиллы раздался радостный голос Джошуа.
  - Это потрясающе! - восторженно выдохнула девушка. - Я и не предполагала, что это настолько захватывающе.
  - Твоя мечта сбывается, Мила! Ты это заслужила!
  
  ***
  
  С обзорной палубы Академии открывался замечательный вид. Возможно, именно поэтому адмирал Даррек предпочел отсюда наблюдать за первым полётом своих подопечных. Компанию ему составил капитан Зорг.
  Глядя на стайку истребителей, Даррек испытывал что-то сродни удовлетворению и гордости. Он был доволен продвижением своих планов по укреплению военного флота Земного Союза. Недаром он лично приложил к этому столько усилий. И вот, первые результаты этой работы перед ним. На базы прибыла первая партия боевых машин. В недалёком будущем появятся и другие, более тяжеловесные модификации. Неоценимая помощь соседу.
  Гордость вызывали курсанты, которые под его чутким руководством из несмышлёных детей вырастали в настоящих пилотов. Пусть они ещё совсем неопытные. Но ведь у них есть, как минимум, несколько циклов, чтобы довести навыки пилотирования до совершенства.
  - Салаги! - иронично произнёс Зорг.
  Это словечко он подцепил у пилотов-землян, и оно очень ёмко выражало его отношение к курсантам, которые сейчас бестолково метались вокруг базы. Глядя на корявые пируэты, что пытались изобразить пилоты истребителей, он готов был схватиться за голову и каждую секунду ждал, если не катастрофу, то что-нибудь в этом роде.
  - Это их первый полёт, - не согласился с оценкой друга Даррек, продолжая любоваться просторами космоса и мелькавшими на его фоне юркими боевыми машинами. - У них ещё всё впереди.
  - Ну, да, конечно. - Не остался без комментария собеседник адмирала, - Ты только посмотри на это... Ужас!!!
  - Тха, - адмирал развернулся всем корпусом и посмотрел на джана, - Ты слишком критичен к ним и требователен.
  - Да неужели? - округлил глаза Зорг, - Вот никогда бы не подумал.
  Даррек продолжил:
  - Да! Мне уже доложили о твоих методах обучения. Надо сказать, чересчур жестких.
  - Что? Неужели курсанты пожаловались? - спросил капитан, отворачиваясь к прозрачной стене.
  - Нет, - покачал головой адмирал, - Медслужба. Что-то после твоих занятий курсанты чаще стали появляться в медотсеке.
  - Ну, извини, - шутливо развёл руками мужчина, - сам виноват, приглашая меня преподавать.
  - А, если серьёзно?
  - Томаш, - с джана слетела вся его шутовская шелуха. Теперь он пристально смотрел в черные глаза друга, - ты никогда не задумывался о том, что вы, по сути дела, толкаете этих детишек на верную гибель?
  Даррек нахмурился. Да. Он прекрасно понимал, что его воспитанники после окончания Академии, отправятся не на курорт.
  - Мы делаем всё возможное, - холодно ответил он на выпад собеседника, - Помогаем Земному Союзу с вооружением и кадрами.
  - Это да. - Согласился с ним Зорг, - Но, если по совести... Ведь именно этим салагам предстоит выступить в первых рядах, когда они столкнутся нос к носу с джаншу. Вы ведь к этому их готовите?
  Даррек согласно кивнул.
  - Уж поверь мне, эта раса совсем не безобидна. И исход прямого конфликта непредсказуем.
  - Но они будут не одни, - возразил адмирал, - а в составе флота Земного Союза.
  - Даже, если так, то это..., - кивнул на истребителей за пределами базы, - лишь малая часть... Этого недостаточно. Не забывай, что у противника вооружение на порядок выше, нежели у твоих друзей из галактики Спираль.
  - Уж не твоими ли стараниями? - Настала очередь Даррека язвить.
  - А вот не надо всё валить на мою голову, - вскинулся джан, - Я в таких делах не участвовал.
  - Но, тогда это нас возвращает к вопросу...
  - Томаш, - перебил его Зорг холодным тоном, - даже, если мне удастся пересечь границу живым... кто меня будет слушать?
  - Но, ты...
  Капитан рассмеялся. Затем обреченно покачал головой.
  - Поверь, Император Джанеро не будет слушать меня. Это утопическая идея, по сути. По крайней мере, пока.
  Даррек отвернулся, задумавшись над словами друга. Тха дал ему несколько минут, чтобы прийти к определённым выводам. Но, увидев, что губы Томаша всё больше поджимаются, не выдержал и продолжил свою мысль.
  - Ты всерьёз думаешь, что мои родственнички будут слушать представителей Земного Союза?
  Поднятая бровь леорийца могла бы насмешить джана, если бы всё не было до такой степени серьезно.
  - Нет, Томаш, - покачал отрицательно головой, - Сам посуди. Вы же не вмешиваетесь в этот конфликт. Ни о какой военной Коалиции и речи не идёт. Да, вы помогаете землянам, но... Этого на самом деле мало.
  - Политика нашего народа не предполагает вмешательство. - Отстранёно напомнил адмирал Зоргу.
  Джан усмехнулся:
  - Так и наш Император так же... не будет вмешиваться.
  И опять Даррек не нашёл, что ответить.
  -Томаш..., - Зорг пытался привлечь его внимание и осторожно дотронулся до предплечья собеседника, - Они будут говорить только с вами. И то... не факт. Только создав Коалицию и достигнув определенных результатов, можно серьёзно рассматривать твою идею. Согласен - она жизнеспособна, но только при определённых обстоятельствах. А пока...
  Капитан Зорг отнял руку, отвернулся и холодно, непреклонно проговорил:
  - Я и дальше буду отправлять курсантов в регкамеры после занятий. До тех пор, пока не буду уверен в их способности отразить любое нападение.... Я всё сделаю для того, чтобы эти ребята выжили там...и на границе, и за её пределами, если до этого дойдёт. Пока это единственное, что я могу для них сделать.
  Как бы адмиралу не хотелось возразить, но Зорг был во многом прав. Они могут научить курсантов всему, что умеют сами. Но их слишком мало. Капли в море. А значит, при встрече с Кайлом необходимо поднимать вопрос о Коалиции. И что-то подсказывает Томашу, что сделать это будет не просто. Ох, как не просто. Смогут ли офицеры флота Империи пойти на такое? Пойдет ли Император?
  Но Тха прав. Даррек тоже сделает всё возможное для того, чтобы эти ребята выжили. И дело вовсе не в том, что ему вспомнился голубоглазый найдёныш.
  
  Глава 6.
  
  ***
  
  4398 цикл Новой космической Эры.
  Галактика 'Вихрь'. Леора.
  
  Даррек шёл по широкой галерее одного из верхних этажей императорского дворца. Как же давно он здесь не был.
  Высокие зеркальные потолки отображали богатое убранство помещений. На тех, кто впервые попадал сюда, дворец производил неизгладимое впечатление. А для Даррека он был родным домом, в котором каждый уголок, каждая трещинка на деревянных панелях стен, каждая щербинка на мраморном полу, были знакомы с самого раннего детства.
  Леорийцы не признавали ничего искусственного в своих жилищах. На планетах Империи все здания строились исключительно из натуральных материалов. Разнообразие форм жилых домов могло поразить воображение любого человека, посетившего планету впервые. Каждый леориец стремился выразить свою индивидуальность. Внешний вид строений не кричал о роскоши и богатстве владельцев, а рассказывал об их внутреннем мире.
  В столице Империи даже можно было встретить дома, внешне напоминающие дерево Леро, прорастающее на Мирае, одной из центральных планет системы Леора. А у некоторых был силуэт грозного животного, лежащего на земле. Многие предпочитали растительные мотивы.
  Издали дворец напоминал экзотической цветок, заключенный с разных сторон в собственные узкие листья, в которых на самом деле располагались многочисленные технические помещения, включая и посадочные палубы для космических кораблей. Вокруг здания и на анфиладе верхних, специально оборудованных, площадках дворца, раскинулись огромные парки, которые императорский род испокон веков ревностно охранял.
  Изящные изгибы этого величественного строения будоражили воображение не одного поколения поэтов Леоры.
  Своды Главного Дворца Империи, выстроенные из белоснежного камня, добываемого на одной из окраинных планет галактики 'Вихрь', поражали причудливостью форм. В прожилках камня, при закате звезды Леоры, виднелись серебристые нити, образующие восхитительный узор. Внутренние покои отделывались только деревом и натуральным камнем. Они поражали разнообразием фактур и цветовой палитры. Для декорирования использовались самые нежные и красивые ткани. На каждом шагу во дворце можно было встретить множество растений, собранных со всех уголков галактики. Вся атмосфера огромного здания дышала естественностью и величественностью.
  Звуки шагов адмирала Даррека эхом разносились по пустым коридорам. Он торопился, его уже ждал Император. Двери кабинета, ещё на подходе просканировав посетителя, бесшумно раскрылись.
  Огромный кабинет, очень светлый за счет высоких окон, занимающих всё пространство южной стены, приветливо встретил леорийца. Жаль, что в памяти Даррека уже успели потускнеть воспоминания о проведённых здесь часах в далёком и беззаботном детстве.
  Удивительно, но с тех пор здесь ничего не изменилось. Всё осталось таким же, как и много циклов назад. Массивный стол посреди помещения, удобные кожаные кресла для посетителей. На противоположной от окон стороне уголок для отдыха с небольшими диванчиками и журнальным столиком между ними. У стены позади стола расположились стеллажи с полным собранием самых древних фолиантов по истории леорийской цивилизации.
  Император обнаружился у окна. Высокая, стройная фигура, подсвеченная мягким серебристым светом заходящей звезды, выглядела сказочно. Даррек направился к нему. Застыв в нескольких шагах, отважился нарушить уединение Первого Лица Империи:
  - Приветствую своего Императора! - склонил голову в знак уважения и почитания.
  - Добро пожаловать домой, Лорд Даррек Ла Рон! - Император повернулся к посетителю.
  Его красивое лицо и чёрные волосы, спускающиеся ниже лопаток, не тронуло время. Никакие внешние признаки не могли сказать, что Император находится в конце своего жизненного пути. Это была одна из особенностей их нации. До самого конца оставаться внешне неизменными. Однако было достоверно известно, что мозг главы великой Империи неотвратимо угасает. Даррек вглядывался в черты его лица, стараясь запечатлеть в памяти образ отца.
  После продолжительной паузы Император сделал приглашающий жест в направлении зоны отдыха:
  - Составь мне компанию, Томаш! - и первым присел на диван. - Ты так редко бываешь дома, что я уже с трудом вспоминаю, как ты выглядишь.
  - Прости, отец! - Даррек присел напротив. - Всё время отнимает Академия, каким бы это не казалось странным.
  - Как продвигаются твои дела? Слышал, ты взбудоражил галактику 'Спираль'?
  - Слухи несколько преувеличены, мой Император. - Лорд позволил себе снять щиты с эмоций, чтобы почувствовать отца и дать возможность тому насладиться эмоциями самого Даррека. - Ничего сверх того, что они могут, я от них не требую.
  Император серьёзно посмотрел на сына:
  - Я хочу услышать из первых уст, как продвигаются дела по программе урегулирования назревающего конфликта Земного Союза и сектора Джаншу.
  Даррек вздохнул.
  - Как скажете. На границе пока без изменений. Продолжаются редкие нападения, в основном на гражданский флот. Большинство из них удалось предотвратить. Идёт совместное патрулирование нашими корлерами и военным флотом Земного Союза. Пока ситуация стабильна и не требует мер усиления позиций. В осуществлении программы по технической поддержке союзника так же есть ощутимые результаты. Построено пять тысяч кораблей различной конфигурации. Освоено более 60% вооружения. По программе 'Академия' так же есть положительные результаты. Уже в ближайшее время к выпуску будет подготовлен первый поток. Продолжен набор новых курсантов. Уже три цикла проходит активная ассимиляция курсантов Академии и действующего состава военного Флота ЗС. В целом, всё идёт в рамках заявленных сроков.
  Император внимательно слушал, не перебивая.
  Вот он ненадолго задумался и спросил:
  - Томаш, тебе ведь нравится возиться со своими воспитанниками. Не бывает скучно?
  - Скучно? - адмирал усмехнулся. - Отец, поверь, с таким контингентом не бывает скучно. Ты даже представить себе не можешь, насколько взаимодействие представителей различных рас в замкнутом пространстве может быть непредсказуемо. Это не наши Звёздные Академии, где каждый шаг регламентирован и всё рассчитано на многие века вперед. А там каждый день, что-нибудь, да происходит. Нет, мне ни секунды не бывает скучно. Поверь, именно на Базе я не только работаю. Я там отдыхаю душой.
  - Рад, что тебе комфортно на данной должности. - Улыбка украсила и без того идеальное лицо Императора, - Кайл докладывал мне, что тебя ничем не заманишь на Базу Штаба Имперского флота.
  - Кайл просто мечтает переложить часть своих обязанностей на меня. - Даррек иронизировал.
  - Да, всё может быть! - Император по-доброму усмехнулся, вспомнив старшего сына, своего приемника. - Расскажи мне, что там у вас в Академии за тайны. Почему я уже несколько циклов не вижу на планете Мастера Кая? Чем он у тебя там так активно занят? Неужели целая группа мастеров-псиоников без него не справляется?
  - Псиоников нам хватает, и они хорошо справляются со своей миссией. Благодаря им, на базах Академии стабильный эмоциональный фон. Курсанты у них учатся контролировать себя. А Мастер занимается с ними по своей собственной инициативе, я не считаю его нахождение там острой необходимостью.
  - Уж не в найдёныше ли дело? - хитро прищурился Император.
  - Кайл рассказал? - Даррек про себя посетовал на вездесущего братца, который не упустит возможность воспользоваться своим положением, чтобы влезть в дела младшего.
  Император промолчал, ожидая ответ.
  - Конечно, он проболтался. Больше некому. - Сам себе ответил Даррек и поведал отцу, - Да, Мастер Кай индивидуально занимается с курсантом Рейн. Здесь ситуация очень неоднозначная. У девочки на 60% развиты способности к управлению своим сознанием. Излучение её мозга по силе и интенсивности приближено к нашей расе. Уже сейчас она способна работать со щитом. Мастер прогнозирует, что в скором времени Рейн сможет работать с потоками энергии. Сможет ли она раскрыть телепатические возможности, неизвестно. У неё стоит слишком мощный блок на памяти. Специалисты утверждают, что пока она сама не вспомнит всё, блок разрушать опасно.
  - Какой уникум! - восхитился Император.
  - Но, дело даже не в этом. Мастер Кай предполагает, что в сознании девочки спрятана какая-то важная информация. Я склонен с ним согласиться. Учитывая, при каких обстоятельствах мы нашли её, информация может быть связана с ситуацией на границе с сектором Джаншу. Поэтому Мастер предпочёл остаться с ней до определенного момента.
  - Не обольщайся. Как сказал мне Доктор Клайс, всё дело в том, что Мастер Кай просто очень привязался к твоему найдёнышу. Да и сам доктор тепло отзывается о девочке. Поразительное отношение к представителю иной расы со стороны леорийца.
  Император улыбнулся своим мыслям:
  - Мне даже самому захотелось увидеть эту жемчужину.
  Лорд Даррек Ла Рон приподнял вопросительно бровь, но промолчал.
  Его отец усмехнулся:
  - Ну-ну, Томаш. А, как ты сам относишься к девочке? Неужели ничего не испытываешь?
  Вопрос поставил Адмирала в тупик:
  - Даже не знаю, что сказать... Гордость, однозначно... А, что ещё..., затрудняюсь ответить.
  Первый Леориец Империи открыл полностью свои щиты, чтобы лучше прочувствовать своего собеседника и внимательно вгляделся в лицо сына, выискивая в нём проблески эмоций. Не обнаружив того, что хотел, с сожалением произнёс:
  - Жаль. Значит, сам ещё не понял. А мне так бы хотелось порадоваться за тебя, Томаш...
  Адмирал в недоумении замер. Он определенно не понимал отца.
  - Когда ты улетаешь обратно? - спросил Император, делая вид, что не заметил растерянности Лорда Ла Рон.
  - Завтра.
  - Тогда порадуй старика, прогуляйся со мной по саду. - Произнёс Император, поднимаясь со своего кресла. - Надоели мне лица дворцовых обитателей.
  Даррек не мог отказать в маленькой просьбе стареющего человека. Увидятся ли они ещё, неизвестно. Но, как бы ему горько не было, адмирал ни единой эмоцией не показал своего состояния.
  
  Покинув планету на борту своего корлера 'Лея', Даррек смог немного расслабиться. Все вопросы в Империи урегулированы, и ему пора возвращаться на базу А3.
  Отдав необходимые распоряжения капитану Ла Ши, Даррек с удобствами расположился в своём ложементе в рубке управления и прикрыл глаза.
  Разговор с Императором оставил в его душе неприятный осадок. Сколько осталось отцу? Смогут ли они встретиться ещё? И отец, и сын, понимали всю полноту ответственности перед империей и её народом.
  Как бы Адмиралу не хотелось остаться рядом с отцом, он не мог поддаться своим эмоциям. Всё больше обострялась обстановка на границе Земного Союза с его соседом. Это не дает ему право бросить тщательно разработанный план по урегулированию конфликта, в который оказалась втянута Империя Леория.
  Тихие переговоры экипажа не мешали адмиралу. Его мысли перетекли в воспоминания своего беззаботного детства, где над мальчиком Томашем ещё не висел меч необратимой ответственности. Он был свободен в своих желаниях и мог часами сидеть в кабинете отца, наблюдая, как тот работает. Император не стал возражать, когда Томаш в семнадцать циклов заявил, что собирается поступать в Звёздную Академию и намерен стать отважным пилотом. Это сейчас адмирал понимает, что отец никогда не запрещал того, что шло на пользу второму наследнику Империи. Возможно, в скором будущем ему придется занять пост Главнокомандующего космического флота родной галактики.
  Спокойный голос капитана Ла Ши заставил его очнуться, но глаза он не открыл:
  - Приготовиться. Точка выхода
  А вот возглас навигатора капитана 3 ранга Ла Джер:
  - Какого!... - заставил не только открыть глаза, но и посмотреть на обзорный экран.
  Даррек заметил, как прямо по курсу их следования, наперерез корлеру выскочил истребитель, выполнив замысловатый пируэт.
  - Во даёт! - вырвалось у пилота.
  Все, кто был в рубке, не отрывали глаза от экрана.
  - Доложить! - звучит холодный приказ адмирала.
  - Лер, судя по полученным данным, это один из курсантов.
  Даррек и сам это прекрасно видел на экране. Он не мог понять другого: каким образом истребитель, прикреплённый к Академии, оказался на этой стороне спутника Клеи. Ведь все учебные полёты проходят в совершенно другом секторе.
  И конечно, никто не ожидал, что выйдя из подпространства, они столкнутся с другим кораблём. Это в принципе было невозможно. Маскировка делала корлер второго наследника невидимым не только для радаров, но и для визуального наблюдения. Пилот истребителя не видел корабль.
  Но, в любом случае, трагедии бы не произошло. ВИР корлера мгновенно взял бы управление на себя. Но сам факт того, что они увидели... А вот пилот их действительно не заметил. Как ни в чём не бывало, он направил свою боевую машину к базе, огибая её по широкой дуге, чтобы войти в шлюз стоянки истребителей.
  - Лея, предоставь на курсанта все данные из базы Академии. - голос Адмирала не предвещал ничего хорошего лихачу.
  - Я бы тоже не отказался надрать кое-кому уши, - пробурчал себе под нос навигатор.
  А адмирал Даррек, повинуясь необъяснимому порыву, приказал:
  - Капитан Ла Ши, управление на меня.
  Придвинулся к сенсорной панели, намереваясь взять управление кораблем в свои руки. Курсант, значит? Играемся, значит? Экипаж пугаем своими пируэтами? Ну-ну!
  Рассчитав курс за несколько секунд, скомандовал ВИРу:
  - Лея, как только выйдем на курс, сними маскировку. Подстрахуй.
  - Да, лер, - доложился ВИР, просчитав намерения адмирала, который собирался прыгнуть к базе сквозь подпространство на недопустимо коротком расстоянии. Рискованно это было для кого угодно, только не для Даррека, который по молодости не раз проделывал такой трюк.
  Корлер исчезает, чтобы спустя какие-то секунды возникнуть по курсу всё того же истребителя, несущегося на них с бешенной скоростью.
  - Лея!
  ВИР послушно снимает маскировку, обозначая пилоту маленького кораблика своё местоположение.
  Миг и все в рубки затаили дыхание. Как поведет себя пилот? Даррек уже хотел отдать приказ Лее, чтобы она изменила курс, давая проход курсанту, но тот удивил даже адмирала. Юркая машинка нырнула под их брюхо и исчезла в уже раскрывшемся шлюзе.
  - Ах, ты ж..., - Даррек не сдержал смешка, удивившись хладнокровию и находчивости неизвестного пилота. - Лея, кто это?
  - Данный истребитель значится за младшим лейтенантом Рейн.
  Мужчина невольно расплылся в улыбке и блаженно расслабился в ложементе, передав управление корлера капитану Ла Ши. Вот, сорх! Мог бы и сам догадаться, что только пилоты команды лейтенанта Кортэ способны на такие выкрутасы.
  Спустя пару минут странной тишины, Даррек понял, что что-то не так. Непонимающе оглянулся. Все офицеры смотрели на него широко раскрытыми глазами, в которых читалось явное недоумение.
  Улыбка сама сползла с лица адмирала.
  Вот сорх! Теперь он ругался на самого себя. Совсем расслабился. Мало того, что повёл себя, как мальчишка, устроив догонялки с курсантом, так ещё и эмоции перед экипажем демонстрирует. Определённо, это на него так повлияли воспоминания о детстве. Да и тесное общение с Зоргом привнесло свою лепту. Ведь раньше он так не ругался. Пусть даже и мысленно.
  - Швартуемся, капитан, - с каменной маской на лице отдал распоряжение Даррек, вновь став непробиваемым адмиралом.
  Корлер послушно направился к шлюзовому отсеку, предназначенному для кораблей высшего руководства Академии. Никто за всё это время не проронил и слова. Только изредка Даррек чувствовал на себе удивленные взгляды.
  Да уж, повеселился!
  
  ***
  
  База А1 Академии.
  
  Старший лейтенант Алексей Тихонов, назначенный командиром экора, стоял в переходном тамбуре шлюзового отсека за сверхпрочной прозрачной перегородкой, и ждал возвращения истребителей, прикреплённых к его кораблю. Сегодня в расписании стояли занятия по отработке групповых вылетов и он, как капитан, обязан был проследить, чтобы все вернулись на базу. Но это было слишком слабой отмазкой для старшего лейтенанта. На самом деле причина его нахождения здесь была совсем другой. Личной.
  В подчинении у него была одна из групп истребителей под командованием лейтенанта Кортэ. Алексея и всех его одногруппников по итогам тестирований за последний цикл повысили в званиях. Отчасти это произошло благодаря незаурядным лидерским качествам командира группы Кортэ. И, по справедливости, на месте Тихонова сейчас должен был быть именно тхаш. Но из-за флотских правил занимать эту должность Джошуа не мог, так как был только лейтенантом. Зато на его плечи лёг груз ответственности командира десятки истребителей, закреплённых за экором Тихонова.
  Из переходника ему хорошо были видны ворота и заходящие на посадку боевые машины.
  Вот уже девять машин вернулись на Базу А3. Ну, и где же пропала десятая? Когда в отсеке появился Джошуа, одним из последних покинувший свой истребитель, Алексей поспешил к нему:
  - Кто остался?
  - Мила! - последовал спокойный ответ, и Тихонова окинули взглядом с подозрительным прищуром.
  От тхаша не укрылись нервно сжатые кулаки и Джо, вопреки поднявшемуся из глубины души недовольству, нашёл в себе силы спокойно пояснить:
  - Она попросила время на отработку сложной фигуры пилотажа, - парень ухмыльнулся, - Никак не может остановиться на достигнутом. Дай ей десять минут, она обещала не задерживаться.
  Попросив разрешения удалиться, он отправился к выходу, оставляя Тихонова дожидаться Камиллу.
  
  Когда последний истребитель опустился на палубу, Алексей, едва дождавшись закрытия ворот, закрыл щиток шлема летного костюма и направился к истребителю. Подождав, пока откроется люк Ласточки, подал руку, спускающейся по короткому трапу девушке.
  - Алексей, что случилось? - всполошилась она, увидев Тихонова.
  - Ничего. С чего ты взяла?
  - Тогда, что ты здесь делаешь? - Камилла слабо улыбнулась, - У нас новое правило: встречать пилотов?
  Старший лейтенант промолчал. А Камилла, погружённая в свои мысли, этого даже не заметила. У неё из головы не выходило то, что только что случилось перед воротами шлюзового отсека. Она даже рассмотреть не успела корабль, который так внезапно возник прямо у неё по курсу. Среагировала чисто на инстинктах, уводя Ласточку от столкновения. Всё произошло слишком быстро. И датчики системы безопасности даже не пискнули. Она, конечно, поступила опрометчиво, поддавшись азарту и сделав вокруг базы круг, не предусмотренный тренировкой. При этом искренне надеялась, что этот факт не дойдет до Кураторов. Не вышло... Кажется, её всё же засекли. Но откуда появился корабль?
  Переодевшись в повседневную форму, они вместе направились к учебному отсеку. По дороге Тихонов вернулся к разговору:
  - Мила, сейчас будет экзамен по лингвистике.
  - Ну и что? - Пожала плечами Рейн, - Нас ведь уже месяц терзают проверочными тестами по всем предметам. Тебя что-то конкретное тревожит?
  - У меня есть пара вопросов по языку тхаши.
  - Показывай! - Алексей сбросил на ком Камиллы файл.
  Та просмотрела материал, подправила.
  - Слушай, но все это ты мог уточнить у Джошуа. Было бы надёжнее.
  - А, может, я хочу, чтоб мне помогла именно ты? - Алексей хитро посмотрел на собеседницу. - Или откажешь старому знакомому?
  - Не откажу. Лови! - скинув информацию Алексею на ком, Мила внимательно посмотрела на командира:
  - Что происходит между тобой и Джошуа? - спросила девушка.
  - Ничего. Не бери в голову! - легкомысленно пожал плечами землянин и, приобняв Камиллу за талию, увлек дальше по коридору. - Ну что, идём сдаваться?
  
  Хотя до начала назначенного экзамена оставалось ещё как минимум полчаса, аудитория была уже заполнена. Беглый взгляд по рядам и Камилла, не обращая внимания на что-то сказавшего ей Алексея, отправилась на своё место. По пути подметила своих ребят из команды. Дарк с ребятами активно обсуждали какой-то речевой оборот на межгалактическом. Лика, вот уже два цикла не отходившая от Тима, вместе с ним уткнулась в планшет. Где-то в верхних рядах активно спорили. Джошуа, кажется, тоже повторял пройденный материал. Про себя девушка отметила, что сегодня предстоит сдавать экзамен сразу всему потоку. Присела на своё место.
  В аудитории царил полнейший хаос. Все что-то повторяли, что-то переспрашивали, уточняли друг у друга. Одним словом, экзамен.
  Им осталось учиться вместе не так и много, чуть меньше цикла. Сейчас активно шли экзамены, тестовые тренировки. Ходили слухи, что, как только они сдадут всю теоретическую базу, будут разрешены боевые вылеты. Правда это или нет, никто не знал. Но то, что волновались все, не было неожиданностью. Интересно, а что будет, если они не сдадут экзамен? Но обдумать эту мысль Камилла не успела. Её отвлекло имя Джошуа, произнесенное тхаши с медицинского потока. Не поворачивая головы, Камилла прислушалась к разговору девчонок.
  - ...нравится.
  - Ой, можно подумать, он тебя замуж позовёт.
  - А, что? Вот и позовёт, - Камилла услышала упрямство в голосе девушки, - Он, по крайней мере, со мной встречается...
  У Рейн чуть челюсть не встретилась с полом. Как это? Джошуа встречается с девушкой? Хотя... Камилла бросила взгляд на друга.
  Да, такое вполне возможно. Он взрослый парень. И, если она сама не обращает внимание на противоположный пол, то это не значит, что и её друзья живут праведной жизнью. Тем более, тхаш действительно вырос из нескладного мальчишки в красивого парня с пронзительными глазами необычного оттенка. Вполне возможно, что у него очень насыщенная личная жизнь. Её предположение тут же подтвердили.
  - Да у него таких, как ты, куча по всей Академии.
  Упс! Кажется, их Джо совсем не праведник. Камилла во все глаза уставилась на Кортэ. Но продолжение разговора заставило её забыть о нём.
  - Я, по крайней мере, - продолжила мнимая будущая жена Кортэ, - не грежу об адмирале Дарреке. Вот уж где у тебя нет никаких шансов.
  - Посмотрим, - не так уверенно ответили. - Он со мной даже разговаривал.
  По соседству насмешливо фыркнули.
  Камилла застыла. Это они о чём? Девчонки всерьёз полагают, что адмирал обратит на них внимание? О, влюбиться в адмирала... Это... ну, надо же!
  Курсант Рейн еле сдержала смешок. Крепилась до тех пор, пока две красотки не отошли на некоторое расстояние, а потом опустила голову на сложенные на столе руки и еле слышно хрюкнула от смеха. Ой, не могу! Мечтать об адмирале, как о муже? Камилла помнила, как Куратор Ла Дин скептически отнёсся к интересу девушек к леорийцам, и уже тогда сделала вывод, что они строят отношения только с представительницами своей расы. Хотя... Камилла же видела, что некоторые леорийцы флиртуют с леурками. Ну, это ещё куда ни шло. Но мечтать об адмирале!... Ладно там Кирк, Дан, Дарк, да тот же Ла Дин... Она не раз видела их с разными девушками. А вот адмирал ни в чём подобном замечен не был.
  Сорх! Что за дурацкие мысли лезут в голову? Вот-вот начнётся экзамен, а она уподобилась медичкам и рассуждает о замужестве и любовных отношениях. Обвела взглядом аудиторию, натолкнулась на Дана, беседующего с девушкой тхаши. Почувствовав взгляд, парень повернулся в её сторону и подмигнул, подбадривая. Хм! Да и не нужно ей всё это. Вполне хватает общения с её мальчишками. Вон у неё сколько друзей, вся их команда.
  
  Когда в аудитории появилась Куратор Стейсон, яркая представительница тхаши, курсанты были на грани эмоционального взрыва.
  Даже Камилла почему-то начала нервничать в ожидании приближения испытания.
  - Господа младшие офицеры! - произнесла женщина, как только курсанты, поприветствовав своего Куратора по лингвистике, заняли места за ученическими столами.
  На неё тут же были направлены умоляющие взгляды, которые вызвали у Куратора слабую улыбку.
  В полной тишине она продолжила:
  - Итак, сегодня вы сдаёте лингвистику. - Головы некоторых экзаменующихся поникли, - Напоминаю, вам на панель будут приходить задания. У каждого своё. Вы, как всегда, отвечаете мысленно.
  Куратор прошлась вдоль столов.
  - Не забывайте про концентрацию и обращайте внимание на то, с какого и на какой язык вам предлагают перевод. Для успокоения моей совести, приведу пример: на экране текст на тхашском предлагается перевести на леорийский, либо с леурского на тхашский. Это понятно?
  Курсанты только горестно кивнули.
  Такой экзамен они не ожидали. Обычно предлагалось перевести либо с межгалактического на другие языки, либо на межгалактический. А здесь два экзамена в одном. Многие не на шутку приуныли. Мало того, что лишнего не подумаешь, сразу зачтется за ошибку, так ещё слишком многое вспоминать придётся. Наверняка им попадется какой-нибудь заковыристый текст с техническими терминами.
  Кто-то из курсантов обреченно застонал.
  - Ну, если ВСЕМ ВСЁ понятно, - Куратор Стейсон строго посмотрела на своих учеников, - одевайте обручи. На всё даётся три часа. Приступайте.
  Подождав, пока курсанты подключатся к обучающей системе и с мученическим выражением лиц приступят к выполнению заданий, Куратор Стейсон вернулась за свой стол. Прислонившись к его краю бедром, стала внимательно рассматривать каждого, находящегося в аудитории. Сегодня для них последнее занятие по лингвистике. И возможно, женщина с ними больше не повстречается.
  Она вспоминала, как эти молодые люди, ещё совсем детьми впервые переступили порог её учебной аудитории. Совсем несмышлёныши, но уже стремившиеся к знаниям. И вот они уже выпускники. Первые выпуск этой Академии. На их плечи ляжет весь груз ответственности за предстоящую войну. Они впервые окажутся лицо к лицу с врагом. Может случится и так, что их имена будут первыми в списках погибших. Они уйдут из Академии, а на их место придут следующие ученики.
  Когда отведённые часы остались позади, с лиц многих курсантов лился пот. Всё-таки для многих из них сегодня выдался тяжёлый день. Вылет с утра, а потом экзамен. Такое чувство, что кураторы лишили испытать их в форс-мажорных ситуациях.
  Куратор Стейсон ещё раз обвела взглядом ученическую аудиторию и склонилась над рабочей панелью своего стола. Выведя результаты на экран, озвучила:
  - Поздравляю вас, курсанты! Общий результат группы - 98% правильных ответов. Только двое из вас сделали по одной ошибке из трёх допустимых. Экзамен вы сдали!
  И чуть не рассмеялась, когда услышала общий вздох облегчения. Уже выходя из аудитории, обернулась и произнесла:
  - Удачи вам, ребята!!!
  
  После только что сданного экзамена, группа расслабилась. Пока все оставались на своих местах, Камилла решила сделать небольшое объявление. Выскочив к столу куратора, замахала руками:
  - Народ! Внимание!
  - Ой, слушайте! Мелкая нас сейчас поздравлять будет! - облегчённо рассмеялся какой-то остряк.
  - Ну, послушайте! Все помнят, что впереди у нас два дня отгула?
  - А то!!! После такого экзамена только два дня и отсыпаться. Всю душу вынули.
  - Так вот, у меня предложение! - продолжила Камилла, - Кто не знает - сообщаю, кто забыл - напоминаю, завтра у меня день рождение. По земным меркам круглая дата - двадцать циклов. Приглашаю всех отметить это дело на планете Клея.
  На самом деле девушка понятия не имела о настоящей дате своего рождения, но вот уже много циклов привыкла считать днём своего рождения тот день, когда её на границе галактики подобрал корабль леорийцев.
  - Ого, Мелкая! А ты у нас уже взрослая! - воскликнул Ник.
  - А денег-то хватит на такую толпу? - Поинтересовался Кирк.
  - Не переживай, - парировала девушка, - от стипендии на карточке не убудет.
  - А кто нас так далеко отпустит? - спросил Алек.
  - Спокойно!!! - Камилла перекричала возбуждённый хор голосов. - С Куратором Ла Дином всё согласованно! Да, Джошуа?
  - Точно, точно. - Джошуа поднялся со своего места и повернулся к группе, - Куратор милостиво отпустил и даже разрешил воспользоваться десантным катером.
  - А я-то думал, можно будет покрасоваться перед местными дамами истребителями, - расстроено протянул Дан.
  Послышались смешки.
  - В другой раз. - Ответил другу Кортэ, - Летим все вместе. А Дарк, как коренной житель планеты, уже заказал нам маленький ресторанчик и места в гостинице.
  - Здорово.
  - Ну, вы даете!!!
  - Конечно, полетим!
  - Вот оторвёмся!
  Посыпались восхищённые реплики со всех сторон. Парни принялись обсуждать предстоящее веселье, девушки защебетали о нарядах.
  Камилла смотрела на этих великовозрастных детей, которым уже было от двадцати трех до тридцати циклов, и предвкушающее улыбалась. Вечеринка удастся на славу. В этом она уже не сомневалась.
  
  ***
  
  Большой зал, громкая техномузыка, веселящаяся толпа. Маленький ресторанчик, скорее даже забегаловка хозяин которого - маленький полный леур, алчно взирал на посетителей. Давно в его заведении не отдыхало такое большое количество молодых людей. Даже то, что ребята были одеты в гражданскую одежду, не могло его обмануть. У него-то глаз намётан. В часе лёта от Клеи находится база космической Академии. Да и глядя на них, сразу становится понятно, что это военные.
  Он приметил это, как только группа молодых мужчин переступили порог его заведения. Все высокие, стройные, подтянутые, в меру накачанные, ни одного килограмма лишка, не то, что у хозяина ресторанчика. Взгляды пронзительные, оценивающие и предвкушающие. Значит, будет хорошая выручка.
  Столы ломились от местных деликатесов, и было море выпивки. А что? Сегодня можно! Решили общим голосованием ещё на базе. А ещё были танцы и задушевные разговоры за жизнь. Вокруг витал дух общего веселья и вседозволенности.
  Джошуа окинул взглядом творящееся вокруг безобразие. Земляне собрались кружком и обсуждают пройденные экзамены. Дан обнял за плечи соседа леура и что-то ему объясняет. Судя по тому сколько они сидят в обнимку, там вопрос жизни и смерти. Старший лейтенант Русаков спорит с Ником о достоинствах и недостатках новых истребителей. И тот факт, что они уже добрались до строения крыла и спорят о качестве его обшивки, только подтверждает вывод: на сегодня им уже достаточно горячительных напитков.
  Алек на столе уже отплясывает танец, как он сам обозвал его 'джигу-джигу'. Местным красоткам, которым посчастливилось заглянуть в ресторанчик именно в этот день, явно нравится, так как стол принадлежит им.
  Тим уже успел поссориться с Ликой и от огорчения опять копается в своём планшете. Что он пытается взломать на этой планете, непонятно. Если только не готовит какой-нибудь 'сюрприз' приюту, в котором они провели далеко не лучшую часть своего детства.
  Джошуа не мог не улыбнуться сосредоточенному выражению на лице карийца. Пробежался глазами по залу в поисках Лики. Та обнаружилась с девчонками тхаши, что вместе с ней учатся на медицинском направлении. Дамы, сегодня наряженные исключительно в платья, которые достали из своих закромов, уже перешли на более крепкие напитки. Лика активно жестикулирует, что-то доказывает своим собутыльницам. Наверно, жалуется на 'сухого', непонимающего её, Тима. Джошуа решил вмешаться и присел за столик к Тиму:
  - Дружище! Что у вас с Ликой происходит?
  Тим поднял взгляд, нашёл глазами свою подругу, вздохнул и ответил:
  - Сам бы хотел понять. Не поверишь! Ничего не сделал, а она уже распсиховалась.
  - И с чего всё началось?
  - Я потанцевал сначала с Мелкой, потом с Лизой. Лика подскочила, давай возмущаться.
  - Так она тебя приревновала. - Просветил Тима Джо. Кортэ уже привык, что парень за своими линейками алгоритмов совершенно не замечает очевидных вещей.
  И точно.
  - К кому? - удивился Тим, только подтверждая вывод Джошуа.
  - Наверняка к Лизе.
  - А, чего ревновать-то? Я ведь ничего и не сделал. - Парень непонимающе моргал, заглядывая в глаза Кортэ, - Обнимал даже осторожно, чтоб не дай космос...
  Джошуа развеселился:
  - Ну, вы ребята, даёте. На пустом месте ссоритесь. Не надоело? Иди, забирай свою ненаглядную, пока она с подругами не разнесла всё здесь. Смотри, уже к барной стойке подбираются.
  - Ой-ё... - кариец подскочил, - пойду, а то действительно что-нибудь учудит.
  Джо проводил друга взглядом. Да-а-а! Эта парочка уже несколько циклов держит их команду в напряжении. Никогда не знаешь, когда рванёт. Тихий, спокойный Тим и взбалмошная Лика всегда умудряются на пару что-нибудь устроить. То Тим, погружённый в виртуал, заблокирует её в отсеке. То Лика прольет воду на его любимый планшет. Казалось, как можно такое терпеть? А они всё равно вместе. Хотя Джошуа понимал, вряд ли у его друга это серьёзно. Просто Лика со своим характером быстро подметила симпатичного карийца и завлекла несопротивляющегося парня в свои сети. Он так редко вылезает из своего любимого виртуала...
  Джошуа казалось, что этот кариец влюблен глубоко и надолго только в свою профессию. Оставалось надеяться, что бушующие сейчас страсти между Тимом и его подругой не сказались на их учебе. Это же страшно представить, что они могут натворить в порыве выяснения отношений! Несколько раз команда лейтенанта Кортэ уже страдала от этой парочки. Лика перепутала обезболивающее со снотворным, а Тим умудрился наследить в системе Службы безопасности.
  Джошуа тогда на пару с ним стоял в кабинете Командора, выслушивал всё, что тот думает о них и их шалостях. До сих пор вздрагивают оба, как вспоминают тон адмирала Даррека. Умеет этот леориец нагнать страху на своих подчинённых.
  Тем временем вечеринка набирала обороты. Тим уже танцует с Ликой, нежно обнимая её. Рядом отжигают леуры: Кирк и Эрек. Вот это да! По их танцевальным пируэтам и не скажешь, что это представители воинственной расы.
  Джо отыскал глазами Мелкую, которая отплясывала с Тихоновым. В отличии от остальных девушек, Камилла даже и не думала наряжаться. На ней был всё тот же серый костюм, что она носила в свободное от учёбы время. Но она никогда не обращала на свою внешность никакого внимания. Джо уже привык к такой Мелкой. Ему она нравилась в любом виде.
  Не нравилось ему другое. То, что землянин очень уж активно крутится вокруг подруги. Она же ещё совсем наивная. А Тихонову не за горами и тридцатник. По земным меркам достаточно взрослый мужчина. А, что у него на уме, и так понятно.
  Джошуа нахмурился. Он очень надеялся на то, что Мила не переборщила с алкоголем. Кто знает, что на уме у этого старшего лейтенанта? Он вокруг неё крутится уже три цикла. Всё клинья подбивает. А Милка, добрая душа, в силу своего возраста и отношения к жизни, не видит его намерений. Для неё же все парни либо друзья, либо соперники.
  Джо догадывался, для чего понадобилась Тихонову Мила. Не верил тхаш, что парень всерьёз увлёкся её подругой. Но даже, если и так... Сама девушка не проявляла к землянину никакого интереса. Вот, если бы с её стороны было явное 'да', тогда Кортэ спокойно отошел бы в сторону. А так...
  Джо уже хотел было подойти к этой парочке, и переговорить с Тихоновым один на один, но его опередил Дарк. Что-то коротко бросил Алексею и увлек на улицу. То ли проветриться, то ли поговорить.
  - Мелкая, потанцуешь со своим старым другом? - Кортэ всё же подошёл к Камилле.
  - О, Джо! - запинаясь произнесла изрядно подвыпившая девушка.
  Парень с недовольством подметил, что он, по ходу, опоздал. Камилла с трудом стояла на ногах. Пришлось приобнять её за талию.
  Девушка постаралась сфокусировать взгляд на лице друга. Нахмурилась, вспоминая только что озвученную просьбу, потом радостно воскликнула:
  - Конечно! Ты же не просто старый друг, а самый-самый лучший. Давай зажжём! - и в порыве азарта чуть не упала ему под ноги.
  - У-у-у, дорогая! - парень успел поймать девчонку, - Кому-то пора в постельку. Пойдём уже спать, время позднее, ножки твои устали.
  Подхватив на руки пьяную подругу, понес её на выход.
  - Угу! - девушка доверчиво расслабилась в объятиях тхаша. - Давай домой. Спать хочется.
  - Что же ты так неосторожно. Совсем ведь пить не умеешь.
  - Не умею..., - пробормотала, засыпающая в надежных руках, Камилла.
  Джо поудобнее перехватил легкое тельце и покинул вечеринку. На улице боковым зрением подметил скрытые в тени две фигуры своих сокурсников: Дарка и Алексея.
  - Нет, ты это видел? - возмутился Тихонов, смотря вслед Джошуа.
  - И что? Послушай, Алексей! - Дарк напрягся.
  То, что старший лейтенант уже три цикла и особенно сегодня не давал Миле прохода, он видел. Поэтому и решил вмешаться, когда ему показалось, что она перестала контролировать своё поведение. Этот разговор он планировал уже давно.
  - Мне, кажется, ты не совсем разбираешься в ситуации, - продолжил леур, вставая так, чтобы загородить обзор Тихонову.
  - Что ты имеешь в виду? - оторвался Алексей от вида уносящего Камиллу лейтенанта и посмотрел на собеседника.
  - Ты с какой целью весь вечер спаивал Рейн? - зло произнёс Дарк.
  - А ты, что, маленький? Не понимаешь?
  Дарку остро захотелось точным ударом стереть ироничную ухмылку с лица землянина.
  - Нет, это ты не понимаешь..., - начал заводиться он, - запомни...
  Парень наступал на Алексея, наплевав на то, что тот старше его по званию. Для леура это сейчас не имело никакого значения.
  - Держись от неё подальше. - пригрозил он, - Не дай случай, с ней что-нибудь произойдёт и тогда тебе не поздоровится. У неё есть, кому защитить.
  - Кого ты имеешь в виду? Джошуа? - Тихонов сплюнул на землю, - Значит, ему можно таскать её на руках, а мне нельзя?
  - Послушай! - уже более миролюбиво проговорил Дарк,- Ты уже три цикла рядом с нами, а так и не понял. Мила для Джошуа самый близкий человек.
  - Они, что? Уже вместе? - удивился Тихонов. - Скажи ещё, что он её любит.
  - Любит. Очень любит. Но только, как младшую и единственную сестрёнку. Как самого дорогого ему человека. Я знаю их уже больше десяти циклов. И всё это время он всегда оберегал Милу и вставал на защиту. Даже было время, когда и от меня спасал. - Дарк усмехнулся.
  - Откуда такая забота?
  - Ты пойми, Алексей, очень простую истину. - Дарк посмотрел в ту сторону, где в тени строений исчез Кортэ со своей ношей на руках, - Эти четверо: Джошуа, Мила, Тим и Дан, они не просто друзья, они... семья. Вот у тебя есть семья: отец, мать?
  - Ну, да.
  - А они семья друг для друга. У ребят, кроме них самих, больше нет никого. Они все сироты. Парни, если понадобится, любого загрызут за Мелкую. Да многие из наших набьют тебе за неё морду и я в том числе. Ты это обязательно запомни.
  - А, может, ты для себя бережёшь Камиллу? - сыронизировал Алексей.
  - Ничего-то ты не понял. - покачал головой Дарк, - Она мне друг. Понимаешь? Верный друг. Такой, который всегда простит любую обиду и первым протянет руку помощи. Вы, земляне, только и можете всё опошлить. В общем, бывай!
  Курсант Сорг тоже решил, что пора на боковую. Осталось только забрать оставшихся девчонок. Пока они не успели найти приключения на свои симпатичные нижние девяносто.
  
  ***
  
  Со злополучной вечеринки прошло уже несколько дней. Но до сих пор команда бурлит воспоминаниями. У самой Камиллы о празднике осталось двоякое впечатление. Проснулась она в своем номере в гостинице, полностью одетой, и с жуткой головной болью.
  Первый опыт оказался крайне плачевным. Больше она к спиртному не прикоснётся. Мастер её убьет, если узнает, что Камилла полностью потеряла контроль не только над физическим телом, но и сбросила щиты, которых не наблюдалось при пробуждении. А ещё она ничего не помнит из того, что произошло в ресторане, и как она оказалась в гостиничном номере.
  Последнее, что осталось в памяти это то, что танцевала с Тихоновым. Камилла только позже выяснила тайну своего перемещения. Её поведал по секрету Дарк. Так она и не сомневалась, что в толпе неадекватных курсантов, Джошуа окажется самым благоразумным. Вот так День рождения!!! Остальную общую картину событий восстанавливали все вместе - кто, что помнит.
  А тем временем, события в Академии набирали обороты. Курсанты уже с ног валились от усталости. Испытания шли один за другим. Позади экзамены по лингвистике, истории рас, видам вооружения Земного Союза, основам пилотирования. Из теоретических предметов осталось сдать только основы стратегии. И это будет самый сложный экзамен. Накануне курсантам сообщили, что принимать его будут Куратор Ла Дин, Куратор Зорг и САМ адмирал Даррек.
  
  Экзамен по стратегии ведения боевых действий в открытом космосе проходил в, специально оборудованном по такому случаю, большом тренировочном зале. Курсанты с интересом рассматривали новые тренажёры.
  - А у нас при обучении такой красоты не было. - Заметил кто-то.
  По двум противоположным сторонам у стен расположились ложементы пилотов. За ними, на возвышенности находилось кресло капитана. В центре зала большую часть занимало виртуальное поле, на котором был спроецирован сектор границы Земного Союза и Сектора Джаншу. У третьей стены расположился стол с панелью управления.
  Курсантам предлагалось пройти экзамен в два этапа.
  На первом каждый из них займет место условного 'пилота'. Будут оцениваться умение подчиняться условному 'капитану', и навыки пилотирования.
  На втором этапе курсантам предлагалось занять место 'капитана'. Экзаменаторы будут смотреть, как они справляются с разработкой стратегии ведения боя и оценят умение грамотно организовать боевой вылет своих истребителей.
  Пока адмирал Даррек всё это объяснял выстроившимся перед ним курсантам, Камилла смотрела на командора базы. Почему-то сейчас вспомнились слова курсантки с медицинского отделения. 'Леурка в чем-то права' - пришла к выводу Камилла. В такого мужчину действительно можно влюбиться.
  На фоне не только курсантов, но и даже своих сослуживцев, которые сейчас замерли рядом с ним, адмирал Даррек явно выигрывал. Идеальная фигура, идеальное лицо. Слушая, с какой уверенностью он спокойно объяснял им условия сдачи экзамена, девушка отметила и его необычный голос. Слушая его, подчинённые просто цепенели на месте.
  От адмирала всегда веяло уверенностью и властностью. Даже, когда он шел по коридорам базы, то вводил курсантов в трепет. Камилла не раз слышала, как Джошуа с Даном отзывались о нем с восхищением, отмечая незаурядные организаторские способности. Одним словом, это был самый настоящий адмирал.
  Камилла чуть заметно вздохнула. Не повезло леурке. Такие мужчины никогда не смотрят на простых смертных, вроде курсанток.
  Получив на свой ком порядок жеребьёвки, она обнаружила, что в качестве пилота попала в одну из первых троек курсантов, сдающих экзамен. Партнерами девушки стали: вторым пилотом - Ник, капитаном - Дарк. Соперниками были Кирк, Алексей и Гай. Сильные противники. Дарк в знак поддержки потрепал её по плечу:
  - Не нервничай, Мелкая. Прорвёмся!
  Камилла и не переживала насчёт экзамена. Больше нервировало внимание экзаменаторов к своей персоне. Пусть щиты она и не открывала, но физически ощущала пристальный взгляд в спину. Что-то сродни интуиции толкнуло в солнечное сплетение, подсказывая курсанту Рейн, что попала она под взгляд черных глаз главного леорийца на базе Академии. Не понимая до конца, с чем это могло быть связано, тем не менее, постаралась не думать на посторонние темы.
  Главное сейчас - сосредоточиться. Выкинуть все посторонние мысли и закрыть эмоции, чтобы Мастеру Каю не было стыдно за ученицу.
  Когда раздался сигнал о начале, она уже была полностью готова к бою. В виртуальном пространстве возникли проекции их кораблей и понеслось. Камилла никогда ещё не наслаждалась действием так, как сейчас. Её охватил здоровый ажиотаж. Пусть это и было не по-настоящему, не так как в её Ласточке, но ощущения были очень даже реальными. Время, отведённое их команде, закончилось так быстро, что курсант Рейн даже не успела насладиться виртуальным полётом.
  Не стоит даже говорить, что она с предвкушением ждала нового этапа экзамена, чтобы оказаться в ложементе капитана. Все сомнения и нервозность остались позади. То, что все сдадут экзамен, девушка не сомневалась. Она была уверенна - всё, что кураторы знают сами, они передали своим подопечным. Ведь от их подготовки зависит исход предстоящей войны. Камилла покидала тренировочный зал весьма довольная собой.
  
  Глава 7.
  
  4398 цикл Новой космической Эры.
  Галактика 'Спираль', база А3 Академии.
  
  ***
  
  Факт того, что дверь в кабинет открыли без стука и даже без уведомления о своём визите, никак не отобразился ни на позе хозяина этого самого кабинета, ни на его лице.
  Адмирал Даррек всё так же невозмутимо продолжал просматривать последние результаты по проведённому несколько дней назад экзамену по стратегии ведения боя в условиях открытого космоса.
  Да и не зачем ему было поднимать глаза, чтобы понять, кто тот мужчина, который так беззастенчиво ворвался к нему и сейчас с интересом заглядывает через его плечо в документ на рабочей панели.
  Даррека больше занимал вопрос распределения курсантов на практику, которая будет проходить на 'Грозном'. Именно этот дредноут выделило руководство космического флота Земного Союза для филиала Академии.
  Лорду Лео Ла Рон совместно с братом пришлось надавить на адмирала Тихонова, дабы тот посодействовал в скорейшем решении данного вопроса. Завтрашним выпускникам Академии необходимо было получить практические навыки, прежде чем выступить в первых рядах назревающей войны.
  Адмирал Даррек всеми правдами и неправдами доказывал высшим военным чинам Земного Союза необходимость расквартирования практической базы Академии именно на таком космическом судне. Особенно, если учитывать место планируемой практики - на границе Земного Союза и Сектора Джаншу.
  Так, по крайней мере, появлялся хоть небольшой шанс не потерять элитные военные кадры, что они вырастили в стенах Академии. А массивная, прекрасно оснащенная технически база, пусть и была неповоротливая, но степень ее живучести была самой высокой среди кораблей флота. Она могла послужить гарантом сохранности его курсантов, которые для второго леорийца стали сродни детям.
  Ещё бы! Он столько сил и времени потратил на то, чтобы сделать из них настоящих профессионалов своего дела. Вот и просматривал Даррек списки этих самых 'детишек', пытаясь сформировать из них цельные и высокоэффективные экипажи для экоров, фрегатов и крейсеров, закреплённых с недавнего времени за 'Грозным'.
  - А она ничего..., - протянули над ухом.
  Даррек вздрогнул от неожиданности, позабыв за всеми своими мыслями, что он в кабинете уже не один.
  - Что? - мужчина заставил себя оторваться от строчки с именем младшего лейтенанта Рейн и посмотреть через плечо на капитана Зорга.
  Леориец поймал себя на том, что завис на этом имени уже давно, не делая никаких пометок. И это не осталось незамеченным. Даррек и во время экзамена не мог заставить себя отвести взгляд от Рейн. Он сам не до конца понимал мотивы такого поступка.
  Смотрел и пытался разгадать эту маленькую тайну с именем Камилла. Вот и сейчас невольно задержал взгляд на её имени.
  Джан про себя усмехнулся, но на взгляд друга не отреагировал. Оставаясь серьёзным, кивнул на экран компаретора.
  - Говорю... результаты отличные! - не изменившись в лице, закончил мысль.
  Адмирал вернулся к созерцанию экрана, а джан, всё также не спрашивая разрешения у хозяина кабинета, обошёл стол и вольготно развалился в кресле для посетителей.
  - Да! Отличные! - пробормотал Даррек.
  - Даже лучше, чем у остальных, - лениво заметил Зорг, блуждая взглядом по убранству кабинета.
  - Ты это к чему? - напрягся леориец.
  - Да вот, думаю... Почему курсант Рейн до сих пор не лейтенант и не командир группы истребителей, если по результатам обучения вот уже три цикла подряд занимает первенство? Почему повысили только Кортэ?
  Даррек непонимающе моргнул. Такая постановка вопроса ему и в голову никогда не приходила.
  - Она девушка, - обратил внимание Зорга на столь немаловажный, по его мнению, факт.
  - А-а! Ну, да! Как же я не заметил? - согласно кивнул джан.
  - Это естественно, что командир мужчина. Уж тебе ли не знать все трудности подобной должности и степень её ответственности. - Даррека начинал злить этот беспредметный разговор.
  - Руководствуешься традициями?
  Адмирал не ответил.
  - Или дело в другом? - продолжал Зорг, теперь внимательно следя за реакцией друга на свои слова. - Например, в ценности курсанта Рейн?
  - И? - Даррек приподнял бровь, - Слушай, никто достижения курсанта Рейн не принижает. Мы, как бы там ни было, находимся на территории Земного Союза. И я не отметаю возможность её продвижения по служебной лестнице. Но... Она всё же девушка. Даже землянкам свойственно со временем задумываться о будущем... о семье... детях, в конце концов.
  - Ага! Вот это по курсанту Рейн особенно заметно. - Расплылся в оскале Зорг, который видел обсуждаемую гораздо чаще, нежели мужчина напротив.
  - К чему этот разговор?
  - Всё же такая ценность! - сам себе кивнув, сделал вывод капитан Зорг.
  - Тха, - джану всё же удалось разозлить адмирала, - А тебе заняться нечем? Насколько я помню, у тебя сейчас ознакомительная лекция у группы, интересующей тебя особы.
  Джан ещё шире улыбнулся. Какие, однако, эмоции у непробиваемого адмирала! Значит, он прав. Рейн ценна для леорийца. И он даже догадывается о причинах. Только вот несколько иных, нежели те, о которых думает его друг.
  -Действительно! Пойду! Попугаю будущую элиту. - Поднялся с места.
  - Вот и иди! - бросил в спину Зорга Даррек.
  - Да иду я, иду! Надеюсь, хоть сегодня понаблюдаю обмороки, - проронил джан, уже закрывая за собой дверь.
  
  ***
  
  Сегодня был обычный день. Все экзамены по теоретическим дисциплинам остались позади и курсантов ещё больше загрузили практическими занятиями.
  Исключением стала лекция, на которую приказали явиться в обязательном порядке. Так ведь курсанты никогда и не позволяли себе прогулы. Но что-то в тоне Куратора Ла Дин заставило Камиллу напрячься. Предчувствие обещало: младшим офицерам предстояло узнать гораздо больше информации, нежели руководство Академии ранее доводило до ушей своих подопечных.
  В аудитории все терпеливо ожидали Куратора Ла Дина, который уже запаздывал. Камилла, подперев рукой щёку, лениво рассматривала сидящего сбоку через два стола Тихонова. Поведение парня в последнее время девушку стало напрягать. Вроде землянин за эти циклы не сильно поменял отношение к Камилле, но почему-то именно сейчас ей были непонятны мотивы такого отношение к её персоне. Может у Джо спросить? Камилла предавалась размышлениям ровно до того момента, пока в аудиторию, вместо ожидаемого леорийца, не вошел Куратор Зорг.
  Пройдя к столу, повернулся лицом к аудитории.
  - Ну, что, салаги! - вопреки насмешливому обращению голос и лицо Куратора оставались холодными и отстранёнными. Именно таким курсанты Академии привыкли видеть джана на всех занятиях. - Приложите ладони к панели для подтверждения вашего согласия о неразглашении сведений, которые вы услышите.
  В глазах младших офицеров промелькнуло понимание. Не задавая вопросов и не ставя под сомнение требование Куратора, они приложили ладони к панелям на своих рабочих столах, позволяя системе считать их антропометрические данные.
  Подождав подтверждение, Зорг продолжил:
  - Итак, напоминаю! Всё, что вы сейчас услышите, закрытая информация. Начнем с основ.
  И вновь пристальный оценивающий взгляд синих глаз.
  - Как вы уже знаете, наш предполагаемый противник - это Сектор Джаншу, соседствующий с галактикой 'Спираль', которую вы считаете своим домом. Другим соседом Сектора является галактика 'Джано'. На её просторах проживает раса, к коей отношусь и я.
  Мужчина прошёлся вдоль первых рядов, вслед ему поворачивались головы любознательных курсантов.
  - Это общеизвестные факты. Теперь поговорим о главном. Как вы можете догадаться из названия, расы джанов и джаншу имеют общие генетические корни. Думаю, не стоит объяснять, почему информацию о вашем потенциальном противнике озвучиваю именно я? - вопросительно приподнятая бровь была единственным проявлением эмоции на синекожем лице Куратора.
  - Нет, сэр! - слаженный хор голосов послужил ему ответом.
  - Итак, - Зорг продолжил, - в целом ситуация о конфликте между двумя государственными образованиями вам известна. Давайте тогда перейдём непосредственно к тем вопросам, ради которых я здесь и нахожусь. Первое, что вам необходимо знать: кто такие Джаншу. Раса Джаншу зародилась, как побочная ветвь моей расы. Их территория носит название Сектор, так как этот участок космоса относится к галактике 'Джано'. Раскол произошёл чуть более 30 тысячи циклов тому назад. С этого момента развитие государственного и социального уклада двух рас пошли совершенно разными путями. Средний жизненный возраст представителя расы джаншу, как и у землян, 150-180 циклов. Обратите внимание на экран!
  Все затаили дыхание в предвкушении, когда капитан Зорг подошел к своему столу и активировал файл.
  - Внешний вид джаншу! - На экране появился образ ящероподобного человека. - Так моя раса выглядела в далеком прошлом.
  Джаншу на экране был ростом более двух метров. Это выше любого представителя рас, представленных сейчас в аудитории. Тело, покрытое самыми настоящими чешуйками, было массивнее, нежели у генетических собратьев. Бугрящиеся мышцы рук и ног, которые было бы правильнее назвать лапами. На кончиках пальцев с ярко выраженными суставами, курсанты отметили вместо ногтей самые настоящие изогнутые когти.
  Морда, отдалённо напоминала строение лицевой части черепа выходцев галактики 'Спираль'. Она имела чуть вытянутую вперед челюсть и более широкий приплюснутый нос. И так же сплошь была покрыта мелкими чешуйками. Выпуклые роговые дуги вместо бровей. Лобовой выступ, над которым начинался волосяной покров, напоминающий жесткую проволоку. Короткая шевелюра на затылке плавно переходила на массивную толстую шею.
  С джанами внешняя схожесть заключалась ещё в наличии хвоста. Но у джаншу он был не такой тонкий и гибкий. Являясь продолжением позвоночника, хвост имел более развитые мышцы у основания и сужался к полу.
  В аудитории, вопреки ожиданиям Куратора, воцарилась звенящая тишина. Курсанты даже не пошевелились.
  Только пальцы младшего лейтенанта Рейн впились в край стола. Голубые глаза смотрели на экран, но перед взором землянки проносились иные картинки. Картинки далекого прошлого.
  В висках резко заломило. Дышать стало трудно. Камилла почувствовала, как щиты помимо её воли стали расползаться, обнажая мысли и эмоции.
  Сделав над собой неимоверное усилие, стянула их обратно. Постаралась задвинуть воспоминания вглубь сознания и сконцентрироваться на преподаваемом материале. Дальнейшие слова Куратора Зорга доносились до девушки, как сквозь плотную завесу.
   - В отличие от моего народа, джаншу остановились в своем физиологическом развитии. Представители этой расы агрессивны, безэмоциональны. Нельзя сказать, что они совсем не испытывают эмоций, но для них проявление чувств равнозначно проявлению слабости. Очень хитры. Плотоядны. Физически сильны. У представителей этой расы ярко выражен нюх.
  Далее по общим физиологическим признакам. Болевые точки у джаншу находятся за ушными отростками, на ступнях ног и у основания черепа. Более точное взаимодействие при ближнем бое мы с вами будем рассматривать на тренировках. Политический строй расы - авторитарная власть у Главы Клана, он же - Повелитель. Избирается Глава Клана на Выборных боях. По принципу: кто сильнее, тот и правит. Участвовать в этих боях может каждый. Проходят поэтапно, после смерти предыдущего Главы. Можно сказать, что в Секторе существует только один клан. Так же широко практикуется рабство, как своих соотечественников, так и захваченных представителей иных рас.
  При последних словах лектора у слушателей перехватило дыхание. Куратор сделал паузу, давая курсантам освоить эту новость:
  - Военный строй напоминает ваш, за небольшим исключением. У них нет лейтенантов. Вся военная иерархия начинается с капитанов. Остальной младший состав, только обслуживающий персонал. Зачастую это рабы. Особенно, если они с захваченных военных кораблей. Личное вооружение офицеров джаншу мы будем рассматривать на отдельном занятии. Вы обязательно должны научиться им пользоваться. Так же рассмотрим и вооружение космических кораблей.
  Далее... при прямом контакте с представителем этой расы, вам нужно четко контролировать свои эмоции. Проявление таковых будет позиционировать вас, как слабого соперника. Вы должны оставаться совершенно безучастными. Это залог того, что вас не расстреляют на месте. На сегодня всё. Вопросы?
  В ответ только тишина.
  Курсанты все, как один, поднялись со своих мест и склонили головы в знак признательности. Каждый из них понимал всю важность предоставленных сведений.
  
  ***
  
  Камилла старалась ни на кого не смотреть. Сначала быстрым шагом, а затем и стремительным бегом она торопилась, как можно быстрее добраться до тренировочного зала псиоников. Курсанты, что попадались на пути, провожали её недоуменными взглядами. Быстрее. Не отвлекаться. Сконцентрироваться. Она сможет. Она удержит.
  
  Сразу же после завершения лекции, Камилла просто вылетела из учебной аудитории, почувствовав, что щиты вот-вот слетят. Она спешила, как можно скорее попасть туда, где её никто не потревожит. Сейчас землянке жизненно необходимо сбросить напряжение, сводящее судорогой всё тело. Единственное место, пришедшее ей в голову - тренировочный зал псиоников. В этот час, насколько она знала, тренировок не было.
  Главное, не сорваться. Не раскрыться.
  Уже в зале, первое, что сделала - поспешила к установке с системой управления. Пальцы быстро пробежались по символам на панели.
  Установить параметры. Определить виртуального врага. Взгляд на список предлагаемых. Миг удивления. Кураторы включили джаншу, как один из объектов.
  Не отвлекаться. Выбрала джаншу - так даже лучше. Запустить программу. Ступить в тренировочное поле. Активировать защиту, чтобы ни у кого не было возможности вмешаться в поединок. Только визуальное наблюдение за границей защитного круга.
  Вот теперь можно ослабить контроль и приопустить щиты, позволяя энергии окутать девичью фигурку, но не давая возможности эмоциям захлестнуть сознание.
  Эмоции, вызванные воспоминаниями, не должны взять контроль над разумом. Всё так, как учил Мастер Кай.
  Девушка привычно прислушалась к энергетической оболочке. Всё в порядке. Попробовала простейшие движения, пси-энергия послушно отозвалась. Всё это заняло долю секунды.
  'Начали!' - звучит голосовая команда программе.
  Вокруг маленькой фигурки землянки возникли массивные роботы-имитаторы. Вот теперь потанцуем. Камилла ринулась в атаку.
  Только бы не сорваться!
  Удар в солнечное сплетение одного. Рука не успела коснуться тела, а противник уже влетает в стенку защитного поля.
  Не думать. Удержать контроль.
  Разворот. Поднырнуть. Блок и противник не может коснуться девичьего тела.
  Только продержаться!
  Удар. Отступить. Блок. Провести приём.
  Нельзя позволить воспоминаниям прорваться на поверхность сознания. Они сейчас не нужны.
  Камилла била, отступала, прогибалась, наносила новые удары. Она не хочет вспоминать! Нет!
  Приседала, пропуская ответные. Не вспоминать. Нельзя. Она же сильная.
  Есть только бой. Есть только противник. Только она и они. Те, кто лишил её самого ценного в жизни каждого живого существа.
  Картинки прошлого глубоко в сознании.
  Минута перетекала в минуту. Время шло. В пределах тренировочного поля, не касаясь друг друга, танцевали четыре фигуры.
  Она и её враг, которого Камилла ненавидит всем сердцем. Тот, кто отнял у неё семью. Оставил один на один с огромным миром.
  'Стоп' - звучит команда.
  Вот маленькая фигурка ломаной куклой опускается на пол. Исчезает защита вместе с нападающими.
  
  Камилла обхватила руками голову, не сдержав стон полный муки. Она не выдержала. Не смогла. Не удержала щиты на памяти.
  Воспоминания затопили её сознание. Как тяжело. Нет больше действительности. Нет Академии.
  Картинка из прошлого сменяет картинку. Маленькая Камилла опять на борту лайнера 'Созвездие'.
  Вот они с мамой зашли в каюту. Маленькая девочка радостно всё осматривает. Заразительно смеётся.
  Вот они гуляют по верхней палубе. Мама... такая красивая... в легком платье ведёт её за руку.
  Вот отец подхватывает её в коридоре и несёт на руках.
  - Пойдём, цветочек! Я покажу, где твой папа работает. - слышит она такой знакомый голос отца. И она крепко обнимает его за шею, утыкаясь носом в плечо. Такой родной запах.
  Вот Камилла играет с мамой в прятки в зоне отдыха. Она решила обхитрить родительницу и спрятаться в коридоре. Девочка днём ранее видела там удобную нишу. Незаметно проскользнув, Камилла присела за большой цветок. Теперь мама её не найдет. Она молодец. Маленькая землянка довольно рассмеялась. Услышав шаги в коридоре, затаила дыхание. Но, это не мама. Она слышит голоса, в одном узнавая голос отца:
  -Здесь безопасно. Никто ничего не заподозрит! - обратился отец к не видимому девочке собеседнику,- Вы принесли то, что обещали?
  - Да, на этом хране всё, что вас интересует. Достать эти сведения было намного сложнее, чем в прошлые разы. Придётся повысить плату.
  - Я переведу на последний счёт сумму в два раза больше, если будете и дальше поставлять данные.
  - Боюсь, теперь это трудно будет сделать. Мой хозяин что-то заподозрил. Я и так сильно рисковал, пересекая границу.
  - Не волнуйтесь, - отвечает её отец, - Ещё полцикла и мы вас вытащим. Постарайтесь снять с себя подозрения. Продержитесь!!!
  Голоса, как и шаги, затихали по мере их удаления от места, где спряталась Камилла. Когда выбралась из своего убежища, в коридоре уже никого не было.
  Вот они с мамой в ресторане. Девочка с наслаждением поглощает мороженное. Она никогда его не пробовала.
  Новая картинка. Они в своей каюте готовятся ко сну, когда пол под ногами вздрогнул.
  Вот мама бежит куда-то по коридорам, крепко прижимая её к своей груди. Вокруг бегут какие-то люди. Звучат встревоженные крики. Кто-то причитает. Камилла поворачивает голову и в боковом коридоре видит чудовище, похожее на большую ящерицу, которая вытаскивает из кают пассажиров.
  Вот отец подхватывает её. Одной рукой прижимает к своему сильному телу, другой тянет маму за руку. Она чувствует, как быстро и сильно бьётся сердце отца.
  'Скорее, к челноку!' - слышит девочка.
  Вот Мила уже смотрит на экране визора напротив её сидения, куда отец усадил девочку, предварительно пристегнув своё сокровище. Там огромный лайнер, который окружили маленькие забавные кораблики. Камилла широко распахивает голубые глаза в восхищении. Красивый космос. Всё трясётся, ходит ходуном. А она не понимает, что происходит.
  Над ней склоняется отец. Она так отчётливо видит его встревоженное лицо. И маму... в небесных глазах которой застыла обречённость.
  - Цветочек, не бойся. Посмотри на меня. - просит папа, - Смотри мне в глаза. Слушай мой голос. Всё хорошо. Всё спокойно. Ты слышишь только меня. Запоминай, родная. Ты сможешь....
  Что-то мелькает перед глазами маленькой напуганной девочки.
  - Молодец. Сохрани это. Мы любим тебя, цветочек. Помни это. - последнее, что услышала Камилла.
  А дальше сильная головная боль и темнота.
  Камилла не выдержала, когда сознание затопило понимание.
  Свернулась калачиком на пружинистом покрытии тренировочного круга.
  Осознание накатившего одиночества впилось острыми иглами в голову. Ввинчивалась в мозг боль потери. Не давала вздохнуть обида на несправедливость, что забрала у неё родных. Душу разрывало чувство потери.
  У девушки не осталось сил. Слёзы сами потекли из глаз.
  Все щиты рухнули, выпуская на волю тугой клубок эмоций.
  - Ма-а-а-ма-а-а...!!! - вырывается из перехваченного горла крик боли и отчаяния и подхваченный эхом отражается от стен и потолка усиленный в разы.
  
  ***
  
  Даррек уже закончил работу с документацией по распределению курсантов на практику, когда прозвучал входящий сигнал по внутренней связи и на экране головизора возникло лицо начальника Службы Безопасности Академии.
  - Лер, у нас сигнал о несанкционированном вторжении в учебной зоне: тренировочный зал псиоников.
  - Так разберитесь. - холодно отозвался адмирал, ещё испытывая раздражение от непростого разговора с капитаном Зоргом.
  - Лер..., - замялся собеседник, ещё больше вызвав недовольство адмирала, - по данным видео там курсантка... Может...
  - И в чём проблема? - прорезалось раздражение в голосе второго наследника Империи Леория.
  - Лер адмирал, - офицер подобрался и заговорил более уверенно, - Там эмоциональный фон зашкаливает. Мы не можем пробиться. На весь сектор фонит болью.
  Нехорошее предчувствие толкнулось в груди леорийца. Отстранённо выслушивая пояснения Начальника СБ, он автоматически уже набирал код доступа к видеофайлам.
  - У нас нет сотрудников со щитами такой мощности. - продолжал говорить мужчина с экрана, - Группу реагирования просто оглушает на расстоянии трёхсот метров до объекта.
  Адмирал уже не слушал его, поражённо застыв в кресле. На экране, транслировался злополучный зал псиоников. А там, на полу, свернувшись в позе эмбриона и обхватив голову руками, лежала хрупкая фигурка.
  Внутри у Даррека всё похолодело. Одного взгляда оказалось достаточно, чтобы узнать курсанта.
  Сердце ускорило свой ритм, грозя переломить грудную клетку. Пальцы сами набрали код связи по кому:
  - Мастер Кай, - в голосе адмирала проскользнули еле ощутимые панические нотки, - В учебном секторе... зал псиоников... курсант Рейн. Визуально человеческая истерика, все щиты открыты, код опасности 01.
  - Понятно! - только и произнёс собеседник, прерывая связь.
  - Спасибо, капитан! - поблагодарил Даррек начальника СБ. - Всё под контролем. Я разберусь.
  И не дожидаясь окончания связи, бросился на выход. Спеша в учебный отсек, Даррек чувствовал, как тревога всё больше сжимает в своих объятиях. Хотелось броситься со всех ног. Пальцы нетерпеливо отстукивали по панели лифта, пока тот уносил его на нижние ярусы.
  
  Уже приближаясь к месту событий, он автоматически отметил уменьшение радиуса ментального воздействия.
  Не дожидаясь пока полностью отъедет дверь в зал, протиснулся в щель. И застыл, едва переступив порог.
  Картина, которая открылась перед его глазами, заставила сердце пропустить удар. Тревога уже безжалостными укусами впилась в сознание непробиваемого адмирала.
  На полу посреди зала сидел Мастер Кай и держал на коленях Камиллу, свернувшуюся в комочек и прижавшую тонкие руки к своей груди. Мастер укачивал её, как маленького ребёнка. Вокруг кругами расходились волны сильной эмоциональной атаки.
  До Даррека донеслось тихое бормотание:
  - Ну же, малышка, тише! Успокойся... Всё хорошо..., - не уставал повторять пожилой леориец, стараясь удержать бурлящие вокруг потоки пси-энергии, - Всё в порядке. Не надо, милая... Уже всё закончилось.
  Заметив замершего в дверях адмирала, крикнул уже ему:
  - Осторожно, не подходи! Слишком сильный фон. Даже ты не выдержишь!!!
  Даррек и не сомневался в этом. Он видел, как незаметно Мастер берёт под контроль пси-энергию землянки. Если, кто и сможет помочь девочке, то только он. Как всё-таки прав был Мастер Кай, оставаясь на базе и контролируя Камиллу. Трудно представить, что сам Даррек делал бы в такой ситуации.
  Между тем псионик продолжал уговаривать девочку, укачивая в своих объятиях:
  - Давай, родная! Сосредоточься! Закрой щит. Ты сильная, ты сможешь. Сконцентрируйся! Закрывай эмоции, а то нам с Томашем уже больно, - упрашивал он.
  Даррек не мог отвести взгляда от курсанта Рейн. Но сейчас он видел перед собой маленькую землянку с голубыми омутами глаз и смешно заплетенными косичками. Ту, что попала к нему на корлер много циклов тому назад.
  Тем временем Камилле удалось с помощью Мастера Кая немного усмирить свои эмоции.
  - Давай! Молодец! - похвалил леориец свою пациентку, - Ещё немного. Умница!!!
  Даррек отметил, что Камилла уже не плакала. Уткнувшись лицом в грудь Мастера Кая, она тяжело и отрывисто дышала, стараясь справиться со своими эмоциями.
  - Вот и хорошо. Вот и молодец!!! - повторял уверенный голос Мастера.
  Только, когда эмоциональный фон в зале стабилизировался, Даррек осторожными шагами, плавно перетекающими один в другой, рискнул подойти ближе. Присев рядом с Мастером на корточки, тихо спросил:
  - Ну, что скажете?
  - Плохо дело! - так же тихо ответил тот и покачал головой. - С памяти Камиллы спали все щиты, и это спровоцировало неконтролируемый выброс эмоций.
  Даррек перевёл взгляд на девушку. Та, будто почувствовав это, подняла голову. Сейчас она выглядела такой маленькой и беззащитной. Такой курсанта Рейн адмирал никогда не видел. На протяжении последних десяти циклов перед ним всегда была сильная, упорная, несломленная личность. И вот теперь он смотрел в заплаканные, припухшие глаза, в которых застыла боль, и не знал, что сказать. Какие слова найти? Как успокоить? На душе в этот момент было так тяжело, что сильному духом мужчине самому хотелось куда-нибудь спрятаться.
  - Что предлагаете, Мастер? - он с трудом оторвал взгляд от девушки.
  - Нужны усиленные тренировки, но это обсудим позже. Для вас, Лорд, у Камиллы есть важные сведения.
  Даррек непонимающе смотрел на псионика.
  Мастер, проигнорировав невысказанный вопрос в черных глазах, обратился к девушке, застывшей на его коленях в неудобной позе:
  - Рассказать сможешь, милая?
  Но Камилла отрицательно качнула головой.
  - Томаш, придется передавать данные напрямую. Выдержишь?
  Когда тот утвердительно кивнул, Мастер попросил Камиллу:
  - Малышка, постарайся сосредоточиться. Нам нужна твоя помощь. Закрой эмоции. Постарайся удержать на них щит.
  Девушка сосредоточилась, было видно, что построение щитов дается ей с большим трудом.
  -Вот и умница. Теперь расслабь тело.
  Когда Камилла обмякла в его руках, продолжил:
  - Смотри в глаза адмиралу. Не бойся, если что, я рядом. Теперь опусти щиты с памяти. Аккуратно. Не торопись. Отлично. Не отрывай взгляд от глаз адмирала и мысленно повтори всё, что ты вспомнила.
  Мастер бросил оценивающий взгляд на Даррека, последнюю фразу адресуя уже ему.
  - Я подстрахую, если что-то пойдёт не так.
  Адмирал согласно кивнул.
  Когда в его сознание хлынул поток чужих воспоминаний, он покачнулся, с трудом удержав зрительный контакт с голубыми омутами. Тело оцепенело.
  Через несколько минут всё было закончено. С трудом наведя порядок в своих мыслях, Даррек собрал всю свою силу воли и хрипло проговорил:
  - Мастер, отведите Камиллу в медотсек к доктору Клайсу.
  - Хорошо. Пойдём, малышка. Пойдём! - встал сам и помог девушке.
  
  Бездумно глядя на закрывающуюся дверь, Томаш Даррек Ла Рон медленно опустился на пол. За всю свою долгую жизнь, ему никогда не доводилось испытывать столь сильных эмоций. С раннего детства он был уравновешенным ребёнком, насколько это было возможно для его расы и возраста. Когда подрос, стал одним из сильнейших псиоников в Империи. И вот сейчас на него обрушился на столько мощный поток сильнейших эмоций, что он с величайшим трудом удержал собственные щиты.
  Как бы Камилла ни старалась, ей не удалось в полной мере закрыться. На долю адмирала выпала большая часть её переживаний. И пусть это были чужие эмоции, но Даррек был ими подавлен.
  Бедный ребенок, ей пришлось столько пережить. Как только выдержала детская психика? Как она справится с этим в дальнейшем? Не сломается ли? Даррек не знал ответов. Но если бы он мог, то забрал бы половину той боли, что плескалась в глазах его голубоглазого найдёныша. Лишь бы девочке стало легче.
  Он ещё долго сидел без движения, полностью уйдя в свои мысли и ощущения. Абсолютно дезориентированный и подавленный.
  О важности сведений, которые увидел в воспоминаниях Камиллы, он подумает завтра. Сегодня ему никого не хотелось видеть, слышать, чувствовать.
  Больше никто в этот день, не смотря на ажиотаж, связанный с предстоящей практикой курсантов на дредноуте 'Грозном', так и не увидел командора.
  
  ***
  
  База бурлила предвкушением. Курсанты младших курсов с завистью смотрели на своих старших товарищей, которым уже через две недели предстояло отправиться на практику. Да не куда-нибудь, а на границу. Почти, на другой край галактики 'Спираль'.
  Выпускники, же уже в звании младших офицеров элитного подразделения космического флота Земного Союза, снисходительно посматривали на своих младших коллег, но загадочно молчали.
  Хотя ни для кого не было секретом, что практически каждый день, помимо тренировок на тренажёрах различных модификаций, экоры с десятками истребителей на борту отправлялись в соседнюю звездную систему. Именно там завтрашние выпускники отрабатывали стрельбы из всех видов вооружения на борту, используя вместо противника астероиды, которые в необозримом космосе дрейфовали в несметном количестве.
  У младшего лейтенанта Рейн была несколько иная программа занятий. После злополучной лекции и последующего эмоционального срыва, девушке пришлось провести два дня под неусыпным надзором доктора Клайса и Мастера Кая.
  Мастер постепенно приводил эмоциональный фон Камиллы в относительную норму, помогая восстановить щиты.
  А доктор Клайс, по большей части, занимался тем, что чуть ли не каждый час снимал с девушки показатели, не уставая бубнить себе под нос: 'Я так и знал. Так и знал. Можно это тоже использовать. Поразительная идентичность'.
  Что там знал доктор, Камилла могла только догадываться, но иногда её начинало раздражать такое пристальное внимание со стороны внешне безобидного доктора. Вернее, пугали выводы, которые невольно возникали при взгляде на старого знакомого. Но озвучивать их Камилла не решалась. Да и не до этого ей было.
  Как сообщил ей Мастер, уровень контроля за своей пси-энергией у неё упал до уровня, на котором она управляла ею несколько месяцев тому назад. Рейн подозревала, что он ещё бережёт её самооценку, специально смягчая негативные последствия.
  Самой девушке казалось, что её отбросило на несколько циклов, что совершенно не радовало в преддверии предстоящей практики. Поэтому, как только доктор Клайс дал добро, Камилла с Мастером Каем переместили свои занятия в тренировочный зал. И началась изнурительная работа над собой.
  На каждой тренировке ей пришлось усиленно практиковаться в работе не только по удержанию щитов, но и по управлению энергией. Для этого, помимо тренажеров, были задействованы спарринги лично с Мастером Каем.
  Наконец-то исполнилось желание встретиться в этом зале с живым противником. Тем более, что о таком тренере можно было только мечтать. Мастер учил девушку тем тонкостям управления энергией, какими владел сам и каким учил представителей императорского рода леорийцев. Но об этом он проговорился Камилле совершенно случайно.
  Конечно, ей было ещё очень далеко до уровня Мастера, но она старалась. С каждым днём время тренировок увеличивались. Камилла уставала неимоверно. Нередко падала от усталости прямо посреди боя с леорийцем. Но после каждого окрика 'Вставай!' только крепче стискивала зубы и поднималась, потому что у младшего лейтенанта Рейн появилась новая цель.
  Если раньше маленькая девочка мечтала о космосе и стремилась быть лучшим капитаном во флоте, то сейчас на передний план выступила жажда мести. Ненависть и озлобленность поднимались из глубины души, стоило только подумать о родителях.
  Теперь Камилла знала, кто её враг. Знала, кто повинен в смерти родных. Только вот всеми силами старалась скрыть это от своего учителя, прекрасно сознавая, что леориец не поймёт. Зато все свои эмоции она могла выплеснуть на роботах-имитаторах, упрямо выбирая в настройках расу джаншу. Эта злоба и возможность её выплеснуть, отчасти поспособствовали быстрому восстановлению способностей девушки. Но, какой ценой!
  После каждой тренировки Камилла представляла собой жалкое зрелище.
  В первые же дни практических занятий Мастер предложил найти ей провожатого. Время было позднее, эмоциональное состояние самой ученицы нестабильное и Мастер Кай попросил позвать того, кому она больше всего доверяет. Камилла, конечно же, вызвала Джошуа. С тех пор он стал её личным телохранителем.
  В первый раз, увидев подругу после индивидуальных тренировок, Джо, не слушая слабых возражений, подхватил и закинул безвольную тушку на своё плечо.
  - Поехали, недоразумение! - усмехнулся тогда парень.
  - Джо, не обязательно тащить меня, я сама дойду.
  - Прости, подруга, но ждать пока ты доплетёшься до каюты, у меня нет времени. Так что, молчи и наслаждайся поездкой! - и, весело насвистывая, зашагал по коридору.
  Только через неделю Мастер Кай, скрепя сердце, разрешил Камилле присоединиться к группе на вылетах. Но это не означало, что девушка бросила свои занятия с Учителем. Тренировки продолжались. Только вот времени катастрофически не хватало, поэтому пришлось вспомнить недалекую юность.
  
  
  Вылет на 'Грозный' был назначен на завтра. А сегодня, после отбоя, Камилла пробиралась затемнёнными коридорами. Вся База уже А3 спала, исключая тех, кто нёс вахту в центре управления.
  Целью девушки был зал псиоников. Не известно, сколько продлится их практика на границе и будет ли на базе дредноута оборудование, которое позволит проводить тренировки без спарринг-партнера. Да и будут ли для этого возможности в условиях реальных боевых вылетов. А ей было необходимо время для закрепления навыков. Ведь Мастер Кай остаётся на базе Академии.
  Вот и крадётся Камилла, как самый злостный нарушитель.
  Не доходя нескольких десятков метров до цели, Камилла набрала на коме Тима и шёпотом предупредила:
  - Я на месте. Вырубай систему слежения.
  - Мил, ты уверена, что не нужно наше присутствие? - поинтересовался друг, - Мы бы с Джо тебя подстраховали.
  - Нет, ребята, не надо. Не хочу вас подставлять, если меня здесь застукают.
  - Ну, удачи тебе! - пожелал собеседник.
  - До связи! Как закончу тренировку, наберу. Подчистишь записи.
  Активировав открытие двери, уверенно вошла внутрь, но через пару шагов поражённо замерла.
  Она не одна такая умная, кто решил позаниматься в столь поздний час. Тренажёр был занят. В активированном поле установки мелькал мужской силуэт. Догадаться о том, что это леориец, большого ума не надо. Кроме них, да Камиллы больше ни у кого не было кода доступа. Она уже хотела незаметно отступить назад к двери. Однако происходящее за чертой безопасного контура заставило замереть на месте с открытым от удивления ртом.
  Мужчина так красиво вёл свой бой, где противниками выступили пять джаншу, что Камилла не смогла оторвать взгляд. Даже неосознанно шагнула поближе.
  Зрелище, на её взгляд, было потрясающее. Она ещё ни разу не встречалась с такой совершенной техникой. Плавность, грациозность движений. Ни одного лишнего жеста. Сильные удары. Выверенные приёмы. Быстрые атаки. Девушка ловила каждое движение леорийца.
  Когда первое восхищение боем прошло, Камилла присмотрелась к фигуре этого непревзойдённого, по её мнению, мастера бесконтактного боя. Боец был обнажён по пояс. На ногах узкие брюки, заправленные в высокие сапоги. Высокого роста. Камилла с трудом достанет ему до плеча. Широкие плечи, сильные руки. На груди и спине при движении перекатывались сильные мышцы. Длинные, стройные, хоть и скрытые брюками ноги.
  У девушки перехватило дыхание. Это было совершенное тело. Конечно, её мальчики тоже хороши собой, но они не шли ни в какое сравнение с этим образцом мужественности. Камилла перевела взгляд выше. Черные, блестящие, разлетевшиеся в порыве боя, волосы спускались чуть ниже плеч.
  Леориец был в постоянном движении и в полумраке зала невозможно было разглядеть его лицо. Зато Камилла рассмотрела маленькую капельку пота, что пробежала от виска по щеке и упала на грудь. Проводив её путь зачарованным взглядом, девушка шумно втянула в себя воздух. Сердечко сжалось. По всему телу пробежалась волна жара. Мысли в спешном порядке разбежались в разные стороны.
  Камилла уже сама не знала, что ей нравится больше: сам леориец или его техника боя.
  На какое-то мгновение боец замер на одном месте, а затем продолжил свой смертельный танец. Но и этого мгновения хватило, чтобы рассмотреть его лицо.
  Девушка в ужасе попятилась спиной к двери, кляня всё на свете.
  Лучше бы она пошла и сразу застрелилась. Или Куратору Зоргу поручила бы такое ответственное дело. Нет, это место определённо, какое-то заколдованное. Ну, что за рок? Почему, как попасть в переделку, так она в первых рядах? Сходила, потренировалась. Ещё и щиты умудрилась открыть. Осталось надеяться, что ОН в пылу сражения не заметил её.
  Выскочив из зала так, будто за ней гналась стая сорхов, Камилла, не особо разбирая дороги, кинулась прочь от злополучного зала.
  Уже на бегу пыталась проанализировать свое состояние. И выводы ей не нравились. Ну, она же не маленькая и жила все эти циклы с медиком в одной комнате. А уж наслушавшись от Лики всяческих рассказов про интимную сторону жизни, легко сделать вывод. С непонятным смущением она осознала, что всё, произошедшее сейчас с её организмом в зале, вызвано всплеском гормонального фона. Так, кажется, говорила Лика? Да! Это всего лишь гормоны. И только. Ужас накатил, стоило только вспомнить, на кого девичий организм так среагировал.
  О, сорх! Как же так? Ведь это не может быть правдой! Просто не может!
  Ну, что за идиотка! И как её так угораздило-то?
  Камилла не заметила, как поднялась на лифте. Выскочив из него, тормознула на развилке.
  Секунда ушла на принятие решения. Набрала код на коме:
  - Что, уже? - откликнулись на том конце связи.
  Глубоко вздохнув со стоном произнесла:
  - Тим, родной!!! У меня проблема. Можно я к вам сейчас забегу?
  - Конечно! Ждём.
  
  Почувствовав, что девушка покинула зал, адмирал Даррек остановил программу. Вытерев мокрое лицо салфеткой и выкинув её в утилизатор, он широко усмехнулся. Открытая, чуть ироничная улыбка озарила его лицо. В чёрных глазах заплясали смешинки.
  - Что ж вы, младший лейтенант Рейн, не держите свои щиты? - спросил он несуществующего собеседника, подняв глаза к потолку.
  Сам адмирал открыл щиты полностью ещё в начале тренировки. Это уже была привычка, выработанная долгими циклами. Так проще держать окружающее пространство под контролем. О том, что нечаянной нарушительницей его уединения стала Камилла, догадаться было не трудно, особенно учитывая прошлые 'заслуги' неугомонной четвёрки друзей.
  Но вот встретить её именно сегодня он не ожидал. И в запале боя не сразу заметил постороннего в зале. Но не почувствовать, пришедшее со стороны, неприкрытое восхищение его техникой, было просто невозможно. Чужие эмоции ветерком удовлетворения прошлись по его самолюбию. Было ещё что-то в эмоциях девушки, что царапнуло на грани восприятия, но проскользнуло так молниеносно, что Томаш тут же забыл, не придав этому большого значения.
  Не думал адмирал Даррек повстречать девушку в столь неурочный час. Ему, как никому другому, были известны последние события в жизни Камиллы. Не проходило и дня, чтобы он не связался с доктором Клайсом или Мастером Каем и не поинтересовался состоянием младшего лейтенанта Рейн.
  Произошедшее в этом зале пару недель назад заставило задуматься леорийца. В результате анализа своих эмоций, пришёл к выводу, что его тревога за эту землянку имеет под собой вполне твердое обоснование. Вспомнился и тот первый раз, когда он увидел маленькую девочку на борту 'Леи'. Да и слова брата всплыли в памяти. Кайл прав.
  Томаш несёт ответственность за эту девочку. Именно этим и вызван его пристальный интерес к судьбе Камиллы. Но ведь и отцу он не соврал ни единым словом. Он действительно гордится достижениями уже бывшей курсантки. И тысячу раз прав Тха, адмирал Даррек сделает всё возможное, чтобы постараться уберечь Камиллу. К сожалению, не в его власти вмешиваться в жизнь Рейн. Но вот подготовить 'жемчужину', как назвал её Император Леории, к суровым будням ожидаемой войны, в его силах.
  - Значит, потренироваться решила? - продолжил свой монолог Даррек. - Это можно устроить.
  Закончив тренировку и уже покидая зал, он решил попросить Мастера Кая об одолжении.
  
