Малеев Алексей Дмитриевич: другие произведения.

Навстречу Империи: Начало

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 6.82*17  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Фанфик на фанфик. В основу этой книги положена серия "Земли меча и магии", основателем которой является Ярослав Георгиевич. Но это скорее "по мотивам", т.к. отсебятины влито немало. P.S. авторство "срыва" принадлежит Дмитрию Русу. ВНИМАНИЕ: НЕ ВЫЧИТАНО. С МИЛЛИОНОМ ОШИБОК. ЧИТАТЬ НА СВОЙ СТРАХ И РИСК

  Никогда не мечтал стать попаданцем. Вот совсем-совсем никогда. Мне всегда нравился тот мир, в скором я живу. Да, он максимально несовершенен. Да, он поощряет доминирование сильного и уклон в насилие. Может именно поэтому отец в раннем детстве записал меня на карате.Может... Так или иначе, я собирался жить в ЭТОМ мире и бороться за жизнь со всеми вытекающими обстоятельствами.
  И тем удивительнее для меня было очнуться в абсолютно белом помещении без дверей и окон, но с двумя креслами, в одном из которых сидел ангел...
   Вместо предисловия.
   - Ярослав Игоревич, присаживайтесь. В ногах правды нет - не отрывая от меня взгляда, произнес ангел.
   -Но нет её и выше, - машинально пробормотал я, садясь в кресло напротив божественного посланца.
  -Вынужден согласиться, конечно, но если я встану, нам будет не удобно разговаривать, - усмехнулся тот, всё ещё пристально в меня всматриваясь.
   - Вы слишком высоки для роста обычного человека? - спросил я, пребывая в полнейшей прострации. Вопросы крутились в голове один серьёзнее другого, вот только задать их ангелу я пока не решался. Мало ли, что будет со мной в случае его гнева.
   - Вы абсолютно правы, молодой человек. Хотя, учитывая ваш год рождения, молодой здесь - я.
   - Простите, я не понимаю ...
  - Это понятно. И, очевидно, хотите спросить где вы, кто я и что случилось?
  - Честно признаться, было бы неплохо, - ангел сам перешёл к интересующим меня темам. И этим надо пользоваться.
  - Начнем по порядку. Я - администратор игры " Меч и Магия: Герои бесконечного мира". Вы - в технических слоях игры. Выйти отсюда вы сможете только в игру. После того как зарегистрируетесь в качестве игрока. Ваше тело в коме. Вот уже почти 47 лет. По сути, ваше тело мертво, и только разум продолжает функционировать.
  Если бы я не сидел, боюсь, на ногах бы я не удержался. Я умер. Ну, или почти умер. Что особого значения не имеет. Хотя...
  - Я никогда не смогу вернуться... э-э-э... обратно?- ошарашено спросил я.
  - Никогда. Назад дороги нет, - припечатал ангел. Как-будто воплотил последний гвоздь в крышку гроба.
   - А зачем я здесь? В игре? - почему-то в данный момент это казалось важным. Не знаю почему. Может быть,просто надо что-то говорить, чтобы чувствовать себя живым.
   - С одной стороны - в качестве эксперимента. С другой...
   Ангел на некоторое время задумался. Хотя у меня создалось впечатление, что он с кем-то мысленно общается. Впрочем, сейчас мне может показаться всё, что угодно: я слишком сильно придавлен к креслу новостью о своей смерти.
   - Ярослав Игоревич, давайте на чистоту. Там, - ангел показал двумя руками вверх, скорее всего, намекая на реальный мир, - вам никогда больше не появиться. Но там вы герой. 19 ноября 2016 года пригородный автобус из Санкт-Петербурга, следовавший по направлению в Выборг, упал с обрава. Скользкая, петляющая дорога, обрыв... Но упал удачно: прямо не деревья, росшие по склону. Водитель погиб на месте. Двое пенсионеров, супружеская пара, - тоже. Оставшиеся 18 пассажиров, из них 12 детей 12-13-летнего возраста, предались панике. Все, кроме одного человека. Этим человеком оказались вы, Ярослав Игоревич. Вы спасли всех. Кроме себя. Деревья не выдержали веса автобуса, вы не успели выбраться.
   Чем дальше ангел говорил, тем мрачнее становился его голос. Казалось, будто он лично присутствовал там, на месте трагедии. Вместе со... мной? Сколько бы я не напрягал память , этот эпизод моей жизни вспоминаться отказывался напрочь. - Вас достали из этого злощастного автобуса спустя 3 долгих часа. Каким-то удивительным чудов вы были всё ещё в живых. Как после заявили немецкие врачи, когда ваше, простите пожалуйста, тело попало к ним в руки, вас тогда можно было спасти, попади вы сразу на операционный стол. Но... увы, скорая застряли на железнодорожном переезде, собрала все возможные пробки на пути в больницу, были даже перепалки с водителями, не пожелавшими уступать дорогу. В общем, спустя 6 часов вас прооперировали. Безуспешно. Следующие 12 операций тоже не дали никакого результата. Выше упомянутые немцы - и те оказались бессильны. Ваш мозг, практически не пострадавший, не пожелал приходить в сознание.
   - Понятно, хотя и не приятно, - произнес я. До меня наконец дошло - я в заднице. И эта задница настолько полная, насколько это вообще возможно.
   - И каким же образом в эту удачную картину вписывается игра?
   - Всё просто. Что вы знаете о "срыве"?
  - Практически ничего. Если конечно вы не имеете ввиду процесс оцифровки сознания игрока в играх с полным погружением... - произнес я это я обомлел. А если это действительно так? Что если я сорвался? Или, если быть точнее, меня "сорвали". Ведь сам, будучи почти 50 лет без движения я не смог бы зайти ни в какую игру.
   - Да, дело обстоит именно так. То, что в книгах вашего времени считалось лишь опусами недалеких графоманов, - на этих словах ангел усмехнулся, - вот уже 6 лет - реальность. Хотя официально - только 2 года.
   - Простите, но...
   - Всё очень просто. Но давайте, опять же, по порядку. Среди спасенных вами детей находился один мальчик. Мальчик, желавший прославиться и сделать что-то хорошее. У него получилось. После школы он закончил технический университет и вплотную работал над технологией параллельной реальности, совершенно случайно внедрив её в игровой процесс. Дальше всё пошло по накатанной - бурное развитие игровой индустрии, создание капсул полного погружения. Поняв, что сделал, тот мальчик решил переселить вас в одну из подобных игр. К тому времени ваши родственники, оставшиеся после смерти ваших родителей, отказались от вас. Но этого не сделали те, кого вы спасли. В вас продолжили поддерживать жизнь. А мальчик создавал игру, выкупив одного из гигантов игровой индустрии. На основе из старой игры он создал свою, новую. А вместе с ней - и технологию срыва. Мгновенно захватившую все игры с полным погружением.
   - То есть, получается...
   - Я прошу вас не выпускать эту информацию за пределы нашей беседы. Во всём мире думают, что природа срыва естественна, а зародился он сам. Только три человека знают, что это не так. Тот мальчик, я и теперь вы.
   Эта фраза заставила меня по новому взглянуть на ангела. Теперь я уже не сомневался, что этой личиной скрывался вполне себе обычный человек.
   - Вы - сын того мальчика? - прямо спросил я.
   - Да это так. Меня зовут Герман. Моего отца - Сергей. Сергей Михайлович Синицин, владелец компании "РубиКом". Одним из видов деятельности которой является поддержание работы игры "Меч и Магия: Герои бесконечных войн".
   - Хорошо, допустим, я вам верю. В конце концов, мне больше ничего не остаётся. Но, позвольте задать вам несколько вопросов.
   -Да, конечно, именно для этого я здесь.
   - Почему вы так открыто сказали мне, что я мертв там, вне игры? А если бы моя психика не выдержала и я превратился бы в выпускающего слюни идиота? - задал я вопрос, максимально волнующий меня сейчас.
   - Я понимаю ваши опасения, но поверьте мне - это невозможно. Учёные, изучающие срыв, пришли к однозначному выводу - у оцифрованныого игрока разум всегда стремится к тому постоянству, что образовался на момент срыва. Говоря компьютерным языком, код, которым сорвавшийся вписывается в систему, неизменен относительно любых внешних изменений. В том числе и эмоциональных.
   И я ему поверил. Не знаю почему, но я верил всей информации, что он говорил. Может быть, это ещё один эффект срыва. А может, мне просто хотелось чему-то верить. Не знаю.
   - Хорошо.Я так понимаю, мне теперь только дна дорога - играть?
   - Увы, да. В самом начале нашей беседы я это упоминал, если помните, - мне показалось, или ангел ждёт от меня какого-то однозначного ответа?
   - Конечно помню. Я помню весь наш разговор. До последней точки. Странно... - и ведь правда странно.
   - Нет, совсем не странно. Абсолютная память - один из главных положительных моментов срыва, - казалось, ангел получил нужный ответ. И заметно успокоился.
   - Это, конечно, здорово, но касательно игры... Как в неё выйти?
   - Очень просто. Расфокусируйте взгляд. На границе зрения вы увидите нечеткие контуры экрана. Притяните их к себе.
   Я попытался выполнить инструкции ангела. И неожиданно, у меня получилось. На передний план зрения выросли экран заставки компьютерной игры. По центру, одна под другой, располагались три иконки: "Игра", "Форум" и "Помощь". Фоном, за иконками, красовался рисунок чёрно-белой птицы, парящей над горами.
   - По вашим глазам я вижу, что у вас получилось, - вывел меня из прострации ангел. - Собственно, мысленно кликнув на иконку "Игра" вы начнете играть. Но я бы не советовал так сильно торопиться. Сегодня 16 ноября. Нам бы хотелось, чтобы вы начали через четыре дня.
   - Ясно. Я начну через четыре дня, - "в мой день рождения" мысленно, продолжил я. Неужели только из-за этого меня "сорвали" сегодня? Не хотелось бы, чтобы это оказалось правдой. Уж очень положительное впечатление произвел ангел.
   - Эти четыре дня вы можете провести на форуме, изучая материалы и подбирая себе оптимальный билд для игры...
   Едва он заикнулся про форум, я тут же перешел на него. И мысленно присвиснул. Десятки активных разделов, тысячи тем в них(две новых создалось прямо у меня на глазах), обширный архив, активно работающий чат, аукцион... Последний привлёк моё внимание сильнее всего. Прямо сейчас там кто-то стал на 250 000 золотых в игровой валюте богаче. А кто-то, соответственно, беднее, приобретя взамен какой-то "Посох осколков Грядущей бури". Что это такое мне оставалось только догадываться, но сама сумма - впечатляла.