  Глава 8.
  
  4399 цикл Новой космической Эры.
  Граница галактики 'Спираль'. Дредноут 'Грозный'.
  
  ***
  
  Все системы истребителя работали исправно. Камилла ещё раз проверила заряд двигателей, систему защиты, исправность радара. Удовлетворившись результатами, активировала систему запуска. Её Ласточка послушно оторвалась от поверхности шлюзового отсека экора, за коим и был закреплена боевая машина младшего лейтенанта Рейн, и следом за ведущим их десятки покинула недра носителя.
  - Борт. Говорит четвертый. - Доложилась Камилла в открытый эфир, - Системы в норме.
  - Борт четвертому. Принято. - Отозвались в наушниках голосом старшего лейтенанта Алексея Тихонова.
  Именно под его командованием экор, закреплённый теперь за дредноутом 'Грозный' с десяткой истребителей на борту, вышел на первый самостоятельный вылет непосредственно в зону возможного появления врага. Это был далеко не первый вылет на патрулирование границы в рамках прохождения бывшими курсантами Академии практики. Но вот с вражеским кораблем им предстоит встретиться впервые. И не просто встретиться, а получен приказ на уничтожение вражеского борта. По данным разведки, недалеко от космического сектора, в котором находился сейчас экор, проходил курс следования лайнера 'Лиета', принадлежащего гражданской авиации Земного Союза. И именно он являлся целью крейсера противника, что двигался в его направлении со стороны Сектора Джаншу. Основной задачей старшего лейтенанта Тихонова было не допустить захвата врагом гражданского лайнера с несколькими тысячами мирных жителей Земного Союза на борту.
  Зависнув у небольшого скопления астероидов, экор выпустил на волю десять быстроходных истребителей под командованием лейтенанта Кортэ. Десятке Джошуа предстояло перехватить вражеский борт в двух световых часах до объекта. Отойдя на безопасное расстояние от носителя, стайка истребителей готовилась уйти к точке перехвата через подпространство.
  - Первый. Четвертый к прыжку готов. - Доложила Камилла своему командиру десятки.
  - Первый четвертому. Принято.
  Эфир оживился докладами о готовности.
  - Отсчёт через минуту. - Звучит приказ командира. - Всем занять позиции. Сразу после прыжка построение SB 43.
  И добавил специально для девушки.
  - Ну что, Мелкая! С первым боевым вылетом тебя.
  - Сплюнь. - Отозвался пилот Ласточки. - Поздравишь, когда вернёмся.
  
  На экране Ласточки на фоне звёзд бескрайнего космоса мелькали символы параметров работы систем. Глубокий вдох, когда на несколько секунд звезды на экране сливаются в сплошные линии.
  Выйдя на точке, первое, что увидела Камилла - это корабль Джаншу, шедшего параллельным курсом. Чуть меньше крейсеров, находящихся на вооружении Земного союза, с ломаными контурами и слабой подсветкой корпуса, что давали системы его защиты, он сразу бросался в глаза. Такой ни с кем не перепутаешь - усмехнулась Камилла, уже переключая защиту собственной Ласточки, не позволяя врагам увидеть себя.
  Следуя отработанной схеме, десятка истребителей перестроилась.
  - Сектор чист. - Звучит в наушниках голос командир. - Окружаем. Всем повышенное внимание.
  Оставаясь невидимыми визуально и для радаров противника, десятке истребителей понадобилось минута, чтобы приблизится к крейсеру Джаншу. На фоне огромного корабля они действительно казались маленькими юркими пернатыми. Три боевые машины устремились к верхней палубе, две наметились на брюхо. У остальных была задача вывести из строя боковые орудия гиганта.
  - Огонь! - Звучит новый приказ.
  И от каждого истребителя практически синхронно, разрезая черноту космоса, вырывается синеватый луч протонного заряда, поражая свою цель.
  Один залп. И истребители, выстрелив на вираже, вновь отдаляются от цели. Но теперь на хвосте десятки появляются перехватчики крейсера, что отделились от своего носителя. С момента первого выстрела истребители лишились своей невидимости и теперь были хорошо видны на радарах противника. Использование боевого оружия забирало слишком много энергии, но потеря невидимости была оправдана. Десятка получала возможность использования полного перечня вооружения на своих боевых машинах. Хоть особого урона корабль врага не получил, команде Джошуа удалось вывести из строя основное орудие крейсера. Сейчас опасности для истребителей носитель перехватчиков не представлял. Впереди был локальный бой, целью которого были те самые малые боевые корабли с пилотами джаншу за штурвалом.
  Вокруг, лишённого возможности вступить в бой, крейсера на невероятной скорости носились три десятка боевых машин. Несмотря на превосходящие силы противника, команда лейтенанта Кортэ работала слаженно. Не зря они столько времени проводили на тренировочных вылетах.
  'Мерзкие ящерицы,' - проносится в мыслях Камиллы, когда она уводит свою Ласточку от лобового столкновения с перехватчиком противника.
  Крупнее своих собратьев, эти малые боевые машины, несмотря на плоскую окружную форму, были менее поворотливы, нежели истребители землян. Зрелище, где вокруг крейсера с молчавшими орудиями и между перехватчиками, не уступающих в скорости, носились еле заметные на фоне чёрного космоса представители новейших разработок кораблестроения Земного Союза, можно было назвать увлекательным. Только вот у пилотов не было времени оценить всю красоту сражения.
  - Работаем. - Звучит в эфире приказ командира.
  Десятка истребителей разделяется на условные сектора.
  - Эх, повеселимся! - слышат все голос Дарка.
  - Шестой не отвлекайся. - Тут же одёрнул его Джошуа. - Седьмой у тебя на хвосте двое.
  - Вижу. - Откликается Ник.
  Его машина заходит на вираж прямо перед своим собратом, открывая тому цель в виде своего преследователя.
  - Забирай его, второй!
  - Есть. - Рапортует Дан, как только луч его орудий достигает противника.
  - Третий, в твоём секторе чисто. Помоги восьмому.
  - Есть, командир. - Обозначенный пилот резко развернул свою машину и по широкой дуге перемахнул через крейсер, оказываясь на противоположной стороне.
  - Два в минус, - радуется седьмой, уничтожив одним выстрелом сразу два перехватчика, что на секунду оказались на одной линии огня.
  - О-о-о, это было круто! - похвалил его пятый, уходя от противника в соседнем секторе.
  И как только сам уничтожил ещё одну боевую единицу, удовлетворенно добавил:
  - Готово.
  - Мелкая, - узнать в эфире голос командира было не трудно, - не суйся в сектор B в одиночку. Дан, прикрой.
  - Есть!
  Ласточка Камиллы с тремя перехватчиками на хвосте, выполнив нехитрый, отработанный пирует, скидывает двух преследователей на второго, а сама метким попаданием уничтожает оставшегося, успевая попутно задеть ещё один перехватчик, что попал в прицел пятого.
  - Дай и нам повеселиться! - возмутился Ник, являясь тем самым пятым.
  - Успеешь, - отозвалась Камилла, уходя от нацелившегося на её Ласточку ещё одного джаншу.
  В этот раз её преследователя снял второй.
  - Восьмой. Девятый. Берите на себя сектор А. - прозвучала новая команда.
  - Есть, сэр!
  Два истребителя слаженным дуэтом зажимают три машины противника, отсекая их от носителя. Пара секунд и снова в эфире:
  - Готовы.
  - У меня уже трое! - докладывает в эфире Кирк Ларне.
  - Салага, - весело отзывается Дарк, - на моем счету четверо.
  - Прекратить балаган. - Осадил весельчаков ведущий десятки. - В эфир выходить только по делу.
  - Дан, аккуратнее! - девичий голос ворвался в общий шум эфира, как только Камилла увидела на радаре, что машину второго зажимают три перехватчика.
  - Мелкая, бери красавчика, что на хвосте у Дана. - Приходит на помощь первый. - На мне двое рядом.
  - Есть.
  При раскладе три на три у противника не было шансов уйти от друзей живыми.
  - Готово, командир. - Судя по голосу Дана, он улыбался.
  - Первый. Сектор D чист, - отрапортовал Дарк, уводя машину на помощь своим друзьям в сектор F.
  Когда с перехватчиками было покончено, Джо скомандовал:
  - Всем перейти на схему SW56. Код активации 24678.
  Эфир разрезали восторженные крики пилотов. Ещё бы!!! Им дали добро на использование нового оружия, что предполагает полное уничтожение даже такого несоизмеримого противника, как крейсер, что был у них по курсу. Слаженно выстрелив в обозначенную пространственную точку, пилоты с замиранием проследили, как десять лучей соединились в один, поражая свою цель. 'Вот это мощь!' - Пронеслось сразу в нескольких головах.
  И только командир десятки, лейтенант Джошуа Кортэ, оставив в стороне эмоции, понимал: этот вылет - не только проверка их умений, как пилотов в боевых условиях, но и командование флота решили проверить новое вооружение, установленное на борту каждого истребителя. Смогут ли они без поддержки экора или иного другого корабля более сложной модификации уничтожить заведомо сильного противника. Что ж! Лейтенант может отрапортовать своему начальству, что эксперимент удался и приказ выполнен в полной мере.
  Уходила десятка истребителей таким же слаженным строем, как и по направлению в данный космический сектор, оставляя за собой только расфокусированные частицы, некогда бывшие крейсером Джаншу. Теперь можно было расслабиться. Задача командования выполнена. Первое боевое задание позади.
  
  Сидя в кабине своей Ласточки, Камилла уже автоматически выполняла все действия, связанные с пилотированием. Через пару минут она сойдет на борт экора. А там вскорости они вернутся и на 'Грозный', где продолжится их подготовка к подобным заданиям, закрутит в вихре событий, не давая вчерашним курсантам опомниться. Позади было удачно выполненное задание, но в душе всегда собранной Камиллы бушевали противоречивые эмоции. Последние недели, проведенные на базе дредноуте, были заполнены не только тренировками, девушке не давали покоя мысли. Кто она теперь? К чему ей теперь стремится? Камилла не сомневалась, что она на своем месте и выбор профессии одобрил бы отец. Родной отец. Так ей казалось. Но какими они были, её родители, что погибли? Погибли, спасая её жизнь. Кто виновен в её сиротстве, Камилла теперь знала. Она нашла врага в лице ненавистных джаншу. Именно так - ненавистных. Девушка чувствовала, что в последнее время именно ненависть позволяет ей не скатится в пучину жалости к себе. Камилла искренне верила, что она на своем месте. У неё есть реальная возможность отомстить джаншу за своё сиротство. Как будто само провидение толкало маленькую землянку в Академию. И пусть кураторы не раз им твердили, что эмоции излишне при бое, именно зарождающаяся ненависть помогала Камилле наносить точные удары по перехватчикам. И именно это чувство теперь двигает младшим лейтенантом Рейн в стремлении быть лучшей, быть сильнее, изворотливее.
  Но почему даже уверенность в своем предназначении не избавляют её от ненужных мыслей, стоит очутиться в одиночестве в собственной пустой каюте? Раз за разом они возвращаются к единственному леорийцу и событиям, предшествующим отлету на практику. Навязчивые картинки не дают сосредоточится на выбранной цели и от этого только гаже на душе. Да, она старается не отвлекаться при выполнении заданий. Даже рада, что лелеемая ею ненависть к врагу даёт возможность сосредоточиться в таких вылетах, как сейчас. Только что ей делать, когда нога землянки ступит на борт 'Грозного' и все сомнения и противоречия снова нахлынут. Что ей делать с необъяснимой тягой к тому, к кому она не имеет право испытывать ничего, кроме уважения? Даже совета спросить не у кого. Мальчишки, конечно, поддержат... но... они же мальчишки. Проще всего выбросить безумные фантазии и мечты и оставить только ненависть к своему врагу. Так ведь проще? Но отчего-то не получается. Рвет изнутри спокойствие и невозмутимость, что циклами в курсантах воспитывали их наставники.
  Противоречивые чувства вызвали на лице пилота истребителя с позывными 'четвертый' злую усмешку. Нет больше маленькой землянки с мечтой о космосе в душе. Есть офицер космического флота Рейн, которая поставила перед собой цель: поквитаться с теми, кто отобрал у неё детство в кругу любящих родителей. Для Камиллы жизнь уже никогда не будет прежней.
  
  А на 'Грозном' их уже ждали. Стоило только экору пришвартоваться в ангаре шлюзового отсека одной из тридцати палуб дредноута и занять своё место среди собратьев, как он оказался в центре внимания находящихся в это время здесь офицеров. А было их не мало. Помимо экипажей экоров, состоящих из таких же выпускников Академии, оказавшихся здесь не случайно, в ангаре были многие офицеры космического флота с других кораблей.
  Ни для кого не осталось в секрете, что на базу дредноута после выполнения первого боевого задания вернулась одна из лучших десяток истребителей будущего элитного подразделения космофлота Земного Союза.
  Выходила команда лейтенанта Кортэ под бурные овации, свистки и реплики поздравлений. Пробираться к выходу им пришлось сквозь плотную толпу, где каждый считал своим долгом одобряюще похлопать по плечу всех участников проведённой операции по уничтожению вражеского космического корабля. И если парни с улыбками принимали поздравления и шутили в ответ, Камиллу такая встреча поначалу ошарашила, а следом пришло и чувство дискомфорта. Она оказалась единственной девушкой в этой толпе накаченных представителей галактики 'Спираль'. Младший лейтенант Рейн старалась не отдаляться от командира и на пару шагов, чтобы не оказаться в чьих-либо медвежьих объятиях. Девушке безумно хотелось в эти минуты слиться с толпой и остаться незамеченной. Но не заметить десятку пилотов было невозможно: в противовес встречающим на них были одинаковые защитные комбинезоны. В таких костюмах в толпе не затеряешься. Поэтому и на её долю выпадали похлопывания по плечу. Вот совершенно не радовало девушку такое проявление восхищения. Да и настроения никакого не было. Единственное, на что Камилла была сейчас способна, так это нарисовать на лице слабую улыбку, дабы не обидеть своих коллег, с которыми возможно в дальнейшем ей придётся контактировать по службе.
  Слава космосу, что Джошуа был рядом. Он периодически брал Камиллу за руку, проталкиваясь к новому свободному островку среди возбуждённо переговаривающейся толпы. Несколько раз оглядывался, проверяя, не потерялась ли Камилла. В такие моменты ей доставалась обворожительная улыбка друга. И только в васильковых глазах вспыхивало недоумение, стоило парню увидеть её измученную улыбку.
  Как только эта мука для младшего лейтенанта Рейн закончилась в момент попадания в коридор ведущих к шлюзам, на плечи девушки легла ещё одна рука. И это рука была наглее предыдущих, так как позволила себе вольность приобнять и прижать к мужскому телу обессиленную Камиллу.
  - Ну что? - радостно возвестил Дан, еще крепче прижимая к себе девушку, - Предлагаю это дело отметить. Нас пригласил к себе экипаж капитана Реурдо. Земляне обещали хорошую вечеринку.
  - Я пасс, - Камилла устало провела ладонью по лбу.
  - Мелкая? - возмутился леур, - Ты чего?
  - Нет, правда, - Камилла высвободилась из объятий друга, - Вы идите, а мне еще перед тренировкой отдохнуть надо.
  - Тебя встречать? - привычно отозвался Джошуа, всё больше хмурясь. От него не укрылось напряженность подруги.
  - Нет. Я сама. - Камилла постаралась улыбнуться как можно беззаботнее.
  - Хорошо, - согласно кивнул Кортэ. - Тогда я тебя сейчас провожу до нашего корпуса.
  Подхватил девушку под локоть и подтолкнул в сторону лифтов.
  - Ребят? - Дан остался стоять на месте, с обидой смотря вслед друзьям.
  - Дан, ты иди. - Обернулся Джошуа. - Погуляйте без нас. Хорошо?
  Тот только кивнул.
  До корпуса, где временно расквартировали команду лейтенанта Кортэ согласно правилам военного флота, идти пришлось в тишине. Джошуа, видя подавленное состояние подруги, старался не навязываться. Но парень отчётливо видел, что Камилла в последнее время сама на себя не похожа. В глазах землянки появилась затаённая боль и какая-то обречённая решимость, то чего раньше не было в голубых глазах. И заметил тхаш эти изменения ещё за две недели до вылета на практику. Встречая и провожая Камиллу после тренировок на базе Академии, он не мог не обратить внимание на изменившийся взгляд своей названной сестрёнки. А после того, как Камилла ворвалась к ним накануне вылета, к появившейся скрытой боли добавилась ещё и тоска. Кортэ уже голову сломал, перебирая причины изменившие его Мелкую. Но никак не мог вспомнить ни одной. Была у него, правда, мысль... вернее догадка. Но девушка не раз пресекала разговоры на эту тему, поэтому и сейчас, провожая Камиллу, Джо не решался спросить напрямую. А Камилла просто шла молча. Видно тоже не горела желанием общаться.
  
  Уже в их отсеке, откуда вели двери в индивидуальную каюту каждого члена экипажа экора, Камилла резко повернулась к другу.
  Несмело подняла на него глаза.
  - Джо, - начала она, - а можно я тебя спрошу?
  - Конечно! - парень был готов выдохнуть от облегчения. Ведь Мелкая раньше всегда делилась с ним своими переживаниями. И только в последнее время у неё появились какие-то секреты.
  - Только..., - она замялась и отвела глаза.
  Джошуа не торопил. Только внимательно всматривался в знакомые с детства девичьи черты.
  Наконец, вздохнув, Камилла выпалила:
  - Джо, а я красивая? То есть я... могу... понравиться, как...
  Парень остолбенел. От неожиданности глаза тхаши широко распахнулись.
  - Э-э-э-э, - только и смог из себя выдавить, - Ну... да!
  Камилла, почувствовав неуверенность в интонациях друга, резко вскинула голову и посмотрела на ошарашенное лицо своего командира.
  Видя, как голубые глаза затапливает страх, тот поспешил добавить уже более уверенно.
  - Конечно, красивая!!!
  - Забудь, - выпалила Камилла, резко разворачиваясь в сторону своей каюты.
  Джо даже остановить её не успел.
  - Это сейчас совершенно не важно! - донеслось до него твердое и решительное, прежде чем Рейн закрыла за собой дверь.
  А Джо остался стоять посреди небольшого холла, поражённый и дезориентированный.
  Потом очнулся и воздал руки к потолку.
  О космос! Он уже успел себе напридумывать разных причин состояния Камиллы. А она...влюбилась!
  Сорх его задери! Его маленькая сестрёнка просто влюбилась! Его упрямая, целеустремлённая сестрёнка... влюбилась!!!
  От накатившегося облегчения тихо рассмеялся. Он всё гадал, почему Мила стала задумчивой, постоянно погружена в себя. Отчего её взгляд блуждает по лицам парней, как будто она их впервые видит. И взгляд такой...оценивающий. Нет. Сравнивающий. Он, идиот, всё не мог понять, что её тревожит. Откуда эта тоска и боль? А оказалось всё на поверхности. Ну, конечно, она подавлена. Ведь никогда раньше она не обращала внимания на эту сторону жизни. Встречи самих парней с другими курсантками принимала с усмешкой. Лику постоянно доставала... Да, она даже не думала... А тут? Бедная девочка! Наконец, и её постигло это чувство влюбленности...
  Стоп! А почему тоска-то? И... сорх!!! Джошуа, ты точно идиот!
  И кто этот счастливчик, который заставляет его Мелкую хмуриться и переживать?
  Брови Джошуа тоже сошлись на переносице.
  Тихонов? Да нет! Они сегодня не раз сталкивались на борту экора. И Камилла вела себя как обычно. Тот, конечно, не оставляет попыток привлечь к себе взгляд Рейн, но уж если за столько циклов она не обратила на него внимания, то землянину ловить здесь уже нечего. Особенно сейчас, в свете открывшихся обстоятельств.
  Тогда кто?
  Кортэ постарался вспомнить, на ком Камилла в последнее время подольше задерживала свой взгляд, но никого припомнить не получалось.
  Вот же!!!
  Джошуа ещё постоял в задумчивости некоторое время, затем набрал код на своём ручном коме:
  - Дан! Вы где? - и выслушав ответ друга, добавил, - Я сейчас подойду. Разговор есть.
  Такие новости надо переварить - решил для себя парень. И уже сделав пару шагов на выход, обернулся и бросил взгляд на дверь Мелкой. Удручённо покачал головой и вышел.
  
  А там за закрытыми дверьми в узкой каюте, где кроме кровати да двух ниш: одной с санузлом, а второй для одежды, ничего и не было, у небольшого зеркала в той самой второй нише застыла Камилла. Вот уже несколько минут, пока её друг мечется по общему холлу, она пытается рассмотреть своё отображение.
  Обычное лицо. Прямой нос. Губы как губы. Лоб, скулы, подбородок - ничего особенного. Глаза голубые. Вот глаза какие-то светлые! Или ей только это кажется? Волосы золотистого оттенка. Так сразу и не скажешь, красивые они или нет. Девушка постоянно либо собирает их в высокий хвост, либо скручивает в узел, распущенными еще ни разу не носила. Фигурка? Да обычная. Какая ещё должна быть у человека, кто всё своё время проводит на тренировках? Хм! Грудь? А она какой должна быть? Эталоны красоты Камилла, увы, не знала. Вроде нормальная. Но почему-то всё вместе Камиллу не впечатляло. И как она раньше не обращала на это внимание? Вот это можно назвать красивым?
  Нет! Джошуа она верила. Друг никогда не обманывал Камиллу, всегда был честен. И если он говорит, что она красивая с его точки зрения, то вполне возможно так оно и есть. Только... А какие эталоны красоты у леорийцев?
  Уперев руки в бока, Камилла повертелась перед зеркалом в попытке рассмотреть себя со всех сторон.
  М-да! И гардероб её ничем примечательным не отличается. Ни одного платья. Не то, что у Лики.
  Вот, сорх! И зачем она занимается всякой ерундой, если ей скоро бежать на тренировку? Она ни словом не солгала Джошуа, упоминая о ней.
  Девушка в зеркале вздохнула одновременно с Камиллой.
  Вот кто бы мог подумать, что её выдержка будет подвергаться такому испытанию. Тренировка. Да не простая, а её индивидуальные занятия по бесконтактному бою, практикуемому у леорийцев.
  И ладно бы она занималась с Мастером Каем. Но тот остался на базе Академии. Вот кто-бы мог подумать, что Мастер перед самым отбытием отзовет её в сторонку и сообщит, что заниматься на 'Грозном' она будет с адмиралом Дарреком, который летит вместе с ними и пробудет на дредноуте вплоть до окончания их практики.
  А вот такое испытание для своих нервов Камилла никак не ожидала. Но разве Мастер мог предположить, напутствуя на прощание свою ученицу словами 'Не подведи меня, малышка!', что для землянки эти тренировки станут пытками?
  Переодеваясь на предстоящую тренировку, Камилла продолжила свои размышления.
  
  А как ещё назвать совместные с руководителем академии тренировки, когда на самой первой адмирал Даррек честно предупредил, что никакого снисхождения к ней, как к девушке, не будет?
  - У вас, младший лейтенант Рейн, огромный потенциал! - Сказал он тогда. - И вы будете работать на износ. Иначе вам не достичь ощутимых результатов в ближайшие циклов сто.
  В специально оборудованном зале, похожем на тот, в котором девушка занималась в академии, Камилла работала не только над укреплением своих щитов, где нужно было опускать и поднимать поочередно разные его участки, отвечающие за эмоции, мысли и память. Девушке приходилось постоянно контролировать свои мысли и чувства, и ни в коем случае не показать адмиралу, что он ей нравится, не просто как хороший руководитель Академии и офицер леорийского флота, но и как мужчина. Не могла же Камилла показать, что только при взгляде на него у неё подгибаются колени, дыхание перехватывает, а сердце готово выпрыгнуть из груди. А ведь ещё развивала свои навыки в бесконтактном бою. И, конечно, её спарринг-партнером был тот, к кому и прикасаться-то было и страшно и волнительно одновременно. Хотя...
  Вот вспоминая его поведение в такие спарринги, Камилла даже думать забывала о своем проснувшемся влечении.
  - Сосредоточьтесь, курсант Рейн! - Зверствовал при каждом бое мужчина, - Держите контроль.
  Ни одну эмоцию леорийца Камилла не могла распознать ни на лице, ни в мыслях.
  Зато на реплики он не скупился:
  - Мне не нужно, чтобы вы работали руками и ногами, - не уставал повторять он, - я жду от вас бой с применением энергетической оболочки, а не бездумное махание конечностями.
  И землянке приходилось стискивать зубы, чтобы вновь и вновь отрабатывать приёмы под неусыпным контролем своего нового Учителя.
  - Я уже не могу! - не раз срывался стон с губ девушки.
  - Нет для Вас такого слова, как 'не могу', - с каменным лицом говорил адмирал, заставляя Камиллу подниматься с покрытия пола в защитном кругу установки, - Вы, наверное, всё же хотели сказать 'не хочу'? Поэтому не стараетесь? Руки опустили?
  Камилле, несмотря на нейтральную интонацию в голосе Учителя, явно слышалась насмешка. И она поднималась. И всё начиналось заново.
  Вот никогда она не отступала от намеченной цели. А она теперь у землянки была. И если есть возможность обзавестись дополнительными навыками, она вытерпит даже насмешку... даже от этого леорийца...
  Хотя...Если быть объективной, то Камилла должна признать, что за две недели активных тренировок с адмиралом Дарреком, она очень сильно продвинулась в развитии своих способностей.
  Но, несмотря на безразличное отношение адмирала к её персоне, Камилла всё не могла выбросить из памяти его образ, каким увидела той злополучной ночью. Девушка не могла с уверенностью сказать, влюбилась ли она. Но этот леориец всё глубже проникал в её мысли.
  А она для него?
  Камилла ещё раз взглянула в зеркало.
  Нет. Это просто утопия, надеяться на что-то. Даже если... Ну нет, бред. Адмирал никогда не посмотрит на неё, как на девушку, женщину. Камилла навсегда останется для него маленькой девочкой землянкой.
  Тяжелый вздох, и Камилла, уже уверенно закрыв нишу с одеждой, направилась на очередную тренировку. У неё ведь есть цель? Вот об этом она и будет думать, а не питать себя напрасными иллюзиями.
  Она совершенно уверенна в своих словах, сказанных Джошуа. Её какие-то там чувства совершенно не важны на фоне предстоящей службы на флоте и надвигающейся войны.
  Да и не получилось бы...
  На дредноуте они, само собой, не сидели без дела. Продолжались тренировки по пилотированию, ведению ближнего боя, стрельбе из различных видов оружия, основной упор шёл на ознакомление с оружием джаншу. Мало ли придется воспользоваться. Знания, которые могут однажды спасти жизнь, никогда не будут лишними.
  
  ***
  
  В одной из кают-компаний верхней палубы дредноута 'Грозный', в той части передвижной базы военного космического флота Земного Союза, где традиционно располагались жилые отсеки высшего командования, сегодня было непривычно многолюдно. Так и причина была более чем понятна: как-никак на этот день было назначено празднование первого выпуска офицеров Академии. Тех, кого более десяти циклов леорийцы готовили для флота своего ближайшего 'соседа'. Торжественная часть и обещанный фуршет пройдут этажом выше, в двух просторных залах, предназначенных для подобных празднеств. Здесь же в эту минуту собралось всё высшее руководство обозначенной Академии, те, кто вырвался на три дня с трех баз Академии, не в силах пропустить такое событие и, давая нынешним курсантам, кому еще до получения званий младших офицеров учиться и учиться, законные отгулы. Почтили своим присутствием данное собрание и представители штаба космического флота Земного Союза, кому теперь и будут подчиняться сегодняшние выпускники. Заглянули на 'огонёк' и высшие военные чины Леории.
  Кто есть кто, было видно издалека. На фоне темно серых, практически графитовых, кителей офицеров земного флота, ярким контрастом выделялась группа представителей космического флота Империи Леории. Леорийцы предпочитали в парадной форме насыщенный темно синий цвет кителей и черные брюки. В противовес своим коллегам из Земного Союза старшие офицеры - леорийцы не носили наград, только небольшие знаки отличия на левой груди.
  В помещении стоял приглушённый гул голосов. Все присутствующие свободно перемещались по кают-компании, переговаривались, обмениваясь мнениями, делясь новостями и ближайшими планами.
  В стороне от основной массы присутствующих, на самом дальнем диване, находясь в тени ближайшей колоны, сидел единственный представитель галактики 'Джано' - Тха Зорг. Даже одетый в форму космического флота Империи Леории и прячущийся от любопытных взглядов, капитан Зорг привлекал к себе внимание. В его сторону то и дело бросали взгляды офицеры Земного Союза.
  Сам же мужчина, с удобствами расположившись в своём убежище, откуда открывался довольно хороший обзор, лениво рассматривал присутствующих. В синеве его глаз то и дело мелькал немой вопрос: и что он здесь забыл?
  На самом деле Куратор Зорг никак не мог пропустить столь значимое событие. Всё-таки тоже руку приложил к воспитательному и образовательному процессу.
  Мужчина мысленно усмехнулся. Вот мог ли он предположить еще пару-тройку десятков циклов тому назад, что будет 'нянчиться' с курсантами, да ещё и выходцами из галактики 'Спираль'. Да никогда! Сам себе удивляется. В свои почти сто пятьдесят, джан уже четко определился в жизненных приоритетах и привык делать только то, что считал нужным, при этом особенно не задумываясь над высокими материями. А тут задумался. Над таким философским вопросом: когда и почему судьба так резко сделала вираж?
  Хотя нет. Сам он никогда не забудет обстоятельства, благодаря которым оказался на просторах этой галактики. Ещё бы ему позабыть тот день, когда его практически разваливавшийся на ходу корабль чудом перебросил своего пассажира и пилота через подпространство. Будучи раненым и не особо осознавая своих действий, Тха только и успел, что запустить режим прыжка. А вот приходил он в себя под монотонный голос ВИРа, оповещающего с тошнотворной периодичностью о неисправности всех систем, да под пристальным прищуром черных глаз неизвестного, непонятно каким образом оказавшегося на борту яхты джана. Не обращая внимания на склоненного над ним леорийца, а даже затуманенный болью мозг джана смог идентифицировать этого неизвестного не то живого существа, не то галлюцинацию, Зорг всадил себе в бедро инъекцию. И только после этого поинтересовался на межгалактическом у наблюдателя: какими судьбами того занесло к нему в гости.
  На что получил неожиданную открытую ухмылку и ответ:
  - Прошу прощения, что нарушил Ваше уединение, но ещё пять минут разговоров, и я со своими людьми рискую вместе с Вами разлететься на элементарные частицы. Может, продолжим в другом месте?
  Зорг себя дураком никогда не считал, поэтому позволил унести свою тушку на борт к леорийцам. Потом джан не раз благодарил вселенную за то, что выкинуло его на нейтральную пограничную зону, которую патрулировали леорийские разведчики, а капитана Даррека, что не пристрелил на месте за длинный язвительный язык Тха. Вот и посетовать бы на превратности судьбы, ведь только благодаря тому случаю у Зорга появились не только знакомства с представителями Империи Леория, у него появился друг. Нет, джан знал об особенностях леорийцев и их жизненных установках, поэтому и не был удивлен таким отношением к терпящему бедствие. Неизвестно, что было бы с Зоргом, если бы натолкнись на него корабли Земного Союза.
  Сидящий в углу кают-компании Зорг в очередной раз поймал на себе взгляд одного из офицеров в серых кителях.
  Мда!!! К землянам у Зорга вроде и не было особых претензий. Только вот являясь джаном, он в какой-то мере разделял позицию своего народа по отношению к представителям этого государственного образования. Так же, как и к джаншу. Не надо было быть политиком и учёным, чтобы понимать: уровень развития рас, населяющих галактику 'Спираль' на пару... нет на сорхову кучу ступеней ниже его родины. Своё отношение Империя Джанерора к соседям позиционировала, как снисходительное лояльное невмешательство. Ну, копошатся по соседству и ради космоса. И если за своими генетическими собратьями Джанерора ещё присматривала, то на дела творящиеся на просторах галактики 'Спираль', ей было глубоко наплевать.
  И вот мог себе представить джан, что будет вовлечён во всё это? Он мало того, что делится опытом с молодняком, так ещё и втянут в решение чужих проблем на самом высоком уровне. Но отказать своему другу, которому обязан жизнью, совесть не позволяет.
  Зорг поискал взглядом Даррека и снова натолкнулся на пристальное внимание со стороны группы 'сереньких'.
  Да, достали! Капитан был в курсе, что являясь единственным представителем Империи Джанерора, так или иначе будет в центре внимания. Споры о значимости его фигуры на политической арене велись в кулуарах правительства Земного Союза. Самому Зоргу было всё равно, что о нём думают политики. Да и военные тоже, несмотря на то, что джану придётся с ними не раз ещё сталкиваться. На базе Академии круг его общения ограничивался кураторским составом, а точнее той её частью, кто представлял расу леорийцев. Сейчас же предстоит перешагнуть через свои принципы, пересмотреть взгляды. А 'спасибо' надо сказать новому другу, кто и втянул Зорга во всё это.
  Адмирал Даррек нашёлся рядом с Главнокомандующим леорийского флота - Лордом Лео Ла Рон. Тха даже из своего укрытия было видно, что эти двое не смотря на каменные лица, тем не менее, что-то активно обсуждают. Вот поражался Зорг этим не последним личностям Империи, в которой сам провел последние два десятка космических циклов. Ладно, первый, вытащивший его, можно сказать на своих плечах, с неисправного корабля. У Даррека, как обнаружилось, это хобби такое - спасать сирых и убогих. Тха оказался не последним спасённым капитаном Дарреком на границе Земного Союза. Правда, масштаб благотворительности Лорда Даррека Ла Рон растёт. Его друг теперь озадачен спасением целого государства. Но вот Наследник?
  Сейчас рассматривая Главнокомандующего леорийского флота, Зорг отчётливо понимал, что не просто так эти двое сейчас увлечены беседой. У них свои интересы в Земном Союзе. Речь даже не идёт о налаживании более тесных торговых взаимоотношений. Что есть такого у галактики 'Спираль', чего не найти в Империи Леория? Да ничего. Даже если отбросить некоторую традиционную предрасположенность этой расы к защите более слабого и неравноценность при создании Коалиции, леорийцы в накладе не останутся. Тут Кайл Лео Ла Рон, как наследник, просчитал на несколько ходов вперёд, не без участия своего младшего брата. Тха в этом просто уверен. А Военной Коалиции быть. Леорийцы пойдут на создание Объединенного Флота, может чуть позже, но джан в этом уже не сомневался.
  Джан мысленно позлорадствовал.
  О, его наставник Нарт был бы счастлив, услышав рассуждения своего 'воспитанника'. Как же, заинтересовался политикой?
  Тха же были больше интересны причины, по которым леорийцы идут на такой неравнозначный союз с заведомо слабым союзником, кто без их поддержки не выиграет это военное противостояние с Сектором. И Зорг это знал. Как бы ни было, а вооружение джаншу лучше, нежели у флота Земного Союза. Даже того, что выпустили с конвейеров с подачи Империи недостаточно, чтобы решить этот конфликт с наскока. А вот теневые интересы...
  Уголок тонких губ джана поднялся в ироничной ухмылке.
  Сколько из присутствующих в этом помещении землян в курсе 'большого секрета' своих новых союзников? Ведь на территории галактики 'Спираль' ни один мирный житель даже не догадывается, что леорийцы телепаты, способные не только уловить эмоции собеседника, но и прочитать его мысли. А военные? Каков процент посвящённых? Конечно, Зорг был в курсе законов имперцев, согласно которым список применения способностей псиоников, как себя называют леорийцы, строго ограничен. И вряд ли кто-то пойдёт на грубое нарушение.
  Зорг вспомнил Академию и не сдержал улыбки. Ведь не слепой он, чтобы не заметить, как многие Кураторы-леорийцы подчас использовали свои способности против неподозревающих курсантов. Правда и исключения есть. И имя у этого исключения красивое - Камилла. Не укрылось от Куратора Зорга особое отношение леорийцев к этой девочке. Вот он один из камней преткновения интересов имперцев. Пока необычная девочка училась в Академии, не просто так вокруг неё крутились, и доктор Клайс, известный на всю Империю своими исследованиями, и личный Мастер императорской семьи. Наличие среди граждан Земного Союза подобных курсанту Рейн. Джан доподлинно знал о существовании некой программы. А вот её результаты... Тут говорить об успешности рано.
  Да и сам Зорг оказался под прицелом интересов членов императорской семьи. Не зря же Лорд Лео Ла Рон так спокойно подписал приказ о присвоении Тха звания капитана 1 ранга собственного флота. Только вот тут джан сильно не возражал, так как понимал мотивы своего друга. В его план по привлечению третьей стороны Зорг особо не верил по ряду причин, но как бы там ни было, помогал, чем мог. Даже уже шаги некоторые предпринял. На всякий случай.
  Невольно вспомнился вчерашний день, проведенный в медотсеке, куда было приказано явиться всем выпускниками. Перед поступлением на службу космического флота своего государства им предстояло выучить язык потенциального противника. И тут руководство Академии облегчило жизнь и курсантам и себе. В отличие от того, как ученики на протяжении всех циклов обучения зубрили языки жителей Земного Союза, это показалось вчерашним курсантам детской забавой. Процедуру проводил сам капитан Зорг. Каждого приглашал в медотсек, и, используя коррекулятор, заливал в головы этих салаг нужные знания. И каждый раз мысленно улыбался, когда из-за дверей доносились восторженные реплики 'обученных'. Система, прихваченная с родины джана, всего-то и требовала от курсантов сесть, расслабиться, освободить сознание и не нервничать, когда на голову надевают передатчик в виде привычного им обруча. Только если в Академии система считывала знания курсантов, здесь процесс шёл противоположный. Правда был и некоторый побочный эффект в виде небольшой головной боли, но уж 'детишки привычные', переживут. Вспомнилась Зоргу и младший лейтенант Рейн, которая спокойно вошла к нему на процедуру, спокойно дождалась окончания передачи данных и с таким же непроницаемым лицом покинула общество Куратора Зорга. Усвоение знаний, как и наличие головной боли, зависело от уровня контроля сознания. И не многие курсанты академии достигли данного уровня. Чего нельзя сказать о Рейн. Потому-то Тха потом еще минуту улыбался, когда за Камиллой закрылась дверь. Вот уж в чьих способностях он не сомневался. Главное теперь не подведи его, девочка. Не подведи!
  Вынырнув из воспоминаний, Тха ещё раз лениво осмотрел кают-компанию.
  Кое-кто из присутствующих уже начинал нервничать. Джан тоже позволил себе нервно дернуть хвостом. Он уже устал от ненавязчивого внимания.
  Рядом с джаном на диван упал его коллега по Академии.
  - Прибыл крейсер адмирала Тихонова. - Сообщил ему капитан 1 ранга Ла Дин, так же как и Зорг принявшись рассматривать верхушку командования флота Земного Союза.
  - Наконец-то!!! - проворчал Тха, - Значит, скоро всё начнётся.
  Ждали только адмирала Тихонова, который уже почти на час задерживал своим отсутствием церемонию присвоения очередного звания собственному сыну.
  Даррек обещал сегодня познакомить Зорга с этим Тихоновым, о котором джан был много наслышан и даже знал его сына. Правда, это знакомство последнему принесло больше пользы, нежели самому капитану. От знакомства с адмиралом Тха ждал более продуктивной работы к взаимному удовольствию. Не зря же его Томаш охарактеризовал, как одного из здравомыслящих среди правительства Земного Союза.
  - Пойду, займу неприметное местечко для наблюдения за этим представлением, - обратился к соседу Зорг.
  Уже поднявшись, язвительно добавил:
  - Без меня не начинайте. - И, не обращая внимания на взгляды, провожающие его высокую статную фигуру, направился к выходу.
  Дальше мозолить глаза военной верхушке двух государств ему не хотелось. Чем меньше знают, тем лучше для него самого.
  
  ***
  
  В одном из двух залов, предназначенных для торжественных случаев, было более оживлённо, нежели этажом ниже, где в это время собрались высокие военные чины двух государств: Земного Союза и Леории. Так и звания у присутствующих были на порядок ниже. В огромном высоком зале, пугающем ещё вчера своей пустотой, сейчас было не протолкнуться. Все младшие офицеры, коими являлись к окончанию курсанты Академии, делились впечатлениями: начиная от версий, что в данном помещение было до того момента, пока дредноут 'Грозный' не перешёл в распоряжение Академии, заканчивая обсуждением новой формы и предположениями: кого куда распределят.
  Вчерашних выпускников, кому предстоит служить в элитном подразделении флотилии Земного Союза, можно было узнать с первого взгляда. В отличие от своих будущих коллег и командиров, приглашённых на торжественное построение, на них были чёрные кителя и такого же цвета узкие брюки, заправленные в высокие военные сапоги. Только серебристые лычки на груди разбавляли мрачный образ. Покрой формы был один в один, как у леорийских коллег. Что ещё раз подчеркивало, кому нужно сказать 'спасибо' за подготовку кадров.
  В толпе ожидающих церемонию выделялась невысокая, по сравнению со своими сокурсниками, стройная, затянутая в парадный китель фигурка девушки. Чёрный цвет формы выгодно оттенял золотистого цвета волосы, забранные в высокий хвост. Стоя чуть в отдалении от основной массы офицеров и заложив руки за спиной, уже бывший курсант Рейн с без эмоциональным выражением лица осматривала толпу своими ярко голубыми глазами. Проницательный жёсткий взгляд девушки скользил по лицам тех, с кем провела большую часть своей жизни в стенах Академии, откладывая их образ в своей памяти. А они повзрослели. Уже не узнать в этих серьёзных, подтянутых ребятах тех подростков, с которыми она начинала учебу. Тогда всё было просто. Задача была только одна - учиться, стараться быть лучше, сильнее, не уступать перед трудностями академического быта.
  Пару раз на её лице промелькнула тень улыбки, когда Камилла уловила разговор своих сокурсников, расположившихся компанией неподалеку.
  - Могли бы и в красный цвет нас обрядить, - сострил лейтенант Кирк Ларне, разглядывая черный китель своих собеседников, - Парадная же форма, не повседневная.
  - А мне нравится! - Откликнулся старший лейтенант Джайсон. - По крайней мере, будем отличаться от остального офицерского состава.
  Джайсон со своими друзьями рассмеялся. Этим офицерам-землянам, отправленным командованием земного флота на дополнительное обучение в Академию, было с чем сравнить.
  Камилле даже не надо было поворачивать головы в их сторону, чтобы понять: парни горды, что попали в элитное подразделение и отличаются от своих бывших сослуживцев не только знаниями, но даже форма подчёркивает их особый статус.
  - О, теперь джаншу сами будут разбегаться в разные стороны, только завидев нас! - сквозь смех проговорил Алан Милович.
  - Ещё бы! - поддакнул Кирк, - Мы же теперь эти... тайное оружие Коалиции.
  Камилла усмехнулась про себя. Ну, да! Коалиция. Информация не проверенная, но и слухи ещё никто не отменял. Именно слухами о возможном объединении космических военных сил Земного Союза и Леории гудел весь дредноут последний месяц. А вчерашним курсантам особого труда не составило вычленить из массы слухов нужную информацию, добавить к ней свои знания, сделать определенные выводы и поделиться с ближним. Факт того, что они являются воспитанниками леорийцев и по идее должны быть сдержанны в поведении, не остановил любопытство вчерашних курсантов. Да и действующий офицерский состав флота Земного Союза, кто в эти дни обитал на дредноуте, не чурались распространением слухов.
  Младший лейтенант Рейн тоже бы порадовалась наравне с друзьями, что их выпуску присвоен столь высокий статус, только в голове девушки крутились не столь восторженные мысли.
  Какая судьба ждёт дальше каждого из них? Что решит командование: оставить ребят-землян и дальше служить со своими сокурсниками или офицеров отправят обратно на флот Земного Союза? Ведь слухи слухами, а реальное положение дел может оказаться диаметрально противоположным. И какое назначение ждёт саму Камиллу и её близких друзей? Всех остальных ребят, кого она привыкла видеть изо дня в день?
  Голубые глаза пробежались по толпе в поисках своих мальчишек.
  Камилла могла бы припомнить все курьёзные случаи из их непростой курсантской жизни. Как нарушали военный распорядок, не будучи поборниками дисциплины. Как выбивали у кураторов дополнительные тренировки на тренажёре виртуальной действительности, доказывая непреклонному куратору Ла Дин обоснованность своей просьбы. Как засиживались до полуночи с подругой в жилом секторе друзей, рискуя каждый раз попасться на глаза дежурному Куратору. Как отстаивали Лику, которую руководство Академии хотело перевести в другую, более слабую команду.
  На плечо девушки легла рука.
  - О чем, задумалась, красавица? - спросил, подошедший со спины, Джошуа.
  Парень вот уже несколько минут наблюдал за своей подругой издалека. Видел, каким внимательным взглядом она обводит всех ожидающих начала построения. Стоял рядом с Даном и пытался понять, чем вызвано это сосредоточенное выражение на лице его Мелкой. После необычного 'личного' разговора с девушкой, Джо не удержался и поделился своими догадками с другом. Вот теперь они на пару с Даном пытаются вычислить объект интереса их подруги. Пока безрезультатно, как и все два месяца прошедшие с того негласного откровения Камиллы. От парней не укрылось, что с Рейн что-то происходит. Но если они ожидали увидеть душевные страдания девушки, как-то тихие вздохи и косые взгляды на своего избранника, то были глубоко разочарованы. Ну, а чего они хотели? Чтобы их Мелкая вела себя, как остальные девушки? На их глазах Камилла с каждым днём всё больше погружалась в себя, прячась за воздвигнутой стеной. На осторожные вопросы парней отмахивалась, больше времени проводила на тренировках, будто старалась занять свои мысли. Ни Джо, ни Дан так и не смогли вычислить, кто же поселился в сердце землянки. Надеялись, что хотя бы сегодня, когда в одном помещении соберётся весь поток выпускников с базы А3, они смогут разгадать эту шараду.
  Но взгляд девушки ни на ком не задерживался. Однако Джошуа Кортэ видел обречённость, с которой Камилла смотрела на остальных выпускников, поэтому и не мог не подойти.
  - Вспоминаю счастливое время в Академии. - Камилла обернулась к нему.
  Улыбнулась самому родному и преданному другу. Парень приобнял её за плечи.
  - Вот смотрю на ребят и понимаю, - Камилла опять посмотрела на бывших сокурсников, - что возможно мы никогда больше не увидимся.
  Джо проследил за взглядом девушки. Но опять она ни на ком не заострила внимание. Зато тхаш понял состояние Камиллы, и какие мысли крутятся в её симпатичной головке.
  - Откуда такие пессимистические мысли, Мила! Вполне возможно многие из нас попадут на один корабль. И расставаться не придется!
  - Ты сам-то в это веришь? - Тяжело вдохнула девушка. - В любом случае, нельзя исключать тот факт, что не всем повезёт пережить войну.
  Джо ещё крепче обнял подругу.
  - Знаешь, - Камилла заглянула в его глаза, - мне от одной этой мысли не по себе. Я не знаю, как смогу жить, если с тобой, Даном или Тимом что-нибудь случится.
  - Эй! - парень развернул Камиллу и указательным пальцем аккуратно приподнял девичье личико за подбородок, - Мы пока ещё все вместе! Не стоит думать о худшем. Ты же знаешь, если возникнет хоть один малюсенький шанс быть вместе и дальше, каждый из нас сделает всё возможное, чтобы использовать его.
  Джошуа открыто улыбнулся:
  - Выше нос, Мелкая, сегодня решается наша дальнейшая судьба. Не порть своим плохим настроением праздник. - Кивнул в сторону своих друзей, что стояли на другом конце зала, - Вон, уже Дан подозрительно посматривает в твою сторону. Улыбнись. Ты в последнее время так мало это делаешь. Что с тобой происходит?
  Под пристальным взглядом своего друга Камилла смущенно опустила ресницы.
  - Прости! Это, наверное, хандра. Я постараюсь не испортить тожественность сегодняшнего дня. - Грустная улыбка тронула губы, - Но и ты, будь другом не береди рану. Мне и так тяжело будет, если придется расстаться хотя бы с одним из нашей команды.
  Камилла отвернулась, не желая пояснять даже Джо, с кем ей не хотелось расставаться в первую очередь. Хотя и подозревала, что её проницательный друг рано или поздно поймёт, что тревожит её саму на самом деле. От Камиллы не укрылось более трепетное отношение к ней со стороны мальчишек в последние дни практики.
  
  А через десять минут Камилла Рейн стояла по правую руку от Джошуа Кортэ на торжественном построении. Все выпускники Академии заняли свои места, согласно отделению, к которому относились. Двумя стройными рядами расположились вдоль стен с трёх сторон подтянутые фигуры в чёрных кителях, расправленные плечи, каменные маски на лицах и только в глазах лихорадочный блеск - все как один в равнении на командование. Этот день многие ждали с нетерпением.
  Стоя, как натянутая струна, Камилла немного нервничала. Пусть она привыкла к факту, что на отделении пилотов является единственной представительницей слабого пола, но не могла не отметить, как её фигурка резко разбивает шеренгу высоких, практически одного роста и комплекции, парней. А вот девушки в основной массе стояли на противоположной стороне, где разместилось отделение медицинской службы. Но позволить эмоциям отразится на лице офицер Рейн никак не могла. Ведь на их стройные ряды в эту минуту направленно внимание высшего военного командования Земного союза. А среди них и адмирал Даррек бок о бок с наследником Империи Леория. Под пристальным взглядом этих мужчин никто из курсантов не рисковал даже пошевелиться.
  Камилла, застыв подобно статуе, не выпускала из вида адмирала Даррека Ла Рон. И, видя его среди высших чинов, с пугающей обречённостью осознала очевидное: этот мужчина не просто адмирал космического флота Империи Леория, а ее второй наследник. Ну, какие у неё шансы на приобретение личного счастья? Нулевой процент. Она всего лишь бывшая курсантка, теперь одна из тысячи младших офицеров Флота. Ничем не примечательная, рядовая внешность, вокруг есть и более экзотичные личности женского пола. Несмотря на то, что принадлежит одной из сильнейших команд Академии, особыми заслугами ещё не обросла.
   - Господа курсанты! - Меж тем заговорил адмирал Даррек Ла Рон, обращаясь к выпускникам, - Сегодня ваш последний день в этом качестве.
  Спины всех без исключения ещё больше распрямились, стоило руководителю Академии начать свою речь.
  - Вы вступаете в ряды Космического флота Земного Союза, - адмирал обвёл зал глазами, подмечая, как многие лица его бывших учеников просветлели, - и уже завтра сможете считать себя полноправными действующими офицерами. А это говорит о той мере ответственности, что ложится на ваши плечи. Долгие циклы обучения вы шли к этой цели. Каждый из вас стремился быть достойным звания офицера космического флота, каждый из вас вложил немало сил и труда для этого. Вы первые офицеры, что выпускает Академия. Я надеюсь, те знания и навыки, что вложили в вас Кураторы, не пропадут даром и помогут вам на непростом поприще нашего общего дела. Как вы знаете, есть вероятность скорой войны с Сектором Джаншу. Пока рано говорить о проведении полноценных военных действий, но вы уже сейчас встанете на защиту границ своей родной галактики.
  Голос леорийца оставлял в душе каждого курсанта чувство гордости за себя и своих товарищей.
  Адмирал после небольшой паузы продолжил:
  - Сегодня три экипажа экоров, принявших активное участие в боевых операциях вовремя практики, получают внеочередное звание. Это экипажи под командованием: старшего лейтенанта Регорса, старшего лейтенанта Тихонова и старшего лейтенанта Миловича.
  Камилла услышала, как чуть слышно хмыкнул рядом стоящий Джо. Она тоже мысленно улыбнулась. Как бы то ни было, а повышение они ожидали. За те три месяца, проведённого на борту дредноута, на счету десятки истребителей под руководством Кортэ не менее шести боевых вылетов, результатом которых послужили уничтоженные корабли противника.
  Когда очередь дошла до Камиллы и прозвучало её имя, девушка уверенно сделала несколько шагов, выходя из строя. Резкий поворот на 90 градусов, и вот она уже чеканит шаг, направляясь к командованию, не отрывая взгляда от адмирала Даррека.
  Хотелось навсегда запомнить этот миг. Девушка в эту минуту отчётливо осознала, что уже скоро ей предстоит отправиться в составе экипажа на службу на один из линкорнов флота Земного Союза. Возможно, она больше никогда не увидит адмирала Даррека, не услышит его бархатный голос, не заглянет в эти бездонные чёрные глаза, не очутится в ауре его властности. Адмирал, скорее всего, отправится обратно в Академию. А она останется служить на границе. Так и закончится эта любовная, не до конца написанная страничка её жизни. Останется только сохранить глубоко в памяти все немногочисленные встречи и уединённые тренировки с объектом её чувств. Значит, покрепче затянуть ментальный щит. А адмирал Даррек и другие члены командования двух флотов пусть видят только новоявленного старшего лейтенанта Рейн.
  
  Подошла, остановилась, щёлкнув каблуками и приложив правый кулак к левому плечу, как того требовал военный устав.
  - Поздравляю!!! - улыбка коснулась уголка губ адмирала Даррека, что смотрел на уверенные движения девушки, - Вы заслужили это!
  Камилла склонила голову, принимая слова поощрения, пока адмирал Тихонов, так же, как и остальным до неё, прикреплял на китель новый знак отличия.
  Когда адмирал Тихонов сделал шаг назад, Камилла подняла взгляд на стоящего напротив мужчину.
  Чуть вздрогнула, стоило только увидеть лицо землянина. Доля секунды и узнавание. Она уже видела этого человека. Нет, не в своих воспоминаниях! Но его образ вызвал ряд ассоциаций. Перед внутренним взором пронеслись столбики цифр.
  Камилла уже без колебаний привычно задвинула эти картинки вглубь сознания. Всё так, как её учили Мастер Кай и адмирал Даррек.
  На всё ушло не больше доли секунды. Камилла ничем внешне не выдала своё состояние. Ещё один кивок, коротко поблагодарила за оказанную честь и вернулась в строй.
  
  И только заняв своё место рядом с Джошуа, позволила себе выдохнуть.
  Всю оставшуюся торжественную часть Камилла пыталась проанализировать, что же произошло во время присвоения ей очередного звания.
  Сомнений не вызывал факт, что адмирал Тихонов был частью воспоминаний отца, как и всё, что промелькнуло в её сознании. Теперь Камилла могла с уверенностью сказать, что блок, о котором ей с детства твердил доктор Клайс, поставил отец, обладающий способностями. В чём конкретно они заключались, Камилла могла только догадываться, но сейчас она знала, что эти способности передались и ей. Перед девушкой стояла теперь задача, как можно скорее передать сведения, что отец заложил в её сознание. И предназначались они адмиралу Тихонову. Но как это сделать?
  Пока Камилла обдумывала пути передачи данных, торжественная часть уже закончилась. Адмирал Даррек коротко сообщил вчерашним курсантам, что сведения об их назначении на корабли придут индивидуально на личный ком каждого. А так же, что их служба начинается с завтрашнего дня, когда им и предстоит явиться к месту дальнейшей службы. Поблагодарил всех за внимание и пригласил проследовать в соседний зал на менее официальную часть.
  Смежное помещение разительно отличалось от того, где проходило построение.
  Вдоль стен двух-уровнего зала расположились столы со слабоалкогольными напитками и легкой закуской. На первом уровне для младших офицеров и втором уровне, куда вели две изогнутые лестницы, для высшего состава командования Флота Коалиции. Присутствующие спокойно перемещались по помещению, то там, то здесь звучали разговоры, смех, воспоминания, обещания скорой встречи. Многие вчерашние курсанты хвастались своими местами назначения.
  Как только Камилла очутилась среди толпы своих будущих коллег, обратила свой взор на верхний уровень, выискивая адмирала Тихонова. Или хотя бы адмирала Даррека. Ведь можно и через него передать сведения? Да. Так даже будет лучше. Во всяком случае, Камилла знала, что не просто сможет рассказать о том, что теперь знает.
  Не успела девушка сделать и десятка шагов по направлению к лестнице, как на неё налетел Дан. Подхватив девушку за талию, он легко приподнял её над полом и закружил.
  - Мила, - радостно возвестил леур, - ты видела? Видела?
  - Дан..., - простонала Камилла, почувствовав медвежьи объятия своего друга, - ты меня раздавишь. Поставь меня на место!!!
  - Старший лейтенант Керн, - раздался рядом серьёзный голос Джошуа, - что вы себе позволяете?
  Дан тут же поставил Камиллу на пол, вытянулся по стойке смирно и под грозный взгляд друга приложил кулак к плечу:
  - Прошу простить, капитан 3 ранга Кортэ, - с каменным лицом ответил Дан, - такое больше не повторится.
  Пара секунд глаза в глаза и парни, не выдержав серьезной паузы, заразительно рассмеялись.
  - Шуты, - буркнула Камилла, поправляя свой помятый во время объятий китель.
  - Мелкая, - Дан приобнял её за плечи, - Давай, я тебе принесу соку... или чего покрепче? Надо отметить назначение.
  - Соку, - кивнула девушка и пронаблюдала, как Дан, изворачиваясь от попадавших на его пути, чуть ли не бегом направился к столам.
  - Мила! - обратил на себя внимание девушки капитан Кортэ, - ты уже посмотрела своё распределение?
  - Да, - Камилла невольно поморщилась.
  Она была распределена на фрегат капитана 2 ранга Алексея Тихонова. Но, никак не получалось порадоваться этому назначению. Внутренне содрогнулась, стоило вспомнить Тихонова. Теперь не надо было спрашивать Джошуа о причинах внимания Алексея к её персоне, она и сама теперь многое видела и понимала. Но факт ухаживаний со стороны молодого землянина Камиллу не радовал. Девушка отчасти понимала его стремление быть повсеместно рядом с ней. Но, к сожалению, ничем ответить не могла. Сама ещё до конца не разобралась в своих чувства к адмиралу: легкая ли это влюбленность, взращённая на восхищении его персоной или уже глубокое чувство. Но одно Камилла знала: ответить Алексею чем-то большим, нежели легкой симпатией, она не в состоянии. А его навязчивость в последние месяцы так и вовсе - стала раздражать. Вспомнив о Дарреке, снова бросила скользящий взгляд по второму ярусу. Наконец увидела, что адмирал Даррек вместе с Тихоновым общаются с Главнокомандующим Леорийского Флота - Лордом Лео Ла Рон недалеко от пролета, куда ведёт вторая лестница.
  - Так ты поздравишь своего командира?
  Вот Сорх! Камилла совсем забыла про Джошуа, что продолжал стоять рядом.
  - Что? - девушка повернулась к нему.
  Парень усмехнулся и развел в стороны руки, приглашая Камиллу в объятия.
  - Я командир твоей десятки на фрегате.
  - Как? - Камилла непонимающе уставилась на друга.
  У неё в голове не укладывалось, как такое могло произойти. Ведь Джо теперь капитан, и должен как минимум руководить экором, а не оставаться ведущим десятки истребителей.
  - Ну, Мелкая!? - обидчиво протянул парень, опуская руки, - Я думал, ты обрадуешься?
  - Нет, - Камилла поспешила обнять Джошуа, - Конечно, я рада. Но почему тебя не повысили в должности?
  - Думаю, - усмехнулся парень, похлопав девушку по спине, - у командования своё видение на этот вопрос.
  Джошуа не собирался рассказывать Камилле, как накануне они с Даном посетили кабинет адмирала Даррека. Предметом разговора была просьба распределить их четверку на один корабль. Вчера лейтенант Кортэ использовал всё своё красноречие, чтобы убедить руководителя Академии в несообразности разбивать столь эффективную команду. Адмирал выслушал его, внимательно осмотрел парламентеров и отправил восвояси. А сегодня капитан Кортэ готов поделиться с Камиллой хорошей новостью: им не придётся расставаться.
  - Кстати, - парень отстранил девушку и заглянул в голубые глаза, - Дан так же в моей десятке, а Тим распределён навигатором.
  От вида ослепительной улыбки девушки Джошуа сам невольно улыбнулся. Вот ради этого стоило вытерпеть пристальный снисходительный прищур леорийца, с которым он смотрел на просителей. Только вот Камилле они с друзьями договорились никогда не говорить об истинном положении дел. Понаблюдав за подругой последние месяцы, парни постановили: оставлять её одну сейчас никак нельзя. А зная характер своей Мелкой, и её непримиримую позицию... Циклов, эдак, с пятнадцати девушка раздражалась, когда замечала опеку друзей над своей персоной. С тех пор ребята тайно присматривали за ней, боясь навлечь гнев землянки на свои головы. Вот и сейчас приходится скрываться.
  - Я рада! Правда! - Камилла опять бросила взгляд за плечо друга на второй уровень, проверяя местонахождение адмирала Даррека. - А кто командир второй десятки?
  - Сорг. И практически все наши на одном фрегате.
  - Здорово! - рассеянно отозвалась Камилла.
  - Мила, - насторожился тхаш, - в чём дело?
  От Джошуа не укрылась нервозность девушки. Он даже обернулся.
  - Джо, - Камилла замялась, - Ты прости. Мне надо кое с кем поговорить. Сейчас.
  Опять посмотрела наверх. Парень внимательно наблюдая за подругой, подметил как в голубых глазах промелькнула тоска, проследил за взглядом девушки.
  - Ладно. - Отступил на шаг.
  - Ты не жди меня. - Быстро проговорила Камилла и поспешила к лестнице.
  Капитан Кортэ внимательно пронаблюдал, как Камилла поднялась на пару ступенек, на мгновение замешкалась и, чуть тряхнув головой, продолжила свой путь.
  Подметил он, как сжались маленькие кулачки - его подруга собиралась с мыслями перед тем, что решилась сделать.
  Взгляд Джошуа поднялся выше. На кого смотрела его маленькая девочка с такой тоской? Подметил адмирала Тихонова, Даррека и Лорда Ла Рон. ДА, ладно? Сорх!!! Она же не...
  Парень даже вздрогнул от пришедшей в его голову догадки. Хотя... спросить не может. А вот присмотреться к Камилле... И говорить никому не будет. Парням незачем знать об этом. Вполне возможно, что он ошибся. Мало ли...
  
  Меж тем Камилла уже достигла верхнего пролёта лестницы.
  Глубокий вдох, и девушка решительно шагнула к беседующим мужчинам.
  При приближении девушки разговор, что так активно вёлся между представителями императорской семьи Леории и Правительством Земного Союза в лице адмирала Тихонова, резко прервался.
  Все трое мужчин посмотрели на нарушительницу их беседы.
  Камилла, собрав всё свое мужество, обратилась к Наследнику Леории.
  - Лер, - поприветствовав старшего по званию, как того требовал устав леорийского флота, но при этом обратилась на межгалактическом, - разрешите обратиться к адмиралу Дарреку Ла Рон?
  Камилла смело взглянула в глаза леорийца.
  Левая бровь двух мужчин практически синхронно приподнялась. И если адмирал Тихонов был поражён наглости старшего лейтенанта, судя по знаку отличия, то Кайл непроизвольно позволил проявиться удивлению. Удивлён он был не столько смелости землянки, сколько тому факту, что не мог пробиться сквозь щиты девушки. Ещё на построении леориец пытался прочитать мысли той, о ком слишком часто в последнее время упоминается в его семье, но не смог не только узнать, о чем думает Камилла, не получилось уловить даже эмоции. И вот опять. Ничего. Мастер Кай неплохо подготовил девочку, - с удовлетворением подумал он.
  Кайл даже пожалел, что раньше не нашёл времени познакомиться с данной особой. Глядя в эту минуту в голубые глаза поразительно насыщенного оттенка, мужчина видел там решимость и твёрдость. Девушка не дрогнула под его взглядом. Неплохо! Выдержка у старшего лейтенанта на высоте.
  Камилла стояла неподвижно, пока главнокомандующий леорийского флота с каменным выражением лица оценивающе рассматривал её.
  Спокойно дождалась его холодного ответа:
  -Разрешаю, старший лейтенант!
  Камилла повернулась к адмиралу Дарреку:
  - Лер, могу я с вами переговорить наедине?
  При этих словах уже обе брови адмирала Тихонова взлетели вверх. Кайл же, пока внимание его собеседников отвлечёно, иронично приподнял уголок губ. Вопросительно посмотрел на брата. Тот же спокойно смотрел на свою ученицу и ждал пояснений.
  Камилла, не отводя напряжённого взгляда от Даррека, тихо, чтобы услышал только он, произнесла:
  - Это очень важно, Лер. Помните лайнер 'Созвездие'?
  Даррек еле заметно вздрогнул, что не укрылось от Кайла. Наследник предусмотрительно скинул щиты.
  - Показывай! - практически шёпотом отрывисто приказал Даррек, открывая свои щиты. Камилла не теряя времени, протранслировала, как и учил её Мастер, начало вновь открывшихся воспоминаний.
  Не прошло и несколько секунд, как Адмирал резко прервал контакт и громко произнёс:
  - Пройдёмте в мой кабинет, старший лейтенант Рейн!
  Бросив мимолетный взгляд на брата, заметил, что у того открыты щиты. Значит, Кайл уже в курсе важности сведений.
  Но от мысленного упрека не удержался:
  'Подслушивать нехорошо'.
  На что получил в ответ возмущенный взгляд.
  Уже обращаясь к адмиралу Тихонову, добавил:
  - Прошу прощения. Предлагаю продолжить разговор у меня в кабинете через 15 минут.
  Затем пригласил Камиллу проследовать за ним, указав в сторону входа ведущего с данного этажа.
  Камилла даже вздохнула облегчённо - не придется идти через толпу друзей и сослуживцев.
  Уже в пустом коридоре по пути к кабинету Даррек спросил:
  - Когда вспомнила?
  - На торжественной части, Лер. Как только увидела Адмирала Тихонова. - Спокойно и по существу доложила Камилла.
  Услышав голос адмирала, смягчившийся по сравнению с тоном, которым он разговаривал с девушкой при посторонних, Камилла еле заметно вздрогнула. Благо шла она на шаг позади адмирала Даррека, и тот не смог заметить её реакцию на свои слова.
  - Хорошо. - Не поворачивая головы, проговорил мужчина, - Сейчас передашь мне данные, как мы с тобой тренировались. И никому не слова.
  ѓ- Есть, Лер! - последовал ответ, и старший лейтенант Рейн во избежание неловких ситуаций покрепче стянула свои щиты, чтобы, не дай космос, мужчина не догадался о мыслях землянки.
  Идя вслед за Лордом, Камилла то и дело поглядывала на его прямую широкую спину. А в душе всё больше разрасталась тоска. Адмирал Даррек Ла Рон. Само совершенство, которое посчастливилось повстречать Камилле на своём жизненном пути. Незаурядная личность - нет ни одного офицера флотов обеих держав, кто не знал бы о нём. Помимо его шикарной, по мнению девушки, внешности этот мужчина обладал просто сногсшибающей харизмой. Только на первый взгляд, этот леориец мог оттолкнуть своим холодным, безразличным отношением. Все, кто хоть раз имел с ним дело, отмечали его не заурядный ум, проницательность, дальновидность и чертовское обаяние, спрятанное глубоко под маской невозмутимости. Вот и получается, что мечтать о таком мужчине, со стороны Камиллы, просто глупо. Объяснил бы кто это сердечку девушки.
  
  Времени погрузиться в пучину тоски не хватило, так как кабинет Лорда Даррека Ла Рон обнаружился этажом ниже. Пропустив девушку в открывшиеся после активации двери, Адмирал решительно прошёл к своему столу.
  На месте, активировав панель управления, предложил Камилле присесть в кресло напротив. Сам же Даррек с удобствами устроился в своём кресле, прикрепил датчики к вискам, набрал на пульте код запуска запоминающей программы и посмотрел в глаза Камилле.
  - Давай, - кивнул.
  Девушка сосредоточилась, откинула все переживания и опустила щиты. Сейчас главное передать командованию сведения, скрытые в её сознании. А это значит надо постараться не раскрыть щиты на эмоциях, и позволить леорийцу проникнуть только в недра памяти. Не легкая задача для девушки, которая только начала познавать свои способности псионика. К концу процедуры на висках Камиллы выступили капельки пота. Но она справилась, что не могло не радовать.
  Да и для адмирала это было не так легко, о чём землянке сказал внешний вид мужчины.
  Он устало откинулся на спинку кресла и прикрыл глаза. Камилла подметила озадаченную складку на лбу руководителя Академии. Леориец задумался и, казалось, совершенно забыл о присутствующей тут же девушке. Сколько они так просидели, Камилла не знала. Девушка молчала, боясь нарушить ход внутренних рассуждений мужчины. Застыла в кресле, не решаясь заговорить первой, и тихо радовалась, что у неё есть возможность в последний раз полюбоваться на объект своей влюблённости. Маленькое счастье, украденное у судьбы.
  Жаль только, что такое короткое, так как адмирал встрепенулся, вспомнив, что в кабинете он не один, и обратил своё внимание на старшего лейтенанта Рейн:
  - Объяснять причины молчания, думаю, не стоит? - обжигающий взгляд чёрных глаз вперился в лицо Камиллы, заставляя ту выпрямить спину.
  - Нет, Лер! - Камилла уже спрятала все свои эмоции и смотрела на руководителя Академии с холодной отрешённостью, как и учили их кураторы-леорийцы.
  Черты лица леорийца чуть смягчились. Из глаз ушла настороженность, уступая место сочувствию.
  - Ты, не хотела бы переговорить лично с адмиралом Тихоновым? - вкрадчиво спросил Даррек.
  Камилла удивилась вопросу:
  - Зачем? Думаю, вы сами предоставите ему данные?
  Но видя, что от неё ждут пояснений в свете открывшихся обстоятельствах её прошлого, серьезно посмотрела в глаза адмирала.
  - Простите адмирал, но не считаю это возможным. Не думаю, что у меня есть право на личные встречи с адмиралом земного флота. Нет, Лер, не хочу!
  - Как вам будет угодно. - Проговорил Лорд Даррек, а Камилла с сожалением отметила, что мужчина опять скрылся за холодной маской отрешённости, - тогда вы свободны, старший лейтенант Рейн.
  - Есть! - поднялась и, отдав по-военному честь, направилась к выходу.
  Уже у двери повернулась и тихо, но четко проговорила:
  - А ведь моя настоящая фамилия Ревейн.
  
  Камилла, покинув кабинет адмирала Даррека, вернулась в зал к друзьям. Только радости от факта окончания Академии и поступления на службу в ряды элитного подразделения флота в противовес своим сокурсникам, она теперь и подавно не испытывала.
  Камилла четко осознавала, какое решение будет принято высшим руководством, в связи с вновь открывшимися сведениями. Не сегодня, так завтра будет объявлена война Сектору Джаншу. Появятся новые задачи, новая цель. Никому она, конечно, не могла рассказать о том, что знала сама, но и забыть о тех сведениях, что её сознание сегодня выдало, не могла. Это теперь её крест - помнить и знать о том, что простому обывателю не дано.
  Камилла обвела ещё раз зал в поисках своих друзей, которые на протяжении всех этих циклов заменили ей семью.
  На душе было муторно. Она никогда не забудет своих родителей, не забудет своего отца Ника Ревейна и о том, что он сделал для своей родины. В её памяти навсегда останется светлый образ мамы, от которой девушке достались столь выразительные глаза. Только вот встречаться с адмиралом Тихоновым у Камиллы никакого желания не было, хоть отец и просил его позаботиться о ней. Никакой дружественной привязанности к этому мужчине она не чувствовала. Он был для неё совершенно посторонним человеком, поэтому и ответила адмиралу Дарреку отказом на предложение о личной встрече. О гибели родителей с Тихоновым говорить девочка не могла. Слишком свежи раны, и бередить их не хотелось.
  Впереди служба и теперь Камилла сама может внести свой вклад в борьбу с ненавистными ей лично джаншу. Она всё сделает, чтобы не только освободить незаконно занятые ими территории, но и приложит все усилия, чтобы эти работорговцы навсегда забыли дорогу в её родную галактику.
  
  Глава 9.
  
  ***
  
  После ухода землянки, Даррек ещё раз просмотрел, записанную на хран информацию.
  В эту минуту мужчина пожалел, что покинул пост Главы разведки. Сведениям своего бывшего заместителя, который и занял его кресло, Лорд несомненно доверял. Но вот предположить, что границу патрулируемого сектора необходимо было расширить, они не догадались. И вот вам результат. Плачевный результат.
  Длинные пальцы леорийца нервно отбили мотив по столешнице.
  Не думал Даррек, что и у Земного Союза найдутся тайны. И теперь главная его задача - повернуть сложившуюся ситуацию в пользу основной цели. В том, что брат примет такое же решение, Даррек не сомневался.
  Когда через пять минут в кабинет Лорда вошли Тихонов в сопровождении брата, Даррек уже успел в уме накидать план разговора. Время игр, увы, закончилось.
   Адмирал Даррек Ла Рон предложил вошедшим присесть и только после обратился непосредственно к Тихонову:
  - Скажите, адмирал, какие данные по Сектору Джаншу вы от нас скрыли?
  Ничего в мимике Лорда не выдавало его напряжение. Однако это не могло обмануть землянина, кто до недавнего времени, так же, как и хозяин кабинета, занимал пост Главы Разведки. Понимал Александр и свою ответственность, возложенную Правительством Земного Союза по взаимодействию с леорийцами. В свои семьдесят два года, сорок из которых он провел сначала в разведуправлении, а затем и на высоких постах военного флота и входящий в Правительство, Тихонов был одним из лучших переговорщиков.
  Как разведчик, он знал достаточно о расе леорийцев, чтобы понимать: с такими соседями лучше не ссориться. Адмирал Тихонов был одним из тех среди командования флота, кому было достоверно известны особенности представителей расы, сидящих в эту минуту в кабинете. То, что соседняя галактика 'Вихрь' обитаема, землянам было известно циклов примерно уже восемьсот, с тех времен, когда их корабли приблизились к границам галактики 'Вихрь' с целью освоения новых систем пригодных для жизни. Уже тогда правительство Земного Союза понимало, что уровень развития соседей не позволит им сунуться на чужую территорию. Но тот факт, что жители галактики 'Вихрь' никогда не вмешиваются в развитие иных рас, позволил им сосуществовать рядом, не нарушая установленных границ. Глава разведки Тихонов догадывался, что леорийцы, после вхождения с землянами в контакт, продолжали спокойно бороздить просторы галактики 'Млечный путь'. Вполне допускал, что земляне находятся под пристальным вниманием леорийцев. Но поймать за руку не представлялось возможным - нет у Земного Союза тех технологий, что позволили бы засечь корабли Леории. Да и что бы Земной Союз предъявил соседям? Особенно, учитывая многочисленные случаи, когда корабли имперцев приходили на помощь кораблям военной и гражданской космической авиации соседей, терпящим по ряду причин бедствия на границе с Леорией. Единичные редкие контакты с соседями проходили в удаленных системах, таких как Цирон. Империя не вмешивалась во внутреннюю жизнь землян, земляне не рисковали конфликтовать с леорийцами. И так бы всё и продолжалось. Тем неожиданно было для адмирала, когда пятнадцать циклов назад леорийцы прислали на Землю предложение о помощи в решении межгосударственного конфликта с другими соседями галактики 'Млечный путь'. Надо заметить, своевременной помощи. Будучи в то время Главой разведки, именно к нему в руки попала шифровка. Но после встречи с адмиралом Дарреком и при последующей совместной работе Тихонов узнал леорийцев ближе. То, что Империя готова была вмешаться в военный конфликт Земного Союза и Сектора Джаншу, стало неожиданностью. Но не принять такой подарок со стороны Земного Союза было бы глупостью.
  И вот сейчас ему, Александру Тихонову, наделённому властью во флоте и обязанностями по взаимодействию с соседями, предстоит решить конфликт, который, судя по напряжённости собеседников, назревает в данную минуту.
  Разведчик в Тихонове недоуменно приподнял бровь и невозмутимо переспросил:
  - О чём вы адмирал Даррек? Я не совсем понимаю суть вопроса и его причины.
  Дрогнувшие в иронии уголки губ собеседника подсказали адмиралу Тихонову, что дипломатической беседы не получится. О телепатических особенностях леорийцев знала большая часть верхушки командования военного флота Земного Союза, та его часть, кто в последние циклы тесно сотрудничал с Империей Леория. А Тихонову, тесно общавшемуся с наследниками, так и вовсе был известен этот факт, так же как и законы, ограничивающие использование своих способностей по отношению к своим соотечественникам и представителям Земного Союза. А сейчас, судя по реакции леорийца, Лорды вправе использовать своё преимущество перед собеседником.
  - Я говорю о том, - протянул Даррек, давая землянину возможность самому всё рассказать, - что ни я, ни Лорд Лео Ла Рон ни разу от вас не слышали о сети осведомителей на территории Сектора Джаншу.
  - Откуда у вас эти сведения? - подобрался адмирал Тихонов. Мужчина догадывался, что леорийцам известно гораздо больше, нежели они говорят. И вот прямое подтверждение. - За давностью времени информация строго засекречена. Об этом знает ограниченное количество людей.
  
  Даррек, как и его брат, внимательно смотрел на собеседника. Оба активно считывали эмоции и мысли адмирала, проверяя искренность его слов. Сейчас речь шла о доверии, и допустить недомолвок они не могли.
  Понимал и адмирал, что его мысли сейчас открыты для Лордов.
  Наконец Даррек нарушил повисшее напряжение:
  - Имя Ник Ревейн вам о чём-нибудь говорит?
  Тихонов побелел. Рука землянина дёрнулась к вороту кителя. Мужчина расстегнул верхнюю застёжку в надежде облегчить дыхание.
  - Откуда вы его знаете? - помимо воли в голосе отчётливо прозвучало волнение, а в душе забрезжила надежда.
  - Сначала предлагаю вам, адмирал, - вмешался в разговор Лорд Ла Лео, - раскрыть свои карты. Чего мы не знаем? О чём умалчиваете Вы и ваше правительство? Вы же понимаете, что от вашей откровенности сейчас зависит будущее вашего государства?
  Землянин это понимал. Очень хорошо понимал зависимость своего народа от решений своих собеседников. На кону стоял вопрос о Коалиции, необходимой не столько правительству, сколько его военному ведомству.
  - Хорошо, я расскажу. - Адмирал собрался с мыслями и заговорил: - Как вы уже знаете, первое упоминание о неоднозначной ситуации в этой части галактики относится примерно к периоду около шестидесяти циклов назад. Тогда первыми тревогу забили наши ученые, подсчитавшие процент роста гибели военных и исследовательских кораблей на границе с галактикой 'Джано'. В тот период шло активное освоение планет систем этой части нашей галактики. Долгое время ученые пытались донести теорию о существовании неучтенного фактора при гибели кораблей до правительства Земного Союза. Однако, как вы знаете, у нас нет технологий, чтобы предъявить претензии второму соседу. Да и в то время ещё не было достоверных сведений о жизни на просторах галактики 'Джано'. Ситуация изменилась тридцать циклов тому назад. В то время я уже занимал достаточно высокий пост в контрразведке и знал ситуацию на границе. Теория о существовании неизвестной расы получила подтверждение, когда на одной из удаленных планет системы 'Персио' приземлился неопознанный борт, с группой землян, пропавших за пять циклов до этого. Их уже признали погибшими, как и всех членов экипажей военных и исследовательских кораблей, пропавших ранее. Тогда-то моё ведомство и получило подтверждение о заселённости соседней галактики. Точнее о существовании расы ящероподобных гуманоидов. Сведения о том, что идет целенаправленный захват наших кораблей и соотечественников в качестве рабов, правительство, как можно догадаться, засекретило. Но при разведке космического флота была разработана программа 'о целенаправленном внедрении информаторов'. Была поставлена задача: сбор данных о неизвестной расе и их планах по отношению к Земному Союзу. Так как военный потенциал противников превосходил наш, идти в открытый конфликт Правительство не рискнуло. Перед флотом была поставлена задача: предупреждение будущих нападений. Хотя бы свести их к минимуму. В то время над этой проблемой активно работал капитан 1 ранга, Ник Ревейн. По сути, он являлся руководителем данной программы. Была разработана и внедрена система осведомителей. Как, думаю, объяснять не надо?
  Мужчина перевёл дыхание. Взгляд опустился на столешницу, под грузом неприятных воспоминаний и от своей беспомощности на тот период.
  - Мы находили добровольцев среди жителей и военных, которые сознательно шли на риск быть захваченными в плен. - Продолжил рассказ адмирал Тихонов, - Не все из них выходили на связь. По каким причинам, нам не известно. Можем только догадываться об их дальнейшей судьбе. С теми, кому удавалось связаться с центром, назначались встречи на окраинных планетах галактики. Где и как могут рассказать наши координаторы, кто был причастен к той программе. Скажу сразу... программу свернули больше десяти циклов назад. Что касается капитана Ревейн...
  Адмирал расстегнул ещё пару застежек на кителе.
  - Примерно пятнадцать циклов назад поступил сигнал о выходе на связь одного из осведомителей. На тот момент никого из агентов поблизости не оказалось. А время поджимало. Ник тогда был в кратковременном отпуске. Отправлялся с семьей в систему 'Алета' в созвездии Андромеда. А так как нужный человек находился на планете, куда для дозаправки должен был зайти лайнер 'Созвездие', он решил сам встретиться с осведомителем. Для отвода подозрений его временно оформили пилотом на лайнер. Там же и договорились встретиться. Но лайнер пропал, не достигнув 'Алеты'. Мы предполагали, что его захватили Джаншу. Не вышел по сей день на связь и Ревейн.
  Тихонов поднял голову и взглянул на Даррека. В его глазах леориец видел скрытую боль и надежду. Тихонов закончил свой рассказ и выжидающе посмотрел на Даррека.
  - Я всё ещё надеюсь, - медленно проговорил землянин, - что он и его жена с дочкой живы. Ник был моим другом. Лучшим другом. А теперь ответьте мне, откуда вы знаете Ника Ревейна?
  - Простите адмирал, но должен вас огорчить. - Даррек извиняющее склонил голову. - Ваш друг с супругой погибли. Так получилось, что мой корлер был в секторе крушения лайнера 'Созвездие'. И это на моем корабле их тела развеяли на элементарные частицы примерно четырнадцать циклов тому назад. Понимаю, что вы сейчас подавлены, но, чтобы избежать вопросов, посмотрите эту запись!
  Адмирал Даррек запустил программу воспроизведения. На экране крупным планом, как будто человек низко наклонился к невидимому собеседнику, возник образ светловолосого землянина. С секунду он смотрел с любовью и болью в глазах. Но миг и его взгляд потяжелел.
  Мужчина заговорил:
  - Здравствуй, Александр! Если ты меня сейчас слышишь и видишь, значит, меня уже нет в живых. А моя дочь с тобой всё же встретилась. Надеюсь..., и жена тоже. - Слабая улыбка тронула губы говорившего, - Эту запись я ментально заложил Цветочку в подсознание. Откроется программа только при непосредственном контакте с тобой. По моим расчётам, если я всё сделал правильно, как только ты попадёшься Камилле на глаза, в памяти моей малышки всплывут эти знания.
  Мужчина на экране стер с виска каплю пота, но взгляда не оторвал. Присутствующим в кабинете было отчётливо видно, каких моральных трудов Нику стоит каждое произнесённое слово. Вот он сделал небольшой вздох.
  - Ну, теперь по делу. 'Созвездие' погибло. Нас вырвали из точки выхода из подпространства. Захват Джаншу. Мне удалось пробиться к челноку. Прости, если бы дело не касалось моей семьи, я предпочел бы внедриться самостоятельно к противнику. Но... рисковать моими девчонками... не могу. Ты, как друг, должен меня понять. У самого сын подрастает. - Опять улыбка, на этот раз виноватая, - Встреча состоялась. И его данные тебя не порадуют. Очень надеюсь, что в ближайшее время на этот шаттл кто-нибудь наткнётся и подберёт. Я знаю... ты насторожишься моей пропажей и приложишь усилия к поискам. Найдёшь... Рано или поздно информация дойдет до тебя. - Опять пауза. Мужчине на экране всё труднее говорить.
  - Проблема, как мы и предполагали, существует, но выводы оказались ошибочны, Саша. Действительно идет захват наших дальних систем. Но только в созвездии Лира, а не Пегас. На сегодняшний день, четыре планеты системы находятся под контролем джаншу. Те сведения, что приходят от местных властей является дезинформацией. Не верьте этому. Если появится возможность, как можно скорее перебрасывайте туда основные военные силы. Ситуация критическая. Полный геноцид не только местного населения, эти ящерицы всё больше проникают в систему, захватывая транспортники и исследовательские корабли. Я отдельно заложу Цветочку коды и координаты. И прошу тебя... Саша... друг... позаботься о моих девчонках. Если... успеешь... и они... живы. Прощай, друг! Прости... за всё! - образ пропал, и на экране пошли столбики цифр шифра.
  
  В кабинете воцарилась тишина. Адмирал Тихонов склонил голову, закрыл ладонями лицо. Последняя надежда разбилась о суровую действительность. Александр действительно был на границе в тот цикл. Искал... Безуспешно... Кто бы знал?
  Молчали и братья Ла Рон, давая возможность землянину справиться со своими эмоциями.
  Спустя некоторое время адмирал Тихонов выпрямился, неспешно застегнул китель, расправил плечи. Минута слабости прошла. Перед наследниками рода Ла Рон вновь был уверенный в себе адмирал военно-космического флота своего отечества.
  Уверенно взглянув в чёрные глаза Даррека, землянин спросил:
  - Девочка... Камилла! Судя по тому, что сведения попали к вам, она жива. Где она? Я могу увидеть её?
  - Да, жива! - кивнул Даррек. - Вы уже видели дочь своего друга. Это старший лейтенант Рейн, которая и помешала нам в недавнем разговоре.
  Теперь Александр понял, почему глаза девушки, подошедшей к ним в зале, показались ему знакомыми. У Камиллы глаза её матери... Дианы. Нежной и доброй Дианы. Только вот, насколько мужчина успел разглядеть, взгляд у старшего лейтенанта больше напоминал Ника. Такой же уверенный и твердый взгляд. Александр был уверен, что и характер у Цветочка тоже от отца.
  Тихонов согласно кивнул, подтверждая, что понял о ком идёт речь.
  - Старший лейтенант Рейн распределена на фрегат вашего сына, - продолжил Даррек, - Насколько я помню, фрегат Алексея Тихонова закреплен с завтрашнего дня за 'Стремительным' под вашим начальством. У вас будет возможность переговорить со старшим лейтенантом Рейн.
  Даррек видел, что землянину не терпится переговорить с Камиллой, поэтому и добавил:
  - Я бы просил Вас сегодня не трогать девочку. Дайте ей прийти в себя. Она только сегодня, увидев вас на построении, вспомнила это..., - леориец указал на экран, - Думаю, ей сейчас нужно время, чтобы всё осмыслить и принять.
  Адмирал Даррек внимательно всмотрелся в собеседника:
  - Адмирал, думаю, нам есть, что обсудить в свете открывшихся данных. Ответьте на вопросы.
  - Спрашивайте, - уверенно проговорил Тихонов.
  - Объясните, почему программа была свёрнута, если у вас были результаты? - Даррек пристально следил за реакцией землянина.
  - Ну, это очевидно, - Тихонов позволил себе слабую улыбку. - Вы предложили свою помощь. В открытую стали участвовать в патрулировании границ. Предоставили свои технологии. Озаботились кадровым вопросом. Наше правительство посчитало это приемлемой заменой программе, при которой результаты, если и появлялись, то не сразу. А как вы знаете, многие чиновники не в силах ждать и требуют ощутимых сиюминутных результатов.
  Оба леорийца без труда уловили в эмоциях собеседника иронию и осуждение. Ведь получалось, что многие осведомители, кому всё же удалось попасть в Сектор Джаншу, были брошены на произвол судьбы. И обвинять в этом сидящего напротив землянина они не могли. Какой бы вес у него не был в Правительстве, решает, к сожалению, большинство.
  - Теперь позвольте и мне задать вопрос, - Тихонов уверенно взглянул на адмирала Даррека.
  - Конечно.
  - Камилла, как я понял, обучалась в вашей Академии...
  - Девочку никто не скрывал, - стальной голос Лорда Лео Ла Рон перебил землянина, - Ваши выводы ошибочны.
  - Вы меня читаете, - откинувшись на спинку кресла, утвердительно проговорил адмирал Тихонов.
  - Да! - подтвердил Даррек, - И в свете сложившихся обстоятельств, на законных основаниях. Вам это должно быть известно.
  - Известно, - отозвался мужчина.
  - Я не отрицаю, адмирал, что с девочкой работали наши псионики, - решился на откровение Даррек, - и хотя программа, заложенная в сознание дочери вашим другом, должна была активироваться только при вашем непосредственном участии, так сложилось, что Камилла стала вспоминать раньше. Ассоциативный ряд. Этого Ник Ревейн не учёл. Вы должны понимать, что наши действия не выходят за рамки соглашений. Камилла попала в Академию из одного из приютов планеты Клея в рамках программы, что одобрило ваше Правительство. Да, у нас были подозрения о существовании осведомителей. Камилла только недавно вспомнила 'Созвездие'. Но, как вы понимаете, данные полученные через призму восприятия ребенка, не могут быть стопроцентно достоверными. Сегодня это подтвердилось.
  - У Камиллы есть способности? - несмотря на невозмутимое лицо, леорийцы отчётливо чувствовали напряжённость адмирала.
  - Вот об этом мы и хотели бы с вами поговорить, адмирал, - обратил на себя внимание первый наследник Леории.
  Тихонов повернулся к нему и вопросительно поднял бровь.
  - О чём конкретно?
  - Вы же не будете отрицать существование в ведомстве разведки специального отдела, - с ленцой в голосе проговорил Кайл.
  - Вы же уже всё выяснили из моих воспоминаниях? - усмехнулся адмирал. - Да. Такое подразделение существует. И Ник был лучшим из одарённых. Не стоит упоминать о том, что, судя по вашим словам, Камилле передались способности её отца.
  Леорийцы переглянулись. Чуть заметный кивок от наследника и Даррек обратился к своему коллеге.
  - Адмирал Тихонов, мы с вами уже поднимали вопрос о создании объединенного флота Коалиции. Думаю, самое время к нему вернуться.
  - Насколько я понял, - слова Даррека заставили напрячься землянина, - вы пригласили на дредноут высшее командование земного флота именно для подписания соглашения. Или я не прав, и вы собираетесь расторгнуть все договорённости?
  - Нет, - опроверг его выводы Даррек, - речь пойдёт не о временном соглашении совместного руководства вновь образовавшимся подразделением из числа выпускников Академии. Тут все договоренности между нами достигнуты. Договор будет подписан и с завтрашнего дня вступит в силу. Не волнуйтесь.
  - Тогда о чём речь?
  - Адмирал, - обратился к нему Лорд Лео Ла Рон, - речь пойдет о возможности внедрения в ряды вашего флота наших офицеров.
  Изумление землянина леорийцы не только почувствовали ментально, но и увидели на лице мужчины. Конечно, для него это было несколько неожиданно. Шутка ли, объединение столь разных представителей в единые экипажи.
  Адмирал земного флота быстро справился с шоком.
  - И как вы это видите? - поинтересовался он у наследника, - И в какие сроки планируете провести ассимиляцию?
  - Вот тут ещё вопрос не решён. - Ответил ему Лорд Лео, - Как вы понимаете, разрешение Императора ещё не получено. Но вероятность высока. И логично, что произойдёт это, как только позволит техническое оснащение вашего флота не без нашего участия.
  Кайл внимательно следил за адмиралом. От этого землянина сейчас зависело очень много. Сможет ли он пойти на компромисс?
  - Для этого следует увеличить объемы производства, - справедливо заметил Тихонов.
  - Эту проблему мы решим, - уверенно проговорил Кайл Лео Ла Рон, - но у нас есть пожелание.
  - Я внимательно слушаю.
  - В связи с усилением технической базы вашего флота, совершенно логичным будет и увеличение притока курсантов в Академии, как потенциального кадрового ресурса. И мы предлагаем вам на ближайшем Заседании правительства поднять вопрос о разрешении подбора новых курсантов из числа ваших граждан не только системы Цирон, но и остальных систем, подчиненных Земному Союзу.
  Тихонов задумался. В его размышления ни один из леорийцев не вмешивался. Кайл даже встал со своего места и прошелся по небольшому помещению кабинета, бездумно разглядывая голые стены перегородок.
  А Тихонову было над чем подумать. С одной стороны, увеличение численности флота, пусть и в будущем. Ведь тот факт, что для освобождения систем созвездия Лира их мощностей не достаточно даже с новым вливанием, очевиден. И согласие леорийцев поделиться не только своими технологиями, но и действующим составом флота очень заманчиво. Мужчина понимал, что для этой расы столь серьёзный шаг требует немалых усилий, исходя из их психологических особенностей. Да и взаимодействие столь различных представителей - это не то же самое, чему готовили курсантов леорийцы для флота своего союзника. Но отсюда вытекает закономерный вопрос: а что получат взамен сами имперцы?
  - Наши технологии не достаточное вознаграждение для вашего Правительства? - не выдержал адмирал Даррек, чем заслужил гневный взгляд от брата.
  - Адмирал, - Кайл подошел к своему креслу и, опираясь на спинку кресла, которое покинул несколько минут назад, посмотрел в глаза Тихонову, - подумайте сами. Мы всего лишь усилим ваш флот. Выпускники Академии ведь попадут под юрисдикцию новообразовавшейся Коалиции, в состав командования которой войдёте в частности и вы. Если вас так интересуют наши мотивы, так я вам могу ответить. У меня как у будущего императора в планах и дальше поддерживать с вашей галактикой дружественные связи. И думаю, после разрешения военного конфликта мы вернемся к данному вопросу.
  Тихонов кивнул, соглашаясь с логичностью предложения наследника.
  - Я вынесу этот вопрос на обсуждение. Думаю, вопрос будет решен положительно.
  - Вот и хорошо, - Лорд Лео Ла Рон присел в кресло, закрывая свои ментальные щиты.
  'НУ, доктор Клайс', - Про себя подумал Кайл, - 'если ваша теория ошибочна, лишитесь вы моей поддержки'.
  Вслух же проговорил:
  - Сейчас в свете открывшихся обстоятельств, думаю, стоит обдумать сложившуюся ситуацию и наметить шаги по освобождению системы Лира. - Предложил Главнокомандующий. - Предлагаю немедленно собрать членов командующего состава нового подразделения. Раз уж все на борту 'Грозного'. Не будем терять время. Согласны?
  Два кивка послужили ему ответом. Тихонов потянулся к коммуникатору на столе адмирала Даррека, чтобы сообщить о намечающемся заседании землянам. Даррек же просто набрал на своем ручном коме короткое сообщение. С их стороны, помимо их с братом, подразумевался ещё один представитель.
  
  ***
  
  В зале заседаний за столом переговоров собралось всё высшее командование двух галактик: 'Спираль' и 'Вихрь'. Со стороны Леории присутствовал здесь капитан Зорг, которого Главнокомандующий леорийского флота представил союзникам, как консультанта по разрешению военного конфликта. Настороженные взгляды представителей Земного Союза, преследующие джана перед торжественным построением, продолжили преследовать Зорга и сейчас. Помимо адмирала Тихонова и его правой руки контр-адмирала Мишеля Курта, возглавляющего разведуправление флота, со стороны Земного Союза так же присутствовал министр вооружения, Эдуард Мендоз, со своими заместителями. Эти трое штатских и бросали в сторону джана настороженные взгляды.
  Прежде чем приступить к основному вопросу намеченного совещания, наследник Империи Леория, согласно предварительной договорённости, предложил подписать долгожданное для землян 'Соглашение по объединённой военной компании'. По довольному лицу министра проскользнула улыбка. Наблюдавший за землянами адмирал Даррек только усмехнулся про себя, когда господин Мендоз, вслед за Лордом Лео Ла Рон, поставил подпись под документом.
  Что ж! Можно поздравить брата и себя с новой ответственностью. Согласно пунктам данного документа, оба брата теперь входят в руководство особым подразделением, сформированным из числа курсантов его Академии. Со стороны землян руководство будут осуществлять адмирал Тихонов и контр-адмирал Курт. Неплохая команда подобралась, как ни крути. Пусть и есть между ними небольшие разногласия, Даррек был уверен, что они смогут найти общий язык. Вот с Мендозом адмирал вряд ли нашёл бы точки соприкосновения. А ведь этот человек имеет не меньший вес в Правительстве Земного Союза, нежели адмирал Тихонов, который уже больше цикла занимает пост временно исполняющего обязанности Главнокомандующего военного флота своей родной галактики. Но именно Мендоз уполномочен зарезервировать своей рукой Соглашение.
  Но как бы там ни было, после подписания Даррек надеялся, как можно реже видеть этого чиновника.
  Пока леориец следил за представителями Правительства Земного Союза, рядом сидящий Зорг издевательски скалился, стоило ему поймать на себе взгляды сопровождающих Мендоза, имена которых он даже и не собирался запоминать.
  Подождав, пока все ознакомятся с подписанным документом, что высветился на панели перед каждым присутствующим за столом, заговорил Кайл.
  - Мистер Мендоз, думаю, вы можете вернуться в зал к своим согражданам и продолжить праздник.
  - Ну, почему же? Я не прочь послушать ваши планы на ближайшее будущее, - откликнулся тот, вальяжно развалившись в кресле.
  Леорийцы переглянулись.
  - Ну что ж... послушайте, - с трудом скрыв иронию, кивнул Кайл и обратился уже к Тихонову. - Адмирал, предоставляю вам право ввести в курс дел на границе.
  По мере того, как землянин обрисовывал ситуацию, возникшую на просторах созвездия Лиры, лица его соотечественников всё больше вытягивались.
  - Вы серьёзно? - не выдержал мистер Мендоз.
  - А вы полагаете, мы намерены шутить? - холодно заметил Даррек.
  Под его пронзительным взглядом Мендоз подрастерял свою уверенность.
  - Сейчас на повестке, в связи с вновь открывшимися сведениями, только одна задача, - продолжил адмирал леорийского флота, - А именно разработка стратегии проведения военной кампании в данном космическом секторе. Теперь вы хотите принять в обсуждении активное участие?
  Вопрос, предназначающийся министру, остался без ответа. Зато заговорил его заместитель:
  - Флот Земного Союза при вашем участии сейчас имеет достаточно мощностей, чтобы начать полновесную военную кампанию по освобождению жителей систем Лиры. По последним данным, на его счету более семидесяти тысяч кораблей различной модификации. Сформированы экипажи и команды наземного десанта. В конце концов, у нас есть специально обученные вами офицеры. Вот и пусть покажут, на что способны.
  С каждым сказанным словом лицо адмирала Даррека всё больше превращалось в маску.
   - Нет. - Безапелляционно заявил второй наследник Леории.
  На него непонимающе воззрились трое в гражданском.
  - Поясните, адмирал! - ядовитую улыбку Мендоза Дарреку захотелось стереть с лица силовыми методами, но контроль за своими эмоциями, который леорийцы тренируют с младенчества, не позволил собеседникам увидеть ярость, испытываемую в данную минуту мужчиной.
  - Этот потенциал пока задействовать на передовой не имеет смысла. - Спокойным голосом пояснил Даррек.
  - Почему? - спросил зам министра.
  Даррек отчётливо услышал, как по соседству хмыкнул Зорг и был согласен с другом. Глупый вопрос. Но что взять с гражданских? Тем не менее, так же внешне спокойно и отрешённо пояснил:
  - Если бы вы задумывались дальше своего носа, то поняли бы всю абсурдность этого шага. Сейчас Академия выпустила только первый поток специалистов по противостоянию с джаншу. Заметьте высококвалифицированных специалистов. Но это ограниченное количество офицеров. А вы предлагаете без предварительной оценки ситуации, а предоставленные сведения могут оказаться устаревшими, без разведки и разработки детальной операции, бросить этих молодых ребят в самое пекло?
  - Согласен с адмиралом, - глядя на своих соотечественников и обращаясь к мистеру Мендозу, вступил в разговор Тихонов, - выпускники Академии представляют собой элитное подразделение.
  - Таковым они и останутся, - твердо заявил Даррек. - Вы, мистер Мендоз, сегодня собственноручно подписали документ, по которому решение об участии подразделения принимают четверо. И вы, в это число не входите.
  Землянин от замечания леорийца покраснел от негодования.
  - Вы так радеете за своих воспитанников? - не сдержал своих эмоций.
  - А вы как считаете? - холодная улыбка, не предвещающая своему оппоненту ничего хорошего, появилась на красивом лице адмирала Даррека. - Если мы сейчас задействуем лучшие кадры, только отстрочим положительное разрешение конфликта. Я не намерен подставлять под удар труды стольких циклов.
  - И что вы предлагаете? - язвительно заметил Мендоз, - Ведь насколько Вы дали нам понять, ваша раса напрямую вступать в Коалицию не намерена?
  - Отчего же..., - протянул Лорд Лео Ла Рон, - данный вопрос стоит на повестке перед нашим Императором. Но обсуждать его будут не с вами. Разговор будет идти на несколько ином уровне.
  Только благоразумие министра, да терпимость леорийцев позволило разговору не перетечь в отрытый конфликт. Хотя Даррек чувствовал, как землянин пытается найти лазейки для собственной выгоды.
  - Адмирал Даррек Ла Рон прав, - продолжил наследник Леории, - Для проведения разведки и предварительной оценки ситуации на местах, на первых порах вполне достаточно флота Земного Союза. Экипажи подразделения так же не останутся в стороне. Думаю, адмирал Тихонов найдёт им применение при патрулировании границ.
  Тихонов кивнул.
  - Офицеры экипажей будут привлекаться только к тем операциям, где их участие будет продиктовано острой необходимостью.
  - Вот и славно, - позволил себе чуть заметную улыбку Кайл. - Что же касается дредноута 'Грозный', предлагаю поручить его командование Куратору Зоргу.
  - Почему именно капитану Зоргу? - Мендоз кинул недружелюбный взгляд в сторону джана, в котором явно проскользнуло недоверие. Голос землянина так и сочился ядом, - Разве он входит в состав командования новообразовавшимся подразделением?
  Лорд Лео Ла Рон внимательно посмотрел на вопрошающего:
  - Капитан Зорг является офицером флота под моим командованием. А дредноут 'Грозный', насколько я помню, является теперь собственность Академии. Но если Вас, мистер Мендоз, так глубоко затрагивает вопрос о соответствии звания и занимаемой должности, то считайте, что властью данной мне я только что назначил адмирала леорийского космического флота Тха Зорга командором 'Грозного'. Есть возражения?
  Наследник обвёл всех пристальным взглядом чёрных глаз, на секунду задержавшись на мимолетной ухмылке самого новоявленного адмирала.
  - Может теперь, - не желал отступать министр, - адмирал Зорг, как представитель расы джан, и хорошо знающий нашего противника, поведает собранию причины невмешательства своей галактики?
  Тихонов поперхнулся вдохом, услышав столь неучтивое замечание своего коллеги из Правительства.
  - Почему бы не обратиться за помощью к Империи Джанерора, раз уж джаншу считаются их генетическими собратьями? - не обращая на предупреждающие взгляды Тихонова, продолжил гнуть свою линию Мендоз.
  По лицу Даррека скользнула ироничная улыбка, замеченная только братом.
  Взоры землян устремились на Зорга.
  - Я вам отвечу! - поднялся новоявленный адмирал, лениво прошелся за спинами любопытных, чуть задевая хвостом кресла землян.
  Кто-то из них шумно выдохнул, Мендоз нервно передёрнул плечами.
  Джан про себя усмехнулся, но в голосе, подобно леорийцам, не проявилась ни одна эмоция.
  - Дело в том, - чуть растягивая слова, заговорил Зорг, - что Император моей галактики придерживается политики нейтралитета. И в отличие от расы леорийцев, моя раса не будет вмешиваться в конфликт. И не пойдет на жёсткие меры против, как вы выразились, генетических собратьев. Таких как, допустим, уничтожение, что, несомненно, закономерно при открытом противодействии.
  Джан остановился перед министром Земного Союза. Синие глаза с усмешкой посмотрели на своего ви-за-ви.
  - Максимум, на что вы можете рассчитывать, - Зорг наклонился к землянину, заставляя того, наоборот, откинуться на спинку своего кресла, - это невмешательство до... определённых моментов. Предупреждаю сразу, чтобы потом не было недопонимания. Если ВЫ решитесь на геноцид уже расы Джаншу... Говорить, чью сторону займёт Империя Джанерора? Думаю, не стоит...
  Зорг выпрямился и спокойно занял своё кресло рядом с Дарреком.
  Угрозу представители правительства Земного Союза проглотили молча. Кое-кто и задумался. Даррека передернуло от мыслей некоторых присутствующих, так как он активно сканировал представителей Земного Союза. Ведь не известно, какие планы вынашивает алчное Правительство ЗС. Вполне может статься, что в его планы входит не только освобождение подчиненных систем, но и расширение территорий и освоения вооружения уже за счет Сектора. После недавних сведений, он уже не мог доверять землянам в полной мере.
  - Итак, что мы имеем..., - вернул всех в русло обсуждения основной проблемы Лорд Лео Ла Рон. - Осталось выбрать время начала кампании и разработать чёткий план. Думаю, этим мы сегодня и займёмся.
  Спустя десять минут с начала работы Мендоз со своими приспешниками, извинившись, покинул зал. Как только за ним закрылись двери леорийцы незаметно для оставшихся выдохнули.
  - Ну вот, - заметил Даррек, расстёгивая верхнюю застёжку своего кителя и закрывая ментальные щиты, - теперь можно спокойно поработать.
  Зорг открыто усмехнулся и повернулся к контр-адмиралу Курту, молчавшему до этого всё время.
  - У вас ведь нет претензий к моей расе? - язвительно спросил.
  - Что вы? - Землянин поднял руки с раскрытыми ладонями, - Как можно?
  Общий смех разрядил обстановку.
  - Что там с наступлением на системы Лиры? - повернулся Кайл к Тихонову.
  - Есть идеи...
  
  Когда совещание закончилось после многочасовых споров и обсуждений деталей, в кабинете остались только Даррек и Зорг.
  - Поздравляю с повышением! - Даррек похлопал друга по плечу.
  - Я бы на твоем месте раньше времени не радовался, - поморщился Тха. Мысль, что на него свалилась ответственность за целый дредноут, джана совершенно не радовала. - Я-то здесь останусь, а тебе новые кадры готовить.
  Адмирал Даррек нахмурился.
  - ДА. - На мгновение задумался, а потом попросил, - помоги Тихонову с планированием операций. И проследи за нашими пташками.
  - ДА ты что? - всплеснул руками джан, при этом ещё и нервно дернув хвостом, - Всё-таки переживаешь за своих любимцев?
  - Не начинай...
  - Да я не начинаю, только вот факты..., - перебил его Зорг, - С каких пор ты идёшь на поводу у младших офицеров?
  - ТЫ об экипаже Тихонова младшего? - Даррек оскалился не хуже друга, - Так всё в рамках планов...
  - А я-то думал, - протянул джан.
  - Думай в другую сторону, - отрезал Даррек, подталкивая друга на выход.
  
  На следующий день экипажи новообразовавшегося элитного подразделения, отправившиеся на места службы, так же, как и офицеры военного флота Земного Союза, узнали о приказе командования о начале военной кампании в созвездии Лира.
  
  Глава 10.
  
  4400 г. Новой Космической Эры.
  Галактика 'Спираль', созвездие Лиры.
  
  ***
  
  - Сэр, минута до точки выхода.
  - Принято.
  Контр-адмирал космического флота Земного Союза, Энтони Груа перевёл взгляд карих глаз со своего помощника на обзорный экран рубки флагманского крейсера. Минута и они выйдут около планеты Эндоры. У контр-адмирала, командующего небольшой флотилией, чёткий приказ: уничтожить противника, оккупировавшего две планеты в системе Персио.
  Вот уже почти пол цикла флот Земного Союза находится на просторах созвездия Лиры с целью освобождения оккупированных четырёх систем. Практически каждый день происходят локальные стычки между двумя флотами Земного Союза и Сектора Джаншу. Несмотря на то, что планет, пригодных для обитания в системах созвездия не так уж и много, флоту землян никак не удаётся пробиться сквозь защиту противника. В данной системе только две планеты, которые учёные галактики 'Спираль' признали пригодной для проживания и дали своё 'добро' на расселение более пятидесяти циклов тому назад.
  Около одной из этих планет и появилась спустя минуту от начала отчёта флотилия под командованием контр-адмирала Груа.
  Выйдя из точки подпространства, клин из десяти крейсеров, возглавленный флагманом с командором Груа на борту, тут же перестроился. Как только на обзорном экране появилась планета, совершающая свой оборот вокруг звезды Персио, корабли земного союза по негласной команде в ту же минуту рассредоточились в известной каждому капитану крейсера позиции. Не теряя времени, открылись орудийные шлюзы, корабли ощерились стволами протонных пушек. От носителей отделились экоры, устремляясь вперёд. Следом из точки, откуда двумя минутами ранее появился клин из тяжеловесных крейсеров, в данный космический сектор вынырнули и фрегаты, повторяя манёвр 'своих собратьев'.
  Их появление не осталось незамеченным. С орбиты Эндоры спешно поднималась армада противника.
  - Капитан Рего, - чуть повернув в сторону помощника голову и обращаясь к нему, произнес командор флотилии. - Командуйте начало.
  - Есть, сэр!!!
  Командору Груа, стоящему на мостике флагманского крейсера, было хорошо видно, как экоры, фрегаты и крейсера его флотилии, огибая по широкой дуге противника, устремились к планете.
  Задача была понятна. Необходимо отсечь корабли джаншу от орбиты Эндоры и взять в кольцо, лишая тех возможности уйти под спасительную защиту планетарных орудий. Но кто сказал, что напротив них 'новички' в военном деле? Корабли противника уже рассеялись по пространству сектора предстоящей битвы. Обзорный экран достоверно отображал происходящее.
  Уступающие крейсерам землян в размерах три десятка крейсеров джаншу, не дожидаясь приближения на расстояние выстрела, уже на подлёте спешно выпускали свои малые боевые машины. От мощных, с ломаными линиями очертаний тяжеловесных носителей в разные стороны сыпануло несметное количество кодров и дискообразных перехватчиков. Мелькание кораблей двух государств, лучи, выпущенные из пушек - всё смешалось в тесном секторе между орбитами двух планет.
  Из рубки флагмана хорошо были видны продолжительные очереди коротких лучей красного цвета, выпущенных кодрами. Не мог Груа не увидеть, как эти же очереди врезаются в крейсера и экоры его флотилии, как взрываются истребители, случайно попавшие в прицел противника. Как разрезанный более мощным лучом протонной пушки один из фрегатов земного флота разломился на две неравные половинки и, спустя несколько минут, остатки корабля разметало взрывом. Разрушительный огонь добрался до топливной установки.
  Даже вид взрыва одного из тяжеловесных кораблей джаншу, расстрелянного его экорами зеленоватыми протонными лучами, не мог принести удовлетворения. Новый взрыв, уносящий жизнь одного из кодров, а в ответ красные очереди уничтожают пару экоров.
  То тут, то там мелькают всполохи защиты, не выдерживая натиска орудий противника. Малые корабли подныривают под более мощные, уходя от юрких собратьев, продолжают свой полет, при этом ведя огонь по преследователям.
  И снова атака экоров на крейсер противника. Пара заходов и виражей под непрекращающийся защитный огонь 'жертвы' и новый взрыв освещает пространство вокруг, уничтожая новую боевую единицу противника. Осколки, некогда будучи тяжеловесным космическим кораблем, задевают истребителей и перехватчиков, неосмотрительно оказавшихся поблизости.
  Красные лучи пересекаются с зелеными и смерть тому, кто окажется на их пути.
  Не прошло и часа, а на глазах командора среди обломков своих и вражеских кораблей продолжали свой смертельный танец те боевые машины, которые ещё были способны отображать атаку и наносить удары по противнику. Меж кораблей то и дело мелькали истребители и перехватчики.
  - Сэр, - звучит взволнованный голос навигатора, - на семь часов шесть крейсеров джаншу.
  Новость заставляет Командора Груа стиснуть зубы. Откуда они? Быстро просмотрев данные, мужчина понимает, что помощь противнику пришла от соседней планеты Астара, что сейчас на другой стороне совершает свой оборот вокруг светила. Значит, джаншу успели вызвать подмогу? Но ведь их разведка докладывала, что на Астаре нет военных баз? Ошибка? Ошибка ценою в жизнь флотилии под его началом.
  - Передавайте на общей волне 'нужна поддержка', - звучит приказ для навигатора.
  И тут же своим подчинённым:
  - Все орудия к бою. Надо продержаться до прибытия подмоги.
  Короткие приказы, топот ног и флагман послушно рукам пилотов и приказу командира, вступает в схватку с вновь прибывшими.
  'Только бы продержаться', - стучит молоточками в голове командора. Уже сейчас мужчина понимает, что битву они не выиграют. Слишком не равны силы. От его флотилии уже остались жалкие остатки. Да, они тоже потрепали противника, но против шести крейсеров джаншу вступивших в схватку в эту минуту они не выдержат. И тактически отступить без поддержки никто им не даст. Остаётся только тянуть время настолько, насколько это возможно.
  Сколько длилось это противостояние, при котором корабль то и дело сотрясало от прицельных попаданий? Сколько прошло минут с тех пор, когда заговорили все пушки, установленные на флагмане? Сколько томительных секунд протекло между постоянными взрывами кораблей, что отображал экран? Может они кружат здесь уже несколько часов, пытаясь удержать позиции и не дать противнику расправиться с остатками фрегатов и крейсеров Земного Союза? Голос помощника только успевал докладывать о потерях с обеих сторон, а командор пытался просчитать исход этого противостояния.
  Жесткий бой. Смертельный хаос. Плавающие в открытом космосе обломки и рассекающие пространство корабли двух соперников.
  И вот, когда уж командор Груа совсем потерял надежду на то, что удасться спасти хоть кого-нибудь из его подчинённых, сладкой музыкой прозвучал голос навигатора.
  - Сэр, на радаре три объекта. Наши!!!
  Ругательство готово было сорваться с губ Груа от такой новости, стоило только взглянуть на радар, где по направлению к ним приближались три фрегата. Три фрегата против армады джаншу? Пусть и проредили они ряды противника, но что такое три фрегата против десяти оставшихся крейсеров? Это шутка?
  Но ругательство не сорвалось, так как в рубке от всё того же навигатора восторженно прозвучало:
  - Это 'тени', сэр!!!
  'Тени'... Тенями на флоте офицеры обозвали особое подразделение. И командор знал о нём. Корабли, подчинённые данному военному образованию, редко участвовали в подобных боях. 'Теней' никто никогда не видел на переднем фланге. Командование флота использовала их только в крайних случаях, таких как сейчас. Своё прозвище тени и получили именно за то, что появлялись за спинами основных сил, давая возможность уйти оставшимся кораблям в случае поражения. А ещё за то, что появлялись из ниоткуда и исчезали так же стремительно, не оставляя после себя даже обломков кораблей поверженного противника. Слухи ходили, что по большей части подразделение 'теней' участвовало в секретных операциях. Но и разговоры о том, что корабли 'теней' патрулируют границу, не допуская в созвездие Лиры корабли джаншу со стороны Сектора, тоже имели место быть. Сам командор Груа достоверно знал, что офицеров и вооружения данного подразделения командование флота бережёт, пусть это время от времени и вызывало среди его офицеров непонимание, злость и скрытую зависть. Но не в таких обстоятельствах, как в эту минуту. Сейчас из уст многих офицеров, находящихся на мостике, послышался вздох облегчения. Появление 'теней' красноречиво говорило, что появился шанс спасти остатки флотилии, и подобрать челноки, которым посчастливилось катапультироваться из горящих кораблей.
  Экран связи на командном мостике флагмана засветился серебристым светом, и перед командором возникла проекция достаточно молодого землянина.
  - Говорит капитан 2 ранга Алексей Тихонов, командир фрегата, - без лишних предисловий заговорил светловолосый парень с прозрачно зелеными глазами, - Командор, уводите своих в сектор 3067 и уходите через подпространство. Мы прикроем.
  Как только прозвучала информация, связь прервалась.
  - Что-то слишком молод для капитана, - пробормотал, рядом стоящий с командором, капитан Рего.
  А сам Груа, отдав распоряжения по отступлению, мысленно усмехнулся. Так никто и не спорит, что выпускники Академии, составляющие экипажи 'теней', не могут похвастаться жизненным опытом. А вот опыт проведения военных действий они зарабатывают стремительно. Для всего состава военного флота Земного Союза не было секретом, что этих ребят учили леорийцы. Так чему удивляться?
  
  ***
  
  Топот ног по покрытию шлюзового отсека под голос капитана фрегата о трехминутной готовности, возвещающего по громкой связи. Мимолетное касание и активация входа. Упасть в кресло. Активировать системы, попутно одевая шлем и прикрепляя датчики. Краем глаза проверить параметры своей боевой подруги. Плавно открепится от места стоянки и вывести машину в уже распахнутые ворота шлюза.
  Всё привычно. И даже космос, ждущий снаружи. Только к увиденному за пределами фрегата старший лейтенант Рейн, кажется, никогда не привыкнет. Невозможно привыкнуть к виду разрозненно летающих на просторах вселенной остатков, что некогда были гордостью военной космической мощи. Были домом кому-то, чья жизнь оборвалась вместе с космическим кораблем.
  Стиснуть зубы заставляли и маленькие шаттлы, которые согласно аварийному коду отсоединились от своих носителей, унося в открытый космос тех, кто успел пробраться к ним в подстреленном фрегате или крейсере родного флота. Они, стараясь не мешаться носящимся истребителям и перехватчикам противника, держались ближе к крупным остаткам разрушенных кораблей.
  Одного взгляда было достаточно, чтобы понять: их коллеги терпят поражение. Тем более понятен стал приказ командования флота, пришедшего в рубку фрегата. Их в спешном порядке отзывали из очередной вахты по патрулированию границы галактики. Такой же приказ получили и ещё два борта, находящихся так же, как и экипаж фрегата капитана Тихонова-младшего, недалеко от системы Персио.
  И тем более был понятно решение капитана, не позволившего появиться десяткам истребителей в данном космическом секторе без поддержки своего носителя.
  Ситуация, действительно была серьезная, как и противник, превосходящий в силах.
  - Действуем по плану, - слышит в наушниках голос командира Камилла и согласно кивает, не сомневаясь, что и остальные проделали то же самое.
  Подчинённым командирам Кортэ и Сорг не надо пояснять алгоритм действий, так же, как и ещё четырём 'десяткам', закрепленным за фрегатами. Теми, что вместе с фрегатом капитана Тихонова оказались около планеты Эндора.
  Камилла привычно подобралась. Это не первая и не последняя спасательная операция с их участием. Все пилоты их десятки беспрекословно подчинялись своему командиру Кортэ, который за столь короткое время уже оценил обстановку и принял решение.
  - Работаем, - бросает Джошуа в эфир.
  Истребители устремляются вперед в самую гущу событий, давая возможность фрегатам тоже заняться делом. Один за другим с верхних палуб трех боевых машин 'теней', где были установлены орудия, в сторону основных крейсеров противника устремляются прицельные лучи. Пара секунд и вот уже джаншу лишены трёх своих носителей.
  Время, необходимое на перезарядку смертоносного заряда орудий, капитаны использовали для решения тактических задач. Они не остались на месте, направив свои боевые машины на перехват кораблям противника, пытавшимся помешать останкам флотилии контр-адмирала Груа уйти в сектор 3067.
  Истребители 'теней' взяли на себя основные силы малых модификаций кораблей противника. Дарк привычно повел своих ребят на помощь шаттлам. В задачу его ребят входило сопроводить спасительные капсулы к уходящим под прикрытие фрегатам основных сил Земного Союза. Десятка же Джошуа с ещё тремя 'коллегами' вступила в противостояние с перехватчиками и кодрами противника. Ещё на подлёте Камилла выпустила мощный заряд из основного орудия, заранее активировав согласно инструкции код с заветными циферками 24678. И совершенно не удивилась, когда луч, выпущенный её Ласточкой, привычно встретился с ещё девятью и, соединившись, развеял по просторам космоса очередной крейсер противника. Всё! Теперь осталось только положиться на обычные заряды, своё умение и наработанный опыт в пилотировании. Как и когда остальные десятки прибегнут к сильнейшему орудию, оставляющему после себя только элементарные частицы, Камилла уже не отслеживала. Ласточка послушно левой руке пилота раз за разом заходила на виражи и не уставала выпускать серебристо-синие лучи, согласно посылу правой.
  Поворот. Нажатие. И вот кодр, попавший в прицел Ласточки уже не может продолжать свой смертоносный полет.
  Истребитель крутанулся вокруг своей оси и боковыми орудиями снёс пару перехватчиков, вознамерившихся зажать боевую подругу Камиллы.
  Резко вверх, избегая столкновения, оказавшегося по пути очередного кодра. Вновь крутануться вокруг своей оси. Серебристо-синий луч попадает точно в рубку корабля, снося находящихся за пультом управления джаншу. Успеть увернуться, когда, потерявший управление кодр начал заваливаться на бок.
  Боковым зрением отследить обстановку - узнать, как дела у ребят. Судя по показателям, не одна она 'веселится'.
  Но отвлекаться не стоит, так как на хвосте перехватчики. Новый вираж. Камилла успевает снять только одного и заметить прилетевший сбоку луч, уничтоживший второго преследователя.
  - Ой, прости! - звучит в наушниках голос Тима, вышедшего сегодня на задание вместо Кирка. Истребитель друга пролетает над Ласточкой Рейн.
  Мимолетная улыбка на лице девушки и снова всё внимание на показатели систем. И снова гонка по кругу. Полный контроль за параметрами заряда орудий. Не ошибиться. Не задеть своих же в этом хаосе обломков.
  В какой-то момент Камилла замечает на своем обзорном экране, как красный луч попадает в замешкавшийся фрегат земного флота. Видит, как от поверженного корабля отстреливают два шаттла.
  Короткий взгляд на радар и принятое решение.
  - Дан, - произносит она в эфир, - Прикрой на четыре часа.
  - Понял! - тут же пришёл ответ.
  Но в противовес предполагаемым действиям, Камилла уводит свою машину не в сторону потерпевших бедствие согражданам, куда уже устремился 'второй', а в сторону крейсера джаншу, откуда и прилетел злополучный луч.
  - Камилла, - разрывает барабанные перепонки крик друга.
  Но девушка уже не в состоянии унять поднявшуюся из глубин души ненависть к джаншу. Именно это чувство и заставило ладонь отдать своему кораблику приказ на ускорение. Крейсер с каждой секундой всё больше закрывал обзорный экран. Камилла знала, что делать. Сомнениям не было в душе землянки, оказавшейся сиротой по вине этих ящериц. Ничто не дрогнуло внутри. Только раз... Пока её Ласточка неслась к противнику, рука Камиллы, повинуясь неясному предчувствию дернулась, чтобы увести свою боевую машину резко вниз. Оказалось, вовремя, так как пространство над головой Камиллы разрезала очередь одного из перехватчиков. Но уже в следующую секунду девушка вернулась на прежний курс.
  Послушная боевая подруга Камиллы нырнула под тяжеловесный крейсер противника. Да! Заряда у неё, чтобы в одиночку уничтожить эту махину, нет. Но...
  Память послушно предоставила сведения по строению крейсера противника, подсказывая Камилле, где находится топливная установка. Решение пришло спонтанно. Если направить заряд переднего орудия прямо в топливный отсек, то и от этой громады мало, что останется.
  Есть! Как только система управления зафиксировала цель, Камилла, пролетев на вылет под брюхом крейсера, резко развернула машину.
  Очень хотелось надеяться, что она не ошиблась с расчетами. Ведь джаншу, как и корабли Земного Союза, в отличие от технологий леорийцев, используют в виде топлива тумит? Вот и славно! Чуть нажать на рычаг и луч послушно отправляется по месту назначения, а Ласточка старшего лейтенанта Рейн уходит из области поражения.
  Одновременно с этим:
  - Всем прочь из сектора LS 32, - практически кричит в эфир Камилла, с облегчением подмечая на радаре, как сыпанули в сторону её сослуживцы.
  Пять секунд и мощный взрыв уничтожает не только крейсер, но и малые корабли противника, оказавшиеся в радиусе поражения.
  Снова взгляд на радар и облегченный вздох. Флотилия, или то, что от неё осталось, уже практически полностью скрылась в подпространстве. Значит, всех подобрали. Ну и, конечно, истребители 'теней', последовав предупреждению девушки, все остались на крыле.
  - Уходим, - снова Камилла слышит голос Джошуа.
  А это значит, как только они нырнут в шлюзовой отсек своих носителей, как те выпустят новый заряд по кораблям противника, что пытаются прорваться вслед ушедшей флотилии.
  Остаться и добить джаншу нельзя. И Камилла это понимала, так как на радаре со стороны Астары вновь показались крейсера подкрепления для их врага. Свои бы ноги унести...
  
   ***
  
  Не успел борт с позывными 'второй' мягко опуститься на платформу шлюзового отсека фрегата, а крепления зафиксировать истребитель на своем законном месте, как старший лейтенант Керн сорвал с себя шлем и бросился на выход.
  Спрыгнул на пол, не дожидаясь появление трапа, и бросился туда, где в это время совершал состыковку 'четвертый'. Боковым зрением подметил остальных членов 'десятки', выходящих из своих боевых машин. На лбу многих блестели капельки пота, на спинах в области позвоночника появились мокрые пятна. Да. Бой был не из легких, и сам Дан тоже успел взмокнуть за время операции. Так же как ребята, он чувствовал неимоверную усталость: как физическую, так и эмоциональную. Но пережитый недавно страх гнал леура к противоположной перегородке шлюза. Ему просто необходимо увидеть Камиллу, посмотреть в её глаза.
  Пусть он обещал Джошуа, что не будет лезть к подруге с расспросами, как они и договорились. Но... сорх подери!!! Нет больше сил у него смотреть как их Мелкая всё больше замыкается в себе. На протяжении всех этих месяцев, проведённых бок о бок на патрулировании границы и при участии в операциях, подобной сегодняшней, Дан с каждым днём видел, как ожесточается сердце девушки. Как она всё реже улыбается, делится своими переживаниями. Камилла и раньше в Академии была не особо податлива и не допускала даже намека на опеку. Но, по крайней мере, в прошлом они видели перед собой пусть и упрямую, но добрую и отзывчивую девушку. А сейчас Дан с непониманием наблюдает, как чёрные эмоции всё больше порабощают душу Камиллы. Ненависть. Вот, что он видит в её глазах. Камилла пытается, конечно, скрыть это от своих друзей, но уж они-то, как никто другой, знают свою подругу. Джо говорил, что она влюбилась? Как бы не так!!! От любви люди не превращаются в бездушную куклу. От подобных светлых эмоций они не кидаются каждый раз в самое пекло. И у Дана есть предположение...
  Он бы промолчал. Наверное... Только сегодня на его глазах Камилла чуть не погибла. И терпение Дана лопнуло. Пусть Джо потом выскажет ему за вмешательство, но молчать дальше леур не намеревался.
  К месту стоянки истребителя Камиллы Дан подбежал как раз к тому моменту, когда трап уже опустился, а люк наоборот поднялся. Не давая опомниться появившейся в проеме девушке, леур, приподняв за плечи подругу, практически занёс её обратно.
  - Ты что творишь? - всё ещё держа Камиллу на весу, Дан не сдержался и повысил голос, - Ты зачем полезла в одиночку к крейсеру? Что за беспечность?
  Зрачки голубых глаз невольно расширились от неожиданности и непонимания. Дан никогда не повышал голос на девушку. Да и широкий разворот плеч, чуть ли не в два раза шире, нежели у землянки, невольно внушал опасения, как и ярость, промелькнувшая в глазах леура, соотечественники которого славились своей агрессией и несдержанностью. Не удивительно, что такое не свойственное проявление эмоций для, казалось бы, знакомого Дана, стали для Камиллы неожиданностью.
  Парень смотрел на подругу, а перед глазами то и дело всплывал момент прошедшей битвы. Момент, когда Камилла, позвав его на помощь терпящим бедствие шаттлам, сама повела свою машину в сторону крейсера противника. Миг, когда бросившиеся ей на перерез перехватчики джаншу, ведя прицельный огонь по их Мелкой, никогда теперь не сотрётся из памяти леура. Миг, когда 'второму' почудилось что ещё немного и истребитель подруги встретится со смертоносным лучом, впитался в подкорку сознания, оставшись там навязчивым видением. Дан видел, как Камилла резко увела свой истребитель от прицельного огня, но в то мгновение молодой парень думал, что всё... Они потеряли... не уберегли их маленькую сестрёнку, ответственность за которую трое друзей взвалили на свои плечи ещё в детстве. А последующие её действия? Да парня до сих пор мелко трусит от одних воспоминаний.
  - Дан, - позвала его Камилла, - Ты чего? Я же...
  Парень видел, что своими действиями пугает девушку, поэтому поспешил опустить на пол.
  - Ты зачем это сделала?
  Стоило только удостовериться, что Камилла вот она, живая и невредимая, как из души стали отступать тревога и страх. Поэтому Керн постарался справиться со своими бурлящими эмоциями.
  - Да что я такого сделала? - она передернула плечами, всё ещё зажатыми широкими ладонями леура, - Задача же выполнена. Дан..., я всё делала согласно инструкции.
  Несмотря на некоторую нервозность, голос Камиллы оставался спокойным и бездушным. Именно таким, который появился у неё совсем недавно.
  Дану захотелось встряхнуть подругу, что он и сделал.
  - Мила, ты чуть не погибла... Ты это понимаешь? Ты рисковала собой. Мы же волнуемся...
  В голубых глазах зажёгся огонёк непримиримости. Девушка резко освободилась из захвата рук друга.
  - Не стоит, - холодно проговорила она, - Я такой же офицер, как и вы. И сама несу ответственность за свою жизнь. Мне решать: когда рисковать, а когда нет. Не нуждаюсь...
  - Стой, - резко перебил её Дан и одним движением руки привлек к себе, отчего девушка уткнулась лбом в плечо леура, - Камилла... послушай! Ты не права. Нельзя рисковать собой напрасно...
  Крепче прижал к себе, как только почувствовал, что девушка дернулась в очередной попытке освободиться.
  - Послушай! - твердо повторил он, - Ты думаешь, я не вижу, что ты изменилась? Думаешь, это не заметил Тим? Я уж не говорю про Джо. Ну же, офицер Рейн, куда вы дели нашу Милу? Где она? Ну, же подруга! Что с тобой происходит?
  - Это мое дело, - донеслось приглушенно до слуха леура.
  - Нет, Камилла, - Дан и не думал выпускать девушку из своеобразных объятий, - Это наше дело. Не хочешь говорить?
  Спросил и посмотрел на светлую макушку. Сердитое сопение послужило ему ответом. Сам себе кивнул.
  - И не надо. - Голос парня смягчился, - Давай я сам тебе расскажу.
  Вновь почувствовал слабую попытку девушки освободиться. Ещё больше напряг мышцы рук, не давая Камилле пошевелиться. Широкая ладонь нежно прижала светловолосую голову к своему плечу.
  - Что произошло за две недели до практики на 'Грозном'? А, Камилла? Что случилось тогда, заставив тебя замкнуться в себе? Почему ты не хочешь поделиться с нами? Мы ведь семья...
  Вздрогнувшие плечи девушки заставили Дана запнуться на полуслове.
  Вот...сорх!!! Он же помнил. Он знал... догадывался.
  - Солнышко, - ласково провел по спине Камиллы, - Ты вспомнила, да? Своё прошлое вспомнила? Родителей?
  Маленькие ладошки, зажатые в кулачки, уперлись в грудь леура.
  - Мила!!! - парень зажмурился перед тем, как произнести, - Они погибли, да? Я понимаю, как тебе...
  - Что ты понимаешь? - злость придала сил и позволила Камилле вырваться из захвата парня, - Как ты можешь понять? А-а?
  Дан отчетливо увидел, как в глазах землянки зарождается опять этот огонь ненависти. Щёки девушки заалели.
  - Ты можешь понять, что я чувствую, когда каждый раз вижу их, - рука взметнулась в сторону шлюзовых ворот, - тех, кто виновен в гибели мамы... отца? Ты можешь это понять?
  Камилла часто дышала, не отводя взгляда от друга.
  - Мила..., - Дан протянул к ней руку, намереваясь вновь обнять.
  Но Камилла отскочила на пару шагов.
  - Я ненавижу их, слышишь... Я делаю всё...чтобы они исчезли... распались на частицы, - злость, сочащаяся из уст Камиллы, пылающий румянец, грудь, высоко вздымающаяся при каждом вздохе. - Я снова и снова буду рисковать... потому что... иначе никак.... Потому что ненавижу... слышишь?
  Девушка резко развернулась и маленький кулак впечатался во внутреннюю перегородку истребителя.
  Выплеснув свои эмоции, Камилла развернулась и спиной сползла по стене.
  - Ненавижу, - прошептала и опустила голову к коленям. - Они... лишили меня... семьи...
  Дан подошёл и пристроился рядом.
  - Я понимаю.
  - Нет..., - прошептала Камилла, - вам не с чем сравнить... а я помню их... отчетливо...
  - Я помню своих родителей, - не глядя на Камиллу, проговорил Дан.
  - Что? - от неожиданности Камилла даже голову приподняла.
  - Ребята знают, ты нет, - голос Дана оставался спокойным. Только по лицу пробежалась судорога скрытой застарелой боли.
  Трудно вспоминать. Это как вскрыть уже зажившую рану, намеренно причиняя себе мучения. Трудно, но необходимо. Ради девочки, что запуталась в своих желаниях. Так что, Дан, давай, соберись!
  Камилла смотрела на друга широко раскрытыми глазами.
  - Мне было чуть больше чем тебе, когда ты появилась в приюте. Но в отличие от тебя маленький мальчик Дан помнил, что произошло с его родителями. Маленький мальчик, привыкший купаться в родительской любви... помнивший каждый миг, проведённый с ними... Они разбились на прогулочном крейсере около Роданы. Есть такая курортная планета. - Парень говорил тихо, взгляд упёрся в противоположную перегородку. Казалось он сейчас не рядом с Камиллой, а в далёком прошлом, - Случайность, унёсшая жизнь десятков пассажиров. А я... Заболел и не полетел в ту поездку И... остался один...
  Парень замолчал. Только судорожный вздох, не укрывшийся от прислушивающейся к словам леура Камиллы. А потом решился:
  - От меня отказались родственники, Камилла.
  Дан повернулся к девушке и заглянул ей в глаза.
  - Понимаешь, я остался никому не нужной обузой. И от меня избавились. А ведь я прекрасно всех помню. Каждого.
  Камилла сглотнула, но взгляда не отвела.
  - Как помнишь, меня отправили в приют на Клее, - продолжил рассказывать парень, - Леуры отказались от родственника. Вспоминай историю рас... НУ, вспомнила?
  Камилла кивнула, а Дан усмехнулся.
  - Мила они просто наплевали на традиции и выкинули меня из своей жизни, а ведь у нас принято заботиться о родных. Никогда леуры не оставляют детей, пусть даже и не своих. Я их возненавидел, Камилла. Как же сильно я их ненавидел. И всех остальных леуров заодно. Кичатся семейными традициями, а меня...
  Дан притянул к себе девушку и обнял за плечи, заставляя положить голову на свое плечо.
  - Я тоже потерял, солнышко, и тоже ненавидел... Но... Послушай меня... Тогда, в приюте... у меня появились друзья... Тим и Джошуа. - Слабая улыбка коснулась губ парня, - Пусть не сразу... но они заставили меня поверить, что я не одинок... Мне есть, на кого положиться. Они заменили мне семью...
  Дан нежно поцеловал светлую макушку.
  - Потом Джо привел тебя. - Парень чуть помолчал, - Теперь мы твоя семья, Мила. А ты наша. Не отталкивай нас... пожалуйста.
  Камилла прижалась теснее к теплому боку друга, спрятала лицо.
  - И как от...брата... прими совет, - вновь провёл рукой по голове подруги, - отпусти... не позволяй ненависти руководить своими поступками. Поверь... это неправильно. Помни родителей..., но... не мсти! Это не поможет, дорогая моя. Я это понял... и ты пойми...
  - Да-а-ан! - глухо простонала Камилла, не отрывая лица от рукава комбинезона Дана.
  - Мы любим тебя! - леур поцеловал девушку в висок. - И всегда будем рядом. Всегда защитим.
  - Но ..., - Камилла резко вскинулась.
  - Нет. Нет. Я помню, что ты не маленькая и сама принимаешь решения, - улыбнулся Дан, глядя на упрямо поджатые губы подруги, - Но ты же придёшь к нам на помощь, если надо будет?
   - Конечно, - эмоционально вскричала Камилла, задетая за живое сомнениями друга.
  - Вот и ты... иногда... принимай нашу помощь.
  Дан поднялся на ноги и протянул руку Камилле, которую она безропотно приняла.
  - Дан...
  - Я понял, - тихо и ласково рассмеялся леур, обнимая девушку, - Этот разговор останется между нами. Не волнуйся. Но ребятам расскажешь о том, что вспомнила своё прошлое?
  Камилла кивнула, и уже хотела было спросить...
  Голос капитана фрегата, возвещавший о боевой тревоге над сводами шлюза, заставил вздрогнуть обоих.
  - Вот сорх, - не сдержалась от ругательства Камилла, вырываясь из объятий друга.
  Развернулась и кинулась в рубку истребителя, недра которого она так и не покинула после сражения. Керн тоже поспешил к своей боевой машине.
  Стоило только выскочить из истребителя, как Дан поймал на себе недовольный взгляд ведущего 'десятки'. Ну, и сорх с тем, что парня ждет разговор по душам с другом. Он ни в чём не раскаивается. Главное, чтобы Мелкая поняла. Или просто прислушалась. Бедная девочка! Как же она прожила все эти месяцы с огромной чёрной дырой в душе? И как они, так пристально наблюдавшие за ней, не заметили, не поняли причину замкнутости подруги? Ну, ничего!!! Дану хотелось верить, что он хотя бы подтолкнул Мелкую в нужном направлении, и она оставит мысли о, разрушающей её изнутри, ненависти. Иначе они так и не смогут вернуть радостную улыбку на лицо подруги. А свои переживания, так не вовремя вытащенные на поверхность сознания... Что ж! Он переживет. Он мужчина.
  
  ***
  
  Дредноут 'Грозный'.
  
  Широкие пустые коридоры нескончаемый переходов Адмирал Зорг преодолел, практически, не задумываясь о выборе направления. За то время, что он провёл на 'Грозном', джан успел досконально их изучить. Мужчина шёл уверенно, кивая на приветствия изредка попадающихся прохожих. Будучи руководителем этого 'монстра', высокая хвостатая фигура джана уже не вызывала ажиотажа среди обитателей дредноута. К его появлению в любой точке корабля все давно уже привыкли, как привыкли к холодному взгляду его синих глаз и требовательности в голосе. Может в ком-то адмирал Зорг и вызывал ещё ужас и трепет, но такие редко попадались на пути джана. Да и праздно снующих по коридорам было не так уж много.
  Несмотря на внушительные размеры дредноута, передвижная база в последние месяцы опустела. Основные военно-космические силы Земного Союза, включая особое подразделение, переместились в составе линкорнов ближе к созвездию Лиры, а здесь остался только обслуживающий персонал. До нового выпуска Академии ещё не скоро, поэтому нет того привычного оживления в помещениях 'Грозного', как это было пол цикла тому назад.
  Правда, уже как месяц командованием флота Земного Союза было принято решение о расположении на базе дредноута 'Грозный' Главного Штаба своих космических войск. Данное подразделение заняло всю верхнюю палубу. А Зорг, занимая по совместительству ещё и пост одного из руководителей небезызвестного подразделения этого самого флота, был частым гостем в коридорах Штаба. Да и кто бы ему это запретил? Тому, кто является 'хозяином' дредноута?
  Вот и сейчас именно в новый центр управления военными силами Земного Союза держал свой путь адмирал Зорг. Час назад ему сообщили, что на 'Грозный' прибыл главнокомандующий Александр Тихонов, оставив линкорн 'Стремительный' на своего заместителя адмирала Курта. Грех со стороны Зорга не заглянуть на огонёк.
  Уже на подходе к приёмной Тихонова, хвостатого адмирала перехватил один из штабных офицеров в сером кителе, что не принесло особой радости джану. Но он обещал адмиралу Дарреку, поэтому ничего не поделаешь.
  Коротко поприветствовав адмирала, офицер протянул ему планшет.
  - Сэр, взгляните!
  Пара минут ознакомления с содержимым документа.
  Тха мысленно поморщился. Совершенно не продуманная стратегия.
  - Нет! - поднял глаза на ожившего его решения молодого человека, - Это не пойдёт. Доработайте пункты 3 и 67.
  От голоса адмирала офицер невольно вздрогнул, но нашёл в себе силы ответить:
  - Так точно, - и поспешил вновь скрыться за дверью, откуда и выскочил с целью перехватить адмирала.
  Тха же позволил себе закатить глаза к потолку. Такие курьеры каждый день появляются в его кабинете, принося всё новые планы операций. Не говоря уж о том, что стоит джану появится в коридорах штаба, как вот такие, особо отчаянные, рискуют подойти к нему со своими 'гениальными идеями'. Сорх бы тебя побрал, Даррек! И Тихонова в придачу. И вообще сегодня Тха совершенно не в духе. И причина даже есть.
  Нервно дернув хвостом, джан продолжил свой путь, в надежде добраться, наконец, до Тихонова.
  И совершенно закономерно, что в приёмную исполняющего обязанности главнокомандующего Зорг заходил с подпорченным настроением. При его появлении со своих рабочих мест, расположенных стройными рядами вдоль перегородок, вскочили в приветствии не менее десяти штабников.
  Раздражительный взмах руки и Зорг, не глядя ни на кого, прошествовал по проходу между столами. Адмирал к этому времени просто мечтал скрыться от внимания офицеров, поэтому, не стучась, раскрыл дверь в кабинет Тихонова.
  Хозяин обнаружился около карты, что была развернута на всю стену по правую сторону от стола главнокомандующего. Одного взгляда хватило Зоргу, чтобы понять: Тихонов рассматривает карту созвездия Лиры и входящих в него систем. Столь погружённое состояние своего коллеги джан мог понять. Отображение четырех систем: Лиры, Альфы, Веги и Персио подогрело раздражение адмирала Зорга.
  - Ну!!! - подойдя к столу и, оперевшись на его поверхность двумя руками, произнёс Зорг. При этом мужчина смотрел на Тихонова.
  Скупая реплика джана заставила землянина отвернуться от карты и вернуться за свой стол.
  Тяжело опустившись в кресло под пристальным взглядом адмирала Зорга, мужчина проговорил:
  - Операция у Эндоры провалилась.
  - Я в курсе, - язвительно заметил Зорг, не меняя своего местоположения, - Я хочу услышать почему? Почему в сведениях разведки не указано нахождение баз на Астаре. Да там совсем не указана Астара.
  Негодование Зорга можно было понять. Именно он принимал участие в разработки стратегии наступления. И, казалось бы, всё предусмотрел. А тут??? Мало того, что и в остальных системах они не приблизились и на минуту к захваченным джаншу планетам, так и система Персио, где всего-то две планеты, так и осталась во власти противоборствующей стороны.
  Тихонов вздохнул.
  - Разведка вела наблюдение с орбит. Не было там баз. Не было, - нервно расстегнул верхние застежки кителя.
  Зорг, глядя на уставшее лицо Тихонова, на залёгшие под глазами синяки, стиснутые челюсти, оттолкнулся от стола и присел в кресло напротив.
  - Флотилию Груа вытащили? - спокойно поинтересовался он, вальяжно располагаясь на сидении.
  - Да. То, что от неё осталось.
  Зорг кивнул. Вполне ясная ситуация. 'Тени' в очередной раз выполнили задачу. Однако это не снимает вопрос о дальнейших действиях.
  - Мой совет, - Зорг серьёзно посмотрел в прозрачно зелёные глаза, - сначала проводите разведку... Пусть даже боем, а потом уже посылайте ко мне своих архаровцев с очередным 'гениальным' планом наступления.
  Заходившие желваки на скулах землянина подсказали о его недовольстве.
  - Да нет у меня мощностей, - нервно заметил Тихонов, - Нет. Использовать 'тени' вы не разрешаете... А наши корабли... Да что я вам объясняю?
  Тихонов вновь посмотрел на карту, не в силах смотреть джану в глаза.
  Зорг кивнул. Землянин прав. Но только отчасти. Тха, конечно, не военный стратег, чтобы там про него не думали Даррек, да высшее военное руководство Земного Союза. Не хотел он ввязываться во всё это и брать на себя ответственность за исход каждого сражения. Он может только подсказать, а решает пусть вон... Тихонов. И то, что военных кораблей не хватает, Зорг тоже понимал, как и то, что технически флот Земного Союза в своей основной массе слабее по сравнению с Джаншу. Да и командный состав... не то, к чему привык джан. Прав император родной галактики. Земляне ещё неразумные дети. И вот сиди тут, Тха, и думай! То ли помочь, то ли поругать и отойти в сторонку.
  Незаметно вздохнул, поражаясь очередной смене своего мировоззрения.
  - Что говорят о сроках поступления новых машин? - спросил у главнокомандующего.
  - Не раннее чем через пол цикла можно будет говорить о восстановлении численности флота.
  - Понятно, - Тха потер подбородок. - Как я понимаю, новый поток Академия сможет выпустить тоже не раньше этого срока.
  Теперь кивнул Тихонов.
  - Разведка, Александр, разведка, - напомнил джан мужчине. - Вы же понимаете, что мы не можем так рисковать 'тенями'... Кстати, кто придумал?
  - Молва, - развел руками Тихонов, позволив себе слабую улыбку, - людская молва. Я тут ни при чём. Но название прижилось.
  Помолчал пару секунд и продолжил:
  - Разведку организует Курт. Тут есть и наше упущение. Вот бы не подумал, что джаншу так крепко обосновались в системах, - вновь взгляд на карту.
  Зорг внимательно наблюдал за ним. Посомневался, но всё же произнёс.
  - Если будет необходимость, задействуйте ребят. В конце концов, у них есть знания для работы в планетарных условиях.
  - А...
  - Адмирала Даррека я возьму на себя.
  Главнокомандующему Тихонову не оставалось ничего, как согласиться.
  Зорг же заметно приуныл. Одно дело пообещать, другое знать, что тебе ответит на это друг. А Томаш будет недоволен. Ну, ничего!!! Зато с решением вопроса с образованием полноценной Коалиции поторопится.
  - Ладно, - поднялся Зорг с намерением покинуть помещение, - пойду, поработаю. Будет нужна помощь... пришлёте документы. Посмотрю.
  И уже подойдя вплотную к двери, обернулся.
  - И ещё. - Тихонов вопросительно приподнял бровь, но Зорг продолжил, - Скиньте-ка мне материалы по операциям, в которых участвовал экипаж Вашего сына?!
  - Хм, - Александр откинулся на спину кресла, - Так они уже у Лорда Лео Ла Рон. Уже почти три месяца копии отчётов о работе подразделения идут в штаб леорийского флота.
  - Вот как? - уголок губ джана чуть дрогнул в усмешке, - тогда продублируйте и для меня. Любопытно, знаете ли!
  
  Когда за адмиралом закрылась дверь, Тихонов перевёл дыхание, прикрыв на минуту уставшие глаза. Слишком много в последнее время навалилось на его плечи. Земной Союз действительно оказался не готов высвободить от гнёта оккупантов системы родной галактики. И мужчина со всей ответственностью понимает истинное положение дел. Конечно, он рад факту вмешательства леорийцев, особенно если идея о Коалиции получит своё развитие. Рад и помощи адмирала Зорга в разработке операций. Как никак раса превосходящая их по развитию. Только вот к самому джану привыкнуть не получается. Вернее, к его манере мгновенно переходить от серьёзного тона на язвительный и доверительный. Так и остался адмирал загадкой для самого Тихонова. Вот к чему ему отчёты по операциям его сына?
  Нет! Тихонов, конечно, знал о том, что на борту фрегата под командованием Тихонова-младшего служит одна из сильнейших групп Академии первого выпуска. И эти ребята действительно уже завоевали некоторое признание среди служивых флота, как и остальные так называемые 'тени'.
  Вспомнив о сыне, мужчина улыбнулся. От того мальчика, которого помнит Александр уже мало что осталось. Вырос сын. И не только физически. Теперь главнокомандующий может позволить себе толику гордости за Алексея. Неплохой командир из него получился. Всё-таки прав был Александр, командируя сына в Академию. Ой, как прав. Да и остальным офицерам Земного Союза этот опыт пошёл на пользу. А это не может не радовать, так же, как и возможность дальше отправлять молодых офицеров на дополнительное обучение на базы Академии под началом леорийцев. Перенятые знания и наработанный опыт экипажей теней не даёт усомниться в данном вопросе. Чего стоит последняя операция Алексея и его команды по спасению флотилии Груа. Чётко сработано. Команды истребителей молодцы и Тихонов готов признать это.
  Размышляя об экипаже Алексея, Тихонов не мог не вспомнить и о старшем лейтенанте Рейн. Дочери его друга.
  Озвученная просьба Ника позаботиться о Камилле не давала покоя землянину. Да. Он последовал совету адмирала Даррека и первая встреча с девочкой произошла только спустя два месяца с того дня, когда Александр узнал о Камилле. Понимая, что для девочки вид его, Тихонова, это каждый раз болезненное воспоминание, Александр не настаивал на частых встречах. Но старался по мере возможности узнать о жизни Камиллы. Может он и воспользовался своим положением, приглашая Камиллу к себе в каюту при каждой подвернувшейся оказии, но совершенно об этом не жалел. И если по началу девочка настороженно относилась к такому проявлению внимания со стороны вышестоящего по званию, то уже спустя пару встреч Тихонов заметил, как напряжённые плечи старшего лейтенанта расслабились. Александр не касался темы гибели своих друзей, но с удовольствием рассказывал Камилле о молодости её родителей. Видел, как в голубых глазах, таких знакомых глазах Дианы, загорался огонёк желания, как можно больше узнать об отце. А у Александра было много в запасе историй их совместной службы. От встречи к встрече девочка расслаблялась: ушла настороженность и недоверие. Камилла сама рассказывала о своей жизни в приюте и Академии. А Александр каждый раз, видя старшего лейтенанта, всё больше убеждался в своих предположениях. Камилла очень напоминала ему друга: жесты, фразы, поступки и взгляды на жизнь. Такие, как его друг и его дочь, никогда не свернут с намеченного пути, не изменят своим убеждениям.
  В тишине кабинета отчётливо прозвучал тяжёлый вздох.
  Хотел бы главнокомандующий повернуть время вспять, чтобы у него появилась возможность выполнить предсмертную просьбу друга и позаботиться и о Диане, и о Камилле. Но судьба распорядилась иначе. Диана погибла вместе с мужем, а девочка... выросла. Без его участия. Мужчина готов был взять на себя роль отца, только вот поздно уже воспитывать старшего лейтенанта Рейн. Рейн... Да, нет! Не Рейн, а Ревейн. Камилла в одну из встреч озвучила своё желание носить фамилию отца. И Тихонов выполнил просьбу своей названной дочери, коей для него и представляется девушка.
  Открыв один из ящиков стола, главнокомандующий достал конверт с идентификационной код-картой на имя Камиллы Ревейн, уроженки планеты Земля. Еще раз пробежался глазами. Добрая улыбка смягчила суровое лицо со следами усталости.
  Но тут же на лбу пролегла складка озабоченности, стоило вспомнить интерес Лорда Лео, а теперь и адмирала Зорга к экипажу его сына.
  Пару минут мужчина бездумно разглядывал конверт в своих руках, затем решительно связался со 'Стремительным'.
  - Мишель, - произнёс, как только возникла проекция его заместителя, - у тебя нет никого на примете, кто бы хотел пройти стажировку в Академии?
  - Хм, - последовал ответ, - надо подумать...
  
  Глава 11.
  
  ***
  
  4401 цикл Новой Космической Эры.
  Галактика 'Вихрь', Леора, императорский дворец.
  
  Свет заходящей Астарии проникал через высокие окна, занимающие всё пространство южной стены кабинета. Он мягко обволакивал высокую стройную фигуру Императора, делая её нереальной. Взгляд чёрных глаз не отрывался от серебристого диска светила. Мужчина любил и это время суток, и этот сказочный вид парка, где кроны деревьев, освящаемые звездой, меняли свой оттенок с изумрудного на бирюзовый.
  Корин, заложив за спину руки, задумчиво смотрел на медленно погружающийся за линию горизонта диск Астарии. Вот так же, как заканчивается день с последними лучами звезды, дарящей планетам системы необходимое тепло для существования, так же подходит к концу и его жизнь. Никто, заглянувший в эту минуту в кабинет первого лица, и не подумал бы, что леориец, застывший у окон, стар и немощен. Но ни для кого из подданных уже не был секретом его скорый уход. Оставаясь внешне сильным и крепким, мужчина с каждым прожитым днем всё больше ощущал, как гаснет его внутренняя энергия, как уходят так необходимые жизненные силы.
  Последние циклы Первый леориец Империи всё чаще задерживался у окна, наблюдая за последними лучами заходящего светила, за бликами лучей, достигавших стен величественного строения. В стенах этого дворца родился его дед, отец. Здесь родился и он. Стены этого кабинета помнят не одно поколение правителей Империи Леория. Эти стены были свидетелями всех подробностей его жизни. Жизни, на первый взгляд, такой долгой, но такой быстротечной.
  Это его дом. Самая прекрасная планета на всём пространстве вселенной. Его родная галактика, на просторах которой Род Ла Рон царствует вот уже несколько тысячелетий. Империя, за будущее которой он пока несёт ответственность. От его решений зависит благополучие жителей.
  Взгляд прогулялся по окрестностям. Стоило только взглянуть на сады родной планеты, как на душе становилось спокойнее, а мысли приходили в порядок. Но не сегодня. Мысль о том, что Империя всё больше замыкается в своих заботах, скованная традициями множества поколений, и от того не имеет возможности двигаться дальше в своём развитии, всё чаще посещает императора. Законы, принятые ещё тысячу циклов тому назад, не дают выйти из этой скорлупы закостенелости. Леориец осознавал такое положение дел. Только осознавал, но решительных шагов не предпринимал. За него это сделали его сыновья, которых сам Корин постарался воспитать свободомыслящими. И вот он первый результат.
  Взгляд чёрных глаз приковался к стремительно удаляющемуся от дворца корлеру второго наследника, Лорда Даррека Ла Рон. На фоне заходящего светила корабль казался чёрной точкой. Такой маленькой, но такой значительной. Сын увозит на своём корабле подписанное Императором Соглашение об образовании Объединенной военной Коалиции с ближайшим соседом: Земным Союзом. Беспрецедентный случай, когда леорийцы так тесно вступают во взаимодействие с кем-либо. Но это необходимый временный шаг, если они хотят встряхнуть леорийское общество. Дать толчок для чего-то нового.
  Вспомнив, кому Империя обязана ломанием стереотипов, Корин улыбнулся. Его сыновья. Его гордость и опора для новой Леории. За этими двумя и стоит будущее галактики 'Вихрь'. В их руках последние циклы, по большому счету, судьба леорийцев. Кайл и Томаш. Они так похожи внешне, и в то же время совершенно разные. И дело не в том, что между ними столь большая разница в возрасте. С детства Кайл был спокойным, уравновешенным ребенком. Он уже тогда осознавал свою роль на политической арене: наследник, будущий император. Маленького леорийца и воспитывали согласно этому статусу, не встречая какого-либо сопротивления с его стороны. И сегодня Корин может с гордостью сказать: сын справляется. Не всегда гладко, но твердо идёт к поставленной цели. Он и глава флота, и любящий муж, и отличный отец. Томаш в детстве был другим. Нет. Он никогда не давал повода для недовольства отца. Со стороны можно было сказать, что Томаш рос достойным представителем рода Ла Рон. Однако, несмотря на хорошее воспитание и образование, молодой леориец в той или иной мере старался держаться в стороне от интриг на политической арене Империи. Ему был не интересен механизм управления. Томаша Корин долгое время не мог заинтересовать делами Рода и Империи.
  В глазах сына он видел желание оставаться тенью за спиной Кайла. Быть простым капитаном. Бороздить просторы космоса. Оставаясь серьёзным, в душе Томаш до сих пор оставался тем мальчишкой, который так часто сидел с отцом в кабинете с приключенческими книжками в руках из библиотеки императоров. Часто Корин наблюдал, как загорались чёрные глаза сына, как на губах появлялась чуть заметная улыбка, когда мальчик, забравшись с ногами на один из диванов, не мог оторваться от очередной истории о доблестных капитанах - первооткрывателях. Помнит мужчина и упрямо поджатые губы, когда сын появился в этом кабинете с просьбой поступления в Звёздную Академию, твердо решив стать отважным капитаном корлера. Не рассматривал себя младший сын политическим деятелем. И вот как повернулась судьба. Именно из уст Томаша Корин услышал мысль об оказании помощи более слабому соседу. И тем отраднее было Императору видеть, как уцепился за эту идею Томаша и Кайл, обеспечив поддержку младшему брату. Томаш...Именно он своими действиями подталкивает Империю на новый путь развития. Корин понимал, что сын не до конца осознает свою роль для родной галактики. Он в очередной раз поддался своим желаниям, не задумываясь о всей глубине таких шагов. Но Император верил, что его сын рано или поздно осознает свою значимость для родной галактики, так же, как и осознал её прямой наследник. Занимая пост главнокомандующего космического флота на протяжении последних ста циклов, Кайл уже имеет в руках реальную власть и ниточки управления и даже давления на Совет Родов.
  Император Корин тяжело вздохнул. Сыновья справятся с этим испытанием, даже когда его не станет и на их плечи упадёт груз правления в полной мере.
  Мужчина, проводив взглядом последние лучи скрывшейся за горизонтом Астарии, вернулся к рабочему столу. Присев в свое кресло, с облегчением откинулся на спинку и прикрыл глаза. Правая рука привычно погладила мягкую обшивку подлокотника.
  Мысли об империи и воспоминания о сыновьях заставили вспомнить и другое. Томаш...
  Не понравился ему сегодняшний разговор с сыном. Они поговорили о программе помощи землянам, обсудили детали, сын рассказал о планах. Всё, как всегда. Только вот не выходят из головы леорийца глаза Томаша, в которых то и дело проскальзывала тоска. Спросить напрямую Император не видел необходимости. Зачем, если мальчик сам не осознаёт причину? Но это всё больше заставляет отцовское сердце сжиматься. Чем помочь своему ребёнку? Раскрыть ему глаза, прямо объяснив, что с ним происходит? А имеет ли Колин на это право? В эту сферу, как показывает практика многих поколений, нельзя лезть нахрапом. Тем более при таких исходных данных. Свою судьбу делает каждый сам. Возможно, что ситуация с Томашем несёт в себе угрозу для будущего империи, только Колин не хотел думать так. Надежду давали отчёты доктора Клайса. И если друг семьи прав, то возможно то, что сейчас кажется опасностью, спустя некоторое время покажется благословением. Уж сам Император в этом был уверен. Мучило леорийца другое. Зная порывы своего сына, он мог просчитать его поступки. А вспоминая свою жизнь и соотнеся с характером Томаша, мог предположить: какая чаша весов в итоге перевесит.
  Идея пришла сама.
  Открыв глаза и выпрямившись в кресле, Корин задумчиво посмотрел на экран компаретора. Нет. Такие вещи доверять системе нельзя. Факт того, что найдётся гений способный обойти все коды защиты, отметать неразумно.
  Император открыл ящик стола и достал чистый лист пергамента. Не современно, но надежно. Пусть он чуть ли не единственный леориец, кто пользуется таким способом передачи сведений, но это уже привычка - доверять листу свои потаённые мысли.
  Стилус в твердой руке быстро заскользил по поверхности, оставляя после себя прямые строчки. Они ложились на лист так же уверенно, как и уверенность Императора в правильности своих выводов и предположений.
  Спустя полчаса, заклеив письмо в конверт и сделав на титульном листе пометку для старшего сына, Корин удовлетворённо усмехнулся.
  Что ж! Задумка не так и плоха. С одной стороны, это будет испытанием для будущего Императора, с другой, поддержка младшему. Корин надеялся, что это действительно поможет Томашу расставить жизненные приоритеты. Он в вас верит, мальчики. Верит!!!
  
  ***
  
  Галактика 'Вихрь'. Штаб имперского космического флота.
  
  Кабинет Главнокомандующего леорийского космического флота вот уже месяц как не пустовал. Хозяин проводил здесь дни и ночи. Связанно это было с напряжённой обстановкой в соседней галактике. Так далеко, но, тем не менее, близко, практически касаясь интересов Леории.
  Находясь на расстоянии двух галактик от места происходящих событий, Лорду Кайлу Лео Ла Рон только и оставалось отслеживать общую картину действий командования флота Земного Союза, ведь его прямые обязанности, как руководителя родного флота, никто не отменял. Основную роль руководства образованным подразделением 'Тени' со стороны империи взяли на себя Лорд Даррек Ла Рон, и как ни странно адмирал Зорг. Последний особенно. Именно джан больше взаимодействовал с адмиралом Тихоновым, принимая активное участие в проведении военной компании. Однако, несмотря на это, последние сводки из созвездия Лира приходили неутешительные.
  Прошло уже больше цикла, а они не продвинулись ни на шаг к освобождению порабощённых планет системы Лира. Враг оказался сильнее, чем предполагало командование Земного Союза. К агрессии расы Джаншу прибавить современное вооружение, превосходящее по технической мощи галактику 'Спираль', вот что они имеют в итоге.
  Несмотря на детальную проработку, этап разведывательных операций был затянут. Высадка на поверхность планет в открытую была не возможна. Джаншу крепко обосновались на своих базах и в крупных городах, взяв практически всё в свои лапы. Об этом постоянно докладывала разведка не только Земного Союза, вести приходили и с корлеров, которые патрулировали просторы созвездия, но ни во что не вмешивались. Иначе это бы нарушило один из незыблемых законов Империи.
  А флоту соседнего государства приходилось проводить разведку боем. Координирование таких операций было поручено Адмиралу Тихонову.
  Лорд Лео Ла Рон стоял в центре своего кабинета и напряжённо смотрел на экран визора, где в данную минуту транслировалась запись съемки корлеров-разведчиков. Смотрел на ужасы, что творились в городах одной, из захваченных джаншу, планет. Умом леориец понимал свою беспомощность в этой ситуации, но челюсти так и норовили раскрошиться от гнева на Правительство Земного Союза. Как можно было допустить такое? Как не заметить? Объяснение Правительства о дезинформации, что циклами поступала в Солнечную систему с окраины галактики, не оправдывало землян в глазах Лорда.
  Недовольство вызывало и то, что несмотря на предоставление соседу технологий леорийцев, вооруженным силам космического флота Земного Союза никак не удавалось пробиться к оккупированным противником территориям. Бои шли, в основном, на орбите планет.
  Для Кайла картина представлялась прозрачной. Да, недалеко от Лиры в созвездии Андромеда затаились линкорны земного флота. С их палуб ежедневно оправляются на боевые задания военные корабли. Однако джаншу удается держать оборону вопреки проведению боевых действий. Даже 'тени', заработавшие уже определённую славу на флоте, не спасают ситуацию. Слишком мало высококвалифицированных кадров, чтобы перевесить исход этого противостояния.
  Кайл свернул запись и вернулся за свой рабочий стол.
  Активировал отчёты, что Тихонов по его просьбе присылает ему уже несколько месяцев. Пролистал документы по последней операции с участием 'теней'. Просматривая файлы раз за разом, Кайл убеждается, что подготовил Томаш своих 'деток' как надо. Слаженность действий и главное эффективность. Но их мало, чтобы рисковать подразделением при проведении полномасштабных боев. А рисковать командами... особенно одной из них, запись операций которой в данный момент леориец и просматривал, нельзя. Пусть контр-адмиралы не раз пытались надавить на Тихонова, но тот, согласно указанием леорийцев, соблюдает договорённости.
  Однако Лорду не дают покоя эти записи.
  Просмотрел ещё раз.
  В какой-то момент вся расслабленность слетела с Кайла. Он резко поддался вперед, жадно вглядываясь в происходящее на экране. Неужели? О чем-то таком его предупреждал доктор Клайс, обосновавшийся в последние циклы на базе А1 Академии под началом брата. Но... Да, определённо это то, что каждый раз царапало Лорда на подсознании, стоило только увидеть эти кадры.
  Хм. Интересно, как?
  Мужчина, не теряя времени, собрал все отчёты, которые были в его распоряжении, и переправил доктору Клайсу, не забыв прикрепить записку с пояснениями. Если Кайл прав, то это поможет учёному в его исследованиях.
  Стоило только решить этот вопрос, как по личному каналу раздался сигнал вызова:
  - Слушаю! - активировал связь Кайл уже зная, кто его побеспокоил.
  - Приветствую вас, Лорд! - на экране возник образ Даррека.
  Главнокомандующий поморщился от пафосного выражения лица адмирала.
  - Не тяни, - недовольно проговорил он.
  - Отец подписал, - тут же маска холодной вежливости слетела с Даррека, и он улыбнулся.
  - Отлично.
  Кайл встал и прошелся по кабинету, под насмешливым взглядом Томаша.
  - Так, когда ждать на 'Грозном' твоих бойцов? - оторвал главнокомандующего от променада голос брата.
  - Не спеши, - отмахнулся Лорд Лео, - нужно еще сформировать списки. Сам знаешь не всем по плечу взаимодействие с землянами. Да и с Тихоновым нужно решить ряд вопросов. Думаю, пол цикла, может цикл уйдёт на подготовку. Что у тебя с новым вооружением?
  Поинтересовался Кайл, снова занимая своё кресло.
  - К новому выпуску министр Мендоз обещал управиться.
  В голосе Томаша Кайл уловил нотки недовольства.
  - Думаешь, будет чинить препоны? - спросил он.
  - Не исключено. В любом случае я с новым потоком выпускников через месяц буду на 'Грозном'. Мы сократили программу, раз уж без них флот Земного Союза не справляется. К этому времени должны быть готовы и новые корабли.
  Кайл, внимательно слушая, украдкой рассматривал брата. Томаш устал, о чём говорят чуть заметные круги под глазами, припухшие от недосыпания веки, складка на лбу. Не мог Кайл не обратить внимание и на потухший взгляд второго наследника.
  - Значит месяц?
  - Да. - Отозвался Томаш, - И у меня просьба. Выдели мне кураторов для практики курсантов.
  Кайл чуть не поперхнулся вдохом, но выдержка не позволила негодованию отобразиться на лице леорийца.
  - НУ, ты..., - зато голос подвёл Лорда, - у меня и так ряды офицеров поредеют, в связи с образованием Коалиции, а ты ещё и в своё безраздельное пользование хочешь забрать лучших? Бери из тех, кто уже в Академии.
  - Не могу, - пояснил Даррек, - Я же сказал, программу изменили. Мне все нужны на базах.
  Оба задумались, но лишь на пару секунд.
  - Слушай, а попроси Тихонова выделить Кураторов.
  - В смысле, - Томаш вопросительно приподнял бровь, не понимая, каким образом офицеры земного флота будут натаскивать будущую элиту особого подразделения.
  - Пусть Зорг свяжется с Тихоновым и потребует на следующие вахты пару экипажей 'теней'.
  Кайл открыл файл на своем компареторе под недоумённым взглядом брата.
  - Не смотри на меня так, - не поднимая головы, произнёс Кайл, - Идея не плоха. Пусть поделятся опытом с молодняком. И поймут друг друга быстрее, нежели мои офицеры будут приспосабливаться к особенностям землян. Думаю, экипаж капитана Тихонова младшего и Миловича будет достаточно.
  - Хорошо. Я свяжусь с Зоргом, пусть решит этот вопрос.
  - Отлично, а я пока займусь подготовкой кадров для смешанных экипажей.
  Скоро попрощавшись, адмирал Даррек прервал соединение.
  От довольства Кайлу даже захотелось руки потереть друг о друга. Не укрылось от него, как на долю секунды в глазах брата мелькнула радость.
  
  
  ***
  
  Галактика 'Спираль', пространство созвездия Андромеды.
  
  Панель управления подмигивала символами, сидящему в своем кресле навигатора, старшему лейтенанту Далейн. Экраны системы привычно заслоняли собой вид космоса, отображённом на обзорном экране рубки управления фрегата. Сегодня была вахта Тима. Скучная, потому что ещё сутки, и они окажутся на борту 'Стремительного' после выполнения очередной командировки на границу галактики. Тишина в рубке не добавляла жизнерадостности. Находящиеся и несущие такую же вахту, как и Далейн, пилоты наклонились над своими панелями и лишь изредка перекидывались профессиональными репликами. Тим же, борясь со сном, ещё раз проверил курс и опять приуныл. Облокотившись локтем на панель и подперев ладонью голову, он бездумно перебирал второй символ, играясь с общим эфиром.
  Последние два месяца они провели на границе, патрулируя свой участок. К участию в локальных боях, где можно было немного взбодриться и заменить какого-либо пилота истребителя, их в последнее время не привлекали. Хотя Тим знал, что некоторым экипажам теней посчастливилось принять участие в разведывательных операциях. Старшему лейтенанту казалось, что он скоро покроется налётом пыли на этом вылете. Навигатор из него, конечно, не плохой, но вот поля для творчества никакого. Бездумное механическое выполнение одних и тех же действий.
  Далейн вздохнул и в очередной раз оглянулся с тоской на пилотов. Судя по виду парней, они не горели желанием общаться, поэтому Тиму пришлось вернуться к своим экранам.
  Пытаясь хоть как-то развеять скуку, Тим решил вернуться в эфир. С тех пор, как его распределили на фрегат, у молодого человека осталась только одна отдушина. В своей каюте в тайне от начальства он разработал одну забавную программку. Её же и запускал в такие моменты, когда от безделья хотелось лезть на перегородки.
  Быстрый мимолетный взгляд через плечо. Удостоверившись, что его и не собираются тревожить, Тим быстро подсоединился к общему эфиру. Стремительно пробежался пальцами по символам, активируя свой 'вирус'. Игрушка хоть и безвредная, но за такое баловство его капитан Тихонов по головке не погладит. Кому понравится, что его переписку или приватный разговор прослушивают? А старший лейтенант Далейн просто баловался, проверяя свои силы в программировании, чем грешил ещё на базе Академии. Правда, пользовался ею Тим редко. Радиус перехвата был мал. А тут такая возможность! Ведь они уже недалеко от 'Стремительного'? А там эфир просто забит всевозможными сообщениями. Тима больше всего интересовала любовная переписка, коей просто было забито виртуальное пространство. Ну, да! Война войной, но на линкорне просто кипели страсти. Правда, не явно, так как военный устав ещё никто не отменял. Только когда это останавливало офицеров? А Тиму было просто интересно перехватывать эти сообщения, летающие с линкорна на линкорн. Сам кариец, вспоминая свой роман с Ликой, воспринимал шалости офицеров уже с улыбкой. Жаль, конечно, что девушка нашла новый объект обожания, но сейчас парень понимал, что у их отношений не было будущего. Слишком разные они с Ликой. Да и не переживал он особо, когда выслушивал сумбурные объяснения девушки о причинах расставания. Искренне пожелав Лике счастья, в очередной раз погрузился в виртуал. Да и Лика сейчас служит на 'Адоре', в то время как он в составе экипажа закреплен за 'Стремительным'. А уподобляться авторам любовных посланий и крутить роман на расстоянии не собирался. Только это не значило, что молодому человеку не интересно понаблюдать за чужими романами.
  Вот и сейчас, делая вид, что скучает, одной рукой перехватывал посылки, при этом, не забывая закрывать своей спиной дополнительный экран от постороннего глаза. Накидав себе на портативный планшет собственного изобретения несколько сообщений, принялся за чтение. Его манипуляции с системой никто не заметил.
  Стараясь не засмеяться в голос, Тим украдкой перечитывал очередной шедевр переписки, когда его внимание привлек ещё один файл, летящий на 'Стремительный'. Особо не задумываясь, поймал и его, не забыв подчистить за собой следы копирования. Так же автоматически закинул новое сообщение на планшет.
  То, что он залез не туда, старший лейтенант Далейн понял, когда добрался до последнего файла. Одного взгляда на адресата хватило, чтобы с трудом сглотнуть комок в горле и постараться прогнать дрожь из пальцев, чтобы ненароком не выдать свои художества пилотам. Чуть справившись с собой, Тим ещё раз, теперь уже более внимательно, проверил, не оставил ли он следов взлома. И вернулся к изучению документа, случайно оказавшегося у него в планшете. Чем больше он читал, тем шире распахивались его и так не маленькие глаза.
  Ох, ты ж! Парень готов был провалиться в технический отсек.
  Спрятав планшет, он украдкой осмотрелся по сторонам. Всё тихо. От волнения Тиму хотелось прямо сейчас броситься к Джошуа и всё ему рассказать, но оставалось только запустить пальцы в шевелюру и со всей силы подергать себя за пряди. Как же так??? Ему срочно надо посоветоваться с друзьями.
  С трудом досидев до конца своей вахты, Тим набрал сообщение Дану, и уже со всех ног бросился в каюту Кортэ.
  
  Джо не сразу понял, откуда идёт сигнал. С усилием вынырнув из дрёмы, посмотрел на часы. По космическому времени ещё раннее утро и до побудки как минимум час. Кого же нелёгкая принесла? Но вопреки навязчивому желанию зарыться обратно под одеяло, тем не менее, разблокировал дверь в каюту со своего кома. Вставать Джошуа было лень.
  Только вот вид Дана, недовольно ввалившегося в обитель Кортэ, проигнорировать не получилось.
  Джо сел на койке.
  - Дан, ты чего? - недоумённо посмотрел на друга. - Ты на время смотрел?
  - Я чего? - рыкнул леур, - Где этот?
  - Кто?
  - Далейн. - сквозь зубы прошипел Дан, проходя в каюту, - Разбудил своим сообщением и сказал идти к тебе.
  - Нормально..., - Джо уже протянул руку к форме, собираясь одеться.
  Судя по тому, что Тим рискнул потревожить сон леура, что-то у карийца стряслось.
  Дан принялся нервно мерять шагами каюту друга, кидая злобные взгляды вход, пока Джо приводил себя в порядок. Парень успел только натянуть брюки и накинуть на плечи рубашку, когда сигнал на двери вновь сработал.
  На этот раз Кортэ не сомневался в личности посетителя.
  -Ребята!! - Тим практически залетел в каюту, не позабыв заблокировать дверь. Ещё пару раз обернулся, не идёт ли кто за ним.
  При виде взволнованного друга Джо с Даном переглянулись.
  - Ну! - поторопил леур.
  - Тут такое дело, - замялся парень под пристальным взглядом Дана, - в общем... вот.
  Жестом фокусника вынул из внутреннего кармана кителя свой планшет и протянул его Джошуа.
  Кортэ, всё ещё не понимая причины странного поведения друга, погрузился в чтение заранее активированного Тимом файла.
  Глаза командира 'десятки' широко распахнулись, стоило увидеть в строке отправителя имя Лорда Лео Ла Рон, а получателя - Александра Тихонова. Сердце парня ёкнуло от понимания серьёзности ситуации. Но чем дальше Джошуа читал, тем всё больше сужались его глаза. В какой-то момент он порывисто потёр свободной рукой горло, как будто пытался избавиться от удавки.
  Подняв ошарашенный взгляд на застывшего посреди каюты Тима, тхаш протянул планшет в сторону Дана. Тот безропотно принял.
  - Откуда? - прошипел Джо.
  Под нехорошим прищуром командира, Тим попятился назад и практически упал на не застеленную кровать.
  - Джо, я... случайно... Правда... я не хотел...
  Договорить парень не успел, так как в ту же секунду Дан опрокинул его на кровать, крепко зажав горло друга своим локтём и навалившись всем телом сверху.
  - Прекратите!! - в полголоса прикрикнул Джо, пока Тим не успел ответить на выпад леура, и не завязалась драка на его койке.
  - Я тебя..., - прошипел Дан, тем не менее из захвата карийца освободил, - Ты хоть понимаешь, что за такие художества твою голову снимут и скажут, что так и было...
  - Я не..., - попытался оправдаться Тим.
  - Следы подчистил? - перебил его вопросом Джо.
  - За кого ты меня принимаешь? - вскинулся парень.
  - За идиота, - рыкнул Дан, грозно сверкнув жёлтыми глазами в сторону рядом сидящего Тима, и повернулся уже к Джо, - Что будем делать?
  Кортэ, подобно другу, заметался по каюте. Перед глазами так и стояла строчка из документа: '... случаи ментального вмешательства, разрешённые кодексом...'. Ладно, Тим перехватил документ высшего руководства флота, не в первой он грешит своими играми, но какой документ... Содержание письма, а скорее пояснительной записки, не давало капитану Кортэ усомниться в одном шокирующем факте: леорийцы телепаты. Ментальные щиты, уровни псионических способностей, пси-энергия, перечень, будь не ладен - все эти термины указывали на это.
  Вот, сорх!!! Теперь в голове Джо складывалась картинка. Вся их учеба в Академии под неусыпным оком леорийцев, все их методы обучения... Ему всё казалось почему кураторы-леорийца так мгновенно пресекали зарождающиеся конфликты, знали от кого, что ожидать... Да они просто считывали эмоции курсантов. Даже технологии, к которым курсанты за циклы обучения привыкли, основаны на принципах ментальной передачи. Ещё бы... ведь леорийцы прекрасно знают механизм. А мастера-псионики? Их учили держать свои эмоции под контролем. Им передавали часть знаний расы.
  - Джо? - несмело пробормотал Тим. Они с Даном только и успевали поворачивать головы вслед командиру.
  Тот только отмахнулся, продолжая мерить шагами небольшую каюту.
  В голове бешено скакали мысли, пытаясь найти решение проблемы, в которую их так легкомысленно втянул друг.
  Камилла!!! От этой мысли Кортэ запнулся, и всё же присел в единственное кресло в углу.
  На командира в упор смотрели два выжидающих взгляда.
  - Уничтожь!!! - непререкаемо произнес Джо, указав на брошенный Даном на кровать планшет, - И не смей выходить в эфир вне должностных обязанностей в ближайшие месяцы. Завязывай лезть в чужую личную жизнь.
  - Джо, - Тим соскочил с места, - Это же бомба. Ты понимаешь, что это значит?
  - Сядь, жертва виртуала, - в очередной раз рыкнул на карийца Дан и дернул его за рукав кителя, заставляя опять упасть на койку. - Если они это скрывали, значит, так надо было.
  - Стирай!!! - твердо повторил Джо.
  - Ребят, - Тим переводил умоляющий взгляд от одного к другому, - но Милке-то надо показать. Она же не поверит на слово.
  Кулаки Джошуа сжались помимо его воли. О Камилле он подумал в первую очередь. Вспомнилось всё время, проведённое рядом с девушкой. Ведь и раньше он замечал, что с Мелкой что-то не так. Слишком легко ей давались экзамены, где необходимо было передавать знания ментально. Все случаи на тренировках, когда она находила хорошо замаскировавшегося противника. Её нежелание говорить об индивидуальных занятиях с псиониками. Много чего вспоминалось, что в свете полученной информации виделось теперь с иной стороны.
  Джошуа поддался вперед и, сузив глаза, процедил:
  - Думаешь она не в курсе? - И, не обращая на ошарашенный вид карийца, продолжил, - Вспоминай. Она больше всех нас проводила своё время с леорийцами. Эти её тренировки ежедневные...
  - Сорх! - простонал Тим, склонился головой к коленям и запустил длинные пальцы в свою шевелюру, - Она тоже... она... нас читала?
  - Не будь идиотом! - Дан не удержался от легкого подзатыльника для Тима под осуждающий взгляд Джо. - Ты же прочитал перечень. Не лезла она тебе в голову. Что там хорошего?
  Джо согласно кивнул. Действительно, если бы Камилла умела читать их мысли, то была бы в курсе негласной опеки, что установили за ней друзья. И не промолчала бы. Не в характере землянки.
  - Не думаю, что она может так же! - произнес он вслух. - Так что, Тим, успокойся. Но говорить ей не стоит.
  - Джо, - Дан вздрогнул, вспомнив, - А как тогда адмирал Даррек? Он же нас...
  Кортэ только крепче сжал челюсти, вспомнив все случаи посещения в кабинет руководителя. Он-то всё пытался понять, почему адмирал даже не выслушивал их оправдания до конца. Да не нужны ему были они!!! Он и так всё это знал из мыслей парней. Имел право на сканирование сознания курсантов.
  - Джо, - опять привлек к себе внимание командира Дан, - А как же назначение? Получается, он знал?
  - Да! - обронил Джо. - но раз согласился... Не так!!!
  Парень соскочил с кресла и опять прошёлся по каюте. Переплёл между собой пальцы рук в замок и поднял к губам.
  - Мы со своей просьбой..., - Джо нервно передёрнул плечами, - Она не шла вразрез с планами руководства, Дан. В этом всё дело. Но больше я к нему не сунусь.
  - Я тоже, - коротко хохотнул Дан.
  - Парни, а как дальше-то? - Тим в это время уже уничтожил файл и смотрел на лидера в их компании в надежде, что Джо решит и эту проблему.
  - Молчим. Стараемся забыть. И никому не слова. Надеюсь, несколько месяцев продержишься? - Дан насмешливо посмотрел на Тима.
  - Думаешь...?
  - В этом нет сомнений, - подал голос Джо, вновь занимая место в углу, - Судя по документу, Коалиция не сплетня, а факт. И скоро информация пойдёт в массы. Сами посудите... это не полный перечень, это то, что будет позволено узнать офицерам земного флота.
  - Ты думаешь, нас ждёт совместная служба с леорийцами? - спросил Дан у Джо.
  - Теперь уверен. - Джо посмотрел на нахмуренного Дана, в жёлтых глазах которого стояла озадаченность. Парень пытался переварить информацию. И Джо знал, что леур пришёл к тем же выводам, что и сам Кортэ. Перевел взгляд на поддавленного Тима: кариец дураком не был, и понимал все последствия своего опрометчивого поступка. Только вот была у него неприятная черта в характере: он сначала делал, а потом только думал. Джо достаточно хорошо знал друзей, чтобы понять: думают они об одном и том же. Камилла!!!
  - От Милки как скрывать? - решился поделиться проблемой Тим, - Она поймёт. Даже если и не читает нас.
  - А ты веди себя, как обычно, - Дан заметно успокоился и даже откинулся на спину, сминая подушку Джо, - Милке говорить не стоит. Она и так только отходить стала. Зачем ей лишние волнения ещё и за твою судьбу?
  Тим кивнул. Он, как и его друзья, радовался, что девушка перестала замыкаться в себе и стала походить на себя прежнюю.
  - Так и решим, - поднялся Джо, - Всё! Валите к себе. Я сон досмотрю.
  Выгнав друзей, Джо в противовес своим словам не лёг спать дальше. В голове навязчиво крутились мысли, не давая капитану Кортэ покоя. Они не касались дальнейшей службы друзей, пусть и догадывался Джо о ближайших планах командования. Из головы никак не выходила Мелкая. Но как проверить свою догадку?
  