   - А чтобы вам было сподручнее было выбирать, советую купить на аукционе лот "Л23Р36ЛСК".
   - Я дико сожалею, - с максимально печальной миной произнес я, - но у меня нет ни рубля, чтобы купить хоть что-то. - Это не проблема. Зайдите в личный кабинет, уже настроенный под вас, и переведите взгляд на восьмизначное число в правом верхнем углу. Это та сумма, которой бы можете располагать.
   Я чуть не поперхнулся слюной. Вот этот телефонный номер денег - мне? Серьёзно? Спросить ангела я побоялся. Мало ли что он ответит и что сделает за такой вопрос. У богатых, видите ли, свои причуды.
   - Я же вынужден вас покинуть. Сидите, читайте форум, выбирайте рассу, класс и прокачку, всего вам доброго и до встречи в игре. Через четыре дня. До свидания, - попрощался ангел и исчез в потоках яркого света.
   - До свидания, - произнес я в пустоту. И приступил к изучению доступной информации. Рефлексировать некогда. Если то, что я читал о срыве в книгах до своей... хм... смерти, здесь воплощено хотя бы наполовину, то назад дороги нет, а значит и переживать нет смысла. Дзен-принцип, будь он неладен и отвязан наконец от восточных единоборств, навроде карате, которым я занимался 12 лет без малого...
   Глава 1.
   Вдавив, наконец, эту злощастного иконку "Игра", я почувствовал, что падаю. Четыре дня не прошли даром - теперь я вооружен знаниями по самое небалуйся. Хотя, справедливости ради, один день был потрачен на поиск и проверку того, что наговорил ангел. К моему удивлению, всё оказалось правдой: авария, операции, многолетняя кома, целеустремленный мальчик, сделавший себе имя на играх и виртуальных технологиях, срыв. Проверить это не составило труда - выход в глобальный интернет даровал почти безграничные возможности по поиску информации. Новостные каналы, онлайн-блоги, отчеты различных комиссий и департаментов ООН не оставляли сомнений: прошло и вправду 47 лет, которые я был вынужден провести в овощеобразном состоянии. И теперь мне подарили новую жизнь. И возможность её начать с максимальным комфортом.
   Что же представляла из себя эта игра? Лигичное и совершенно официальное продолжение серии игр "Герои Меча и Магии", изменённое под полное погружение. Во главе угла здесь стояло развитие игроком своей стартовой территории чуть ли не до Империи. Ну и себя любимого, естественно. Найм и прокачка войск, строительство замка, битвы с нейтралами за ресурсы, знания и просто опыт. Бои с другими игроками за сохранение возможности остаться правителем... И это лишь малая часть того, чем можно заняться. Гибкая система крафта и социально-экономических отношений дарила возможность превратить свою начальную локу в нечто большее, чем просто личное обиталище.
   Но не всё так гладко. Всё же главная составляющая игры - масштабные столкновения уровня "десятки тысяч на миллионы". И дабы стимулировать игроков водить армии на захват новых территорий, в том числе и у других геймеров, был придуман крайне интересный психологический трюк: истощение ресурсов. Выработка шахт и снижение плодородности земель здесь - реальность. И с этим надо считаться. Поэтому бывалые игроки, те из них, которые и дальше хотят быть уважаемыми правителями, считают чуть ли не своим долгом отжать у новичка его территорию, а его самого вынудить скитаться по огромному миру в качестве безземельщика. В надежде поступить на службу в качестве наемников хоть к кому-нибудь.
   Совершенно логично, что при таком подходе приток новых пользователей моментально станет нулевым, а игра потихонечку заглохнет без новых территорий. Поэтому разработчики пошли на принцип, который в народе окрестили <Тотальный принцип цифры "3">. В течении трёх недель стартовая территория игрока отгораживалась от остального мира непроницаемой завесой. С двух сторон непроницаемой. Т.е. и захватчики войти не могут, и игрок, а также верные ему юниты, выйти не сумеют. Передвигаться туда сюда только абсолютные нейтралы. За эти три недели вполне реально обрасти мясом и дать какой-никакой отпор врагу. Которому ещё преодолевать свободные земли, неизбежно образующиеся вокруг области с завесой.
   Пока я всё это вспоминал, полёт, а точнее неспешно парение, созданное с целью впечатлить игрока красотами игры, закончился. Прямо внутри вулкана, напротив неизменного серебристого дракона, величиной с трехэтажный дом, который являлся последним барьером на пути в игру. Или контрольно-пропускным пунктом, если угодно.
   - Приветствую тебя, неумирающий, - густым басом пророкатал виртуальный потомок динозавров. - Впереди тебя ждут многие дни упорного труда и грандиозные сражения. Литры пролитого пота и километры бесславно потерянных нервов. Путь к величию не будет быстрым и легким. Но оно того стоит, - произнес свою стандартную речь дракон. - Как тебя будет звать в этом мире, герой?
   К имени здесь, в принципе, не предъявляются какие-либо завышенные требования. Можно даже горшком называться, в печь своего лорда никто не поставит. Но, в супер-пупер гайде, который находился под тем буквеннно-циферным кодом, что сказал мне ангел, содержалась несколько большая информация по этому поводу. Там вообще было много разной полезной информации, в том числе и такой, какую в открытом доступе я так и не нашёл. Так вот, про имя: грамотно побранный под фракцию ник способен скрыто повысить мораль и репутацию со своим народом. Поэтому...
   - Ярогрейв, о дракон, - это имя я увидел в лоре Мира Бесконечных Войн, как его прозвали на форуме.
   - Выбери свою фракцию, Ярогрейв, - перешел к следующему пункту создания персонажа дракон.
   Над фракцией я думал долго. Первоочередная задача, которую я себе поставил, - выжить. Следовательно играть мне суждено от обороны. Ну и нельзя забывать о такой вещи, как комфорт. Играть нежитью или демонами мне откровенно неуютно и фракции Некрополис и Инферно отпадают. Ну не хочу я окружать себя толпами костяком или бесов, не моё это, отнимать жизнь живому существу, пусть и существующего в виде двоичного компьютерного кода, ради пополнения армии воняющих неповоротливых трупов или души, важнейшей составляющей любого разумного для демонов. Хотя, есть и альтернативный вариант для Инферно, не предполагающий убийств за души, но лишающий части вариантов в плане армии. В этом случае надо было выбрать в качестве бога-покровителя не Ургаша, властелина всех демонов, а его супругу, Ургенду. Как уже сказано, за таким героем не пойдут некоторые виды юнитов "класического" демона, такие как бесы,церберы, разорители и высшие демоны и дьяволы, но в замен приобретается возможность завербовать в свои ряды представителей других рас, делая из них демонопоклонников, которые, в зависимости от раскачки, могли быть как первого, так и седьмого, высшего, уровня юнитами. Но и этот, "добрый" демонятник мне не подошёл - слишком мало у юнитов Инферно выносливости, харрактеристики, ответственной за защиту.
   Вообще, всего на выбор игроку давалось восемь фракций: Альянс Света, Лесной Орден, Академия, Подгорный предел, Альянс теней, Орда, Некрополис и Инферно. Разделены они были пополам на условно "светлые" и условно "темные". Некрополис и Инферно, темные фракции, я отбросил почти сразу по уже названным выше причинам.
   Альянс теней тоже не продержался долго. Эта темная фракция практически полностью состояла из дроу, тёмных эльфов, и делала ставку на магию, высокую скорость атаки и многочисленные яды. Мастера засад и молниеносных набегов, дроу представляли из себя грозную силу в подземельях, своих естественных местах обитания. Но, благодаря умениям "подземного" зрения и глазам, приспособленным к практически полному отсутствия какого-либо света, на поверхности днём превращаются в беспомощных котят. Что очень мешает строить нормальную оборону. Не спасло эту фракцию ни наличие чёрных драконов, самого сильно постоянного юнита игры, пусть и очень дорогого, ни великолепное мастерство диверсий и осад замков методом измора, ни специфические магические умения, такие как "Подавление магии", способное сделать бесполезным любого магического юнита, или "Стихийный взлом" преодолевающее любой магический имунитет. Т.е. темные эльфы на полном серьёзе могли зажарить огненного элементаля. Это, а так же практически неограниченный доступ к свободным школам магии тоже добавляли очков этой фракции.
  Хотя изначально Альянс Теней должен был быть совсем другой. На форуме бета-тестеров, наводку на который я получил в том самом лоте, который, кстати, назывался "Супер-пупер гайд по миру Бесконечных войн", написано, про тотальный матриархат для тёмных эльфов. Но что-то у разработчиков пошло не так. У героев женского пола всё было вроде бы нормально, а вот мужчины пострадали конкретно. Плетение интриг, очень сильно развитое у дроу в принципе, против мужчин достигало невозможных размеров: игрока мужчину стопроцентно смещали с "должности" без права на восстановление. И избежать этого было невозможно. Исправить ошибку в коде получилось только полностью исключив матриархат. Фракция потеряла свою изюминку, но стала более играбельной.
   И тем не менее, это не мой выбор: низкие показатели защиты - и в топку их.
   Орда также последовала путем остальных темных фракций. Гоблины, гнолы, орки, троли, гарпии, циклопы и возможность раздобыть багамутов да всё это не линейного развития, а максимально разветвленного, буквально от гоблинов-собирателей и гнолов-пращников до огров-шаманов и орков-секирникорв давало возможность испробовать различные многочисленные тактики нападения. Что, опять же для меня, было большим минусом - за огромными, буквально гипертрофированными, показателями силы шли практически отсутствующие крохи выносливости. Плюс к этому Орда - единственная фракция, не способная к магии. От слова совсем. Да, у них есть шаманизм и шаманы практически у трёх юнитов замка, хватило бы сил их развить, но принципы колдовста там совсем другие. Ещё один жирный минус - канибализм, практически неистрибимый и очень масштабный. Из-за этого никто, кроме Инферно и Некрополиса не хочет сотрудничать с Ордой, а такие союзники, особенно не жить, им самим не нужны. В общем, не мой выбор.
   Со светлыми рассами всё гораздо лучше. Альянс Света, типичные люди, - самая универсальная фракция игры. Сбалансированная экономика, не требующая на постройку замка много драгоценных ресурсов - выгодный плюс на фоне других замков, каждый из которых от чего-либо да зависящий. Да ещё и юниты первого уровня, крестьянское ополчение, в свободное от боевых действий время приносят дополнительный фиксированный доход или продовольствие, занимаясь работой на полях. Экономическая сказка по другому не сказать. Армию можно развить как в наступательную, так и оборонительную благодаря гибкости грейдов всех юнитов, за исключение первого и седьмого уровня. Крестьян редко берут в битвы, оставляя как доп. заработок, а следовательно - не улучшают, т.к. с улучшением способность "Налогоплотельщик" пропадает. Это - первый минус людской фракции - либо отказ от халявных ресурсов, либо армия без почти трети войск, пусть и плохо обученных и откровенно слабых, зато многочисленных. И этот выбор я делать не хочу: и еда и боевая мощь для любого государства критичны, а разделить крестьян не получится - будет бунт, четко прописанный в коде игры и избежать его никакой репутацией или общей моралью не получится.
   Седьмой же уровень юнитов, пожалуй, самый сильный в игре - прелаты, призывающие ангелов. Да и сами они в плане магии очень хороши. Правда, сам юнит "прелат" доступен только после улучшения из начального аколита, который призывать никого не может, и магией ограничен. Но на пятом грейде, с улучшением до Архепископа с призывным Херувимом да ещё и с помощью монахов, существ пятого уровня, которые и магией подсобить могут и в ближнем бою не плохи... В общем это уберплюшка многим способна насолить по самое неболуйся. Минусы тоже есть. Все виды Ангелов, как и любые призванные существа, со временем исчезают. Да и магия у людей ограничена. На полную мощь можно изучить лишь школы Света и Жизни. Многочисленные бафы первой и различные исцеления второй всё же не являются боевой магией, хотя нежити и демонам могут навредить серьёзно. Нет, герои людей доступны и школы Материи, Тьмы, Природы и Разума, но только до определенного предела. Высшие заклинания этих школ, увы, не для людей. Юнитам же и это не светит.
   Людскую конницу, лучшую кавалерию игры, легко контрить различными препятствиями.
   Помимо выше сказанного есть ещё один минус, окончательно похоронивший для меня игру за эту фракцию - высокий уровень неприятия других расс. Во главе правления здесь стоит церковь, считаются всех богов, кроме Эльрата, - идеологической ересью, а поклоняющихся им - как минимум заблудшими, а то и еретиками, в случае темных фракций. Я же любое ущемление прав и свобод, в том числе религиозных, считаю неправильным и нечестным. В общем - не мой выбор.
   Лесной Орден, светлые эльфы, тоже был отвергнут. Эта фракция, конечно, в родных лесах способна защититься от кого угодно, но за пределами леса становится беспомощнее котят. Моим же планам создания Империи это не подходит. А так - очень интересная расса. Разветвленное развитие юнитов, лучшие стрелки игры, почти три магических юнита, чего даже Маги себе позволить не могут, мощнейшая магия Природы, феи, единороги или пегасы, энты, зеленые драконы. В общем, рай для любителя доминирования природы над человеком. Но не для меня.
   А вот между двумя оставшимися фракциями я думал долго. С одной стороны - Академия, пристанище могущественных магов, их творения на почве химерологии в виде гремлинов, в свою очередь уже их творений - големов, ракшасов, самых быстрых пеших юниоры игры и титанов, единственных существ седьмого уровня с начальной дальней атакой; а с другой - Подгорный Предел, приют трудолюбивых коротышек с почти такими же гипертрофированное показателями выносливости, как у Орды с силой, рунной магией, осадными машинами и страстью к инженерии и горному делу. И те, и другие мне очень подходят: маги легко накладывают любые щиты, в том числе и от физического урона, у гномов лучшие показатели защиты и врожденное 15-ти % сопротивление магии. После долгих раздумий решил остановиться на гномах. Просто потому, что выбор делать было надо.
   - Подгорный Предел, о дракон.
   Кстати, на этапе задумки гномы должны были остаться только с рунной магией. В возможности использования общих школ им было отказано. Но в процессе бэта-тестирования выяснилось, что одной защитой сыт не будешь. Рунная магия - это хорошо, но атаковать она не позволяет, только усиливать свои войска и ослаблять чужие. Было два пути: либо добавить абилок в нападение юнитов, либо открыть прочие школы магии. Остановились на втором. И теперь игроки и получили фракцию с колоссальными бонусами к защите и практически отсутствующими в нападении,рунной магией, средней обучаемостью в общих школах, в основном Материи и Света, и вспомогательными, машинами.
   - Выбери рассу, Подгорный лорд.
   С рассами всё просто. По сути, у игрока два варианта: либо стандарт для своей фракции(человек для Альянса Света, Академии, Некрополиса и "доброго" Инферно, светлый эльф для Лесного Ордена, дроу для Альянса Теней, демон для классического Инферно, гном для Подгорного предела, варвар для Орды), либо сделать полукровку на основе стандарта, понижающего репутацию с родной фракцией, но обладающего некоторыми умениями второй половины.
   - Стандарт, о дракон, - мне репутацию понижать нельзя. Не та фракция, чтобы играть с отношением к себе любимому собственной армии. И жителей государства тоже.
  - Выбери свою внешность, гном.
   Прямо передо мной появилось окно редактирования внешности персонажа и... моё тело. Странно видеть его вот так, особенно после 47 лет комы. Комы, причин которой я совсем не помню: ни как ехал в том автобусе, ни как он упал, ни как я когда бы то нибыло спасал... И это откровенно пугает.
   Но, как бы там ни было, надо "строить" свою аватару в игре. И строить её удобной для меня самого. Поэтому первым делом я нажал "изменить реальную внешность под особенности рассы". Получился типичный гном, ростом примерно 140-150 см. и длинной черной бородой. Бороду я тут же укоротил, сделав её лишь до середины груди, вместо почти достающей колени. Не надо оно мне, никогда бород не носил в силу возраста, поэтому начать решил с малого. В остальном же я остался доволен получившимся обликом и без лишних раздумий нажал кнопку "сохранить".
   -Готово, о дракон.
  - Выбери уровень сложности, герой.
   Уровней сложности было четыре: низкая, средняя, сложная и невозможная.
   На низком уровне игрок сразу же начинал в замке с нескоторыми постройками и несколькими советниками на нужных постах, шахты и места силы, которых откровенно мало, все открыты и практически не охраняются. Деревень мало, но они дружелюбны и сами готовы перейти под управление. Вот только армии качаться не на кем, а значит к моменту падения завесы достойных сил, способных противостоять захватчикам не найдётся. Нормальных артефактов не найти, а те, что есть - сплошной ширпотреб. Да и квестов никаких нет, только ниминальные задания от советников типа "займите серную шахту и получите за это пару минут радости".
  Средний уровень был уже чуть посерьёзнее. Игрок всё ещё оказывался в замке, но уже абсолютно пустом и без советников. Охрана на шахтах стояла, но мало, да и найти их надо. Впрочем это в любой деревне расскажут, когда после небольшой помощи присоединятся к игроку, хотя их всё так же мало. Артефакты и квесты в наличии есть, награда за последние тоже имеется. Но армию на должном уровне прокачать всё равно трудно, захват врагами возможен с очень большой вероятностью.
   Сложный же уровень изобиловал и интересными квестами, и отличными артефактами, и местами силы. Но и охрана соответствующая. Деревень хватает, да и города есть, вот только просто так они не присоединяются, к каждому населенному пункту свой подход требуется. Игрок вообще появляется в полудне-дне пути от магического источника, который непременно кто-то стережёт. Только на нём можно основать замок и выдается он один на локацию. Помимо этого, на стартовой территории есть враг, который постоянно будет пытаться отбить источник, если его не победить. В общем, этот уровень сложности не даром носит своё название. Хотя наслабо прокачанная армия, с которой можно отбиться от врагов, становится хорошей наградой за мучения.
   На невозможным уровне игрок появляется за 2-3 дня пути от источника, на котором уже кто-то построил замок, в окружении врагов. Надо очень постараться и замок отбить, и с враждебно настроенным нейтралами справиться. Да ещё и шахты защищают серьезные отряды. Зато артефактов - хоть отбавляй, интересных квестов - неперечесть, мест силы - хватает, а армия качается будто под допингом. Вот только каждый город - сам по себе, каждая деревня - мнит себя городом и придется постоянно доказывать, что ты не хрен с бугра, а реальная сила.
   - Сложный, о дракон, - низкий и средний не дадут нормально раскачать нормальную армию, а на невозможном достаточно легко слиться ещё до падения завесы по независящим от тебя обстоятельствам. Поэтому сложный - мне предстоит здесь жить, да и персонаж у меня только один, не хотелось бы после захвата(тьфу-тьфу-тьфу) скитаться по миру в поисках непонятно чего. Мне надо кровь из носу строить дееспособное государство, что не так уж и сложно при помощи "Гайда", так кстати попавшего мне в руки. С ним можно и на империю замахнуться. Кстати, отличная, мысль. Вот и цель готова на ближайшие годы.
   - Выбери свой герб, мечтатель.
   Почему мечтатель? Дракон что, читает мысли тех, кто попадает к нему? Да вроде не должен. Ведь он, по сути, одноразовая програмка, введенная с целью максимально обналичить процесс создания персонажа. Раньше эту функцию брали на себя свободные админы. Но после участившимися случаев злоупотребления полномочиями - ну там, врагов побольше поставить на генерируемую карту для непонравившегося игрока, или наоборот, появление в пяти минутах от замка на третьем уровне сложности для особо оплативших - всех их заменил один сервер, генерирующий одноразового дракона для каждого нового зашедшего, а после стирающего его. Так что, раньше никаких телепатических функций замечено не было. Может, я слишком накручиваю себя?
   Тем не менее, герб я выбрал. И тут же перед глазами появилось его описание - на черном фоне серебристый меч острием вверх, из которого бьют четыре синие молнии - и два маленьких кликабельных окошечка: "Редактировать" и "ОК". Вжал последнее.
   - Заполни свою книгу знаний, герой, - тут же перешёл дракон к последнему обязательному пункту оформлению персонажа.
   Справа и слева от меня появились стелажи, полностью заполненные книгами. Они были большие и маленькие, толстые и тонюсенькие, больше похожие на тетрадки. И каждая из них несла определенное направление развитие. Именно здесь и сейчас решится, каким будем моё госсударство и я сам. Хотя, по правде говоря, свой билд я уже выбрал в белой комнате, руководствуясь форумом и "Гайдом".
   Всего игроку давалось одиннадцать слотов для заполнения. Точнее десять, если не учитывать Книгу Фракции. Которая выбиралась отдельно.
  Первым делом я нашёл книги "Творец", "Архитектор" и "Военачальник". Последняя,кстати, занимала два слота, но была чрезвычайно полезна. Она помогала более гибко грейдить юнитов, давая возможность снарядить их дополнительным оружием или заклинаниями, а ещё влияла на развитие воинов, полученных естественным путем, от рождения. Очень нужная вещь.