  ***
  
  Фрегат капитана Алексея Тихонова в запланированное время привычно занял своё место на одной из палуб линкорна 'Стремительный', где и располагались корабли подразделения 'Теней'. Экипаж, уставший от безделья в последнюю вахту, взбудораженной толпой покинул борт. Остались только техник, занятый проверкой систем, да сам капитан. Остальным не терпелось погрузиться в водоворот жизни на линкорне. Впереди была неделя отдыха, если что-нибудь не приключится и их срочно не сдёрнут на очередное незапланированное задание.
  Первыми выскочили Кирк с Алексом. Не отходя от корабля, они завязали шуточную потасовку под язвительные реплики остальных членов команды, так же поспешивших покинуть фрегат. Дарк со своими ребятами, проходя мимо, только посмеялись над своими сослуживцами.
  - Кирк, - крикнул кто-то, - не опоздаешь на свидание?
  Тот рассмеялся, но оставил Алекса в покое, перестав его задирать. Землянин только пропыхтел и пообещал накостылять леуру в следующий раз.
  Смех, шутки заполнили пространство шлюзового отсека. Народ принялся делиться планами на вечер. У многих он оказался один в один: встретиться с какой-нибудь красоткой с медслужбы и весело провести время.
  Нашёлся и смельчак:
  - Рейн, пойдёшь со мной на свидание?
  Вышедшая вместе с Даном, Камилла только закатила глаза, когда услышала предложение парня. Во-первых, она по документам уже почти пол цикла не Рейн, а Ревейн. Только вот близкие друзья иногда забывали об этом, а Камилла их не поправляла. Старое имя, данное в приюте, вызывало всё-таки приятные воспоминания о жизни в Академии. Во-вторых, отвечать девушке и не понадобилось, за неё ответил Джо, предложив Гаю обсудить этот вопрос в приватной обстановке в тренировочном зале. Хохот в очередной раз эхом пронёсся под высокими сводами ангара шлюзового отсека.
  Камилла просто промолчала. Веселиться не хотелось, как и идти на свидание со старшим лейтенантом Урояс. Сама она уже наметила себе план на ближайшие пару дней. Спать, есть и опять спать. Но тем не менее не могла не улыбнуться Дану, который приобняв её за талию потянул на выход. Следом поспешили и Тим с Джо.
  В пустой коридор вывалились всё той же толпой. Парни не переставали ребячиться: подначивали друг друга, провоцируя на дружеский спарринг, носились по коридору туда сюда, попутно задевая остальных. Кое-кто даже сальто продемонстрировал. Джо тоже не вытерпел. Обогнав Камиллу с Даном, разбежался, оттолкнулся ногой о перегородку, кувыркнулся в воздухе и, чуть пошатнувшись, опять встал на ноги.
  - Позё-о-ё-р! - протянул Тим, пристраиваясь по другую сторону от Камиллы. Рука карийца легла на плечи девушки. Та на представление Джо только головой покачала, соглашаясь с другом. Как малые дети, честное слово!
  В том же сопровождении зашли в лифт. Но стоило только выйти на жилой палубе, как руки исчезли и с плеч, и с талии. Прекратился и смех. Камилла с ехидством огляделась. Все парни их экипажа расправили плечи, выпятили колесом грудь, подтянулись. Кто-то спешно поправил черные кителя, смахнул пыль с плеча. Ну, да! Имидж теней обязывает. Здесь многолюдно. Коридор пестрел от белых и светло-серых кителей техслужбы. Кто-то спешил по своим делам, не обращая внимания на вновь прибывших. Кто-то кидал восхищённые взгляды. Кто-то наоборот недовольно фыркал и спешил скрыться за поворотом. К теням на линкорне относились по-разному. Но особого неудобства те не испытывали. Камилле даже казалось, что мальчишки из их команды гордились своим статусом и заработанной репутацией. Сама она относилась к этому ровно. Но мгновенное преображение парней её позабавило. Особенно улыбки, которые так щедро члены экипажа фрегата дарили мимо проходящим девушкам. Камилле оставалось только покачать головой и скрыть усмешку.
  - Мила, ты сейчас куда? - спросил Тим, попутно строя глазки леурке в белоснежном комбинезоне медслужбы.
  - В столовую, - отозвалась девушка, проследив за взглядом карийца, - зато у тебя, я смотрю, планы резко поменялись...
  - Э-э! - парень покосился сначала на Камиллу, потом на Дана с Джо, - а давайте, я потом к вам присоединюсь?
  Камилла рассмеялась над озадаченной мордашкой друга-симпатяги. Она уже привыкла, что Тим притягивал к себе взгляды, где бы не появился. Не зря она считала его в детстве сказочным принцем.
  Потянув его за шею, заставила наклониться, пригладила взъерошенные волосы карийца и, нацепив на лицо самое серьезное выражение, наставительно проговорила:
  - Веди себя хорошо!
  - Да, мамочка! - послушно пробормотал парень под сдержанные смешки своих друзей, освободился из объятий и скрылся за поворотом, куда исчезла привлёкшая его леурка.
  Дальше шли уже втроём, так как остальные успели разбрестись по многочисленным лабиринтам коридоров и переходов. У самого лифта Камилла заметила, что Дан с Джо задумчиво рассматривают её.
  - Что?
  - Мила, - Дан, уже не скрываясь, оглядел её, - А может ты одна сходишь? Что-то я не голоден.
  Камилла только фыркнула и решительно шагнула в кабину. Нажимая на символ, бросила мнущимся в коридоре друзьям.
  - Я хочу есть. А вы как хотите!
  
  Задумчиво пронаблюдав, как створка лифта скрывает от них Мелкую, Джо повернулся к другу.
  - Какие планы?
  Дан пожал плечами. В столовую ему точно не хотелось. А вот пройтись по линкорну и узнать новости за месяц, пока они болтались на границе, было бы не плохо. Особенно в свете полученной незаконным путем информации, что принёс им Тим. Свои мысли он озвучил командиру, получив согласный кивок в ответ.
  Новости они узнали раньше, нежели успели обойти этот жилой уровень. Но не те, на которые надеялись.
  Голоса назревающего конфликта они услышали ещё на подходе. А стоило завернуть за угол, как увидели и самих спорщиков.
  Первое, что бросилось в глаза Джошуа - это агрессивно настроенные офицеры в тёмно-серых кителях. Навскидку их было не менее десяти. Во главе стоял землянин с нашивками капитана 2 ранга. Сложив руки на груди, молодой мужчина с превосходством поглядывал на соперников. За его спиной с такими же ухмылками стояли остальные. Капитан Кортэ профессиональным взглядом сходу вычислил, что все они предвкушают драку. Некоторые уже приняли стойку, готовые в любой момент напасть. В противовес им трое леуров, которых Джо узнал даже со спины, не проявляли явной агрессии. Привычная троица Сорг, Ларне и Торн оставались внешне спокойными. Однако Джо видел, как Кирк с Эреком, стоя чуть позади своего командира, были готовы отобразить нападение. Об этом говорили чуть заметные движения парней, когда их тела привычно перетекли в одну из боевых стоек. Дарк же застыл в расслабленной позе.
  Ещё на расстоянии до Дана и Джо долетела фраза, произнесённая землянином:
  - ... сосунки. Только и можете, что прятаться за спинами остальных.
  Кто-то из толпы коротко хохотнул. Практически все заухмылялись.
  - Что? - продолжал лидер, - сказать нечего? Только и можете, что кичиться тут своим особым положением! Как же! Тени!
  Капитан сплюнул на пол.
  - Дарк, помощь нужна? - спросил Джо, когда они вплотную приблизились к группе офицеров. Теперь расклад был пять против десяти.
  Леур чуть повернул голову, не выпуская из вида землянина и ухмыльнулся.
  - Не думаю, - ответил он Джо.
  Оба командира понимали, если сейчас завяжется драка, то в любом случае будут виноваты они. Нарушить приказ на запрет разжигания конфликтов и участия в них - значит оказаться в карцере. И командиры, и тем более Командование, понимали, что уровень подготовки действующего состава флота и подразделения теней, разнятся. И даже такое расположение сил, не даст офицерам в серых кителях преимущества. Только вот тронь хоть одного из них и вчерашних курсантов по головке не погладят.
  - Смотрите-ка! - друзей заметили и остальные, - Поддержка пожаловала. Что юнцы? Как красоваться перед девушками так у вас рот не закрывается, а как поговорить по-мужски, так замолчали?
  - Драки на борту линкорна запрещены, - спокойно проговорил Джо, вставая рядом с Дарком, - Вам ли не знать, капитан? Предлагаю, спокойно разойтись.
  - Вы посмотрите на них? - капитан обернулся к своим, - Надели чёрные кители и думают, что самые крутые. А на самом деле?
  - Капитан, - Дарк лениво осмотрел толпу, - Я кроме ваших оскорблений, так и не услышал суть претензий к нам.
  - Суть? - Джо увидел, как в глаза землянина яростно загорелись. Там была ненависть. Неприкрытая ненависть к стоящим напротив офицерам в чёрных кителях и... боль. - Так я вам расскажу суть.
  Глаза мужчины сузились.
  - Вы, кем так восхищаются те, кто сидит тут в тепле... Разве они знают, что вы как трусливые собаки прячетесь за спинами других? Вы хоть раз участвовали в настоящих боях? Были на передовой?
  Джо подметил, как кулаки Дарка сжались. Джо был солидарен с реакцией леура, но их учили держать свои эмоции под контролем, поэтому лица теней оставались каменной маской.
  - Вы только и можете, - продолжал сыпать обвинениями землянин, - что появляться под конец. Этакие герои, которые нас спасают. Или на границе болтаться. На большее вы не способны. Трусы!!!
  Последнее слово капитан практически выплюнул. Джо спиной почувствовал, как его друзья напряглись.
  - Если вы думаете, что Вас тут на флоте любят, то глубоко заблуждаетесь. Вы, господа офицеры, просто трусливые собаки. Вы никогда не заглядывали в глаза смерти. Где вы были, когда на прошлой неделе наших уничтожили около Ладеры?
  Парни так же молчали, давая возможность капитану высказаться.
  - Вы никогда не видели, как ваш корабль взрывается. А ты только и можешь смотреть из челнока, как твоих сослуживцев планомерно уничтожают.
  Слова тяжелыми камнями падали в звенящую тишину коридора. Слова человека, доведённого до отчаяния. Человека, пережившего не лучшие моменты войны. Землянина, видевшего смерть близко от себя. И Джо понимал его. Понимал его боль. Понимал и его ненависть к теням.
  - Что вы молчите? - мужчина оскалился, - Тени? Да какие вы тени? Вы жалкая кучка трусов...
  Капитан поперхнулся словом, когда стремительным выпадом Дарк прижал его к стенке коридора, зажимая стальной хваткой горло. Четверо теней мгновенно скользнули вперёд, отсекая старшего лейтенанта Сорга и его жертву от остальных офицеров.
  - Не знаем? - прошипел леур в лицо ничего не понявшего землянина. - А теперь слушай сюда.
  - Стоять! - резкий окрик Джо остановил очнувшихся офицеров, решивших помощь своему предводителю. - Мы не хотим драться. Но вашему товарищу придётся выслушать. Никто его бить не будет.
  Все замерли. Лишившись лидера, никто из группы офицеров в сером не решался на активные действия, а четверо теней застыли, заслоняя своими спинами Дарка.
  Тот же говорил громко, чтобы его услышали все, а не только прижатый в захвате капитан.
  - Ты говоришь, не видели гибель кораблей? Как бы не так. В последнее время каждый из нас только и делает, что наблюдает, как ящерицы громят флот. Не видели смерти? Да она постоянно перед нашими глазами! - Дарк говорил зло, отрывисто, еле сдерживаясь, чтобы не прижать притихшего капитана посильнее. - Ты... сам что можешь знать? Приходим поздно? А ты представь наши чувства, когда мы вылетаем и видим бесчисленное количество осколков кораблей, тела, плавающие в вакууме космоса? Каждый раз одно и то же? А почему? Ты, капитан, хоть представляешь какого это, знать, что там гибнут люди, а ты... не можешь ничего сделать! Потому что у тебя приказ, сорх его задери! И ты... не можешь его нарушить. Ты, сидя в челноке и трясясь над своею шкурой, хоть раз выглянул и посмотрел, благодаря кому вас, безоружных, не расстреляли джаншу? Кто ведёт вас в безопасный сектор? Кто рискует, подставляя бок своего истребителя, только чтобы не задели вас?
  Громкий голос леура далеко разносился в обе стороны коридора. Джо видел, как в глазах многих, ещё недавно настроенных агрессивно офицеров, появляется вина. Как некоторые передернули плечами, вспоминая битвы, в которых уже посчастливилось им участвовать.
  Никто не перебил монолог Дарка. Он продолжал:
  - На передовой не появляемся? Не наша вина. Есть претензии... Идите к главнокомандующему. Мы выполняем ту задачу, что перед нами поставили. Будь моя воля, так встал бы в первых рядах. Думаешь, нам доставляет удовольствие скрываться в тени до определенно момента? Мы делаем свою работу... И не тебе судить нас! Если интересно..., то ещё никого мы не оставили на поле боя. Мы так же, как ты выразился, рискуем своими шкурами... И кто из нас трус? Тот, кто прикрывает ваши спины при отступлении, каждый раз рискуя поймать заряд?
  Выговорившись, Дарк отпустил землянина, не обращая внимания на его яростный взгляд.
  - Направьте свою ненависть, капитан, - уже спокойно проговорил леур, - не на нас, а на джаншу.
  Повернулся спиной к офицеру, не тревожась за свою безопасность.
  - Мы не хотим конфликтов, - заговорил капитан Кортэ глядя на остальных офицеров флота, - Вы можете относиться к нам, как вам угодно. Только вот война не то время, чтобы выяснять отношения, мериться кто из подразделений круче.
  Не говоря больше ни слова, парни в чёрном спокойно прошли сквозь толпу дальше по коридору. Спинами они чувствовали внимательные взгляды.
  - Сорх, - как только отошли на расстояние, пробормотал Дарк, - Гадко-то как. Не сдержался. Вывел он меня.
  - Не переживай, - рука Джо легла на плечо леура, - Зато ты всё правильно сказал.
  - Да уж! - старший лейтенант Сорг поморщился, - кураторы бы мне выговор впаяли, если бы увидели эту вспышку. Еле сдержался, чтобы не размазать его по перегородке.
  - Главное конфликт исчерпан, - высказался Дан.
  - Хорошо бы..., - Дарк оглянулся на уже опустевший коридор.
  
  Выйдя на нужном уровне, Камилла быстрым шагом направилась в сторону пищеблока. За последние сутки ей так и не удалось нормально перекусить, и организм уже возмущался. Последние дни перед недельным отпуском, если так можно было назвать время между вахтами, девушка испытывала какое-то тревожное чувство, но понять его природу не могла. Даже кусок в горло не лез от нервозности, в которой девушка провела последние часы перед состыковкой со 'Стремительным'.
  Казалось бы, в последние месяцы новоявленный старший лейтенант Ревейн по совету друга постаралась посмотреть на себя со стороны. Она признавала, что Дан прав. Нельзя подпускать в сердце ненависть, пусть и к врагам. Ничего кроме горечи это ей не приносит. С этими мыслями Камилла и поделилась со своим самым родным тхашем. Как и рассказала друзьям о своём прошлом до встречи с ними. Пришлось объяснить и встречи с главнокомандующим Тихоновым, и его роль в жизни самой Камиллы и кем он приходился её отцу. Иначе как бы землянка объяснила друзьям смену фамилии, за что Камилла была благодарна Александру, выполнившему её такую невероятную просьбу. Девушка до конца не верила, что это возможно. Но все сомнения растворились, стоило документам оказаться в её руках. Была Камилла поражена и тем, что от родителей ей достался маленький домик на европейском континенте планеты Земля. Невесть какое наследство, но все же. И за это тоже она поблагодарила Тихонова.
  После памятного выпускного торжества главнокомандующий стал больше общаться с Камиллой, приглашая её на совместные ужины, расспрашивая о жизни в приюте и Академии. Девушка старалась не огорчать адмирала своими отказами. Она понимала мужчину. Ведь, как бы ей не было больно при упоминании родителей, ему тоже было тяжело вспоминать гибель своих друзей. Но общение с Тихоновым внесло свой вклад в копилку спокойствия землянки. Конечно, прошлой Камиллы уже нет и быть не может. И не из-за того, что нет больше курсанта Камиллы Рейн, а есть офицер космического флота Камилла Ревейн. В обстоятельствах войны девушка всё меньше задумывалась над своими переживаниями. Не до них было. Постоянные вахты на границу, участие в операциях вытолкнули из души жалость к себе, оставляя холодный расчёт и желание внести свой вклад в общую борьбу против захватчиков системы Лиры.
  А уж когда разыгрался аппетит, так и вовсе все посторонние мысли вылетают из головы. 'Сейчас, мой хороший, - мысленно обращалась к своему желудку девушка,- мы тебя покормим'. Муки совести, что она бросила друзей, девушку не мучали. Не маленькие, сами организуют свой досуг.
  Кивая на приветствия знакомых, старший лейтенант мечтала скорее закинуть в себя хоть что-нибудь. На неприязненные взгляды, а тем более любопытные, по обыкновению старалась не обращать внимания. К ним она уже привыкла за то время, что проводила на борту линкорна. Ну, чёрная форма, обозначающая принадлежность к теням. И что? Нашивки старшего лейтенанта или значок пилота истребителя? Да ещё и на девушке? Землянке? Да смотрите, сколько хотите. Её это совершенно не волнует. Были, конечно, презрительные взгляды и неприятные комментарии. Только она уже не желторотый курсант, чтобы грудью бросаться на защиту своей чести офицера и доказывать всем и каждому, что она достойна звания, которое носила. Она уже та, кто есть: ввестись на подначки - это ниже её понимания чести. Благо никто не рисковал применять к ней физическую силу. Хотя... Пусть попробуют! В каких-то случаях можно ведь и наплевать на приказ?!
  Поэтому совершенно спокойно, проделав небольшой путь от лифта до столовой, Камилла вошла в большое светлое помещение, рассчитанное на две сотни персон. Старший лейтенант Ревейн обвела всех присутствующих изучающим взглядом. Серая масса, разбавленная белыми кучками обедающих. Кое-где и проскальзывали и чёрные кителя. Аншлаг в отдельном секторе для высших офицеров. Ну, она и не гордая, поест и в общем зале, где по обыкновению столуется обслуживающий персонал линкорна.
  Не смотря по сторонам, уверенно пересекла помещение и остановилась у автоматической раздачи питания. Что мы имеем? Так. Земная картошечка. От воспоминаний вкуса, у Камиллы чуть слюнки не потекли, и захотелось довольно потереть руками. После тех пайков, какими ей приходилось питаться во время выполнения особо сложных и продолжительных заданий, это просто сказка! Как всё-таки работает система доставки продовольствия на линкорн главного человека в земном флоте, главнокомандующего Тихонова. Жаль, что появляется их экипаж на борту носителя так редко и на такое непродолжительное время.
  Ух, сейчас покормимся! Мечтая о таких низменных вещах, Камилла скоро набрала на поднос свой обед. Приметив по пути к автоматам свободный столик, поспешила его занять. Ела неспешно, наслаждаясь каждым кусочком.
  Когда первый голод был утолён, девушка расслабленно откинулась на спинку сиденья и позволила себе опустить ментальные щиты. Что у нас творится в головах служивых? Какие новости они принесли с различных фронтов? Конечно, поступок в какой-то мере противозаконный, ведь Камилла наизусть выучила инструкцию по применению своих способностей, что ей предоставил Мастер Кай. Но и тренироваться он же настоятельно рекомендовал, что и делала землянка, оставаясь одна в каюте на фрегате, либо в спортивном зале здесь, на 'Стремительном'. Только иногда, время от времени, Камилла позволяла себе такие вот шалости, как незаметное сканирование общего эмоционального фона толпы. И кто узнает? Леорийцев-то на линкорне нет! Да, и не использует она полученную информацию, ни против самого человека, ни во благо себе, поэтому совесть молчит. И пусть молчит. Конечно, чтение мыслей ей ещё в полной мере не подвластно. Максимум, что она может, так это уловить отдельные отрывки, и то, если собеседник стоит от неё в паре шагов и находится на эмоциональном подъеме. Грешна, пробовала свои силы. Только не рискнула проводить эксперименты на друзьях, выбрав в качестве объекта неизвестно офицера, когда тот с кем-то ссорился в одном из коридоров линкорна. Но сейчас и по эмоциям человека тоже можно сделать верные выводы.
  Вот, например, группа младших лейтенантов в серых кителях, сразу видно, недавно на линкорне, судя по восторженному фону эмоций. Это вы, ребятки, ещё на боевых заданиях не побывали.
  За дальним столиком сидит хмурый леур. От него волнами расходилось напряжение. Судя по неопрятной форме, мужчина только что вернулся на базу. Видимо, не всё прошло гладко. А может только что с передовой, и потерял кого-то. А, нет! Ни одной горестной эмоции. Значит, просто попало от начальства. Ну, да - бывает. Ей ли об этом не знать.
  Поймала Камилла и волну зависти со стороны лейтенантов в тёмно-серых кителях. Увы! Единственное, что могла бы им посоветовать, напроситься на стажировку в Академию. Были и неприязненные взгляды.
  А это, что такое? Камилла почувствовала на общем фоне эмоции пренебрежения и даже ненависти. Оглядела мельком, из-под опущенных ресниц, зал. Недалеко от Камиллы за своим столиком расположились три молоденькие девушки. На вид не более 20-25 циклов. Одна явно принадлежит к расе тхаши, её подруги землянки. Все три девушки в форме медслужбы. Судя по взглядам, украдкой бросаемым, в сторону Камиллы, обсуждают именно её. Интересно, и чем она вызвала такое внимание? Полностью открыв щиты, Камилла прислушалась, чтобы уловить если не мысли, то разговор.
  Оказывается, если прислушиваться, то можно узнать: о чём говорят не только за этим столиком. И особые способности тут не нужны. До неё отчётливо доносились голоса:
  - Посмотри, вот она? - кивнув в сторону Камиллы, произнесла одна из землянок. Камилле она хорошо была видна, так как сидела к ней лицом. Жгучая брюнетка с миловидным личиком. Как-то сразу стало понятно, что генномодифицированная. Слишком правильные пропорции тела и лица. Свою идеальную ножку, обтянутую узкими брюками, она выставила в проход. Кокетливым взмахом руки поправила свою роскошную гриву черных волос.
  - Где? Эта блондинка? - переспросила её соседка, что сидела к Камилле боком. В отличие от своей подруги, которая щеголяла в парадном белоснежном кителе, симпатичная блондинка с кроткой стрижкой была в обыкновенном повседневном комбинезоне. Единственным украшением был знак принадлежности к медицинскому отделению.
  Чуть повернув голову, она повторила трюк самой Камиллы, чтобы рассмотреть последнюю.
   - Не похожа. - Вынесла свой вердикт с таким видом, будто её мнение последняя инстанция. Камилла еле сдержалась, чтобы не посмотреть на троицу открыто.
  - Да точно вам говорю. - Чёрная грива колыхнулась, - форма, звание.
  - Эрика, может ты ошиблась? - усомнилась единственная тхаши в их компании, даже не взглянув на Камиллу, - мало ли девушек офицеров?
  Теперь Камилле хотелось ухмыльнуться. Ну, да!!! Просто толпами рассекают по линкорну землянки в чёрных кителях с нашивками пилотов истребителя.
  - Нет. - Уверенно проговорила та, кого назвали Эрикой, - Месяц назад видела, как они ворковали в коридоре с Тихоновым. И до этого сколько раз видела их вместе.
  При этих словах Камилла напряглась, не понимая причин такого внимания к своей персоне со стороны представительниц медслужбы. Тем более в связи с именем капитана фрегата, на котором она служила.
  - Да, - пришлось согласиться второй землянке, после уже открытого рассматривания Камиллы, которая продолжала сидеть с безучастным лицом, - кажется, это и есть Ревейн. Но ты уверена, что у них роман? - снова повернулась к собеседнице.
  - Да! - Эрика с возмущением отодвинула от себя контейнер с едой и бросила в сторону обсуждаемой пренебрежительный взгляд, - Я думала, что нравлюсь Алексею. На свидание приглашал. Я его столько обхаживала. А как она появилась в зоне видимости, на попятную пошел, гад!!!
  - Может, тебе показалось? - флегматично заметила тхаши, продолжая ковыряться в своем обеде.
  - Нет, они всё-таки любовники. - Постановила Эрика.
  - О, Эрика, смотри Алексей. Точно! К ней пошел.
  Камилла так увлеклась подслушиванием, что не заметила, как к ней за столик присели. Подняла глаза. Девушке выпала честь лицезреть самого Алексея Тихонова. Всё благодушие от вкусной еды испарилось, стоило вникнуть в суть и сделать выводы из подслушанного разговора. А вид располагающей улыбки землянина не добавил радости. Хоть он и являлся её капитаном, но сейчас Камилла была на заслуженном отдыхе. Видеть его не хотелось. Отчасти от того, что она и так ежедневно видела Алексея на протяжении последней вахты. Камилла конечно, понимала, что Тихонов ещё с Академии не оставляет попытки подбить к ней клинья. Но это уже перебор. Полоскать свое имя она никому не позволит. И если раньше Камилла старалась сгладить свои отказы хорошим отношением к Алексею и его отцу, то сейчас, она поняла - отшивать надо жёстко. Оказывается, уже всевозможные слухи про неё распространяются по линкорну. Такими темпами и до всего флота дойдёт.
  С такими мыслями она и уточнила у новоявленного соседа по столику:
  - Какими судьбами? - при этом даже не подумала поприветствовать своего командира.
  - Решил составить тебе компанию, - Тихонов улыбнулся во все тридцать два зуба, - скрасить, так сказать, одиночество.
  Камилле почудился скрип других зубов уже с соседнего столика. Не меняя скучающее выражение лица, девушка спокойно пронаблюдала, как Алексей сгрузил на столик свой обед. Сам парень лучился радостью, как будто не видел её пару часов тому назад на борту фрегата.
  - Слушай, командир! - Камилла села ровнее, положив локти на поверхность стола, - Может, ты пообедаешь в другом месте?
  Она уже не хотела быть тактичной. Вид Тихонова начинал бесить. Но он, как ни в чём не бывало, продолжал улыбаться.
  - Какая муха тебя укусила? - игриво поинтересовался, - Кто-то уже испортил настроение?
  Камилла посмотрела поверх плеча парня на столик с тремя подругами. Натолкнувшись на ненавидящий взгляд, в очередной раз убедилась в правоте своего решения.
  - Давай, Алексей, на чистоту, - не обращая внимания на приподнятую в удивлении бровь собеседника, продолжила, - А то я уже устала от всей этой ситуации. Чего тебе надо?
  Вопрос поставил Тихонова в замешательство.
  - Ты о чем?
  - Тихонов, я знаю тебя более пяти циклов. - В голосе старшего лейтенанта Ревейн появились стальные нотки, - Морочить голову будешь молоденьким медсестричкам. Твоя..., извини... рожа мне ещё на борту надоела.
  - Мила, успокойся! - Алексей протянул руку, намереваясь дотронуться до щеки Камиллы, но она резко отстранилась. - Ты взвинчена.
  Девушка так же холодно произнесла:
  - Повторяю вопрос: чего ты от меня хочешь?
  - Ты сама уже большая девочка, - появившуюся ухмылку Камилле захотелось стереть с красивого личика блондина, - Должна понимать.
  - Понимаю. - Вместо этого кивнула она, - И уже прямым текстом тебе говорю - отстань. Хочешь пообщаться, приходи в спортзал. Пообщаемся.
  Алексей, почувствовав смену настроения девушки, убрал раздражающую улыбку. Прозрачно зелённые глаза не отрывались от лица Камиллы.
  - Мила, я же с серьёзными намерениями... Я... люблю тебя! - тихо проговорил не капитан 2 ранга, а просто парень.
  Камилла устало вздохнула, на миг прикрыв глаза. Она не собиралась отступать от своего решения.
  - Послушай, Алексей. Я тебя понимаю. Встретил. Понравилась. Влюбился. Но... я не смогу ответить на твои чувства. Понимаешь? Ну не люблю я тебя.
  Камилла видела, что своими словами причиняет боль молодому землянину. Но Алексей не тот человек, ради которого она бы поступилась своими желаниями. Ради Джо, возможно, но не ради Тихонова.
  Помолчала немного и продолжила:
  - Значит так, ко мне приближаться только согласно уставным отношениям и четко по служебным вопросам. Своё личное время я предпочитаю проводить с теми, с кем решу сама. Лично.
  - Я думал, мы друзья? - попытался укорить её молодой мужчина.
  - В том то и проблема. - Камилла поднялась из-за стола под умоляющий взгляд зелёных глаз. Тихонов явно не собирался оставлять её в покое, поэтому Камилла и произнесла твёрдым уверенным голосом, не давая землянину и призрачного шанса, - Тебе оказывается, не нужна дружба, подавай больше. Значит, не будет и дружбы. Прости, но полумерков не будет. Так честнее, Алексей.
  Уходить было легко. Даже толики сомнения в правильности сказанного не зародилось в душе Камиллы Ревейн.
  Выбросив поднос в утилизатор, Камилла специально прошла мимо столика со сплетницами. По ходу наклонилась к так называемой обманутой Тихоновым, и прошептала:
  - Когда обсуждаете кого-либо, советую делать это тише. Можно и нарваться, красавицы.
  - и, не дожидаясь ответа, продолжила путь на выход.
  Всё, теперь спать. Только не успела Камилла выйти из обеденного зала, как на ком ей пришел приказ явиться в кабинет Тихонова-старшего. Прошипев сквозь зубы ругательство, Камилла направилась на палубу, где расквартировался Штаб космических войск. До этого встречались они в каюте главнокомандующего, а сейчас Камилла недоумевала такому срочному вызову.
  В приемной Тихонова на девушку не обратили никакого внимания. Только офицер, сидящий за ближайшим к кабинету столом, приглашающе махнул ей рукой. Остальные даже головы не подняли, чем несколько удивили Камиллу.
  - Старший лейтенант Ревейн, по вашему приказанию прибыла. - Поприветствовала по военному этикету Александра Тихонова, заходя в кабинет.
  Тот на звук открывающейся двери поднял глаза и улыбнулся. Затем грациозно поднялся со своего рабочего стола и подошёл к девушке:
  - Проходи, девочка, присаживайся! - мужчина пригласил Камиллу, указав на мягкое удобное кресло для посетителей. Сам занял соседнее.
  Подметив мрачное лицо главнокомандующего, Камилла пребывала в недоумении. Что-то случилось? Ну, не могла ведь до адмирала дойти новость о сцене с участием его сына в пищеблоке? Ведь она только что из столовой. Да и причин для расстройства самого мужчины данным фактом Камилла не видела. От её резкого отказа Алексею отношение девушки к Тихонову-старшему вряд ли изменится.
  - Вы хотели, поговорить?
  - Да, Камилла! - улыбались только губы мужчины, в глазах же застыла озабоченность, - дело в том, что фрегат под командованием Алексея в полном составе завтра командируется на линкорн 'Грозный'. Поступил приказ направить вас в качестве инструкторов для практики курсантов.
  Новость не то чтобы неожиданная, но Камилла на несколько секунд потеряла дар речи. Ладно, приказ, к таким внезапным приказам они уже привыкли. Никогда не знаешь, где окажешься через час или день. Но то обстоятельство, что сам Тихонов ставил её в известность в обход капитана фрегата, почему-то заставил насторожиться.
  - Вы шутите, - осторожно поинтересовалась девушка.
  Александр, не переставая улыбаться, отрицательно покачал головой.
  Его добродушие и подтолкнуло девушку к следующим словам:
  - Какая практика? Разве мы не нужны здесь?
  - Я понимаю твоё негодование, - Тихонов перестал улыбаться, но смотрел на Камиллу добрым взглядом, который подтверждал: вольность старшего лейтенанта осталась без должного внимания. - Но приказы не обсуждаются. И я позвал тебя ещё вот почему.
  Камилла внутренне подобралась.
  - Не знаю, чем руководствовался адмирал Зорг, - продолжил мужчина, - Но я бы попросил тебя быть внимательнее. Ещё не принято решение о вашей дальнейшей службе. Но...
  Проницательный взгляд землянина сканером прошелся по фигурке девушки.
  - Пообещай, что если возникнут какие-либо трудности...
  - А должны? - аккуратно поинтересовалась Камилла.
  - Не думаю, - Тихонов улыбнулся. - В общем, я надеюсь, ты придёшь за помощью?
  - Хорошо, - пришлось пообещать.
  Мужчина встал и вернулся за свой стол:
  - А сегодня составь мне компанию вечерком за ужином. Поболтаем? - Перевёл тему главнокомандующий.
  Теперь улыбнулась старший лейтенант Ревейн. Камилле даже щиты не надо было опускать, чтобы понять состояние этого мужчины. Она видела, что он относится к ней как к дочери. Пусть и старается загладить свою, как думает сам, вину за её сиротское детство и отрочество, но и самой Камилле было приятно проводить время с Тихоновым. По большому счёту это был очень интересный и мудрый собеседник.
  - Конечно, составлю. Как я могу вам отказать!
  
  Глава 12.
  
  4401 цикл Новой Космической Эры.
  Дредноут 'Грозный'.
  
  ***
  
  Шаг. Второй. Неспешно. Так, чтобы дать себе время оценить каждого, не упустив и малейшую деталь. Взгляд лениво переходит с одного объекта внимания на другой. Расправленные широкие плечи. Потянутые фигуры. Вытянутые вдоль тела руки. Чёрные кителя без опознавательных знаков, кроме нашивок курсантов. То, что можно увидеть, не задирая головы. Не надо поднимать глаза, чтобы заметить, как вслед чуть заметно поворачиваются головы, чтобы не выпускать из виду её фигурку. Она это чувствует. Она это знает.
  Разворот и старший лейтенант Ревейн вновь проходит вдоль шеренги. Взгляд холодных голубых глаз теперь направлен на лица завтрашних выпускников. Тех, кто в ближайшее время вольются в ряды подразделения теней. Если, конечно, покажут себя с лучшей стороны. А в этом Камилла сейчас сомневалась. Девушке не надо было прибегать к своим способностям, чтобы понять: всерьёз её не воспринимают. А как иначе? Что могут подумать двадцать высоких парней, глядя на хрупкую фигурку, достающую светлой макушкой им до подбородка? Неверие и пренебрежение так и читается во взглядах, направленных на нового Куратора. А факт неумения держать свои эмоции под контролем не может радовать действующего офицера элитного подразделения космического флота.
  За каменным лицом, с каким Камилла сейчас рассматривала свою группу, бушевало негодование. Ну, удружило командование родного флота. Ничего не скажешь!
  Узнав о новом 'задании' ещё на борту 'Стремительного' из уст главнокомандующего, Камилла и не предполагала с чем ей придётся столкнуться. Тогда мысли девушки были заняты мотивами высшего руководства, принявшего такое решение, как отправить их экипаж на 'Грозный'. Позже, уже на подлёте к дредноуту, Камиллу захлестнуло чувство ностальгии. Не думала она, что в ближайшее время вернётся сюда. В голове крутились воспоминания, связанные с месяцами проведенными на борту 'Грозного'. Светлые и мрачные. Весёлые и грустные. Те, что заставляли девичье сердечко встрепенуться. В тот момент, Камилла особо не задумывалась, что принесёт лично ей эта командировка. В душе несмело робко поднимала голову надежда. Надежда вновь увидеть его. А вдруг?
  Но все её мысли погребло под собой осознание ответственности, возложенное командованием на членов экипажа фрегата. Только в кабинете адмирала Зорга, застыв навытяжку рядом с Джошуа, Камилла с ужасом осознала, что ей предстоит. Она и Куратор? Тот, кто должен передать свои умения? Тот, от кого спросят за подготовку выпускников? Да Камилла ещё в Академии поняла, что не создана для преподавательской деятельности. Но стоя рядом со своими друзьями, и слушая приказ, поняла: её мнением никто не будет интересоваться. Как и мнением пилотов тех трёх десятков, что войдут в кабинет командора дредноута после команды капитана Кортэ.
  Казалось бы, что в этом сложного - передать свой опыт? Легко, если ты своим видом априори внушаешь уважение. Только не в случае со старшим лейтенантом Ревейн.
  Стоило ей только зайти в тренировочный зал, где и собрались её будущие ученички, сразу стало понятно: легко не будет. Молодые парни чисто по инерции выстроились в шеренгу при намёке появления в помещении нового Куратора, и вот теперь поливают её пренебрежительными взглядами. А она их холодным взглядом исследователя. Красавцы, ничего не скажешь!!! Десять леуров, восемь землян, только двое тхаши. Адмирал Зорг назвал их малышами. Ничего себе малыши!!! Нет, она уже успела познакомиться со своеобразным юмором их бывшего Куратора Зорга. Но это как-то слишком. Каждый из них навскидку был старше самой Камиллы как минимум циклов на пять. Раньше в академии она их не видела. Видимо, набор с другой базы, как девушка знала всего их три и строится четвертая.
  - А вы теперь наша нянька? - Подал голос, после нескольких минут взаимного разглядывания, самый смелый из курсантов.
  Наконец-то!!! Камилла уж решила, что ошиблась в своих выводах, и никто из них не рискнет спровоцировать нового Куратора.
  Резкий разворот на низких каблуках. Шаг. Второй. Остановилась напротив курсанта, позволившего себе высказаться. Медленно с ленцой осмотрела парня с ног до головы. Заглянула в прищуренные карие глаза. Землянин. 'Зелень' перекаченная. Генномодифицированная. Парень смотрел на Камиллу с таким презрением, что, если бы Камилла не привыкла всю жизнь бороться с таким вот отношением к своей персоне, то уже бы в обмороке лежала.
  Вновь опустила глаза ниже, задержав их чуть ниже талии, и равнодушно поинтересовалась:
  - А что, мокрые штанишки поменять необходимо?
  Подняла голову, чтобы с удовлетворением подметить, как краска смущения заливает щёки курсанта.
  Точно, малыши!!! И как выполнить задачу: в течение трех месяцев натаскать в пилотировании и подтянуть по боевым дисциплинам курсантов, если они свои эмоции не контролируют?
  - Если вас не научили даже обращаться к старшему по званию, - оглянулась на остальных, - то, что же вы делаете на военном объекте, малыши?
  Теперь покраснели все. Прям, красны девицы! Камилла уже от души веселилась над сложившейся ситуацией. Полный ... Оставалось понадеяться, что только ей попались такие остряки, а не весь курс академии окажется 'бракованным'. Интересно, как остальные друзья справляются? Джошуа уже, наверное, построил своих. А ей ещё предстоит работа.
  - Прошу прощения, мэм! - Соизволил извиниться курсант под холодным взглядом голубых глаз.
  - Так-то лучше! Как звать? - Спросила его Камилла.
  - Курсант Андрэ Родригес. - Прозвучал ответ, в котором девушка уловила нотки недовольства и превосходства.
  Обидчивый, значит. Ну что ж, мальчики!!! Будем прививать вам уважение к старшим по званию.
  - Значит так, курсант Родригес, - уже не глядя на бедного парня, Камилла продолжила прогулку вдоль шеренги, попутно делая оценку каждому, - берёте с собой ещё четверых товарищей, и на ринг. Посмотрим, на что вы способны. Итак, желающие?
  По ошарашенным взглядам поняла, что такого парни от неё не ожидали. Робкие переглядывания и пятеро, включая Родригеса, делают слаженный шаг вперёд. Шагнули трое землян и двое леуров. Ожидаемо!
  Развернувшись к своим подопечным спиной, Камилла неспешно направилась на площадку для спаррингов. Находясь с курсантами в тренировочном зале, Камилла нашла решение назревающего конфликта, к которому прибегала ещё в стенах родной Академии.
  - С ума сошли? - донеслось до неё шипение.
  Оглянулась через плечо. Подметила леура, из тех, кто остался в строю. Недовольный взгляд парня был направлен на зачинщика.
  - Живо!!! - от окрика Куратора вздрогнули все, а пятеро, наконец, отмерли и отправились следом.
  - Ну, давайте, нападайте! - как только оказались на месте, скомандовала Камилла. -Покажите, чему вас научили в Академии!
  Почувствовав общее недоумение присутствующих, позволила полюбоваться на свою язвительную улыбку:
  - Не бойтесь! Калечить не буду. - Подначила она.
  Когда пятеро курсантов заняли круговую позицию, Камилла не стала давать им время на обдумывание и сама ринулась в атаку. Конечно, она мухлевала и использовала методы ментального боя, но на стороне её противников было количественное и качественное преимущество. Провела пару атак и уже один на полу. Прыжок. Подсечка. И минус ещё двое. Не давая поверженным подняться, провела контратаку. Удар. Крутанулась на месте, направляя силу ментального удара по окружности и вот уже все пятеро повержены. Камилла спокойно выпрямилась, обвела скучающим взглядом всех остальных курсантов и поинтересовалась:
  - Ещё шутники будут?
  - Нет, мэм! - прозвучал потрясённый хор голосов.
  - Вот и отлично! А теперь разбились на пары и показываем мне всё, на что вы максимально способны! - видя заторможенность воспитанников, гаркнула, - Выполнять!!!
  Отслеживая спарринги курсантов, Камилла ходила между тренировочными площадками, подмечала основные ошибки и мысленно уже составляла план тренировок для этих 'малышей'.
  
  Старший лейтенант Ревейн не заметила, что у этого урока уважения старшего по званию был ещё один зритель. Адмирал Даррек стоял на пороге тренировочного зала с самого начала. Его массивную фигуру не заметили по чистой случайности, что было ему только на руку. Оперевшись плечом на приоткрытую створку дверей, Даррек с интересом смотрел на развивающееся на его глазах действо. Всё внимание леорийца было сконцентрировано на персоне старшего лейтенанта. Сейчас адмирал с жадностью рассматривал её, невольно сравнивая с образом, что отпечатался в его памяти. Внешне Камилла не изменилась. Такая же невысокая и хрупкая по сравнению с застывшими перед ней курсантами. Может только спину держит ровнее, да в движениях появилась некоторая скупость. Те же большие голубые глаза, обрамлённые густыми длинными чёрными ресницами. Тот же мягкий овал лица, высокий лоб. Тот же чуть вздёрнутый носик и еле заметно упрямо поджатые розовые губки. Длинные волосы девушка теперь туго стягивала на затылке в аккуратную шишку. А в Академии, помнится, она носила высокий хвост, что забавно раскачивался в такт шагам. С этого наблюдательного пункта адмирал даже рассмотрел небольшую морщинку озабоченности, что пролегла меж тонких бровей. Весь вид девушки кричал о собранности и сдержанности. Адмирал видел перед собой настоящего представителя 'теней'. Ни одной эмоции невозможно было прочитать ни на лице, ни в глазах девушки. По сравнению с каменным лицом Камиллы будущие офицеры не могли похвастаться таким контролем. Даррек недовольно поморщился. А затем, чуть не рассмеялся, слушая попытки курсантов вывести из себя Куратора. То, с каким достоинством девушка вышла из положения, восхитило адмирала. Однако это не помешало сердцу сдержанного леорийца сжаться при виде пяти соперников девушки. Всё-таки это не офицеры земного флота, а обученные по той же программе, что и Камилла. Только стоило старшему лейтенанту Ревейн атаковать противника, как тревога разжала свои тесные объятия. В это же мгновение адмирал поспешил сделать шаг назад и скрыться за дверью. Как безумному мальцу, ему оставалось только подглядывать в небольшую щель, чтобы Камилла, оказавшаяся лицом к входу, не обнаружила его за таким неблаговидным поступком, как подглядывание.
  А она подросла в мастерстве, отметил про себя. Он единственный из присутствующих смог полноценно оценить ведение боя старшим лейтенантом. В отличие от курсантов, леориец видел все энергетические потоки, используемые Камиллой. С удовлетворением подметил, что их тренировки чуть более цикла тому назад, здесь на борту 'Грозного', не прошли бесследно для землянки. То, что он видел приемы, которым научил свою ученицу, заставило улыбнуться. Было заметно: Камилла тренировалась. Даррек мог только предполагать, когда и как она изыскивала возможности, но уровень подготовки старшего лейтенанта не давал усомниться в этом. Молодец, девочка! В душе расцветала гордость за Камиллу. Ноги так и норовили зайти в зал и присоединиться к бою. Только здравомыслие останавливало адмирала. Эта маленькая битва по завоеванию авторитета касается только старшего лейтенанта Ревейн. Не скажет ему девочка спасибо, вздумай он сейчас вмешаться.
  Прислонившись виском к ребру двери, Даррек так и застыл, не опасаясь быть увиденным.
  Мужчина вспоминал, как вернувшись в Академию после выпуска Камиллы, на него навалилась непонятная тоска. Казалось, база опустела, стоило только первому выпуску покинуть её. А сегодня понял: ему не хватало именно неугомонной четвёрки друзей, заставляющих адмирала Даррека постоянно быть начеку в ожидании очередного нарушения правопорядка. Обыденные дела, навалившиеся на второго наследника, не могли заставить вновь погрузиться с головой в их решение. Академия уже не приносила такой радости, как раньше. А вот эту практику он ждал с неосознанным нетерпением. Странно. Необычно. Но факт.
  Не отводя чёрных глаз от хрупкой фигурки, адмирал именно сейчас остро почувствовал, как ему весь этот цикл не хватало тех редких встреч с Камиллой в тренировочном зале псиоников.
  Пока курсанты и их Куратор были заняты тренировкой, Даррек незаметно покинул свой наблюдательный пункт, решив заняться неотложными делами. Весь день он провёл в предвкушении наступления вечера, на который запланировал посетить тренировочный зал псиоников. Мужчина надеялся застать там Камиллу. Зная на своём опыте, что на фрегатах псионику-одиночке особо тренироваться негде, адмирал предположил: девушка воспользуется подвернувшейся оказией. Пока есть такая возможность. И он не ошибся. Камилла была в зале.
  Девушка стояла около установки спиной к входу. Судя по кинутому на один из тренажёров кителю и мокрой в районе позвоночника нательной водолазке, Камилла уже разогрелась. Даррек на несколько секунд застыл на пороге, сомневаясь в своих действиях. Не помешает ли он девочке? Ведь если судить по её внешнему виду, она не ожидала встретить в зале кого-либо ещё. Затем решительно шагнул внутрь. Мягкое покрытие пола скрадывало звук шагов, и это позволило мужчине остаться незамеченным. Остановившись в паре шагов от девушки, он негромко проговорил:
  - Позволите к вам присоединиться, старший лейтенант?
  
  Камилла уже практически установила параметры, когда за спиной раздался негромкий голос. Пальцы чуть дрогнули. Этот голос она узнает из тысячи. Сердце девушки пропустило удар, а потом забилось ещё интенсивнее, норовя выскочить через горло. Вспоминала ли она адмирала, чей голос нарушил привычный ход мыслей Камиллы? Вспоминала. В те редкие моменты, когда позволяла себе расслабиться в одиночестве. Хотела ли встречи? Хотела, но не смела и мечтать, что когда-нибудь вот так встретится с объектом своей влюбленности наедине.
  Когда наступило осознание: кто стоит за её плечом, Камилла постаралась ещё крепче стянуть щиты, не желая рисковать и боясь выдать свое волнение.
  Медленно развернулась лицом к леорийцу.
  Она не ошиблась. Перед ней, сцепив руки перед собой в замок и расставив ноги на уровне плеч, возвышался адмирал Даррек. А он ни капли не изменился. Всё такой же невозмутимый и притягательный.
  - Добрый вечер, сэр, - нашла в себе силы ответить. Голос не подвёл, как и привычка не показывать на лице свои истинные эмоции.
  - Добрый, старший лейтенант Рейн!
  - Ревейн, - автоматически поправила Камилла и с потаенным удивлением проследила, как на каменном лице леорийца появилась чуть заметная улыбка. Она впервые видела, чтобы этот мужчина улыбался.
  - Ах, да! Наслышан. - Слова, произнесённые всё с то же улыбкой, на долю секунды выбили Камиллу из колеи. Ну, ничего себе!
  - Так вы позволите выступить вашим спарринг-партнёром сегодня? - Мужчина внимательно смотрел на неё.
  Девушке показалось, что в глубине чёрных глаз мелькнула невыраженная эмоция. Сказать какая Камилла затруднялась. Рассматривать в упор адмирала, посчитала неэтичным, поэтому оставалось только произнести.
  - Конечно, присоединяйтесь, сэр!
  - Вспомним академические будни? - предложил Даррек.
  Расстёгивая китель на ходу, отошёл к тренажёру, где Камилла скинула свой.
  Темно-синяя ткань соскользнула с широких плеч. Камилла спешно отвела глаза на установку и обнулила все настройки. Кажется, сегодня тренировка обещает быть весёлой.
  Даррек тем временем, оставшись в обтягивающей рельефный торс тёмной водолазке, повернулся к ней. Для девичьего влюблённого сердечка соблазнительное зрелище, поэтому Камилла, не глядя на своего партнёра, поспешила на ринг. Мужчина последовал за ней.
  Застыл напротив девушки.
  - Что ж покажите, чего вы достигли? - проговорил с той самой интонацией, врезавшейся в память ученицы со времён практики. Чуть насмешливой. Провоцирующей.
  Только вот она не просто так провела эти месяцы. Уголки губ Камиллы дрогнули в намёке на улыбку.
  Выпад с её стороны, отображённый соперником, и на его лице расплывается открытая радостная улыбка. Улыбка, заставившая дрогнуть кончики тонких пальцев. Ах, так! Нечестный приём. Ох, не честный, адмирал. Пусть вы и не знаете, какой бурный отклик ваша улыбка нашла в душе девушки. Камилла отзеркалила его же оружие, обнажив ровный ряд зубов. Теперь вопросительно поднялась чёрная бровь леорийца.
  Новая атака девушки с целью проверить слабые стороны. Сдержанный хмык со стороны адмирала показался лучше словесной похвалы. У неё получилось удивить соперника новой связкой ударов.
  Остановились на миг. Глаза в глаза. Ожидая, что же предпримет другой?
  И вновь две фигуры сошлись в поединке, как много месяцев тому назад.
  И вновь танец двух тел. Удар и Камилла прогибается, не давая себя задеть.
  И одинаковая сосредоточенность на каменных лицах. Уже не до улыбок.
  Атака и из-под удара теперь уходит Даррек.
  Один повторяет другого. Щиты на эмоциях и мыслях закрыты наглухо, не давая сопернику и толики преимущества.
  Блок и снова атака. Камилла поднырнула под руку адмирала. Захват, но противник смог увернуться.
  Хитрый прищур на её действия и распахнутые невинные голубые глаза в ответ.
  И новая атака.
  Камилла летала. Давно она не ощущала такой эмоциональный подъём. Он рядом. Она может видеть его. Пусть не касаться рукой, не чувствовать тепло кожи, но ощущения близости так реальны. Его невидимая энергия скользит вдоль тела девушки, ушедшей от прямого удара. Это мимолетное касание кажется ей украденной лаской. Он так близко, что можно почувствовать дыхание мужчины в прядях волос.
  Из глубин памяти поднимаются воспоминания. Всё как раньше. Она всё помнит. И на старые воспоминания, столько дней бережно хранимые глубоко в сознании и лелеемые ею на протяжении долгих месяцев, накладываются новые. Камилла из всех сил сдерживает свои щиты. Если он хоть что-то почувствует... Уловит искорки радости и удовольствия, зажжённые в груди Камиллы... Раскроет её маленький секрет... Такого стыда ей не пережить. Адмирал тогда больше не пригласит на совместные тренировки. Не подойдёт к ней ближе, чем на несколько метров. Зачем ему лишние хлопоты с влюблённой землянкой? А пока Камилле достаточно и того, что она уже имеет. Пусть так, нежели никак.
  Секунды складывались в минуты, что неумолимо продолжали свой бег. А для двоих в этот поздний час, время застыло. Раздвинуло тесные рамки, отодвигая внешний мир за проведённой чертой ринга. Здесь в тренировочном зале есть только два противника, их скупые выверенные движения, прерывистое дыхание и тихая радость глубоко в душе.
  Когда же сил уже не осталось у обоих, соперники замерли в боевых стойках лицом друг к другу. Никто не хотел уступать. Глаза в глаза.
  - Повторим завтра? - выдыхает Даррек.
  - Согласна! - тяжело дыша, отвечает Камилла.
  
  ***
  
  Сдёрнув с вешалки повседневный китель, Джо решительно накинул его на плечи.
  Осмотрелся. Каюта капитана 3 ранга Кортэ отличалась от той, в которой они с друзьями проживали во время прохождения практики на 'Грозном'. Что не удивительно. Тогда они были пусть и лучшей командой, но жёлторотыми курсантами, стоящими на пороге выпуска. Сегодня же носят звание Кураторов. Временных, но всё же. Помимо кровати, санузла и ниши под одежду, в помещении был и уголок, заменяющий кабинет. Здесь были установлены стол с необходимой аппаратурой, рабочим креслом. Между рабочей зоной и спальной расположились два низких мягких кресла с металлическим круглым столиком между ними. И всё это для него одного.
  Парень усмехнулся. Ага! Если не брать во внимание Дана, с удобствами расположившегося на его кровати. Леур лежал на животе, обхватив подушку друга руками и зарывшись в неё лицом.
  - Ты как? - поинтересовался Джо.
  - Сдохнуть хочу! - последовал приглушённый ответ.
  Джошуа усмехнулся. Дан курировал одну из групп курсантов, так же, как и Камилла. Вот уже полтора месяца они стараются подтянуть 'детишек' до уровня теней. Приказ получен - приказ должен быть исполнен. Только вот этот выпуск грешил более слабой подготовкой. Отчасти это было связано с сокращением обучающей программы, как им объяснило руководство в лице адмирала Зорга. Вот и приходилось всем новоявленным кураторам с раннего утра до поздней ночи заниматься с курсантами, будучи при них неотлучно. Камилла окрестила себя и друзей няньками. Точнее и не скажешь. Позади были и первые пробные боевые вылеты. Пока без реального боя. Но ответственность кураторов от этого не уменьшалась.
  Только вот друг стонал не от преподавательской нагрузки. Леуру не повезло попасться на удочку адмирала Зорга. Тот частенько устраивал для бывших учеников своеобразные споры. Заключалось пари на то, кто быстрее расправится с виртуальным противником. Действо это проходило в тире. И ведь все прекрасно помнили, что с джаном соревноваться бесполезно. Видели, как тот умеет обращаться с оружием. И все равно велись на подначки бывшего куратора. Вот и Дан сегодня поддался. Что стояло на кону, Дан так и не признался друзьям. Но с удовольствием и крепкими ругательствами, половина которых позаимствована у того же Зорга, поделился, что адмирал незаметно изменил настройки, в результате чего, Дан из тира прямиком отправился с медотсек латать дыры на своём накаченном теле под издевательский смех адмирала. И ведь знал же леур, что не один он такой. На подобный трюк попалось большинство их экипажа. Тот же Дарк рассказывал о вероломстве джана. Только вот поймать адмирала за руку ещё ни у кого не получилось.
  - Да ладно тебе, - успокоил Джо друга, - в следующий раз будешь умнее.
  - Ты думаешь, будет следующий раз? Да я больше в жизни не поведусь на его слова. Обвёл, как мальчишку.
  Капитан хохотнул. Нелегко леуру признаться в своей слабости. А ведь завтра опять к курсантам и надо быть в отличной форме.
  Застегнув китель, Джо шагнул к двери.
  - Пойду пройдусь до Милки.
  - Она не у себя. - Донеслось от стола с системой, оккупированной Тимом. - Она в тренировочном зале на нижнем уровне.
  Джо успев открыть дверь, резко повернулся.
  - Ты опять? - Прорычал Дан, найдя в себе силы оторвать голову от кровати.
  - А-а-а? - Тим вынырнул из виртуала и непонимающе посмотрел на друзей, в глазах которых зажглось обещание скорой и беспощадной расправы.
  - Только не говори, что влез в систему безопасности, - Джо обвиняющее ткнул пальцем в сторону Тима.
  - Я? - возмутился Тим, - Да вы чего? Камилла сама сказала. А то вы не знали, что она там каждый день зависает?
  Джо поостыл. Но предупреждающе посмотрел на друга. Тим в ответ поднял руки ладонями вперёд и состроил рожицу 'моя совесть чиста, как слеза младенца'.
  - Ладно, - Джо опять повернулся к двери, - спущусь туда.
  - Мелкая сейчас с адмиралом Дарреком, - донеслось флегматично от Тима, уже успевшего вновь нырнуть в свои программы.
  Дверь с хлопком закрылась, оставляя Джошуа в каюте.
  - Это-то откуда знаешь?
  - Мимо проходил. Видел издалека, как он заходил в зал. - Последовал тихий задумчивый ответ, перемежавшийся с усиленным перестуком по символам компаретора, и уже громче, - Ах ты же сорх! Чуть вирус из-за вас не поймал!!!
  Джо вздохнул и прикрыл глаза. Идти к Милке расхотелось. Вернулся вглубь каюты и плюхнулся в кресло, забросив длинные ноги на столик.
  С кровати на него взглянул хитрый жёлтый глаз.
  - Передумал?
  Тхаш кивнул. Попадаться на глаза адмиралу Дарреку друзьям, в связи с самодеятельностью Тима, совершенно не хотелось. Достоверной информации о Коалиции пока не было. Так, только слухи, которыми не прикроешься, если леорийцу вздумается покопаться в мозгах ретивых подчинённых. Остаётся ждать и не вспоминать лишний раз о том, что стало известно.
  Джошуа посмотрел на Дана, продолжавшего стонать и ругаться вполголоса на свою тупость, перевёл взгляд на Тима, закопавшегося в свои программы, и мысленно выругался. Ведь у них есть свои каюты и рабочие места. Далейн мог бы составлять обучающую программу и у себя в каюте. Но отказать карийцу, появившемуся на пороге с просьбой предоставить звёздные карты для завтрашних занятий, Джо не мог. Тим курировал будущих навигаторов. В то время как самому Кортэ было поручено шефство над будущими пилотами, которые по окончанию практики будут распределены на экоры и фрегаты. И у Кортэ, действительно, были все карты, столь необходимые Тиму. Вот и появлялся кариец в каюте Джо с завидной периодичностью.
  Джошуа в последнее время всё больше задумывался над таким распределением ответственности. Он, готовит пилотов на тяжеловесные корабли, Милка и Дан заняты подготовкой 'десяток' истребителей, Тим отвечает за навигаторов. По большому счёту каждый из них мог спокойно сесть за пульт управления любой модификации корабля. Их этому учили. Даже Тим считался неплохим пилотом и частенько заменял кого-либо за пультом истребителей или фрегата. Не говоря уже о Камилле и Дане, для которых пилотирование как воздух, без которого и минуту сложно прожить. А вот нынешние выпускники чётко распределены по своим направлениям. Их программа отличается. Так почему командование именно так распределило роли среди Кураторов? Неужели случайно подхваченные слухи на борту 'Грозного' имеют под собой основу? Тогда ему тем более надо поговорить с Мелкой. Общается же она с адмиралом Дарреком? Вдруг ей что-то известно?
  Тяжелый вздох сорвался в относительную тишину каюты. Не обращая внимания на вопросительные взгляды, капитан Кортэ поудобнее устроился в кресле и прикрыл глаза.
  С Камиллой обязательно надо поговорить. Чем раньше, тем лучше.
  
  Получилась раньше, чем думал капитан Кортэ. Уже на следующий день у него образовалось окно между тренировками своих подопечных. Не теряя времени, он спустился на палубу, где располагались учебные тренажёры, и где, по словам Тима, проводила очередное занятие старший лейтенант Ревейн. С выбором направления Джо не сомневался. Камилла на днях обмолвилась о том, что уже больше недели натаскивала свою группу на тренажёре, не выпуская их на боевые вылеты. Девушку не устраивала подготовка курсантов, своё мнение об уровне которой она не раз высказывала в кругу друзей. Хотя Джошуа терзали небольшие сомнения, стоит ли вмешиваться в обучающий процесс. Среди выпускников усиленно бродили слухи, что страшнее и требовательнее Куратора Ревейн на базе дредноута не сыщешь. По поводу 'страшнее' капитан готов был не согласиться. Единственная девушка среди Кураторов притягивала взгляды обитателей базы, не только из-за нашивок пилота истребителей 'теней', но и своей привлекательной внешностью. А вот с последним высказыванием курсантов парень не стал бы спорить.
  - Стоп! Теперь, смотрим запись ваших пируэтов и находим ошибки. - Донесся до него холодный властный голос подруги, стоило только открыть дверь в тренажёрный зал.
  Шагнув внутрь, Джошуа окинул помещение. На тренажёрах, расположенных друг на против друга вдоль стен, занимались курсанты. Между ними посередине было развёрнуто виртуальное поле, где транслировалась запись результатов последнего тренировочного боя. Разделённые на две десятки, курсанты, согласно поставленной задаче куратора, не отрывали сосредоточенного взора от происходящего на поле, попутно делая пометки на своих планшетах.
  Стоило капитану Кортэ появиться в проходе, как большинство голов повернулось в его сторону. При взгляде на Джошуа в глазах курсантов зажглось любопытство, вытесняя муку и обречённость, что царили там до появления постороннего в зале. Но ни один из них не проронил и звука, провожая невозмутимого капитана заинтересованным взглядом, пока тот огибал установку. Мелкую Джо ещё от двери подметил рядом с панелью управления. Девушка стояла к вошедшему полу боком и видеть друга не могла. Не обращая внимания на подопечных подруги, Кортэ направился к ней. Оставалось сделать пару шагов, когда плечи девушки чуть напряглись, она резко вскинула голову и посмотрела на курсанта за крайним тренажёром.
  - В чём дело, курсант Крег? Вы уже справились с заданием?
  От арктического холода во властном голосе землянки даже Джошуа захотелось поёжиться.
  - Никак нет, мэм! - ответил леур, которому не посчастливилось попасться на глаза руководителю, и парень опять нырнул в свой планшет, не рискуя накликать гнев на свою тёмную голову.
  - Привет! - В пол голоса проговорил Джо, подходя к девушке со спины.
  Камилла медленно повернулась, и парень вздрогнул, когда его обжёг холод голубых глаз на невозмутимом каменном лице.
  Мда!!! Кажется, курсанты не преувеличивали, давая характеристику Куратору Ревейн. Такой Мелкую он не знал. Под таким взглядом не то, что вздрогнуть, оказаться, как можно дальше хочется. Не говоря уже о том, чтобы ослушаться.
  Но уже через долю секунды черты землянки смягчились и во взгляде Камиллы Джо прочитал вопрос.
  - Капитан Кортэ. - Девушка поприветствовала старшего по званию, ничем не выдав своего удивления.
  - Куратор Ревейн, - громко проговорил Джошуа, - разрешите присутствовать на занятии?
  - Прошу.
  Джо уже хотел было заговорить, но Камилла бросила поверх плеча друга вновь заледеневший взгляд.
  - Работаем!! - прозвучал жесткий приказ.
  Капитан обернулся, чтобы успеть увидеть, как любопытные курсанты спешно опустили головы, скрываясь за экранами своих тренажёров.
  - Жестко. - Вновь повернувшись к Камилле, практически шепотом проговорил Кортэ. Уголок мужских губ дрогнул в иронии.
  Отвернувшись от капитана, она вернулась к изучению поступающей информации с планшетов курсантов на контрольную панель. Джо успел подметить, как подруга чуть поморщилась в ответ на его слова. Пристроившись рядом, Кортэ тоже сделал вид, что увлечён результатами, при этом боковым зрением не выпуская девушку из вида.
  Этот визит несколько поменял образ младшей сестрёнки в его восприятии. Он помнил её ещё ребенком и готов был признать, что моментами он и относился к ней так же, как и в далёком детстве. Той, кому нужна защита, поддержка надёжного плеча. В Академии они с друзьями видели, как девочка постепенно менялась, уже не принимая явной помощи, но будучи уверенной, что её поддержат. Они радовались и посмеивались над попыткой Камиллы выйти из-под их опеки. В последние месяцы их подруга вводила их в недоумение своим поведением. Парни ломали голову над причинами таких изменений, находили и пытались помочь даже против её воли. В свете открывшихся в последнее время обстоятельств жизни Камиллы, Джошуа Кортэ как никогда желал отгородить её от потрясений, сгладить горечь от боли. А вот сейчас смотрел на Камиллу, и в голове проскользнула мыслишка. А нужна ли ей эта опека? Она выросла, как бы Джо не хотелось думать иначе. Вон, как её боятся курсанты.
  - Джо, ты меня напугал, - так же тихо, чтобы не услышали курсанты, спокойно проговорила Камилла. В голосе подруги парень уловил еле заметное недовольство. - Что ты здесь делаешь?
  Удивление девушки было понятно. Занятые каждый со своими подопечными, друзья не могли встречаться в течение дня.
  - Прости. Любопытство. - Не стал пока раскрывать истинные мотивы своего визита, - Я смотрю, дрессировка идёт успешно?
  - Не напоминай. - Камилла скорчила рожицу. Стоя спиной к курсантам, она не боялась проявить эмоции. - Я и так нервная.
  Джо не сдержал короткий смешок.
  Из-за монотонного гула системы тренажёра и непрекращающегося перестукивания по символам двадцати планшетов тихий разговор кураторов вряд ли могли услышать курсанты, но Джо всё же обернулся и скользнул безразличным взглядом по помещению. Волновался зря. Никто и не думал смотреть в их сторону. Даже головы не поднимали.
  - Поделись опытом укрощения таких монстров? - оглядев парней, поинтересовался Джошуа.
  - Тебе тоже смешно? - в голосе девушки парень услышал возмущение, - Я и так шутом на всю базу подрабатываю. Маленькая я и двадцать несдержанных качков.
  Джо еле заметно улыбнулся. Было дело. По дредноуту действительно ходили байки о Кураторе Ревейн. Но только он никогда не слышал, чтобы подругу считали шутом. Скорее их друзья и высшие офицеры флота, закреплённые на 'Грозном', делали ставки, как скоро землянка в воспитательных целях прибегнет к методам, практикуемым ею в Академии.
  - Смотри, что творят. - Камилла кивнула на экран, - Нам бы за такое кураторы головы сняли. Ошибки элементарные. А до окончания практики остался всего месяц. Боюсь, не успею их подготовить!
  - Перестань. Ты да не успеешь?
  Слабое пожатие плечом послужило ему ответом.
  - Курсант Родригес, - резкий окрик подтвердил, что куратор Ревейн, несмотря на разговор с другом, зорко отслеживает своих подопечных, - для вас дополнительная схема.
  Капитан Кортэ в эту минуту пожалел курсанта. Не повезло парню отвлечься. Поплатился за свое любопытство.
  - Мда! - Джо пробежался по параметрам результатов задания. - Адмирал Даррек бы разбил такое решение в пух и прах.
  Девичьи пальцы дрогнули и набрали лишний символ.
  Джо сделал вид, что не заметил, но данный факт в копилку доказательств своей правоты положил. И в очередной раз постарался настроиться на доверительный разговор с Камиллой. Почему-то сейчас нервозность от своей скрытности в течение последнего времени отпустило капитана Кортэ. Ему действительно, надо было увидеть Камиллу не в кругу друзей, не в кабине управления её Ласточки, а именно здесь, в окружении её курсантов, чтобы понять: Камилла уже не ребенок и заслужила отношения на равных.
  Только после того, как измученные курсанты покинули тренировочный зал, куратор Ревейн позволила себе расслабиться.
  - Так зачем ты здесь, Джо? - Повернулась к другу и ослепительно улыбнулась.
  Под прицелом голубых омутов парень несколько смутился, превращаясь из капитана Кортэ в близкого друга.
  - Если скажу, что соскучился?
  - Да? - улыбка стала шире, а Джо расправил плечи, скидывая нерешительность.
  - Так, сколько я тебя не видел? - Наигранно оскорбился парень, подхватывая девушку под руку и увлекая на выход. - Ты же все свободное время проводишь на тренировках... Пойдём... провожу...
  - Так что случилось, Джо? - первой нарушила молчание Камилла, как только переступили порог.
  В коридоре локоток пришлось отпустить, дабы не порождать новые слухи о кураторе Ревейн и напомнить о них же.
  - Слухи слышала?
  - О чём? Моей заднице, проигрыше Керна, подлости Зорга или новом романе Ла Дина?
  - Коалиция, - намёком бросил Джо.
  - И?
  - Последствия этого. Расформирование экипажей и формирование по новому принципу.
  - Это слухи, Джо, - парень не видел лица девушки, так как шёл рядом, но готов был поспорить, что губы Камиллы скривились в презрении к подобной добычи информации.
  - Если нет?
  - Допустим.
  - Ты в последнее время занимаешься с адмиралом Дарреком... - Джо внимательно следил за идущей на пол шага впереди Камиллой. Только поэтому остановился, когда девушка замерла на месте.
  Быстрый взгляд в обе стороны коридора. Джо хотел убедиться, что их разговор не попадет в чужие уши.
  - Ты..., - Камилла резко развернулась к нему лицом.
  - Знаю.
  Пара секунд тишины, показавшихся Джошуа вечностью, когда тебе так проникновенно смотрят в глаза.
  - Тим?
  Джо кивнул.
  - Почему я?
  - Зал псиоников и мастер Кай. Это было не сложно. - Джо не стал скрывать свои умозаключения. Он ещё в тренажёрном зале решил: Мелкая имеет право знать. И пусть она узнает это от него, нежели факт умолчания всплывёт при более неблагоприятных обстоятельствах.
  В голубых глазах промелькнула вина, но Камилла спокойно отвернулась и продолжила путь.
  - Я не буду оправдываться, - на ходу бросила она.
  - Мы понимаем.
  - И ты решил..., - вот сейчас в голосе девушки капитан Кортэ почувствовал обиду.
  - Мила, - схватив за плечо, резко развернул Камиллу к себе и крепко обнял двумя руками, - Мы знаем, что ты никогда не использовала свои способности против нас. И не будешь, если это не будет острой необходимостью. Мы тебе доверяем. Мы же семья, Мелкая... Ты пойми, после всего никто из нас не рискнёт сунуться к адмиралу.
  Крепкие объятья не помешали Камилле поднять голову.
  - Джо??? - девушка смотрела на него с неверием.
  - Прости, но тогда мы были вынуждены, - признался тхаш, - но если по совести... Не думаю, что именно это повлияло на принятие решения.
  Джо склонился. Губы невесомо прикоснулись к светлым волосам.
  - Мила!! Адмирал Зорг на днях намекнул мне о кресле капитана фрегата. Не экора. Понимаешь? Я не знаю всех деталей, но, кажется, вопрос распределения уже обсуждается, раз эту тему он поднял. А я не могу тебя пока отпустить... Пойми меня... Мелкая, если... Может тогда через Тихонова... Представь, как будет здорово, если мы будем и дальше вместе?
  - Я тоже этого хочу, - прозвучало приглушёно.
  - Вот видишь, - улыбнулся он, - Ты сделаешь?
  - Хорошо, - отстраняясь, пообещала Камилла. И приподнявшись на носочки, быстро чмокнула тхаша в щёку.
  Улыбка девушки подействовала на него умиротворяюще. Джошуа почувствовал, как каждый нерв его тела расслабляется.
  - Идем, командир, - весело проговорила Камилла, - пока нас с тобой здесь не увидела моя 'зелень перекаченная', и мы не оказались на месте Ла Дина. Ты и так сегодня дал пищу для размышлений этим любопытным словоохотливым малышам.
  - Не успею оглянуться, как нас поженят? - улыбнулся парень в ответ.
  - А то!
  
  На посещение кабинета высокого начальства Камилла решилась спустя две недели после непростого разговора с другом. Разговора, после которого старший лейтенант Ревейн была вынуждена иначе взглянуть на окружающие её события и свою роль в них. Сначала девушка растерялась. Шутка ли, то, что она должна была держать в секрете, выплыло наружу. Оказывается, друзья в курсе её способностей, а ведь Камилла подписывала документ о неразглашении, прежде чем вступить в ряды военного флота. Сразу вспомнилось, как адмирал Даррек напоминал ей об этом на последней тренировке перед выпускным балом. И Камилла понимала всю ответственность, возложенную на её плечи, как и то, что несмотря на факт своей расовой и гражданской принадлежности, она отличается от своих сограждан. Её способности делают её отличной от остальных офицеров военно-космического флота Земного Союза. Но и среди леорийцев она чужая. Камилла так и не поняла, знают ли о её способностях кто-то помимо адмирала Даррека, доктора Клайса, да Мастера Кая. То, что она особенная, любой леориец мог бы увидеть, захоти он просканировать её эмоции или мысли. Но ведь с детства землянка была закрыта ментальным блоком. А вот могут ли они увидеть больше?
  Вынужденная постоянно скрываться от своих друзей, старший лейтенант Ревейн не могла себе позволить расслабиться ни на одну минуту. Тяжело нести этот крест в одиночку. В академии, при поддержке Мастера, было легче, спокойнее. Лишних вопросов не возникало, но стоило вылететь из-под их крыла, как всё изменилось.
  Её секрет перестал быть секрет, и это вызвало тревогу в душе Камиллы. Она испугалась не столько за себя, сколько за друзей. Благодаря кому такие сведения выплыли на поверхность, девушка даже не сомневалась. Тим. И то, каким способом информация о возможностях леорийцев попала в руки друзей, заставило Камиллу испугаться. Это прямой путь под трибунал. И опасения друзей девушка могла понять, как и их настороженность к бывшим кураторам и адмиралу Дарреку в частности.
  И в то же время старший лейтенант Ревейн испытала облегчение. Она не одна. Её мальчики не стали остерегаться землянку, их отношение к ней не изменилось. Наоборот, она как никогда почувствовала их незримую поддержку. Камилла и не предполагала, насколько её напрягало вынужденное одиночество и молчание, пока Джо не раскрыл перед ней правду. Да, они нарушили устав, она нарушила клятву о неразглашении, но от этого все только облегченно вздохнули. На что способны пойти её друзья ради Камиллы? На что способна пойти она?
  И пришло понимание: на многое. И просьба Джошуа, озвученная две недели назад, самое малое, что в её силах. Всё это время она пыталась найти пути решения из такой непростой ситуации.
  С одной стороны Джо попросил её, так как сам не мог вновь обратиться к Дарреку, не вызывая подозрения. Но может ли она сделать это? Нет. Леориец последний, к кому бы она обратилась с этой просьбой. И тому множество причин, одна из которых её отношение к этому мужчине. И потом... с адмиралом Дарреком они в разных весовых категориях. Он же раскусит её на раз.
  Можно было пойти по пути наименьшего сопротивления, как и предлагал Джошуа, и обратиться с просьбой с Тихонову. Девушка не один день думала над этим. В итоге пришлось отказаться и от этой идеи. Да, об их взаимоотношениях с главнокомандующим земного флота многим известно, но именно это и является препятствием для обращения к Александру. Кто она? Маленькая девочка, спешащая каждый раз при возникновении трудностей к родителю, коим по отношению к Камилле себя считает главнокомандующий? Или все же офицер флота и его подчинённый? Тихонов просил обращаться к ней при возникновении трудностей. Но... это не для неё. Если бы был жив отец, даже к нему девушка не обратилась с подобной просьбой. И потом... Что-то подсказывало Камилле, что Александр Тихонов не так просто вызвал её тогда в кабинет. Что-то не давало спокойствия, царапало на уровне подсознания. Чего ей будет стоить обращение к нему и озвучивание своих проблем? Ведь Тихонов не просто друг её отца, но прежде всего тот, кто входит не только в высшее командование флота, но является членом Правительства Земного Союза.
  Оставалась только одна кандидатура. Адмирал Зорг. Именно на его имя и подала Камилла рапорт о своём переводе в экипаж капитана Кортэ. Наряду с ажиотажем в среде кураторов разговоров о предстоящем назначении рапорт старшего лейтенанта Ревейн не должен был вызвать подозрений. И вот её вызывает к себе адмирал Зорг.
  Стоя под дверью в кабинет командора дредноута, Камилла глубоко вздохнула, как перед прыжком в гиперпространство. Хорошо, что адмирал не признавал секретарей, и в приемной никого не было. Эта короткая передышка в одиночестве была необходима Камилле, чтобы настроиться на разговор.
  Решительно нажала на панель. Спокойно переступила через порог.
  - Сэр, старший лейтенант Ревейн по вашему приказу прибыла. - Вытянулась по стойке смирно.
  Вопреки ожиданиям Камиллы, адмирал Зорг сидел не за своим рабочим столом, а вольготно расположился в кресле в углу кабинета, где на низеньком столике разбирал и чистил своё оружие. Лучевой лазер Д43 - автоматически подметила себя Камилла. И такие навыки, с первого взгляда определять виды вооружения привил им именно куратор, а теперь адмирал Зорг.
  При появлении девушки мужчина лишь поднял на неё глаза, осмотрел с ног до головы и вновь вернулся к своему занятию, мимолетно обронив:
  - Вижу.
  Камилла застыла у входа, не зная, что ожидать от джана.
  - Вы вызывали, - напомнила о цели своего визита.
   Теперь в поднятых на неё синих глазах промелькнула усмешка, от которой Камилла несколько растерялась.
  - Проходи! - ей указали на соседнее кресло в зоне отдыха.
  Непонимающе посмотрела на адмирала.
  Сорх! Это же их куратор Зорг. Джан перед которым трепетали все на базе Академии. Увидеть его вот таким расслабленным для Камиллы было сродни встречи истребителя с астероидом. А ведь Дан рассказывал, что адмирал не такой уж и строгий, каким его запомнили курсанты. Джан не чурался общением с молодыми кураторами, и Камилла знала об этом, хоть самой и не доводилось встречаться с Зоргом в неформальной обстановке. А тут? Мотивы поведения джана она не понимала.
  Загнав нерешительность поглубже, уверенно прошла и села на предложенное кресло. Молча смотрела на адмирала, не решаясь заговорить. Это он вызвал её.
  - Догадываешься, зачем позвал? - Как ни в чем не бывало проговорил Зорг, продолжая разбирать лучевик.
  - Никак нет, сэр!
  - Хм, - мужчина поднял голову, взглянул на Камиллу, - а как же рапорт?
  Камилла бросила взгляд на рабочий стол, перевела его на оружие в руках адмирала и, наконец, подняла глаза на его лицо.
  - Сэр?
  - Да, ладно вам куратор Ревейн, - от мужчины не укрылась вопросительная интонация в голосе девушки, - мы же с вами не в стенах Академии и роли у нас несколько поменялись. Расслабьтесь. Поговорим по душам.
  Не так представляла себе разговор Камилла в кабинете командора. Но здесь она на его территории, где действуют его правила.
  Зорг открыто улыбнулся.
  - Вы подали рапорт, я его рассмотрел, и у меня возникли вопросы, на которые вы, Ревейн, мне сейчас и ответите. Желаете служить под командованием капитана Кортэ?
  - Так точно, сэр!
  Джан поморщился и предложил:
  - А давайте без официоза, Камилла?
  - Как скажете, - пришлось ответить девушке, а внутри всё сжалось от нереальности происходящего. Ну не может же адмирал вести себя так с подчинённым?
  - Вот и славно! - Джан откинулся на спинку кресла и сложил, сцепленные в замок руки на животе. - Надо сказать, вы меня удивили. Не ожидал от вас.
  - Простите, я не понимаю.
  - Да? - Камилла пронаблюдала, как изящная бровь мужчины приподнялась, - Я бы ещё понял, если бы рапорт с подобной просьбой поступил от других. Но от вас? А скажите-ка мне, Камилла, с чего решили, что вопросом распределения занимаюсь я?
  - М-м-м. А разве не командор учебной базы должен заниматься такими вопросами?
  - Возможно, - Камилле было не по себе под пристальным взглядом джана, - так же, как и главнокомандующий Тихонов и адмирал Даррек. Только вот почему вы не обратились к своему покровителю?
  - Покровителю?
  - Я говорю о Тихонове.
  Камилле захотелось постучать головой о твёрдую поверхность. Вот кто сказал, что Зорг - это самое простое решение? Ведь слышала от ребят, что джан своим язвительным языком способен вывести из себя даже самого уравновешенного офицера. А уж то, что бывший куратор в курсе её необычных отношений с Александром, можно было предположить. Конечно же, он не мог пройти мимо этого факта.
  - Сэр, это противоречит уставу, - нашла в себе силы не отвести взгляда и ответить спокойно. - Ведь, на период нашего нахождения на борту 'Грозного' мы подчиняемся непосредственно руководству Академии.
  Её окинули задумчивым взглядом.
  - Действительно. Тогда адмирал Даррек? Вы же часто проводите своё свободное время вместе? Могли бы попросить непосредственного руководителя Академии. - От ироничной улыбки адмирала Зорга у Камиллы зачесались руки.
  Вот как ей реагировать на все его подколки? Знать о тренировках он мог, но ведь не о скрытой причине, по которой Камилла занимается с леорийцем. Ведь даже сам адмирал Даррек не догадывается о её мыслях и чувствах. Или её пытаются раскрутить на откровенность?
  Стало сразу понятно, как Дан попался на уловку бывшего куратора. От такой интонации просто сразу хочется броситься на свою защиту и начать оправдываться. Она ещё удивлялась, как Дан повёлся на спор. Да легко, если знать слабые стороны леура. А за столько циклов, Камилла в этом не сомневалась, в голове адмирала Зорга отложилась вся подноготная бывших курсантов. А уж её тренировки с Дарреком со сторонней позиции, действительно, могут выглядеть двусмысленно.
  Вот не хотела поддаваться, но с языка сорвалось:
  - А разве моё свободное время регламентируется уставом, адмирал? Вам ли об этом не знать? - Камилле очень хотелось оскалиться вдобавок.
  Но оскалился мужчина, чуть поддавшись вперёд.
  - Это вы о чём, Камилла?
  - Простите, адмирал, - пришлось пару раз похлопать ресницами, - Но о вашем досуге в тире многим известно.
  - Да? - прищуренные глаза джана, подсказали, что он не поверил ни её невинным глазкам, ни оправданию.
  А вот не будет провоцировать. У адмирала Зорга тоже есть скелеты в шкафу, сплетни о которых гуляют не только по медотсеку, но и добрались до кураторов. Стоило промолчать, решила Камилла, глядя на командора 'Грозного'. Теперь сиди, гадай, какие выводы он сделал из её слов. И потом, она же не уверенна, что адмирал имел в виду на самом деле, упоминая её тренировки.
  - Камилла, - растягивая слова, обратился к ней Зорг, - а назовите мне причины, почему я должен брать в расчёт ваш рапорт?
  И тут Камилла расслаблено облокотилась на спинку кресла под удивлённым взглядом синих глаз. Как будто спали оковы, заставляющие девушку сидеть прямо весь разговор с адмиралом. Ну, в самом деле, чего она так нервничает и показывает свою напряжённость джану.
  Камилла же не курсант, чтобы трепетать под грозным взглядом куратора Зорга. Она сама куратор, имеющий право прийти в этот кабинет за разрешением вопросов, связанных с обучающей программой. И пусть сегодняшний разговор, не касается её должностных обязанностей, а перешёл на личные вопросы, так сам адмирал и настаивал на беседе без официоза.
  - Адмирал, - девушка была уверенна, что ни одну эмоцию джан не мог прочитать сейчас на её лице, - я указала причину в рапорте. Но если, хотите, повторю. Считаю, что наша слаженность с капитаном Кортэ, старшим лейтенантом Керном и Далейном принесёт больше пользы, нежели нас распределят по разным экипажам.
  Наступившая минута тишины, при которой мужчина смотрел на неё, давила на Камиллу своей неопределенностью.
  Наконец, он заговорил.
  - Ваши личные предпочтения, Камилла, будут иметь вес, когда вы уволитесь из рядов флота. - Джан встал. Последовала его примеру и она, - Вы свободны, старший лейтенант Ревейн.
   Камилла склонила голову и, развернувшись на низких каблуках, покинула кабинет командора. Только закрыв на собой дверь, обернулась, и, глядя на панель двери, улыбнулась. Всё получилось!!! Адмирал удовлетворит её просьбу. Откуда она это знала? Ну, так её телепатические способности никто ведь не отменял? Пусть она и не смогла прочитать мысли джана, но общий эмоциональный настрой мужчины давал повод надеяться. Были моменты, заставившие Камиллу насторожиться. Особенно его последняя фраза так не вязавшаяся с эмоциями мужчины в момент их озвучивания. Что он имел в виду? Или кого?
  Эта непростая встреча с неясными мотивами и целями со стороны адмирала оставила неприятный осадок. Как бы её не предупреждали друзья на счёт манеры общения адмирала, девушке слышалось двойное дно. Вот только разобраться в деталях она не смогла. Что ускользает от её понимания? К чему эти намеки и недомолвки? Подумать над этим Камилла решила позже, сейчас куратора Ревейн ждали её подопечные.
  
  Не видела Камилла, как после её ухода, адмирал ещё с минуту задумчиво смотрел на закрытую дверь, а потом закинул голову и громко рассмеялся. Только сегодня утром он зарезервировал списки экипажей, составленные совместно с Дарреком. Только вот другу он не стал говорить о том, что в течение последних дней на его сервер периодически приходили рапорты, среди которых был не только от Ревейн, Керна, но и рапорт Алексея Тихонова. Вспомнил Тха и о просьбе главнокомандующего Тихонова: оставить Камиллу на борту фрегата сына.
  Отсмеявшись, джан упал в кресло и перевёл дыхание. Вот нисколько он уже не жалеет, что назначен на этот пост. Это ж какие страсти кипят вокруг, просто рай для его неугомонной натуры. Взять бы эту девочку. М-да!!! Он с удовольствием посмотрит на дальнейшее развитие событий.
  
  ***
  
  Чернота космоса. Мерцание далёких звёзд. Неумолимое движение планет по орбитам. Величие пространства. Преклонение перед необъяснимым. Влечение к неизведанному. Кто ты по сравнению со вселенной? Песчинка. Что твои жалкие потуги против её бесконечности? В чём смысл покорения того, что не покоряется, а только позволяет почувствовать твоё мимолетное величие, человек?
  Но и этого достаточно, чтобы перехватило дыхание, стоит оказаться один на один с бесконечным космосом, сидя за пультом маленького истребителя, уносящего тебя прочь от дредноута.
  Это был последний зачётный боевой вылет курсантов. В соседнем космическом секторе, навигаторы 'Грозного' засекли возмущение пространства. Шлюзы носителя выпустили двадцать одну боевую машину. Юркие истребители один за другим выстрелили (в смысле быстро покинули носитель) в черноту космоса, устремляясь к точке гиперскачка, расположенного в пяти минутах от дредноута, по ходу выстраиваясь стройным клином. Перед группой куратора Ревейн, стояла привычная задача: перехватить вражеский крейсер, пересекший границу галактики 'Спираль'.
  Сама старший лейтенант, руководя своей группой непосредственно из кабины Ласточки, раздавала последние указания:
  - Проверить системы жизнеобеспечения. Доложить!
  - Первый к прыжку готов.
  - Второй готов.
  Когда все отрапортовались, последовал приказ:
  - Как только выйдем на точку, действуем по схеме. На месте четко по моим приказам. Держаться кучно. Радиус боя не более одного светового года. Начинаю отсчёт. 5, 4, 3, 2, 1...
  Миг и истребители исчезают с радаров дредноута, чтобы спустя десять минут появиться в месте появления вражеского судна.
  Камилла не волновалась. Не первый и не последний полёт на подобное задание. Всё четко по разработанной и внедрённой инструкции. Включить защиту, рассредоточиться по заранее оговорённым секторам, ударить по оружейным палубам противника. Но в этот раз один из истребителей промахнулся. И у крейсера джаншу осталась одна пушка. Для группы истребителей в двадцать одну единицу не смертельно, но влекло за собой повышенное внимание куратора, чтобы не дать курсантам шанса остаться в космосе навечно. Да ещё наличие перехватчиков, что привычно сыпанули от своего носителя. Они и являлись главной целью курсантов.
  Старший лейтенант Ревейн только и успевала отслеживать на своём радаре хаотичные передвижения как своих, так и чужих машин, при этом тихо радуясь, что джаншу пока не сообразили: у них есть маленькое преимущество, данное им криворуким пилотом с позывным 'восьмой'.
  - Четвертый, уходи из сектора L, - звучит приказ, после того как Камилла проанализировала расположение сил.
  - Есть мэм.
  - Одиннадцатый, седьмой и девятый, берите на себя троих на пять часов от вас. - Звучал спокойный сосредоточенный голос куратора Ревейн. - восемнадцатый, у тебя хвост. Третий, помоги ему.
  - Принято. Готово, мэм!
  Продолжая раздавать указания и отслеживать бой, она ни на минуту не выпускала носитель из вида. Экран слежения в кабине Ласточки детально отображал развернувшийся бой. Пару раз девушка порывалась подсказать выход, когда её ребят зажимали дискообразные перехватчики, но замолкала, успев только открыть рот. Ретивые пилоты справлялись без её помощи. Если бы они могли видеть своего куратора в этот момент, то были бы поражены в самое сердце. Камилла улыбалась. Пару раз рука командира группы порывалась нажать на рычаг орудий, выпуская по противнику зелёный луч, но Камилла находила в себе силы не вмешиваться в бой, уводя боевую подругу с линии огня. Этот бой не её. В задачи старшего лейтенанта сегодня, как и в предыдущие вылеты, входит контроль и подстраховка 'малышей'. Как бы ей не хотелось активных действий, пришлось уступить место молодым.
  Лишь раз она поддалась желаниям.
  - Восьмой, за мной! - скомандовала, как только пространство боя было очищенно от перехватчиков, - будем доделывать твою работу, мазила...
  Когда в космическом пространстве уже плавали развеянные частицы вражеского крейсера и группа разворачивалась к отходу, Камилла почувствовала неладное. Глядя на экран радара, она с ужасом осознала: боевых машин двадцать, включая её Ласточку. Где ещё один? Спешно раздвинула границы сканирования и чуть не поседела. Один борт истребителя, за штурвалом которого сидел курсант Родригес, увёл двоих перехватчиков вне границ раннее оговоренной зоны. Проверив параметры и прощупав радиус в 3 световых года, Камилла подключилась по общему каналу.
  - Второй?
  - Да, мэм?
  - Крег, принимай командование группой на себя. Уводи всех на базу.
  - Командир, что случилось? - прозвучало несколько взволнованно.
  Что случилось? Камилла и сама хотела бы это знать. Она бы поведала некоторым, что случилось всеми известными на просторах галактики ненормативными словами. Но вместо этого спокойно произнесла:
  - Без разговоров. По прибытию на базу доложить о нестандартной ситуации дежурному офицеру.
  - Приказ понял, разрешите исполнять, мэм?
  - Исполняйте.
  Старший лейтенант Ревейн могла спокойно положиться на леура Рауля Крега. Того молодого парня, что в первый день её знакомства так бурно отреагировал на провокацию своих однокурсников. Да и результаты пилотирования у него были неплохие, не говоря уже о том, что в группе молодой человек пользовался авторитетом у большинства. Один из негласных лидеров. А вот за вторым неформальным лидером Камилла и развернула свою машину, направляясь в соседний сектор, где среди пояса астероидов петлял курсант Родригес с двумя перехватчиками на хвосте.
  Минута, потраченная на преодоление расстояния, тянулась неимоверно долго. Камилла не могла себе простить столь опрометчивую ошибку. Когда она отвлеклась, что упустила одного из подопечных? Что будет, если она не успеет? Всё-таки двое опытных пилота-джаншу на одного неразумного, самоуверенного курсанта. Только увидев воочию истребитель Родригеса, потихоньку выдохнула. Сама не заметила, что всё это время задерживала дыхание, стараясь не поддаваться эмоциям.
  Включила защиту невидимости, исчезая с радаров трёх кораблей. Подключилась к скрытому каналу:
  - Родригес, - постаралась не шипеть в эфир, - уходи за соседнюю глыбу. И будь так любезен, не высовывайся!
  - Мэм? Откуда? - Прозвучал удивлённый и встревоженный голос.
  - Выполнять! - Камилла почти рычала.
  Он ещё спорить с ней будет? Что за ... 'малыш'! Чтоб его!!!
  Нависнув над противником, Ревейн одним прямым ударом уничтожила первого перехватчика, теряя преимущество в виде невидимости. Её Ласточка закружила со вторым врагом среди астероидов. В голове девушки, при оценке действий джаншу, промелькнула мысль: какие силы позволили тринадцатому до сих пор остаться на крыле? Пилот перехватчика оказался достойным противником. Стремительный полёт петляющих двух боевых машин среди космических каменных странников напоминал гонку: кто кого перехитрит.
  Когда на очередном витке Камилле удалось сбросить 'хвост', в эфире прозвучало:
  - Командир, он у меня в зоне видимости! - и прямо перед её Ласточкой, выскочив из-за изломанного осколка астероида, возникла машина незадачливого курсанта.
  Не выдержав, Камилла смачно выругалась прямо в открытый эфир. Второй истребитель шёл перпендикулярным курсом, пилот которого противника видел, а вот собственного куратора нет. Если бы Родригес был более опытнее, то смог бы просчитать вероятности столкновения, учитывая расстояние, скорость и время. Только не судьба.
  Времени на обдумывание не оставалось. Девушка успевала только резко поднять машину вверх, уходя от прямого удара. Сгладить манёвр не удалось. Курсант, своим крылом задел корпус ее Ласточки, вызывая новую порцию эпитетов из уст всегда сдержанного куратора. Крутанувшись несколько раз вокруг своей оси, Камилла выровняла машину. На экране в перекрестье орудий возник противник, и девушка, уже не задумываясь, открыла огонь. От греха подальше. Она уже не могла даже спрогнозировать действия своего курсанта, вдруг ещё захочет погеройствовать.
  Проверив состояние Ласточки по показателям, и стараясь усмирить эмоции, рявкнула в эфир:
  - Повреждения есть?
  - Нет, мэм.
  - На базу живо!!!
  Стоило Ласточке только коснуться пола шлюзового отсека, Камилла проверила на месте ли тринадцатый и с удовлетворением подметила, что остальные машины, закреплённые за группой куратора Ревейн, на своих местах, а пилоты уже покинули ангар. Подождав пока система закроет ворота и нагнетёт воздух в помещение, покинула нутро своей боевой машины. Заглянула под днище и снова выругалась. Самым приличным из всего сказанного, было 'Убью, гада!'
  Если бы они летали на старых моделях истребителей, стоящих на вооружении у Земного Союза, то ни её, ни курсанта не было бы сейчас в живых. Леорийцам надо сказать 'спасибо', за то, что благодаря технологиям имперцев Ласточка Камиллы работает на энергии, излучаемой звёздными светилами, а не перерабатывает тумит. Вмятина оказалась в том месте, где у обычных истребителей была топливная установка. Тот удар, которым её наградил Родригес, спровоцировал бы взрыв. А так только ремонт обшивки. Но и это вынужденный рапорт на стол Зорга и разборки с тех. персоналом. В лучшем случае в космос землянка со своей боевой подругой попадёт через несколько дней.
  Камилла глубоко вдохнула, прислонилась лбом к своей машине: 'Прости, милая!!!'
  Глубокий выдох и снова вдох. Минута на приведение мрачных мыслей в порядок. Камилла отстранилась, оглянулась. Тринадцатого в ангаре уже не было. Пылая праведным гневом, преступила порог шлюзового отсека, где в ожидании их прибытия столпилась вся группа курсантов, участвующих в бою. Парни уже успели переодеться. Найти курсанта Родригеса среди своих друзей не составило особого труда. Как и Камилла, он ещё был в комбинезоне. В руке леур раскручивал шлем, что-то эмоционально вещая своим слушателям.
  'Поди ещё и хвастается, зелень бестолковая!!!' - промелькнула в её голове мысль.
  Девушка стремительно метнулась к виновнику ранения её Ласточки. На ходу скинула щиты, освобождая пси-энергию. Направив её в правую руку, левой развернула смертника к себе лицом. Замах и ментальный удар. Такой силы, что курсант отлетел на пару метров, и, не удержавшись на ногах, растянулся на полу. Шлем курсанта отлетел в другую сторону.
  Со стороны сгрудившихся парней послышался тихий шёпот:
  - Рауль, это же, как...
  - Заткнись!
  Все замерли. Боковым зрением Камилла видела их вытянувшиеся в удивлении лица. Ещё бы!!! Такого они от неё не ожидали. Единственный раз, когда она прибегла к силовым методам, был день их знакомства.
  Плавной походкой под ошарашенными взглядами молчаливых подопечных Камилла подошла к уже поднявшемуся Родригес.
  Схватила дезориентированного леура за грудки, заставляя его наклониться, и прошипела в лицо:
  - ТЫ!!!! Самоуверенный мальчишка!!! Ты где находишься? Ты будущий офицер или горделивый сукин сын? Ты думал, куда поступаешь? Ты осознаешь, где находишься и кем будешь? Неисполнение прямого приказа командира и руководителя два раза во время одной не сложной операции. Ты понимаешь, что, если бы ты был офицером, прямая тебе дорога под трибунал? - Ярость позволила Камилле встряхнуть парня тяжелее её практически в два раза. - Ну, что молчишь? Геройства захотелось? Не терпится сдохнуть? Ты своими мозгами хоть на секунду задумался, что остался в живых только по счастливой случайности? Два раза ты был на волоске от смерти. Два!!! За час!!! Покрасоваться захотелось? Перед кем? Передо мной??? Перед друзьями??? Понимаешь, своими двумя извилинами, что от тебя в будущем зависят сотни... тысячи жизней. Ты хоть понимаешь, что значит быть 'тенью'? Это не форма... не восхищённые девочки на линкорне... Это работа, сорх тебя задери!!!... Это ответственность за других...
  Резко оттолкнула от себя парня с широко раскрытыми в шоке жёлтыми глазами и демонстративно вытерла руки о бедра, обтянутые чёрным комбинезоном. Презрительно скривилась.
  И уже спокойнее добавила:
   - Курсант Родригес, если вы не способны к элементарному выполнению прямых приказов и оценке ситуации, вам нечего делать в рядах офицеров. Тем более теней. Рапорт о произошедшем сегодня же ляжет на стол командора. Со своей стороны, можете подать рапорт о неуставном отношении и недопустимости действий куратора, то есть меня.
  Оглянулась на остальных.
  - А теперь всем разойтись. Сегодня практических занятий больше не будет.
  После этих слов Камилла покинула помещение под удивлённое и ошарашенное молчание.
  