  "Архитектор" помогал влиять на постройку своего замка, перестройку захваченных, обустройство фортов и гарнизонов, строительство дорог и всё в таком духе. Тоже небесполезная вещица. "Творец" же в изначальном варианте мог лишь только менять характеристики юниоры в пределах 10% и уменьшать или увеличивать стоимость их приобретения на те же 10%, делая их на выходе более или менее сильными. Тоже неплохо, но в "Гайде" я прочитал, что если правильно выбирать навыки из этой книги, можно усилить некоторые книги, ту же "Лидерство", например, которую я взял следующей. Она отвечала за мораль и боевой дух армии, что мне очень пригодится.
   Следующими на очереди были книги магии. Общих школ было шесть - Свет, Жизнь, Материя, Природа, Тьма, Разум. Их можно выбрать хоть все, если фрикционные ограничения позволяют. А у некоторых фракций были ещё и свои виды магии - Ментальная у Академии, Смерти у Некрополиса, Хаоса у Инферно, Рун у Подгорного Предела. По идее, мне следовало бы выбрать последнюю, но я не стал этого делать. С помощью одного интересного квеста я смогу получить её в большом мире, оставив слот, который мог бы уйти под неё, для чего-нибудь другого. Мне нужны были школы Материи и Жизни. Вот только последнюю на старте гному выбрать невозможно. Поэтому только Материи. Жизнь попробую найти уже в игре.
  Дальше пошли книги на экономическое развите. Из всего разнообразия я выбрал "Казначей" и "Агрономию". Первая повышала общие денежные поступления за каждую операцию, за исключением продажи вещей и ресурсов через игровой аукцион. Вторая увеличивала общую эффективность занятий сельским хозяйством. Что для гномов очень критично. И пусть под землёй вырастить можно лишь ограниченный круг продуктов, всё равно это будет определенного рода подспорьем.
   Следующими на заполнение встали "Алхимия" и "Осадные машины". Соответственно, для производства различных зелий и алхимических смесей в первом случае и строительства машин поддержки - в другом.
   Предпоследний книгой взял "Мечника". Очень хорошее подспорье для фракций, у которых есть подобные юниты. Но не для гномов. Гномы мечи практически не носят, за редким исключением. Гвардейцы Подгорного Трона, например. Но они суперэлита НПС-шного гномьего государства, на службу к игроку идут очень редко. Настолько редко, что за пять с небольшим лет существования игры такое случалось лишь однажды. Поэтому эту книгу я беру больше для себя, на вырост, в надежде за свой долгий срок правления научиться пользоваться мечом и стать полноценным воином, а не оставаться только кастером, что мне сейчас и остается.
   Увы, на данный у меня 11 книг из 10 возможных. Плюс книга фракции. И так меня в большой мир дракон не пропустит. Заставит что-то выкинуть. А мне всё нужно. Поэтому я взял ещё одну книгу, отрицательную, - "Бюрократия". Из всех подобных книг она мне показалась самой безобидной. И пусть придётся ежедневно заполнять множество бумажек. Зато за каждую будет капать опыт.
   -Готово, о дракон.
   -Может, желаешь перераспределить харрактеристики или оставишь всё, как есть? - и, не дожидаясь моего ответа, передо мной появилось очередное окошечко:
   Персонаж Ярогрейв
   Сила 10
   Ловкость 10
   Выносливость 10
   ;Магическая сила 10
   Устойчивость к откату 10
   Объем маны 10
   Первые три параметра отвечали за физические кондиции персонажа: сила за урон и поднимаемый вес, ловкость за скорость передвижения и критический урон, выносливость за здоровье и защиту. Остальные параметры - за магию: маг. сила за урон магией, устойчивость к откату за промежуток между кастами заклинаний, обьем маны, соответственно, за обьем маны.
   Ловкость гному противопоказана, более того, на эту характеристику для любого подгорного жителя наложены серьезные штрафы. Поэтому я снизил её значение до минимально необходимой четверки, а освободившиеся пункты распределил поровну между Силой и Выносливостью. Также я пожертвовал Объемом маны, оставив значение в пять пунктов. Из полученных пяти три закинул в Маг. Силу, два - в Устойчивость к откату.
   Итоговая таблица приобрела следующий вид:
   Персонаж Ярогрейв
   Сила 14
   Ловкость 4
   Выносливость 14
   Магическая сила 13
   Устойчивость к откату 12
  Объем маны 5
   - Сделано, о дракон.
   -Желаешь воспользоваться дополнительными возможностями, Лорд, или же незамедлительно отправиться дальше? - "дополнительными возможностями" в данном случае назывался донатный магазин, в котором можно было неслобо так закупить.
   - Желаю воспользоваться, о дракон.
   Передо мной появилось очередное окно (какое оно там по счёту?). Я стал покупать, благо, денег после покупки "Гайда" осталось намало. Ассортимент был не велик, зато стоимость... Администрация игры не очень жалует читовиков всех мастей и донатеров в частности. С первыми борется нещадно, со вторыми поддерживает нейтралитет. Хотите что-нибудь купить? Пожалуйста, вот вам ценник? Не нравится? Товаров мало? А как вы хотите? У нас честная конкуренция между игроками, не нравятся товары - можете не покупать. К тому же, всё, что здесь продаётся, можно найти в самой игре. Пусть и не сразу.
   Первым делом я купил большую сумку игрока. Она могла поместить в себя по 30 мер обычных ресурсов(дерева камня и руды) и по 15 драгоценных(ртуть, сера, кристаллы и самоцветы) и имела 49 свободных ячеек. А купив Расширенный Набор Новичка, полностью заполнил ресурсную часть и стал богаче на 10 000 золотых. Брать Великий Набор Игрока я не стал- он больше только лишь на один драгоценный камень и 5 000 золота. Золото мне сейчас вообще не критично, а брать набор, стоящий в два раза больше только из-за камня, который может не пригодиться... Лучше я эти деньги более рационально использую. Например, на ездового пета.
   Ездовые петы делились на две группы: летающие и, сответственно, нелетающие. Мой выбор был только из первой категории. Буду хотя бы одной летающей еденицей среди полностью приземлённой расы. А выбрал я ездового дракона. Ну кто бы на моем месте отказался от такой возможности - побывать в "мире фэнтези" и не полетать на драконе? Вот и я не смог. Но ездового вариант совсем малыш на фоне боевых бинтов светлых и тёмных эльфов. Хотя струя пламени вполне себе настоящая, да и когтями и зубами приголубить может. Короче, мой вариант. А ещё любой пет, купленный вот так, у дракона, обладал разумом и был воскрешаемый. Минусы тоже присутствовали:разумность иной раз была была чересчур развитая, вплоть до неуместных вопросов в самый разгар боя, а воскрешение сопровождалось потерей всего опыта, полученного за день.
   Дальше я взял себе меч.
   Меч Подгорного стража
   Класс: уникальный, масштабируемый Сила +2
   Выносливость +3
   Защита от магии разума + 10%
   Скрыто
   Скрыто
   Как раз то, что нужно, когда я научить сражаться с оружием. Самое главное, что его характеристики будут расти вместе со мной, а два скрытых пункта позволяют надеяться на получение каких-либо умений. В общем, однозначно полезная в хозяйстве вещь. Цена только кусается - пришлось выложить за него почти половину от того, что имелось изначально. Остается надеяться, что такая прорыв денег потрачено не в пустую.
   Остальное обмундирование купил чисто для красоты и удобства. Доспехи брать не стал: как минимум на первых парах я буду чистым кастером, а любой доспех снижает скорость отката. Поэтому обойдусь.
   Последним, что купил, стал премиум-аккаунт. Отказываться от удобств, пусть и не за свои деньги, я не стал. Правда, немного кольнуло, что происхождение этих денег для меня остается загадкой... Но именно, что немного. Рассуждениями делу не поможешь, а манящая денежная масса так и будет лежать мертвым грузом. Раз дали - надо использовать. И баста! Деньги ещё были, их я оставил на всякий случай, вдруг будет тяжелая финансовая ситуация, требующая срочных денежных вливаний.
   - Всё готово, о дракон.
   - Точно всё? - с лукавым прищуром спросил тот. - Ничего не хочешь изменить? Другой возможности не будет.
   Я мысленно пробежался по пунктам плана. Нет, нигде ошибок не сделано, всё так, как надо.
   - Я уверен, о дракон. Куда нажать, что начать уже, - очень сильно хотелось уже хоть что-то сделать. Надоело просчитывать вероятности и строить теории. Не терпелось, просто нетерпелось.
   - Пфф, нажать, - дракон аж фыркнул, особенно выделив это слово. - Удачной игры, нумирающий.
   И в следующий миг я оказался... в лесу.
   Глава 2
   Я пребывал в лёгком шоке. Практически всегда на первых трёх уровнях сложности фракции генерируется на своей земле. И для гномов это так называемое подгорье - обширные, искусственно вырубленные в толще камня, пространства. На данном низком и среднем уровне так и вовсе генерация на чужих территориях невозможно. На сложном же вероятность такой подляны со стороны игры составляет 0,5 %, т.е. один раз на каждые двести локаций. И вот мне "повезло" попасть в число счастливчиков.
   И ведь данном случае возможны и огромные подземелья и неплохие такие горы. Вот только замок, вернее заготовка под него в виде магического источника, всё равно будет на поверхности, иначе я бы оказался в подгорье, а не посреди леса на небольшой полянке.
   Кстати, надо проверить, есть ли здесь горы. Быстро найдя высокое дерево, на которое можно легко залезть, я убедился, что горы есть. Сориентировавшись по мини-карте, я понял что они на севере. А вот где искать источник?
   Мысленно хлопнув, себя по лбу, я занялся тем, чем должен был в самую первую очередь - проверил, всё ли сохранилось так, как я настроил у дракона.
   Проще всего это было сделать с одеждой и мечом. И то, и другое оказалось на месте и соответствовало заявленным характеристикам. Затем я через интерфейс заглянул в сумку, найдя там нужное колличество ресурсов и денег. И яйцо ездового дракончика. Размером оно было как пол страусиного, черно-красного цвета разводами и блестело от многочисленных вкраплений маленьких камушков, похожих на алмазы.
   Активировав яйцо, просто нажав на соответствующее окошко в свойсвах, я опустил его на землю. Буквально в следующий миг скорлупа пошла трещинами и стала рассыпаться. Ещё через десяток секунд процесс завершился. На облмоках своего бывшего домика стоял ма-а-аленький дракончик.
   "Так вот ты какой, мой хозяин. Ты не очень высокий", - мысленно обратился ко мне вслух он.
   - Да и ты, я смотрю, не то чтобы огромный, - ехидно ответил я ему.
   "Это ничего, очень быстро расту. Скоро я не только погоню тебя, но и обгоню" - дракончик гордо поднял голову и выпустил грудь. Смотрелось это дико комично.
   - Знаю, именно поэтому я тебя и выбрал. Будешь со мной летать? - прищурившись спросил я у него.
   "Ты ещё спрашиваешь?! - в его ответе послышалось возмущение. - Конечо, буду. Мы там полетаем, так налетаемся... Все будут меня называть... А как меня будут называть?" -наконец-то спросил дракончик.
   - Ас. Нравится?
   "А что это такое, "ас". Так точно можно назвать лучшего дракона?" - вот, собственно, и проявилась отрицательная донатная черта здового маунта, купленного у дракона: горы самомнения, ни капли здравого смысла и мучительный процесс воспитания. Петы, получаемые в игре, всего этого лишены, вот только их найти совсем не просто.
   - Кончно можно. В моём мире так называют лучших лётчиков. Или мне стоит дать тебе другое имя? - провакационно спросил я, откровенно сыграв на чуствах дракончика. Да, он является компьютерной программой, да, все его действия подчинены коду а реакции подчиняются подписанным алгоритмам. Пусть. Я теперь тоже программа. Значительно более сложная, но всё же программа. И пусть мои действия зависят только от меня, в глобальном коде игры я такой же набор нулей и еденичек. Именно поэтому сразу после исчезновения "ангела" из белой комнаты я дал себе зарок относиться ко всем встреченным мне разумным так, как в реальном мире. Мне теперь здесь жить. И вести себя надо соответственно.
   "Нет-нет, что ты!!! - чуть он вскричал дракончик, - Меня всё устраивает. А ты вправду считаешь меня лучшим?"
   - Вот докажешь, что является лучшим - тогда и буду считать. Сейчас же у тебя есть только это имя.
   Дракончик явно задумался над моими словами. Неужели и вправду решил стать круче гор и выше солнца? Впрочем, конкурентов, по крайней мере на первых порах, у него не будет. Гномы не летают. Совсем.
   " А как тебя зовут, хозяин? Как мне тебя называть?" - вышел наконец из корпорации дракончик.
   - Зовут меня Ярогрейв. А называйте меня лучше лорд. Особенно, когда рядом есть кто-то ещё, - вот не люблю я этого "хозяинизма". Почему-то сразу возвращает к рабовладельческому строю. Ну или, если говорить с точки зрения этого мира, отсылает к темным эльфам, самым ярым врагам гномов.
   "Хорошо, лорд Ярогрейв. У тебя очень подходящее имя для такого кортышки, как ты"- задумчиво произнес Асс, осматривая меня сверху вниз.
   - Знаешь, совсем скоро вокруг тебя будет много таких вот "коротышек". И каждый из них очень обижается на подобное обращение. Поэтому советую впредь выбирать выражения и попусту не сотрясать воздух. А то назову Пеньком, посажу в самую тесную башню и заставлю работать огнеметом узкого радиуса действия. Это понятно?, - строго спросил я. "Понятно, очень понятно. Я больше так не буду. Можно меня не называть Пеньком" -жалобно пропищал дракончик.
   - На первый раз прощается. Но если ещё раз... "Этого больше не повторится, - перебил меня он, - обещаю".
   Взглянув в его честные-пречестные и скорбно вздохнув, я всё же вписал имя "Ас" в табличку параметров дракончика, отметив заблокированные умения до взросления. Через семь дней он станет взрослым, откроются полные харрактеристики, на данный момент ограниченные для использования десятой частью, "Полёт", "Перевозка пассажира" и многое другое. А сейчас... Сейчас это просто ящерица-переросток с крылышками.
   Вы выполнили скрытое задание "Ты меня уважаешь?" Ваш ездового питомец относится к вам уважительно. Награда: более продвинутый ИИ питомца
   А вот это нежданчик. Нет, я знал, что так можно, в "Гайде" об этом написано, но чтобы ещё и выполнить... Ни одного достоверного алгоритма выполнения этого квеста нет. Вариантов и примеров - масса, но то, что сработало у других, в следующий раз может не просто не сработать, но ещё обернуться провалом в виде потери репутации с ящерицами всего мира. И случалось такое не раз. Поэтому я сознательно не стал проверять ничего. А тут - пожалуйста, возьмите. Причём мне выпал сразу улучшенный вариант награды, с уважением и БОЛЕЕ продвинутым искином для дракончика. Однако...
   - Так, Ас, подожди немного, я проверю всё до конца и мы пойдём, ладно - обратился я к дракончику, уже просматривая Книгу Знаний.
   - Куда пойдём? - тут же отреагировал он.
   - Искать магический источник, - ответил я ему. - Не отвлекай меня, пожалуйста. Я закончу и тогда наговоришься.
   Проверка много времени не заняла. Все знания встали так, как надо, без критических ошибок и каких бы то ни было недочетов. Поэтому я сразу заглянул в Книгу Магии узнать, какое заклинание выпало в школу Материи.
   Им оказался "Каменный шип", одиночное заклинание стихии, соответственно, земли. С хорошей для первого уровня пробивной силой, но очень медленное. Любой юнит с достаточной ловкостью легко его обойдет или перепрыгнет. Но на медленных или бронированных целей - самое оно.
   Дальше я перешёл а таблице характеристик. Выглядела она так:
   Ярогрейв. 1 уровень(0/1000)
   Раса: гном
   Специализация: Зодчий
   Сила 13
   Ловкость 4
  Выносливость 13
   Магическая сила 13
   Устойчивость к откату 12
   Объем маны 5
   Здоровье 210. Мана 50
   Вот и специализацию узнал. Это единственное, чего игрок не может себе выбрать. И узнает он её лишь после захода в игру. Чистый рандом. И изменить никак нельзя. Не понравилась спеца? Всегда можно создать нового персонажа, господин игрок. Что? Куда можно заплатить? Забудьте. Это не сработает.
   Примерно так выглядели все разговоры с администрацией по этому поводу. Богатенькие мальчики и девочки, привыкшие всё покупать в этой жизни, были дико возмущены по этому поводу. Целые страницы форумов исписали своими гневными опусами. И всё без толку. Обычные игроки, обделенные деньгами мамочек и папочек, были рады хоть чему-то, не подверженному донату.
   Вообще, специализаций в игру было бесчисленное множестово. От повышенной урожайности полей до конкретного усиления боевых юнитов и групп заклинаний. Но есть у них и обратная сторона: если где-то прибыло, значит где-то убудет. Баланс, будь он неладен.
   Мне досталась средней полезности спеца: Зодчий являлся усилением навыков книг Архитектор, Строитель и Фортификатор и мог более-менее заменить их в случае отсутствия. В описании к нему было сказано, что он базово ускоряет внеинтерфейсное строительство, т.е. собственными силами мирного населения. У гномов и так к этому бонус идёт да плюс какие-никакие проценты от Архитектора. Теперь ещё и Зодчий... Что ж, буду всех опережать в расстройке города, и то плюшка.
   А ещё спецу, как я прочитал в "Гайде", можно развивать и для этого есть специальные квесты. Надо будет ознакомиться с этим поближе, а то пока что было без надобности.
   Закончив с изучением и проверками, я вернулся к дракончику. И обнаружил его гоняющимся за бабочками. Прямо как ребёнок. Хотя, почему "как"? Он и есть ребёнок. Очень болтливый и ужасно непослушный ребёнок. И так будет ещё целых семь дней. Надеюсь, ангел был серьёзен, говоря о стабильности психики после "срыва".
   - Ас, ты долго ещё? - окликнул я его. - Нам уже надо уходить с этой поляны.
   - Хорошо, мой лорд, - тут же примчался ко мне дракончик. - Куда пойдём?
   - На север. К горам. Очень надеюсь, что источник именно там.
   И едва я только сделали десяток шагов, как у Асса включился тумблер болтливости. Всё время, что шли по лесу, часа полтора примерно, он рассказывал, как гонялся за желто-чёрным насекомыми с жалом и почти поймал его.Пчелу спасли вовремя появившиеся бабочки, бабочек - я, обломав этому недоохотнику "всю малину", как он выразился. Потому восторженные возгласы то и дело сменялись недовольным причитаниями, а обсуждения собственной крутости - вопросами типа "Ну неужели нельзя было подождать ещё пару минут?". Впрочем, ответы дракончику не требовались. Он прекрасно справлялся и сам. Более того, за всю свою речь дракончик не произнес ни одного слова методом "через рот". Разговаривать в привычном понимании Ас сможет только после взросления.
   Едва выйдя из леса мы нос к носу столкнулись с гномом в полном боевом облачении с мечом на поясе и щитом за спиной. Первая мысли была "вот и первая игровая смерть пожаловала". Но не успел я что либо предпринять, как он заговорил:
   - Мой лорд, слава Аркату, вы сами вышли из этого леса. Прямо гора с плеч, - гном явно был доволен, что ему не придётся идти в это "зеленое месиво".
   - Эм-м-м... Простите...
   - Я Ордрин. Аркату угодно, чтобы я сопровождал вас на вашем пути, - внёс пояснения гном.
   Теперь всё встало на свои места. Этот гном - подарок разрабов игрокам, выбравших сложный уровень игры. Он и до магического источника поможет добраться, и с местными, некоторыми из них, поспособствует договориться, и останется верным до самой своей смерти. Т.е. при грамотной игре - на долгие годы.
   И то, что он мечник лично для меня очень хорошо. Ещё лучше, что принадлежит к классу тех самых Гвардейцев Подгорного Трона. Эти воины для любого гнома - неприрекаемый авторитет. В гвардию абы кого не берут, только лучших из лучших, тех, кто и сам сражаться умеет, и других научить может и за собой в бой повести. Вот только не нравится мне такое везение: не успел ещё толком ничего начать - и сразу дают топ-бойца. Помня о балансе, это может быть как компенсация за чужую местность, так и за что-то совсем другое, не менее подлянистое. Ладно, поживём - увидим.
   Из себя Ордрин представлял классического гнома: невысокого роста, с густой чёрной длинной бородой и средней длины волосами, в полном доспехе, даже на вид очень прочными и очень тяжелыми, и круглым щитом, обитым металлическими полосами крест-накрест. Вот только вместо топора - меч, правда, оценить его не получится до ближайшей битвы - он в ножнах. Но помимо меча есть ещё кинжал, который можно использовать как в качестве метательного оружия, так и заменой даги для фехтования. Гномье фехтование с мечом - это нечто. Даже по роликам в интернете это понятно.