  Путь следования привычный. Нижняя палуба. Зал-псиоников. Камилла как никогда испытывала жгучую потребность сбросить накопившееся напряжение и гнев. Активация входа. Быстрый скользящий взгляд по помещению. Никого. Знакомая до трещинки панель управления системы. Задала параметры для троих участников поединка. Выбирать противника уже не хватило терпения. Мазнула по первому попавшемуся символу. Шаг в круг установки. Голосовая команда. Противником оказались привычные джаншу. Истеричный смешок вырвался сам. Надо же!!! Мышечная память сработала. Отработанным усилием воли активировала свою энергетическую оболочку и начала бой. Камилла дралась жёстко с остервенением, стараясь больше вкладывать силу, нежели отрабатывать технику.
  Секунда. Вторая. Минута. И ещё одна. Время осталось за чертой защитного контура.
  Ну же, старший лейтенант Ревейн! Бери себя в руки. Чего растеклась, как сопливая барышня?
  Удары сыпались один за другим, но эмоции всё не желали поддаваться контролю.
  Девушка уже хотела остановить программу, когда кто-то это сделал за неё.
  Обернувшись, Камилла увидела адмирала Даррека. Как и зачем он здесь оказался, девушку не интересовало. Максимум, на что землянку хватало, так это контролировать своё дыхание.
  Мужчина, даже не скинувший китель, шагнул в круг.
  - Давайте, Камилла, открывайте щиты полностью. - Проговорил Даррек, занимая позицию напротив девушки, - Иначе вы не избавитесь от эмоций. Выплесните всё, что накопилось. Не сдерживайтесь!
  Видя бессмысленный взгляд, прикрикнул:
  - Ну же, бейте!
  И Камилла атаковала. Один противник, зато живой, а не стандартная запрограммированная имитация. Она вкладывала в удары всю силу, на которую только была способна. То, что леориец не атакует, даже не заметила. Адмирал только оборонялся. Камилла, максимально опустив щиты, весь свой гнев выплёскивала наружу. Гнев на курсанта. Гнев на себя, что допустила подобную ситуацию. Гнев на джаншу, из-за которых погибли ее родители. Гнев на правительство Земного Союза, что допустили геноцид жителей её галактики, и кто косвенно виновен в гибели мамы и отца. Гнев на адмиралов земного флота, неспособных вот уже столько месяцев пробиться к оккупированным планетам. Гнев на руководство Академии, что допустили таких 'зелёных' курсантов, как Родригес, к выпуску.
  Хлёсткие ментальные удары становились всё слабее.
  Камилла сама не заметила, как уже выплёскивает свой гнев на спарринг-партнёра, находящегося напротив. За её внезапные чувства к нему. За всю тупую боль, что причиняет безответность. За бессонные ночи, наполненные навязчивыми фантазиями. За страх, что закончится практика её подопечных, и она никогда не увидит адмирала. За надежду, что не даёт забыться и спокойно жить дальше. Без него!!! Гнев перемешивается с безнадёжностью, перехлестывается с животной тоской, оставляя после себя опустошённость.
  В какой момент бой прекратился, Камилла даже не осознала. Застыла напротив адмирала. Глаза в глаза. Чёрный омут манит, затягивает, поглощает.
  Доля секунды и её отрывают от пола, подхватывая одной рукой, второй крепко фиксируя шею девушки. Кто сделал роковой шаг? Он? Она?
  Губы обжигает прикосновение.
  Мыслей нет. Нет страха. Есть только жар от ощущения широких ладоней и расходящееся от них тепло, что проникает в каждую клеточку тела. Мягкость и настырность губ, прижимающихся к её губам.
  Стон, освобождённый из глубин души.
  Жаркая волна, рождённая в низу живота, поднимается вверх по телу, опаляя лицо девушки. На краю сознания незамутнённая радость. Он здесь. Он рядом. Она может дотронуться, почувствовать под ладонями желанное тело. Руки Камиллы без разрешения хозяйки оглаживают широкие плечи мужчины, переходят на спину. Впиваются в рукава кителя. Пальцы зарываются в густые волосы.
  Каждая клеточка Камиллы взрывается от ощущения руки адмирала, что гладит её по спине, опускаясь то ниже к бедрам, то зарываясь в волосы. Ласкают шею, рождая табун мурашек.
  Страсть. Чистая, не прикрытая страсть. Губы следуют за губами мужчины, вторя их движениям.
  Новый стон, выпитый леорийцем. А она исчезла, растворилась в лавине неведанных ощущений.
  Вкус языка, ворвавшийся на её территорию. И она раскрывается, позволяет себя исследовать... испробовать... заклеймить.
  Ни один из них не понимает, где начинается один и заканчивается другой.
  Энергия двух тел перемешивается, перетекает, бурлит, как единая на двоих оболочка.
  Двое людей пьют поцелуй друг друга. Жадно. Неистово. Настырно.
  И нет сил оторваться. Нет желания прекратить это.
  - Девочка... хорошая моя... сладкая... - звучит на краю сознания. Громко. Страстно. Желанно. А губы ещё сильнее впиваются в мужские уста. Любимого.
  Слова?! Слова. Какие слова?
  Осознание происходящего окатывает холодным водопадом, гася пожар желания в единое мгновение.
  И приходит понимание. Мысли!!! Она слышит мысли адмирала!!!
  Включается логика и безжалостно выдаёт: щиты открыты, эмоции накалены, и она слышит чужие мысли!!!
  А значит, и она сама, как открытая книга прочитана сначала до конца. Осознание этого факта придаёт сил оторваться от губ мужчины. Откуда взялись силы отпрянуть? Сразу стало холодно, стоило только высвободиться из мужских объятий.
  Шаг назад.
  Камилла не верит. Она не могла!!!
  Голубые глаза распахиваются в ужасе. Адмирал... Даррек... Он...
  Но да! Именно его она видит перед собой.
  Чуть растрёпанный низкий хвост. Расстёгнутые верхние застежки кителя. И когда только успела? Горящие чёрные глаза в противовес маске непонимания на лице леорийца, заставившие сердце сжаться, дыхание сбиться.
  Ещё один шаг спиной вперёд. Дальше от него.
  Глаза так и приклеились к замутнённым страстью глазам мужчины.
  Неуловимое мгновение и в них появляется осмысленное выражение. Растерянность. Вот, что видит Камилла в их глубине.
  Судорожный выдох вырывается хриплым всхлипом.
  Разворот и Камилла стремительно выбегает из зала.
  Вслед на ментальной волне несётся: 'Камилла, стой! Я не хотел!!!... Подожди ...'.
  Это ещё больше подстёгивает девушку. Щиты она закрывает уже на бегу.
  Коридор. Поворот.
  Что же она наделала? Что?
  Не чувствуя под собой ног, пролетела мимо лифта и свернула в ещё один пустующий коридор.
  Остановилась только, когда перестала узнавать окружающую обстановку. Прислонилась спиной к стене и медленно сползла на корточки, закрывая руками лицо и низко наклоняясь к коленям.
  Что она наделала? Как теперь смотреть в глаза адмирала Даррека. Он же... Влюблённая идиотка!!! Как можно было настолько забыться в своих ощущениях, чтобы поцеловать... Или... её поцеловали? Да, какая теперь разница!!!
  Стон, полный безысходности, разрезал тишину коридора.
  В голове навязчивым эхом звучал голос адмирала.
  'Камилла, стой! Я не хотел!!!... Я не хотел... Не хотел...'
  Камилла отняла руки от лица. Невидящий взор упёрся в потолок. От избытка чувств пару раз ударилась затылком о прохладную стенку.
  - В том-то и проблема, адмирал, - беззвучно шевельнулись губы, ещё помнящие вкус мужчины, - что вы не хотели!!! В том-то и проблема...
  
   Томаш Даррек Ла Рон бездумно бросился вслед девушке, вылетевшей из зала. Но остановился у выхода. Приложившись лбом к двери, он пытался привести дыхание и мысли в норму.
  Это что сейчас такое было? Как он мог допустить такое? Поцеловать Камиллу. Что его толкнуло на это? Желание помочь?
  Звонок из службы безопасности и картинка происходящего в предбаннике шлюзового отсека заставили адмирала спешно покинуть кабинет и спуститься сюда.
  Почему он поступил так? Адмирал не знал ответ.
  Но эмоции девушки... такие чистые..., неистовые... невинные. Его как будто протонным лучом шибануло, отключая способность мыслить.
  Что это? Зарождение собственных чувств или физическая похоть... Последнее отрицать бессмысленно. Собственно тело так красноречиво ему об этом напомнило.
  Камилла... Это же Камилла!!!
  Почему эта девочка раз за разом врывается своими эмоциями в его упорядоченную жизнь леорийца с сильными псионическими способностями?
  Вопросы... вопросы, на которые у него нет пока ответов. Одно ему было кристально ясно. В ближайшее время к девушке лучше не подходить. Нужно дать землянке время успокоиться. Прийти в себя. Да и ему не помешает передышка...
  
  
  ***
  
  В кабинете адмирала Даррека стояла тишина, разрушаемая лишь мерным шелестением компаретора и перестукиванием клавиш. Рабочая атмосфера изредка нарушалась неопределенным хмыканием хозяина кабинета, да тяжелым вздохом добровольного помощника, что расположился на противоположной стороне широкого стола. Двое мужчин одинаково хмурили брови, уделив всё своё внимание документам на экранах панелей. Через пару дней назначено торжество, посвящённое второму выпуску Академии под патронажем леорийцев, и перед Лордом Ла Рон стояла непростая задача распределить выпускников по сформированным экипажам подразделения 'теней'. Списки бывших курсантов проверялись и перетасовывались. Мужчина мог бы и сам разобраться с документацией, но раз уж друг заглянул на огонёк, то грешно не воспользоваться второй парой рук. Поэтому-то Зорг хмурил брови, морщился, но продолжал терроризировать планшет в своих руках.
  В какой-то момент джан не выдержал и отложил планшет. Зажав пальцами переносицу и зажмурившись, потряс головой, пытаясь избавиться от мельтешения строчек с именами перед глазами. Очередной тяжкий вздох и Тха поднялся с кресла. Сделал пару шагов, разминая мышцы. Даже потряс одной ногой.
  Даррек посмотрел на друга, хмыкнул и вновь погрузился в работу. Но не на долго. Спустя несколько минут адмирал Зорг не выдержал давящей тишины.
  - Томаш, может, слетаем на Родэри? - Произнес джан, - Развлечёмся? Или как в прошлый раз? На Ародору?
  Адмирал поднял не понимающие глаза на друга.
  - Нет. В самом деле, - Зорг расхаживал по просторному кабинету друга, лениво рассматривая скудное убранство, мало чем отличающееся от обстановки его собственного, - ты в последнее время так много работаешь. Нужно же и отдыхать. А там массаж... расслабимся...
  - Сейчас? - Даррек не понимал, как в голову Тха могла прийти подобная мысль, если на носу выпуск нового потока курсантов.
  - А что? - Джан обернулся, - ты думаешь без нас не справятся с подготовкой фуршета?
  Посмотрел на леорийца и сам себе ответил:
  - Ну да не разумно. Да и зачем? - Мужчина пожал плечами и дёрнул хвостом, - Можно же и здесь расслабиться. Благо пока есть такая возможность и коридоры 'Грозного' не опустели.
  Перед взором Томаша встало лицо Камиллы. Память подкинула воспоминания о сладких и мягких податливых губах. И в следующую секунду до адмирала дошёл смысл предложения джана.
  Даррек побледнел, потом побагровел и снова побледнел.
  - Ты с ума сошёл!!! - практически прорычал он, вперившись гневным взором в невозмутимое синекожее лицо джана, присевшего на подлокотник одного из кресел в зоне отдыха.
  - А что такого? - Зорг мягко соскользнул в объятия кресла и закинул руки за голову. Мечтательно уставился в потолок, - могу кое с кем познакомить... ближе...
  - Ты? Меня?
  - А что у тебя уже есть кандидатура на примете? Прости, не знал! - вопреки раскаянию в голосе синие глаза лукаво сверкнули из-под опущенных ресниц.
  - Адмирал Зорг, а давай я тебе напомню военный устав и пункт регламентации взаимоотношений между офицерами?
  - Так я же не на задании, и дредноут не относится к военному объекту...
  - Тха..., - Даррек поддался вперёд, - Только не говори мне... что ты... Сорх, Тха... Я же тебя сам придушу... Ты уже прошёлся и по дредноуту? Курсантки?
  Джан скосил глаза. Узрел взбешённого леорийца и сел ровнее. Выставив руки вперёд, быстро проговорил:
  - Стоп. Стоп. Нет, так нет. Чего бесишься? Щиты, Томаш. Держи щиты. Уже и пошутить нельзя? Какие курсантки?
  - Тха, - Даррек глубоко вздохнул. Раз. Другой. Прикрыл глаза и постарался успокоиться. Опять повелся на провокацию друга. Не хотел, но невольно выдал себя. Пришлось в срочном порядке брать себя в руки и загонять эмоции обратно.
  Открыл глаза, где уже не было молний бешенства, но злость присутствовала.
  - Тха..., я тебя сейчас точно придушу твоим же хвостом. В моей Академии? Я же просил? Ты же обещал?
  - Всё! Всё! Остынь!!! Я пошутил. Конечно, в твоей Академии ничего подобного нет. Везде есть, а у тебя нет.
  Даррек упал лбом на поверхность стола, и прикрылся руками.
  - Чего ты хочешь от меня... - застонал, - Чтобы я разрешил официально?
  - Во всяком случае, не делай вид, что не в курсе. - Пожал плечами джан.
  Леориец резко поднял голову и посмотрел на невозмутимого Зорга.
  - Предлагаешь возглавить? - съязвил Томаш в стиле джана.
  - Нет, - вздохнул тот. - Просто хочу, чтобы ты перестал строить из себя каменную глыбу. Мне-то можешь не рассказывать.
  Вновь лукаво бросил взгляд на Даррека и не удержался от реплики:
  - Обещаю, твоей будущей супруге ни словом не обмолвлюсь, чтобы не разрушить образ непогрешимого адмирала.
  Томаш медленно поднялся с кресла, руки упёрлись в столешницу. Лицо леорийца окаменело.
  - Ты понимаешь, с кем говоришь? - Несмотря на спокойный голос, внутри леорийца всё дрожало от гнева, - Я офицер императорского флота, руководитель Академии. Я Ла Рон, наконец. Ты всерьёз полагаешь, что я...
  Видимо джан понял, что перегнул палку, так как соскочил с кресла и в ту же секунду оказался у входной двери.
  - Томаш, а давай ты не будешь так реагировать, - хвост нервно стегал по ногам хозяина, - Признаю... шутка не удалась. Больше не буду поднимать эту тему...
  - Шутка? - чёрные глаза прищурились. - Это ты мне говоришь? Думаешь, не знаю о твоих подвигах в медотсеке?
  - Э-э-э, - синие глаза забегали, - А давай ты просто закроешь на это глаза, как раньше. Всё же по взаимному согласию... Я же...
  - Если не хочешь испытать на себе все прелести ментального боя, - мрачно заметил Даррек, - Просто исчезни с моих глаз... Пока...
  Договорить не успел, глядя на хлопнувшую дверь.
  Сорх! Даррек устало упал обратно в кресло.
  Последняя неделя для адмирала выдалась непростой. И связано это было отнюдь не с предстоящим выпуском. Мысли мужчины то и дело возвращались к куратору Ревейн, которую он не видел уже целую неделю... Неделю он старался не спускаться на палубу, где расположены учебные аудитории. Обходил стороной шлюзы, закреплённые за истребителями будущих офицеров. Не приближался к жилой зоне кураторов.
  Даррек не боялся. Он просто не знал, как себя поведёт девушка при встрече с ним. Не мог придумать слова, чтобы заговорить первым. Больше всего леорийцу не хватало их тренировок, прекращённых по понятной причине. Эти тренировки в поздний час были для него отдушиной в последние два месяца. Глотком свежего воздуха в тесных рамках служебных обязанностей, взваленных на плечи Лорда Ла Рон.
  А теперь он своими руками перекрыл этот воздуховод. Своими необдуманными действиями.
  В последние дни он всё чаще задумывался, анализировал, пытался понять себя. Пришлось признать, что его неумолимо тянуло к этой девочке. Вполне понятная реакция на представительницу противоположного пола. И Зорг прав, он не святой. Но...
  Как бы там ни было, у адмирала Даррека нет никакого права на Камиллу. Это вон... Тха не мучает совесть. У друга всё просто и логично, как и у любого другого джана, не обременённого рядом условностей.
  Томаш же в первую очередь леориец. Мужчина, связанный не только традициями, но и происхождением.
  Что он может предложить Камилле Ревейн? Место рядом с собой в качестве...
  Даррека передёрнуло.
  В памяти вновь всплыли голубые омуты, в которых желание затапливает паника.
  Сорх!!! Да ему проще держаться от землянки подальше, нежели осквернить столь светлое создание неприличными предложениями.
  Впервые мужчина пожалел, что он Ла Рон. Действительно пожалел. Если раньше он высказывал недовольство своим положением, несущим ряд ограничений, то сейчас Томаш чувствовал себе загнанным в клетку обязанностей перед своим родом. Даже если он последует примеру друга, то...
  Да в голове не укладывается абсурдность данного предположения!!!
  Если бы Камилла была леорийкой, и то не факт, чтобы Томаш решился бы на отношения.
  Наследник, чтоб его!!! А ещё и руководитель, не имеющий права на необдуманный шаг.
  Вот и остаётся подписать все документы, и отпустить капитана 3 ранга Ревейн через три дня. Камилла молодая, привлекательная, интересная... Ей ещё повстречается достойный спутник жизни. Не он. Пусть у землянки и есть способности, и доктор Клайс твердит об их приближенности к расе Лорда, это не отменяет их различие.
  Томаш вздохнул и закрыл глаза, воскрешая в памяти светловолосый образ. Рукой коснулся губ, помнящих вкус поцелуя.
  Я не буду ломать тебе жизнь, девочка...
  
  Глава 13.
  
  4402 цикл Космической Эры.
  Созвездие Андромеды. Линкорн 'Стремительный'.
  
  ***
  
  Камилла устало провела ладонью по лицу и отложила на стоящий рядом столик планшет. Поёрзала и сползла вниз, поудобнее пристраивая голову на колени леура. Ноги девушка закинула на подлокотник диванчика, про себя посетовав на маленькие размеры мебели в каютах офицеров. Последний час она провела за изучением новых схем полётов, облокотившись на плечо Дана, и сейчас с блаженством потянулась, разминая затёкшие мышцы.
  - Устала? - широкая ладонь леура невесомо провела по её волосам. Сам же парень так и не оторвал глаз от своего планшета, где был активирован тот же файл, что и у девушки.
  - Угу, - буркнула Камилла и прикрыла глаза.
  Всего пару часов назад они вернулись из очередной вахты. Это была вторая командировка фрегата капитана 2 ранга Кортэ на границу галактики с Сектором Джаншу. Изматывающий месяц, когда сигнал тревоги то и дело срабатывал в любое время суток, вынуждая членов команд десяток истребителей даже ночью подскакивать с кровати и нестись к своим боевым машинам. А вот сейчас, на борту 'Стремительного', наконец, можно будет расслабиться. Ненадолго. Дня на два. А потом у Камиллы грандиозные планы на свою десятку истребителей, которую капитан 3 ранга Ревейн возглавила три месяца назад.
  Девушке казалось, что это было только вчера. Она хорошо помнила последние дни перед выпуском своих 'малышей'. Буквально за пару дней до торжества старшему лейтенанту Ревейн было приказано явиться в приёмную адмирала Зорга. Только переступив порог, Камилла обнаружила, что она не единственная, кому на ком пришел подобный приказ. В просторном помещении обнаружились все члены экипажа капитана Тихонова-младшего. Те, кому выпала честь на три месяца примерить на свои плечи тяжкую долю куратора. Вот в тот момент, глядя на своих коллег с маской предвкушения на лицах, Камилла и поняла, что это совершенно не почётная должность, наконец-то, останется в прошлом.
  И не она одна так думала. Когда в приёмную из своего кабинета вышел адмирал Зорг и озвучил им приказ командования о присвоении следующих званий за боевые заслуги, успешную подготовку младших офицеров, а также последующем назначении, многие вздохнули облегчённо. Кто-то заулыбался. Кто-то усмехнулся. Эти месяцы всем присутствующим новоявленным кураторам показались сущим наказанием. Как они сочувствовали своим бывшим учителям и наставникам, оставшимся в стенах Академии. Вот чьим мужеством и стойкостью стоит восхищаться. Тем, с каким терпением они несли этот крест на протяжении многих циклов. Нотку грусти в общую радость внесло известие о расформировании действующих экипажей. Камилла же слушала приказ затаив дыхание, сомневаясь до последнего, что адмирал удовлетворит её рапорт. И только услышав, что она вместе с Даном будут командирами десяток на фрегате своего друга, расслабилась. А Тим, назначенный навигатором в экипаж Кортэ, так ослепительно улыбнулся Камилле, что получил тычок под рёбра от своего нового капитана, пока адмирал Зорг хмуро буравил их четвёрку своими синими глазищами.
  Радость от известия не смог омрачить адмирал, бросивший напоследок:
  - Капитан Ревейн! - Синие глаза взирали на Камиллу насмешливо. В этом девушка готова была поклясться. - Постарайтесь не прибить свою десятку. Дайте им хотя бы до места службы долететь. А то у вас рука, как я погляжу, тяжёлая!!!
  Фраза, сказанная во всеуслышание, вызвала сдержанные улыбки и тихие смешки. А Камилле понадобилось приложить неимоверных усилий, чтобы не покраснеть перед своими сослуживцами после язвительного замечания джана. Спасибо Джо, который мгновенно сориентировался, потянув девушку на выход. Уже в коридоре Камилла незаметно перевела дыхание. Всё это время в приёмной она старалась не выдать своего тревожного взгляда, который время от времени кидала на дверь в кабинет адмирала. Девушке казалось, что в любую минуту к молодым кураторам может выйти адмирал Даррек, собственной персоной, чтобы поздравить своих бывших учеников. Но никто не вышел. Ей хотелось обозвать себя трусихой, надавать оплеух. Ну, нельзя же бояться встречи с леорийцем? Вроде всё обдумала в тишине своей каюты, приняла решение: будет вести себя как ни в чем ни бывало. Но страх после последней встречи с адмиралом Дарреком остался. Остались и воспоминания.
  В том пустом тупиковом коридоре шли минуты, а эмоции Камиллы не желали усмиряться. И мысль позвонить Джо, на тот момент, показалась единственно верной. Только тхашу Камилла могла позволить увидеть себя в таком виде.
  Но как бы девушка не доверяла Джо, сознаться, что послужило её подавленному состоянию в тот день, она не решилась. А парень, даже не спрашивая ни о чем, моментально оценил внешний вид подруги и нашёл выход из ситуации. Связался с Тимом и попросил организовать безопасный коридор, чтобы не натолкнуться на какого-нибудь офицера, спешащего по своим делам. Подхватил землянку на руки и доставил до её каюты. Молча. Только сжатые челюсти выдавали состояние Кортэ. В каюте одарил Камиллу долгим оценивающим взглядом, поцеловал в щечку, и бросил на выходе: 'Отдохни!'.
  Ей хватило остатка дня и ночи, чтобы привести свои эмоции в относительное спокойствие. Уже на следующий день перед курсантами предстала привычная куратор Ревейн, собранная и беспристрастная. За оставшиеся дни, утекающие с космической скоростью, Камилле предстояло довести навыки своих подопечных до приемлемого уровня. Рабочая суета и напряжённость вытеснили душевные метания, заставляя переключиться на насущные проблемы. Девушке ещё предстояло составить рейтинговый список, выбрав из своих малышей десять лучших, по её мнению, пилотов. Она беспристрастно давала характеристику каждому при составлении списка. Не факт, что её мнение совпадёт с мнением командования, но раз пришла подобная разнарядка, Камилла беспрекословно составила и отправила документ на имя руководителя Академии.
  От самого Даррека, она не пряталась, продолжая выполнять свои служебные обязанности, но за полторы недели так и не увидела мужчину вплоть до торжественного построения на выпускном балу. Единственный раз, когда Камилла порадовалась, что является куратором, а не курсантом, вынужденным стоять в первых рядах под проникающим в душу взглядом чёрных глаз леорийца. А так она с легкостью растворилась среди своих коллег на задних рядах. С фуршета Камилла ушла раньше, сославшись на усталость и необходимость побыть в тишине. Эту версию она озвучила своим мальчишкам, радовавшимся новому назначению. Особенно восторгался Тим. 'Ну, вы только представьте, - несколько раз за вечер повторил кариец, - как нам повезло оказаться на одном фрегате!!!'. Камилла с Джо только многозначительно переглядывались и прятали улыбки.
  Сама Ревейн тоже была рада назначению, не важно по каким причинам. Мысль, что не придётся разлучаться со своими мальчишками, грела душу.
  Уже вместе покинув дредноут на фрегате под командованием капитана Кортэ, Камилла смогла вздохнуть спокойно. Чем дальше она будет от адмирала Даррека, тем лучше для неё. Где Академия, куда без сомнения вернулся адмирал Даррек, а где 'Стремительный'? Невыносимо находиться рядом с мужчиной, которому она не нужна. С кем не возможны какие-либо близкие взаимоотношения. И хорошо, что между девушкой и адмиралом такое огромное количество световых лет. Время и расстояние залечат её влюблённость.
  
  Сбросив с себя легкую грусть воспоминаний, Камилла открыла глаза. Удостоверилась, что она всё в той же каюте, принадлежавшей её капитану. Дан всё так же читал, второй рукой продолжая бездумно поглаживать её по голове. Ни один из них и не собирался покидать маленькую, но уютную гостиную, где помимо диванчика, оккупированного друзьями, расположились два кресла напротив через журнальный столик, а в углу скрылась рабочая информационная панель, рядом с которой зиял тёмный провал открытой двери в крохотную спальню. Девушка не могла видеть, но точно знала, что на узкой койке в глубине спаленки развалился Джо, закрыв голову подушкой и смирившийся с не прошеными гостями. Каюты друзей ничем не отличались от каюты Кортэ, даже находились они рядом, но всё свободное время троё друзей традиционно спешили ввалиться к тхашу без приглашения и определённой цели. Если Джо поначалу ещё ворчал и выставлял их, собираясь отдохнуть, то вскоре смирился и даже дверь в спальню не закрывал.
  - Я уж думал, ты решила последовать примеру Джошуа, - тихо усмехнулся Дан, заметив, что Камилла открыла глаза, - Как спалось?
  Девушка в ответ на язвительное замечание только фыркнула.
  - Что-нибудь интересное нашёл? - Спросила, садясь рядом с леуром и заглядывая в его планшет. - Покажи!
  Парень развернул в её сторону устройство.
  - О-о-о! - Камилла даже подобралась, узрев на экране разработку схемы атаки, - Вот это можно использовать и при двух крейсерах. Если разделить и атаковать с этой стороны... одной десяткой... а вторая уведёт перехватчиков в этот сектор...
  Камилла уверенно водила пальцем по экрану, разъясняя соседу по дивану свою мысль. В глазах загорелся огонек предвкушения.
  - Мила, - позвал её Дан.
  - Нет, ты смотри... Отличный выход. Только надо отрепетировать на тренажёрах, пока мы здесь. Точно! Я завтра же соберу своих и зарезервирую время в тренировочном зале. Скинь мне файл.
  Девушка соскочила с дивана, подхватила свой планшет и устроилась напротив леура в кресле.
  - Мила!
  - А-а? - Камилла еле оторвала глаза от устройства и посмотрела на Дана.
  - Мы только прилетели.
  - И?
  - И отдыхаем.
  - Вот и отдохнём с пользой, - отмахнулась девушка, возвращаясь к файлу, который Дан всё же перебросил на её планшет, - посмотри лучше ещё что-нибудь в сети.
  - Мелкая, когда ты успокоишься? - Парень провёл широкой ладонью по своему короткому ёжику.
  - Что?
  Не отрывая от Камиллы взгляда, парень улыбнулся и покачал головой:
  - Такими темпами, что ты проводишь тренировки для ребят, они у тебя скоро роботами станут. - Продолжил мысль.
  -Хм, - Камилла забралась с ногами в кресло и устроилась поудобнее, приготовившись внимать.
  - Мои ребята уже страшилки про тебя сочиняют.
  - Это какие же? - уточнила она.
  - Это если кто-то из них не выполнит фигуру высшего пилотажа с первого раза, - голос раздался со стороны двери в спальню, на пороге которой возник заспанный хозяин каюты, - дядя капитан переведёт их в твою десятку, и тогда сам командир Дан покажется им ангелом во плоти.
  Джошуа прошёл в гостиную и присел на подлокотник кресла, в котором устроилась девушка.
  - Прости, мы тебя разбудили? - Камилле стало чуть-чуть стыдно. Всё-таки Джо последние сутки нёс вахту в рубке управления фрегата, по большей части проводя время в кресле пилота, чтобы они поскорее вернулись на 'Стремительный'. А они ему не дали отдохнуть.
  - Всё в порядке. Не переживай. - Тхаш наклонился и коснулся светлой макушки мимолетным поцелуем. - Но Дан прав. Ты слишком строга с ними.
  - Скоро они от тебя прятаться будут, - рассмеялся Дан.
  - Очень смешно! - Возмутилась Камилла, - Да они потом спасибо мне скажут, когда останутся в живых.
  - Так никто и не спорит Мила, - Джо с улыбкой смотрел на недовольную мордашку подруги, - но и ты пойми парней.
  - На линкорне столько представительниц прекрасного пола, - подхватил леур, - а у них хватает времени и сил только на общение с тобой. И то во время тренировок. Ты из них пытаешься суперсолдат сделать? Они бедняги практически выползают из тренировочного зала.
  На лице Камиллы появилась насмешливая улыбка.
  - А ты-то чего переживаешь? Тебе же больше достанется. И как тебя, Дан, на всех хватает?
  Леур ещё больше расплылся в улыбке и, перегнувшись через журнальный столик, вкрадчиво поинтересовался:
  - Тебе в деталях рассказать 'как'?
  Щёки девушки заалели, когда до сознания дошло, что ей предложил Дан. Она только открыла рот, чтобы объяснить леуру в каком забытом уголке космоса она видела его 'детали', но не успела проронить и слова. В каюту, в своей излюбленной манере, влетел Тим.
  - Наро-о-од, - сходу перепрыгнул ноги Дана, вытянутые в проходе, и плюхнулся в соседнее с Камиллой кресло, - Я из медотсека...Встретил Аурелию... Кстати, тебе, Дан, передавали привет. Так вот она...
  - И ты о том же??? - Камилла почти зашипела на карийца, чем вызвала недоумение на его лице.
  - Ну да, - ошарашенно проговорил парень.
  - О, космос, я не хочу это слушать! - Камилла поспешила подняться, и только рука Джо не позволила ей сделать это.
  - Да почему? - непонимающе уставился на девушку Тим, - мне казалось, тебе в первую очередь это будет интересно.
  - Мне? - Голубые глаза стали просто огромными, - Да не интересно мне это!
  Тим встряхнул головой, от чего его непослушные пряди волос навели ещё больший беспорядок на голове. Посмотрел на девушку, на щёчках которой уже наливался румянец. Полюбовавшись на личико Камиллы, нахмурил брови. Потом повернулся к улыбающемуся Дану, перевёл взгляд на Джо, в фиолетовых глазах которого плясали смешинки.
  - Почему у меня такое чувство, что я чего-то не понимаю? - Спросил он у Кортэ. - Весь медотсек гудит сплетнями из системы Альфа, а вам оказывается это не интересно.
  Камилла подавилась новой заготовленной гневной тирадой, злобно сверкнула глазами в сторону уже в открытую ухмыляющегося Дана и запустила в него планшет, что держала в руках. Тим рефлекторно склонил голову, заметив боковым зрением летящий предмет. Дан не растерялся и поймал устройство, прежде чем оно встретилось с его головой.
  - Гад!!! - Прокомментировала свои действия Камилла, собираясь снова вскочить с кресла.
  - Тихо, - Джо в очередной раз не дал девушке это сделать. - Ну-ка, оба успокоились!!! Дан полегче на поворотах... А ты..., - прижал Камиллу к своему боку, - поменьше слушай этих двоих.
  - А вы чего тут обсуждали без меня? - Заинтересованно посмотрел на Камиллу Тим, - Я тоже хочу знать. Что там должно быть в медотсеке? Или вы...
  - Молчи..., - Камилла предупреждающе наставила палец на карийца и, сверкнув голубыми глазами, обратилась к леуру, - А с тобой... Предлагаю провести совместную тренировку. Там и поговорим. Ох, как поговорим!!!
  Ухмылка исчезла с лица Дана. Окинув взглядом хрупкую фигурку землянки, он склонил голову, оценивая её возможности, и отрицательно покачал головой.
  - Э-э, нет! Я не самоубийца.
  - А похож! - Не остался в стороне Джо, - Ладно закрыли тему. Тим, что там со слухами?
  - О!!! Весь медотсек гудит. Судя по всему, наши начали наступление на систему Альфа.
  - Слухи! Я бы не стала им верить. - Возразила Камилла. Как только девушка услышала о наступлении, так на милом личике негодование сменилось сосредоточенным выражением.
  - Да нет, - протянул кариец, - если учесть, что регкамеры восстановительного сектора сейчас в рабочем режиме. Аурелия говорит, что раненные начали поступать со вчерашнего дня.
  Все четверо переглянулись. Камилла могла со стопроцентной уверенностью утверждать, что у всех возникла одна мысль на всех: если началось наступление, почему теней не привлекли? Хотя бы для прикрытия, если уж командование не доверяет им атаки?
  - Сорх! А мы болтались на границе. - Дан с чувством приложил планшет о край журнального столика, чем вызвал молчаливое негодование Тима, не способного смотреть, как издеваются над аппаратурой.
  - Не злись. - Джо пресек вспышку леура, - Мы тоже без дела не сидели.
  - Значит, не слухи, - задумчиво поговорила Камилла.
  - Нет. Я порылся в сети. Линкорн 'Решительный' две недели назад выдвинулся ближе к границам созвездия Альфа. Смотрите!
  Тим положил на столик свой планшет и активировал его.
  - В сети пока нет достоверных данных, но я тут порылся: получается интересная картинка. 'Решительный' в секторе, приближенном к системе Альфа. По данным разведки, там наименее слабые позиции противника...Плюс загадочные лица 'серых' офицеров.
  - Думаешь, решили начать с малого? - Поинтересовался Дан, наклоняясь ниже, чтобы лучше видеть маленький экран. Его примеру последовали остальные.
  Практически касаясь макушками, друзья нырнули в виртуальный мир Тима.
  - Странно, почему про Коалицию ничего не слышно, - высказалась Камилла, пробежав глазами по строчкам сведений, нарытых навигатором.
  - Не знаю, - Джо почесал подбородок, - Может, решили обойтись своими силами?
  - Это всё интересно. Но вы мне объясните, почему 'теням' не сообщили?
  - Может и сообщили, - ответил Дану Джошуа, - только тем экипажам, что задействованы в операциях.
  - А мы? - Землянка вопросительно посмотрела на своего капитана.
  - А для нас, походу, другие задачи, - ответил ей парень, - Что-то мне подсказывает, что мы будем прикрывать флот с границы, не давая джаншу прийти на помощь тем, кто осел на планетах созвездия.
  - Есть мысль, что нас будут использовать как прикрытие, - озвучил свою мысль Тим.
  - Как вариант, - поддакнул Дан, - Думаю, следующую вахту у нас есть шанс провести около планет Альфы.
  Джо согласно кивнул, не отрицая предположение друга.
  В любом случае, пока не поступит приказ, они останутся в неведении о своём будущем.
  - Что ж, - Камилла поднялась, - Тогда тем более надо использовать дни отдыха с пользой. Пойду, обрадую состав нашего экипажа о тренировках с завтрашнего утра...
  Три пары глаз уставились на неё с ужасом.
  Три голоса смешались в один стон:
   - Мелкая!!!
  
  ***
  
  4403 цикл Космической Эры.
  На границе Созвездие Лиры.
  
  Величественная Лира, дающая жизнь планетам, кружащим вокруг звезды по орбитам, занимала большую часть обзорного экрана. С капитанского мостика были хорошо видны всполохи на её поверхности.
  - Капитан, - позвал второй пилот, - мы на точке.
  - Отлично! - отозвался Джошуа со своего ложемента, активировав внутреннюю связь, - Лейтенант Руаро, запускайте систему.
  - Есть, сэр!
  Фрегат с позывными СТ-11374 под командованием капитана 2 ранга Джошуа Кортэ завис в ста световых годах от Лиры, на максимально приближенном расстоянии от светила, безопасном для данной модификации корабля. Или 'Кронос', как назвал свой корабль Джошуа, поддавшись примеру других капитанов земного флота, среди которых ходили поверья, что корабль, получивший имя вместо бездушных цифр будет верой и правдой служить своему капитану.
  Курсирующий в последние полтора месяца на границе созвездия, фрегат 'Кронос' практически полностью израсходовал запас энергии, и капитаном было принято решение зарядить установку от ближайшей звезды. Точка была выбрана не случайно. Эта звёздная система ещё была под контролем джаншу, но с данной позиции корабль оставался вне зоны видимости радаров спутников обитаемых планет системы, которые в это время были на противоположной стороне от Лиры.
  - Система запущенна, - отчитался лейтенант Руаро, механик корабля, - до полного заряда 47 минут.
  - Принято! - Джо откинулся на кресле, не забывая отслеживать работу энергетической установки, параметры которой были активированы на его панели. Оставалось ждать, да любоваться звездой и кусочком необитаемой планеты, что виднелся в нижнем углу обзорного экрана.
  Его примеру последовали и пилоты, расслабленно растекаясь в своих ложементах. С капитанского мостика Джошуа был слышен их приглушённый разговор. Ребята спорили о возможности гиперпрыжка при минимальном заряде двигателей. Капитан Кортэ усмехнулся. Этих ребят он готовил сам. В группе пилотов, что он курировал на 'Грозном' эта парочка не была одной из лучших, но тхаш ни на минуту не пожалел об их распределении в его экипаж. Его соотечественник тхаш Али Сураши, занявший ложемент первого пилота, был сообразительным парнем. За те полтора цикла, что он служит на фрегате, парень сильно продвинулся в своем профессионализме, конечно не без участия Джошуа. Не отставал от своего коллеги и Андар Луарг. Андар, несмотря на свою расовую принадлежность к леурам, не блистал мускулатурой, свойственной его соотечественникам, был непривычно спокоен и рассудителен. Если пилота-леура поставить рядом с тем же Даном, то можно ошибочно принять Андара за подростка. Зато голова у парня работала как надо. Эта парочка гармонично вписалась в их команду, которая, помимо четверых друзей, не разлучных ещё со времен приюта на Клее, сплошь состояла из молодняка. Если при первых операциях это вызывало у капитана настороженность и заставляло прилагать больше усилий для контроля над ситуацией, то сейчас Кортэ мог положиться на свой экипаж в полной мере. И не удивительно. За время службы под его командованием они побывали и на границе, отлавливая и уничтожая злостных нарушителей. Участвовали в операциях в системе Альфа, где всё это время не прекращаются космические битвы за освобождение оккупированных планет. Джошуа уже со счёта сбился, подсчитывая число локальных стычек, в которых его фрегат организовывал поддержку и прикрытие основным военным силам Земного Союза. Тени, как и прежде не появляясь на переднем фланге, тем не менее, обеспечивали поддержку и прикрытие, не давая противнику прорваться на арену основного действа. Отчасти капитан Кортэ понимал такое расположение сил, планируемое командованием. Куда они со своими новообразовавшимися экипажами, не успевшими сработаться, полезут в самую гущу событий? Правда, уже спустя несколько месяцев после 'Грозного', Джо мог с уверенностью сказать, что его команда притёрлась до такой степени, что с ними не страшно вступить и в прямое противостояние. И не удивительно, если учитывать все те тренировки, что капитан Ревейн устраивала для членов экипажа с молчаливого согласия Кортэ. Девушка не давала продыху не только своим малышам, но и привлекала Али и Андара. Повезло только бойцам Дана, которые тренировались под началом своего командира десятки. За что и были благодарны капитану Керну, несмотря на совместные занятия, на которых вынуждены были тренироваться двумя десятками одновременно. После общения с капитаном Ревейн, Джо не раз слышал стоны и сетования на зверства Камиллы, но в открытую против девушки никто не выступал. Пусть и посмеивались друзья в своём тесном кругу над активностью Камиллы, но её порывы одобряли и в нужный момент поддерживали. Каждый из них понимал, и мотивы, и последствия действий капитана Ревейн.
  Джо поймал себя на мысли, что уже продолжительное время рассматривает своих пилотов. И своим пристальным вниманием вызвал непонимающие взгляды, бросаемые украдкой со стороны подчинённых. Решив не смущать пилотов, устремил взор дальше на панель навигационной системы, над которой склонился Тим. Вот уж кому безразлично внимание капитана. Кариец был увлечён сканированием пространства, дабы исключить фактор неожиданности. Всё-таки они находятся недалеко от вражеской территории.
  Полюбовавшись на прямые плечи и лохматую голову друга детства, Джошуа вернулся к своим экранам. Параметры показывали 80 % заряда. Осталось минут десять до полной подзарядки.
  - Капитан, - спокойный голос Тима тем не менее заставил напрячься, - на шесть часов в семидесяти световых годах разрыв пространства.
  Сорх! Джошуа уже успел увериться, что ближайший час не принесёт неприятных сюрпризов. И вот, пожалуйста!!!
  - Кто?
  - Джаншу, - пальцы карийца быстрее забегали по символам, а экраны перед его лицом замелькали показателями, - Три минуты, и они выйдут из подпространства.
  - Глен, - Джо связался с механиком, - что у нас со временем для полного заряда?
  - Минут девять, - пришел ответ.
  Капитан ещё раз проверил все показатели. Почувствовали напряжённость капитана и пилоты. Разговоры прекратились. Спины выпрямились. Всё внимание парни обратили на свои рабочие места.
  Джо решал для себя задачу: спокойно завершить зарядку или прервать и отдать приказ на перехват корабля противника? С одной стороны, он может отправить десятки на уничтожение джаншу, а самому остаться в этой точке. Но с другой, что-то подсказывало тхаши, что поступать так он не имеет права.
  - Глен, - опять позвал, - сколько нам надо для полного заряда орудий?
  - 91% хватит.
  - Сейчас?
  - 89, сэр.
  - Как только будет допустимый порог, отключай систему.
  - Есть, сэр.
  - Тим, координаты? - Окликнул навигатора.
  - В базе, - Тим даже головы не повернул. Всем в рубке и без слов было понятно, какое решение принял капитан.
  - Али, рассчитай курс. Андар, отслеживаешь уровень заряда и сразу же запускай двигатели.
  - Принято. - В голос ответили пилоты.
  - Капитан, - донеслось с кресла навигатора, не перестающего отслеживать передвижение вражеского корабля, - Он вышел. Крейсер класса G.
  Джо незаметно перевёл дыхание. Он принял верное решение. Против корабля противника высшего класса даже двум десяткам истребителей не просто устоять. Ну, ничего!!! И не таких успокаивали.
  - Тим, канал...
  - Уже.
  В следующую секунду голос капитана услышали во всех уголках фрегата.
  - Внимание, экипаж. Ситуация S-1. Всем по местам. Группам повышенная готовность. Время выхода на точку 5 минут. - Джо говорил спокойно, не сомневаясь, что в эту секунду пилоты истребителей уже несутся к своим боевым машинам.
  Пока капитан раздавал приказы, Тим успел скинуть необходимую информацию на ручные комы командирам десяток.
  - Сэр, двигатели запущенны, - отчитался второй пилот.
  - Али, управление на меня, - распорядился капитан Кортэ, намереваясь преодолеть пространство, разделяющее их с противником, одним прыжком.
  - Внимание, - тихий голос Андара был хорошо слышен в тишине, воцарившейся в рубке, - Отсчёт пошел. 5, 4, 3, 2, 1...
  Чуть дрогнул пол под ногами, и картинка на обзорном экране мгновенно поменялась, отобразив прямо по курсу крейсер противника.
  С двух сторон от фрегата промелькнули юркие истребители. Командиры десяток без напоминаний повели свои команды по направлению к вражескому кораблю.
  - Тим, эфир.
  - Готово.
  Подождав несколько секунд, пока его друзья займут выгодные позиции, Джо скомандовал.
  - Огонь!
  Три луча с разных сторон врезались в крейсер, уничтожая основное орудие монструозного корабля джаншу.
  - Управление на меня. Андар, Али на орудие. - Распорядился капитан, наблюдая как от носителя уже отстыковывались корды и перехватчики. - Полетаем, ребята!
  В открытом эфире Джо слышал, как Камилла и Дан коротко раздавали команды своим бойцам, сам же капитан повёл своего Кроноса в гущу завязавшегося боя.
  Нервозности не было, как и сомнений. Все действия капитана и его экипажа были отточены до филигранности. В друзьях и их умении оценивать ситуации, Джо так же был уверен. Он не отвлекался на оценку действий десяток истребителей, ведя свой корабль в танце против многочисленных кордов джаншу. Четкие попадания. Уверенные маневры, не позволяющие кораблям противника задеть себя. Резкие короткие приказы в эфире. Капитан Кортэ был убеждён в их победе.
  Если бы не одно но...
  - Капитан, - тревожный голос Тима болезненно резанул по сознанию, - разрыв. На восемь часов. От нас в минуте. К ним идёт подкрепление.
  Джошуа стиснул зубы. Только этого не хватало!
  - Время? - Спросил отрывисто, ещё надеясь на положительный исход битвы.
  - Десять минут.
  - Кто?
  - Класс L.
  - Не такой уж и противник! - Хохотнул капитан, не отвлекаясь от управления корабля. Тренированная память выдаёт характеристику крейсера данного класса. Они в одной весовой категории. И против Кроноса у пока невидимого корабля джаншу нет шансов.
  Пара секунд и в эфир летит.
  - Ребята, у нас гости.
  - Примем, - отзывается бодрый голос Камиллы. Ей никто не возразил, так как крейсер уже был уничтожен, а истребители добивали оставшихся перехватчиков и кордов.
  - Да, - вторит ей смех Дана, - Мы ещё не навеселились!
  Настрой друзей заставил капитана улыбнуться, вплоть до крика навигатора.
  - Джо!!! Они идут клином. Эта флотилия.
  Новость на долю секунды выбивает из колеи. Сорх задери, этих джаншу!!!
  - Сколько?
  - Не менее десятка. И это только пока... Вполне возможно остальные ещё не оказались в зоне моей видимости...
  Надо принимать решение и быстро. Против такого количества кораблей им не устоять. Тем более с истраченным на бой зарядом. Капитан Кортэ мог бы послать сигнал о необходимости помощи ближайшему фрегату теней, что курсирует в соседнем секторе, а самому принять бой и постараться продержаться до прибытия подкрепления. Но одного взгляда на пролетающий наперерез фрегату истребитель Камиллы хватает, чтобы принять совершенно иное решение.
  - Тим рассчитай прыжок.
  - Есть.
  - Андар прикрывай отход десяток. Али, страхуешь меня.
  И тут же в эфир.
  - Внимание, командирам. Отступаем.
  - Капитан? - В спокойном голосе Камиллы парень отчётливо услышал недовольство и несогласие. - А как же...?
  - Не обсуждается, - рявкнул в эфир и тут же пожалел о своей несдержанности. Только объясняться будет потом. И так времени в обрез, о чём поведал Тим:
  - Джо, пять минут.
  - Дан? - Позвал второго командира.
  - Принято.
  Минуты, что понадобились истребителям для возвращения на борт своего носителя, показались капитану фрегата вечностью.
  Голос Тима, отслеживающего передвижение противника, доносился издалека:
  - Десять секунд до выхода.
  - Пятнадцать секунд до прыжка, - голос Али, отчитывающий время до спасительного гиперпрыжка 'Кроноса', напротив, звучал набатом над ухом, заглушающим все остальные звуки.
  Джо видел, что десятки друзей уже близко.
  - Десять секунд. - Продолжал отчитывать Али.
  В шлюзовые ворота начали заходить первые.
  - Восемь...
  Оставшиеся истребители попутно успевали отстреливаться, давая возможность своим коллегам совершить заход в шлюзовые ворота. Андар прикрывал основными орудиями.
  - Пять...
  На радарах появились первые крейсера противников, спешащих на помощь своему почившему старшему собрату.
  - Четыре...
  Корабли уже в зоне визуальной видимости. И фрегат капитана Кортэ у них, как на ладони. На экране видно, как стремительно они приближаются.
  - Три...
  Система показывает, что ещё пару секунд и корабль Джошуа окажется в зоне досягаемости орудий противника. А истребители Камиллы и Дана ещё снаружи.
  - Две...
  Противник совсем близко. Но и ворота шлюзов уже закрываются, скрывая в своих недрах последние боевые машины.
  - Одна...
  - Пуск, - выдыхает капитан.
  Привычный гул двигателей и они прыгают.
  Минуту Джо сидел в абсолютной тишине, направив невидящий взгляд на обзорный экран, расчерченный короткими линиями перехода.
  Никто в рубке не проронил и слова, и это молчание подчинённых ещё больше подогревает вину капитана.
  Он убежал... Покинул поле боя... трусливо... Поступок, не достойный капитана теней.
  Но иначе поступить не мог. У него была возможность принять противоположное решение, а он выбрал это. И как бы ему не претила собственная трусость, Джошуа не смог рискнуть и подвергнуть опасности Камиллу. Мысль, что она может погибнуть, холодными иглами впивается в его сердце. Это для других она командир...капитан Ревейн... бесстрашная и отважная. Но стоило только представить взрыв её Ласточки... Что угодно, но только не это!!!
  Перед глазами Кортэ, застывшего в ложементе на капитанском мостике, так и стоит образ землянки. Не того капитана Ревейн, что сейчас появится в рубке управления пылая негодованием, а маленькой девочки, которую тхаш повстречал в тёмном парке приюта на далёкой захолустной планете Клея.
  - Тим, - позвал друга, - отправляй отчёт в Штаб командования. И... не забудь координаты.
  - Есть, капитан.
  Топот ног со стороны двери в рубку возвестил о гостях. Джошуа медленно, с неохотой оглянулся. В проходе появились Камилла с Даном, предсказуемо возвышающимся над её правым плечом.
  Внутри капитана всё содрогнулось, стоило увидеть выражение глаз девушки. Непонимание читалось в них.
  Парень смотрел в эти глаза и вспоминал день, перевернувший его мир. Дело было ещё в начале военной компании в системе Альфа. Тогда фрегат капитана Кортэ участвовал в одной из наступательных операций. Хаос... неразбериха... суета множества кораблей... И вроде ко всему офицеры теней уже успели привыкнуть...Видели многое. Тем непонятнее для Джо было состояние капитана Ревейн после боя, когда он нашёл девушку, свернувшуюся калачиком на койке в собственной каюте. Бой был выигран, им удалось отстоять планету. Фрегат 'Кронос' направлялся на 'Стремительный'.
  Тогда Кортэ не понимал подругу. Он не видел то, что видела Камилла в том бою.
  На её глазах, не на его, прямо перед носом Ласточки взорвался истребитель, за штурвалом которого был младший лейтенант Таннор. Землянин не был в составе его экипажа, не был в десятке истребителей капитана Ревейн. Парень был закреплен за фрегатом капитана 2 ранга Ларне, участвующего в той же операции.
  Но Камилла знала его лично... Не через связь в кабине Ласточки, когда пилоты переговариваются, координируя свои действия. Не по рассказам сослуживцев в редкие дни пересменок на линкорне. Девушка знала его, как курсанта группы, которую курировала на 'Грозном'.
  В этом бою погиб не просто неизвестный корабль. На её глазах погиб парень с голубыми глазами и ямочками на щеках.
  Сам Джо не помнил парня, но запомнил голубые глаза подруги с застывшей в глубине затаённой болью и холодной решимостью, когда Камилла подняла голову и отчётливо произнесла:
  - Джо... я пойду на всё... лишь бы не видеть на месте Таннора моих малышей... Иначе не могу...Это выше моих сил...
  После того вечера Кортэ никогда не вмешивался в тренировки членов экипажа. Отклонял жалобы пилотов, пойдя на поводу у Камиллы. В тот вечер Джошуа Кортэ не мог осознать всю глубину этих слов.
  А сегодня понял. Отчётливо. Эти слова выжглись в его сознании.
  И сейчас на невысказанный вопрос в глазах Камиллы 'Почему?' ответил специально для неё, не сомневаясь, что сестрёнка поймёт:
  - Иначе не могу... Это выше моих сил...
  
  ***
  
  4403 цикл Космической Эры.
  Дредноут 'Грозный'. Штаб.
  
  Клац.
  Перед Александром Тихоновым на активированном экране компаретора был открыт отчёт по операциям при проведении последней военной компании с целью освобождения системы Альфа. Всё внимание мужчины было сосредоточенно на документах.
  Клац.
  Помимо главнокомандующего космического флота Земного Союза в зале для заседаний присутствовал его заместитель и руководитель разведывательного управления адмирал Мишель Курт. По последним данным разведки, космическим силам Земного Союза удалось взять контроль над последней планетой системы. Сейчас приоритетной задачей является освобождение соседних систем: Вега и Лира, где местные жители уже ведут активные действия по освобождению от гнёта вражеской расы. Им требуется поддержка в воздушном и космическом пространствах.
  Клац-клац.
  На противоположном конце стола, погрузившись в отчёты, сидел и адмирал Даррек. Леориец специально прибыл на 'Грозный' ради совещания руководства новообразовавшейся военной Коалиции Земного Союза и Леории. Занятый в Академии подготовкой новых выпусков, Томаш в последние месяцы редко и избирательно интересовался делами на фронте, и сейчас наверстывал упущенное, стараясь охватить картину целиком.
  Клац.
  Тихонов нахмурился, когда в документах проскользнуло имя его сына. В последние месяцы молодой человек перешёл под командование адмирала Курта и его экипаж всё чаще оказывался в первых рядах. Сейчас Алексей, судя по последним данным из созвездия, находится в системе Лира, с целью сбора точных данных по расположению сил противника.
  Как отец, он видел, что творится с сыном, понимал мотивы его поступков, но не мог спокойно смотреть, как рискует Алексей. Рапорт о переводе в разведку Тихонов-младший положил на стол отцу после курирования практики на 'Грозном'. Парня задело решение Камиллы служить под началом капитана Кортэ, а не его. Главнокомандующий чувствовал, что Алексей испытывает достаточно сильные эмоции к Камилле. В свои почти тридцать, парню хочется стабильных отношений с противоположным полом. Никто не виноват, что Камилла не отвечает Алексею взаимностью. Как говорят, сердцу не прикажешь. Но насколько сам Александр знал, его сын ещё на что-то надеется. Он понимал отпрыска. Девушка очень красива. А за последние циклы, не только внешне расцвела, но и приобрела некий шарм, присущий только ей.
  Клац.
  За девушку у Александра Тихонова тоже болело сердце. В связи со стремительным развитием событий на военной арене, у них всё меньше возможности встречаться на борту линкорна. Мужчине только и остаётся, что отслеживать передвижения девушки из отчётов. Каждый раз он с замиранием сердца ждёт новостей от фрегата 'Кронос', и вздыхает с облегчением, понимая, что с Камиллой всё в порядке.
  Клац... Клац...
  Тихонов поморщился. Ему с остальными членами командования предстоит разработать план наступления на системы, но мысли никак не хотели выстраиваться в логическую цепочку. Мужчину отвлекал навязчивый посторонний звук.
  Клац... Клац... Клац.
  В поисках причины своего поднимающегося изнутри раздражения Александр оторвался от экрана и поднял голову. Первый, на кого обратил внимание, был адмирал Курт. Тот сидел рядом с главнокомандующим и неотрывно смотрел на противоположную сторону стола. Мишель напряженно застыл, а на его лице было написано неприкрытое раздражение, перемежавшееся с любопытством и настороженностью. Непривычный вид адмирала подстегнул Тихонова посмотреть на предмет столь пристального внимания Курта.
  Клац...
  А смотрел Мишель на адмирала Зорга, также читавшего отчёты, предоставленные Тихоновым. Сосредоточенный взгляд синих глаз был прикован к экрану собственного планшета.
  Клац. Клац.
  Но при этом джан в свободной руке держал бластер.
  Клац...
  Палец мужчины бесцельно переключал предохранитель оружия, дуло которого было направлено на Мишеля.
  Клац.
  - Хм, - первым не выдержал адмирал Курт, будучи под прицелом, - Адмирал Зорг, а вы не могли бы быть аккуратнее со своей игрушкой?
  - Он не заряжен, - не отрываясь от своего занятия, рассеянно отозвался джан.
  Клац... Клац.
  И тут до Тихонова дошло. Раздражающим его слух звуком было не что иное, как переключение предохранителя бластера. Рука сама потянулась к вороту кителя и расстегнула верхнюю застежку. В голове проскользнула неприличествующая главнокомандующему мысль: доживут ли они с Мишелем до окончания совещания?! Дальше шальная мысль не получила пищу для развития, так как внимание Александра отвлекла дверь в зал заседаний, пропустившая в помещение Лорда Кайла Лео Ла Рона. Приезд наследника императорского рода и ждали члены командования, коротая время за ознакомлением с отчётами.
  Александр моментально забыл о выходке адмирала Зорга, стоило увидеть Лорда Лео и поспешил привести китель в надлежащий вид. Джан спешно убрал бластер в поясную кобуру.
  При появлении леорийца всё присутствующие приподнялись со своих мест поприветствовать Лорда, но тут же сели обратно.
  - Простите за задержку, - пренебрежительно махнул рукой Кайл, пресекая излишний официоз и разрешая не вставать.
  - Начнём? - Произнес Кайл, занимая своё место во главе стола. Обвёл всех внимательным взглядом, на секунду задержав его на брате, за непроницаемым выражением лица которого трудно было что-либо распознать.
  - Данные на вашем компареторе, Лорд, - Тихонов вслед за коллегами открыл намеченный план совещания.
  - Спасибо, Александр, - отозвался леориец, - я уже видел. Давайте пройдёмся по основным вопросам. Что у нас с общим положением дел?
  - Как вы все знаете, систему Альфа мы отбили. - Тихонов говорил сжато, по существу, - Сейчас под нашим контролем четыре планеты. Две под вопросом.
  - Причина? - Заинтересованно посмотрел на землянина Кайл.
  - Нехватка технических мощностей.
  Наследник повернулся к Дарреку.
  - Адмирал?
  - За последний месяц доставлено 200 боевых единиц различной модификации. В ближайшее время поступления не будет.
  - Мало, - резюмировал Лорд.
  - Знаю. - Отозвался Даррек, - Министр Мендоз обещал увеличить объём, но мощностей заводов не хватает. Тем более часть из них мы перевели на выпуск новых моделей.
  - Что с новым кадровым поступлением? - Новый вопрос брату.
  - Дайте четыре месяца, Лорд.
  - Адмирал Зорг, - Кайл повернулся к джану, - что у нас с теми, кого я направил к вам на практику?
  - На базе сейчас триста офицеров леорийского флота. 30% уже распределены по экипажам.
  Кайл кивнул и обратился к Тихонову:
  - Эти экипажи задействуйте при обороне освобождённых планет. Кого куда, решите сами. И думаю не надо напоминать о первоочерёдности? Леорийцы быстрее сработаются с экипажами теней. Благо этих офицеров специально учили взаимодействовать с нашей расой.
  - Так точно, Лорд. - Ответил Тихонов.
  - Дальше. - Наследник пробежался по своему экрану и поднял глаза на джана, - Кстати, о взаимодействии?
  - Инструкции и необходимая информация о вашей расе уже доведена до капитанов кораблей подразделения. - Тут же откликнулся джан, - Так же, как и приказ ознакомить с ней своих подчинённых.
  - Отлично. Надеюсь, конфликтов не будет. - Задумчиво пробормотал Кайл. Тихую реплику услышали только Даррек и Зорг. Последний усмехнулся, но промолчал.
  - Так, что у нас с двумя планетами? - Вновь обратился леориец к Тихонову.
  - Необходима зачистка. Предлагаю перебросить экипажи флотилии Груа на границу, а экипажи теней, что сейчас на патрулировании, отправить на зачистку Тилоны и Ануры. Двух будет достаточно.
  - Займитесь, - прозвучал приказ. - Система в ближайшее время должна быть полностью под нашим контролем. Что касается остальных... Адмирал Курт?
  Мужчина подобрался, как только внимание Лорда переключилось на него.
  - По данным разведки, наиболее слабые позиции Джаншу в системе Лира. - Отчитался адмирал, - Сейчас там работает экипаж под командованием капитана 2 ранга Тихонова. Прогнозы положительные. Мощностей флота, при наличии ваших подчинённых, должно хватить для перехода планет системы под контроль Коалиции.
  - Хорошо. С неё и начнём. Сведения о том, почему Джаншу так держатся за систему Персио, есть?
  - Никак нет Лорд. Но мы над этим работаем.
  - Работайте быстрее. Сами понимаете, от вашего ведомства зависит половина успеха военной компании. - Непререкаемо заявил Кайл, - Если там так поставлена оборона, то определённо это имеет вескую причину.
  - Думаю, будет лучше поручить работу в системе Персио смешанным экипажам, - выдвинул предположение Даррек.
  - Это отбросит нас во времени, - возразил Кайл.
  - Зато исключит промахи, - отрезал леориец, не стушевавшись под взглядом брата, - Если будем действовать жёстко и необдуманно, можем спугнуть.
  - Логика есть, - высказал свою точку зрения адмирал Зорг.
  - Хорошо, - согласился Лорд Лео и обратился к Курту, - скоординируйте действия с адмиралом Зоргом. Теперь по деталям...
  Речь Лорда прервал короткий сигнал от двери.
  - В чем дело, капитан Солев? - недовольно спросил Тихонов у офицера, переступившего порог зала.
  - Сэр, - у входа вытянулся штабной в сером кителе земного флота, - Срочное донесение.
  Короткий взмах адмирала Курта, дозволяющий приблизиться.
  Пять пар глаз проследили на леуром, который спешно пересёк зал и протянул адмиралу Курту планшет с шифровкой.
  - Свободны, капитан, - распорядился Тихонов. Парень отдал честь и покинул помещение. Внимание всех переключилось на главу разведки Земного Союза, который спешно активировал программу дешифровки.
  - Что там? - Поторопил его Александр.
  - Прорыв на границе в секторе KJR678. Флотилия джаншу. Судя по всему, направляется в Лиру. На них натолкнулся наш фрегат.
  Тихонов уже набирал по коммуникатору код и раздавал приказы. Каждый понимал, что появление такого количества кораблей вблизи от системы Лира несёт за собой пересмотр ближайших планов. Остальные молчали, давая главнокомандующему Тихонову урегулировать вопрос.
  - Надеюсь, ваши люди успеют прийти на помощь экипажу, отправившему сообщение? - поинтересовался Кайл.
  - Маловероятно, - рассеянно отозвался Тихонов. - А перехватить успеем.
  - Хорошо, что у капитана хватило ума своевременно отправить эти сведения в Штаб, а не позвать на помощь соседей по патрулированию. - Высказался Зорг и спросил у Курта, продолжающего переработку сведений, - Кто послал шифровку?
  - Фрегат капитана Кортэ. - автоматически ответил тот, найдя имя в данных.
  Зорг замер. Леорийцы переглянулись. В повисшей тишине все отчетливо услышали, как гулко сглотнул Тихонов.
  В следующую секунду прозвучал приказ Лорда Лео:
  - Мишель, активируйте отчёт.
  - Быстрее. - Хрипло проговорил Александр. Кровь схлынула с лица мужчины. Взгляд вперился в друга, который спешно подключал устройство к системе. Он не хотел верить в сказанное. При встрече с такими превосходящими силами противника у экипажа фрегата не было шанса выжить. А там... Там Камилла...
  - Ну, - поторопил адмирала Курта Зорг.
  - Есть, - голос землянина тоже источал напряжение, - отчёт послан с соседнего сектора. По исходникам, фрегат засёк крейсер класса G и уничтожил его.
  - Живы? - Голос Тихонова дрогнул.
  - Да, - с плохо скрываемым облегчением выдохнул Курт, - в противостояние с флотилией они не вступили. Ушли в подпространство и послали шифровку.
  Тихонов откинулся на спинку кресла и перевёл дыхание, автоматически подметив краем глаза подобные действия со стороны обоих представителей императорского рода Леории.
  - Александр, помнится, я просил вас тщательнее подходить к вопросу использования теней, - первым нарушил затянувшуюся паузу гнетущего молчания Кайл.
  - Это была непредвиденная ситуация, - вступился за друга адмирал Курт.
  - И всё же! - Лицо наследника заледенело. - Что вы там говорили о двух экипажах для зачистки?
  Глядя на непонимающие лица землян, пояснил:
  - Настаиваю на экипаже Кортэ и..., - посмотрел на Зорга.
  Тот пожал плечами и предложил:
  - Может, капитана 2 ранга Красина?
  - Пусть будет капитана Красина, - согласно кивнул леориец, - Так вот эти два экипажа отправятся на Тилону и Ануру. А сейчас..., - наследник поднялся, - прошу простить нас. Думаю, вам есть, чем заняться. Наступление на Лиру пока отложим.
  Только проследив, как за офицерами леорийского флота закрываются двери, Тихонов очнулся и повернулся к адмиралу Курту.
  - Я думал, сердце остановится. - Поделился он с другом.
  - Алекс, капитан Кортэ не дурак. Вспомни его участие при освобождении Герэи? Он бы не полез на рожон. Не переживай, с девочкой всё в порядке.
  - И всё же, - проговорил мужчина, задумчиво смотря на дверь. От Тихонова не укрылось странное поведение леорийцев, ещё раз подтвердившее его подозрения. А сейчас вдобавок ко всему он вспомнил адмирала Даррека, который всё совещание был непривычно молчалив. Землянин сказал бы, что леориец в последнее время стал более замкнутым. А несколько минут назад так и вовсе превратился в каменную статую.
  - Мишель, а что там по нашему делу?
  - Всё по плану, - ответил ему глава разведки, проверяя первые данные по передвижению флотилии к сектору, указанному в отчёте капитана Кортэ.
  
  Глава 14.
  
  ***
  
  4403 цикл Космической Эры.
  Планета Тилона системы Альфа.
  
  Плотное покрывало облаков без сопротивления пропустило нежданных гостей. Юркие боевые машины, шедшие некоторое время двумя стройными рядами параллельным курсом, резко сменили направление и нырнули под его прикрытие.
  Секундная потеря визуальной видимости на обзорном экране сменилась картинкой бескрайних лесов под крылом. Капитан Ревейн ещё раз проверила координаты:
  - Второй, держимся кучно, - бросает в открытый эфир, попутно просматривая данные по планете, на которой они оказались.
  Это была четвёртая от светила планета, с умеренным климатом и всего двумя океанами на полюсах. Зато реки плотно опоясывали её поверхность, разрезая лесной массив и подтачивая многочисленные горные образования. Кроме общих сведений в базе данных по Тилоне больше ничего не было. Камилла про себя выругалась. Планета, хоть и относилась к системе Альфа, контроль над которой уже был в руках военного флота Земного Союза, но ещё таила в себе сюрпризы. На устранения этих неожиданностей и был послан фрегат 'Кронос' под командованием капитана 2 ранга Кортэ. Приказ на смену дислокации пришёл неожиданно. Экипажу Кроноса поручили произвести зачистку на планете, где разведкой были замечены остаточные силы джаншу. Пару дней тому назад они ещё были на границе среди привычной черноты космоса, а сегодня командир десятки истребителей любуется на живописные виды Тилоны из кабины своей Ласточки.
  Ничего себе прогулочка! Привыкнув к операциям в космическом пространстве, девушка недоумевала над решением командования. На самом деле задание было не сложным, бывали и в более тяжёлых переделках. Но сам факт, что бой придётся вести в планетарных условиях, Камилле не нравился. Хоть и готовили девушку в Академии и к подобным операциям, опыта в реальных условиях у десятки Камиллы не было. И ладно бы только это. Внезапность и отсутствие времени на подготовку вызывало затаённую злость.
  - Мелкая! Ты чего молчишь? - Раздался в наушниках шлема голос Дана, чья десятка шла тем же курсом в двух минутах от команды истребителей под началом капитана Ревейн.
  - Придумываю способы убийства Джо! - Буркнула она в ответ.
  Конечно, Джошуа был не виноват в сложившейся ситуации. Он получил приказ, который должен быть исполнен. Только вот сам тхаш сейчас в рубке фрегата, прикрывает их с орбиты, а Керн и Ревейн вынуждены на ходу подстраиваться под изменившиеся условия.
  Каков будет итог, Камилла даже приблизительно не могла просчитать. Просто нашла объект для злости в лице своего капитана и друга, не давшего ей времени подготовить своих 'малышей'. Проведённый наспех инструктаж не в счет.
  - Не трусь! - Дан распознал нервозность подруги. - Прорвемся.
  Ей бы такую уверенность. На протяжении последних часов девушку не отпускало нехорошее предчувствие, заставляя ещё больше внимания уделять окружающей обстановке, чтобы свести опасность к минимуму. Насколько это было возможно.
  - Давай, расходимся группами по сторонам. - Предложил командир второй десятки, как только они пролетели над зеленым океаном лесного массива и впереди показались поля. - Твой южный сектор, мой северный и прочёсываем.
  - Принято. - Отозвалась Камилла, уводя своих ребят в указанном направлении и бросая взгляд на удаляющуюся стайку истребителей друга, - Удачи вам там. И будьте внимательней.
  В эфире отчётливо прозвучал снисходительный хмык в исполнении капитана Керна.
  В лазурном небе с редкими перистыми облаками разошлись в разные стороны две группы истребителей. Блеснули блики на скругленных линиях корпуса легких маневренных машин. Десять красавиц послушных командам пилотов устремились вперёд, пролетая на пониженной скорости над скалами с ощерившимися пиками, над бескрайними полями разнотравий. Команда Камиллы, рассредоточившись по воздушному пространству в зоне видимости своего ведущего, прочёсывала запланированный сектор.
  Скинув на второго обязанность следить за радаром, Камилла направила всё внимание на обзорный экран, сканируя каждый участок поверхности планеты.
  Несколько раз облетела темную впадину, некогда бывшую озером, по кроям которой были разбросаны гигантские плиты со змеящимися тут и там чёрными трещинами.
  Под крылом колыхался вековой лес, под кронами исполинских деревьев которых могла притаиться смертоносная опасность, извивались реки, бурля водами на многочисленных порогах.
  - Командир, - в эфире раздался мягкий, бархатный голос лейтенанта Рауля Крега, пилота с позывным 'второй', - по курсу поселение, не обозначенное на карте.
  Камилла напряглась.
  - Группа, внимание! Всем включить защиту. Делимся. Шестой и третий контроль по периметру, седьмой и пятый на вас контроль сверху. - Озвучила схему, не раз отработанную на тренажёрах.
  Как только машины, получившие разнарядку, заняли свои позиции, скомандовала:
  - Остальные за мной. Прочёсываем аккуратно. - При этом девушка скинула ментальные щиты, собираясь использовать своё преимущество.
  Невидимые для жителей кораблики медленно поплыли над крышами невысоких домов. Там внизу вдоль широкой улицы с грунтовой дорогой спешили по своим делам леурки, тхаши. Спорили о погоде две землянки, устроившись на крыльце одноэтажного деревянного дома. В тени дерева, растущего в палисаднике одного из домов, играли дети. Весёлый смех раздавался на всю округу. На окраине обнаружилась группа мужчин, сгрудившихся около трёх агрегатов. Камилла, активировав внешний сканер, узнала, как минимум три способа пахоты целины, между которыми мужчины всё никак не могли выбрать и о чём активно спорили. Ничто не указывало на нахождение джаншу в данном городишке. Только раз девушка насторожилась, уловив упоминание о ящерицах в разговоре двух пожилых женщин. Но речь скоро зашла об опаре для хлеба, и Камилла переключила свое внимание на другой объект.
  Облетев поселение, группа Камиллы ещё раз убедилась в том, что всё его жители мирные. - Рауль, нанеси координаты на карту. Мирное поселение. - Распорядилась капитан Ревейн.
  - Есть мэм! - пришел ответ от одного из её 'малышей', а по совместительству - любимчика Камиллы. Этот леур был на редкость сообразительным молодым офицеров. На него землянка могла положиться даже при проведении сложных и непредсказуемых операциях.
  - Ну, что ж! Двинулись дальше. - Сухо отдала приказ. Мимолетную улыбку командира никто не почувствовал.
  Путь стайки истребителей лежал на восток. В семи тысячах километров от поселения, пролетая над бескрайними холмами бугрящими, Камилла сделала дополнительный круг.
  Мимолётное сомнение, и девушка отдала приказ: окружить один из холмов и расстрелять.
  Только после направленного удара орудий, когда среди комков земли, маленьких и больших осколков камней, пилоты увидели остатки технического оборудования, деталей кораблей и орудий, Камилла почувствовала удовлетворение. Она не ошиблась. Под толстым слоем дёрна в глубине холма, привлёкшего внимание командира, скрывалась военная база противника. Были ли в её коридорах и залах кто-нибудь из живых, сейчас понять было невозможно. Этот вопрос так и повис в воздухе молчаливой неопределенностью.
  Операция уже подходила к своему логическому завершению. За спиной группы зачистки остались несколько разгромленных пустых баз, скрывающихся в труднопроходимых лесах планеты и в недрах горных хребтов.
  До точки встречи со второй группой оставалось не так уж и далеко, когда от Дана пришёл сигнал:
  - Камилла, у нас тут превосходящие силы противника... раза эдак в три, - небольшие помехи скрывали интонацию голоса друга, - Поможешь?
  Пилот Ласточки подобралась.
  - Где вы? - уточнила Камилла, расширяя на своей панели радар.
  - На три часа от вас. - Доложился командир второй десятки, - Поверхность гладкая даже попетлять негде.
  Девушка бросила взгляд на обзорный экран, где отображалась скалистая гряда. Решение пришло мгновенно.
  - Дан! - позвала она, попутно прощупывая радаром место, подходящее для её плана, - дотянуть до нас сможете?
  - Хочешь завести в ловушку? - с полуслова понял друг.
  - Да у нас тут горное ущелье. Устроим ящеркам встречу. - Тонкие пальца быстро бегали по панели, выводя данные на прозрачный экран перед глазами. Мозг активно анализировал все варианты при выборе зоны действия. План обретал очертания, и Камилла поспешила заверить Керна. - Вы в десяти минутах. Лови координаты. Заведёшь их в данный сектор. Мы встретим.
  - Понял, - отозвался друг.
  Камилла не могла услышать, но опыт подсказывал, что на другом конце связи идёт бой.
  Не теряя драгоценного времени, сбросила своим 'малышам' схему с координатами и продублировала в эфир:
  - Курс на ущелье. Алек, берёшь первую группу и осторожно опускаетесь на дно расщелины хвостом по направлению трёх часов.
  - Принято, мэм! - без возражений откликнулись её ребята.
  - Рауль, на тебе вторая группа. Зависните над Алеком. Аккуратно. Не больше, чем на два деления защитного корпуса в противоположном направлении.
  - Принято, мэм! - отрапортовали оставшиеся.
  - Всем отключить эфир, связь по личному каналу. - Продолжала Камилла, - Вас здесь на радарах видеть не должны. При приближении противника действуйте строго по моему приказу. Без самодеятельности. Дальше по схеме возьмёте гостей в кольцо.
  Девушка поморщилась, наблюдая, как истребители занимают позиции:
  - Только не покалечьте новое оборудование. Капитан Кортэ нам голову оторвёт.
  - Есть, мэм! - бодро отозвались пилоты, безуспешно скрывая смешки.
  Сама Камилла, после того как команда заняла выжидательную позицию, зависла над ущельем. Отключила защиту, лишая Ласточку невидимости. Теперь её машина просматривалась со всех сторон, служа ориентиром не только для капитана Керна. Принялась ждать.
  Когда радар отобразил десятку Дана в окружении двадцати вражеских перехватчиков, Камилла возмутилась:
  - Дан, ты же обещал в три раза больше?
  - Прости, подруга! - хохотнул в эфире леур, - Что-то мы разошлись. Не довезли до тебя подарочки. Они, малость, по дороге не дожили.
  - Веди их на меня, и далее на три минуты.
  - Принято!
  Когда группа Дана и преследующие их перехватчики приблизились к ней на указанное расстояние, Камилла направила свою Ласточку резко вверх, пропустив гостей под брюхом.
  По личному каналу понеслись отрывистые приказы. А дальше команда капитана Ревейн сработала по намеченному плану. При том раскладе, что получился в этой комбинации, у перехватчиков джаншу не осталось и малейшего шанса. Слаженными действиями две десятки истребителей в течение пятнадцати минут разгромили противника.
  - Дан, где вы их обнаружили? - Когда всё закончилось, спросила Камилла.
  - Там оказалась военная база. Хорошо замаскировались, мы не сразу и поняли. Мы немного не ожидали, что на базе будут перехватчики. Пришлось принять бой и увести их от места дислокации, оставив объект целым.
  - Дан?
  - Да, не переживай! - ответил командир второй десятки. - Я уже отправил координаты Джошуа для направленного удара с орбиты.
  - Весь сектор обследовали?
  - Да, можем возвращаться.
  Весь обратный полёт, возвращаясь на базу фрегата, члены двух 'десяток' весело переговаривались между собой в эфире, делясь впечатлениями от посещения Тилоны. Командиры молчали, давая ребятам немного расслабиться после жаркого боя. Дан на своей машине вёл истребителей за собой. Камилла же замыкала чуть неровный строй, краем уха слушая задорный голос Алека, рассказывающего коллегам о подслушанном в селении диалоге жителей, когда он завис над их головами. Неодобрительно покачала головой при упоминании размеров груди увиденной мельком красотки. И когда у парней время было рассмотреть всё это? Улыбнулась над бахвальством Рауля, вещавшего, как они уничтожали скрытую в недрах скалы базу и его непосредственной роли при этом.
  Уже при выходе Ласточки из атмосферы, когда облака остались за спиной, Камилла боковым зрением подметила движение на радаре. По направлению к ним с поверхности планеты стремительно поднималась противовоздушная ракета.
  Глаза землянки распахнулись в ужасе.
  Девушка успела крикнуть в эфир:
  - Прочь из сектора! - и развернуть машину.
  Почувствовала удар по корпусу истребителя и в этот же миг нажала запуск моментального прыжка в гиперпространство.
  Свои действия Камилла даже не успела осознать.
  Перед внутренним взором возникли чёрные глаза леорийца с чуть ироничным прищуром. 'Даррек!!!!' - Последняя мысль, прежде чем на сознание девушки спустилась темнота.
  
  ***
  
  - Огонь!!! - от резкого крика капитана Кортэ в рубке управления вздрогнули все. Но рука Адара послушно нажала нужный символ, выполняя уже второй приказ на удар по планетарной базе противника.
  И следом наполненные болью слова, вскочившего со своего ложемента, Джошуа:
  - Уничтожьте ЗДЕСЬ всё, во имя великого космоса!!!
  Молодой парень до конца не мог поверить в то, свидетелем чего только что стал. Когда от групп зачистки пришли координаты базы, он приказал пилотам занять выгодную позицию на орбите Тилоны и уничтожить объект. Ожидая возращения команд, Джошуа отслеживал ситуацию с орбиты. Сейчас же, стоя на капитанском мостике, Джошуа заново переживал то, что произошло несколько секунд назад на его глазах.
  Он видел, как из облаков вынырнули первые истребители.
  Видел, как последней из атмосферы поднялась Ласточка Камиллы.
  Ни он, ни Тим не сразу заметили ракету, выпущенную вслед группе зачистки с поверхности планеты. Только услышав крик подруги, он осознал происходящее, но предпринять уже ничего не успел. Его кошмар ожил. На его глазах Камилла разворачивает свою машину, преграждая курс следования ракеты. Истребители остальных послушно сыпанули в разные стороны. Миг и корабль девушки пропадает с экрана и радаров, унося с собой в подпространство и смертельное оружие.
  Джошуа понимал мотивы такого поступка капитана Ревейн. Если бы ракета при попадании в её машину взорвалась, волной зацепило бы как минимум ещё пять истребителей. Погибли бы все. Шансов не было.
  Но Джошуа не верил, что Камиллы больше нет. Он отказывался в это верить. В голове набатом звучало: думай, Джо, думай. Да, на твоих глазах Ласточка Камиллы поймала ракету, но ведь взрыва не было. А значит, есть надежда найти сестрёнку живой. Но как?
  Спасительным решением пришла мысль о леорийцах. У кого как не у них есть возможность почувствовать человека на расстоянии?
  Кулаки тхаша помимо воли сжались.
  Информация о способностях представителей данной расы уже пошла в массы, как они и ожидали столько месяцев. Более того капитан Кортэ знал достоверно, что многие экипажи фрегатов его академических друзей уже укомплектованы офицерами леорийского флота. Многие... только не его!!! А ему сейчас как никогда нужен хоть один телепат. А лучше Лорд Даррек. Вот была уверенность у тхаша, что адмирал выделит своего соотечественника на поиски капитана Ревейн. Не сможет он отмахнуться от факта пропажи девушки, ведь они столько времени проводили вместе. Только вот незадача, нет у капитана Кортэ кода связи с адмиралом Дарреком.
  Секунды неумолимо утекают. Секунды, может быть, стоившие его сестрёнке жизни, а он ничего не может придумать.
  - Джо, - позвали его со стороны навигационной системы.
  Капитан обернулся. Кариец смотрел на него с читаемым на лице ужасом. В глазах Тима тхаш без труда уловил панику и боль.
  - Джо, - повторил парень, - а как же? Она...
  Боясь услышать из уст друга страшное слово 'погибла', Джошуа поспешил перебить:
  - Тим, мне нужен личный код главнокомандующего Тихонова.
  Парень понял своего командира с полуслова. Не прошло и доли секунды, как навигатор уже колдовал над своей панелью, взламывая базы данных в поисках нужной информации. Понятие законности отошло на второй план перед, леденящей душу, действительностью, в которой рядом с ними нет их Мелкой.
  Джо кивнул. Да! Так правильно. Ему нужен Александр Тихонов. Землянин приложит все силы для поисков своей 'названной' дочери. Какой бы минимальный процент не был.
  - Есть, - радостное восклицание Тима заставила капитана встрепенуться.
  - Соединяй!!! - выдыхает он.
  Как только на экране возникло удивленное лицо землянина, Джошуа, недолго думая, доложил о произошедшем. Говорил быстро, сухо, не позволяя эмоциям взять вверх. Его собеседник был менее сдержан. Тхаш видел, как меняется лицо Тихонова с каждым сказанным словом.
  Бросив напоследок:
  - Оставайтесь на месте, - главнокомандующий разорвал связь.
  Только вот Джошуа не мог заставить себя оставаться на месте. Жажда действий гнала его вперёд. После доклада решительно шагнул с капитанского мостика, отдав приказ пилотам покинуть орбиту, но остаться в данном космическом секторе системы Альфа. Теперь только ждать. А ждать было так тяжело.
  Путь капитана лежал в кают-компанию. Джо не сомневался, что именно там найдёт членов своего экипажа, вернувшихся с задания. В просторном, по сравнению с многочисленными каютами личного состава экипажа, на креслах, диванчиках, подлокотниках, и просто на полу сидели все младшие офицеры с капитаном Керном во главе. Дан расположился ближе всех к выходу и не отрывал взгляд от двери. Над поникшими головами висела напряжённая гнетущая тишина.
  Как только капитан переступил порог, как все подскакивали со своих мест, кто где сидел. В глазах, обращённых на своего капитана, стоял вопрос. Джо обвёл всех тяжёлым взглядом и шагнул к своему другу.
  Не обращая внимания на невольных зрителей в лице своих подчинённых, схватил мрачного капитана 3 ранга Дана Керна за грудки:
  - Во имя космоса, Дан, это же МИЛА!!! - срывающимся голосом захрипел в лицо другу, - Как ты мог не проверить базу?
  - Я..., - попытался оправдаться леур, не зная, куда деть глаза от осознания своей вины. Вполне возможно, что это именно его группа пропустила замаскировавшуюся базу.
  - Откуда вылезла эта ракета? - Продолжал трясти его Джо. - Откуда? Почему ты не проверил более тщательнее?
  Дан даже не подумал сопротивляться. За его спиной стояли двадцать младших офицеров: поникшие головы, хмурые, не до конца верящие в произошедшее, лица. Десять из них вздрагивали после каждого слова капитана, принимая вину на произошедшее на себя. От капитанов, тех, кто провёл на войне не один цикл и видели множество смертей, волной расходилась волна обречённости и боли. Состояние командиров передавалось и младшему составу экипажа. Такими эмоциональными капитанов они никогда не видели.
  - Как ты мог позволить ей прикрывать отход? Как? - Джо уже кричал в лицо другу, выплёскивая напряжение последних минут.
  Он готов был растерзать любого виновного. Только бы найти такого... А тут Дан...
  - Прости! - хрипло проговорил тот, устало проведя ладонями по лицу в попытки стереть воспоминания. Жаль, что это не так легко было сделать.
  Два друга смотрели в глаза, без слов понимая, что у них один кошмар на двоих. Кошмар, где их подруги не будет рядом, да и нигде не будет.
  Им уже было всё равно, что при выяснении их отношений присутствуют, по сути, посторонние. Да и какие они посторонние? В конце концов, присутствующие в кают-компании парни стали действительно одной командой, одним слаженным организмом. И все понимали, как произошедшее с Камиллой скажется на них.
  - Она... - Дан сглотнул, - Я даже не подумал оспаривать её решение замыкать строй. Ты же знаешь ...
  А потом всегда уравновешенный леур не выдержал:
  - А ты смог бы сам её переубедить? - Повысил он голос, срываясь на крик, - Джо!!! Она уже не та маленькая девочка!!! Она командир.
  - Это Милка!!! - не остался в долгу Джошуа, - Ты же клялся, что присмотришь? Клялся!!!
  От избытка чувств незаметно тряслись руки. В ярости заходили желваки.
  - Капитан приказала покинуть планету, - хрипло проговорил Рауль, стоящий рядом с Даном. - Именно в этой последовательности.
  Джо перевёл взгляд с одного леура на другого. Растерянный и виноватый вид парня привёл Джошуа в чувство. Взгляд скользнул дальше по нестройным рядам хмурых подчинённых.
  А ведь для них Камилла тоже не посторонний человек. Как бы там ни было, все те курсанты, попавшие в десятку Камиллы, с трепетом относятся к своему 'милому' командиру. Джо знал, что в любых спорных ситуациях капитан Ревейн будет на их стороне. Даже если эти малыши выступят зачинщиками конфликта и будут сами виноваты. Это потом, наедине, Камилла сделает внушение и доходчиво объяснит, кто и где был не прав. Не раз Джошуа слышал от бойцов десятки под командованием Ревейн, что за своим командиром они, как за каменной стеной. И совершенно не важно, что эта стена маленького роста и обманчиво хрупка.
  - Мы в тот момент даже не поняли, что произошло..., - Рауль нервно дернул рукой к вороту комбинезона, как будто тот его душил. - Просто автоматически выполнили приказ.
  Остальные смотрели на капитана взглядом, выражающим согласие с каждым произнесённым их товарищем словом.
  - С нашим командиром, - продолжил парень, после того как сглотнул, - лучше не спорить. ЕЁ приказы никогда не обсуждаются.
  При этих словах Джошуа отпустил друга. Он понимал правдивость и справедливость сказанного. Но эмоции не хотели отпускать. Тхаш продолжал буравить друга недобрым взглядом.
  - Я виноват! Не отрицаю, - голос Дана сорвался на хрип, - Я... Как теперь жить, Джо, зная...
  - Она жива!!! - перебил его Джошуа, - не верю, что погибла. Мелкая не такая. Она всегда найдёт выход. Тим уже сканирует эфир. Может... поймает сигнал.
  Капитан ещё раз обвёл взглядом свой экипаж:
  - Командование уже в курсе. Будут организованы поиски.
  В глазах парней загорелась надежда.
  - Джо? - боясь поверить в выводы, проговорил Керн.
  Джо кивнул.
  Леур обернулся к остальным.
  - По машинам! - Короткий приказ распрямил сжатую пружину, приводя всех в действие. Бойцы десяток, ничего не спрашивая и не уточняя, ломанулись на выход, так что капитанам пришлось посторониться. Без слов всем стало понятно, что они тоже не останутся в стороне от поисков.
  Последним выходил командир, на плечи которого упала ответственность за две десятки. Пока ситуация не прояснится. Пока...
  Задержавшись около Джо на секунду, он неуверенно произнёс
  - Джо, а если...
  - Мы найдём её. Обязательно найдём. Ты слышишь меня!!! - опять повысил голос капитан. - Даже не смей думать иначе...
  
  ***
  
  Галактика 'Спираль'. База А3 Академия.
  