   - И ты готов служить мне, Ордрин из клана... - начал было я.
   - У меня нет клана. Меня нашли младенцем на пороге одного из трактиров Клэмпстоуна. Я башан-дэн. Меня воспитали воином, и до вчерашнего дня я верой и правдой служил королю Тассиру, - гном сделал паузу и взглянул, улыбаясь, на мою правую руку, на указательном пальце которой находился перестает с моим гербом. - Пока мне не явился Аркат.
   А это, кажись заработала моя история, которая поможет мне прописаться в этом мире без вреда для него. Да и про самого гнома стало многое понятно. Башан-дэн - это воин без рода, которому запрещено иметь детей, дабы не плодить способных объединиться в новый род и кардинально изменить весь уклад жизни подробного народа. Указ, согласно которому это документально закрепилось, был принят очень-очень давно, ещё до появления первого государства людей, что произошло более двух тысяч лет назад, как написано в лоре мира. Вообще, к истории разработчики игры подошли со всей основательностью. И настрочили текста аж на полторы тысячи страниц, которые даже издавались в книжном формате трёхтомником. Там было много войн, борьбы, нашествий нежити, набегов демонов, построенных и разрушенных госсударств, общественных знамений и сбывшихся пророчеств. Всё это было описано вплоть до момента прихода бессмертных, т.е. нас, игроков. Полностью осилить всю историю за четыре дня, что у меня были на подготовку, не реально физически, но по основным моментам, особенно гномьим, я пробежался.
   - И что же ты хочешь, Ордрин? - спросил я гнома, прекрасно понимая, что он ответит.
   - Я хочу служить вам, лорд. И надеюсь, что вы откажете мне, - гном с надеждой посмотрел на меня.
   Тут же перед глазами выскочило информационное окошко.
   Персонаж Ордрин Стальной Клык хочет присоединиться к вам. Принять? Да/нет
   Без лишних раздумий жму "Да". Только идиоты оказываются от таких подарков судьбы.
   - Что ж, Ордрин, добро пожаловать в мою армию, сейчас состоящую лишь из нас двоих, - мысленный выкрик Аса "Эй, а я?" я решил проигнорировать. - Правда, боец из меня мягко говоря не очень. Я больше в магию.
   - Ну-у-у... - неопределенно протянул Ордрин, - все с чего-то начинают. В наших горах вот уже несколько лет ходят рассказы о гноме, начавшем с одного единственного медяка, а спустя пару лет уже купавшегося в самых настоящих золотых монетах. Так что, у вас всё впереди.
   - Очень на это надеюсь, - задумчиво пробормотал я. - Ордрин, скажи, ты знаешь, есть здесь, в этих краях, магический источник?
   - Знаю. Есть. На севере от сюда, недалеко от гор. Горы...
   Последнее слово мечник особо выделил. И я,его понимаю. Сам планировал начинать, как все нормальные гномы, а в итоге оказался в лесу. С непонятными перспективами и неизвестным населением.
   - Я правильно понимаю, что ты знаешь точное место его нахождения? - этот вопрос волновал меня сильнее всего. Источник - это главное сокровище любого игрока этого мира. И чем скорее я найду своё, тем раньше начну строить свою Империю.
   - Да, конечно знаю. И готов вас туда отвести, - ответил гном как ни в чём не бывало, как будто не замечая моего состояния.
   - Тогда не будем терять времени. Веди.
   И мы пошли. Прямиком на север. Ровно туда, куда мы с дракончиком собирались отправиться сами. Лес остался да спиной, мы шли по довольно странной местности, где обширные луга перемежались с маленькими перелесками, а то тут, то там встречались огромные валуны, не столько в ширину, сколько в высоту.
   Не успели мы пройти и десяти минут, как из очередного перелеска на нас выскочила орава мужиков в количестве девяти рыл.
   - Ну вы... это... - начал один из них, - платите давайте или мы вас не пустим.
   Я с трудом не рассмеялся. Почти десяток обыкновенных людских крестьян хотят куда-то не пустить элитного воина Подгорного Предела. Крестьяне вооружены кто чем, один даже вполне себе натуральным скором для сбора создавших зерновых, хотя в основном потребуется мечами и копьями. Защиты же нет вовсе. Гном же мало того, что в доспехах, так ещё и меч из ножен вытащил и щит со спины снял. Мужики стоят трясутся, Ордрин - спокоен и сосредоточен. Я бы на этих "разбойников" не поставил бы и медяка, будь их даже в 5-6 раз больше.
   - Тогда мы сами пройдем, - сказал я сделал обменный шаг вперёд.
   - Да чего мы ждём? Нас больше, забьем ногами, - протокол один из мужиков и бросился в нашу сторону. Вернее, сделал попытку. Я был к этому готов и прямо под ним скастовал "Каменный шип". Разбойника подбросило вверх на добрый десяток метров, да ещё и нанесло кое-какой урон. На землю упал уже мешок с костями. Минус один.
   Ордрин ориентировался быстро. Из оставшейся восьмёрки мечник забрал себе шестерых. Двое достались мне: тот самый серпоносец и пародия на копейщика. Серпоносец умер быстро. Ему хватило одно удара в грудь, я просто воспользовался малой длиной его оружия и бесхитрастно насадил на свой меч, как на шампур. С копейщиком же помог Ас. Дракончик бросился под ноги крестьянину, когда тот решил ударить меня со спины. Тот с трудом удержался на ногах, но я уже увидел ситуации и ударил бандита в живот, а потом в шею. Умер он, так и не обретя равновесия. Ас же не пострадал.
   У Ордрина всё также было хорошо. Итоговый чет 9:0 в нашу пользу говорил о многом. Например о том, что гном действительно классный боец. Шесть ударов - шесть трупов. Ни одного лишнего движения. Одно слово - мастер.
   - Вы неплохо показали себя, лорд. Признаться, я думал, что меч у вас на поясе - не более чем игрушка, - сказал Ордрин, очищая свой клинок от крови.
   - Так и есть, мастер. Бой с оружием совсем не моя стихия.
   - И тем не менее, задатки у вас неплохие. Если вас потренеровать... - задумчиво произнес гном, рассматривая меня ещё более внимательно.
   - Ну так потренируй. Я только "за" в этом вопросе, - похоже, нашёл себе учителя уже в первый день игры. Хотя рассчитывал на него лишь через пару лет. У - удача.
   - Всё зависит от того, сможем мы сегодня захватить источник или нет. Ты, случаем, не знаешь, кто его охраняет?
   - Дроу, - с явным отвращением выплюнул мечник. И его можно понять. Темные эльфы - злейшие враги гномов. Из покон веков эти расы воюют друг с другом за территории: подземелья и подгорные пещеры. Никто не хочет уступать, а потому отношения народов, мягко говоря, не самые хорошие.
   - А хотя бы приблизительно их колличество тебе не известно? - спросил я гнома, надеясь, пока мы идём, составить хоть какой-нибудь план нападения.
   - Нет. Я только знаю, что они там. Но жители деревни могут знать.
   - Какая такая деревня? - это не самая хорошая новость. Если придётся захватывать ещё и деревню, полную тёмных эльфов, то проще удавиться. Воевать против настолько превосходящих сил вдвоём - не самое приятное удовольствие. А если там ещё и пару-тройку элитных бойцов найдётся...
   - Обычная деревня гномов-беженцев. Одна из нескольких в округе. Здесь даже целый наземный город гномов есть. Как будто гор мало? - недоуменно спросил Ордрин, чисто риторически. А у меня отлегло от сердца. Гномы - это не дроу, гномов легко на свою сторону претянуть в битве против ушастых, а в дальнейшем сделать своими подданными.
   - И как далеко до той деревни?
   - Да почти столько же, сколько до источника. Они совсем рядом друг от друга.
   - Ну, тогда не будем медлить.
   И мы пошли. Что характерно молча. Вернее, со стороны могло показаться, что компания из двух гномов и одного дракончика молчит, предаваясь каким-то своим раздумьях. На самом же деле, дракончик разошелся резина штуку. Он болтов и только без умолку, а слышать это мог только я. Основная тема его болтовни сводилась к тому, какой он сильный и бесстрашный, в одиночку бросился на вооруженного противника и даже почти покончил его, как вмешался его нерадичый хозяин, т.е. я, и всё испортил.
   И самое смешное, что он может оказаться прав. В плане "сильный и бесстрашный". Каждый питомец уникален, в том числе и ездовой. У каждого из них индивидуально распределяются характеристики и навыки с умениями, а посмотреть на них можно только после его взросления. На форуме есть даже специальная тема на этот счёт. Туда игроки скидывают параметры своих маунтов и делятся особенностями прокачки. Двух похожих питомцев найти пока не удалось. Хотя некоторые энтузиасты и пытаются, находя всё новые, ранее не открытые, способности и способы их получения. Несколько вариантов раскачки я посмотрел и для своего дракончика. Осталось только подождать неделю, до открытия окна характеристик.
   Спустя полчаса такой пытки, я мысленно, чтобы не провоцировать Ордрина плохие мысли о своём лорде, приказал Асу сбавить тон своей болтовни, снова пригрозив узкой башней и работой огнеметом. Дракончик внял, заговорив существенно тише, дав мне возможность подумать.
   И подумать было о чём. Например о том, что лес, как стартовая территория, ломал всё задуманное развитие. И дело не в том, что это было сложнее: я просто был не готов к этому. Если бы мне кто-нибудь хоть намекнул, что я появился на поверхности, я бы не раздумывая взял книгу знаний "Рунная магия", легко поменяв её на абсолютно любую другую. Ведь тот квест, на который я рассчитывал, по щелчку пальцев выполняющийся на стандартных гномьих землях, в горах и под ними то бишь, здесь мог вообще не сработать. Но это не самая большая проблема. Общая мораль, вот что самое главное. Кто знает, как поведут себя гномы, оказавшись вне родных земель, причём как уже живущие здесь, навроде тех, что обосновались в деревне недалеко от источника, так и нанимаемые воинами. Хотя у последних будет целая неделя на аклиматизацию. Очень уж специфический порядок найма прописали разработчики этой расе.
   Но, помимо минусов, были и плюсы. Дерево. Увы, в пещерах деревья не растут и в толще камня не водятся. Этот ресурс гномы всегда берегом и обменивали на камень, которого было в избытке, при любой удобной возможности. Меньше получая, чем отдавая, но всё-таки. У меня же появляется возможность не зависеть от торговых гильдией и строптивых соседей, а самому организовать лесозаготовки.
   Но было и то, что оставалось полнейшей загадкой - подземелья. И как вообще они устроены на таких землях.
   С другой стороны, трижды крытым темным эльфам пришлось бы куда тяжелее. Солнце - злейший враг дроу. На свету они становятся очень слабыми, а искусственное затемнение территории хоть и возможно, но очень трудоемкое и нестандартное дело.
   Неожиданно, впереди пожаловался взрыв, а макушки деревьев метрах в двухстах прямо от нас запылали. Переглянувшись и в унисон чертыхнувшись, мы с Ордрином бросились туда.
   Вбежав в перелесок, я остановился как вкопанный, Ордрин по инерции затормозить не сразу. Присвистнув, он глядел новообразованную полянку по кругу. Я занялся тем же. От взрыва явно пострадали три дерева, росшие когда-то в центре этого места. Сейчас же они представляли собой обугленные куски древесины и три корневища, по числу деревьев, торчаших из небольшой воронки примерно полметра глубиной. Там же, в воронке, аккуратными кучками являлись останки четырёх разумных и их искарёженные доспехи. Ещё восемь разумных класса "человек-разбойник обыкновенный" были разбросаны по импровизированной полянке, в основном подпирая деревья. Завершил картину гном, содержащий по ежевичным кустарником и трясший головой.
   - Что здесь произошло? - спросил я у гнома. - Кто это их так?
   - Я это их так, - ответил гном - Будут знать как к честному гному приставать.
   - Пытались пограбить? - спросил подошедший мечник. И, не дожидаясь ответа, продолжил. - Нас с лордом Ярогрейвом тоже. Правда, наши безобиднее были, больше на крестьян похожие. Эти - явные головорезы.
   И вправду, эти были все как один в доспехах и с хорошим оружием, правда сейчас разбросанные то здесь, то там.
   - Лордом? - новый гном пристальнее посмотрел на меня. - Возьмите меня на службу, лорд. Не пожалеете.
   -Э-э-э, но... - начал было я, растерявшись после его фразы.
   - Вот, посмотрите мои данные. Будьте уверены, они вас не разочаруют, - сказал гном, вставая на ноги, а перед моими глазами появилось окно с информацией.
   Ирсинд Бартиндсон. 44 уровень. Раса: гном. Класс: инженер. Интелект: гений
   Сила
   Выносливость
   Ловкость
   Магическая сила
   Устойчивость к откату
   Объем маны
   Инженерия VI, Алхимия V, Кузнец V, Фортификатор V, Строитель III, Рунная магия III, Магия Материи III.
   Я был в глубоком ступоре. Нигде, ни в одном разделе форума, посвященному НПС-персонажам, не упоминалось, что он, НПС-персонаж, может сам открывать свои параметры игроку. Что вообще происходит с игрой? Разве это нормально?
   Что же касается самого гнома, инженера Ирсинда, то его надо брать без каких-либо раздумий. Специалисты его уровня на дороге не валяются. Только на собственноручно созданных методом взрыва полянах.
   - Ну так что, нужны вам мои умения? - спросил гном, как только я закрыл окно с информацией о нём.
   - Конечно нужны. Для строительства процветающей Империи - точно лишними не будут. Как и вы сам, мастер Ирсинд, - ответил я гному, нажимая соответствующую клавишу в новом выскочившем окошке.
   Персонаж "Ирсинд Бартиндсон" присоединился к вам.
   Вот и славно. Осталось только понять, чего он так бросился наниматься ко мне на службу.
   - Так вы, лорд, собираетесь строить Империю? - на мгновенье оторвался от копания в своей сумке инженер, посмотрев на меня каким-то очень странно-радостным взглядом.
   - Да, мастер Ирсинд, планирую. И очень надеюсь, что планы свои я успешно реализую, - ответил я, заметив, что Ордрин тоже прекратил осмотр останков в воронке.
   - Лорд, вы не шутите? - спросил мечник, подходя к нам. - У вас и правда настолько грандиозные планы?
   - Да, Ордрин, это правда, - не говорить же им, что окончательное решение сформировалось в момент просмотра характеристик инженера? - Но давайте перенесём этот разговор на момент после захвата источника, хорошо? А то вон и разбойнички потихоньку в себя приходят.
   Мечник, услышав мои слова, развернулся в сторону лесных грабителей и мгновенно достал меч из ножен, а щит из-за спины.
   - Подожди, Ордрин, пусть очухаются. Послушаем, что они скажут, - предостерег я того от поспешных действий.
   Гном непонимающе установится на меня. Дескать, чего тут слушать, и так понятно, что бить их надо.
   - Лорд прав, - встал на мою сторону инженер, - мне бы тоже хотелось знать, почему они решили, что одолеют меня.
   - Ну, если лорд Ярогрейв так хочет... - немного обиженно протянул мечник.
   - Но если они вдруг не захотят разговаривать, - "что очень вероятно", сказал я про себя, а вслух продолжил, - то разрешаю убить их всех. Кроме одного.
   - Нам понадобится информатор? - предположил Ирсинд.
   - Да, именно так, - ответил я им двоим.
   За время нашего разговора бандиты сумели кое-как придти в себя, подобрать оружие и щиты и встать организованной группой напротив нас, по той же стороне воронки.
   - Э, ребята, может, разойдемся миром? - предложил я им, всё-таки надеясь на наличие у них мозгов.
   - И не надейтесь. Ребята! Схватить их!!!, - крикнул один из них, с двумя мечами.
   Все разбойников выставили оружие вперёд и бросились на нас. Кроме одного, не имеющего щита и вынужденного сражаться одним мечом. Он остался на месте, благо остальные этого не заметили.
   - Ордрин, с одним мечом бандита не трогай, - крикнул я гному, уже вступившему в бой со всеми разом.
   Эти грабители оказались не в пример мастеровитее тех, что мы встретили в первый раз. Они не лезли на мечника всей гурьбой, тем самым мешая друг другу атаковать, да и оружием хоть сколько-нибудь, но владели. А один из них и вовсе решил Ордрина обойти, наверное, чтобы ударить со спины. Но мы с Ирсиндом тоже не дремали. Инженер выбросил в сторону обходящего руки и сделал странный пас, как будто размешал сахар в кружке с чаем. Бандин как-то странно замер на полушаге едва не грохнувшись в воронку. Я, не будь дураком, не смог отказаться от такого шикарного подарка и прямо под парализованным вырос шип, подбросивший того в воздух. На землю упал уже труп.
   Второй раз вступать в бой Ордрина нам пришлось в самом конце: когда разбойников оставалось двое, не считая того, с одним мечом, так и простоявшего статуей всё избиение, один из рих решил удрать, наверное, чтобы остаться живым. Увы, в наши планы его бегство не входило. Пас от инженера и мой "Шип" прервали и забег, и жизнь разбойника.
  < Поздравляем! Вы выполнили скрытое задание "Новичкам везёт".
   Вы показали максимальную эффективность своего первого заклинания три первых использования подряд.
   Награда: увеличение силы заклинаний стихии Земля школы Материи на 25%>
   И тут же: <Вы полчучили новый уровень.
   + 1 Выносливость
   Выберите: Лидерство II или Двойной чертёж>
   Уровень это хорошо. Выбираю повышение Лидерства. Как никак, мне ещё источник захватывать, боевой дух приоритетнее в этом плане будет. А без умений Архитектора пока перебьюсь. Но только пока.
   А вот со скрытым заданием, и особенно его наградой, надо конкретно так разобраться. Но это после, сначала надо кое с чем разобраться.
   -Скажите, мастер Ирсинд, а что это вы делали в отношении этих нехороших людей? Да ещё и два раза подряд?
   - Руна Сакс, лорд Ярогрейв. Временная парализация, - ответил мне тот, подходя к краю воронки и рассматривая незадачливого грабителя, угодившего под нашу двойную атаку.
   - Руна... хм-м-м... ясно-понятно, - протянул я.
   - А вы разве рунами не владеете, лорд Ярогрейв? - спросил инженер, смотря на меня честными-пречестными глазами.
   - Мастер Ирсинд, давайте либо "лорд", либо "Ярогрейв". Не надо так совсем официально. Не заслужил я этого, - нет, правда, не люблю я такого, попахивает тиранией. И привыкать не собираюсь.
   - В таком случае обоюдность за обоюдность: вы называете меня на "ты" и без этой скучной приставки "мастер". Договорились? - вот это уже подло. Может он и непись, но один только показатель интелекта говорит, что он значительно старше меня. Пусть и выдуманной своей биографии. А старших меня учили уважать.
   - Хорошо, мастер Ирсинд, договорились.
   - Да будет так лорд Ярогрейв.
   Мне тут же захотелось взвыть волком. Так мастерски манипулировать игроком, да ещё и собственным лордом... На форуме все как один твердили, что подчиняющиеся тебе неписи не станут перечить прямым просьбам и уж тем более приказам. Могут немного поспорить в силу подписанного характера и особенностей расы. Но не более того. А тут... Кто же ты такой, Ирсинд Бартиндсон?
   -Ладно-ладно, я всё понял. Но блин... а, чёрт, твоя взяла, Ирсинд, на "ты" так на "ты", - всё же я решил не портить отношения со столь полезным гномом. Навык "Инженер VI", в то время как самым высоким считается пятый уровень...
   -Очень хорошо, лорд. Так как у вас с рунами? - гном закончил визуальный осмотр тела, ему совершенно не помешал наш диалог. Что он там увидел такого интересного?
   - Никак. Материя, как видишь есть. Рунам не обучился, - а ведь хотел. Но этот чертов лес смешал все карты.
   - Ладно, обсудим это позже, сейчас есть проблема поважнее, - на глядя на меня, кивнул Ирсинд в сторону оставшегося в живых разбойника.
   А того уже взял в оборот мечник. Ну, как взял... Сторожил, вернее сказать будет: Ордрин встал напротив него, в боевой готовности, но не предпринимая никаких попыток к действию. Значит, он правильно понял мой приказ об этом разбойнике. А тот так и стоял на том же месте и в той же позе, как был в начале боя. У меня даже закрались подозрения, что на Ирсинд наложил и на него эффект руны Сакс, если бы тот не находился в моём поле зрения всю стычку.
   - Эй, товарищ, вы так и будете здесь стоять подобно статуе? - начал я разговор со странным бандитом.
   -Вы всё равно меня убьёте. Так какой смысл... - голос парня сорвался. Казалось, он вот-вот расплачется.