  - Сейчас, насколько ты знаешь, в созвездии Лира освобождена и полностью под контролем сил Объединенной Коалиции система Альфа, - тонкая струя янтарной жидкости ударилась о дно высокого бокала, наполняя его на половину, - не за горами и полное освобождение всей систем от влияния Сектора Джаншу.
  - Ты предполагаешь конкретные сроки? - спросил Кайл, наблюдая, как брат наполняет бокал курэ.
  От воспоминания вкуса леориец чуть прищурил глаза. Этот слабоалкогольный напиток, любимый жителями Леоры, всегда был в запасниках второго наследника. Ради него можно было закрыть глаза и на обстановку в кабинете командора базы А3 Академии.
  Мужчина обвёл убранство оценивающим взглядом. Томаш и тут не изменил себе. Скудность обстановки каждый раз, как только первый наследник оказывается в гостях у своего брата, режет его глаз. Что и говорить, Кайл, как и любой леориец, привык окружать себя более изысканными вещами, выполненными желательно из натуральных материалов. А тут один пластик и железо. Даже кресло, в котором вольготно расположился Лорд Лео, обито искусственной материей.
  Другое дело, брат. Он никогда не гнался за антуражем. Здесь, как и в любом его кабинете, где по долгу службы приходится второму наследнику проводить своё время, ничто не отличается разнообразием. Даже обзорный экран на всю стену, где сейчас транслировался вид на Клею и её спутника, включён специально для Лорда Лео. Мужчина был в этом уверен.
  - Не думаю, что это возможно спрогнозировать сейчас, - Томаш подал бокал Кайлу и только после этого налил себе, - Мы же уже обговорили все моменты ещё на 'Грозном'. Что тебя интересует?
  - Ваши планы с Зоргом, я так полагаю, остаются в силе? - Кайл повертел в руке бокал, любуясь переливами его содержимого на свету.
  - Да!
  Холодный голос брата непривычно резал слух Кайла.
  - Ты сам знаешь, - сев в кресло напротив, продолжил младший, - что для достижения этой цели делается всё возможное... Естественно в рамках разумного.
  - Томаш, это всё я знаю, - Кайл сделал глоток, - я здесь не для этого.
  - А для чего? - Томаш поднял на него глаза. К своему бокалу он так и не прикоснулся. - Сказать по правде, я удивился твоему визиту. Не думал, что у тебя найдётся время заглянуть сюда. Дай предположу... Ты был на базе А1?
  - И это тоже, - Кайл не стал юлить. - Ты видел последние результаты?
  - Видел.
  - И что скажешь?
  - А что ты хочешь от меня услышать? - Томаш встал с кресла, прихватив с собой бокал, и прошёлся по кабинету.
  Кайл следил за его движениями и не узнавал в этом мужчине младшего брата. Никогда ещё Томаш не вёл себя с ним наедине так холодно и отстранённо. Прямая спина, напряжённые плечи. Казалось, он каждое мгновение ждёт удара. С Томашем что-то происходит и происходит уже давно. Он замкнулся в себе, отгородился даже от близких, не подпускает под щиты кого бы то ни было. По каменной маске на лице невозможно прочитать, о чём он на самом деле думает.
  - Томаш, что происходит? - Кайл решил задать давно мучавший его вопрос.
  Тот медленно обернулся.
  - О чем ты? - спокойно поинтересовался. - Как я уже сказал, все идёт по намеченному плану. Пусть и медленнее, нежели нам этого хотелось. Я работаю над кадровым вопросом. Скоро будет выпуск ещё одного потока. Ситуация на фронте военных действий в созвездии Лиры стабильна... Есть даже подвижки. Последняя разработка совместного конструкторского бюро сейчас своевременна. Особенно учитывая Коалицию и участие леорийцев. Зорг докладывал, что внедрение наших офицеров проходит без конфликтов. Всё-таки информация для основного действующего состава земного флота была несколько шокирующей. Ну, ничего... Привыкнут.
  - Я о другой линии. - Перебил его Кайл, - Как я понимаю, ты всё же следишь и за событиями на базе А1?
  - Да, интересуюсь, - сдержанно ответил Томаш, наконец, отпил из бокала и посмотрел поверх него на брата, - Не понимаю твой интерес.
  - Мне сегодня озвучили интересные данные...
  - Слышал, - последовал лаконичный ответ. - Опять же... это только ускорит процесс.
  - Но доктору Клайсу было бы легче, если бы мы создали для него более благоприятные условия. Согласись, было бы проще, если бы объект был в зоне его видимости, а не так, как сейчас.
  Наследник внимательно следил за расхаживающим по своему кабинету мужчиной. Видел, как плечи Томаша чуть дрогнули, но голос того остался таким же беспристрастным:
  - Не думаю. Это мы уже обсуждали с тобой. На базе нет достаточных условий, приближенных к действительности. Решение менять я не собираюсь.
  - Томаш, я не узнаю тебя, - откинулся в кресле Лорд Лео, - ты не желаешь поделиться со своим братом?
   - Нет!!! - Даррек вернулся в кресло.
  - Томаш, это связано с...
  - Не лезь в мою душу, - прозвучало достаточно резко, - у тебя своя жизнь, у меня своя. Раскрывать причины кому-то ни было, я не буду.
  - Женщина? - сделал вывод Кайл, на что получил неопределенное пожатие плечами вместо ответа. - Предсказуемо. Тем более тебе пора уже подумать о женитьбе.
  Собеседник молчал, только отпивал от бокала маленькими глотками терпкий курэ.
  - Ну, хорошо! - не стал продолжать эту тему Кайл, - Тогда скажи-ка мне, что будет, когда дело с нашим участием в военном конфликте подойдёт к концу?
  - Это тебе отлично известно, - уголок губ Томаша дрогнул в намёке на ироничную улыбку. - Наше дальнейшее сотрудничество с Земным Союзом, как ты и хотел, продолжится. И не только с ними... Что там? Торговые представительства? Военная промышленность? Гражданские направления производства? Посольства? Ты ведь на это нацелен?
  - Это была и твоя идея, - парировал Кайл, - Кто оперировал этим фактом при аргументации необходимости вмешательства при разговоре с Императором?
  - Так я и не отрицаю, - невозмутимо согласился Томаш, - только рано говорить о сроках и делить то, чего ещё нет.
  - А если вернуться..., - с намёком проговорил Кайл
  - А об этом, - перебил его второй наследник, - вообще заикаться рано. Если вы хотите...
  Мужчина замолк на полуслове. Сквозь каменную маску проступило удивление, насторожившее главнокомандующего.
  - Томаш, - осторожно позвал он, - Что с тобой?
  Расфокусированный взгляд младшего брата остановился на нём.
  - Я... не уверен, - задумчиво произнес тот.
  Кайл видел, как Томаш прислушивается.
  - Мне показалось..., - продолжил младший Ла Рон, - Мне только что показалось, что меня позвала мысленно ... Камилла!
  - Камилла? - на лице Кайла появилась хитрая улыбка, - Так ты всё-таки пошёл на это? Не знал... И что она здесь, в Академии? Способности девушки, как я посмотрю, растут? И почему доктор Клайс об этом не знает? Он обрадуется своей старой знакомой.
  Видя непонимающий взгляд Томаша, насторожился.
  - В чём дело? - поспешил спросить.
  - Кайл..., - было видно, как мужчина пытается осмыслить происходящее, - капитан Ревейн сейчас должна быть на борту фрегата... в созвездии Лиры...
  - Как это? - настала очередь Кайла удивляться. - Её способности так возросли...
  И тут же замолчал, сражённый догадкой. В голове крутились обрывки мыслей, неумолимо складываясь в картинку. Поведение Томаша... сейчас... на последнем совещании Штаба на борту 'Грозного'... Камилла и её способности... предположение доктора Клайса...
  - Томаш, - Кайл зло посмотрел на брата, - Я хочу услышать ответ. И этот ответ должен быть правдивым! Что ты сделал, Томаш?
  - Я не понимаю...
  - Не понимаешь? - наследник прищурился, - Камилла и есть та женщина? Ты спал с ребёнком?
  - ДА нет, - маска безразличия рассыпалась, выпуская негодование Лорда Даррека наружу, - Я... какого космоса, Кайл... был только поцелуй...
  - Тогда, как ты это объяснишь..., - Кайл опять замолчал, пытаясь справиться с негодованием. Мысль абсурдная, но всё же удостовериться не помешает. - Скажи-ка мне, братец... Ты что-то испытываешь к этой девочке?
  - Я, - Даррек поперхнулся вдохом под пристальным взглядом Кайла, но в ту же секунду разозлился, - Я просил тебя не лезть мне в душу.
  - Томаш, ты идиот? Поцелуй? И больше ничего? И ты чувствуешь её через всю галактику? С закрытыми щитами?
  - Тебя это не касается.
  - Ты хочешь сказать, что связь возникла на пустом месте? - усомнился Кайл, - Не морочь мне голову. Такая мощная ментальная привязка могла возникнуть только после половой близости леорийцев.
  - Вот именно. Тебе не кажется, что ты не вправе вмешиваться в эту сферу моей жизни.
  - Вмешиваться? Не касается? - вскричал Кайл, соскакивая с кресла. Сделал несколько нервных шагов по тесному кабинету, - А теперь включай мозги, Томаш. Это привязка. Другого объяснения я не вижу.
  - Ты с ума сошел? Не трогал я её!
  Кайл обернулся и посмотрел на ошарашенное лицо брата.
  - А как это объяснить? - издевательски поинтересовался он, - Такое расстояние... Мысли... ТЫ хоть понимаешь, что всё говорит об этом?
  - Но она землянка...
  Кайл стремительно преодолел расстояние между ними и навис над сидящим Томашем, упираясь руками в подлокотники кресла.
  - Вот именно! Землянка. Сейчас ты её слышишь? А раньше?
  - Раньше нет, - слова брата заставили задуматься адмирала, и Кайл это легко прочитал на уже живом лице Томаша. - И сейчас нет.
  - Странно! - нахмурился Лорд Лео. - И всё же... я настаиваю на этом варианте. Всех деталей мы, конечно, пока не увидим... Но ты братец, попал! Отрицать теперь бессмысленно.
  Наследник позволил себе открытую ухмылку.
  - Да о чём ты? - Томаш тоже не выдержал и повысил голос.
  От звука, пришедшего сообщения, что прозвучал на запястье Лорда Лео, вздрогнули оба.
  - Хм, - Кайл бросил мимолетный взгляд на собственный ком и попросил Томаша, - я воспользуюсь твоим каналом?
  - Да, конечно, отвечай!
  Когда экран на рабочем столе адмирала Даррека загорелся, братья увидели взволнованного адмирала Тихонова. Он был несвойственно ему бледен.
  - Лорд Лео Ла Рон, - услышали они тем не менее твердый голос главнокомандующего земного флота, - разрешите обратиться?
  - Говорите, Александр, - кивнул Кайл.
  - Я прошу Вас выделить леркор с вашими подданными на борту для организации поисковой операции.
  - Что случилось? - насторожился леориец. Боковым зрением подметил, как и Томаш подался вперёд, пытаясь просканировать землянина.
  - Возникла ситуация..., - замялся Тихонов, а затем, решившись, продолжил. - Во время проведения военной операции на планете Тилона пропала капитан 3 ранга Камилла Ревейн,
  Даррек побелел. Кайл про себя выругался. Такого поворота событий он не ожидал. Сразу стало понятно, почему Томаш услышал девушку. Одна загадка разгадана.
  Видя состояние брата, всё же уточнил у Тихонова:
  - Как это произошло? И когда?
  - 20 минут назад. - Последовал ответ. - Я не знаю всех подробностей, только доклад Капитана 2 ранга Кортэ. Прямое попадание в истребитель Ревейн наземной ракетой.
  - Вы полагаете, она жива? - тактично поинтересовался Кайл, с тревогой посмотрев на брата.
  Если Камилла погибла, то все планы могут полететь в чёрную дыру. Не говоря уж о том, что испытывает в данную минуту Томаш.
  Собеседник с экрана тем временем продолжил:
  - Кортэ утверждает, что Камилла успела уйти в гиперпространство, и ещё есть надежда, что она выжила. Он сразу же связался со мной.
  - Я высылаю сейчас же поисковый экипаж!!! - Тут же отозвался Кайл.
  Дело принимала неприятный оборот. Потерять Камиллу Ревейн они сейчас никак не могли.
  - Прикажите капитану Кортэ оставаться в секторе, где произошёл несчастный случай. С ним свяжутся! - Поставил Тихонова в известность.
  - Спасибо!!! - с явным облегчением отозвался тот.
  Кайл после прекращения сеанса связи повернулся к Томашу, в чёрных глазах, таких похожих на его собственные, увидел надежду и ярую решимость.
  - Полетишь? - поинтересовался лишь для проформы. Решение и так было написано на лице брата.
  - Да, - мгновенно отозвался тот, поднимаясь с кресла, - если она жива, и то... о чём ты говорил... правда... у меня единственного есть все шансы её почувствовать.
  Слова, сказанные Томашем себе самому:
  - Она жива, не верю, что её нет..., - Кайл услышал, когда брат уже выбегал из кабинета, оставляя его на своей территории.
  Оставшийся в кабинете, Лорд Лео Ла Рон задумался.
  Эх, Томаш, Томаш... И это привязка. Если бы это была леорийка...Такие связи невозможно разрушить.
  Мог ли он или доктор Клайс предположить такое развитие событий? Определённо нет!!! Но это ещё больше подогреет интерес последнего.
  Остаётся отрытым вопрос: как Томаш отнесётся ко всему этому.
  Землянка...
  Вызывали опасения последствий от появления привязки, о возможности которой они даже предположить не могли. Здесь интересы империи перевешивало беспокойство за Томаша. И как Кайлу следует поступить в данной ситуации?
  Кайл задумчиво постучал указательным пальцем по виску. Здесь есть над чем подумать.
  
  ***
  
  Где-то на планете...в созвездии Лира.
  
  Камилла очнулась от боли, пронизывающей, казалось, каждую клеточку тела. Она покалывала даже на кончиках пальцев, разливалась по всем мышцам и отдавала раздражающей пульсацией в виски. С усилием заставила себя оторвать голову от панели управления. Мелькавшие прямо перед глазами символы ещё больше усилили головную боль. Превозмогая накатившую слабость, Камилла выпрямилась в кресле. Взгляд не хотел фокусироваться на чём-либо конкретном. Действительность расплывалась размытыми пятнами, отчего к горлу подступила предательская тошнота. Глубоко дыша, Камилла переждала приступ и только тогда огляделась. Символы продолжали мигать, сообщая о неисправности системы. Обзорный экран, долженствующий отображать окружающую обстановку за пределами истребителя, был непривычно тёмен. Только присмотревшись, девушка предположила: с внешней стороны визоры заслонены неизвестным предметом. А это вызвало закономерный вопрос: где она и что произошло, пока сознание Камиллы пребывало в небытие. Ответ на этот вопрос надо искать снаружи.
  Камилла осторожно, боясь вновь потерять от боли сознание, постаралась пошевелить ногами и руками. Левая рука отозвалась новой волной боли, заставляя пилота стиснуть зубы. Мимолетного взгляда оказалось достаточно, чтобы определить состояние конечности, повисшей плетью. Сломала.
  Стараясь не тревожить левую руку, пробежалась правой по панели управления. Та, пискнув на прощание, погасла, оставляя после себя слабый свет аварийной системы, что мигала над головой девушки. Печально!!! Судя по последним координатам, которые система успела выдать пилоту прежде, чем отключиться, выкинуло Ласточку в соседней системе 'Вега'. Камилла была уверена, что занесло её на одну из планет. В противном случае, её сейчас бы болтало по всей кабине.
  Здоровой рукой Камилла провела по щеке, и молча уставилась на красные разводы на ладони. Час от часу не легче. Кажется, она хорошо приложилась головой о панель. Теперь хотя бы понятна головная боль. Вот это посадочка!!!
  Вторично обвела кабину взглядом в поисках того, что можно было бы использовать как перевязочный материал. Ничего. Да, командование промахнулось - невесело подумала землянка. Не предполагали высшие чины, что кто-то выживет на данном истребителе. Обычно машина вместе с пилотом сразу распадается на мелкие составляющие или, ещё того хуже, на элементарные частицы. Повезло, так повезло!
  Путь наружу Камилла проделала маленькими осторожными шагами, стараясь не тревожить сломанную руку, при этом делала частые остановки, пережидая приступы головокружения. Шлюз, как это и заложено в программе, распахнулся при первом касании девичьей ладони.
  
  Сухой воздух ударил в лицо. Камилла проморгалась, привыкая к новому освещению, и только потом осмотрелась, желая побыстрее выяснить: куда же её занесло. Увиденное подтолкнуло девушку к мысли, что её неприятности только начинаются.
  Вокруг корабля был песок. Один песок - куда ни посмотри. В сумерках горизонт терялся на фоне темно-серого неба. Но даже при таком слабом освещении были видны бесконечные барханы, волнами покрывающие поверхность всего обозримого пространства.
  Камилла подняла голову к небу. Что имеем? На фоне далёких звезд двумя яркими пятнами выделялись спутники планеты: один серебристый, другой с сиреневым отливом. По освещению нельзя было сказать: сейчас поздний вечер или раннее утро.
  Выводы очевидны. Она на Кресте - одной из необитаемых планет системы 'Вега'. Жизнь на ней не возможна, так как 99% поверхности составляет песок, а единственный маленький океан, дающий возможность дышать ночью, чудом как ещё не исчез под натиском песков. Ночи здесь достаточно теплые, пусть и короткие, но дающие шанс вздохнуть, не боясь обжечь легкие. Сейчас, судя по восходящей звезде, что несмело выглянула из-за горизонта, всё-таки утро. Значит, у неё есть часов шесть, а дальше смерть. Она просто зажарится на раскалённом песке, когда светило достигнет середины небосвода. Днем воздух на планете раскаляется до 80 градусов по Цельсию.
  Нервный смешок вырвался из уст Камиллы. 'Спасибо' кураторам Академии, за то, что гоняли их по географии всех планет многочисленных систем родной галактики. Вот!!! Пригодилось!!!
  Аккуратно, держась за обшивку рукой, Камилла обошла свою Ласточку по кругу, с целью обнаружения повреждений боевой подруги. Камилла всё ещё надеялась взлететь. Увы, надежда умерла!!! Ракета задела по касательной технический отсек, отвечающий за выработку энергии, на которой работают все корабли военной Коалиции. Удивление вызвал факт, почему ракета не взорвалась при соприкосновении с истребителем? Видимо, Камилле удалось в последний момент отвернуть от ракеты или же оторваться в гиперпространстве. Иначе их с Ласточкой собирали бы по всей галактике. Также были повреждены и кабели навигации. Девушка выругалась. Как подать сигнал бедствия?
  Они вместе с машиной находится сейчас на поверхности планеты, значит, вышли они из прыжка недалеко от орбиты. Иначе как объяснить, что получилось приземлиться?
  Правда, всё это догадки, ведь Камилла не помнила, как так получилось. Скорее всего, Ласточка попала в зону притяжения. О беспорядочном падении говорил и факт того, что половина корпуса истребителя просто закопалась в песок.
  
  Устало, превозмогая боль, Камилла присела на песок. С трудом одной рукой расстегнула застежки и стянула с головы шлем. Провела рукой по волосам, пытаясь определить степень ранения. Кровь на руке и пульсирующая при касании боль в области виска поведали девушке о серьезности открытой раны.
  Что же делать?
  Камилла нервно рассмеялась. Зловещий хохот разлетелся по округе.
  Вот стоило выжить после встречи с ракетой, чтобы так глупо погибнуть на этой мёртвой планете?
  Устало откинув голову на корпус машины, произнесла вслух:
  - Ну что, дорогая моя Ласточка? Вот мы и долетались.
  Как не старалась девушка отгонять от себя эти мысли, они всё равно лезли в голову.
  Такая короткая жизнь подошла к концу, чем Камилла и поспешила поделиться с боевой подругой:
  - Ты погибла, и я скоро погибну. - Девушка устало прикрыла глаза, продолжив свой диалог с молчаливой собеседницей, - Ну ничего, зато мы с тобой вместе! Правда, символично? Я всю жизнь хотела провести за штурвалом... и моя мечта осуществилась.
  Камилла смахнула одной рукой проступившие злые слезы.
  - Сорх!!! Как не справедливо-то! - говорить вслух казалось таким диким, но это скрашивало накатившее чувство одиночества. - И чего у меня было?
  Камилла замолчала, погрузившись в свои невесёлые мысли.
  Жизнь получилась такая короткая... Пронеслась, как один миг. Счастливое детство среди родителей, приют, Академия... её мальчишки... Вот перед кем неудобно получилось. Она ведь обещала и Дану и Джо, что будет благоразумнее! Получается, обманула. Они там, наверное, с ума сходят и ругают её на всех известных языках. Перед закрытыми веками всплыли родные лица друзей детства.
  Вот бы послать им весточку! Только как?
  Камилла снова посмотрела на линию горизонта, подметила, что местное солнце уже выпустило первые лучи, прогоняя мрак ночи.
  А она один на один с приближающейся смертью. Долгой, мучительной.
  Что она сделала в своей жизни, что оборвётся спустя несколько часов? Да, она может похвастаться бесчисленным количеством поверженного врага. Отчасти отомстила за маму и отца... Правда, Камилла не думала, что её родители захотели бы для своей единственной дочери такой судьбы. Конечно, легко рассуждать о том, что было бы, стоя одной ногой за чертой смерти...
  Но Камилла ни о чем не жалела. Если бы у неё был выбор, она бы выбрала тот же путь. Поступила бы в Академию. Ведь иначе она бы не повстречала Джо, Дана, Тима... Никогда бы не встретила Лорда Даррека... Даррека...
  Камилла вдруг обнаружила, что её ментальные щиты открыты. Робкий лучик надежды проскользнул в сознании.
  А это мысль. Если поблизости окажется кто-нибудь из леорийцев, её могут обнаружить.
  От собственных рассуждений Камилла вновь рассмеялась.
  Глупо! Что может в этой дыре делать леориец? Эх, ну может она помечтать? Немного. Улыбнувшись сама себе, девушка решила, что у неё начинается истерика. Ладно, всё уже случилось. Закрывать щиты не стала. Всё равно никого. Так какая разница?
  Дышать стало труднее. Камилла расстегнула ворот комбинезона.
  Мамочка... Такая нежная, добрая... ты не одобрила бы её выбор. Ты хотела видеть свою дочь сияющей, блистательной... нежной, как цветок... той, кто достоин любви... А она? Совершенно не вписывается в этот образ. Капитан, не знающий, что такое платье и каблуки... Не ведающая искусства флирта... Твоя дочь, мама, просто офицер. Сорх!!! Даже поцелуй в её жизни был всего один. В то время, когда все вокруг влюблялись, встречались, расставались... А она... украла единственный поцелуй у мужчины, рядом с которым хочется быть сильнее всего на свете, но с кем ей никогда не быть... Ей уже никогда не познать радостей любви, о которой все вокруг говорят. Правда, парни малость прямолинейно и грубовато. Но такова жизнь. А она? Что она получила как женщина? Нет она не жалеет, что всё это время отклоняла ухаживания Алексея и не велась на подначки сокурсников... Но...С одним мужчиной она бы рискнула... Если бы это было возможно...
  Становилось всё жарче. Голова начинала кружиться. Прошло часа три-четыре, пока она тут торчит. Во всяком случае, в сознании.
  Камилла судорожно вздохнула.
  Мысли... бредовые мысли так и лезли в голову...
  Сердце ускорило ритм. Плохо. Организм ослаблен. Хорошо, что она ещё способна оценить своё состояние. Но кровопотеря ощущается.
  В какой-то момент Камилле показалось, что её зовут.
  - Камилла..., - доносилось откуда-то издалека, так тихо, что поначалу девушка не разобрала слов.
  Ироничная улыбка тронула пересохшие губы.
  Всё!!! Галлюцинации!!! Ну и ладно. Тем более голос так похож на голос адмирала. Всё-таки правильно говорят, что подсознание любит пошутить. Вот и сейчас её мозг выдаёт желаемое за действительное.
  Ведь Камилле хотелось быть с этим мужчиной. Слушать его голос. Чувствовать под руками бархатность кожи. Мечтала зарыться руками в чёрные волосы. Крепко обнять, уткнувшись носом в шею и глубоко вдохнуть запах любимого. Эх, мечты!
  - Нежная моя,... держись... - уговаривает её голос адмирала.
  А Камилла улыбается. Всё же мечты сбываются! Хотя бы одна. Напоследок, так сказать...
  Мысли уже путаются. Перед глазами возникло лицо Джошуа... Вспомнилась их первая встреча...
  - Девочка моя... не сдавайся, - чудится голос то ли друга, то ли адмирала.
  Камилла прилегла. Так легче. Боль в руке уже не отвлекает. Её девушка почти не чувствует.
  - Давай, ты же можешь... хорошая моя, я иду..., только не закрывай глаза..., - музыка для воспалённого мозга.
  Голос всё отчётливее. А память выталкивает на поверхность то желтые глаза Дана, которые загорались мягким светом, когда леур смотрел в глаза Камиллы, то чёрные глаза Даррека, иронично взирающие на землянку. В этом взгляде Камилле чудится провокация: что ж вы сдались так быстро, курсант Рейн?
  Дыхание становится поверхностным. Девушке с каждым разом всё тяжелее сделать новый вздох, который отдаёт набатом в голове.
  - Камилла... я рядом... слышишь? - звал все настойчивее и громче голос уже адмирала. А перед глазами каменное лицо Лорда Даррека, с правильными чертами... Таким, каким она его и запомнит.
  Уже совсем рядом смерть. Пусть последнее, что она услышит, будет ЕГО голос.
  - Не закрывай глаза... родная... ну же... ты сможешь... - Камилла хотела бы послушаться, но максимум, на что её хватало - это прилечь на правый бок и глядеть на горизонт и быстро светлеющее небо.
  Вот ты какая смерть? Смерть с лицом Веги, что уже наполовину вынырнула из-за линии горизонта.
  - Милая... ну, пожалуйста.... Ещё чуть-чуть... продержись...
  В какой-то момент к голосовым галлюцинациям добавились и зрительные. Камилле показалось, что в небе возникла точка, которая росла, пока не превратилась в корлер. Этот корабль капитан Ревейн узнает даже на пороге смерти. А перед глазами всё расплывается, двоится... И она пропустила момент, когда он приземлился на один из барханов. Только что был там и уже здесь, практически рядом... Вот, что значит игры сознания...
  Сквозь марево, поднимающееся от песка, она уже видела такой родной любимый образ. Мужчина из её фантазий спускался с песчаного пригорка, по ходу увязая ногами в песке.
  Такой красивый... Бежит. Он куда-то спешит? Вот он ещё ближе...
  Волосы, не сдерживаемые шнурком, развивались вокруг головы... Только лицо... в её мыслях не было такого выражения неприкрытого страха. Но всё равно это он... любимый...
  -... Даррек!!! - простонала Камилла вслух, закрывая глаза. Сил совсем не осталось.
  Всё, теперь уже всё.... Если она чувствует сквозь туман в сознании чьи-то руки..., смерть забирает её в свои объятия.
  Последнее что девушка слышит сквозь шум в голове:
  - Томаш... Меня зовут Томаш, родная..., - произнёс любимый голос, прежде чем темнота накрыла Камиллу.
  
  ***
  
  Лорд Томаш Даррек Ла Рон сидел в медотсеке, возле капсулы регкамеры и смотрел на спокойное, умиротворённое лицо Камиллы. Эта была та самая крайняя регкамера, в которой лежала маленькая девочка, найденная его корлером на просторах галактики больше пятнадцати циклов тому назад. И вот снова история повторяется. Ирония судьбы не иначе.
  Кончики пальцев, чуть касаясь, провели по теплому прозрачному пластику, который отделял их от девичьего лица. Непривычный жест для Лорда Даррека, но с желанием прикоснуться к лицу девушки мужчина был не в силах бороться. Тонкие черты, что на протяжении двух циклов хранил на задворках своей памяти, притягивали леорийца.
  - Камилла, - произнёс вслух мужчина, смакуя каждый звук имени.
  Глядя на беззащитную девушку в регкамере, где видно только её бледное лицо, адмирал с ужасом вспоминал последние восемнадцать часов.
  Поднимаясь по трапу своего корлера 'Лея', Даррек уже чётко осознавал то, о чём так и не признался брату. Конечно, он испытывает к девушке не просто привязанность, все эти месяцы он боролся с собственными навязчивыми мыслями о землянке, нагружал себя дополнительной работой.
  Известие о её гипотетической гибели выбило у него почву из-под ног. Единственное, о чём он тогда думал: главное найти её живой. Даррек надеялся всей душой, что Камилла просто без сознания, а не что похуже. Он торопился. Его появление на капитанском мостике вызвало небольшой ажиотаж. Особенно после его приказа:
  - Капитан, курс на планету Тилона системы Альфа. Двигатели на полную мощность!
  Долгие часы они безрезультатно бороздили орбитальное пространство каждой планеты системы Альфа наряду с фрегатом капитана Кортэ. С последним адмирал Даррек связался сразу, как только они вышли из подпространства. Сейчас, вспоминая короткий разговор с тхашем, мужчина в очередной раз убеждается, что в своё время правильно сделал ставку именно на эту команду. Капитан Кортэ без лишних просьб предоставил всю исчерпывающую информация по пропаже капитана Ревейн. Ни один мускул не дрогнул на лице парня. Более того экипаж Кроноса уже успел прочесать большую часть близлежащих планет. В мыслях молодого офицера леориец без труда уловил обеспокоенность и желание сделать всё, что необходимо для поисков. При этом капитан Кортэ смотрел на адмирала прямо, не отводя взгляда. По сравнению с тем курсантом, что помнил Даррек в своём кабинете командора базы, когда этот мальчишка был вызван на ковёр, капитан Кортэ был уверен в себе. Было и ещё кое-что, заставившее адмирала сначала насторожиться. Он мог сказать со стопроцентной уверенностью, что офицер Кортэ, в курсе многих обстоятельств. И не только касающихся военных действий. Его проскользнувшая мысль... Томашу показалось, что мальчишка видит и его потаённые желания по отношению к Камилле. Неожиданно было повстречать такую проницательность у молодого гражданина Земного Союза. А с какой уверенностью он смотрел на адмирала, будто не сомневаясь, что Томаш наизнанку вывернется, но найдёт его подругу.
  Был и неприятный для леорийца момент в том разговоре. В какой-то миг, глядя на капитана Кортэ, Томаш испытал необъяснимое чувство. Мимолетно проскользнула в его мыслях зависть. У тхаша больше прав быть рядом с девушкой. Осознание этого больно резануло по самолюбию второго наследника империи. Задело что-то глубоко внутри. В какой-то момент он посмотрел на капитана Кортэ, как на соперника. Но быстро отогнал эти мысли, лишь предупредив:
  - Надеюсь, Вы, капитан, понимаете, что эта операция секретная, и никто кроме вашего экипажа и Адмирала Тихонова не должен знать о ней?
  Ему хотелось предупредить офицера не только о проведении поисков, но и о тех сведениях, в курсе которых капитан Кортэ, несомненно, был в курсе.
  А дальше потекли долгие мучительные часы, когда с каждой прожитой минутой из сердца утекает надежда. Надежда найти Камиллу живой. Хоть Даррек и пытался не думать о таком исходе, всё его существо было в таком напряжении, что даже проверенный и привыкший экипаж смотрел на него косо. А Дарреку было всё равно, что о нём подумают. В конце концов, он тоже живой леориец со своими чувствами и эмоциями. Достоинствами и недостатками. Как бы ему хотелось, чтобы и Камилла смотрела на него как на мужчину, а не как на адмирала и наследника...
  Только это не так!
  Когда адмирал, наконец, почувствовал Камиллу. Почувствовав её боль, он, как не прозвучит страшно, обрадовался. Жива. Она жива. Эмоции были слабые, но можно было вычислить предполагаемое направление. Система 'Вега'. Когда Даррек определил планету, с которой шёл телепатический сигнал и почувствовал Камиллу явно, он испугался. Действительно испугался, так как вспомнил, куда её занесло. На этой планете никто не выживает более пяти часов. А она там почти четыре.
  Приказав готовиться к десантированию с регкамерой, Даррек пытался отвлечь девушку, разговаривал с ней мысленно. Подбадривал, уговаривал, надеясь успеть, не опоздать...
  И каждое мгновение умирал от мысли, что может быть уже слишком поздно. По эмоциям и мыслям Камиллы леориец догадался, что она ранена. Насколько сильно, сказать не мог.
  Чем ближе была поверхность Кресты, тем сильнее Дарреку хотелось оказаться рядом, обнять, прижать к сердцу и никогда от себя не отпускать. При одном взгляде на одинокую фигурку его девочки, которая прилегла рядом с истребителем и на его фоне просто терялась, сердце готово было выпрыгнуть из груди. Её слабый стон, вырвавшийся с его именем, больно резанул прямо по оголенным нервам, напряжённым до предела.
  Даррек навсегда запомнит мгновение, когда он аккуратно поднял обмякшее бессознательное тело. Как прижал к себе нежно и благодарил всех создателей вселенной за возможность снова увидеть любимую. Навсегда любимую. У леорийцев не бывает по-другому.
  Тишина медосека корабля не давила, наоборот, позволяла адмиралу поразмышлять.
  - Кто я для тебя, Камилла? - тихо спросил Томаш, вглядываясь в черты лица, мирно спящей девушки.
  Мысли Камиллы, пока он поддерживал с ней ментальную связь, не дают ему четкого ответа на этот вопрос. Камилла посчитала всё предсмертным бредом, а самого адмирала всего лишь миражом. Он отчётливо видел, как его образ мелькал наравне с образами её друзей. Так какое место ты отведёшь ему в своей жизни...? Если вообще пустишь в неё.
  Это сейчас он понимает глубину слов брата. Он, действительно, попал, и отрицать привязку, которая уже ощущается леорийцем, глупо.
  Как отреагирует Камилла? Как воспримет его чувства? Нужны ли они ей? Согласится ли променять свою свободу, на неопределенность будущего рядом с ним. Привязка с землянкой... Немыслимо. Неожиданно.
  - Что это может означать для тебя, девочка? - Спросил вслух.
  Как повернётся теперь его жизнь? Жизнь второго наследника Империи, титул которого предполагает ряд ограничений? А ведь он пообещал сам себе не вмешиваться в жизнь Камиллы. Как теперь ему быть?
  Тяжелый вздох сорвался с губ, всегда уверенного в себе, леорийца. Мужчина лбом прислонился к боку регкамеры, зажмурив глаза.
  - Что мне выбрать, девочка? - прошептал на грани слышимости, - Как поступить?
  Голос капитана Ла Ши из рубки управления, прозвучавший по внутренней связи, заставил адмирала Даррека выпрямиться.
  - Адмирал! - доложили ему, - фрегат капитана Кортэ просит разрешение на состыковку?
  Даррек незаметно вздохнул. Ну, вот и всё! Решение о возвращении Камиллы на борт Кроноса далось ему нелегко. Но будет лучше, если Камилла очнётся среди знакомых людей, которые знают её, как никто другой.
  Пусть мысль о расставании и невыносима для самого леорийца, он переживёт, перетерпит. Томаш даст ей возможность отойти от потрясений последних суток. А привязка... Пока он не будет уверен, что это действительно так, врываться в её жизнь ураганом и навязывать свои чувства насильно не будет.
  - Состыковку разрешаю! - ответил Даррек капитану Ла Ши, поднимаясь с низкого кресла, вплотную придвинутого к регкамере.
  Ещё раз обласкал Камиллу взглядом, нежно провёл рукой по гладкой поверхности пластика.
  - Знай одно, - обратился к молчаливой собеседнице, - Я всегда приду к тебе на помощь! Ты только позови...
  Развернулся и решительно покинул медотсек, на ходу отдавая распоряжения по переправке регкамеры на борт фрегата Кронос. Сомнений, что капитан Кортэ будет теперь оберегать Камиллу пуще прежнего, у адмирала Даррека не было. Хотел бы он, чтобы Камилла так же относилась к нему, как к своему другу-тхашу.
  Присутствовать при переправке Даррек не видел острой необходимости, поэтому поспешил скрыться в своей каюте. Но и здесь его не оставили в покое.
  Как только он устроился за рабочей панелью, пришёл сигнал с другого конца галактики.
  С экрана на адмирала смотрел Лорд Лео Ла Рон.
  - Нашли? - спросил он, опуская приветствия.
  - Да!
  - Вот и хорошо, - первый наследник облегчённо выдохнул, - Когда вас ждать с Камиллой на базе Академии?
  - Я возвращаюсь один, - Томаш твёрдо посмотрел на брата. - Камилла вернулась на борт фрегата Кортэ.
  - Томаш, - чёрные глаза Кайла недобро прищурились, - Ты понимаешь неразумность такого решения?
  - Отчего же! - Даррек устало присел в кресло, - Наоборот, я абсолютно уверен в его правильности.
  - Томаш, - Кайл злился, хоть и старался не показать своего состояния, - Наличие привязки просто обязывает тебя доставить Камиллу сюда.
  - Разве? - Томаш улыбнулся. - Давайте я Вам напомню, Ваше высочество. Камилла является гражданкой Земного Союза. Она не подчиняется законам Империи. Это во- первых, если ты будешь сейчас напирать на соблюдение законности. Во -вторых, ты настаиваешь на продолжении программы... И поправь меня, если я не прав, появление привязки очень лакомый кусочек для нашего неугомонного исследователя. Но кто тебе сказал, что я позволю себя обследовать?
  Даррек вопросительно посмотрел на нахмурившегося Кайла.
  - И последнее. Но самое главное. Кто вам сказал, что привязка, как таковая, действительно возникла? Где доказательства? Опять же, напомню, Камилла землянка, а их восприятие отличается от нашего. И это факт. А все ваши теории и предположения с доктором Клайсом остаются лишь домыслами без твёрдой основы.
  - Так дай возможность доказать? - раздражённо бросил Кайл.
  - Возможность? - переспросил Томаш, поддавшись к экрану, - Ты серьёзно полагаешь, что я позволю запереть себя на базе? Или девочку, которая совершенно не понимает, что такое привязка и её последствия. Привезти её в Империю? А дальше что?
  - Томаш... Рано или поздно это произойдёт.
  - Я не поменяю решение, Кайл, - покачал головой Даррек, - Пока сам не буду уверен. Пока не удостоверюсь.
  - Хорошо, - подумав, согласно кивнул Кайл, - поступай, как знаешь. Но предупреждаю... в первую очередь это ударит по тебе.
  - Опять же пустые предположения, - возразил Томаш.
  - Да, конечно! - Кайл издевательски улыбнулся, - Время покажет, кто из нас прав, Томаш. Но на твоём месте я бы шанс с девочкой не упускал. Поверь, у тебя теперь нет выбора.
  Усмехнувшись напоследок, наследник отключился, а Даррек скрипнул зубами.
  Как будто он не понимает, что не так уж у него много вариантов.
  
  Глава 15.
  
  ***
  
  4403 цикл Космической Эры.
  Планета Герэи системы Альфа.
  
  Океан раскинулся до самого горизонта. Куда ни посмотри, кругом вода. В отблесках заходящей звезды его изумрудные воды окрасились в ярко-оранжевый цвет, заиграли красными бликами. Игра света и водной стихии притягивала взгляд, завораживала и восхищала. Океан, стремясь к свободе, раз за разом делал набеги на прибрежный песок в попытке выйти из берегов. Волны с силой ударяли в песчаный берег, прорисованный тонким росчерком неровной линии. Они накатывали одна за другой, ласкаясь, и вновь отступали под защиту океана, оставляя на песке мокрые разводы и изредка полоски водорослей. Непрерывный бег - неизменная истина.
  За этими безуспешными попытками добраться до огромных валунов, наполовину скрытых в песке и раскиданных вдоль прибрежной косы, Камилла наблюдала уже добрые полчаса. Она сидела у самой кромки воды, слушая рёв прибоя, вдыхая запах трав, что принёс с собой ветер. Закрыв глаза и подставив лицо закатным лучам, наслаждалась каждым мгновением. Рука девушки монотонно загребала горсть песка и пропускала его сквозь пальцы. Снова и снова.
  Спокойствие, даже умиротворение царило в данную минуту в душе девушки. Она в отпуске. Целых три дня ничегонеделания на планете Герэи, первой освобождённой от гнёта Джаншу. Три дня отдыха, данные главнокомандующим Тихоновым капитану Ревейн. Достаточно своеобразный отдых, если вспомнить причины, по которым Камилла оказалась здесь. Произошедшее с ней на Кресте, девушка помнила смутно. Первыми в памяти всплывали воспоминания прошедшего дня.
  Сегодня утром, открыв глаза, девушка узрела перед собой кристально белый потолок, вместо жуткого видения восходящей Веги. 'Жива!' - первая мысль радостью разлилась по сознанию. Медленно повернув голову набок, Камилла увидела Джошуа, сидящего возле низкой кушетки. Друг нежно держал девушку за руку и открыто улыбался. Взгляд сам метнулся по убранству помещения. Судя по оборудованию, находилась она в медотсеке фрегата. Взгляд вернулся обратно к сидящему рядом парню, опустился на переплетение их рук и снова поднялся к лицу капитана. Знакомый овал лица, светлые прядки аккуратно уложенной прически, привычная открытая улыбка, в которой растянулись пухлые губы тхаша и такие родные лучики в фиолетовых глазах.
  - Джо! - не веря своим глазам, выдохнула Камилла, резко садясь на койке.
  - Привет, красавица! - Прошептал парень, - С возращением!!!
  Девушка протянула свободную руку и коснулась лица Джошуа, желая удостовериться в реальности происходящего. Ладонь мягко легла на щёку, провела от скулы к подбородку. Кожу кольнула пробившаяся легкая щетина.
  - Джо!! - Громко воскликнула Камилла, кидаясь в объятия самого близкого человека во всей вселенной.
  - Ну, тише! - Мужские руки обвили девичью талию, крепко обнимая, - Всё хорошо!
  - Вы нашли меня. - Шептала она, стискивая широкие плечи. На глазах наворачивались предательские слёзы, которые Камилла постаралась загнать обратно, - Нашли!!! Я уже не верила, что выживу...
  - Конечно!!! Мы же искали, вот и нашли! - Ласково произнёс Джошуа, поглаживая её по спине. - Давай, капитан Ревейн, хорош лежать. Итак, сутки провела в регкамере.
  Хватка девичьих рук стала слабее, а после и вовсе Камилла отстранилась и, заглянув в глаза друга, спросила:
  - Джо! Как вы меня нашли?
  - Ну, мы же упёртые! После твоего исчезновения, поставили на уши весь флот. - Отшутился капитан. Сдвинул брови и с наигранной серьёзностью спросил, - Ты в нас сомневалась?
  - Нет! - Девушка вернулась в объятия тхаша, - Нисколько не сомневалась.
  Джо позволил ей несколько минут для осознания, а после уже сам разорвал объятия, чтобы протянуть Камилле её форму, предусмотрительно захваченную из каюты капитана Ревейн.
  - Одевайся, Мелкая. Тебя ждёт Герэи.
  - Герэи?
  - Приказ командования о предоставлении тебе отпуска после ранения. Ну, и для нас заодно.
  - Расскажи, что произошло, пока меня не было! - Поинтересовалась Камилла, успев облачиться в свою форму.
  И друг поведал ей в общих чертах всё, что произошло при выполнении того злополучного задания. А ей только оставалось в очередной раз восхититься предприимчивости друзей и недоумевать над нежеланием Джошуа раскрывать нюансы её спасения с планеты Креста. Парень так ловко увёл разговор, что Камилла в тот момент даже не заметила.
  Только сейчас, сидя на берегу, пыталась вспомнить события, произошедшие от момента попадания ракеты в её Ласточку до пробуждения на борту фрегата. Но в голове воспоминания перемешивались с фантазиями, не желая складываться в чёткую картину.
  Да и вспоминать было больно.
  Камилла открыла глаза и в очередной раз вздрогнула от вида светила, напомнившее ей другое солнце на другой планете.
  Пара глубоких вздохов и девушка уже спокойнее посмотрела на океан, жадно ловя звуки окружающей природы. За столько циклов проведённых в космосе с начала войны, она уже стала забывать, как пахнет земля, дует ветер, шелестит листва низких деревьев. Да и раньше девушка не особо обращала внимание на всё это. Сколько Камилла себя помнила, особого желания спускаться на планету не было. Её последнее посещение Клеи в день собственного двадцатилетия не в счёт. Будучи курсантами, они не особо рвались на лоно природы, им и виртуальной реальности на тренировках хватало за глаза. А сегодня, как только фрегат приземлился на этом огромном острове в северном полушарии планеты, Камиллу неудержимо потянуло на берег океана. И только сейчас пришло понимание: не зря. Шум волн не навязчиво стирал её неприятные ассоциации с песком и светилом над линией горизонта, приносил гармонию в душу.
  Шаги подошедшего со спины Камилла не услышала. Песок скрадывал звук лёгкой поступи. Но догадаться о личности, рискнувшего нарушить уединение капитана Ревейн, было не трудно. Джошуа молча подошёл, и так же, не говоря ни слова, присел рядом с Камиллой на песок. Взгляд молодого человека устремился на океан.
  Несколько минут они так и сидели, смотря на заходящую Альфу.
  - Красиво, правда? - Первым нарушил идиллию Джо.
  - Да! - Отозвалась Камилла, не поворачивая к соседу головы, - Красиво и страшно. Знаешь, я, наверное, теперь всегда при взгляде на очередное солнце, буду вспоминать ту планету.
  - Всё пройдёт! - Заверил друг, на мгновение повернувшись к ней лицом и вновь замолчав.
  Каждый из них думал о чём-то своём, глядя на непрерывный бег волн. Камилла не знала, о чём думает тхаш, но сама в душе радовалась, что её друзья сейчас рядом. И даже тому факту, что в связи с конфиденциальностью сведений о случившемся, командование отправило в незапланированный отпуск весь экипаж фрегата Кронос. Остальные ребята попали, так сказать, под раздачу.
  - Джошуа, ты так и не рассказал, как вам удалось меня найти? - В этот раз молчание нарушила девушка, - Вы же были в другой системе, да и навигация у меня полетела. Сигнала я послать не смогла.
  Задала мучавший её в последние часы вопрос и повернулась к Джошуа в ожидании ответа.
  Парень сидел на песке, вытянув ноги и облокотившись на руки, отведённые чуть назад.
  - Камилла ... - капитан пытался подобрать слова, глядя не на девушку, а на горизонт, - Я так понимаю, ответа на этот вопрос ты ждала ещё утром?
  Джошуа согнул одну ногу в колени и, облокотившись на него рукой, развернулся к девушке. Пристальный взгляд не отрывался от лица собеседницы.
  Камилла кивнула:
  - Да. Ждала.
  - Я отвечу на твой вопрос, - парень вздохнул, - только прежде хочу, чтобы ты ответила на мой.
  Камилла недоверчиво посмотрела в сторону друга.
  - Что ты хочешь спросить?
  - Мила, у нас никогда не было друг от друга секретов, - Камилла кивнула, и он продолжил, - Я понимаю, что несколько не подхожу на эту роль, но всё же... Что ты испытываешь к адмиралу Дарреку?
  Камилла чуть рот не открыла от удивления. Такого разговора она не ожидала.
  - Джо, - растягивая слова, проговорила, - Я не понимаю...
  - Подожди, - перебил её парень, - Скажи, ты мне доверяешь?
  Камилла, вспомнив всё время, что она знает этого тхаша и неуверенно кивнула.
  - Мил, я знаю, что ты не равнодушна к адмиралу. И уже давно.
  Щёки девушки вспыхнули от смущения, и она поспешила отвернуться. Разговаривать об этом с парнем, пусть он и близкий друг, оказалось не так-то просто.
  - Мелкая, я не лез с расспросами к тебе в Академии, когда ты так заинтересовалась этой стороной жизни. Не пытался что-то советовать и подсказывать. Я промолчал, когда нашёл тебя в коридоре Грозного, - напомнил о событиях на дредноуте, - Но, дорогая, я не слепой. Между вами двумя определённо что-то происходит.
  Камилла наклонила голову в попытке спрятаться за завесой волос.
  - Джо... - голос девушки дрогнул. - Это так всем заметно?
  - Нет, - поспешил он заверить, - но я слишком хорошо тебя знаю, чтобы не обратить на это внимание. Так ты любишь адмирала?
  - Это не важно, Джо! - Тихо, на грани слышимости, откликнулась девушка.
  - Почему?
  - Это ничего не изменит. - Она подняла голову и взглянула на непонимающего Джошуа,- То, что я чувствую... какой смысл говорить об этом...
  - А ты не думала, что адмирал Даррек тоже к тебе не равнодушен? - Парень внимательно следил за реакцией девушки, - Вы столько времени проводили на базе Академии. Неужели за это время ничего не произошло?
  Камилла, вспомнив поцелуй, поспешила отвести глаза.
  - Значит, что-то было, - сделал вывод парень.
  - Это не то, о чём ты подумал, - излишне поспешно ответила девушка.
  - Я ничего и не подумал, - улыбнулся тхаш стеснительности своей всегда уверенной в себе подруги, - Просто, дай себе шанс. Не стоит скрывать от адмирала свои чувства.
  - Да с чего ты взял, что ему это нужно? - В глазах Камиллы зажегся такой знакомый огонёк упрямства.
  - Ты спрашивала, как мы тебя нашли? - Не стушевался Джошуа, - Так вот. Дело в том, что, когда ты пропала с радаров, я сразу же связался с Тихоновым. Он... и организовал поиски. А уж потом связались со мной...
  - И... - поторопила его Камилла.
  - Тебя нашёл адмирал Даррек. Это он вышел со мной на связь и наряду с нами прочёсывал на своём корлере в поисках твоего местонахождения одну планету за другой. Именно его корабль подобрал тебя на Кресте.
  - Даррек..., - задумчиво протянула Камилла, вновь обратив свой взор на почти скрывшуюся за горизонтом Альфу. Всё, что казалось ей плодом её больного воображения, стало приобретать реальную основу. В правдивости слов тхаша она не сомневалась. Значит, ей не показалось. Там на Кресте она действительно видела адмирала и слышала его голос. Голос, наполненный нежностью и отчаянием. Только...
  - Разве это что-то меняет? - Тем не менее ответила она, - Что может быть общего у меня, простого офицера земного флота и наследника Империи Леория?
  - Мелкая, мне кажется, он тебя любит!!! - Не отступал от своего Джошуа, - Сама подумай! Адмирал прилетел на твои поиски с другого конца галактики. И нашёл ведь! Не летает же он за всеми офицерами земного, да и леорийского флота? Только за тобой!
  - Это всё твои домыслы! У этого может быть и другая причина.
  - Домыслы? Возможно! - Парень усмехнулся, - Ты просто не видела его глаза, когда он связался со мной в первый раз и потребовал доклад о произошедшем. Там столько тревоги было! А недовольства так ещё больше. Уж думал, он меня на месте растерзает за то, что не уберёг тебя. А во второй раз, когда сообщил, что нашёл тебя. Да его глаза светились счастьем. Понимаешь?
  - Я не понимаю, зачем ты мне всё это рассказываешь? - Камилла повысила голос, не выдержав противоречий, что сейчас царили в душе, - Зачем бередишь раны? Да я люблю его, но никогда не скажу никому об этом. Ему тем более.
  Парень придвинулся к девушке ближе и обнял за плечи.
  - Я ни к чему тебя не подталкиваю, - тихо проговорил, уткнувшись носом в её макушку, - Но знаешь... после твоего исчезновения, всё видится немного с иной стороны. И ты это поймёшь рано или поздно. Жизнь она одна, Мелкая. И то, что сейчас идёт война, делает её ещё короче. Так стоит ли идти против своих желаний?
  - Я не знаю..., - прошептала Камилла в китель друга, - Это... как-то...
  - Понимаю, но пообещай, что подумаешь над моими словами? - Решил пока не настаивать Джошуа, и землянка была благодарна за это другу.
  - Пойдём! Поздно уже! - Поднимаясь, он протянул Камилле руку. Парень улыбнулся, заставляя улыбнуться и подругу. Она с удовольствием приняла помощь друга. Пляж они покидали, держась за руки. Пересекли песчаную полосу. Непринуждённо перепрыгивали с валуна на валун, чтобы забраться по пологому склону.
  Стоило только подняться на пригорок, как перед Камиллой раскинулось бескрайнее цветущее поле, с правого края которого начинался небольшой рыбацкий посёлок. Аккуратные одноэтажные домики растянулись вдоль единственной улицы. Сразу за ними возвышались скалы. Эти же скалы широкой дугой огибали поляну, отсекая её от другой части острова. Небольшой лесок, расположившийся на противоположной стороне полянки, скрывал фрегат капитана Кортэ. Отсюда его не было видно, но Камилла знала, что за толстыми стволами деревьев и густыми кустарниками с насыщенной зеленью листвы спрятался их Кронос. Так как для всех экипаж Кортэ в данный момент официально находится на боевом задании, а не на отдыхе, капитан принял решение приземлиться в удалённом от основных расположений военных сил Земного Союза уголке планеты. Не стоит мозолить местному начальству глаза, как предупредил капитана Кортэ адмирал Тихонов.
  Джо под непонимающим взглядом Камиллы потянул её в сторону домишки, расположенного с краю посёлка ближе всего к берегу океана.
  -Джо, а разве...
  - Нет, - парень не выпустил руку подруги, - Сегодня мы только вчетвером. И не забивай себе голову. Помнишь? Ты в отпуске.
  Камилла улыбнулась и безропотно последовала за Джо. Под ногами мягко пружинила трава, ветер невесомо ласкал лицо, а последние лучи игрались в волосах двух друзей, двух самых родных людей во вселенной. И было на душе спокойно, как в далёком детстве, проведённом в приюте, только от одного присутствия Джо рядом с ней. А может и планета так повлияла на девушку. Камилла не знала. Но друг прав. Сейчас вспоминать о недавних событиях и думать об их последствиях не хотелось.
  Камилла с любопытством рассматривала домик, к невысокому крыльцу которого они с Джошуа подходили. Каменная кладка здания не удивляла. Это было логично, учитывая находящийся в избытке материал в виде неприступных скал. Домик, как и его близнецы соседи, был сложен из грубо обтёсанных камней, в щелях которого Камилла подметила серые разводы раствора, не используемого уже несколько десятилетий. Девушка бы прошла мимо и не заметила, но привыкшая к постоянному анализу деталей окружающей действительности, автоматически подметила и сделала выводы. Технологии на Герэи застыли на уровне прошлого века.
  Это подтвердило и внутреннее убранство жилища, стоило друзьям переступить порог временного приюта. Узкий коридорчик вел в просторное светлое помещение, служившее, и гостиной, и столовой, и кухней одновременно. Ближе к широкому окну стоял квадратный стол на четыре персоны, около стены, напротив окна потрёпанный диванчик, разместившийся как раз между двумя неприметными деревянными дверьми. Так же, как и входная, они открывались внутрь. Никаких механизмов, заставляющих преграду отъезжать в сторону, не было. Как и панели затвора. Прикинув общий метраж жилища, Камилла была уверена, что комнаты за дверьми небольшие и единственные на весь дом. Невысокая стойка отгораживала пространство ниши, где Камилла подметила кухонные агрегаты. Её догадка казалась верной. Такое оборудование на просторах галактики не выпускали уже более пятидесяти циклов.
  Несмотря на тесноту, от которой девушке хотелось поёжиться, от убранства веяло уютом, а с кухоньки, которую заменял закуток за стойкой, доносились запахи свежей выпечки. Там же оказалась и хозяйка. Заслышав гостей, навстречу друзьям вышла женщина. Высокая добротно сбитая тхаши несла в руках плетённую миску со сдобой.
  - Ох, что ж вы так поздно, - добродушно улыбнулась она, - Проходите скорее к столу, пока всё не остыло. Ваши друзья уже отужинали.
  Колыхнув широкой юбкой, доходящей до колен, поспешила обратно.
  Опешившую Камиллу подтолкнул к столу Джошуа, шепнув на ушко, что хозяйку зовут Айнура, и она совершенно не кусается. Девушка улыбнулась шутнику, попутно подметив, что, несмотря на принадлежность к одной расе, кожа Айнуры имеет более выраженный блеск, нежели у друга.
  На замечание Айнуры о Тиме и Дане Камилла вопросительно посмотрела на Джо. Тот понял без слов её немой вопрос, но отвечать не стал. Только пожал плечами и задумчиво закатил глаза. Понятно. Пока есть возможность, убежали знакомиться с местным населением.
  - Мы Вас не сильно потесним? - На своём родном языке поинтересовался у хозяйки Джо, как и Камилла, оценивающе пробежав глазами по помещению.
  - Ну, что вы? - На столе появились новые тарелки, - Места всем хватит. Да и рады здесь таким гостям.
  Синие глаза, обрамленные чёрными ресницами, с любопытством посматривали на Камиллу, пока она с Джошуа устраивались за столом. Девушка не осталась в долгу. Но в отличие от гостеприимной хозяйки делала это не заметно. Пока на столе появлялись всё новые местные разносолы и дары природы, Камилла из-под опущенных ресниц наблюдала за женщиной, накрывавшей на стол. Та же, не стесняясь, поведала друзьям историю своей жизни. Айнура попала на планету ещё ребёнком в составе второго потока переселенцев в систему Альфа. Её родители были исследователями, по роду деятельности океанологами. Именно этим и было обусловлен выбор места проживания. Картеру, один из трех океанов Герэи, многообразием флоры и фауны и привлек к себе внимание учёных более шестидесяти циклов тому назад. В первое время, пока новое население обживало планету: строили города, посёлки, исследовательские базы, было всё хорошо. Всё вокруг, таившее в себе неизведанное, представлялось таким таинственным и привлекательным, влекущим неутомимые умы учёных. Здесь на берегу океана отец Ануры с остальными и возвели посёлок, желая быть как можно ближе к водной стихии. Пропитание тоже давал океан, помимо того, чем обеспечивал их город, расположенный на материке, и где был размещён один из космопортов. Жизнь переселенцев текла размеренно. Здесь девушка повстречала своего будущего мужа, лаборанта исследовательской базы. Здесь родился и её единственный сын. Только вот интересная жизнь переселенцев закончилась в тот момент, когда на планете появились джаншу. Офицеры Объединенной Коалиции знали общую картину событий. Ту, что официально предоставило руководство, но услышать вот так, из уст непосредственного участника событий, да ещё и изнутри... Айнура не могла поведать своим гостям подробности вторжения. Посёлок находился в удалении, но и сюда добралась беда.
  - Да вы не стесняйтесь, - улыбнулась женщина, когда стол был накрыт и перед друзьями появились миски с рагу.
  Камилла с Джо, поблагодарив, не стали ждать второго приглашения. От тарелок шёл умопомрачительный запах.
  - Что это? - Поинтересовалась Камилла.
  - Рагра, - охотливо пояснила хозяйка, присаживаясь за стол и с умилением поглядывая, как молодые люди накинулись на угощения. - Рыба такая. Пусть и не слишком привлекательная на вид, но очень питательная. Я вам могу сказать с уверенностью, что такого вкуса вы нигде не встретите.
  Камилла была согласна с хозяйкой, стоило только отправить в рот первую ложку.
  - И как вы её добываете? - Поинтересовался теперь Джо.
  - Так известно как. - Последовал ответ, - Вы, наверное, с воздуха заметили, что в соседней бухте расположен причал. Вот на катерах и выходят в море рыбаки. Рагра обитает на глубине. Или вы хотите узнать все секреты лова? - Хитро прищурилась Айнура, с улыбкой поглядывая на своего соотечественника.
  Джо улыбнулся.
  - Боюсь в этом вопросе я мало что понимаю, в отличие от вас, - польстил хозяйке и тут же перевёл разговор. - А сколько вас сейчас проживает в посёлке?
  - Так не больше трёх десятков. - Заметив приподнятую бровь парня, поспешила добавить, - Да вы не думайте. С Эрданом и Жозе не пропадём.
  - Что всего двое мужчин на весь посёлок? - Правильно вычленил главное в словах хозяйки Джо.
  - Ну, а что поделать? - Пожала плечами она.
  Камилла подметила, как в синих глазах промелькнуло сожаление.
  - А ваши мужчины? - Осторожно спросила она, вмешавшись в разговор. Краем глаза подметила, как друг незаметно включил режим записи на коме. Всё правильно. Даже если он и на отдыхе, друг остаётся офицером, а дополнительные сведения никогда не помешают.
   - Забрали моих мальчиков, - женщина поднялась из-за стола и Камилле показалась, что продолжение рассказа не будет. Ошиблась.
  Айнура сходила за новой порцией булочек. Когда присела обратно, продолжила:
  - Вот уже как десять циклов от них ни слуху, ни духу.
  - Как же вы одна всё это время справлялись? - Спросила у неё Камилла.
   - А чего мне, много надо? Посёлок наш спокойный. Рыбу ловим. Выращиваем всего помаленьку. Так и живем. - Ответила словоохотливая хозяйка. - У нас ведь как повелось? Все друг за дружку держатся. Не дают зачахнуть. Где словом поддержат, где посильную помощь окажут. А по-другому трудно, милая, выжить. В одиночестве, знаете ли, много можно блуждать в своих мыслях. Так и отчаяться недолго.
  - И куда же делись ваши мужчины? - Спросил Джошуа, уже зная ответ. Нетрудно догадаться об этом, но вдруг тхаши поделится новыми подробностями? И Камилла видела этот интерес в глазах друга. Поняла, что парень незаметно пытается вывести хозяйку на откровенный разговор, при этом, не сильно задев её чувства. Он сидел рядом с Камиллой и отщипывал маленькие кусочки от булочки. Расслабленная поза могла бы обмануть Айнуру, но не Камиллу. Девушка видела перед собой капитана и командира.
  - Так забрали всех мужиков! Только бабы да малые детки остались.
  - А куда забрали? Кто?
  - Так ящеры и забрали. - Как малому ребёнку пояснила женщина, - А частенько с ними был мужичок в очках, учёный, поди! Если судить по акценту так землянин. Он и отбирал наших молодчиков. А куда забирал, кто их знает. Для опытов своих, наверное.
  Камилла чуть не поперхнулась при этих словах. Спасибо другу, постучал по спине.
  А Айнура продолжала:
  - У них ведь как? Крепок физически мужик, забирают. А уж вернётся ли, нет - никто и не узнает.
  - И часто они приезжали за мужиками? - Расспрашивал капитан, стараясь выудить из собеседницы как можно больше сведений.
  - Так каждый цикл. Ни один не пропустили.
  - И что, никто не возвращался? - Спросила Камилла.
  - Да был тут один паренек... Циклов эдак пять тому назад заявился. Весь грязный, худой. Его жена долго откармливала...
  - А чего рассказывал? - Перебил Джошуа, останавливая описания, как обхаживали мужика.
  - Так говорит, сбежал. Два месяца шёл. - Камилла прикинула про себя расстояние. Получалось час лета на их истребителях. - Рассказывал, что на какой-то базе его держали. Да и многих из наших мальчиков там было. Вот. И говорит, что там опыты на них ставили. Изучали, значит, наших мужиков. А тех, кто моложе, увозили куда-то на больших кораблях. Кто-то рассказывал, ежели у кого образование какое-никакое, так сразу к работе и приставляли. А так как поначалу все здесь с учёными степенями были, так вскорости и опустел посёлок. Отца моего так сразу забрали. Мать ещё надеялась на что-то. А мы уж и нет. Поначалу прятались мужики, когда подходил срок. Но разве убежишь от этих ящериц. У них нюх... Переловили всех. Да и где тут прятаться. Остров, да скалы. На катерах особо не убежишь. На воде, как на ладони. Видно издалека. А пробраться в порт невозможно. Пытался кто-то. Только охраняли корабли так, что и мелкому зверьку не проскочить. Куда уж нашим молодчикам. Кто-то из наших баб ещё надеется, что вернуться. Только... времени-то сколько прошло.
  Взгляд тхаши затуманился. Рука непроизвольно поглаживала еле заметные царапины на столе. Камилла с Джо переглянулись. Невесёлый рассказ получился. Так и другого они, по сути, и не ожидали услышать. Только вот были в словах Айнуры заинтересовавшие их данные.
  - А поговорить с этим спасённым можно? - Тихо уточнила Камилла, боясь причинить хозяйке своими словами ненужную боль от уже, казалось бы, поутихших воспоминаний. Неприятно осознавать, что они ничем не могут помочь этой гостеприимной женщине. Слишком много времени прошло, чтобы с уверенностью заверять, что её муж и сын вернутся к ней живыми и здоровыми.
  - Да нет, милая! - Взор Айнуры просветлел, возвращая рассказчицу из омута своих нерадостных мыслей. - Умер он. И цикла не протянул. Бедняга. Наиздевались над ним. Не выдержал.
  Видя, что хозяйке с трудом даётся рассказ, друзья не стали настаивать. Да и Айнура больше не проронила и слова. Только поглядывала на гостей умилённым взором.
  Уже собирая посуду со стола после ужина, пробормотала, спешно отвернувшись:
  - Вам, ребятки, спасибо! - Камилла заметила, как блеснули слёзы в уголках синих глаз, - Прилетели, наконец! Мне мать рассказывала, что жизнь на других планетах в центре галактики другая. А я глупая всё не верила. Сама-то мала была. Не помню. Вот! Теперь вы здесь. Глядишь, и поменяется всё!
  
  На ночь друзей разместили в тех комнатках, что Камилла приметила, как только переступила порог гостеприимного домика Айнуры. Девушке досталась самая маленькая, больше похожая на комнату в приюте: узкая кровать, кресло в углу и небольшой шкаф под одежду. Никакого пластика, все предметы меблировки были выполнены из тёмного дерева, произрастающего на планете. Ничего, кроме них, в тесную коморку не поместилось бы. Скорее всего, это комната ранее принадлежала сыну хозяйки, имени которого Камилла так и не спросила. Мальчишкам повезло меньше. Им троим придётся ютиться в соседней комнате. Ребята отнекивались, но Айнура настояла. Сама тхаши решила переночевать у соседки, дабы не смущать и не стеснять своим присутствием офицеров. Мотивы такого решения не укладывались в голове землянки. Как так? Получается, они выгнали Айнуру из собственного дома. Но спорить не стала, как и Джошуа. Ранее девушка не задумывалась над такими вещами.
  Зато сейчас выпала такая возможность. Лёжа на кровати и глядя на потолок, обшитый деревянными панелями, девушка пыталась последовать совету хозяйки и заснуть. Отдохнуть и набраться сил. Только сон никак не хотел приходить. То ли выспалась за время, проведённое в регкамере, то ли события последних дней больше повлияли на сознание, нежели она предполагала. Мысли навязчиво крутились, не давая погрузиться в черноту бессознательного. Сны к девушке никогда не приходили или она их просто не помнила. Сама Камилла склонялась к тому, что так на её сознание действуют щиты, которые даже ночью она умудрялась держать закрытыми. Влияние леорийцев или её индивидуальная особенность? Воспоминание об этой расе увели размышления девушки в иную сторону. Адмирал Даррек. Сейчас в тишине комнаты, разбавляемой только шорохами за тонкой перегородкой, где укладывались на ночь её друзья, Камилла вспоминала недавний разговор с Джо. Поверить в правдивость слов друга и принять их у Камиллы не получалось. Не укладывалось в голове, что леориец действительно мог испытывать к ней какие-либо чувства. Джо не знал столько, сколько об этой расе знала сама Камилла. Он не проводил с ними столько времени, сколько приходилось девушке. Если уж ей до конца не ясны мотивы представителей данной расы, то, что говорить о Джо. Он мыслит с позиции своего опыта, опыта своих соотечественников. Да даже пусть на примерах сослуживцев. Но... леорийцы другие. И Камилла знала об этом. Их эмоциональная сдержанность в купе с традиционным укладом, о котором Камилла имела весьма посредственное представление, не давали уверенности в возможности каких-либо личных отношений между ней и адмиралом. Ну, правда! Разве такое возможно? Джошуа утверждал, что да. А сама Камилла? Способна она принять это знание? Скорее всего, нет. Джо сказал, что на её поиски отправился сам второй наследник империи. Сомневаться в словах друга не было смысла. Но почему? Этот вопрос раз за разом вспыхивал в лишённом сна сознании землянки. Какая-то неясная мысль проскальзывала, но уловить её у девушки не получалось. Причины. Причины. Они определённо есть, но какие?
  Девушка приподнялась с постели, тряхнула головой в попытке избавиться от навязчивых мыслей и опять откинулась на подушку.
  Не время раздумывать о своих душевных переживаниях. А может она не может заснуть из-за всего пережитого. В памяти всплыла картинка с Кресты. Нет. Не стоит вспоминать. Чем быстрее она забудет ужас, заползший в душу, пока она лежала на песке и смотрела на восходящую Вегу, тем лучше. Она же сильная. Она справится со своими страхами. В конце концов, Камилла не нежная барышня, а офицер космического флота, не раз видевшая смерть в полушаге от себя.
  Вспомнился рассказ Айнуры. Странное дело, Камилла и раньше знала, что планеты созвездия под гнётом джаншу. Знала, ради чего они ведут борьбу. Но одно дело знать, что там на планете есть те, кому нужна твоя помощь. Знать, что ты, находясь в кабине истребителя, не просто так уничтожаешь вражеские корабли. Борешься за свободу неизвестных тебе мирных жителей, за их независимость. Другое дело увидеть картинку изнутри.
  Когда Айнура рассказывала о своей жизни на планете, девушке казалось, что она сама была непосредственным участником тех событий. Сколько же пришлось пережить этим людям, отправившимся в своё время за новым и неизведанным, а попавшим в нечеловеческие условия существования. Быть заложниками у обстоятельств. Жить, зная, что собственное государство забыло о тебе. Жить без права на будущее. Жить страхом, что однажды за близкими придут ящерицы и отнимут у тебя смысл жизнь. Как Айнура пережила эту боль, потеряв своего мужа и сына, которых, несомненно, любила больше жизни.
  Ненависть к оккупантам ещё больше разгоралась в душе капитана Ревейн. В памяти воскресли слова хозяйки с поломанной судьбой, разбитыми надеждами и разрушенным будущим. Опыты. На жителях планеты эти ящерицы ставили опыты. Невообразимо и бесчеловечно. Но больше всего девушку интересовало, кто тот неизвестный землянин, что был с врагами её родной галактики. Предатель. Тот, кто пошёл против своих соотечественников. Ради чего? Ради знаний. И с кем? С тем, кто в любой момент могут уничтожить его, как уже неугодное и ненужное средство к достижению энных целей. То, что жители Земного Союза никто в глазах джаншу, Камилла догадывалась. Но принять факт того, что кто-то пошёл против своего народа? Бесчеловечно. И сколько их таких? Приспешников врага? И получалось, что на этой планете есть база, где проводились исследования. Или была? И где? Камилла не сомневалась, что и Джошуа озадачился этим открытием. Надо будет поговорить с другом утром. Может у него возникли идеи, где искать это сосредоточие зла. А сколько подобных баз на пространстве созвездия? И что скрывается в их недрах? С образом неизвестного землянина Камилла и заснула.
  
  Утро, в противовес собственным ожиданиям, настало быстро. Кошмары не мучали, поэтому встала девушка в приподнятом настроении и желанием пройтись, если не по посёлку, так побродить по окрестностям. Ручной ком показывал ещё раннее утро, и Камилла собралась быстро и бесшумно. За перегородкой стояла тишина, пустотой порадовала и гостиная. Только на столе лежал планшет Тима. Камилла только покачала головой. Не похоже на карийца. Он редко расставался со своим техническим другом. А тут? Судя по всему, Тим где-то рядом, но тишина в доме не дала подсказок, где мог находиться капитан Далейн, а Камилла не рискнула заглянуть в соседнюю комнату. О нахождении Дана и Джошуа тоже ничего не подсказывало. Вполне возможно ещё спят. Ну, пусть отдыхают, пока есть такая возможность - решила девушка, выходя на крыльцо. Жадно вдохнула солоноватый воздух, подставляя лицо под лучи восходящего светила. Прохладный ветерок шаловливо норовил забраться под распахнутый китель. Пришлось поспешно застёгиваться. Камилла огляделась, решая, куда податься в этот ранний час. В итоге, посёлок остался за спиной, а девушка направила свои стопы по направлению к пролеску, где разместился их фрегат. Пока пересекала луг, взгляд не отрывался от пиков скал, возвышавшихся над лесом. Вполне возможно, что где-то в их недрах и скрывается база. После операции на Тилоне это предположение не казалось таким уж невероятным. Скорее закономерным. Да и что-то подсказывало Камилле, что сведения о возможных, необнаруженных разведкой и группами зачистки, базах не достигли руководства флота Земного Союза. Навыков в разведке у капитана Ревейн не было, но в последнее время девушка чаще руководствовалась подсказками внутреннего голоса, нежели логическими выкладками. Вот и сейчас, что-то похожее на интуицию подсказывало: исследовательская база где-то здесь на острове. В пользу этого говорило и то, что неизвестный Камилле житель посёлка смог добраться до дома на своих двоих. Если на материке и были другие базы, о них, скорее всего, уже известно командованию. Ведь Герэи уже несколько месяцев под контролем Земного Союза и основные силы расположены вблизи крупных поселений, которые местные жители считают городами.
  Движение за стеной деревьев привлекло внимание Камиллы, заставляя вынырнуть из размышлений и автоматически насторожиться. До первых стволов многовекового леса было ещё достаточно далеко, но даже с этого расстояния девушка рассмотрела, как между деревьями мелькнула полуобнажённая фигура человека. Один. Второй. Мелькнули и исчезли. Но уже в следующее мгновение на опушке появились все двадцать стройных подтянутых парней. Не надо было выстраивать логическую цепочку, чтобы узнать в них офицеров экипажа 'Кроноса'. Далеко от деревьев парни отдаляться не стали. Распределившись по небольшому пригорку, каждый из них нашёл себе занятие. Кто-то принялся отжиматься, кто-то приседал. Несколько акробатических трюков в исполнении парней и распределились по парам, чтобы провести разминочный спарринг.
  С самого момента пробуждения на борту корабля, Камилла никого из членов их экипажа ещё не видела. Джошуа, движимый какими-то своими мотивами, распорядился ограничить её общение с остальными. От чего уберегали её друзья, девушка не понимала, но оспаривать приказ своего капитана посчитала не существенным. И сейчас она была рада увидеть своих 'малышей', поэтому, не теряя времени даром, двинулась в их сторону.
  Чем ближе подходила, тем больше открывалось перед взором. Судя по потным обнажённым торсам, парни только что пробежали немалый кросс. Плавные движения разминающихся завораживали и даже вызывали гордость. Сама ведь принимала активное участие в становлении правильного удара чуть ли не у каждого. Но в то же время Камилла ощутила некоторое смущение. В спортивном зале молодые люди занимались в форме. Сегодня же ей довелось увидеть их лишь в облегающих брюках. Взгляд невольно останавливается на внушительных мышцах, что перекатываются под кожей; задерживается на капельках пота, что сбегают по сильным спинам. Красавцы! Вот уж не думала Камилла поприсутствовать при таком параде накаченных самцов, движение которых напоминают выпады хищников.
  Пусть земляне на фоне основной массы леуров и проигрывали в мышечной массе, но в целом держались достойно. Камилла подметила пару ошибок у Гарри и Марка, своих соотечественников и подчинённых. Мысленно похвалила Рауля, который взял на себя роль наставника, и в этот момент что-то пояснял землянину Коулу Шерберу, одному из самых физически слабых в её команде, но сообразительному не по годам. За это и хвалила парня.
  Момент, когда её присутствие перестало быть тайной, девушка не уловила. Вот парни занимаются своими делами и в следующий миг по направлению к девушке срываются все двадцать тел. От вида несущейся на неё толпы, Камилла резко остановилась, чуть не растянувшись на земле, когда носком стопы зацепилась за незамеченную в густой траве корягу.
  От многоголосого крика:
  - Командир!!! - Уши заложило.
  Камилла от неожиданности вздрогнула и подавила в себе желание сделать шаг назад, не говоря уж о том, что, при виде несущейся на неё толпы полуобнажённых мужиков, захотелось броситься в противоположную сторону. Спасло только привычное умение держать свои эмоции под контролем.
  'Это что такое?' - единственная мысль, успевшая промелькнуть в сознании, прежде чем рядом с ней нарисовались первые участники спринта на короткие дистанции. Перед глазами промелькнули возбуждённые и радостные лица.
  Не успела девушка опомниться, как её тело подхватили несколько рук. Мир перевернулся. И вот она уже взлетает ввысь, а перед глазами небо с проплывающими неспешно кучерявыми облаками. Какого?...
  - Ура!!! - новый вопль теперь точно оглушил.
  К такому Камилла не была готова. Единственное, что смогла из себя выдавить на пятом подлете:
  - Поставьте на место! - получилось громко и достаточно грозно.
  В то же мгновение девушка ощутила под ногами твёрдую почву. Чуть качнулась от стремительной смены положения тела, но устояла благодаря подставленному неопознанному локтю.
  - Мэм, как мы рады вас видеть! - прозвучало непозволительно близко.
  Камилла подняла голову и, наконец, смогла идентифицировать того, кто не позволил ей неподобающе грохнуться на пятую точку. Радость на лице Рауля выражалась в растянутой широкой улыбке да сверкающих желтых глазах.
  В следующую секунду Камилла взяла себя в руки и смогла загнать эмоции поглубже под щиты.
  Оправив форму, она обвела всех взглядом. Да, определённо ей рады. Девушка не ожидала такого приёма. Не видели её несколько суток, а такое чувство, что целый цикл! Не только заместитель блистал белозубой улыбкой. Все двадцать парней были похожи как братья близнецы с одинаковым блаженным выражением на лицах. Совсем близко к ней стояли незабвенный Рауль, рядом с ним застыли Гай и Майло, остальные окружили плотным кольцом, как будто в осаду взяли.
  - Как вы себя чувствуете? - Участливо спросил всё тот же Рауль. На лицах остальных бойцов застыло выжидательное выражение. Такие разные, непривычные и, наверное,... родные? Камилла смутилась. Какое-то нездоровое внимание команды по отношению к ней. Знать бы ещё его природу. Во всяком случае, ранее такого не случалось, и это выбивало капитана Ревейн из колеи.
  Пришлось собраться.
  - Да вроде, нормально! - Чуть недоумённо ответила девушка, проследив, чтобы ни один мускул не дрогнул на лице. - Да, что со мной будет?
  Двадцать пар глаз просканировали её фигурку в поисках опровержения словам. Резко захотелось поёжиться. Сорх!!! Эти плотоядные взгляды от парней с оголёнными торсами...
  Решила поскорее перевести разговор в другое русло:
  - А что вы здесь так рано делаете?
  - Тренируемся. У нас ведь режим!
  - Понятно. - Сказала и сама сделала вывод, что ничего ей не понятно. Вспомнились все те ругательства и стенания, которые Камилла слышала из уст этих 'малышей', когда они выползали из тренировочного зала и не подозревали, что девушка их прекрасно слышит.
  - Мэм, а вы решили к нам присоединиться? - Слишком уж заинтересованно спросил Тонни Райд.
  И опять эти выжидающие взгляды.
  - Так ведь отпуск, какая тренировка? - Камилла нахмурилась и уставилась на бойцов своим фирменным взглядом, на который у подчиненных был уже выработан рефлекс отступательного движения. Но ни в этот раз.
  Уточнила:
  - А кто отдал приказ?
  - ВЫ? - последовал ответ.
  - Я? - Камилла уже ничего не понимала. Когда это она успела отдать такой приказ?
  Парни утвердительно закивали. Театр абсурда в действии. Камилла недовольно посмотрела на своего заместителя.
  - Вы ведь всегда говорили, что тренировки должны быть ежедневными? - Правильно расценил её взгляд Рауль. - Вот и... у нас строгое соблюдение режима.
  Парень говорил с такой убежденностью, как будто прописную истину растолковывал.
  - Да и приказ капитана Керна! - Поддакнул Илиан из второй 'десятки'.
  - Понятно! Ну... продолжайте тренировку. - Камилла кивнула в сторону, - Рауль, проконтролируй. А мне пора.
  Новый слаженный кивок и, девушке, наконец, удалось выбраться из кольца потных полуобнаженных тел. Оспаривать приказ командира никто не стал.
  Глядя на прямые спины бойцов, Камилла тихо себе под нос пробормотала:
  - А мне надо кое с кем побеседовать, - и развернулась по направлению к дому. Пока шла спину жгли редкие взгляды, в природе которых она пока не разобралась. Так и подмывало скинуть щиты и узнать, но сдержалась. Ещё чего не хватало, использовать способности против своих подчинённых в собственных корыстных целях вне служебных инструкций.
  
  Только удостоверившись, что её не увидят 'малыши', Камилла сорвалась на бег, стремясь как можно быстрее оказаться за каменными стенами. На крыльцо взлетела, перемахнув все ступеньки одним махом. В комнату, где расположились на ночь мальчишки, ворвалась без стука, но с громким сопровождением:
  - Дан!!!!
  Девушку не обманула видимая пустота. На единственной кровати, больше той, на которой Камилла провела ночь, возвышалась груда. Дан укутался в кокон, и только голые пятки выдавали его местоположение.
  - Дан!!! - Камилла попыталась вытащить друга из его убежища.
  В ответ сонно прохрипели.
  Потянула за край одеяла. Бесполезно. Сдвинуть эту тушку было невозможно. А друг, не желающий покидать мягкие объятия сна, поплотнее укутался.
  Недолго думая, девушка забралась на леура сверху, оседлала кокон и принялась методично трясти.
  - Вставай, лежебока. Вставай. - Свои действия сопровождала заунывным голосом. Мысль пощекотать пятки, как пришла в светлую головку, так и покинула, не задержавшись. Дан щекотки не боялся, а на более радикальные методы у Камиллы не поднялась бы рука.
  - Дан!!! - прошипела в ухо, когда удалось отвоевать уголок одеяла и в зоне видимости оказалось данная часть тела леура.
  - Гм-м-м...
  - Вставай, Дан. По-хорошему пока прошу.
  - Угу.
  - Сорх!!! Дан, не зли меня! - Камилла попрыгала сверху. Парень даже не шелохнулся.
  В ход пошли руки, по сантиметру отвоёвывавшие одеяло. Леур спрятал голову под подушку, решив не сдаваться.
  - Ну, всё!!! - Теперь в ход пошёл запрещённый приём, когда под одеялом Камилла нащупала нужную болевую точку на теле друга.
  - Ай!!! - Тяжесть сверху не дала сонному телу взмыть с кровати. Жёлтые глаза уставились в голубые.
  - Чего тебе, Мелкая? - Прошипел леур, сонно щурясь на собственного мучителя.
  - Вставай, изверг! Ты чего с моими ребятами сделал?
  Её окинули взглядом и опять натянули на голову одеяло. Дан определенно не желал вставать.
  - Да-а-ан! - недобро протянула Камилла.
   - Ничего не делал! - снизошёл до ответа друг, решив не злить подругу ещё больше.
  - Как не делал? А что тогда происходит, а-а-а? Сам дрыхнешь, а они там тренируются?
  - Чего тебе, мелочь, от меня надо? - глухо донеслось из кокона. - Сама им приказывала. А я теперь крайний. Тренируются и ладно. От меня чего хочешь?... Мелкая!!! Ну, будь человеком, дай поспать.
  - Ночью надо было спать, а не искать приключения.
  - Всё-то ты знаешь, - проворчал леур, - Иди проконтролируй тренировку, если тебе не спится, а меня оставь в покое.
  - Я не отдавала никакого приказа, Дан. Я их в последние дни вообще не видела, - Камилла продолжала шипеть рассерженным сорхом. - Это твои проделки? Ты приказал? Твоя идея?
  - Да, конечно!!! - возмутился Дан, садясь на кровати. Легко подхватил девушку и поставил на пол. Сам поплотнее укутался в одеяло. - Сама выдрессировала парней, а я виноват. Что тебя напрягает? То, что они с утра тренируются? Так сама их гоняла. И в чём же заключается моя идея?
  - Они какие-то неадекватные!!! - Обуреваемая эмоциями, поделилась с другом девушка.
  - В смысле? - На Камиллу посмотрели заинтересованно.
  Под прищуром жёлтых глаз девушка смутилась.
  - Они меня... подкидывали ... вверх. И лица... Сорх, у них такие лица, что поневоле ноги сделаешь. И эти улыбки... Бр-р-р! Никакого контроля за эмоциями. Это как понимать?
  Брови Дана взлетели вверх.
  - Вариант 'они рады тебя видеть' не рассматривается?
  - Э-э..., - девушка не нашлась, что сказать.
  - Мелкая!!! - Дан покачал головой, - что трудно поверить, что тебе рады?
  - Но... они же...
  Дан протянул руку и усадил непонимающую и растерянную девушку рядом с собой. Приобнял за плечи.
  - Камилла, понимаешь, - попытался объяснить ей, - когда ты пропала... мы думали, что ты погибла. И ребята тоже... Они думали, что потеряли командира. Ты же должна понимать, что чувствуешь, когда теряешь кого-то из команды?
  - Ну, да! - согласилась девушка.
  - Так вот, - продолжил парень, - как бы ты не строила из себя строго командира, это не исключает хорошего отношения к тебе со стороны ребят. Они искренне рады, что с тобой всё в порядке. Они, знаешь ли, так же переживали, как и я с Джо и Тимом. И так же принимали активное участие в твоих поисках. Понимаешь?
  - Но я... не маленькая нежная барышня, - попыталась возмутиться девушка.
  - Сорх, Камилла!!! При чём здесь это? Никто из них и не считает тебя беспомощной. Просто выразили свою радость подобным образом. Не обижай парней. ТЫ же всё равно их любишь...
  - Вот ещё, - фыркнула она.
  - Не спорь, - Дан покрепче прижал к себе девушку, - Как своих малышей, ты их любишь. И сделаешь всё для них. Я знаю.
  - Хорошо, - не стала спорить Камилла, и решила уточнить другое, - а почему они в отпуске тренируются?
  - Потому что... - появление Джошуа они проворонили. Парень прошёл внутрь и устроился на скатанном на полу матраце. - Это у ТЕБЯ отпуск после ранения, а мы на секретном задании.
  И, уже обращаясь к Дану, сказал:
  -Вставай! Дело есть.
  - Какое задание? - Камилла в предвкушении во все глаза уставилась на тхаши.
   - Мы же только фиктивно на выполнении операции. - Возмутился Дан.
  - Не вредничай. Есть информация о базе Джаншу на этой планете. - Ответил другу Джо.
  - Информация подтвердилась? - Камилла поддалась вперёд. - Это здесь на острове? В скалах, я так понимаю?
  Девушка предполагала, что друга заинтересует этот факт из вчерашнего рассказа Айнуры. Правда, не думала, что капитан так оперативно соберёт сведения.
  Дан спешно одевался, попутно выслушивая распоряжения своего руководства.
  - Берёшь одного из своих, - звучал спокойный голос Джо, - и вместе с Тимом, втроём, слетаете на эту базу. Возьмёте один истребитель. Координаты у Далейна. Поищите подтверждение, чем они там занимались. Сильно не светитесь. Хоть планета и под контролем Земного Союза, исключать наличие подпольного движения не стоит. Мало ли, не успели ящерицы покинуть Герэи. Могли затаиться. Прощупайте там всё. Но самое главное, сделай так, чтобы Тим пробрался в центр управления.
  Леур серьёзно кивнул.
  - Дан, это важно.
  - Понял.
  - Джо, можно я? - Вмешалась в разговор Камилла.
  - Нет.
  - Джо!!! - Камилла подскочила с кровати, - Я хорошо себя чувствую, правда.
  - Нет, я сказал. - Отрезал капитан Кортэ, - Ты, в отличие от нас, всё-таки в настоящем отпуске. Поэтому нет. Иначе Тихонов мне точно голову оторвёт.
  Девушка сложила руки на груди и приподняла брови. С каких пор друг боится гнева командования?
  - Он не узнает! - Упрямо заявила.
  -Узнает! Сам доложу, будешь игнорировать мои приказы. А я приказываю тебе, ОТДЫХАТЬ!!! - и, обернувшись, поторопил своего друга, - А ты давай, одна нога здесь вторая там.
  Выходящего Дана, Камилла провожала тоскливым взглядом. А потом целый день маялась, время от времени поглядывая в сторону лесной опушки в ожидании разведывательной группы. И злилась, когда Джошуа бросал в её сторону внимательные взгляды, стоило только сделать лишний шаг в сторону корабля.
  Как будто она ринется вслед друзьям. У неё даже своего истребителя теперь не было. А к вечеру с возращением ребят у них была полная информация по деятельности базы. Тиму удалось восстановить носители с ценными данными. Утром фрегат 'Кронос' покинул Герэи. Пора было возвращаться на линкорн 'Стремительный'. Кончился отпуск.
  
  Глава 16.
  
  4403 цикл Космической Эры.
  Созвездие Лиры.
  
  ***
  
  Линкорн 'Стремительный'.
  
  - Исходя из полученных сведений и материалов, изъятых из системы заброшенной исследовательской базы на Герэи, складывается следующая картина. На планете действовала отлаженная система лабораторий, задачей которых было изучение физиологических и психологических параметров представителей рас Земного Союза. Так же планеты системы Альфа и Лира являлись поставщиками рабочей силы для баз других исследовательских направлений. Согласно записям, восстановленным капитаном 2 ранга Далейном, есть предположение, что на планете Астара находится комплекс баз, занимающихся разработкой вооружения для флота Сектора Джаншу. Именно упоминание данной планеты больше всего встречается в документах. - Спокойный голос капитана Кортэ уверенно звучал в кабинете главнокомандующего флота Земного Союза и одного из членов командования Объединенной Коалиции Александра Тихонова.
  Стоя рядом с другом, капитан Ревейн внимательно слушала доклад Джошуа. Тем же самым занимался и сам хозяин кабинета. Камилла не совсем понимала для чего её вызвали вместе с капитаном фрегата 'Кронос'. Но стоило только оказаться во владениях Тихонова, как её сомнения и непонимание причин растворились. Сидящий за столом землянин на протяжении всего доклада, то и дело бросал на землянку внимательные взгляды.
  Всё понятно! Александр Тихонов собственноручно решил убедиться в её состоянии здоровья. Иных причин Камилла не видела. А вот беспокойство в прозрачно зелёных глазах главнокомандующего не заметить было проблематично. Так она и не станет препятствовать. Пусть убедится.
  Стараясь не привлекать к себе излишнее внимание, Камилла Ревейн, делая вид, что не замечает взгляды главнокомандующего, сосредоточилась на предмете разговора.
  - Насколько данные правдивы? - Задал закономерный вопрос Тихонов, вперив пронзительный взгляд в подчинённого.
  - Как утверждает капитан Далейн, следов подтасовки данных им не обнаружено, - остался невозмутимым голос тхаша. - Предварительный анализ сведений показал, что мы имеем дело с последними современными разработками, заимствованными из лабораторий Земного Союза. Судя по активности джаншу на орбите Астары, именно на ней находится сосредоточение исследовательских лабораторий и конструкторских бюро. Но это моё личное мнение. Исходя из всего вышесказанного, прошу поручить разработку операции по захвату данного объекта и её осуществление команде моего экипажа.
  Под прищуром пронзительных глаз оба капитана ещё больше расправили спины. Лица остались невозмутимыми.
  Камилла уловила, как на долю секунды в глазах Тихонова промелькнуло недовольство. Природу этого недовольства она понимала. Даже могла поклясться, о чём мужчина думал в эту минуту. Даже щиты опускать не надо было. Предоставленные данные не являлись официальными, полученными санкционированной разведкой. Всего лишь сведения, добытые по воли случая. Вот! Отправил на свою голову экипаж фрегата 'Кронос' на Герэи! В отпуск! Он же не знал, что подчинённые вместо отдыха будут заниматься разведкой и сбором информации.
  - Капитан Ревейн, что вы скажете? - Не разочаровал её ожидания землянин.
  - Сэр! - Камилла вытянулась, - Я, к сожалению, не участвовала в операции. Только в анализе данных. Могу сказать, что сведениям на 94 % можно довериться.
  Камилла, как и Джо, ждала решения главнокомандующего, а тот не торопился. Ещё раз внимательно пройдясь взглядом по их застывшим фигурам, переключил внимание на свои документы. Тихонову нужно было подумать. Каждый из троих в кабинете знал, насколько важны сведения, предоставленные капитаном Керном и Далейном. На протяжении всей военной кампании корабли Земного Союза пытаются пробиться к Астаре. В этом секторе активно обосновался противник, не желая сдавать позиции. Теперь понятны причины. Но поручить проведение данной операции ребятам в одиночку, он не имел права. Сверившись с документами на своей рабочей панели, Тихонов вновь поднял голову на, застывших напротив его стола, Ревейн и Кортэ.
  - Спасибо за сведения, капитан Кортэ. - Наконец, заговорил мужчина, и Камилла, ведомая неясным предчувствием, подобралась. - Сведения, действительно своевременны. Я подумаю над вашей просьбой об участии. Пока разрешаю Вам начать разработку операции. Зайдите в отдел планирования и получите все необходимые данные. На этот этап даю вам срок в неделю. О сроках проведения самой операции и её участниках мы поговорим позже более подробно. Сейчас же разрабатывайте операцию, учитывая предположительное участие как минимум трех экипажей фрегатов. И последнее...
  Камилла напряглась. В воздухе отчётливо повисло напряжение. Девушке почудилось, что то, что скажет главнокомандующий далее, может повлиять на её службу. Неясное, навеянное чем-то свыше предчувствие.
  - Как Вам должно быть известно, капитан Кортэ, - землянин не смотрел на Камиллу, - Вышел приказ 'О дополнительной комплектации экипажей'. Это касается всего подразделения, к которому относится и ваш экипаж.
  - Так точно, сэр! - Отозвался Джошуа.
  - Так вот, - мужчина сделал незаметную паузу, - На ваш корабль командируется офицер особого отдела леорийского имперского флота.
  Капитан Кортэ кивнул.
  - Насколько я понял, он прибудет на 'Стремительный' через неделю. Вам надлежит провести разъяснительную беседу с членами своего экипажа. Вся необходимая информация отправлена на ваш личный ком. Его участие в составе вашей команды в предстоящей операции не обсуждается. Согласно распоряжению Лорда Лео Ла Рон, его подчинённый займёт место вашего помощника на фрегате, то есть второе лицо на борту.
  - Есть, сэр!
  - Сейчас можете быть свободны! - Махнул рукой, отпуская Кортэ и, обращаясь к Камилле, добавил, - капитан Ревейн, задержитесь!
  Парень незаметно подмигнул подруге и отдав честь, покинул кабинет.
  Когда за Джошуа закрылась дверь Александр Тихонов поднялся со своего места и, приглашающе махнув Камилле на кресло в зоне отдыха, сам расположился в соседнем.
  - Присаживайся.
  Официальная часть аудиенции в кабинете высокого начальства закончена - сделала вывод девушка, принимая приглашение.
  - Как ты себя чувствуешь? - В голосе мужчины явно прозвучала забота.
  - Спасибо! - Доброжелательно улыбнулась Камилла.
  - Ты нас напугала. - Пожурил её Тихонов, покачав головой.
  Девушка вопросительно посмотрела на главнокомандующего. Кого это нас?
  - Не важно, - отмахнулся Тихонов от невысказанного вопроса. - Я оставил тебя не для этого. Но и поинтересоваться самочувствием обязан. Ты, же простишь мне эту заботу, девочка?
  - Конечно, - не стала противится Камилла. К подобному вниманию к своей персоне, как к дочери друга, со стороны этого мужчины она за все эти циклы уже привыкла. И не препятствовала.
  - Камилла, - прозрачно зелёные глаза взирали на неё выжидающе, - я хотел попросить тебя не участвовать в планируемой операции.
  Неожиданная просьба на миг выбила из спокойствия.
  - Почему?
  - Насколько ты понимаешь, задание не из простых и сопряженно с трудностями и опасностью...
  - Я полноправный член экипажа и командир одной из специальных групп. - Голос девушки заледенел. Она предполагала, что мужчина может далеко зайти в своей заботе, но допускать этого не собиралась.
  - Но ты после ранения. - Мягко заметил её собеседник.
  - Я уже оправилась и не вижу причин отстранять меня от службы.
  - Всё это так, - мужчина не терял надежду отговорить девушку, - ты пилот..., бесспорно высококвалифицированный пилот, но операция планируется наземная и...
  - Сэр, - Камилла мягко перебила его, - меня более десяти циклов учили воевать как в космосе, так и на земле.
  Улыбнулась открытой улыбкой с желанием сгладить впечатление от своих слов, и, добавив в голос доверительных ноток, проговорила:
  - Не переживайте, со мной ничего не случится. Мы справимся. Я обещаю.
  
  ***
  
  Система Персио, Астара.
  
  Ветер в очередной раз подхватил порцию снега и метким броском швырнул в лицо, лишая обзора. Даже, нависающие по правую руку скалы, вдоль которых они шли, не спасали от буйства стихии. Ветер, возмущённый вторжением на его территорию, то ударял в спину, подгоняя непрошенных гостей, то нападал спереди, препятствуя продвижению. Камилла уже ставшим привычным жестом смахнула снежинки с очков визора, поправила заплечный рюкзак. Зябко передёрнула плечами. Белый комбинезон, призванный не только скрыть их от посторонних глаз, но служащий тепловой защитой, давал лишь видимость тепла. И только в том случае, если человек внутри сам находился в движении, излучая тепловую энергию.
  Идя след вслед за Марком, девушка старалась не слишком глубоко вдыхать. Пусть лицо и скрыто маской, даже защитная ткань со встроенным оборудованием, не могла в полной мере защитить от пронзающих горло игл морозного воздуха.
  Их группа, сформированная из экипажа Кроноса, да укреплённая тремя офицерами разведки, уже вторые сутки продвигалась к намеченной цели.
  Долгие три недели подготовки к этой операции, в противовес запланированным двум, остались в прошлом. На базе линкорна 'Стремительный' была проведена масштабная работа, призванная исключить любые форс-мажорные ситуации. Камилла вместе с друзьями лично принимала участие в разработке. А это бесценный опыт. Получив добро от главнокомандующего, ребята прямиком направились во владения адмирала Курта. В течение недели, с утра до вечера, Камилла, Джо, Тим и Дан проводили всё своё время в отделе планирования на территории разведчиков. Сейчас среди величественных скал, занесённых тоннами снега, Камилла с некоторым сожалением вспоминала тепло тесной дружественной компании рабочей аналитической группы. Даже присутствие Алексея Тихонова, назначенного руководителем операции в целом, не могло испортить настроение капитана Ревейн. Его назначение и присутствие не стало сюрпризом. Камилла знала, что землянин теперь служит под началом адмирала Курта и успел за эти циклы подняться по служебной лестнице. Не раз слышала от офицеров о громких разведывательных операциях, проведённых Тихоновым-младшим. Пусть за время совместной работы в рамках разработки этой операции девушка и ловила на себе украдкой бросаемые Алексеем взгляды, призванные если не растопить сердце Камиллы, то вызвать муки совести. Она была рада увидеть старого знакомого.
  Две остальные недели капитан Ревейн со своими малышами провела на нижней палубе, в тренажерных залах, день за днём оттачивая совместные действия в суровых условиях планеты.
  И вот они на Астаре. Группа десантировалась в отдалении от намеченной цели. За плечами километры пройденного непростого пути по заснеженной равнине. Впереди скалистая гряда, сквозь которую им необходимо пробраться. Джошуа, назначенный командиром разведывательного десанта, уверенно вёл свою группу к ближайшему кулуару. До верхней точки перевала оставалось не так много. Идя в хвосте, Камилла взяла привычный темп, чтобы не задерживать идущих следом. Спиной ощущала своих ребят. Даже чудилось, что она чувствует дыхание Рауля и жар его тела.
  Продвигались медленно, выверяя каждый свой шаг, стараясь ничем не выдать своё присутствие. Разыгравшийся буран, хоть и не добавлял уюта, но лихо слизывал цепочку следов незваных гостей. А гости старались не высовываться из-под нависшего каменного козырька, шагая по узкой тропинке, проложенной самой природой Астары вдоль крутого обрыва ущелья. Где-то там впереди прокладывал путь капитан Кортэ, ориентируясь на подсказки своего друга-навигатора и офицеров разведки, шедших следом. Где-то в середине колонны затесался и Дан. Камилла изредка выхватывала взглядом его широкоплечую фигуру из стройного ряда белоснежных комбинезонов.
  Погодные условия немного не соответствовали тренировкам. Зато это была реальность, а не искусственно созданный антураж, к которому офицеры, привыкшие в основном к космическим операциям, готовились на 'Стремительном'. Не в правилах землянки жаловаться, но Камилла сейчас очень остро осознала всю сложность этой вылазки. Их первому с ребятами заданию на планете.
  Когда извилистая тропинка последнего участка пути осталась позади, и среди скал показался просвет с видом на долину, скрытой облаками, в наушниках раздался выкрик Тима:
  - Воздух!!! Корды!!!
  Тренированное тело Камиллы тут же упало на пушистый снег. Это не первый раз, когда навигатор их команды засекал корабли противника, патрулирующие дальние подходы к базам. Девушка постаралась поглубже вжаться в снег. По спине прошёлся холодок. Камилла знала, что комбинезон сейчас забирает энергию, включив дополнительную защиту, чтобы их не обнаружили тепловые излучатели джаншу. Знала, что надо немного потерпеть временные неудобства. Тим создал на базе системы индивидуальной защиты новую модификацию, теперь их никакие радары не засекут. Но использовать систему постоянно нельзя: слишком много энергии она забирает. Вот и используют они её в крайних случаях. Потом, когда опасность минует, Тим опять включит обогрев. А пока она даже дышать старалась через раз. Сколько прошло времени? Секунда? Минута? Время вместе с ритмом пульса тихо отстукивало секунды в висках. Еще немного. Ни в коем случае нельзя обнаружить себя. Не надо было поднимать голову, Камилла и так знала, что над ними сейчас пролетают корды джаншу. Юркие боевые машины в космическом пространстве, но неповоротливые и неприспособленные для полётов в атмосфере планет. А остальные члены группы, так же, как и она сама, сейчас лежат ничком на открытом участке.
  Наконец звучит:
  - Порядок.
  Камилла чуть приподняла голову, намереваясь вскочить на ноги, но не успела. Её резко подняли под мышки. Смахнув налипший снег с маски и стекол визора, обернулась.
  - Всё в порядке, мэм? - поинтересовался Рауль, который и поторопил девушку с подъемом.
  - Да, - фыркнула Камилла. Если бы её глаза не скрывались за очками, подчинённый получил бы в свой адрес гневный взгляд. Озвучивать вслух своё недовольство Камилла не стала. Но градус раздражительности повысился. Накатившая злость пошла капитану Ревейн на пользу, она согрелась.
  - Вперёд, - скомандовал Джо.
  И опять в эфире тишина. Все берегут и аккумуляторы, и собственные силы, не болтая о пустяках. Только редкие приказы командира, да реплики Тима, дающие оценку ландшафта, разбавляют это вязкое безмолвие.
  Спуск оказался не легче подъёма. Мышцы ног горели от многочасового перехода без сна и отдыха. Но разум оставался ясным, благодаря циклам упорных тренировок и опытом, полученным в рубке истребителя. Как только группа пересекла линию облаков, можно было перевести дыхание. Здесь уже не было обжигающего ветра. Чем ниже спускались, тем теплее становилось. Ландшафт постепенно менялся, а с ним менялось настроение бойцов. Большую половину пути они уже преодолели.
  Спустя час они подошли к границе, где редкие проплешины снега сменялись густой жёлто-коричневой листвой редких кустарников. Просканировав пространство, Тим нашёл небольшую пещеру, а командиром было принято решение использовать её для смены обмундирования. Возражений не последовало даже тогда, когда перед глазами ребят предстало ограниченное пространство естественной комнатки в скальной породе.
  Камилла ещё от входа приметила плоский камень. К нему и двинулась, чтобы сменить белый комбинезон на пятнистый, который больше подходил для леса, покрывающего долину. Решительно скинула рюкзак, стянула надоевшие визоры. Капитан Кортэ дал пару минут на переодевание, так к чему мешкать? Уже застёгивая кнопки, случайно обернулась. Пальцы на секунду застыли. Это что такое? В метре от неё распределившись полукругом и повернувшись к своему командиру спиной, спешно переодевались бойцы её десятки. Камилла нахмурилась и обвела взглядом напряжённые спины. Сорх! Это не то что она думает? Что за игра в прятки? И от кого? Так и подмывало поставить парней на место. Девушка даже тираду уже заготовила, но натолкнулась на насмешливый взгляд капитана Ла Лео. Пришлось стиснуть зубы и промолчать. Резко отвернулась, не желая поддаваться на провокации этого мужчины.
  С тех пор как в их экипаже появился этот леориец, Камилла не раз ловила вот такие чуть насмешливые оценивающие взгляды. Капитан 1 ранга Рен Ла Лео появился на борту 'Стремительного' уже на завершающем этапе подготовки, но в совместных тренировках участия не принимал. Камилла догадывалась, что мужчина тренируется в зале псиоников, но ни разу не предложила свою кандидатуру в спарринг-партнёры. Да и вообще, старалась держаться как можно дальше от него. Появление леорийцев в экипажах теней, они ожидали не один месяц, но почему-то сейчас Камилла была бы рада другому решению командования. Не нравился ей этот представитель соседней галактики. Причины своего неприятия нового члена экипажа Камилла видела в его надменности. Любопытные взгляды леорийца не удивили. Привыкла к такому отношению к своей персоне. Ла Лео смотрел на девушку точно так же, как и каждый, кто впервые сталкивался с ней. Ещё бы! Единственная девушка в составе пилотов истребителей на всё подразделение теней. Да ещё и командир десятки. Но почему-то было немного обидно встретить такое же отношение от леорийца. Хотя о чём она? Он же не был куратором в Академии. Только там Камилла активно контактировала с имперцами. За годы службы навыки общения подрастерялись. Вот и получилось, что за прошедшие две недели Ревейн лишь парой слов обмолвилась с Ла Лео и не сказала бы, что это общение ей понравилось. Раздражало в мужчине другое. Он, как будто ждал от неё чего-то, выжидал, пока девушка допустит какую-либо ошибку, чтобы тут же сделать объектом для насмешек типа: женщинам здесь не место. Ну-ну! Она не собиралась давать повод, но вот поведение её малышей напрягало. Что по пути сюда, когда то и дело Рауль или кто-то ещё протягивал ей руку помощи, когда эта рука и не требовалась вовсе, что сейчас. Тоже мне поборники нравственности! Ей по больше части безразлично, увидит ли кто её без одежды. На войне поди, а не у потенциальной свекрови в гостях.
  Решив игнорировать старпома, Камилла натянула на лицо самое беззаботное выражение и больше не смотрела на леорийца.
   Под прикрытие крон отряд ступил несколькими группами по три-четыре человека на расстоянии видимости друг друга. Густой лес, где необъятные стволы гигантов перемежались с непроходимыми кустарниками и свисающими лианами-паразитами, не спешил раскрывать свои гостеприимные объятия. Идущим впереди приходилось расчищать дорогу лучевиками. Даже зная всю исчерпывающую информацию по флоре и фауне Астары, Камилла зорко смотрела по сторонам в ожидании подвоха.
  Колыхнулись верхние ветки торагы, и девушка с трудом удержала свою руку подальше от пояса с оружием.
  Хрустнувшая под ногой сухая ветка от неосторожного шага спугнула местных пернатых, заставляя идущего недалеко от девушки Дана резко вскинуть лучевик. Парень извиняюще улыбнулся Камилле, оказавшейся под прицелом, и продолжил путь.
  Резко поднятая рука Джо и сердце замирает, а голубые глаза жадно шарят по пространству в поисках опасности. Желание скинуть ментальные щиты Камилла подавила, вовремя вспомнив о присутствии в группе леорийца. Для этого ведь он здесь? Вот пусть и работает. А она придержит свои способности до лучших времён. Не известно, какой информацией о ней владеет Ла Лео.
  - Чисто, - голос Тима в наушнике снимает напряжение, и группа двигается дальше, оставаясь каждую секунду на стороже.
  Вниз, где в переплетениях ветвей чудится притаившаяся опасность. Они с каждым шагом всё ближе подбираются к сосредоточию врага.
  Там на космическом пространстве системы Персио идут бои, призванные оттянуть внимание противника от операции на самой Астаре. На орбите остались скрытые маскировкой фрегаты капитана Тихонова-младшего и капитана Красина, готовые прийти на помощь при первом сигнале, а они мелким грызуном пробираются в берлогу опасного хищника.
  Камилла стряхнула с комбинезона липкую паутину, судя по размеру просто огромного паука, поправила на поясе лучевик и двинулась дальше. На ходу поймала ветку, что стремительно приближалась к её лицу.
  - Ну, Матео! - Тихо прошипела сквозь зубы идущему впереди лейтенанту Леви. Скрученные в клубок нервы так и просили дать пинка леуру, чтобы увеличил скорость продвижения. Но вместо этого Камилла сделала серию глубоких вдохов для успокоения и пообещала себе, что выходки 'малышей' не останутся без последствий.
  
  
  - Привал! - Команда, озвученная Джошуа, прозвучала музыкой для уставших мышц.
  Группа как раз вышла на удобную полянку, посреди этих зарослей. Дикая природа. Не удивительно, что в такой глуши джаншу организовали секретный объект. Девушка бы тоже так спрятала секретное оружие. Проблема маленькой поляны была решена кардинальным образом, когда ребята срубили несколько мелких кустов, определив ветки для небольшого костра. Парни из разведки закрепили установку, которая должна была стянуть в себя дым и не позволить обнаружить их временный привал. Скинув с плеч рюкзаки, многие уже доставали припасы, намереваясь перекусить, пока есть такая возможность. Камилла понимала их. Инъекции, что поддерживали физические силы бойцов десантной группы, не могли заменить желудку тяжесть хотя бы сухого пайка. Тим уже пробежался по периметру и поставил глушилки. Теперь можно снять визоры и откинуть капюшон с встроенным наушником.
  Захватив паёк из своего рюкзака и разжившись у Марка, колдующего около костра, горячим питьём, Камилла направилась в сторону Дана.
  Пристроившись рядом и облокотившись спиной на плечо друга, Камилла с удовольствием отхлебнула из кружки, наблюдая за отточенными движениями остальных. Не было ни суеты, ни спешки. Джо на противоположной стороне поляны уже обсуждал с Тимом дальнейший маршрут. Парни отошли в сторонку и тихо переговаривались. Многие пилоты истребителей последовали примеру своих командиров и растянулись на траве. Взгляд девушки зацепился за фигуру леорийца. Тот хоть и сидел около костра, но в разговоры с другими вступать не спешил. Откинувшись спиной на корягу он из-под опущенных ресниц рассматривал своих новых сослуживцев.
  Камилла чуть заметно хмыкнула, когда поняла, что застала леорийца за подглядыванием. Красивый мужчина. Тёмные волосы, но не чёрные, а скорее темно каштановые. Тёмно карие глаза. Высокие скулы. Прямой тонкий нос. Чуть заострённый подбородок. Черты лица напоминали вылепленную маску. Отстраненная холодность, что так свойственна его расе, сейчас ещё больше подчеркивала разницу между ними. Он отдалённо напоминал адмирала Даррека. Молодой. Для землянина возраст 176 уже глубокая старость. А тут в самом рассвете сил. Плотно облегающий комбинезон не скрывает мускулатуру. Не уступает её 'малышам' в росте. Но если сравнить с тем же Ла Дином, для своей расы он ниже среднего. Пронзительный взгляд. Вроде обычный леориец, но что-то Камиллу в нём напрягало. Может она верна в своих выводах и причины её настороженности лежат в взаимной неприязни? Ещё когда он представился при первом знакомстве, девушке почудилось какое-то несоответствие в его облике.
  - Что, Мелкая, присматриваешься? - Спросил рядом сидящий Дан. От друга не укрылся её интерес.
  - Угу..., - кивнула Камилла, - Глаза бы мои на него не смотрели.
  - Чего так? - Дан чуть поёрзал, устраиваясь поудобнее, - Мы же знали, что рано или поздно они появятся в составе наших экипажей.
  - Это-то да.
  - Тогда я не понимаю: чего ты на него взъелась, - парень улыбнулся, - Ну подумаешь удивился, увидев тебя. Так все удивляются. Неужели не привыкла?
  - Дело не в этом, - возразила Камилла, - У меня такое чувство, что он меня с первых дней разглядывает, как какую-то невиданную зверушку. И решает: укусит - не укусит.
  Дан хохотнул:
  - И? Пообвыкнет, притрётся к нам и будет своим парнем.
  - В том-то и дело, - произнесла Камилла, наблюдая, как с капитаном Ла Лео заговорил Рауль. - Скажи тебе не кажется, что с ним что-то не так?
  - В смысле? - Дан повернул голову и вопросительно кивнул. Мол, говори, подруга.
  - Не знаю, как это объяснить.
  - Брось! Нормальный парень. Если бы ты не бегала от него по всему 'Стремительному', а пообщалась, так и глупых мыслей в светлой головке не возникало бы.
  - Дан. Вот можешь сколько угодно говорить, но я нутром чувствую, что он какой-то мутный. Вот видишь он разговаривает с Раулем. Вроде ничего особенного, но посмотри на его позу? Поворот головы? Жесты? Видишь?
  - И что из этого? - Парень тоже принялся исподтишка разглядывать Ла Лео.
  - Сорх! Как тебе объяснить? Взгляд у него... напряжённый. Оценивающий. Такое чувство, что он каждую минуту готов к действиям. И это не связанно с операцией. Он и на линкорне вёл себя так же. И эта его настороженность... неестественная какая-то. Вот всё в его действиях противоречиво.
  - Это твои фантазии. - Отмахнулся от неё друг. - Он же леориец. Для них работать в такой разношёрстной компании как наша - это уже событие. А ты его уже во всех смертных грехах подозреваешь. Пройдёт чуть больше времени, и он проявит себя с самой наилучшей стороны. Посмотришь на него в действии и успокоишься. А то, что он на тебя посматривает, так, наверное, чувствует в тебе родственную душу.
  - Думаешь знает обо мне.
  Дан пожал плечами.
  - Да, Мила. Наверняка. Если ты держишь щиты закрытыми, то вполне возможно это его настораживает.
  - Сорх! А напоминать о нарушении инструкций обязательно?
  - Не бери в голову и просто будь собой. Уверен, он знает из досье, что ты псионик. Вот и ждёт, когда ты проявишь свои способности. Не глупи. Сейчас нам не помешают лишние глаза.
  - Думаешь эта информация в прямом доступе? - Съязвила девушка.
  - Уверен, что она есть в базе данных леорийцев. - Отбросил полушутливый тон леур. - И он с ней ознакомлен.
  - Вот сорх!
  Не смог друг развеять девичьи опасения. Только ещё больше заставил насторожиться. Уже то, что леориец постоянно держал свои щиты закрытыми, настораживало. По идее должен был активно пользоваться своими преимуществами, вживаясь в коллектив. Но мужчина использовал свои возможности, по всей видимости, четко в рамках инструкции. Или нет? Чтобы проверить, ей надо открыть свои. Залезть в голову к этому офицеру было бы интересно. И опасно. И как быть? Ну да ладно. Время покажет. Им ещё служить вместе - разберётся что к чему.
  - Внимание! - Джошуа вышел на середину поляны, - Следующие наши действия.
  Все притихли, внимая словам командира.
  - До точки осталось километров 60. Время у нас есть. Сейчас три часа на сон. Думаю, никто не будет спорить, что отдохнуть не помешает? - Чуть шутливые интонации нашли отклик в сдержанных улыбках бойцов. - Расстояние покроем часа за четыре. А сейчас всем спать.
  С приказом командира Камилла даже не собиралась спорить. Растянулась там, где сидела, прижавшись к теплому боку капитана Керна. И плевать, что там думают некоторые леорийцы.
  
  Хоть условное утро наступило раньше, чем она думала, Камилла чувствовала себя полной сил и готовой к любым марш-броскам. Собрав лагерь всё так же без спешки, группа выдвинулась дальше. Спустя час прозвучало новое предупреждение капитана Далейна.
  - На одиннадцать часов группа джаншу в количестве пятидесяти. Двигаются в том же направлении, что и мы.
  Кто-то присвистнул.
  Приказ командира не заставил себя ждать:
  - Увеличить темп. Группу надо догнать и уничтожить. Нам не нужен балласт в виде пленных. И свидетели нам не нужны. - Как командир группы Джо принял решение об уничтожении подразделения противника.
  Бесшумной скользящей походкой бойцы один за другим исчезали в густых зарослях, окружая противника. Один слаженный механизм.
  Догнали джаншу они уже спустя десять минут. Камилла с двумя своими малышами одной из первых увидела противника. На этом участке леса росли в основном торагы, напоминающие земные сосны. Редколесье не давало шансов остаться незамеченным и джаншу. Они были у бойцов группы как на ладони. Кажется, ящерицы никуда не торопились. Шли, не оглядывались, громко переговаривались, будучи уверенными в своей безопасности.
  Внутри девушки всё сжалось. Сорх! Это первые джаншу, виденные ею так близко. Не искусственные имитаторы спарринг-противника, а ящерицы из плоти и крови.
  - Позиция немного не выгодная, - голос Джо в наушники оторвал Камиллу от созерцания. - Рассредоточиться. Окружаем. Работаем на поражение дистанционно. Напоминаю, никакого контактного боя.
  Когда все заняли свои позиции, в эфире прозвучал неожиданный вопрос от капитана Ла Лео:
  - Капитан Ревейн, вы по деревьям лазать умеете?
  Девушка так и застыла с бластером в руке. Это он к чему?
  Подавив в себе раздражение, спокойно ответила:
  - Приходилось! А что?
  - Тогда занимайте позицию выше! - Уверенно заявил леориец. В голосе мужчины Камилле отчетливо послышались приказные нотки. - Для джаншу такая тактика не характерна в виду физиологических особенностей. Можно использовать эффект неожиданности.
  Камилла вспыхнула. Какого сорха он тут распоряжается?
  - Почему только я? - Пыталась возмутиться девушка, но теперь прозвучал приказ от самого командира:
  - Мила, делай! - Прошипел уже Джошуа. - Ты самая лёгкая.
  Прикусив губу, девушка примерилась к ближайшей ветке и с помощью Маттео, подставившего ей руки, сложенные замком, смогла дотянуться до нижней ветки. Благодаря толчку, придавшему ускорение, она практически взлетела. Долю секунды подумала и подпрыгнув забралась повыше. Ветка мягко спружинила под весом девушки. Отличный обзор. Отсюда Камилла видела даже притаившихся сослуживцев, не говоря уж о противнике.
  - Командир, они в защите. - Заметил Рауль.
  Но Джо не успел ответить, его опередил капитан Ла Лео:
  - Стрелять в основание шеи. У данной модификации обмундирования это самое уязвимое место. - Слова леорийца были приняты безоговорочно.
  Камилла, зафиксировав цель, прицелилась. Рука не дрогнула, когда в эфире Джошуа скомандовал:
  - Огонь!!!
  Выстрел. Второй. Джаншу засуетились, как только упали первые подстреленные.
  Камилла отрешённо снимала одного за другим.
  Пара минут и всё было кончено. В меткости их группы капитан Ревейн не сомневалась.
  На небольшом клочке практически одной кучей лежал противник.
  Оценив обстановку, спрыгнула с дерева, чтобы присоединиться к остальным. Ребята уже выбирались из своих укрытий, не таясь выходили на открытое пространство.
   - Стадный инстинкт. - Пояснил Ла Лео недоумённому Раулю, подходя к одному из трупов и переворачивая его.
  Камилла заинтересованно рассматривала тех, кто ещё недавно наслаждался лесной прогулкой. Неприятное зрелище. Развеянный в космосе корд или перехватчик выглядели более эстетично.
  Рен с Раулем тем временем склонились над трупом, внимательно что-то рассматривая.
  - Командир! - Позвал леориец Джошуа. Камилла тоже подошла поближе. - Прихватите оружие противника.
  В руках Ла Лео вертел необычный экземпляр бластера.
  - Я никогда такого не видел! - Заметил Джошуа, разглядывая второй образец, поднятый около безвольно упавшей руки ящероподобного гуманоида.
  - Насколько я знаю, это одна из наших новейших разработок, в обиходе флота они ещё не появились - пояснил Ла Лео.
  - А у наших друзей-джанщу уже 'да'! - Задумался капитан Кортэ, убирая оружие в заплечную сумку.
  Неплохое доказательство, что где-то в Земном Союзе существует утечка технологий. А сбор таких доказательств и является задачей их миссии.
  
  На точке выхода на связь с прикрывающими, несмотря на небольшую задержку в пути, группа появилась в точно запланированное время. Среди низких кустов местного аналога боярышника, россыпью расположились небольшие строения. Судя по всему, для отвода глаз. По приборам капитана Далейна, сама база находилась на 10 метров ниже уровня поверхности. Сейчас лазутчики стояли недалеко от входа в бункер.
  - Тим, посмотри по приборам окрестности! - Тихо попросил Джо в эфире, где каждый член их группы слышал остальных.
  - Всё чисто командир.
  - На базе?
  - Не могу сказать. Стены перебивают сигнал.
  - Капитан Ла Лео? - При этих словах командира леориец сделал шаг вперёд, прикрыл глаза и прислушался. Камилла поняла, что леориец опустил свои щиты и в данный момент сканирует пространство.
  Спустя долгую минуту Ла Лео, открыв глаза, доложил:
  - По периметру 40, в центральной части 70, включая техбазу. И, командир, там не только джаншу, там есть земляне. Не леуры, не тхаши, а именно земляне.
  Слова капитана впечатлили девушку. Охватить такую территорию... Да он оказывается сильный псионик. Её возможности ограничиваются меньшим радиусом. Движимая любопытством, Камилла приоткрыла свои щиты, чтобы прощупать хоть часть базы. Эмоции членов их команды лавиной хлынули в сознание. Отстранилась от лишней информации. Отчётливо уловила несколько эмоциональных посылов со стороны базы.
  Действия Камиллы не остались незамеченными. Стоило только взглянуть на капитана Ла Лео, как девушка попала под насмешливый взгляд. Ироничная улыбка мимолетно тронула тонкие губы леорийца. Кажется, Дан был прав. Для Ла Лео её особенности не являются секретом. В эмоциях мужчины девушка уловила удовлетворение, приправленное облегчением. Неужели всё это время ждал, когда она откроется?
  Пока Камилла играла в гляделки с Ла Лео, Джошуа уже связывался с группой прикрытия.
  - Капитан Тихонов, мы на позиции! - До Камиллы доносились короткие реплики, - выступаем через пять минут... Есть...До связи.
  - Значит так! - Обернулся к остальным. - Поддержка с воздуха у нас будет. Согласно плану разбиваемся на мелкие группы. Все помните действия? - Получив утвердительные кивки, продолжил - Капитан Ревейн, вы с группой прочёсываете центральный сектор. Капитан Керн ваш периметр. Капитан Ла Лео вы берёте ангары. Мы с Тимом в центр управления. Поехали, ребята!
  
  Внутрь проникнуть было не так и сложно. Камилла повела свою группу через вентиляционную шахту, предварительно прикинув диаметр отверстия и разворот плеч своих малышей. Несколько минут по-пластунски и вот они спрыгивают с потолка один за другим в пустом коридоре. Распределив всех по направлениям, дала добро на начало операции. Как только малыши исчезли за поворотом, двинулась вглубь базы.
  Девушка бесшумно кралась по широкому коридору, заглядывая во все помещения, что попадались на её пути. Низкие потолки, серые невзрачные стены. То там, то здесь мигали световые приборы, вмонтированные в стыки стен и потолка. Жуткое место. Картина ещё страшнее представала перед глазами девушки, когда она заглядывала в подобие медицинских палат, где посреди различного оборудования, на столах лежали остатки представителей рас, что некогда населяли галактику 'Спираль'. Поэтому, не задумываясь, расстреливала всех, кого находила в бесконечном потоке лабораторий. Щиты Камилла держала открытыми, исключая фактор неожиданности. Подкрасться к девушке незаметно не смог бы никто. За спиной множились тела врагов. Девушка предпочитала действовать чисто, стреляя сразу на поражение и не давая возможности джаншу даже понять, что на базе посторонние. Пару раз она чуть не допустила промашку, когда засмотрелась на результаты деятельности местных 'исследователей'. Пара мысленных подзатыльников и она уже в форме.
  Преодолев большую часть пути по направлению к выходу в ангары, связалась с лейтенантом Крегом, который должен был зачищать соседний сектор.
  - Рауль что у тебя? - Шёпотом спросила в эфир.
  - Чисто. Двигаюсь в вашу сторону.
  - Принято. - И, не дожидаясь пока Рауль нагонит её, продолжила движение.
  Человек возник неожиданно, возник прямо перед носом Камиллы, когда она заглянула в очередную лабораторию. То, что это не джаншу, подсказали эмоции неизвестного и его обрывочные мысли. Ла Лео сказал, что на базе земляне? Моментально среагировав, девушка вырубила его точным ударом по шее. Убивать соотечественника в планы не входило. Тело рухнула под ноги и только тогда Камилла его рассмотрела. Перед ней был определённо землянин, невысокого роста, чуть выше самой девушки, худощавый. С очками на носу. Оп-па, заочный знакомый!
  Связалась с командиром:
  - Джо, у меня тут подарочек без сознания. Землянин. По признакам учёный.
  - Землянина забираем с собой. - Пришёл ответ, - Дан уже захватил восьмерых. Сама справишься?
  - Да, Рауль на подходе. - Отрапортовала Камилла.
  Девушка рассматривала планшет землянина, странной и неизвестной ей модификации, когда в коридоре ожидаемо возник Рауль:
  - Вот это подарочек!
  - А то! - Усмехнулась девушка, поднимаясь с пола, где отдыхала в ожидании парня, - пригляди за ним, а я проверю коридор.
  Камилла сделала пару шагов, когда на её плечо легла рука.
  - Давайте, я, - предложил Рауль.
  Резкий разворот. Короткий приём и леур уже на коленях прижат щекой к пластику стен с заломленной за спиной рукой.
  - А теперь слушай внимательно!!! - Прошипела Камилла, посильнее прижав парня к стене и усиливая захват пси-энергией. - Я промолчала в горах. Не стала говорить в присутствии остальных, но... Лишь только потому, что не хочу принижать твой авторитет среди ребят. Ты что себе надумал, мальчишка? Я твой командир, а не нежная барышня, нуждающаяся в заботе. Меня не надо оберегать.
  - Мэм, я..., - простонал Рауль.
  - Что ты? - Не дала сказать, второй рукой потянув за капюшон своего заместителя, заглянула в глаза, - Запомни лейтенант, я не позволю тебе даже намека на опеку. Ни тебе, ни кому-либо ещё. Я не позволю пошатнуть мой авторитет. Ты умный мальчик, и должен сообразить. Не заставляй разочаровываться в тебе. Я. Твой. Командир. Мои слова и действия не обсуждаются, не игнорируются и тем более мои приказы исполняются. Ещё раз замечу, что ты подбиваешь парней на подобные действия... напоминать какие надо?
  - Нет, - парень обиженно сопел, но попыток вырваться не предпринимал.
  - Это хорошо, что понимаешь. Выбрось эту муть из головы. Больше никаких оплошностей. Ясно?
  - Так точно, мэм!
  - Вот и славно, - Камилла отпустила парня и безразлично проследила, как тот поднимается. Рауль пристыженно опустил голову, собираясь извиниться.
  - Давай бери его и двинули дальше. - Одернула его, пресекая ненужное выяснения отношений. - Пойдём вместе.
  Подняла планшет. Спрятала в поясную сумку находку, и, не дождавшись пока подчинённый взвалит себе на плечо бессознательного учёного, продолжила осмотр помещений.
  Они проверили почти весь сектор, когда над головой зазвучала сирена.
  - Командир, что происходит? - Девушка связалась с Джошуа.
  - Перестрелка у твоих 'малышей'. Кто-то из джаншу успел нажать тревожную кнопку. - ответил друг и скомандовал. - Всем в ангар!
  На обзорных экранах визоров у каждого появились координаты места назначения, куда и бросилась девушка. Не отставал и Рауль, у которого помимо низких потолков ещё и груз болтался на плече.
  
  Вбегая в ангар, Камилла полноценно смогла оценить работу конструкторского отдела базы противника. Большую часть помещения занимал самый красивый корабль, после корлера естественно, что она видела за всю свою жизнь. Четко прорисованные мягкие линии и изгибы мощной машины приковывали к себе взгляд. Девушка хорошо разбиралась в вооружении, чтобы понять - данный экземпляр был разработан на основе комплектации тех образцов, что использовали имперцы. Он был чуть меньше крейсеров, стоящих на вооружении Объединенной Коалиции, но по внешнему виду отдалённо напоминал их фрегаты. Вот плагиатчики - мысленно возмутилась она. Откуда здесь этот красавец, догадаться было не трудно. Ещё одно подтверждение утечки технологий.
  Возле самого корабля, у входа в шлюзовой отсек и столпились члены их команды. Отдельной группкой стояли Джошуа, Ла Лео и Тим. Подходя к ним, Камилла услышала, как шло активное обсуждение ситуации.
  - Единственный выход отсюда - это взлететь на данном агрегате. - Предлагал Кортэ.
  - Мне понадобится не менее часа, чтобы разобраться в системах корабля! - Возражал Тим. - Я же не вездесущ.
  - Что происходит? - Камилла обратилась к другу, игнорируя леорийца.
  - Наверху идёт бой. Наше вторжение не прошло незаметно, - поморщился Джо, - Тихонов и Красин удерживают позиции, но забрать нас не получится. Минимум через час здесь будут отряды с соседних баз, если не со всей планеты.
  - А самим отбиться не получится? - Для проформы поинтересовалась Камилла, за что получила три возмущенных взгляда.
  - Могу посмотреть навигацию. - Предложил леориец. - Я немного знаком с этой моделью.
  Камилла мысленно поморщилась. НУ надо же он ещё и в новейших технологиях разбирается. Как это им повезло-то с новым членом экипажа! На все руки мастер! Интересно что у него в рукаве про запас? Ещё козыри есть?
  - Это последняя разработка конструкторов объединённых лабораторий, - внёс свою лепту Тим. - Как она оказалась у Джаншу?
  - Позже выясним. - Джо не стал акцентировать внимание на данном факте, повернулся к своему помощнику. - Давайте, капитан Ла Лео, смотрите.
  Когда капитан Ла Лео исчез внутри корабля, Джошуа обратился к Камилле:
  - Поднять его в воздух сможешь? Только у тебя из всех нас есть часы лёта на кораблях класса 'В'. Я глянул одним глазом... вроде не сильно отличается.
  - Постараюсь. Но мне одной не поднять такую махину. Нужны два пилота и как минимум навигатор. - Откликнулась девушка.
  - НУ я же тебе подойду, - усмехнулся Тим.
  - А второй пилот?
  - Камилла, - Джо посмотрел на землянку, как на неразумное дитя, - А Рен тебе на что? Он же только что сказал, что знаком с таким вооружением.
  - Остается вопрос, кто нас отсюда выпустит, и не расстреляют ли свои? - Внёс сомнения Тим.
  Капитан Кортэ уже связывался с группой Красина.
  - Группа поддержки, приём!
  - Говорите, капитан! - Откликнулся на этот раз Красин.
  - У нас тут форс-мажорные обстоятельства...
  - Вижу!!! - Сквозь помехи было слышно, как капитан фрегата усмехнулся, - тут ещё дополнительно к базе по земле подтягиваются четыре взвода противника. Жарко у вас там ребята сейчас будет. Мы стараемся сдерживать.
  При этих словах Тим грязно выругался.
  - У нас появилась идея. - Не растерял самообладание капитан Кортэ - Раз уж вы нас не в состоянии вытащить, - на том конце связи недовольно рыкнули от неприкрытого намёка, -мы сейчас пробуем поднять в воздух новую игрушку. От вас требуется не расстрелять нас самим и не допустить этого по пути к 'Стремительному'.
  - Понял! - Недовольство Красина тут же исчезло. Было слышно, как землянин просчитывает варианты. - Прикроем. Будете взлетать, скиньте позывные, чтобы мы вас не перепутали... а то тут уже тоже не скучно. До связи.
  - Ну вот! Одной проблемой меньше! - Обрадовал Джошуа Камиллу при этом широко улыбаясь.
  И будто вспомнив, огляделся.
  - А где Дан?
  Камилла тоже пробежалась по ангару глазами. Ребята сгружали живые трофеи поближе к кораблю. Рауль командовал парадом, пока начальство планирует отход. Вид задумчивого леура заставил девушку удовлетворённо хмыкнуть.
  - Дан, - тем временем Джошуа связывался с другом - Ты где?
  В ответ сквозь помехи донеслось:
  - На подходе, командир, последнего подарочка забирали.
  - Всем на борт!!! - Скомандовал Капитан Кортэ, направляясь в открытые грузовые ворота корабля, по ходу отдавая распоряжения. - Пленных по отдельным каютам. Выставить охрану. Рауль займись, пока Керн не появился. Силовые методы к ним не применять, пусть доживут до допросов.
  Когда в ангаре появился Дан со своей пятёркой бойцов и одним землянином, Камилла уже сидела в кресле второго пилота. Действительно, панель управления несколько отличалась от того, с чем она привыкла работать.
  - Как это железяка летает? - В сердцах бросила она.
  - Не нервничайте так, капитан Ревейн! - Невозмутимо отозвался Ла Лео, который успел не только занять место первого пилота, но уже настраивал панель. - Всё просто на самом деле. Управление как у крейсеров. Панель я уже перенастроил. Единственное, что оружия у нас нет. Не успел разобраться.
  - Прям, беспомощные, как котята! - Иронично заметила девушка. Огрызнулась чисто автоматически. Мозг уже обрабатывал информацию, пальцы порхали по символам. Боковым зрением подметила, как Тим занял место навигатора.
  Девушке оставалось только поверить в благополучный исход данной авантюры и довериться первому пилоту, отбросив своё предвзятое отношение к нему.
  - Ну, что, всем занять места поудобнее! - По громкой связи корабля разнёсся звучный голос леорийца. - Подъём будет жестковат.
  Посмотрел на напарницу по пилотированию, прищурился оценивающе, пока она настраивала системы, удовлетворительно кивнул.
  Глядя уже на экраны, проговорил, в принципе ни к кому не обращаясь:
  - Где мы только не были!!! Кому мы только не мешали...
  Пол дрогнул. Скрежет по обшивке. Камилла скосила глаза на экран. Понадеялась на её прочность при таране. Но такие меры не понадобились. Поколдовавший над своим планшетом Тим, открыл горизонтальные ворота ангара. Гудящий корабль медленно поднялся. Теперь нужно только проскочить.
  Активированная защита не пропустила ни один из тысячи зарядов, когда они оказались под обстрелом кордов. Не обстреляли их на орбите и фрегаты Объединенной Коалиции, как и пообещал Красин. А вот от присланных на подмогу крейсеров джаншу, пришлось спасаться бегством, под спасительным прикрытием своих же.
  Когда исследовательская база противника осталась далеко внизу, трофейный крейсер в окружении двух десятков истребителей взял курс на линкорн 'Стремительный'. Уже перед гиперпрыжком с борта крейсера капитаном Кортэ были отправлены точные координаты всех конструкторских баз противника на данной планете. Через 15 минут с орбиты планеты последовали целенаправленные удары тяжёлых крейсеров ЗС по обозначенным объектам. Все данные по этой операции и добытые доказательства деятельности противника улетали в неизменном планшете Капитана 2 ранга Тима Далейна.
  
  - Ну, как? - Уже на подлёте к 'Стремительному' спросил у Камиллы капитан Ла Лео.
  - Сработаемся! - Ответила девушка.
  
  ***
  
  Галактика 'Спираль', планета Земля.
  Здание Правительства Земного Союза.
  
  Уверенным жестом главнокомандующий Леорийского космического флота - Кайл Лео Ла Рон - распахнул двери, ведущие в зал заседаний, где проходило очередное собрание министров Правительства Земного Союза. Не мешкая на пороге, под недоумённые взгляды пересёк помещение и остановился около большого круглого стола. Следом за ним в зал вошли и остановились за его спиной главнокомандующий Александр Тихонов, адмиралы: Даррек Ла Рон, Зорг, и Мишель Курт. Командование Объединенной Коалиции в полном составе. В двери тенью проскользнули ещё 30 леорийцев. Они неспешно окружили присутствующих пятнадцати членов Правительства, взяв под контроль всё помещение.
  - Что здесь происходит? - Поднялся со своего места Председатель Собрания, Георг Луар.
  Ярко выраженное недоумение на лице землянина сменялось паникой и непониманием происходящего.
  Стоящий чуть в стороне от своих коллег, адмирал Зорг мысленно усмехнулся наивности землян. Минуту назад сидели такие важные, напыщенные от своей значимости, а сейчас джан наблюдает как лица представителей Правительства Земного Союза вытягиваются от осознания наглого вторжения в их идиллию. Зорг понимал их озабоченность и настороженность. Проникнуть в здание не так-то просто. Здесь на одного вершителя судеб миллионов жителей галактики приходится как минимум десять офицеров охраны. И факт того, что они проникли сюда, не поднимая шума, вызвал настороженность. Джан усмехнулся своим мыслям. А кто бы решился остановить корлер Первого Наследника Леории? Тем более с Тихоновым и Куртом на борту. Воздушный прямой коридор был свободен для высоких гостей, позволив им приземлиться прямо в столице на одной из закрытых правительственных площадок, на соседнем здании. А уж по зданию правительства так и вовсе прогулялись. Офицеры охраны, только завидев Тихонова, вытягивались по струнке, не препятствуя продвижению процессии. Забылись эти штатские, у кого реальная сила в руках в условиях проведения военной кампании. Ох, забылись. Непозволительная беспечность. Но чего ожидать от землян?
  Пока Зорг упивался результатом их феерического появления, Председатель очнулся.
  Переведя взгляд на Тихонова, он громко произнёс:
  - Господин Тихонов, я требую разъяснений. По какому праву вы врываетесь на закрытое совещание? И разве Вы сейчас не должны быть в созвездии Лира? Насколько я помню, это ваша приоритетная задача.
  Георг Луар быстро взял себя в руки и теперь выглядел хозяином положения.
  Зорг подметил как на губах Лорда Лео Ла Рон промелькнула язвительная улыбка и леориец, не стесняясь занял свободный стул за столом.
  - Господин Луар, - оставшийся стоять за спинкой кресла Лорда, Александр Тихонов тоже не удержался от иронических ноток в голосе, - В мои прямые обязанности, как Вы правильно заметили, входит контроль за системами созвездия. И мои действия никак не выходят за рамки моих полномочий. Можно сказать, что здесь мы как раз по этому поводу.
  Зорг услышал, как одобряюще хмыкнул рядом Томаш, оставаясь таким же внешне отстранённым.
  - Что вы имеете в виду? - Председатель, как и остальные члены правительства, всё ещё не понимал.
  Короткий жест от Второго Наследника и к креслу министра вооружения метнулись двое офицеров-леорийцев.
  - Что происходит? - Нервно воскликнул мистер Мендоз, когда за его спиной возникли эти двое.
  Сидящие по соседству министры здравоохранения и внутренней безопасности нервно дёрнулись. Господин Луар переводил взгляд со своего коллеги на главнокомандующего Тихонова, безмолвно требуя ответа на вопрос, озвученный Мендозом.
  Ответил Лорд Лео Ла Рон.
  - Происходит Арест. - Леориец с безучастным выражением лица спокойно смотрел в глаза землянина. - Мистер Мендоз, вы арестованы по подозрению в сговоре с представителями Сектора Джаншу. Вам предъявлено обвинения в сбыте секретной информации и разработок вооружения.
  - Бред, - министр ещё пытался хорохорится, но от Зорга не укрылась испарина, что выступила на лбу землянина.
  - На каком основании? - Недоуменно воскликнул представитель министерства здравоохранения.
  - На основании полученных доказательств. - Отрезал главнокомандующий леорийского флота, - Ознакомьтесь!!!
  На стол полетели храны.
  На экране головизора были продемонстрированы все записи встреч, допросов, данные по проводимым сделкам и материалы, собранные за всё время ведения военных действий против агрессоров Джаншу. Материалы, в которых явно было обозначено, что министр вооружения и многие представители его ведомства не один цикл работали на два фронта, предоставляя противнику сведения и чертежи секретных разработок совместных инструкторских бюро двух галактик 'Спираль' и 'Вихрь'.
  - Это поклёп!!! - Нервы Мендоза стали сдавать. Но на его выкрик мало кто обратил внимание. Все были потрясены увиденным. От внимания джана не укрылись бегающие глаза, нервная дрожь пальцев, кто-то потянулся к верхним пуговкам рубашек.
  После ознакомления землян с материалами, Лорд Лео Ла Рон продолжил:
  - Все эти данные, чтобы избежать дальнейшие голословных обвинений, собраны не только разведкой Империи, но и непосредственно ведомством Адмирала Курта. Это я к тому, чтобы у Вас не возникло даже мысли о подтасовки сведений.
  - Позвольте! - Возразил председатель Земного Союза, - это, конечно, прискорбно, но это наши внутренние дела. И у вас нет права на арест.
  Зорг прям восхитился поведением землянина. Всё ещё на что-то надеются?!! Надо же!!!
  - Вот тут я с вами не согласен! - Невозмутимо откликнулся Адмирал Даррек. - Вы нарушили соглашение, заключённое между Земным Союзом и Леорией. Вы подписывали документ, по которому обязались не передавать сведения о полученных технологиях третьим лицам и нарушили его. С нашей стороны есть все основания для вмешательства в ваши, как вы говорите, внутренние дела.
  - Но...
  - Позвольте, кое-что прояснить, - вмешался в разговор адмирал Курт, - мистер Мендоз, как руководитель министерства несёт ответственность за своё ведомство. И вам только что предоставили доказательства о его причастности к данному инциденту. Мистера Мендоза будет судить военный трибунал Объединенной Коалиции. Он собственноручно подписывал документы, когда эта самая Коалиция создавалась. И об мере ответственности был информирован. Более веских доказательств трудно себе представить. Остальные же причастные будут переданы суду Земного Союза, и меры наказания будут соотвствовать степени правонарушений. Не так ли, мистер Рикорд?
  Последний вопрос адресовался министру внутренних дел.
  Тот только хмуро кивнул.
  - Это можно рассматривать как переворот? - Воскликнул побледневший Председатель.
  - Ну, не надо всё утрировать! - Возразил Лорд Лео Ла Рон. - У моего народа нет таких целей, как порабощение вашей галактики. От вас требуется только соблюдение договорённостей.
  Ни у кого не возникло сомнений, кто сейчас во главе ситуации и от кого зависит будущее галактики 'Спираль'. Это чётко было видно по лицам членов правительства Земного Союза.
  - Тогда как рассматривать ваше появление здесь? - Осторожно заметил один из министров.
  - Рассматривайте как напоминание о том, что нарушение условий с Империей Леорией чреват последствиями. - Невозмутимо отозвался Лорд.
  - ВЫ угрожаете Земному Союзу? - Мистер Луар тяжело опустился в своё кресло.
  - Напоминаю, - леориец обвёл всех тяжёлым взглядом, - что ссорится с заведомо сильным союзником Вам не с руки. Поэтому не стоит шутить с Леорией. Моя раса вполне способна развеять на элементарные частицы по всей вселенной вашу галактику. Пусть каждый из тех, кто в будущем решит поживиться за наш счёт, помнит об этом. А во избежание возникновения новых нарушений Командование Коалиции возьмёт под контроль ваше министерство вооружения на период ведения военных действий против Сектора Джаншу. Против этого возражений нет? - Не дождавшись возражений, кивнул, - Вот и договорились. Мистер Луар, на будущее... советую быть более осмотрительнее. ВЫ ведь не допустите, чтобы от действий Земного Союза и его отдельных граждан пострадали наши дружественные отношения в будущем.
  - Нет, Лорд Ла Рон, - осунувшийся за какие-то полчаса разговора, председатель согласно кивнул.
  - Не будем вас задерживать, - поднялся со своего места леориец.
  Зорг позволил себе широкую ухмылку, когда мимо него выводили министра Мендоза. Допрыгался, мелкий паразит?
  Командование объединенного флота Коалиции во главе с Лордом Лео Ла Рон покидало зал в полной тишине.
  
  
  ***
  
  Он сидел в своем кабинете в совершенной темноте. Дела, дела. И все государственной важности. Ну почему он не простой леориец? Зачем ему такая огромная ответственность? Он столько лет тянул эту лямку. Может хоть сегодня немного расслабиться и посидеть в тишине и спокойствии.
  Не дали! Загорелся сигнал вызова личного канала. Вызов шёл из созвездия Лиры. Интересно? Уже появились новости?
  Ответил на вызов:
  - Слушаю.
  - Внедрение прошло успешно. - Доложились с того конца связи.
  - Заподозрила?
  - Да. - В голосе проскользнула усмешка, - Проницательная девочка, умеет делать выводы.
  - Постарайся не вмешиваться особо. Твоя первоочередная задача - сохранение её жизни. Пока только это.
  - Понял. Связь по данному каналу?
  - Да, постарайся не светиться.
  - Обижаете?
  - Выходи на связь только в крайнем случае. Текучие отчёты скидывай по основному каналу, на мой личный код.
  - Понял. Как всегда. До связи.
  И экран погас.
  Леориец горестно вздохнул. Вот и ещё одна забота. Мало ему проблем? Но в данной ситуации он просто не может пустить всё на самотек, слишком многое поставлено на карту.
  
  Глава 17.
  
  ***
  
  Сектор Джаншу, планета Данет.
  
  В огромном зале с величественными колонами, поддерживающими высокий потолок, было не так много посетителей. Только несколько представителей аристократии Клана бесцельно бродили между колоннами, боясь даже заговорить между собой. У стен, стараясь слиться с обстановкой притулились несколько десятков рабов из местного населения. Они коленопреклоно застыли, низко склонив головы, боясь даже поднять глаза на посетителей.
  На огромном возвышении одиноко стояло величественное кресло, к которому вела сверкающая лестница, выполненная в замысловатом стиле. Ступени из редкого камня отзеркаливали свет верхних хрустальных люстр, играя своими бликами под сводами зала.
  Около кресла застыла величественная фигура. Темные глаза с еле различимым вертикальным зрачком пренебрежительно взирали на прогуливающихся в зале. Остро заточенные когти впились в рукава ярко красного, расшитого золотой нитью, камзола, рискуя вспороть дорогой атлас. Мелкие чешуйки на лице поднимались в такт тяжелому дыханию. Размеренное постукивание каблуков сапог и глухие удары мощным хвостом заставляли подданных еще ниже склонять голову. Джаншу, будучи выше и мощнее своих сородичей одним своим видом вгонял в трепет. Никто из присутствующих не рисковал лишний раз взглянуть в его сторону.
  Повелитель был недоволен. Вот уже более 60 циклов назад Гругоршх выиграл бои за право называться повелителем - Главой клана гордой и несгибаемой, непобедимой, как считали они сами, расы. И с тех пор, никто не отваживался бросить ему вызов. Это был очень жестокий, даже жёсткий, неуправляемый, свирепый в отношении к другим джаншу. Существовало только его мнение, и больше ничьё. Неповиновение он пресекал на корню, не оставляя ни шанса на помилования провинившимся, приговаривая сразу же к смертной казни.
  И сейчас этот характерный образец своей расы стоял и смотрел на своих подданных взглядом, не терпящим никакого неповиновения. Правитель ждал своего генерала Армии, что вёл сейчас боевые действия в порабощённых системах созвездия 'Ру', или, как называют его местное население, 'Лира'. Эти пресмыкающиеся, не просто осмелились поднять бунт, но привлекли на свою сторону союзников. О них мало, что было известно. Только то, что соседствуют с этой расой землян.
  В планах повелителя было завоевание всей соседней галактики, если бы не вмешалась третья сторона. Мало повелителю напряжённых отношений с соседней галактикой джанов, которую сами джаншу покинули много веков назад. На границе неспокойно. Планы по порабощению дали сбой. А ведь он, как только стал главой клана, начал воплощать свой план в действие. Приказал захватывать исследовательские корабли этой расы землян, логично предполагая, что на них находятся учёные, которые, будучи рабами, послужат на благосостояние их Сектора, который в последнее время самому Гругоршху стал тесен. Амбиции Правителя зашкаливали.
  И вот, все планы под его хвост. По последним данным, флотилия армии из последних сил сдерживала наступление противника. А ведь та система очень важна для планов повелителя. Там расположены многие исследовательские базы, где дорабатывалось вооружение, проданное одним из представителей правительства этих землян. Жадность - это он понимал и платил богато, поощряя этих насекомых.
  Когда в зале появился генерал, Гругошх спустился ниже на пару ступеней:
  - Ну!!! - Произнёс нетерпящим голосом. Из горла вырывались шипящие звуки, сигнализирующие окружающим о высшей степени раздражения.
  - Мой повелитель! - Генерал упал к нему в ноги. - Плохие новости. Базы разрушены. Мы из последних сил держим оборону. Необходима поддержка с границы.
  - ТЫ ничего не можешь сделать без своего правителя? - чешуйки вздыбились и на короткой шее, - Собирай новую армию из всех военнообязанных. Выступайте, как можно быстрее. Я не могу потерять эту территорию.
  
  ***
  
  Галактика спираль.
  База А3 Академии Объединенной Коалиции.
  
  Коридоры Академии совершенно не изменились. Здесь всё так же светло, так же спешат на лекции кураторы, несётся, сбивая всех на своем пути, малышня, только недавно попавшая в стены нового дома и ещё не знающая правила. Всё те же сосредоточенные лица старшекурсников с превосходством взирающие на малышню. Робкие улыбки узнавания тех, кто из курсантов его ещё помнит. Широко открытые глаза вслед от тех, кто ни разу его не встречал. Он так редко в последние циклы появлялся на базе Академии, что его начали забывать. Вот уж не думал, что будет скучать по атмосфере этого учебного заведения. Столько воспоминаний сразу всплывает из памяти.
  Адмирал Зорг не пожалел о решении: сделать крюк и заглянуть на старое место службы. Ещё сегодня днем он был на базе штаба леорийского флота и встречался со старшим Лордом Ла Лео, а спустя пару-тройку часов уже вышагивает по переходам базы, по пути строя глазки молоденьким курсанткам и нахально улыбаясь бывшим коллегам. Ну, и, конечно, делая вид, что его совершенно не волнуют восхищённые вздохи мальчишек с младших курсов при виде его хвоста. Дети!!! Какие они ещё неразумные и непосредственные существа!!!
  К кабинету друга Тха подходил с неисчезающей улыбкой на губах.
  В приёмной, как обычно, никого не было, и мужчина, не мешкая, пересёк комнату. Не успел прикоснуться к панели, как из приоткрытой двери донёсся ледяной голос Томаша:
  - Курсант Домиро, мне не нужны ваши жалкие оправдания, не соответствующие действительности. Ваши действия не поддаются логике ни вашей расы, никакой ли бы ещё.
  Легкое движение руки джана и дверь тихо отъехала в сторону.
  - Вы понимаете, что своими необдуманными поступками поставили под удар всю команду?
  - Да, сэр! - Тихий голос провинившегося джан еле расслышал.
  Теперь Зорг мог увидеть мальца, которого так распекал друг. Томаш предсказуемо обнаружился за своим столом, а посреди кабинета застыла невысокая фигурка, облачённая в форму курсанта. Голова опущена, плечи поникли. Руки паренёк сцепил за спиной в замок. Зорг видел, как от волнения сжимались и разжимались пальцы.
  Появление Зорга не прошло незаметным. Даррек мельком взглянул на нежданного посетителя и вновь сосредоточился на курсанте.
  - Курсант Домиро, - градус недовольства леорийца повысился, - тогда объясните мне, как вам удалось проникнуть в шлюзовой отсек. А ещё лучше, поясните, каким образом вы сподобились вывести истребитель в космос?
  Тха неслышно присвистнул. Малец явно не относился к тем, кому разрешены реальные вылеты. Слишком мал для этого. Мужчина вообще сомневался, что его и к тренажёрам уже допускают. На вид пареньку было не больше тринадцати.
  - Это вышло случайно, - промямлил провинившийся.
  - Мне готовить документы на отчисление? - Обманчиво ласковым голосом спросил командор базы.
  Парень резко вскинул голову.
  - Я исправляюсь, сэр! - Затараторил он. - Такого больше не повторится.
  Даррек недовольно тряхнул головой. Тха готов был поспорить на что угодно, друг находится на последней стадии бешенства.
  - Идите, курсант Домиро, - отмахнулся адмирал Даррек, - наказание узнаете у своего куратора.
  - Но, сэр...
  Леориец обжёг взглядом несдержанного курсанта. Даже джан поёжился.
  - Идите, пока я не передумал, - жёстко припечатал он.
  - Есть, сэр! - Паренёк отдал честь и развернулся на выход.
  Зорг с интересом проследил, как меняется мимика на лице тхаша. Цвет кожи и глаз не давали усомниться в расовой принадлежности курсанта. Он застыл с занесённой ногой, глаза широко распахнулись, губы приоткрылись в изумлении.
  Мужчина хмыкнул. Какая бурная реакция на представителя его расы. И абсолютное неумение контролировать свои эмоции.
  - Идите, курсант Домиро! - Короткий окрик вывел курсантку из оцепенения. Именно курсантку. Волосы, подстриженные на мужской манер, ввели Тха в заблуждение. Но некоторые физиологические особенности строения тела расставили всё по своим местам. Девушке на вид было не менее шестнадцати.
  Встряхнув непослушными прядями, она опасливо двинулась в сторону джана. Тот посторонился, пропуская тхаши в дверях, чуть наклонив голову в насмешливом поклоне:
  - Прошу, леди! - Даже дверь придержал, когда девушка, не отрывая взгляда от синекожего мужчины, боком проскользнула в приёмную. И только там, распрямив плечи ринулась на выход.
  - Какая крошка! - Довольно прицокнул языком, проводив её бегство задумчивым взглядом, и только потом обернулся к Томашу. - Откуда такие красотки?
  - Тха!!! - Рыкнул леориец, уже не сдерживая эмоции, - Эта красотка... угробила одну боевую машину... в хлам...
  - Какая одержимость и преданность делу. Прям восхищение вызывает!!!
  - Перестань паясничать, - одёрнул джана командор, - И челюсть подбери.
  - Да что ты! - Джан поднял руки ладонями вверх, - Видишь, даже не думал.
  - Ну, ну!!! - Не поверил Даррек, - Чем обязан твоему присутствию?
  - Раз уж ты больше месяца не появляешься на Грозном, решил сам осчастливить тебя своим визитом. От тебя же после посещения Солнечной системы ни слуху, ни духу!
  - Именно поэтому. Слишком много проблем оставил после себя министр Мендоз.
  Тха кивнул. Да уж. Земляне наворотили дел, а разбираться приходится Томашу.
  - Пошли!!! - Даррек поднялся из-за стола и направился на выход.
  - Куда? - Поинтересовался Джан, но послушно выдвинулся следом.
  - Излишки эмоций скидывать, - кинул леориец, вводя пароль на дверь в свой кабинет. - Иначе я кого-нибудь зашибу ненароком.
  - Курсанты! - Понимающе кивнул Тха.
  Леориец только коротко рыкнул.
  Коридор в преподавательской зоне пустовал. Рабочий день уже закончился и все попрятались в своих каютах. Скоро должен был прозвучать отбой.
  Даррек, не глядя по сторонам, уверенно зашагал в сторону лифтов. Расправленные плечи леорийца обтянула ткань повседневного кителя без каких-либо регалий. Собранные в низкий хвост волосы растрепались, и на висок упала одинокая тонкая прядка. Подметил Зорг и сжатые кулаки и чеканный шаг друга, при котором каблуки высоких сапог вдалбливались в покрытие пола.
  - Так ты так соскучился по мне, что в нетерпении пересёк всю галактику? - Поинтересовался Даррек у друга, невозмутимо шагающего рядом.
  - Не совсем. Я только что от его высочества Кайла. Решал вопрос с новым усилением экипажей. Кстати, везу списки. Посмотреть не хочешь?
  - Нет.
  - И зря. Много упустишь, - Даррек промолчал, Тха незаметно улыбнулся.
  Вспомнился разговор с первым наследником и бесконечные споры, на которые джан с присущей ему язвительностью выводил собеседника. За прошедший месяц многое успело произойти. Адмирал Зорг не сидел на месте, а активно участвовал в разработке операций по освобождению системы Персио. Это Даррек всё свое время проводил либо у себя на базе, либо мотаясь по отдалённым планетам, где были расквартированы немногочисленные кораблестроительные заводы и лаборатории. А у джана были другие планы. Сейчас можно было сказать с уверенностью, что не за горами полное освобождение созвездия Лиры от гнёта джаншу. Особенно, если учитывать усиление флота Земного Союза леорийцами.
  - Когда вступит приказ в силу? - Они дошли до конца коридора и Томаш своей рукой вызвал лифт.
  - Через месяц. Может чуть позже. Всё зависит от ситуации в системе Персио. - Последовал ответ, - Мероприятие пройдёт на 'Грозном'. Списки офицеров на повышение уже готовы. Как мы и планировали, команду курсанта Кортэ в полном составе ждут новые звания и назначения в новые экипажи. Да и обоснование есть. Сейчас в созвездии жарко.
  Зорг заметил, как Даррек чуть сбился с шага. Мда!!! Совсем, друг, ты от жизни подотстал.
  - Проблемы только возникли с Тихоновым-младшим и Красиным. - Как ни в чем не бывало продолжил, - Адмирал Курт не собирается отпускать их. Но это не критично. Их экипажи тоже усилятся вашими соотечественниками. На этом настоял Кайл.
  - Отлично, - обронил Даррек, как только лифт принёс их на нижнюю палубу.
  - Хочешь потренироваться с потоками? - Поинтересовался Тха о цели их недолгой прогулки.
  - Пострелять! - Даррек усмехнулся.
  - То же дело! - Расплылся в улыбке джан, заходя вслед за леорийцем в тир.
  Командор уверенно прошёл к стойке, не глядя, взял один из учебных бластеров и, не прицеливаясь, выпустил серию коротких лучей по мишени. Зорг взял очки и окинул результаты. Кто бы сомневался - все в десятку, даже на таком расстоянии.
  Сам джан, пока друг выпускает напряжение, более придирчиво подошел к выбору оружия. С тоской оглянулся на тренажёр. Вот где бы Тха сейчас оторвался, один против десятерых имитаторов. Но он запланировал разговор, поэтому с мученическим вздохом встал рядом с Томашем.
  - Кстати, об экипажах..., - джан примерился к модели бластера и тоже расстрелял мишень, - Как думаешь, может мне озаботиться постоянным экипажем и кораблём? На леркор, конечно, не претендую, но вот фрегат бы...
  - Ты о чём? - Даррек выпустил ещё серию выстрелов, зло поглядывая на мишень, как будто там был его заклятый враг.
  Зорг незаметно ухмыльнулся. Интересно, кого на месте мишени сейчас представляет Томаш?
  - Мне ведь вроде по статусу положен корабль? - Невозмутимо пояснил Тха, не прекращая стрелять. - У тебя, есть. У Тихонова и Курта тоже. Чем я хуже? Надоело мотаться по галактикам в одиночку на своём корыте.
  - С каких пор разведывательный драган твоей родной Джанероры стал корытом? И где ты это слово выкопал?
  - Читать хроники содружественной галактики иногда надо. У землян есть много чего интересного, - парировал Тха, меняя капсулу с зарядом.
  - Не уходи от темы, - не поддался на уловку Томаш, снова прицеливаясь, - Что там с экипажем?
  - Думаю, мне он не помешает. Я знаешь ли устал сидеть на 'Грозном' и выступать консультантом штабистам. Кайл со мной согласен. Я даже добро получил.
  - Вот, как? - Даррек перекинул бластер в другую руку и продолжил стрельбу.
  - Да. Я адмирал леорийского флота, поэтому могу выбрать. Тут вот подумал..., - новая серия выстрелов, - может кого-то из наших пташек присвоить? Списки у меня. Прикинул состав экипажей.... Например...Фрегат капитана Ревейн...
  Рука леорийца дрогнула, и луч пролетел мимо цели. Даррек сжал челюсть от чего заиграли желваки. Но в ту же секунду мужчина расслабился и продолжил свою психотерапию. Если бы Тха не наблюдал за другом столь пристально, то эти мимолетные изменения прошли бы мимо его внимания.
  - А у тебя, - продолжил Тха, - достойная смена подрастает. Взять хотя бы эту... как её... курсант Домиро. Чем не замена Ревейн? Молодая, симпатичная, потенциал виден не вооружённым глазом...
  Томаш сквозь зубы выругался и отбросил в сторону поломанный бластер. Схватил два других, потянулся к панели и переключил режим на хаотичное движение мишеней. Прищурился и, не обращая внимание на джана, принялся методично уничтожать виртуального противника. Тха не удивится, если на месте одной из мишеней леориец представляет его лицо. Но игра стоит свеч. Не рискнуть Тха не мог. Не в его характере.
  На некоторое время в тире воцарилась тишина, разрушаемая только тихим шипением выпускаемых бластером лучей. Зорг давал другу успокоиться. Слишком нервный тот был в последнее время. Дёрганный, готовый в любую минуту сорваться и броситься чуть ли не на другой край галактики. Вечное напряжение. Зорг это заметил и осознал отчётливо на Земле во время увлекательного променада по зданию Правительства Земного Союза. Тогда джану показалось, что Даррек готов собственноручно придушить Мендоза. Видно, много крови попил тот за время их с Томашем сотрудничества. Да и не в правилах леорийцев спускать такое. Но и при каждой их встрече Зорг чувствовал, как Томаш пытается совладать со своими эмоциями. И это постоянное сомнение на лице леорийца, когда он снимает при джане маску невозмутимости. Не знай он своего друга, решил бы, что тот принял решение, а в правильности его сомневается. Можно списать всё на огромную нагрузку, связанную с событиями в созвездии Лиры, но джан догадывался об истинной причине состояния друга. И не раскаивался о своих словах, задевших леорийца. Пусть успокоится. Джан вальяжно упёрся бедром в стойку и, не глядя на свою мишень, лениво продолжал посылать лучи в центр самой дальней мишени.
  Наконец, кровожадное выражение на лице Томаша сменилось на задумчивое. Остыл, кажется.
  - Вот как только пройдёт приказ..., - лениво продолжил Тха свою мысль.
  - Забудь! - Перебил его друг.
  - Но Томаш, - патетично воскликнул Тха, - как же дружба и взаимовыручка? Я тебе как самому близкому... со своими проблемами... мечтами... Это же смех один: адмирал Леорийского флота да без корабля... Тебе что? Жалко... для друга?
  - Тха, - Томаш поморщился, недовольно глядя на джана, - Вот только не начинай. Говори, чего собирался. Ты же не просто так завёл этот разговор? Всё!!! Я успокоился.
  Зорг недоверчиво окинул фигуру друга, хмыкнул, убрал маску балагура и серьёзно заговорил:
  - Скажи мне, друг мой дорогой, а что с тобой в последнее время происходит? Ты сам на себя не похож. - Заметив, как Томаш собирается возразить, вскинул руку, - Подожди! Только не надо мне лгать. Хорошо? И выворачиваться, что Камилла тебя совершенно не волнует, и ты за её судьбой не следишь, тоже не надо. Я, знаешь ли, не слепой и не глухой. Какого происходит, Томаш?! Ну, могу сказать, что землянка тебя зацепила, но... Вот пообщался с Кайлом и закрались у меня сомнения. Большие такие сомнения о размерах неприятностей.
  Даррек как-то сразу поник. Губы упрямо поджались. В глазах клубился калейдоскоп эмоций. И пусть Тха не леориец, но в состоянии распознать, что другу сейчас не просто справится со своими внутренними переживаниями.
  - Томаш? - тихо позвал он.
  - Привязка, - единственное слово, сорвавшееся с губ второго наследника, заставила джана грязно выругаться.
  - Как? - Как только словарный запас исчерпал себя, выдохнул Тха.
  - Понятия не имею. Всё произошло не так, как могло быть с леорийкой. Не было близости, если тебе это интересно. - Губы Томаша растянулись в измученной улыбке.
  - Дела-а-а! - Джан надолго задумался, переключившись на мишени. Теперь они в тандеме расстреливали хаотично двигающиеся мишени.
  - Ну, ладно! - Зорг, не глядя на друга, первым нарушил молчание, - И что ты собираешься делать?
  - Ничего, - холодно ответил Томаш, - Буду решать свои проблемы самостоятельно. Как всегда!
  - И как, удаётся?
  - Нет.
  Зорг опять выругался. Сорх!!! Эти леорийцы... со своими повёрнутыми мозгами... и традициями... Он бы уже давно затащил понравившуюся красотку в постель. И плевать на социальный статус. Этим они с Томашем, к сожалению, разительно отличаются.
  - Как знаешь, - не стал спорить, чтобы ещё больше не разозлить леорийца. Контроль контролем, но Даррек тоже не железный и терпеть постоянные подколки не будет. - Вернёмся к моей проблеме. Экипаж...
  - Тха, о капитане Ревейн, забудь и даже не мечтай.
  - А о Керне?
  - Тоже! - Отрезал Томаш, - Не для того мы их столько циклов готовили, чтобы они исполняли роль извозчика для твоей хвостатой задницы.
  - Грубо, ваше высочество, - оскалился Тха, - но я не в обиде. А по поводу извозчика... Кто тебе сказал, что мне нужен корабль для этого? Я собираюсь активно поучаствовать в зачистке оставшейся системы. Как уже сказал, надоело сидеть на месте.
  - Ладно я понял. - Кивнул Томаш, - Обратись к Кайлу, он не оставит своего адмирала без корлера.
  - Томаш! На кой мне экипаж леорийцев? - Джан неверующе покачал головой. - Давай ты отстранишься от своих проблем с Камиллой и будем мыслить разумно. Кортэ со своими ребятами, единственный, на кого можно рассчитывать при том раскладе, что мы с тобой наметили. Конечно, твоя личная привязанность немного портит всю картину, - видя, как друг нахмурился, спешно добавил, - Только не возражай. Сам знаешь, что я прав. Так вот! Есть у ребят некоторые пробелы в проведении подрывной деятельности. С леуром я уже немного поработал, когда они курировали группы на 'Грозном.' Скажем так... он наиболее подходит для наших целей. Во всяком случае, есть потенциал, да и реакция у парня под мой характер. По крайней мере, ему бы я доверил прикрывать свою ... спину. После тебя, конечно.
  Даррек хмыкнул.
  - Я бы и Кортэ задействовал, - Тха не стал обращать внимание на прищуренные чёрные глаза леорийца, - но боюсь, что наш командир не так прост, как может показаться на первый взгляд. И вообще... Кайл правильно настаивает на разделении этой четверки. Они глушат друг друга. - Зорг продолжал смотреть на Томаша, но при этом умудрялся делать одиночные выстрелы, боковым зрением выхватывая возникающие мишени, - Надо им дать больше свободы действий. Согласен?
  - В этом вопросе абсолютно. По поводу Кортэ... Мальчик слишком быстро растёт. Но это и к лучшему. Но Керн?
  - Поверь! Он справится. Хотя бы посмотрим на них с Кортэ по отдельности и уже позже примем решение. - Джан поменял капсулу.
  Томаш прекратил стрельбу ещё в середине монолога джана и сейчас внимательно следил за действиями Тха. Тому же оставалось только поздравить себя с благополучным отвлечением Томаша от невесёлых дум. Тха до сих пор не верилось в правдивость сказанного Дарреком. Он многое предполагал, но такого? Сорх недобитый!!! Теперь надо уделить дополнительное внимание в преддверии планируемой авантюры. Об этом стоит поразмышлять на досуге.
  Капсула встала на место. Джан взял второй бластер и кивнул на тренировочную установку.
  - Ну, что? На спор?
  - А давай! - Кивнул леориец и, выбрав новую пару бластеров, первым направился к панели управления.
  
  ***
  
  Где-то в системе 'Персио'.
  
  Вот уже третий месяц фрегат 'Кронос' курсировал между планетами системы Персио, патрулируя пространство и не допуская из других систем, ещё оккупированных джаншу, вражеские корабли. В памяти членов экипажа ещё были свежи воспоминания об операции на Астаре, в которой они принимали участие. И не только о ней. За это время корабли подразделения теней были активно привлечены в бесконечную вереницу операций, схожих с той самой первой операцией на Астаре. Именно она положила начало наступательным действиям космического Флота Земного Союза в данной системе. Тогда командование дало им всего две недели передышки, а потом в рубку фрегата посыпались шифровки с приказами, и они отправлялись на очередную вылазку. День два на приведение мыслей и тела в порядок и снова в бой. И так на протяжении долгих изматывающих недель.
  Но вот уже неделю они просто перемещались от планеты к планете. Суматоха военных будней сменилась блаженным ничегонеделанием.
  В кают-компании корабля было шумно, но весело. В перерывах между вахтами по патрулированию границ и заданиями на планетах члены экипажа привыкли проводить своё свободное время именно здесь. Большую часть помещения занимала виртуальная установка, где сейчас отрывались пилоты истребителей. Эту систему разработал специально для членов экипажа навигатор корабля Тим Далейн - непревзойдённый мастер и поклонник собственного хобби. В данный момент, установка транслировала специальную программу, которую Тим позаимствовал из компьютерной системы обучения родной Академии. Игрушку Тим назвал 'Бей джаншу!'. Огромное развёрнутое в центре кают-компании поле виртуального космоса сейчас отражало настоящую битву, где сошлись корабли всех модификаций, как противника, так и объединенного флота Коалиции, вокруг которых сновали истребители и перехватчики. По краям этого условного участка действий сидели участники данного безобразия с шлемами на головах и миниатюрными планшетами в руках. Из какого технического хлама были собраны эти несуразные шлемы, игроков не интересовало. Да и не рисковал никто возмущаться. Гении, коим на фрегате все считали Тима, непредсказуемы. Вдруг обидится?
  В дальнем же углу кают-компании, в зоне более пассивного отдыха, в мягком глубоком кресле, забравшись в него с ногами, сидела капитан 3 ранга Камилла Ревейн и наблюдала, как двадцать, казалось бы, взрослых мужчин играются. Сама она подобное развлечение и раньше не любила, а сейчас и подавно. Ей вполне хватало эмоций и адреналина настоящего боя. Но вот посмотреть на этих, ставших за столько месяцев родными, оболтусов была не против. А они, не обращая внимание на зрителей, резвились вовсю. 'Как малые дети, - думала девушка. - Им главное, что есть возможность погонять джаншу в виртуале.'
  Шум от этих игроков в помещении стоял знатный.
  - Куда ты лезешь? - Рык Матео, наверное, был слышен в рубке управления.
  Парень дернулся, как будто если он самолично ворвётся в поле, его истребитель избежит столкновения.
  - Держи гада! - Вторил ему Марк. Землянин размахивал своим планшетом. Камилла даже испугалась за его соседа справа.
  По левую руку от Марка шипел Гай:
  - Уходи на правый фланг.
  - Берите его в кольцо! - Не стесняясь никого, на противоположном конце каюты бесновались Гарри и Тони. Парни чуть ли не в голос уламывали Херву, истребитель которого замешкался. - Ты сорх недобитый, мы же тебе говорили, бери в кольцо!!!
  Действия набирали обороты.
  - Рауль, держись, я тебя спасу. - В ухо соседа заорал Милло, отчего тот дёрнулся.
  В ответ от Рауля прилетел подзатыльник, отчего шлем издал приглушённый звон. Девушка даже усомнилась, не послышалось ли ей это.
  - Получай! - Вопил Дан, которому вроде как по статусу не положено так себя вести. - Ну же давай, нападай.
  Камилла на мгновение прикрыла глаза рукой. Сорх! И вот у этих... она командир? Да они же сейчас в рукопашную бросятся. Никакого контроля за эмоциями. Куда девались все навыки, что она так упорно вбивала в них на тренировках? Спасибо, хоть на заданиях так себя не ведут.
  - Эй, салага, дорогу! - Марк презрительно мыкнул на действия Раса, - беру командование на себя.
  - Га-а-ай!!! - Теперь Камилле пришлось прикрыть уши, чтобы не оглохнуть от баса самого внушительного леура, Тонни. - Прикрой, иду в атаку.
  Мысль сбежать из это дурдома проскользнула на грани сознания и умчалась в далекие уголки космоса. Потешный вид парней стоил того, чтобы потерпеть временные неудобства.
  - Чтоб тебя, подбили! - Рыкнул Ник из команды Дана на её 'малыша'.
  - Подавишься, - Огрызнулся Коум, показав оскал, долженствующий означать высшую степень устрашения, но почему-то таковым не являлся.
  Битва с каждой минутой явно набирала обороты. Реплики сыпались одна за другой. Мальчики по ходу решили выпустить пар. Сбросить напряжение, накопившееся на протяжении последних месяцев.
  Камилла обняла колени руками и, пристроив на них подбородок, продолжила наблюдать за парнями.
  Задумчиво переводила взгляд с одного на другого. А они изменились. За это время, что командование швыряло их по базам, они выросли в профессиональном плане даже больше, чем за два цикла службы под её началом. И это Камиллу радовало, как и то, что поползновений на её свободу действий 'малыши' больше не предпринимали.
  Камилла хоть и засмотрелась на игроков, но уловила момент, когда в дверях появился Ла Лео. Ни миг замер на пороге, расширенными глазами глядя на развернутое поле битвы. Покачал головой, не веря в действительность происходящего. Легкая улыбка скользнула по губам леорийца.
  Камилла тоже невольно улыбнулась, увидев Рена здесь и сейчас. Каким бы ни было её отношение к этому мужчине в начале их знакомства, сейчас девушка была рада его компании. Так сложилось, что большую часть своего свободного времени, то что удавалось вырвать из так необходимого сна в редкие дни затишья, она проводила либо с Джо, либо с леорийцем.
  
  После Астары и их дерзком угоне корабля из-под носа джаншу капитан первым подошёл к землянке с предложением если не дружбы, то хотя бы бескровного существования. Тогда Камилла только пожала плечами, негласно признавая свою правоту. Скрывать от леорийца свои способности глупо. Тем более Рен как-то сразу предложил совместные тренировки, по которым она уже успела соскучиться. Наличие спарринг-партнера в бесконтактном бое, да ещё под боком, когда можно заниматься в любые свободные от службы часы, примирило её с непонятной настороженностью к этому мужчине. Да и это чувство пропало со временем. Камилла научилась доверять леорийцу, как любому члену их экипажа. Тем более старпом не раз во время операций доказывал свой профессионализм. Были в их вылазках моменты, когда своими действиями Ла Лео вытаскивал из засад всю группу. Да и Джо относился к своему помощнику с доверием, что возможно и стало решающим фактором. В умении друга распознавать людей, Камилла никогда не сомневалась.
  Тренировки тоже сыграли свою роль. Камилла ни разу не почувствовала от Рена превосходства. Он оказался замечательным тренером. Не таким хорошим, как адмирал Даррек... Но всё же. За три месяца девушка даже почувствовала, что её способности расширились. Теперь она могла прочитать мысли окружающих. Правда, только на небольшом расстоянии. Но ведь могла. И считала, что это заслуга Рена. Рядом с ним, у Камиллы как будто активировались скрытые резервы, а леориец выступал не только катализатором, но и грамотно направлял их развитие. Да и забавные курьезы во время их тренировок стёрли незримую грань вежливого нейтралитета. Трудно удержаться от смеха, когда видишь, как солидный мужчина, старпом, двигает диваны и кресла в кают-компании, чтобы освободить место под спарринг и при этом вполголоса ругается на родном языке. Камилла таких слов то не знала, но постаралась запомнить на будущее. Леорийский язык на поверку оказался не таким уж официальным, как ей представлялось в Академии.
  А бывало, что они на тренировках увлекались до такой степени, что что-нибудь разбивали. Как говорится, где-то что-то плохо лежало и упало.
  В целом Рен оказался просто бездонным складом на информацию. Он охотно делился рассказами о своей родине. Камилле даже спрашивать не приходилось. Рен так ненавязчиво вставлял примеры своей жизни в любой разговор, что за всё время, проведённое в его компании, Камилла узнала гораздо больше, нежели в бытность курсантом Академии.
  А может Камиллу бессознательно привлекали разговоры с этим леорийцем. Рен рассказывал девушке о своей расе, о жизни на планете Леора. Камилла, наконец, узнала, почему имена представителей императорского клана отличаются от всех остальных имен леорийцев. Оказалось, всё просто. Дело в том, что сам императорский клан Рон, приставку Ла - носит всё мужское население галактики 'Вихрь', также, как и женщины - приставку Ли. Первое имя - имя собственное, а второе - это название рода по матери. Так и получается, что главнокомандующего леорийского флота - наследника Империи, зовут Кайл и его мать из клана Лео. Сам Рен так же принадлежит к этому роду. Почему же у Адмирала Даррека другое имя, Камилла уточнять не стала, не желая привлекать к своему интересу ненужное внимание леорийца. Но иногда любопытство снедало девушку. Хотелось спросить, знает ли Рен наследников лично и, если знает, может ли поделиться сведениями о них. Но в последний момент Камилла себя одергивала. Не по статусу ей знать это. Да и не за чем. Поцелуй с адмиралом Дарреком уже практически стерся из памяти, а об обстоятельствах своего спасения с Кресты, Камилла старалась не думать, хоть и обещала Джо совершенно иное. Хорошо, жизнь девушки столь насыщенна, что нет времени на воспоминания и самокопании в своих чувствах.
  Так же, Рен ей рассказал о быте леорийцев. Где они живут, какая красивая природа на их планетах. Описал дворец Императора, восторгаясь его величественностью и неповторимостью. Поведал о том, что большинство их женщин предпочитают заниматься либо хозяйством, либо гражданскими профессиями, только немногие идут служить на Флот. Так Камилла узнала, что на флот Леории берут выпускников только леорийской Звездной Академии, кто уже достиг 40-летнего возраста. Хотя и исключения случались. Что после достижения 100 рубежа леориец может создать семью. На вопрос Камиллы, почему сам Рен в своём возрасте ещё не женат, тот с хитрой улыбкой ответил: 'А может я ещё не встретил свою судьбу?'. Девушка сама себе удивлялась, как она может с такой лёгкостью обсуждать со старпомом подобные темы, которые и с Джо не всегда поднимала. Может дело в способностях леорийца чувствовать её настроение? Вполне. С таким 'профи' иногда стоит держать свои щиты плотно закрытыми, чтобы, не дай космос, наружу не вылезла маленькая тайна Камиллы.
  
  В целом, старпом оказался не таким уж и неприятным типом, как чудилось девушке. И она с удовольствием помахала, застывшему в дверях, леорийцу, привлекая к себе внимание. А потом с улыбкой наблюдала, как тот пробирается по стенке, стараясь не наступить на возбуждённых игроков, чтобы присоединиться к девушке в зоне отдыха. Усаживаясь в соседнее кресло, нарочито небрежным жестом вытер несуществующий пот со лба.
  - Привет! - Камилле перепала одна из его фирменных скупых улыбок, - Кто ведёт в игре? - поинтересовался он.
  - Как обычно. - Камилла пожала плечами, - Дан. Мои все пытаются его обставить.
   Кивнула на своих подопечных и в очередной раз поёжилась от рева самого несдержанного Гарри.
  - И как получается? - Рен взглянул на ребят с этого ракурса.
  - С переменным успехом. Сижу здесь уже два часа, а ситуация не изменилась.
  - Сама не хочешь показать мастер класс?
  - Зачем? - Лениво протянула Камилла, меняя позу, пока ноги совсем не затекли, - Они достаточно хорошо пилотируют в действительности, а это только игрушка. Не вижу смысла.
  - Понятно. - Мужчина усмехнулся, некоторое время понаблюдал за парнями, а после произнёс, - Слушай, этих ребят женить бы, а то, как дети малые.
  На замечание леорийца Камилла только хмыкнула. Какое женить, когда они на службе. Сейчас до просто отношений с противоположным полом у ребят времени нет, что уж говорить о большем?
  Рен, посмотрев на собеседницу, добавил:
  - Кстати, из тебя получилась бы неплохая жена.
  Камилла удивлённо взглянула на леорийца, позабыв про виртуальные баталии. Вот это выверт мужской логики. При чем тут она?
  Не сдержавшись, язвительно поинтересовалась:
  - А что на Леоре, жену выбирают по принципу плохая - хорошая. Не понравилась и прощай?
  Леориец коротко хохотнул. Может впервые за время их знакомства, чем несказанно удивил Камиллу. Всё-таки как мало она его знает. Вроде вот он сидит, весь такой открытый, а чуть копнёшь поглубже и натыкаешься на стену. Но это только её впечатление.
  - Нет у нас всё сложнее и проще одновременно. - Меж тем Рен и не собирался сворачивать тему разговора.
  - Как это? - Уточнила девушка, стараясь не выдать чрезмерной заинтересованности. А так, просто лёгкий разговор двух людей, которым нечем заняться. Вдруг узнает ещё один секрет этой расы.
  - У нас, - мужчина посмаковал это слово, - если брак состоялся, то всё! - Театрально развел руками, - На всю жизнь.
  Ну надо же какой доисторический подход к вопросу брака. Камилле не верилось в истинность сказанного. Как-то неправдоподобно это звучало.
  - А если не подходят друг другу? - Задала провокационный вопрос. Стало интересно, как леорийцы справляются с этой проблемой.
  - Такого просто не может быть. - Твердо заявил Рен, - Ты же знаешь, что мы раса чувствующих? Можно сказать, телепаты, но эта формулировка не совсем верна. Многие из нас очень сильные псионики. Это... так в двух словах и не скажешь... В общем... Нас трудно обмануть.
  - Это-то я знаю! - Согласилась девушка, - И как это влияет на взаимоотношения?
  Не то чтобы её это касалось, но было любопытно. У землян всё было проще. За всю жизнь можно было до бесконечности выходить замуж и разводиться. Или вовсе не появляться в департаменте. У тхаши с этим сложнее. Там отношения, не оформленные документально, порицались. Леуры, так вовсе ещё сохранили практику, когда жён подбирали родители. Анахронизм какой-то. Но леуры раса обособленная, сохранившая многие свои традиции. Вот про карийцев она не знала. Как-то не интересовалась специально. И чем её удивит Рен?
  - Если человек влюбляется ..., - продолжил он, - и женится... то между супругами возникает связь, расторгнуть которую невозможно. Это на уровне наших физиологических и психологических особенностей.
  - Слушай, нескромный вопрос, а как у вас дело обстоит с... интимной стороной жизни? Эм... неужели ждёте свою единственную? - Завуалировала вопрос Камилла. Из слов мужчины она мало, что поняла, только то, что у этой расы, оказывается, как у волков. Единственная и на всю жизнь. Кто бы подумал.
  Рен рассмеялся:
  - Так же, как и у вас землян. Или других рас. Всё просто. Не запрещено до свадьбы, если ты это имеешь ввиду.
  Камилла невольно покраснела, чем вызвала ещё большее веселье у своего собеседника. Она уже хотела начать оправдываться, но не успела.
  В кают-компанию вошёл Джошуа.
  Как всегда, безупречен в своем кителе капитана фрегата. Как всегда, собран и сосредоточен. Но одно только появление капитана фрегата на пороге кают-компании выпрямило пружину. Все, кто секунду назад был погружён в виртуал, мгновенно сорвали с голов шлемы. Кто-то дезактивировал игрушку. Парни подскакивали со своих мест, готовые в то же мгновение броситься по первому приказу. Лишь недоумённые взгляды не отрывались от лица капитана. Если бы была боевая тревога, к которой они уже привыкли, было бы всё понятно. Но капитан сам пришёл к ним.
  Камилла напряглась. Стоило только заглянуть в васильковые глаза друга, как внутри всё сжалось в клубок ожидания неприятностей. Интуитивно ждали этого и остальные.
  Капитан Кортэ обвёл всех присутствующих взглядом.
  - Пришёл приказ от командования. - Не стал нагнетать атмосферу неопределенности, - Кроносу надлежит в течение трех дней прибыть на базу 'Грозного'.
  Джо нашёл взглядом леорийца и обратился уже к нему.
  - Капитан Ла Лео, замените меня на мостике. Координаты уже в базе. Проследите.
  Рен кивнул и, не говоря ни слова, покинул кают компанию.
  Как только за леорийцем закрылась дверь, Джо произнёс:
  - Садитесь.
  Распределение по диванам пошло молниеносно в виду несоответствия посадочных мест и количества присутствующих. Дан остался стоять на том же самом месте, где и сидел до прихода командира.
  Камилла бы посмеялась над суетливостью ребят, только девушке было не до смеха. Она неотрывно смотрела на друга, в глазах которых без труда прочитала озабоченность, недоумение, решимость и отголоски тоски. Ничего хорошего с такими исходными, по мнению девушки, они не услышат.
  - Джошуа, что случилось? - Вполголоса спросил Дан.
  Капитан прислонился к закрытой двери и, сняв маску капитана, заговорил.
  - Приказ, явиться на дредноут, сопряжён с приказом о расформировании экипажа фрегата Кронос.
  Камилла вздрогнула. Сорх!!! Почему так скоро? Она не наивная дурочка и понимала, что рано или поздно это произойдёт. Но почему сейчас, когда они так сработались. Можно сказать, стали понимать друг друга с полуслова. Не зря же капитан Кортэ сейчас отставил официальный тон и общается с командой, как если бы они были в отпуске на каком-нибудь побережье океана.
  - Есть ещё хорошая новость, - продолжил Джо. - Всех членов экипажа ждут присвоение очередных званий и, как следствие, продвижение по службе.
  - Как это? - Вырвалось у Гая.
  - Это приказ штаба Коалиции. И он не обсуждается. - Джо чуть встряхнулся.
  Новость для всех стала потрясением. Все как один нахмурились, пытаясь переварить информацию. Камилла даже с закрытыми щитами ощутила повисшее в воздухе напряжение. Его при желании можно было пощупать. Дышать стало трудно. Смотреть на ребят ещё тяжелее. Девушка решила не выпускать из вида Джо, смотрела, стараясь впитать в себя образ самого близкого человека во вселенной.
  Наступившая тишина давила на сознание, усугубляя и так не радужное настроение Камиллы.
  - Это, конечно, хорошо, - осторожно заметил Дан, - но что-нибудь известно о последующем назначении?
  Джошуа покачал головой.
  - Повышение - это хорошо, - голос подал Матео. Парень провёл ладонью по своему тёмному ёжику волос, - не всё же мне сидеть в лейтенантах.
  Кто-то не сдержал смешки. Улыбнулся и капитан.
  - Да ладно вам, - весело проговорил он, - плох тот, кто не хочет дослужится до адмирала.
  - Я бы и от главнокомандующего не отказался? - Нашелся и второй, кто решил разрядить обстановку. Им оказался Малло.
  - ДА какой из тебя главнокомандующий? - Возмутился Гарри, - Ты сначала фигуры высшего пилотажа на истребителе отработай, салага. А потом губу раскатывай.
  - О-о-о!!! Только не на моих глазах, - застонал Дан, - такого издевательства я не переживу.
  - А вот увидите! - Встал в позу Малло. - Сделаю с первого раза.
  - Да, - рассмеялся Рауль, - ты только что на игрушке доказал обратное.
  Парни подхватили смех леура.
  Не смеялась только Камилла. Она смотрела на Джошуа, а в голове безжалостная логика уже сделала выкладки по развитию событий. Больше они не будут служить на одном корабле. Больше не будет совместных операций. Не будет посиделок вчетвером в каюте тхаша. Не будет подколок и обсуждений возможного развития событий на фронте боевых действий.
  - А почему именно на Грозный? - Спросил Дан у друга, пока остальные обсуждали возможные ситуации с повышением. - Почему не на 'Стремительный'?
  - Новый выпуск в Академии. - Пояснил тот.
  - Сорх! - Вполголоса выругался Дан, - опять зелень...
  Кортэ усмехнулся.
  - Не думаю, - ответил другу, а глаза при этом не отводил от Камиллы.
  Девушке хотелось броситься через всё помещение, повиснуть у тхаша на шее и не отпускать. Никогда не отпускать. Но нельзя. Здесь подчинённые, пусть и не долго им осталось терпеть её в роли своего командира.
  Зато Дан спокойно пересёк разделяющее его с девушкой расстояние, присел в кресло, где недавно сидел леориец, и незаметно пожал ледяную руку Камиллы.
  - Всё будет хорошо, - шепнул на грани слышимости.
  Камилла кивнула.
  И её и Дана ждёт повышение. Это значит они как минимум станут такими же капитанами, как и Джошуа. Впереди новый экипаж, новые лица. В груди разрасталась боль от осознания скорого расставания. Не будет рядом ни Дана, ни Тима. А Джо улыбался. Только глаза не могли обмануть. Не Камиллу. Не сейчас.
  Друзья прекрасно понимали, что их совместная служба закончилась. Что ждет их дальше, неизвестно. А потерять самого родного человека - это как вырвать кусочек сердца.
  
  Глава 18.
  
  Галактика 'Спираль', созвездие 'Андромеда'.
  Дредноут 'Грозный'.
  
  Камилла, стояла в огромном зале, где почти пять циклов тому назад получала своё первое назначение. Парадную форму она надевала так редко, что это немного выбивало из колеи. Но привычные брюки и высокие сапоги из облегчённой кожи на невысоком устойчивом каблуке добавляли уверенности. Чёрный парадный китель с новым знаком отличия на груди сливался с такими же по соседству.
  Привычный ритуал торжественного построения шёл своим ходом. Те же стройные ряды выпускников, те же представители Академии, космического флота Земного Союза, и командования Объединенной Коалиции. Выбивалось из привычной картины наличие представителей леорийского флота, которые в скором времени должны были влиться в ряды экипажей Объединенной Коалиции. Девушка не смогла обойти своим вниманием достаточно многочисленную группу офицеров в тёмно синих кителях, стоящую чуть в стороне от места основного события. Кому-то из них придётся служить под началом и капитана 1 ранга Камиллы Ревейн. По непроницаемым лицам нельзя было ничего прочитать, и девушка, потеряв мимолётный интерес, переключилась на новобранцев - эти были полной противоположностью имперцев. Девушка с долей иронией смотрела на воодушевлённые лица младших офицеров, на предвкушающий блеск в их глазах, на гордо задранный подбородок и прямые спины, и недоумевала: неужели и они были такими же юнцами, живущими осознанием своей значимости и годящимися принадлежностью к одному из элитных подразделений флота? Время, проведённое бок о бок со смертью, когда каждую минуту ты находишься в шаге от её загребущих рук, избавило капитана Ревейн от лишних иллюзий. Война, где на твоих глазах гибнут твои же соотечественники, не место для романтиков и гордецов, наделённых излишней самоуверенностью. Такие первыми подставляются под смертельный удар.
  Камилла чуть слышно вздохнула. Происходящее навевало скуку, заслуженное повышение навевало тоску, приказ командования о новом назначении не радовал. Чему тут радоваться, когда на другой чаше весов лежит необходимость разлуки с её мальчишками, теми, кто стал для Камиллы семьей? Девушка ещё раз пробежалась по рядам потенциальных сослуживцев, по молодым лицам землян, леуров, тхаши. Подметила в рядах пилотов несколько женских фигурок. Неожиданно. Проследив, как одна из них с чувством собственного достоинства марширует в сторону застывших в ожидании адмирала Даррека и Александра Тихонова, мысленно хмыкнула. Неужели она так же выглядела в своё время? Камилла подметила юный возраст основной массы бывших курсантов. Правильно Дан сказал: зелень она и есть зелень. Хотя, чего они ожидали? Флоту нужны новые офицеры, пусть и такие. Настроение упало ещё ниже. Камилла со всё возрастающим нетерпением ждала окончание этого официоза, глупого и бесцельного. Поэтому, когда прозвучала команда 'Вольно!', не сдержала вымученный выдох.
  Дальнейшее развитие событий тоже не предвещало ничего нового и Камилла, подхваченная потоком своих сослуживцев, не оглядываясь по сторонам, проследовала в соседний зал с целью спрятаться в каком-нибудь укромном уголке. Веселиться, как остальные, землянке не хотелось. Разве что пообщаться с некоторыми сокурсниками, которых она видела мельком на построении.
  Погружённая в свои мысли, девушка не сразу сообразила, кто это такой бесцеремонный, рискнувший взять её под локоток и увлекший в сторону.
  - Ну, привет, Мелкая! - Шепнул ей на ухо Дарк, пока тянул девушку в известном только ему направлении.
  Камилла улыбнулась, взглядом намекнув на покушение на собственное личное пространство, и совершенно не расстроилась, когда намёк нагло проигнорировали.
  Ладно! Этому можно.
  - Дарк, ты, кажется, немного перегибаешь? - Обманчиво грозно произнесла девушка, стоило им только оказаться подальше от лишних ушей.
  - Разве? - Так же обманчиво удивился парень, - Я просто рад тебя видеть. Веришь?
  Улыбка девушки стала более открытой.
  - Я тоже рада, - Ни словом не соврала. Она, действительно, рада была компании своего сокурсника. Сколько они не виделись? Цикл? Полтора? Или больше.
  Прибыв накануне на базу 'Грозного' экипаж Кроноса только и успел разместиться в выделенных временных каютах, да явиться в полном составе в штаб на озвучивание приказов назначения. Там же им и прикрепили новые знаки отличия. А потом Камилле было не до этого.
  - Польщён, - леур отвесил чуть ироничный поклон, - Сама капитан 1 ранга Камилла Рейн позволила засветиться в её обществе.
  - Ревейн! - Автоматически поправила девушка. Кивнула на китель собеседника, - я смотрю, вас тоже заметили, капитан 1 ранга Дарк Сорг. Наслышана о ваших подвигах. Разговоры о том, как вы чуть ли не в одиночку выступили против трёх крейсеров у Тилоны... А уж о вашей стратегии ведения боя в условиях метеоритного пояса около Рунеры ходят легенды. Так виртуозно, не сделав ни единого выстрела, расправится с противником... Этот эпизод войдёт во все военные учебные пособия. А мы, скромные современники, будем рассказывать о своём знакомстве с легендарным военным гением.
  Жёлтые глаза прищурились:
  - Ну, не всем же заниматься угоном кораблей с новейшим оборудованием с секретной базы, да ещё и в тылу врага, - парень демонстративно отполировал ноготки о рукав своего кителя.
  - Ничья, - Камилла не сдержала смешок. - И откуда ты знаешь?
  - Предположу, что у нас один и тот же источник информации... Сплетни, приправленные долей официальной информации. Кстати..., - парень оглянулся на арку, куда уже скрылись все остальные, - я тут на построении успел заметить всех наших. Было бы любопытно повидать ребят. Многих я со времен Академии не видел. Даже счастлив, что опоздать не получилось.
  Камилла кивнула:
  - Когда ты прилетел?
  - Утром. - Парень развел руками, - И как ты понимаешь, мало что успел. Но... сорх... безумно рад, что есть такая возможность всех вас увидеть, - заметив мимолётную гримаску недовольства на лице девушки, спросил, - Ты, так понимаю, особым энтузиазмом не плещешь.
  - Есть такое.
  - Брось!!! Я вот еле сдерживаю себя, чтобы не накинуться на тебя с объятиями, но, боюсь, младшие офицеры не поймут. И заметь, - Дарк подмигнул, - Я не говорю про твоих рыцарей, от которых реальнее получить естественную раскраску под глазом.
  - Дарк, - маленький кулачек прилетел в плечо леура, - Прекрати. Сама справлюсь.
  - Эх, капитан, - Дарк опять подхватил Камиллу под локоток, - Идём веселиться. Парней я тоже долго не видел.
  В арке парень чуть притормозил, выпуская девушку и огляделся.
  - Вижу Ларне, - Дарк поправил воротничок кителя, - И много... много... причин для хорошего настроения. Ты со мной или к своим?
  - Иди. - Камилла тоже осмотрела зал, - Я уж как-нибудь без тебя разберусь с развлечениями.
  - Увидимся...! - Парень скрылся в толпе.
  Фуршетный зал, казавшийся меньше от количества присутствующих, встретил многоголосым гулом. Камилла неспешно двинулась вдоль стенки, попутно выискивая глазами знакомые лица. Время от времени раздавались громкие выкрики приветствия и дружный хохот.
  Большую массу разноцветной толпы составляли выпускники. Эти общались чуть сдержаннее, поглядывая в сторону старших офицеров, которые не пытались скрыть удовольствие от встречи. Дарк оказался прав, в толпе время от времени мелькали лица сокурсников, сдержанные улыбки и поднятые в приветствии бокалы.
  Как её углядел в этой толпе Тим, Камилла не понимала. Парня она заметила только, когда тот появился у неё перед носом.
  - Мил, ты где ходишь? Тут все наши. - Сообщил уже известный землянке факт. Кариец пусть и не улыбался своей широкой белозубой улыбкой, излучал волны радости. Время парень зря не терял. В руке у него были два бокала, один из которых он поспешил протянуть подруге.
  - Видела кого-нибудь?
  - Сорга, - призналась она.
  - Ну, этого желтоглазого ты будешь часто видеть, - сдержанно усмехнулся Тим.
  Камилла приглашающе кивнула на небольшую нишу. Парень пристроился рядом, облокотившись спиной на стену.
  - Чего ещё накопал?
  - Мила, это информация не скрывается. Она в открытом доступе. Естественно я посмотрел, - Камилла пожала плечами. Она вот не интересовалась. Просто заглянула в карту со своим назначением и успокоилась. Но внутренний голос подсказал, что зря она опрометчиво поступила: информация, как показывает практика, правит миром. Кому, как ни Тиму, знать это.
  - Дарк, как и ты, - продолжил парень, - распределён на 'Стремительный'. Будем видеться хоть изредка в ваши пересменки.
  Камилла не смотрела на друга детства, только внимательно слушала и кивала в нужных местах. Про назначение Тима на линкорн она узнала утром. Талантливому программеру посчастливилось попасть в аналитический отдел, что подчиняется непосредственно командованию Коалиции и был расквартирован на 'Стремительном'. Дан остаётся здесь, на дредноуте. Леура вместе с экипажем закрепили за штабом. Парень мельком оговорился, что он в прямом подчинении у адмирала Зорга, когда Камилла будет докладываться сначала контр-адмиралу Садову, а уж потом Тихонову старшему. Хотя девушке казалось, это назначение фикцией бюрократической проволочкой. Так или иначе Александр не упустит возможность любого предлога, чтобы вызвать её в свой кабинет. А вот Джошуа повезло больше... или меньше, это с какой стороны посмотреть. Самый родной для Камиллы тхаш переходит в ведомство адмирала Курта. Что ждёт каждого из них, можно было гадать да бесконечности. Хоть три системы из четырёх официально находятся под контролем Земного Союза, Камилла понимала, что до окончательного финала этого военного противостояния ещё далеко.
  - Тим, - девушка повернулась к другу, - ты хоть рад?
  - А то!!! - Кариец усмехнулся, - ты только представь, какое информационное поле открывается.
  О, космос!!! Этого молодого человека уже ничего не исправит. Ему лишь бы выход в галасеть, и он будет счастлив до конца своих дней.
  Тим подмигнул проходящей рядом леурке в белом комбинезоне, но остался на месте.
  - Леорийцев видела? - Спросил Тим.
  - Видела.
  Леорийцы стояли обособленной группой и не заметить их, даже из этого укромного уголка зала, было проблематично. На пёстром фоне они выделялись синим пятном. Лица офицеров ничего не выражали, но Камилла подметила и настороженные взгляды, и скупость движений. Высокий рост и спортивные фигуры делали их похожими.
  - Красавцы! - Охарактеризовал имперцев Тим.
  - Сложно им будет, - произнесла Камилла.
  - Да брось. Они же не так просты. Не думаю, что в Коалицию Лорд Ла Рон отправил кого попало.
  - Это да, - пришлось согласиться с доводами друга.
  Камилла лениво скользила взглядом по леорийцам, пока не натолкнулась на ответные взгляды. Не только леорийцы смотрели в их сторону, откровенные заинтересованные взгляды кидали как выпускники, так и сокурсники Тима и Камиллы. Те взгляды, что принадлежали женской половине, Камилла справедливо отнесла к другу. Бывшие сокурсники не ограничивались переглядыванием, время от времени громко приглашали присоединиться. Когда к их наблюдательному пункту выкрики стали привлекать чрезмерное внимание окружающих, Камилла отправила Тима к зазывающим, пообещав присоединиться чуть позже.
  Сама же увлечённая рассматриванием толпы, поднялась по лестнице, ведущей на второй уровень. Четыре ступени, а какой обзор открывается. Все, как на ладони. К её персоне после ухода капитана Далейна уже подрастеряли интерес, и Камилла без ложной скромности рассматривала происходящее внизу.
  Радостное возбуждение от новой встречи со старыми знакомыми схлынуло. Замеченные Камиллой Лекс Вайр и Алек Стэн, неразлучная парочка землян, также как и в Академии, уже вовсю веселились около фуршетных столов. Парни собрали вокруг себя уже внушительный круг соратников, среди которых девушка подметила молодняк. Алека и Лекса Камилла редко встречала в эти циклы, и только на заданиях, молодые люди после окончания академии были распределены на линкорн 'Андора'. Камилла улыбнулась, она была рада узнать, что с парнями, с которыми она проучилась десять циклов, всё хорошо.
  Взгляд настойчиво искал другие знакомые по Академии лица. Подметила Гая Руже в компании Мина Хорне, Крона Готтера. Эти всегда отличались более покладистым характером, несмотря на свою принадлежность к расе леуров. А вот на другом конце зала Дарк Сорг со своими друзьями Эреком и Кирком активно общались с леорийцами.
  Камилла присмотрелась. А имперцы уже не так сторонятся общества своих будущих коллег. Синие кителя то и дело встречались в разных уголках зала.
  Присмотревшись девушка обнаружила и своих малышей, которые, не растерявшись, общались, веселились. Рядом с Марком Лени Камилла заметила леорийца. Там шёл неспешный разговор. Нашёлся и Дан в окружении стройных фигурок в белых кителях. А вот Джошуа Камилла всё не могла вычленить из этой неспокойной массы офицеров. Поднялась ещё на пару ступеней и только через пару минут активного поиска, заметила его в компании Красина и Тихонова-младшего. Парни тоже активно общались. Камилла подметила скупые движения Алексея, парень что-то объяснял своим собеседникам. Красин согласно кивал на его слова, а вот на лице друга детства застыло сосредоточенное выражение. Камилла напряглась. После подготовки операции на Астаре они не виделись с Красины и Тихоновым. Так какие общие дела могут быть у этой тройки? Связано ли это с будущим местом службы? Но вот Джошуа улыбнулся уголками губ и заговорил, а у Камилла от сердца отлегло. Хотела, уже было, спуститься, чтобы присоединиться к парням, но в последний момент передумала. Облокотилась на высокие перила и продолжила наблюдение. Взгляд то и дело наталкивался на леорийцев. Теперь они были повсюду. Быстро же акклиматизировались.
  Камилла совершенно потерялась во времени и пространстве, позабыв, что на втором уровне зала отдыхают высшие чины двух флотов, поэтому непроизвольно вздрогнула, когда за спиной прозвучал знакомый голос адмирала Зорга:
  - Скучаете, капитан Ревейн? - Джан спустился на пару ступенек ниже и пристроился рядом с Камиллой, небрежно облокотившись на перила.
  Появление адмирала было столь неожиданным, что Камилла на долю секунды растерялась, но быстро взяла себя в руки.
  - Адмирал Зорг! - Учтиво произнесла и уже было дернулась поприветствовать высшего по званию как положено, но была остановлена невозмутимым:
  - Перестаньте, Камилла! Мы не на построении, - мужчина небрежно махнул рукой, - Здесь вроде как неформальная обстановка. К чему лишние телодвижения? Так что вас привело сюда, позвольте поинтересоваться?
  Прищуренные синие глаза прошлись по фигурке девушки, отчего Камилла смутилась. Не привыкнет она никогда к стилю общения джана в этой самой неформальной обстановке. Но показывать, какое влияние оказывает на неё присутствие этого мужчины, не собиралась.
  Адмирал хоть и стоял к девушке лицом, но при этом взглядом лениво скользил по головам веселящихся на нижнем уровне. И ответа, кажется, не ждал, сам на него и ответил:
  - Нашли удобную точку для наблюдения, - в голосе Зорга звучала насмешка, - Похвально. Высматриваете своих знакомых? Или новых сослуживцев? Составляете визуальную характеристику?
  - Можно сказать и так, - не стала спорить она.
  - Могу помочь. - Живо откликнулся джан. - Вас кто больше интересует? Я предполагаю новые члены экипажа?
  Адмирал придирчиво окинул зал.
  - Называйте имя.
  - Э-э! - Камилла растерялась.
  - Вы не смотрели списки членов своей команды? - Резко повернулся к ней джан, - Камилла, вы меня удивляете. Чем же вы занимались с момента прибытия на Грозный? Хоть на чём летать придётся, знаете?
  - Это да!
  Зоргу удалось ещё больше смутить землянку. Да, мужчина прав. В документы, присланные с утра на её личный ком, она даже не заглянула. Утро девушка провела на шлюзовой палубе. Выудить Камиллу оттуда в тот момент не получилось бы и у друзей. Она несколько часов убила на изучение своего корабля. Другие мысли даже близко не возникли, стоило только узреть стройный ряд фрегатов нового образца. По сравнению с тем, на котором служил экипаж Кроноса, этих красавцев можно было смело отнести к более высокому классу 'В', к которому уже относились крейсера. По вместимости он в полтора раза был больше старых моделей фрегатов. Камилла подметила просторные личные каюты членов экипажа, огромную кают-кампанию и несколько дополнительных помещений, оборудованных под тренажёрные залы. Несколько минут рассматривала установки: здесь можно было не только поддерживать тело в физической форме, командование расщедрилось и на виртуальные установки, имитирующие кабины истребителей. Можно было смело выходить в космос в продолжительные вахты, или путешествовать от галактики к галактике, не возвращаясь на базу. И это Камилла ещё до рубки управления не добралась, да в технический отсек не заглядывала. Что уж говорить о личном коме.
  - Да-а-а, капитан Ревейн! - Протянул адмирал. - Удивили. Значит, будем восполнять ваши пробелы.
  Девушка склонила голову, и не думая спорить с джаном.
  - С кого бы начать? - Зорг опять обратив внимание на происходящее в зале, - Видите вон того... с хвостиком... около капитана Милович. Это ваш.
  Камилла с удивлением посмотрела на леорийца, на которого указал адмирал.
  - Или того симпатичного молодого человека в окружении нашей доблестной медслужбы. Или... м-да, что-то остальных пока не вижу.
  - А есть кто-нибудь из знакомых лиц? - Прищурилась Камилла, пытаясь рассмотреть имперцев, кому суждено служить под её командованием, - Я надеюсь, не весь экипаж Вы укомплектовали леорийцами?
  - Камилла, - Зорг рассмеялся, - а остальных Вы и сами знаете. Отчаянные надо признать парни. Наглые и настырные.
  - Да? - По губам скользнула ехидная улыбка. - Что ж посмотрим.
  - Уж этих ничего не испугает. Даже не думайте. У этих ребят выработался иммунитет против Ваших методов воспитания.
  Девушка удивлённо посмотрела на собеседника.
  - Что так смотрите? Думаете, я не знаю, какие слухи ходят среди офицеров о Вас? Должен признаться, восхищён стойкостью этих парней.
  - И кто это такой отчаянный?
  - Так ваши 'малыши'.
  Тонкая бровь взлетела вверх, чем ещё больше развеселила адмирала.
  - Знаете, я тоже был ошарашен, когда два дня назад мне на стол легли рапорта от членов вашей группы с просьбой оставить их под командованием капитана Ревейн.
  - И что? Вы так просто удовлетворили их просьбу?
  - Ну не просто, - на синекожем лице промелькнула ехидная улыбка, - А вот и они. Почти все вместе.
  Камилла проследила за его взглядом. Ребята стояли недалеко от лестницы практически в полном составе. Взгляд голубых глазах столкнулся со взглядом капитаном 3 ранга Раулем Крегом. Парень смущённо улыбнулся и отвернулся.
  - Неожиданно, - пробормотала Камилла.
  - Закономерно, - парировал адмирал. Тон мужчины не понравился девушке. В присутствии адмирала она чувствовала себя не совсем уютно. Жаль нельзя улизнуть от джана. Если он только сам этого не позволит.
  - Ну, что еще по моему экипажу можете сказать? - Стараясь не выдать своего волнения, поинтересовалась, - У вас отменная память, помнить составы всех экипажей.
  - Не обольщайтесь, Камилла! - Хитрый взгляд обжёг. - Ваш экипаж не так прост и подбирался тщательным образом. Вашим подопечным повезло. Люблю делать добрые дела.
  - И чем это вызвано? - Насторожилась девушка, вычленив из слов собеседника главное.
  - Правильный вопрос. - Добродушная улыбка не обманула Камиллу. - На ваш экипаж, как один из лучших, возлагают большие надежды. Поэтому и подход соответствующий.
  Камилла не совсем поняла, что именно имел в виду адмирал, кроме того, что дальнейшая служба лично для неё перестанет быть скучной. Но уточнять правильность своих выводов не решилась.
  - Так что с остальными членами экипажа? - Напомнила о предмете разговора.
  - Остальные имена вам пока не известны, но..., - и опять этот прищур синих глаз, от которого чувство приближение неприятностей, - могу раскрыть секрет.
  - Какой же? - Заинтересованно спросила Камилла, устав разгадывать шарады адмирала.
  - У вас на борту самый лучший навигатор предпоследнего выпуска. Землянин. Зовут Антон Курт. Просто светлая голова. Рекомендации отменные.
  - Даже ваши?
  - И мои. - Согласился Зорг, - правда, я не особо понимаю в тонкостях программирования, но те, с кем он проходил практику, отзываются о нём с придыханием.
  - Даже так, - Камилла склонила голову, рассматривая адмирала. - И что, он лучше Тима Далейна?
  - Это тот проходимец, что систематически бомбит систему Академии? - Вопросительно взметнулась бровь джана, а хвост нервно дёрнулся, отвлекая внимание девушки, - Или подворовывает обучающие программки из базы 'Грозного'?
  - С чего вы взяли, что это Далейн? - Попыталась заступиться за друга Камилла.
  - Он, конечно, первоклассный специалист, но пока что единственный, способный на такое, поэтому вычислить его не составляет труда. Просто больше не кому. - Мужчина пожал плечами. Мол, сама понимать должна, если считаешь его непревзойдённым.
  - Я скажу ему, в чём его главный промах! - Камилла всё же не сдержала рвущийся наружу смех. Каким бы настроение у девушки не было пасмурным в начале торжества, джану определённо удалось его поднять. Напряжение, которое Камилла испытывала в начале разговора, постепенно отступало. Оказывается, с адмиралом Зоргом можно общаться и так.
  - Кстати, сегодня будут танцы. Потанцуете со мной?
  - Танцы! - Девушка уже забыла, удавалось ли кому-либо удивить её настолько.
  - А что Вас удивляет, капитан Ревейн? Танцы - это такие телодвижения под музыку.
  - Но..., - девушка хотела возразить, объяснить мужчине, что танцы во время войны - это не правильно. Это нелогично и неэтично, в какой-то мере. Но вряд ли джана интересовало её мнение.
  - Хотите сказать это неправильно? - Успел сказать раньше, - Камилла! - Мягко обратился к ней адмирал. - Да, мы находимся на военном положении. Да, где-то сейчас идут бои. Кто-то рискует жизнью, кто-то уже рискнул и проиграл, на войне случается всякое. Здесь ничего нельзя сказать заранее. Но... все это не стоит того, чтобы забивать такую светлую голову. Не стоит предаваться сожалениям и грусти. Посмотрите на всех этих ребят, с которыми вы служили вместе и с которыми вам только предстоит служить. Они веселятся. И это правильно. Дайте угадаю? - мужчина серьёзно взглянул на Камиллу, - Вас гложет, что замечательный экипаж капитана Кортэ командование расформировало, и Вы теперь долго не увидите своих друзей? Так рано или поздно война закончится, и вы снова сможете быть вместе. И потом... вы же будете видеться на заданиях. Как виделись и работали совместно со своими сокурсниками. Боитесь, что кого-то больше не увидите? Но такова жизнь. Рано или поздно мы все перейдём черту, после которой не будет возврата. Закон вселенной. Но, если заранее думать о смерти, зачем тогда вообще жить? Радуйтесь этому дню. Друзьям, которые сейчас рядом с вами. Посмотрите, как делают они, - Зорг указал на зал, - И последуйте их примеру. Не стоит стоять в одиночестве. Так что, насчёт танца?
  - Так я не умею! - Камилла сама не поняла, чему удивилась больше: проникновенному монологу джана или желанию адмирала Зорга потанцевать с ней.
  - Не прибедняйтесь. - Обвинительно покачал головой мужчина, - Если вы на ринге двигаетесь, как танцуете, то танцы осилите и подавно.
  В подтверждение слов адмирала Зорга откуда-то сверху зазвучала музыка, а центр зала постепенно пустел. Офицеры отступали, давая нескольким парам пространство для танцевальных па.
  Камилла с удивлением подметила, что многие ребята из её 'малышей' уверено вели под руку своих партнерш на импровизированную танцевальную площадку.
  - Хм! - Не удержалась от высказывания, когда к танцующим присоединилась пара: леориец - леурка. Потрясающее сочетание в бело синих оттенках. А как уверенно имперец вёл свою партнёршу. Камилла засмотрелась.
  - Жизнь продолжается, - прозвучало над ухом. Камилла вздрогнула. Сорх! Совсем забыла про адмирала, а он, воспользовавшись её увлечённостью происходящим, слишком низко наклонился к ней. - Брать от жизни надо всё и сейчас.
  Смешинки в глазах в очередной раз смутили девушку, и пришлось приложить немало усилий, чтобы не выдать себя. Расслабилась она, а адмирал воспользовался ситуацией.
  - Думаю, это не очень хорошая идея, - ответила Камилла.
  - Брать по максимуму, или танцевать? - Зорг бросил мимолётный взгляд поверх её головы.
  - Ещё не решила.
  - Ну, - Зорг перевёл свой взор на танцпол. Улыбнулся, - Ваш отказ я переживу. Если Вы не против, попробую свою удачу в другом месте.
  Подмигнув ошарашенной девушке, джан развернулся и неспешно спустился вниз. До слуха Камиллы донёсся мелодичный свист.
  Вот ведь... джан хвостатый! Камилла пронаблюдала, как он перехватил вчерашнюю курсантку в чёрном кителе и закружил её в танце.
  Сама же обернулась. Показалось, или нет, что со второго яруса за ними кто-то наблюдал? У перил никого не было. Но ощущение взгляда в спину осталось.
  Капитан Ревейн решила сменить дислокацию. Но спустившись вниз, проигнорировала удобную для наблюдения нишу и выбрала иное направление. Столы с закусками манил даже с такого расстояния, а желудок напомнил хозяйке, что с утра его ещё не баловали, кроме как бокалом сока, что преподнёс Тим. Пристроившись около одного из столиков, Камилла придирчиво осмотрела ассортимент, отдала предпочтение мясным закускам и на десять минут выпала из реальности.
  Вплоть до того момента, когда за спиной прозвучало:
  - Эй, крошка! Чего скучаешь?
  Голос с мурлыкающими нотками и обжегшее шею дыхание. Не подавилась Камилла мясом лишь чудом.
  Шаловливая рука скользнула на тонкую талию.
  - Пойдём, потанцуем, - соблазнял её голос.
  Девушка медленно повернула голову. Курсант. Вернее, вчерашний курсант. Совсем молодой леур, с несвойственными для них беспорядочными прядями на голове, но вошедшие в моду среди офицеров флота. Самоуверенная улыбка и хитрый прищур жёлтых глаз.
  - А вблизи ты ещё красивее. - Заявил этот наглец, не дав Камилле и слова сказать, - Ты с какой базы, крошка? И почему я тебя раньше не заметил, - мурлыкал этот... нежилец.
  Сначала Камилла хотела проучить малолетку. Один приём, и он будет лежать у её ног. Но короткий взгляд поверх плеча леура, и землянка передумала. У этой неприятной для неё сцены появились зрители, и их количество с каждой секундой множилось. Камиллу насторожило то, что среди них были и леорийцы.
  Может на настроение девушки вся эта ситуация так повлияла или разговор с адмиралом Зоргом, но решение 'принять правила игры' пришло спонтанно, удивив саму девушку.
  - Может плохо смотрел? - Промурлыкала в ответ, - и ты бы ручки убрал, милый.
  - Брось! - Парень расплылся в порочной улыбке, а хватка на талии стала сильнее, - ты не пожалеешь, малышка! Ещё никто не жаловался на... мою компанию.
  - Неужели?
  - Поверь!!! - Прозвучало уверенно.
  - А справишься? - Камилла мило оскалилась, - Может я не про тебя... малыш.
  - Рискну!
  - Смотри не сбеги... раньше времени.
  - Проверим? - И это он её провоцирует? - Сначала танец... а там... сама не отпустишь.
  Камилла аккуратно высвободилась из объятий. Развернулась. На груди парня на чёрном кителе сверкал значок лейтенанта.
  - Хм! Неужели? - Камилла оглядела парня. Высок. Плечист.
  - Идём, сладкая!!! - Пропел лейтенантик.
  Камилла не шевельнулась, лишь сделала шаг назад, позволяя себя окинуть взглядом, что парень и сделал.
  - А ты и правда красивая, - жёлтые глаза скользнули по лицу и спустились ниже, оценивая женскую фигуру, - прям меч...та...
  Взгляд леура запнулся на груди. Камилла молча наблюдала, как вытягивается от потрясения лицо, на котором секунду назад была маска самоуверенного самца.
  - Э-э-э, - парень шумно сглотнул, - мэм?
  - Слушаю, лейтенант. Как кстати звать? - Обманчиво мягкий голос Камиллы прозвучал на фоне сдержанных смешков на галерке этого театра абсурда.
  - Вирг. Лейтенант Вирг, - просипел парень.
  - Так мы идем танцевать, лейтенант Вирг? - Камилла была сама любезность, но за этой любезностью все находящиеся в зоне слышимости отчётливо прочувствовали обещание неприятностей, - Или сразу... туда, где никто не жаловался?
  Леур побледнел.
  - Мэм... капитан... Я...
  - Ты? - Подсказала Камилла, - а дальше?
  - Я ... пойду?
  - Куда? - Театрально удивилась девушка, - ты же рискнуть обещал?
  - Э-э!!! - Парень не знал, куда глаза деть, - Простите капитан, я ошибся. Я вас... перепутал... с другой... девушкой.
  - А-а-а, - протянула Камилла, - Ну, если перепу-у-утал.
  Парень сделал шаг назад.
  - Стоять! - Рыкнула в полголоса Камилла с той же маской дружелюбия на лице.
  Парень застыл. Она же, не обращая внимание на хохот вокруг, плавной походкой скользнула вплотную к лейтенанту и, притянув его за грудки, прошипела с самой очаровательной улыбкой на лице, - Внимательнее надо быть, лейтенант Вирг! И поучитесь манерам. А то... останетесь без потомства.
  Леур кивнул, со страхом глядя в голубые прищуренные от злости глаза.
  - Свободен! - Коротко бросила, отстранившись.
  Неудачный соблазнитель тут же исчез под неудержимый хохот.
  - Мила! - Воскликнули совсем близко, - За что ты так парня!!!
  Камилла фыркнула на замечание Кирка Ларне, стоящего в первых рядах зрителей.
  - Что-то мягко ты с ним, - поддакнул Эрек Торн, - Помнится, меня за подобное лицом по земле поелозили!!!
  Парни рассмеялись.
  - Мальчики! - Пропела Камилла, - Я повзрослела. Считай, поумнела. Избиением младенцев теперь не занимаюсь. Не по статусу. Предпочитаю равнозначного противника.
  И уже без улыбки громко произнесла:
  - Господа офицеры!!! Представление окончено. Можете расходиться!!!
  Мельком огляделась, но леорийцев по близости уже не заметила. Вернулась к прерванной трапезе. Друзья по Академии ещё позубоскалили за спиной, но вскоре разошлись, не потревожив уединение Камиллы.
  Нет, это надо же!!! Её тут охмурить пытались. Куда вселенная катится! Девушка взглянула на свою грудь, которая так напугала леура. С размером то всё в порядке. Только на парадном кителе с правой стороны блестел не только значок, обозначающий звание, под ним красовался шеврон, сообщающий, что девушка является капитаном фрегата. А на левой стороне в рядок были прикреплены награды, которые достались Камилле после выполнения особо опасных заданий, как недавно на Астаре. И что из этого больше испугало лейтенанта, кто теперь разберёт. Камилла ухмыльнулась. Достойная смена!!!
  Только дождавшись, пока вокруг недавнего инцидента поутихнет шумиха, Камилла отправилась по залу в поисках Джошуа. Тхаша она увидела в той же компании, но уже ближе к столам. Заметив её приближение, парень коротко извинился перед собеседниками и поспешил навстречу девушке.
  - Не откажите мне в любезности, капитан Ревейн! Позвольте пригласить Вас на танец? - с мягкой улыбкой и смешинками в глазах, Джо галантно поклонился и увлёк Камиллу в сторону танцпола.
  Девушка не сопротивлялась, лишь на мгновение закатила глаза:
  - ТЫ видел?
  - Скажем так, - такая знакомая улыбка, подкреплённая хитринкой в фиолетовых глазах, - Слышал пересказ! Мальчик остался жив?
  - Понятия не имею. Надеюсь, у него не будет из-за этого проблем, - отозвалась Камилла, оказываясь в уверенных объятиях друга. Мужская рука мягко легла на спину.
  Джо, склонил на бок голову:
  - Расслабься, Мила! - Сделал первый шаг, увлекая девушку в танце, - Ничего страшного не произошло.
  Под ненавязчивые аккорды звучащей музыки, девушка расслабила спину, позволяя партнеру увлечь себя в очередном па.
  - Да? - Камилла чуть нахмурилась, - Надеюсь, эта сцена не станет достоянием всего флота? Не хотелось бы, чтобы моё имя оказалось на слуху. Да ещё в подобном контексте.
  - Не думаю, - уверенно произнёс парень, чуть придержав Камиллу на повороте. - Но кое в чём я с лейтенантом согласен.
  Камилла вопросительно взглянула на друга.
  - Ты, действительно, самая красивая девушка в этом зале, - шепнул он, наклонившись к уху Камиллы и тут же отстранился, - Я не удивлён, что он захотел с тобой потанцевать. И рад, что мне повезло больше.
  - Джо!!! - Камилла покачала головой, - Не преувеличивай.
  - Я даже преуменьшил, - отшутился Джо, уводя их пару от столкновения с более неуклюжими танцующими. - Но все леорийцы, что сейчас на танцполе мне завидуют.
  Парень крутанул Камиллу, и она успела подметить тех, о ком намекнул парень. По соседству действительно кружили представители леорийского флота. Выверенные до мелочей движения, учтивые улыбки своим партнёршам.
  - Джо, - тоном заговорщика произнесла девушка, когда опять оказалась в объятиях друга, - Обрати внимание. Они уже охмуряют наших дам.
  Тот коротко хохотнул:
  - Скорее пытаются влиться в коллектив. И надо признать, это у них неплохо получается. По большей части они неплохие ребята. Я успел пообщаться с некоторыми из них. Жаль, что в моём экипаже их не будет.
  Камилла вскинулась. Как она упустила из виду, что Джошуа теперь будет служить в ведомстве военной разведки? Взгляд опустился ниже, туда, где на груди парня отдавал серебристым металлическим блеском знак отличия. Джошуа, как и остальных, повысили. Но сейчас на груди парня вместо значка контр-адмирала был знак капитана 1 ранга. Камилла знала, что в ведомстве адмирала Курта эти звания были равнозначными. В разведке несколько иное обозначение чинов. Но всё равно... носить одинаковый знак... Сравнить её с Джо, который, на взгляд девушки, мог за свои заслуги дослужится уже до адмирала... Ведь не зря с другой стороны у него больше наград, чем у кого-либо из их выпуска.
  - А о чём вы говорили с Алексеем и Владом? - Вырвался закономерный вопрос, стоило подумать о месте дальнейшей службы друга.
  - Это не так и важно, - улыбка тхаша стала виноватой, а рука на спине Камиллы дрогнула, - Прости, сестрёнка, не могу тебе сказать.
  И тут на девушку накатило. Пальцы руки, лежащей на плече Джо, напряглись, сминая ткань.
  - Джо..., - Камилла сейчас отчётливо осознала, что она ещё никогда до сегодняшнего дня не расставалась с другом на долгое время. С самого детства, день изо дня он был рядом. Поддерживал, направлял, подсказывал. А завтра, они покинут 'Грозный', каждый на своём корабле и увидятся... А когда они снова увидятся?
  - Тш-ш-ш! - Притянул её ближе и склонил голову, чтобы коснуться губами гладкой причёски Камиллы, - Это не на долго, обещаю.
  - Джо, как же я без тебя, - прошептала непослушными губами.
  Даже если парень и вёл неуклюже Камиллу в танце, сейчас это было не важно. Плевать, что они выглядят как остальные пары, от столкновения с которыми Джо и уводит Камиллу, мягко придерживая за талию.
  - Ну, ты чего, сестрёнка! Соберись!!! - Ласково шептал на ушко, - Рано или поздно, это бы произошло. Ты же капитан, Мелкая! И потом... рядом с тобой останется Тим. Будете видеться на 'Стремительном'. Да и с Дарком будешь пересекаться..., а когда закончится война, я не выпущу твою симпатичную головку из виду. Но сейчас так надо. ТЫ же понимаешь это не хуже меня. Ну, же, родная моя!!!
  Камилла только сильнее прильнула к широкой груди.
  - У меня плохое предчувствие, - выдавила из себя.
  - Глупости. Пара заданий, и я прилечу в отпуск на 'Стремительный'. Соберись! - В голосе появились приказные нотки, стоило девичьему дыханию сбиться, - Не вздумай реветь. Ни за что не поверю, что моя Мила способна развести мокроту на пустом месте. Ты же сильная. Ты самая отважная, самая стойкая. Помнишь? Всегда держать голову прямо, чтобы ни случилось.
  Камилла кивнула. Она уже справилась с минутной слабостью.
  Отстранилась и выдавила из себя измученную улыбку.
  - А ну, веселее, капитан Ревейн, - парень нахмурил брови, - на вас смотрят ваши подчинённые.
  Камилла незаметно огляделась. Врёт! Никто на них не смотрел. Их танец ни на секунду не прекращался, а то, что они на минуту оказались в слишком близкой позиции... Так многие девушки просто вжались в своих партнеров. На их фоне она с Джо просто выполнили произвольный элемент танца, названия которого и не придумали ещё. Полная импровизация.
  - Ну вот, - довольно произнёс Джо, снова крутанув Камиллу вокруг своей оси. - Молодец!!!
  - Я буду скучать... сильно, - призналась она. Можно сколько угодно делать вид, что она спокойна и уравновешена, но внутри всё сжималось от осознания близкой разлуки.
  - Я тоже, Мил!!! Я тоже. - Джо позволил себе вновь на секунду прижать Камиллу к груди, - Пока музыка ещё звучит, должен тебе сказать..., пока не растерял всю уверенность, - он лучезарно улыбнулся, - Я люблю тебя, сестрёнка, и хочу, чтобы ты запомнила это. И даже если от меня не будет долгое время вестей... это ничего не значит. Вернусь и всё расскажу, если...позволят, конечно.
  Браваду Джошуа Камилла пропустила мимо ушей. Чтобы не говорил друг, на душе было не спокойно. Царапало, что-то изнутри. Отпускать парня не хотелось категорически.
  Джо бросил мимолётный взгляд куда-то в сторону и добавил:
  - Пообещай, что выполнишь мою просьбу!
  - Какую?
  - Живи! Каждый день живи и дыши полной грудью, не откладывая на потом. Не думай слишком много о том, что подумают остальные. А завтра - будет завтра. А взять от жизни всё самое важное можно и сегодня.
  Камилла вздрогнула. Слова друга так перекликались с речью адмирала Зорга... Хотела было уже попросить Джошуа пояснить смысл сказанного, но не успела, потому что совсем рядом прозвучал голос адмирала Даррека:
  - Капитан Кортэ, позвольте у вас украсть даму на один танец?
  
  ***
  
  Лорд Даррек Ла Рон стоял на втором уровне фуршетного зала и смотрел вниз на веселящуюся толпу офицеров. Чёрные глаза раз за разом пробегали по кругу в поисках стройной невысокой фигурки. Но не находили. Под щитами заворочалось беспокойство. Ведь он видел мельком её на торжественном построении? Она точно на 'Грозном', не могло ему показаться. Хотя сейчас Томаш сомневался: не померещилось ли ему.
  Мужчина крепче стиснул зубы. Долгие дни, проведённые на другом конце галактики в Академии, он сдерживался от желания махнуть рукой на дела, забыть об обещании самому себе не вмешиваться в жизнь девочки, забыть о собственной самоуверенности, когда он так легкомысленно отмахнулся от предупреждения Кайла, и прилететь сюда, чтобы увидеть девочку. Сколько раз он, курсируя по галактике 'Спираль' порывался отдать приказ капитану Ла Ши на смену курса следования. И каждый раз одергивал себя. Глупец? Возможно. Томашу в какие-то моменты казалось, что привязка не действует, что всё это ошибка, недоразумение. Ведь всякое бывает. Но стоило увидеть отчёты с арены военных действий и сердце в очередной раз пропускало удар, руки тянулись к активации системы, чтобы увидеть результаты проведённых операций. А самому опустить щиты и проверить. Где она? Как она? С каждым отчётом в душе зарождался страх, а не произошло ещё что-нибудь с девушкой. Но тут же себя успокаивал. Если Камилла снова окажется на грани гибели, он поймёт. Томаш надеялся, что снова услышит её мысли, получит возможность кинуться на помощь. Ждал и просто ментального зова от девушки, но она не звала. Значит, вне опасности, значит всё у неё хорошо. Были и угрызения совести, что он не озаботился вопросом безопасности, но ничего. Он исправил эту свою ошибку.
  Адмирал Даррек отошёл от перил и присоединился к разговору. Кайл с Тихоновым, адмиралом Куртом и контр-адмиралами Груа и Садовым обсуждали дальнейшие действия в системе 'Лира'. Томаш слушал в пол уха, периодически поддакивая в нужных местах и особо не вдумываясь в суть обсуждения. Всё, что от него зависело, он выполнил. Для вновь сформированных экипажей на днях на 'Грозный' доставили партию фрегатов новой модификации, при разработке которых были использованы последние разработки леорийских конструкторских бюро. Новых выпускников Академии подготовил и доставил самолично.
  В детали военных действий он за последние месяцы не вникал. Но вместо того, чтобы сейчас вдуматься и включиться в разговор, мысли возвращались к капитану Ревейн.
  Когда он был вдали, с желанием увидеть объект своего интереса было легче бороться, но стоит подумать, что девушка где-то поблизости, увидеть её на построении, как контроль начинал трещать по швам. Он еле выстоял на возвышении, изнывая от нетерпения, но вынужден был с каменной маской на лице поздравлять курсантов с выпуском и присвоением званий. Авторитет и статус обязывали оставаться невозмутимым. А время тянулось бесконечно медленно.
  Странное дело, Томаш не испытывал каких-то физических неудобств вдали от Камиллы. Да и на его псионические способности разлука с так называемой избранницей никак не влияла, что и дало ему усомниться в правильности выводов Кайла. Но сейчас до безумия хотелось увидеть, обнять и...
  Стоящий чуть в стороне от Томаша Тха подмигнул, расплывшись в понимающей улыбке. Вот ведь джан... проницательный! Как будто тоже мысли читает. Да, ещё и сквозь возведённые щиты леорийца. Вот для кого никогда такой дилеммы не стояло и, вряд ли, будет стоять в ближайшем будущем. Он бы не мучился противоречивыми эмоциями. Это Томаш то испытывает страх от возможной встречи, то страх не сдержаться и отступить от собственных принципов, то накатывает неконтролируемая тяга к девушке. И речь идёт не о физиологической потребности. Земляне назвали бы это симпатией? Лёгкой влюблённостью? Любовью?
  Как ему, не знавшему таких понятий, не испытывающему ничего подобного ранее, определиться?
  Разговор, при котором адмирал Даррек присутствовал лишь номинально, перешёл на новый виток, затронув темы, не касающиеся службы. Мужчины переместились к столам, продолжив общение. А он остался стоять в стороне, продолжая витать в своих мыслях и догадках: куда могла подеваться капитан Ревейн, если все офицеры здесь, на нижнем уровне?
  - О, мышка крадётся в норку к кошке, - шепнул оказавшийся рядом Тха.
  Внутри у Томаша что-то дрогнуло натянутой струной. Он медленно повернулся, проследил за взглядом адмирала Зорга. Камилла!!!
  Тело дернулось, то ли поспешить к ней, то ли скрыться от соблазна в тени укромного уголка второго яруса. Но в этом не было особой необходимости, с этого места его невозможно было увидеть. Тем более землянка застыла на нижних ступеньках лестницы, спиной к ним.
  - А я думал, куда это подевалась капитан Ревейн? - Хмыкнул Зорг, - Не видел её на построении. Спряталась, наверное. Не ты ли случайно её напугал?
  Томаш холодно взглянул на друга и... промолчал, отвернувшись.
  - Ладно. - Джан не обратил внимание, на то, что его вопрос остался без ответа. - Я тут, кстати, подсуетился... Сегодня всех ждёт сюрприз.
  Тха удалось заинтересовать Томаша.
  - Ты о чём? - Сдержанно поинтересовался он, стараясь не выпускать из виду Камиллу. Но та и не думала уходить.
  - Сегодня будут танцы.
  - Танцы?
  - Да, - легкомысленно пожал плечами джан, - Танцы не плохой ход... Так многие твои соотечественники смогут расслабиться. Надеюсь, - Тха взглянул на друга, - запрета на танцы в должностных инструкциях леорийских офицеров нет?
  - Нет, - подтвердил Томаш.
  - Вот и замечательно. Я тоже тряхну своими старыми косточками. И тебе, мой друг, настоятельно советую... потанцевать. Танцы они... знаешь ли, сближают. А там разговор ни о чём. Не успел оглянуться и... время приятно провёл. - Джан прищурился от удовольствия и предвкушения, улыбнулся своим мыслям.
  Томаш лишь сдержанно хмыкнул. Догадывается он, что одними танцами и разговорами, в случае с джаном, дело не ограничится. Оставалось только надеяться, что Тха будет благоразумен и осторожен, как всегда.
  - Я уже и партнершу себе приметил. - Поделился адмирал Зорг своими планами, - Томаш, ты меня слушаешь?
  - Слушаю, - задумчиво отозвался он, погружённый в созерцание фигурки Камиллы. Томаш ещё в Академии старался стереть из памяти видение покалеченного тела землянки, когда он нашёл её на Кресте. Сейчас девушка выглядела вполне здоровой. По крайней мере, все следы ранений исправила регкамера. А ведь он помнил огромные волдыри радиационных ожогов на нежном личике, поломанную тонкую руку, страшную рваную рану на голове. Ему до сих пор кажется, что эти раны жгут его кожу, болят его кости. Может когда-нибудь и забудется боль, что он чувствовал вместе с Камиллой. Жаль не за неё. Ему хотелось заменить эти воспоминания новыми, поэтому с такой жадностью и скользил глазами по телу Камиллы.
  - Пойду, пожалуй. - Не унимался Тха, своим рассуждениями отвлекая Томаша от созерцания застывшей на лестнице девушки, - Приглашу на танец Камиллу, пока есть такая возможность. Раз ты тут стоишь... и ничего не делаешь.
  Смысл сказанного не сразу дошёл до сознания леорийца, но стоило джану сделать шаг, как в его плечо впились пальцы Томаша, заставляя остановиться.
  - Тха!!! - Прошипел он, даже не замечая, как маска невозмутимости дала трещину и по лицу пробежали волны гнева.
  - Спокойно, Томаш! - Тихо, практически шепотом, произнёс джан, - Возьми себя в руки. Ты же не собираешься обвинить меня в покушении на честь твоей ненаглядной?
  Томаш сделал глубокий вдох и выдох в попытке успокоиться.
  - Тха, - взял себя в руки Томаш - Не стоит сейчас провоцировать меня. И так держусь из последних сил. - Оглянулся, не заметил ли кто-нибудь его кратковременной вспышки. И продолжил шёпотом, - Я как друга тебя прошу, не подходи сейчас к Камилле.
  - А я, как друг, - возразил Тха, - тебе говорю, что, если ты не пригласишь девочку на танец и не предпримешь хоть какие-то шаги, я сам это сделаю. А сейчас я подойду к ней..., - заметив недобрый огонёк в глазах Томаша, поспешил добавить, - И не возражай. Девочку надо растормошить. А ты у нас что-то подрастерял все навыки общения с противоположным полом. От того, что я пообщаюсь с твоей Камиллой, ни от тебя, ни от неё не убудет. А то так и будешь наворачивать круги вокруг капитана Ревейн.
  - Тха, это плохая идея.
  - Это замечательная идея. - Мужчина положил руку на предплечье леорийца, - Томаш, поверь! Хуже не будет.
  Хотел бы Томаш поверить в это. Прикинув в уме свои шансы на непринуждённый диалог с землянкой, признал их невозможность и кивнул, соглашаясь.
  - Вот и славно! - Оскалился джан и двинулся в сторону лестницы.
  А Томаш даже дыхание задержал, пока друг спускался. Сам же поспешил отойти к ближайшему дивану, откуда можно было продолжить наблюдение. Отметил, как напряглись плечи Камиллы, когда рядом с ней возник Тха. Напрягся и сам, и всё время, пока эти двое разговаривали, нервно постукивал пальцами по подлокотнику дивана. Слов не было слышно и мужчине приходилось только гадать, о чём идёт речь на лестнице. Не пропустил и тот момент, когда девушка заметно расслабилась. Она спокойно отвечала Зоргу, сама задавала вопросы и в целом держалась независимо и невозмутимо. О чём она думает в это время? Вот Тха кинул взгляд на Томаша и спустился на первый уровень. Томаш видел, как тот перехватил младшего лейтенанта с отделения пилотирования и увлёк девушку на середину зала, где уже кружили несколько пар. Камилла тоже не задержалась на лестнице.
  
  Томаш поднялся с места и, стараясь, чтобы его не было видно с первого яруса, переместил свой наблюдательный пост ближе к перилам. Всё это проделал со скучающим выражением лица, чтобы у присутствующих в помещении офицеров из высшего командного состава не возникло никаких подозрений на его счёт. Понял, что просчитался, когда рядом с ним в укромном уголке появился брат. Совсем не подумал, что Кайл не упустит возможности влезть если не в голову к Томашу, то основательно пройтись по его терпению.
  - Ты всё ещё настаиваешь на не вмешательстве? - Не стал молчать первый наследник, величественно взирая на происходящее внизу.
  Томаш видел, как брат скептически посмотрел на танцующих офицеров леорийского флота, хмыкнул, когда Зорг сменил партнёршу на очередную молоденькую девушку, но уже в белом кителе.
  - Ты предлагаешь взять девушку и утащить в пещеру, как делали это её далекие предки? - Не сдержал ехидства Томаш. Сам он старался держать Камиллу в поле зрения. Девушка явно проголодалась, задержавшись около стола с закусками.
  - Зачем так грубо? - Кайл остался невозмутимым, - Начни, хоть с меньшего. Подойди. Поговори.
  Томаш мысленно хмыкнул. Сговорились они с Зоргом, что ли?
  - И что дальше, - холодно поинтересовался у брата, - Дальше... последовать твоему приказу и отвезти её на Леору. Или сразу на базу А1?
  - Томаш, - слова младшего брата не задели леорийца, он говорил с тем же спокойствием, что читалось на его красивом лице, - мы с тобой оба понимаем, что в данных обстоятельствах ни тот, ни иной вариант уже не имеют смысла. Камилла останется на флоте, как должно. Но с твоим состоянием надо что-то делать.
  - Со мной всё в порядке. Я не чувствую физических неудобств.
  - Да? - Мужчина заинтересованно окинул Томаша взглядом. - Допустим, хоть и необычно. Но меня не надо обманывать. Я всё вижу. Не буду настаивать, если ты так и не хочешь прислушаться к более опытному в этих делах. Я всегда считал, что хоть в этом буду для тебя авторитетом.
  Томашу почудился упрёк в словах Кайла:
  - Кайл, я и так уважаю тебя, - поспешил заверить, - и твоё мнение по ряду вопросов действительно авторитетно для меня. Но я тебя как брата прошу, не вмешивайся в мои отношения с Камиллой. Позволь мне самому разобраться во всей этой ситуации. Это ведь не касается интересов Империи.
  - Не скажи...
  - Не в такой степени, - перебил Кайла Томаш, - Не преувеличивай.
  Отвлекшись на разговор с Кайлом, Томаш пропустил момент, когда рядом с Камиллой нарисовался леур из числа вчерашних курсантов. Происходящее в том конце зала привлекло не только их с братом внимание. В зону назревающего конфликта стали подтягиваться офицеры, среди которых мужчина заметил и своих соотечественников.
  Пальцы с силой впились в перила, стоило Томашу увидеть на талии землянки руку молодого парня. Ах, ты ж космос! Оторвал бы к сорховой матери не только эти наглые руки, но и другие части тела. Что могло всё это означать, догадаться смог бы и подросток.
  Нахмурился и Кайл. Небрежный взмах руки, перехваченный одним из офицеров леорийского флота, взгляд первого наследника и по ментальной цепочке полетел приказ исчезнуть из зоны конфликта. А вот Томаш бы с удовольствием поприсутствовал.
  - Не вздумай открыть щиты, - на грани слышимости прошипел Кайл, оставаясь каменной статуей. Только глаза внимательно следили за Камиллой.
   Томаш выдохнул, когда конфликт был исчерпан и послышался хохот развеселившихся офицеров Объединенной Коалиции.
  - Молодец, девочка! - Хмыкнул Кайл, - достойно вышла из положения. Растёт, малышка. Тебе, Томаш, можно гордиться. Если и дальше так дело пойдёт, из капитана Ревейн выйдет толк. Теперь понимаю ваши с Зоргом притязания.
  Младший Ла Рон промолчал.
  - Ты и дальше будешь бегать от своих чувств? - Кайл и не собирался оставлять его в покое.
  - Я обещал себе, что решение должно исходить от неё. - Признался мужчина, - Только ей решать: будем мы вместе или нет.
  - Не разочаровывай меня, Томаш, - снова позволил себе усмешку наследник Империи, - Она сама должна к тебе подойти? Будь мужчиной, сделай первый шаг навстречу. А то поздно будет! Найдутся более решительные. - Кайл кивнул на танцпол, где Камиллу в это время приглашал на танец капитан Кортэ.
  А вот тут Томаш задумался. Одно дело лейтенант, которого Камилла сама поставила на место, пресекая посягательства. Но Джошуа Кортэ - это отдельный разговор. Как бы леориец не гнал от себя подобные мысли, он не понимал отношение Камиллы к тхашу. Вот видел он в Кортэ соперника, и всё тут. С этим молодым человеком у землянки слишком много общего: мысли, увлечения, стремления. Прошлое, настоящее, и возможно... будущее. А кто он для неё? Адмирал и только. Видеть, как эти двое скользили в танце по залу, было невыносимо.
  В какой момент Кайл покинул его общество, Томаш не заметил. Но и сам не стал задерживаться на втором ярусе. Потанцевать, говорите? Что ж, потанцуем!
  
  Подойдя к танцующей паре, Даррек собрал всё свое мужество, чтобы произнести:
  - Капитан Кортэ, позвольте у вас украсть даму на один танец?
  - Конечно, адмирал Даррек. - Склонил в приветствии голову молодой человек, отступая на шаг. - Прошу.
  Томаш повернулся к Камилле, но успел подметить, как Кортэ подмигнул ошарашенной девушке, прежде чем исчезнуть среди танцующих пар. Насколько Томаш помнил, подразделение адмирала Курта уже через час стартует с верхней палубы 'Грозного'? Тем лучше для него.
  Протянул Камилле руку в приглашающем жесте:
  - Вы позволите, Камилла?
   - Конечно, адмирал Даррек! - Отозвалась уже пришедшая в себя девушка, подавая ему свою маленькую ладошку.
  У мужчины перехватило дыхание, когда он коснулся нежной кожи. Скучал. В этот момент он отчётливо осознал, что эта девушка для него не только бывшая курсантка его Академии, лучшая на своём потоке; не просто офицер, одна из тех, на кого он возлагал такие надежды - она та, с кем ему хотелось бы провести всю свою жизнь, не отпуская от себя ни на шаг.
  Пока же он осторожно обнял свою партнёршу и повел её в танце. Какое-то время молчали, оба смотрели куда угодно, только не друг на друга. Мужчина собирался с мыслями, чтобы начать разговор. О чём думала Камилла, оставалось только догадываться. Она уже пришла в себя, и по лицу девушки нельзя было прочитать никаких эмоций.
  - Вы хорошо танцуете, Камилла! - Наконец, решился он.
  Удивление промелькнуло в голубых глазах, когда девушка осмелилась встретиться с ним взглядом.
  - Благодарю, адмирал Даррек! - Сдержанно ответила, - Но дело скорее всего в Вас. Вы отлично танцуете, что мне ничего иного и не остается, как следовать за своим партнёром! Сказывается богатый опыт?
  Томаш обрадовался вопросу. Камилла явно не собиралась отмалчиваться весь танец.
  - Да. - Согласно кивнул, - Меня специально этому учили во дворце, дань традициям моей расы. В детстве столько ног отоптал своим учителям, что уроки продолжались, пока умение танцевать в меня не вбили до автоматизма.
  Сказал и сам испугался. На кой он упомянул дворец? Подчеркнуть свой статус? Идиот!!! Томашу совершенно не надо, чтобы Камилла ещё и наследника императорского рода в нём видела.
  Но девушка, кажется, не испугалась.
  - Вот как! Тогда боюсь, вы рискуете покинуть меня с оттоптанными ногами, адмирал Даррек. У меня учителей не было.
  Томашу очень хотелось, чтобы малышка назвала его по имени, но поправлять не стал.
  Слава космосу, что, хотя бы не замкнулась в себе. Или просто не заметила оговорку мужчины?
  - Вы себя недооцениваете, Камилла, - вежливо улыбнулся, - Вы очень хорошо двигаетесь. - Спасибо, - и снова замолчала.
  - Я совершенно искренен, - поспешил заверить, - Можно смело назвать Вас королевой бала. Все восхищённые мужские взгляды на сегодня ваши. Вряд ли найдётся в зале девушка, которая поспорила бы с вашей привлекательностью.
  Щёчки девушки чуть порозовели, и Камилла отвела взгляд. Кажется, он опять перегнул палку. Нужно срочно спасать положение, но в голове, как назло не было ни одной достойной темы.
  - Вы мне не верите? - Спросил, пытаясь поймать взгляд девушки. - Вы выглядите замечательно. Вам идёт эта... причёска.
  Кажется, удалось удивить. Тонкая бровь чуть приподнялась.
  - Адмирал Даррек, а вы..., - Камилла чуть помялась, - мне сейчас комплимент пытаетесь сделать?
  - Мда! Глупо звучит, согласен! - буркнул, не подумав, и поспешил исправиться, - То есть...я хотел сказать...
  - Ну, почему глупо? По-моему, мило..., - Камилла улыбнулась уголком губ.
  - Не утешайте, - наигранно расстроился он, - за циклы руководства Академией я совершенно разучился всем этим премудростям.
  - Ну, зато вы научились разговаривать с неугомонными курсантами.
  - Это да. В этом опыта у меня на десятерых командоров хватит. Не то, что на танцполе.
  Камилла тихо рассмеялась, а он залюбовался девушкой, лицо которой преобразилось.
  - Я помню. - Сдержанно улыбнулась Камилла, - Стоило только Вам появиться в коридоре Академии, как все курсанты старались побыстрее скрыться в каком-нибудь укромном уголке и не попасться на глаза высокому руководству, которое Вы и олицетворяли собой. Особенно если перед этим нарушили один из пунктов устава Академии.
  - Так и вы, Камилла, не были в рядах законопослушных курсантов. - Парировал мужчина.
  - Не отрицаю. Только вот в Вашем кабинете, мне ни разу не довелось побывать.
  - Так прятались, наверно лучше, нежели остальные.
  Томаш подметил смену музыкальной композиции, но скользить по залу не прекратил, не желая прекращать разговор, что только-только налаживался.
  - Это не спасало, когда Вы прохаживались вдоль строя в поисках нарушителя, прожигая каждого своим проницательным взглядом. Все замирали и уповали на вселенную, чтобы Вы не наказали, запретив тренировочный вылет, - поддержала выбранную тему Камилла, не заметив, что они танцуют уже под другую мелодию.
  - Я казался таким страшным?
  - Скорее строгим, - и опять этот намек на улыбку, согревающую Томаша.
  - Хм, никогда не замечал за собой излишнюю строгость, - ему было приятно вести столь необременительную беседу, так же, как и держать девушку в своих объятиях.
  Они ещё некоторое время вальсировали, не прекращая диалог. Томаш старался выбирать нейтральные темы: повспоминали Академию, Камилла поделилась своими впечатлениями о первых месяцах службы в рядах флота, о вынужденной практике в роли куратора. Мужчина осторожно обходил любые напоминания о единственном поцелуе, стараясь не спугнуть девушку. Камилла постепенно расслаблялась в его руках, перестав представлять собой один натянутый канат нервов, и уже не смотрела на леорийца настороженно.
  Увлечённая беседой, Камилла не заметила, как они переместились поближе к столам.
  - Адмирал Даррек, можете ответить мне на один вопрос?
  Томаш удивлённо взглянул на свою спутницу и кивнул.
  - Отвечу по мере возможности.
  - О, никаких секретных данных я у Вас выпытывать не собираюсь, - рассмеялась Камилла, - Я только хотела поинтересоваться, своим назначением капитаном фрегата, а не экора.
  - Эх, это, - Даррек наполнил два бокала, один с вином для себя и один с соком для Камиллы, - Всё просто. И Вы сами могли об этом догадаться, - Даррек кивнул на грудь Камиллы, улыбнувшись про себя, когда по лицу девушки промелькнула тень недоумения. Да, двусмысленный кивок.
  - Ваши заслуги, - пояснил он, - сами могут объяснить решение командования. И потом, опыт, знания... Недальновидно всё это сбрасывать со счетов.
  - Вот как! - Камилла на секунду задумалась. А его распирало любопытство, к каким выводам пришла девушка, пока выбирала и накладывала в тарелку закуску. - Думаю, это вполне объяснимая причина.
  Она протянула тарелку ему и взялась за вторую, накладывая уже для себя.
  Томаш взял, удивлённо взглянул на выбор закусок, который сделал бы сам, следуя своим предпочтениям. Но откуда это могла знать девушка? Томаш кинул заинтересованный взгляд на Камиллу, но та была увлечена выбором между рыбой и мясом.
  Пока его не застукали за подглядыванием переключился на еду, только сейчас осознав, что на самом деле проголодался. И даже не может вспомнить, когда в последний раз перекусывал. За всеми этими переживаниями и мыслями, что терзали мужчину с момента появления Камиллы на борту 'Грозного', кусок в горло не лез.
  - Вам не нравится корабль? - Поинтересовался он, наблюдая, как девушка аккуратно отправила в рот кусок мяса.
  - Что Вы? Он великолепен.
  - Но мечтали Вы о другом?
  - Мечтала? - Камилла отвлеклась от своего ужина и вопросительно на него посмотрела. - Скажу по секрету...Вы же умеете хранить секреты?
  Томаш поздравил себя с маленькой победой, глядя на свою собеседницу. Кажется, ему удалось вытащить её из-за стены отчуждённости. В голубых глазах светилось лукавство. Жаль лицо оставалось беспристрастным.
  - В детстве моей мечтой было стать пилотом, - понизив голос, поведала Камилла.
  - И она осуществилась.
  - Не совсем. - Видно, на лице Томаша она прочитала непонимание, так как добавила, - Когда-то давно я безумно хотела оказаться за пультом управления корлера.
  Да, уж! Малышка его удивила. Хотя... если вспомнить первые месяцы её пребывания в Академии...
  - Всё впереди, - поддержал тон, подмигнув и еле сдержав рвущийся наружу смешок. Камилла взирала на него, как будто впервые увидела.
  Встряхнула головой, пытаясь избавиться от видения, чем ещё больше подняла настроение леорийца. Но тут же чуть нахмурилась, кинув взгляд в сторону зала. Томаш немного сдвинулся с места и обернулся, чтобы самому посмотреть, что же послужило этой резкой смене настроения девочки. Из толпы беседующих недалеко от их стола он сразу вычленил капитана Керна. Тот, поймав взгляд землянки, строил малопонятные рожицы и пытался что-то изобразить руками, долженствующее обозначать высшую степень одобрения. Или Томаш чего-то не понимает? Боковым зрением подметил, как Камилла исподтишка показала леуру кулак. Заметив со стороны второго наследника интерес к себе, Керн в ту же секунду отвернулся к своему собеседнику и с невозмутимым лицом продолжил прерванный разговор. Интересно! Томаш кинул поверхностный взгляд на зал, но кроме Керна на их пару никто откровенно не пялился. Уже лучше.
  Мужчина про себя усмехнулся. Вспомнился Тха.
  Но как бы не был интересен выбор друга, его больше занимала Камилла. Девушка, как и леориец секундой позже, рассматривала офицеров, не рискующих подойти к ним на расстояние слышимости. В голубых глазах мужчина увидел неприкрытую тоску. Пантомима Керна невольно натолкнуло леорийца на мысль о капитане Кортэ. Понять, кого девушка высматривает сейчас в толпе, было не трудно. И это неприятно царапнуло по самолюбию.
  - Камилла, - позвал он, и, дождавшись, пока она посмотрит на него, стараясь подобрать правильные слова, проговорил, - Вы кого-то ищете?
  - Друзей, - улыбнулась девушка, но улыбка получилась грустная. - Не вижу капитана Кортэ. Хотя недавно он был где-то здесь.
  В груди стало тесно. Обидно. Больно. Но ни один мускул не дрогнул на лице второго наследника рода Ла Рон.
  - Вы ещё не успели расстаться, а Вам его уже не хватает? - Спросил, стараясь не выдать свои эмоции и мысли.
  Девушка подняла на него серьёзный взгляд, от которого стало ещё больше не по себе.
  - Скажите, адмирал Даррек, а если бы Вы знали, что Ваш брат по роду службы должен покинуть Вас на неизвестный срок и Вы совершенно не знаете, когда встретитесь в следующий раз... Как бы Вы в такой ситуации чувствовали себя? Разве у Вашей расы нет родственных связей? Вы бы не переживали?
  Томаш опешил. Даже не нашёлся, что сказать. Брат? Капитан Кортэ - брат? Он даже не предполагал такую постановку вопроса. Хотел ты, Томаш узнать, как относится твоя девочка к тхашу? Вот! Узнал. Острые колючки, впившиеся в сердце, пропали: можно было выдохнуть от облегчения.
  - Почему же нет родственных связей? Есть, - разговор приобрёл личную окраску, и мужчине пришлось, как можно деликатнее подбирать слова, - И да. Я бы переживал за Кайла. Но думаю, тот не оценил бы, если бы услышал нечто подобное из моих уст.
  - Понимаю, - кивнула девушка, - у вашей расы не принято проявлять эмоции открыто. Извините, если я невольно затронула запретную тему.
  Сорх! И как вот её понять?
  - Знаете что, - Томаш отставил бокал, что держал в руках, на столик и протянул руку Камилле, - подарите-ка мне ещё один танец. А с капитаном Кортэ у Вас ещё будет возможность и встретиться, и поговорить. Может и не в ближайшем времени, но рано или поздно. - Видя нерешительность девушки, добавил, - Иногда нам приходится расставаться с близкими людьми. Такова жизнь офицера флота, и вы как один из них прекрасно это знаете, Камилла. Понимаю, что вы земляне несколько иначе смотрите на взаимоотношения... в семье, но и нам не чужды эмоции и желание быть с родными, как можно ближе и чаще.
  Пока говорил, они уже оказались среди танцующих.
  - Не стоит портить себе настроение грустными мыслями.
  - Да, вы правы, - Камилла приняла руку, и Томаш уверенно закружил девушку по залу.
  Чтобы отвлечь свою партнёршу, Томаш стал расспрашивать о последних операциях в которых участвовала Камилла, ссылаясь на свою занятость и неосведомлённость, но желание узнать подробности с фронта военных действий. Камилла охотно отвечала.
  Мимо проплыла пара. Куратор Ла Дин играючи вёл по кругу молоденькую тхаши. До слуха Томаша донёсся довольный смех девушки в сером кителе, она беззаботно внимала словам леорийца, нашёптанным ей на ушко. Камилла же проводила удивлённым взглядом куратора Стейтон, что с удовольствием приняла приглашение контр-адмирала Груа.
  В чёрных глазах Томаша промелькнула усмешка. Идея Зорга многим пришлась по вкусу. В прошлый раз, когда выпускались курсанты, в это время в зале оставались самые стойкие, а тут никто и расходиться не собирается.
  
  - Ах, простите!
  Томаш едва успел сориентироваться и принять удар на себя, когда на них налетела ещё одна пара. Рядом оказался сам зачинщик нововведения. Две пары застыли посреди танцующих.
  - Приношу свои глубочайшие извинения, - вторично извинился Тха, нацепив на лицо самую невинную маску из своего арсенала, - Мы так с Эрикой увлеклись, что совершенно Вас не заметили.
  Партнерша адмирала Зорга смутилась. Плечи Камиллы напряглись.
  Томаш учтиво склонил голову:
  - Извинения принимаются. - Произнес он, а сам напрягся. Случайно, как же!
  - Надеюсь, мы не помешали Вашему общению, - продолжил Зорг, и не думая откланиваться под недовольным взглядом леорийца, - Вы так увлечённо разговаривали, что тоже нас не заметили. Позвольте полюбопытствовать, о чём шла речь?
  - Капитан Ревейн делилась деталями операции на Астаре, - невозмутимо ответил Томаш, в мыслях уже медленно убивая друга за его выходку.
  Теперь склонил голову джан и обратился к Камилле.
  - Как интересно. Я смотрю, капитан Ревейн, Вы изменили своё мнение и решили потанцевать? - Синие глаза лукаво сверкнули, когда джан бросил провоцирующий взгляд на леорийца, - Как вам отдыхается? Всем довольны?
  - Спасибо, сэр. Всё чудесно! - Прозвучал спокойный голос землянки.
  - Рад! - Тха задействовал самую обворожительную улыбку. Девушка рядом с ним не знала, куда деть глаза.
  'Бедная девочка', - подумал леориец.
  - Знаете, Камилла, мне тоже интересно послушать про ваши приключения на Астаре. Тем более, помнится, вы мне танец пообещали. - Тха обернулся к Томашу, - О, сейчас как раз играет ратанна. Если ничего не путаю, в этом танце на Леоре меняются партнёршами. Адмирал Даррек, не уступите на танец свою даму? Последуем этикету вашего народа?
  Томаш сквозь ткань кителя почувствовал, как дрогнула девичья рука на его предплечье.
  Рука самого мужчины ещё лежала на талии Камиллы, так же, как и Зорг, он не выпустил из объятий свою партнёршу.
  - Прошу простить нас, адмирал Зорг, - невозмутимо посмотрел другу в глаза, - капитан Ревейн проспорила мне и должна ещё два танца. Тем более я не узнал, чем же дело закончилось на Астаре.
  Камилла в его руках застыла.
  - Да, вы что? - Зорг заинтересованно смотрел на землянку. Девушка не дрогнула, лишь в глазах мелькнуло удивление. - Вот бы не подумал. Кажется, за Вами, Камилла такого не водилось. Почему же я раньше не знал о вашей тяге к спорам? Я с удовольствием поспорил бы с Вами. Жаль, в своё время вы так избегали и общество кураторов, и моё, в частности.
  - Всё бывает в первый раз, - не стала отмалчиваться девушка, - И не думаю, что предмет спора, практикуемый Вами тогда, был мне интересен.
  - Вот как! - Улыбку джана Томаш бы сейчас проредил. - Жаль. Жаль. Надеюсь, эта не последняя наша встреча, капитан Ревейн, и у вас найдётся время и мне поведать некоторые детали ваших... подвигов.
  - Учитывая плотный график и скорое отбытие экипажей в систему Лира, это вряд ли. - Томаш улыбнулся спутнице друга, но обратился к Зоргу, - Приятно было пообщаться.
  - Ну, что ж, - в голосе Зорга Томаш отчётливо услышал издёвку, - раз вы настаиваете, не будем вам мешать. Лейтенант Колист, прошу.
  И джан закружил свою спутницу в противоположный конец импровизированной площадки.
  Как только скрылись они, Томаш повернулся к Камилле.
  - Простите, Камилла, за вынужденный обман. Показалось, что Вам неприятно общество адмирала Зорга. Или вы, действительно, обещали ему танец? - Спросил и замер в ожидании ответа.
  - Я? - Камилла посмотрела на него, - Не припоминаю. Его слова прозвучали несколько неожиданно.
  - Вы опасаетесь адмирала?
  Камилла неопределённо пожала плечами.
  - На самом деле он не такой, - усмехнулся Томаш, продолжая прерванный танец. - Но к адмиралу Зоргу определённо надо привыкнуть.
  - Заметила. - Камилла в его руках обмякла, позволяя сократить расстояние между их телами. - Но идея со спором была... оригинальна.
  Томаш тихо рассмеялся:
  - Поверьте, это единственный довод, который действует на него стопроцентно.
  - Надо заметить, адмирал своеобразный... мужчина. Каждый раз, стоит с ним пообщаться... даже не знаю, как сказать... Двоякое впечатление. Никак не могу привыкнуть к его манере общения.
  - На самом деле он не такой, каким хочет показаться.
  - Ну, курсанты знают его, как достаточно принципиального куратора. Это, конечно, только мое личное мнение.
  - И в то же время адмирал, будучи джаном, не чурается обществом своих подчинённых в неформальной обстановке.
  - Я заметила. Вы так хорошо знакомы? - Осторожно поинтересовалась она.
  - Достаточно.
  Камилла нашла глазами танцующую пару.
  - Раз уж я Вас украл ещё на два танца, могу поделиться некоторыми секретными сведениями, - опять привлёк внимание партнёрши к себе.
  - Любопытно было бы послушать, - отозвалась она.
  - Вы слышали что-нибудь об играх, практикуемых на просторах вашей галактики? Кажется... 'Игры на выживание' называются. Проводятся на Марсе.
  -Да, слышала. В галасети активно их обсуждают, - кивнула Камилла.
  - Так вот. В Леории есть нечто похожее. - Томаш чуть прижал к себе Камиллу, чтобы пропустить ещё одних желающих в них врезаться. - Только на моей родине смысл несколько иной. Если на Марсе десантируют группу участников, и действовать приходится в условиях планеты, то у нас действие проходит в космическом пространстве. Участников на небольших истребителях выпускают в самой опасной зоне. Есть такая система, где планеты в результате катастрофы несколько тысячелетий назад были уничтожены. Сейчас там плавают разрозненные осколки. Из-за действия соседней ближайшей звезды их перемещение не предсказуемо. Никогда не знаешь, в какую сторону внезапно поменяет направление тот или иной астероид.
  Девушка внимательно слушала, и Томаш, воодушевлённый тем, что удалось полностью завладеть её вниманием, продолжил:
  - Участникам необходимо выжить в таких условиях и пройти определённый участок за выделенное время. Так вот. В такой игре и решил поучаствовать адмирал. К участию в этой игре допускаются только опытные пилоты, не раз участвующие в подобных играх, но с более щадящими условиями. Попасть в систему Парто на эту игру просто так, без предварительной подготовки невозможно. А нашему знакомому это удалось. Мало того, что он каким-то образом скрыл свою личность, а как вы знаете, жюри, состоящее из леорийцев, трудно провести, так он ещё смог оказаться на игре в обход приставленных к нему офицеров охраны. Ушёл из-под наблюдения. Представьте, Камилла, выпускают на простор системы участников. Народ на своих экранах в своих домах наблюдают трансляции шоу. Участники устремляются к цели. Ажиотаж. Накал страстей. Там маневрируют машины, уходя от столкновений с грудами множества камней и каждую секунду рискуя своими жизнями. Гонка движется к конечной цели. Остаётся совсем немного. Впереди четыре лидера, имена которых не известны, кроме как номеров, присвоенных при регистрации. И тут у одного из истребителей отказывают двигатели. У главного лидера, на хвосте у которого его противники. А по курсу очередное препятствие.
  - Адмирал Зорг? - Чуть дрогнувшим голосом поинтересовалась Камилла.
  Расширенные зрачки голубых глаза стали Томашу наградой и подстёгивали продолжить.
  - Слушайте, дальше, - улыбнулся он, - Все зрители замирают. Беспрецедентный случай. Раньше на игре случаев фатального исхода для участников никогда не было. А здесь несколько секунд и будет взрыв. Тишина в эфире стояла оглушающая. И в этой тишине звучит голос в открытом доступе, что совершенно технически невозможно из-за специфики игры. Голос пилота истребителя, что обгоняет уже бывшего лидера. И на всю галактику: 'Понаберут тут салаг' и новый лидер немыслимым способом умудряется совершить пируэт и буквально выталкивает своей машиной попавшего в беду. Практически толкая собой, доводит до финиша, при этом умудряясь не попасть под остальные препятствия. А когда уж техслужды отбуксировали этих двоих пришедших уже в хвосте участников на базу, где и подводились итоги, наступил второй акт шоу. Из машины, предотвратившей трагедию, вместо заявленного участника из рода Ла Старк выскакивает джан и кидается к пострадавшему. Под ошарашенные взгляды и вытянувшиеся лица организаторов подбежал, вытащил из кабины. Откинул шлем несчастного. Застыл на долю секунды и как заорет: 'Что у Вас за правила такие... детей на такие игры пускать'. Стоит и трясёт несчастную леди Ли Коуд, занимавшую на протяжении последних трёх игр первое место и имеющей за своими плечами десятки циклов опыта. Охрана, очнувшись, кинулась к ним. Освободили леди. А нашего знакомого под арест. Так Вы бы видели Камилла, с каким достоинством адмирал позволил себя арестовать и сопроводить с места событий. Тот случай вошёл в исторические хроники проведения игр. Мало того организаторы допустили ошибку, так ещё появление неучтённого игрока. Скандал был знатный.
  Камилла покачала головой.
  - Оказывается адмирал авантюрист? Никогда бы не подумала. В Академии он производил совершенно иное впечатление. Да и сейчас. Порой его мотивы трудно понять, а слова принять.
  - Возможно! То участие в игре он тоже затеял на спор. - Не стал отрицать Томаш, - Но у адмирала Зорга достоинств гораздо больше, чтобы перекрыть все его нелогичные поступки. И это только один из случаев. А столько их было, Вы даже представить не можете. Сам иногда удивляюсь этому мужчине.
  - И что с ним было дальше? - Поинтересовалась девушка, - Вы сказали, его арестовали.
  - А что дальше? Дальше расследование. Виновных в неисправности машины наказали. Адмирала оправдали, признав его действия достойными, закрыв глаза на махинации с подтасовкой состава участников.
  - А леди Ли Коуд... в Леории есть пилоты девушки?
  Мужчине была понятна заинтересованность девушки, и он поспешил прояснить ситуацию.
  - Есть, но не так много, как в Земном Союзе. Леди Ли Коуд скорее исключение из правил. Спустя некоторое время она перестала участвовать в гонках по личным причинам.
  - А сами Вы в этой игре участия не принимали?
  - Нет. - Покачал головой Томаш, - Не было времени.
  - А желания?
  - Желание было. Но если бы и получилось поучаствовать, то пришлось бы расспрашивать адмирала Зорга о способах незаконного проникновения в среду участников. Представителям рода Ла Рон запрещено участвовать в подобных играх. Теперь вы в курсе маленькой тайны. Надеюсь на ваше молчание. Эта информация не для посторонних ушей. - Мужчина снова подмигнул, отчего щёчки Камиллы чуть порозовели.
  - Мне поклясться?
  - Я Вам доверяю.
  Камилла огляделась, как показалось Томашу, в поисках героя только что рассказанной истории.
  - Уже поздно, а завтра с утра вылет. Надо принимать командование экипажем. - В голосе девушки проскользнуло сожаление. Или ему только чудится желаемое?
  Огляделся и он. За беседой они провели не два заявленных танца. Леорийцу удалось полностью отключиться от происходящего вне их маленького мирка, где можно было побыть наедине с девушкой. Зал наполовину опустел. Зорга Томаш нигде не заметил. Осталось понадеяться, что своими словами не заронил зерно повышенного интереса его девочки к другу.
  Кивнул на высказывание Камиллы и со скрытым сожалением произнёс:
  - Позвольте я вас провожу. - Приглашающий жест в сторону выхода.
  - Как Вам угодно, адмирал Даррек, - согласилась она.
  
  ***
  
  Выходя за адмиралом Дарреком из зала, Камилла всё ещё находилась под впечатлением о прошедшем, столь насыщенным на события, дне. До сих пор в голове не укладывалось. Особенно поведение этого мужчины. С того момента, как леориец подошёл к ним с Джо, Камилла пыталась собрать мысли и эмоции в кучу, но ничего не получалось. Вот как расценивать его поведение?
  Её отношение к этому яркому представителю своего народа, не изменилось, и она, как бы не открещивалась, продолжает мечтать о нем. Это Камилла поняла, стоило прозвучать рядом его голосу. А когда он пригласил на танец и взял в свою большую руку её ладошку, думала сердце остановиться. Сколько усилий понадобилось, чтобы не застонать в голос - не выдать себя и не наделать глупостей?
  А дальше просто продолжение театра абсурда, начатого лейтенантом Виргом. Адмирал Даррек сделал ей комплимент. Ей!!! Комплимент!!! А его последующие слова? Как это не вписывалось в тот образ несгибаемого без эмоционального леорийца, которого она знала на протяжении всех этих циклов. Было ощущение, что перед ней совершенно другой незнакомый мужчина, которого она не знала... который не позволял себя узнать. Его слова, жесты, взгляд, заставляющий девушку замирать от непонимания и ожидания неизвестности. Разве ещё утром она могла предположить, что будет вести светскую необременительную беседу с Лордом Ла Рон? Камилла каждую минуту ожидала, что вот мелодия закончится, мужчина поблагодарит за танец, откланяется и уйдет в поисках другой партнёрши. Но мелодия сменялась мелодией, а адмирал, не замечая этой смены, продолжал держать её в объятиях и вести в очередном пируэте. Легко и играючи. Её опасения, что она своими неуклюжими телодвижениями оттопчет ноги высокому командованию, схлынули вместе с настороженностью. Леориец так грациозно двигался, что Камилла сама не заметила, когда стала в его руках послушной глиной. Но даже увлечённость танцем и приятной беседой не избавляли девушку от внутренних метаний и переживаний. Даже через слои ткани она чувствовала прикосновения широких ладоней. Они жгли кожу, растапливали её невозмутимость и привносили сумбурность в мысли.
  Один вечер перевернул её мировоззрение. Увидеть в адмирале мужчину. Не идеал, который она нарисовала в своём воображении и возвела на пьедестал чуть ли не поклонения, а обычного леорийца со своими желаниями и потребностями. И закралась смелая мысль: а может прав был Джошуа и у неё есть маленький шанс на крупицу простого женского счастья?
  
  Сейчас после часов тесного общения, когда каждый из них немного приоткрыл свои мысли, Камилла чётко осознала: ей нужен этот мужчина. Пусть ненадолго. Пусть на мгновение, но... Как же трудно было держать маску вежливости на протяжении всего разговора, и как сейчас не выносимо идти рядом с ним по коридору к лифтам и понимать, что через пару минут он попрощается с Камиллой у дверей её каюты и уйдёт. И опять долгие месяцы без возможности хотя бы посмотреть на него издалека.
  Адмирал уверенно активировал систему и вежливо пропустил в кабину. Камилла благодарно улыбнулась, а у самой внутри всё дрогнуло от его ответной улыбки.
  Просторная кабина, а Камилле кажется, что вокруг сгущается плотной стеной воздух. Шипение закрывающейся панели прошлось волной по натянутым нервам.
  Рядом с адмиралом... в закрытом помещении...
  Мужчина нажал символ, отправляя лифт на палубу, где располагалась каюта капитана Ревейн. Чуть шагнуть назад, оказаться за его плечом.
  Взгляд из-под опущенных ресниц жадно скользил по фигуре мужчины. Не хватило вечера, чтобы налюбоваться, впитать в себя образ такого близкого и такого далёкого. Вот он в шаге от тебя. Ты в шаге от соблазна. Провести невесомо ладонью по скуле, чтобы почувствовать покалывание пробившейся щетины, заправить выбившуюся из короткой косички прядку, укутаться этими сильными руками, прижаться к широкой груди, положить голову на плечо и вдохнуть запах, вновь почувствовать жар тела...
  Секунда. Другая.
  Под щитами девушки бушует ураган эмоций. Борются желания с холодной логикой. Разрывает от противоречивости: поддаться соблазну или отступить под гнётом обуреваемых страхов.
  Осуществить свою тайную мечту или прислушаться к голосу разума, звучащего уже где-то там на периферии слабыми отголосками. Она устала ждать, надеяться, верить. Не проще ли выпустить на волю все чувства и будь что будет?
  Погружённая в себя Камилла ослабила контроль. Ментальные щиты, не выдержав внутреннего напора, расползались, обнажая мысли и эмоции.
  По телу проходит судорога. В сознании мелькнуло и пропало понимание: она совершенно открыта... А в следующее мгновение вспышка... и девушку оглушает сокрушительная ментальная волна эмоциональной смеси. Это она? Он?
  Додумать не успела. Её подхватили...
  Холод стенки кабинки в противовес жару мужского тела, проникающего даже через слои ткани.
  Губы обжигает прикосновение твёрдых губ, вырывая стон, разжигая страсть...
  Потаённые желания вырываются наружу... Прогиб спины. Ближе. Ещё ближе!!!
  Здесь... Сейчас...
  Чья эта мысль? Его? Её? Камилла потерялась в действительности...
  Лифт дрогнул и остановился. Уже? Нет!!!
  - Родная!!! - Стон в губы и голова кругом от новой волны эмоций...
  Полёт... Сильные руки подхватывают и несут... Коридор. Куда? Не важно...
  Крепче обхватить широкие плечи... Прижаться...
  - Ты...?
  - Да-а-а, - хочется кричать, но... Стон на выдохе.
  Дверь каюты... не её...
  Неистовство. Не отпускай... Быстрее.
  Воздух прошёлся холодком по обнажённой коже...
  Разрывает от нетерпения почувствовать бархатность его обнажённой кожи под своими руками.
  Его тело... Его тепло... Его эмоции, ворвавшиеся в сознание и выплеснувшиеся обратно от невозможности, от нереальности происходящего.
  Чёрный омут глаз затягивает, порабощает...
  - Девочка моя, - разбегаются по коже поцелуи... как крылья бабочки невесомо...
  Хруст простыней... Провести руками по таким желанным изгибам. Его тело.
  И шёпот:
  - Милая... родная...!!!
  Переплетение рук. Переплетение ног. Переплетение тел.
  Вселенная гаснет, уступая место двоим... И никого больше... и ничего больше...
  - Желанный...
  Переплетение энергии. Сладкий стон. Сладкие губы.
  А ей хочется большего... неизведанного... И дыхания нет. И терпения нет.
  Жар тел. Неутолённый голод. Мой.
  - Моя, - звучит эхом.
  Одно движение... И её несет... туда... ввысь, где ещё никогда не была.
  И поцелуи. Здесь. Там. Всюду. Для тебя. Для меня. И руки ищут, жаждут, ласкают.
  И звучит:
  - Камилла... Любимая... девочка моя..., - И вновь поцелуй.
  Только он. Только она. Они одни во всей вселенной чувственных наслаждений.
  Рядом...
  - Только ты...!!!
  Выдох. В твои губы. В мои губы.
  Жаркий шёпот:
  - Назови по имени...
  - Томаш... Томаш...
  - Не отпущу... никогда..., - и вопрос, - будешь моей...
  - Буду...
  И вечный танец, древний как мир. И движения, вырывающие всё новые и новые стоны. И снова жаркое дыхание в губы её...его...Единство тел... душ... энергии... Вместе...резко вверх...И уже на гребне волны... удовольствия... И ты... И я... На извечной волне... купаясь в его эмоциях... взлёт души.
  И вновь всё сначала! Губы. Руки. Поцелуи.
  Шёпот на ушко:
  - Маленькая...! нежная...!
  И вечный танец любви! Где есть только двое. Двое... И ничего более.
  
  Глава 19.
  
  4403 цикл Космической Эры.
  
  ***
  
  Галактика 'Спираль', созвездие 'Андромеда'.
  Дредноут 'Грозный'.
  
  Ранним утром на восьмой палубе, откуда в ближайшие часы стартуют фрегаты с вновь сформированными экипажами, было шумно и суетно. Повсюду сновали техники, проверяя в последний раз исправность систем, многочисленные офицеры спешили на борт своего корабля. Двери то и дело с шипением распахивались, пропуская очередного члена экипажа одного из фрегатов, вылет которых запланирован через час.
  Камилла перешагнула порог и огляделась. Взгляд помимо воли метнулся на пустые стоянки, где ещё вчера стоял борт капитана Кортэ. 'Кроноса' не было, как и не было 'Велеса' капитана Тихонова и 'Немесиды' Красина. Зато 'Таранис' Дана Керна терпеливо дожидался своего капитана и его экипаж. Девушка знала, что друг пока остаётся на дредноуте. Взглянула на свою 'Ласточку' и усмехнулась, представив реакцию главнокомандующего. Александр Тихонов смирился с блажью офицеров называть свои корабли именами мифических богов и использовать их вместо официальных позывных, но вот как он отреагирует на названи