   - Нам незачем тебя убивать, - спокойно сказал я. - Ты не нападал на нас, как остальные. Почему, кстати?
   - Я не убийца. Я так и не смог заставить себя убивать просто потому, что так приказал Прошка, - ответил разбойник? Или всё таки жертва обстоятельств?
   - И кто он, этот Прошка? - спросил парня мечник.
   - Бандит, захвативший нашу деревню. Они пришли внезапно, почти две недели назад, в самый разгар дня. Мужики почти все были за пределами деревни, кто в полях, кто на охоте, кто на рыбалке... Оставалась лишь небольшая группа охраны, женщины, старики, дети. Их около двух сотен, мы с ними просто не справились. Они старались никого не убивать, особенно мужчин. Всех, кто не высказал желания вступить в их ряды, связали и посадили в подвал дома старосты, самый большой в нашей деревне.
   Парня как будто прорвало. Он всё говорил и говорил. Нам же это было наруку. Сдаётся мне, что эти разбойники и будут моим врагом на стартовую локацию. Значит, узнать о них побольше - цель номер один. - А ты, значит, высказал желание? - орхидеи спросил у парня Ирсинд.
   - У меня мама, сёстры. Отца нашего на охоте загрыз медведь, когда мне было пять лет. Я единственный мужчина в семье. Я... - он запнулся, сдерживая слёзы, - я всего лишь хотел заработать для них денег, а потом в какой нибудь схватке нарваться на меч противника и умереть так, как будто всё прошло по правде.
   - Так вот она была, твоя возможность. Или ты ещё не заработал? - прищурив глаза, спросил я.
   - Заработал. Прошка платит вперёд, говорит, что так появляется стимул.
   - Умный он, всё правильно сделал, - сказал Ордрин, не по наслышке знакомый с организацией армии.
   - И что же нам с тобой делать, товарищ бандит? - спросил я, на самом деле не зная, как поступить.
   - Помогите освободить нашу деревню, добрые гномы. Очень прошу, - сказал тот, и у меня выскочило окошко с заданием.
   ~Вам предложено задание: Свобода от гнёта.
   Цель: освободите деревню Озёровка от разбойников, захвативших её.
   Награда: деревня Озёровка перейдёт в ваше подчинение.
   Штраф: нет~
   Вечер перестал быть томным. Эти бандиты становятся полноценной угрозой для моего будущего государства. Система чётко даёт понять, что эти разбойники мой тот самый враг, предусмотренный сложностью игры. И если я в самые короткие сроки не захвачу источник и не отстрою свой замок, то это могут сделать другие. От банды, засевшей в Озёровке, надо избавляться.
   - Хорошо, - ответил я парню, принимая квест, - мы поможем освободить твою деревню. Но ты должен понимать, что это будет не сегодня и не завтра. И на это время ты останется с нами. Все должны думать, что ты погиб.
   - Я понимаю, - сказал разбойник, теперь уже, надо полагать, бывший и снял с шеи цепочку с овальной пластинкой зеленоватого камня. - Вот, этот медальон подарил мне отец, прямо перед тем, как ушёл на свою прследнюю охоту. Его можно бросить в воронку, дескать я умер там. Всё равно у Прошки никто магией не владеет, может, и не поймут, что к чему.
   - А парень то смышлёный, понимает, что к чему, - сказал Ирсинд, подходя к тому. - Ну ка, дай мне свой амулет, я сделаю всё, как надо.
   Инженер взял амулет и полез в яму с останками бандитов. Ордрин убрал оружие и отобрал меч у парня, "на всякий случай". - Тебя как зовут-то вообще? А то мы всё "парень" да "парень", - спросил я у того.
   - Архип, - ответил уже бывший бандит. А что? Побудет пока нашим пленником, до, так сказать, выяснения всех обстоятельств. Потом решу, что с ним делать.
   В воронке что-то вспыхнуло, еле-еле слышно бумкнуло, и оттуда выбрался Ирсинд, чистый и невредимый.
   - Вот и всё, теперь только очень сильный маг Природы или Смерти сможет понять, что произошло на самом деле, - сказал он, отряхиваясь от несуществующей пыли. - Лорд, нам надо уходить отсюда поскорее. Не сомневаюсь, что первый взрыв я учинил громкий, а значит...
   - Значит сюда могут наведаться те самые бандиты, - закончил я за иженера абсолютно логичную мысль. - Ребята, приготовтесь побегать. Ордрин, веди к деревне кратчайшим путём. Архип, не отставай. А ещё лучше вставай в цепочку сразу за Ордрином и принимай его темп бега. Ирсинд, прошу тебя бежать сразу за мной. Мне нужно будет уйти в... э-э-э... пути бессмертных, так что страховка мне не помешает.
   - Хорошо, лорд, подстрахую вас, если что, - ответил инженер.
   - Ну, если всё, понятно, то не будем стоять на месте. Промедление - смерти подобно.
   И мы побежали. Пусть и не очень быстро(для бега в этой игре нужна ловкость - чем её больше, тем быстрее - а у гномов с ней откровенный напряг), зато не сбавляя темпа. Эдакие джентельмены, только в разном.
  Знаете, какого это бежать, пытаясь что-либо прочитать и, самое главное, понять, что прочитал? Да не по ровной прямой дороге, а по пересеченной местности, время от времени вырисовывая крюки и петли, повинуясь маршруту впереди бегущего? А вот я теперь знаю. То ещё удовольствие, надо сказать. Зато понял, что мне дико повезло с достижением, улучшившим мне доп. урон стихией Земля.
   Нет, в самом достижении ничего необычного нет. Просто надо чтобы первым, вторым и третьим кастами первого заклинания был нанесен какой-либо живой цели смертельный урон. Вот только это совсем не просто. Рандом, будь он не ладен, очень редко когда сводит все факторы - уроновое первое заклинание и слабые враги в начале - воедино так, чтобы всё сработало. Более того, чаще всего всё "портит" напарник, которого в обязательном порядке выдают игроку на третьем уровне сложности. А на четвёртом их и вовсе может быть несколько... Так вот, эти напарники забирает львиную долю урона по врагам на себя, совсем не заботясь о том, что игроку надо магию применить, а то ачивка не выпадет. И если даже выдать прямой приказ, тот просто, фигурально выражаясь, покрутит пальцем у виска и пойдёт сражаться дальше: установки, заложенные в такого напарника разработчиками, все как одна гласят - сам умри, но игрок должен дойти до источника. Но это только первый подводный камень. Второй связан с заклинанием. Точнее, вторые, так как здесь их, камней то бишь, очень-очень много. Начать хотя бы с того, что не все заклинания являются уроновыми. Какое-нибудь "Благословение" школы Света или "Забывчивость" школы Разума вреда здоровью не нанесут, но гарантированно обломают получение достижения. Но даже если игрок взял себе школу, в которой есть нужные заклинания и одно из них ему выпало, ему может просто не хватить пробивной силы, чтобы ваншотнуть или добить врага и, опять же, достижение получено не будет.
   Мне, как я уже сказал, очень сильно повезло. Во-первых, самим заклинанием: мало того, что оно наносит непосредственный урон, так ещё и на низком уровне владения магией подбрасывает цель. Во-вторых, удвоением свойств первого используемого заклинания - это происходит всегда и со всеми заклинаниями, такая вот помощь магам от разработчиков. В-третьих, первой жертвой. Обычный хилый крестьянин совсем ничего не смог противопоставить каменному шипу, двойным уроном каварно атаковавшему его снизу и подбросившему на двойную высоту. Две другие жертвы, разбойники, попались шипу уже изрядно покоцанные взрывом, устроенным инженером, и парализованные руной, которая, как я нашёл на форуме, повышает уязвимость к магии. Даже не знаю, выпадало кому-нибудь столько же удачи, сколько мне за первые часы игры.
   Вообще, я знал о подобной ачивке, но специально её не добивался. Шанс, всё же, очень мал, да и раса гномов не слишком подходит для её получения. Магам, дроу и некромантам она выпадает намного чаще.
   Вынырнув из пучин форума и "Гайда", я сразу заметил, что лес, по которому мы сейчас бежим, впереди заметно светлел.
   - Ордрин, где мы сейчас? - первым делом спросил я.
   - Почти на месте, лорд, - ответил мечник. - Деревня вот-вот покажется.
   - Понятно, спасибо.
   Мечник, после моих слов, споткнулся на ровном месте и чуть было не упал. Чего это с ним? Никогда не слышал слова "спасибо"? Странно...
   А пока мы ещё бежим, надо разобраться с системными сообщениями, на которые до этого не было времени отвлекаться. Так... Всего три сообщения: два на повышение выносливости, одно - ловкости. Ага, первое повышение выносливости произошло спустя час бега, спустя ещё два часа повысились выносливость и ловкость почти одновременно. Очень хорошо, статы лишними никогда не будут.
   Дракончик, что хактерно, бежал всё время рядом, ни разу не попросив остановиться или хотя бы сбавить скорость. Не скажу точно, но возможно Ас вырастет с упором в выносливость, эдакий летающий танк с пассажиром на борту. Что ещё страннее, так это то, что за время пробежки он ни сказал ни слова. Вообще удивительная ситуация, ножа будет с этим разобраться.
   Едва мы выбежали из леса, как я попросил Ордрина перейти на шаг. Не по статусу добрым гномам, как нас назвал Архип, сломя голову бежать куда-либо. Потихонечку дойдём, благо деревня вот она, слева, у подножия невыского пологого холма. А на вершине его находится моё личное Кольцо Всевластия, моя, не побоюсь этого слова, прелесть. Магический источник. Который ещё предстояло захватить, потому что рядом с ним отчетливо угадывались фигуры и силуэты тёмных эльфы, по крайней мере, именно такие фигуры и силуэты я видел на картинках на форуме. Да и Ордрин обмолвился, что там именно дроу.
   Разбираться с ними надо в первую очередь. Но для этого мне нужны ресурсы деревни. В виде армии, разумеется.
   Глава2
   К деревне мы подошли ни от кого не скрываясь. Два часовых на верхней площадке привратной башни заметили нас ещё на выходе из леса, о чём сказал Ордрин. Ворота в окружающем частоколе деревню были одни, сам частокол - высокий, да ещё и поставленный на насыпном валу. Но мы не воевать пришли, а разговаривать, о чём я сразу же напомнил Ирсинду, сходу заявившему, что нашими силами штурм поселения обречен на провал.
   У ворот нас никто не встречал, что странно. Вряд ли мы смогли испугать гномов, сумевших так хорошо организовать оборону, особенно учитывая, что работать им пришлось с недостаточным материалом - древесиной. По крайней мере снаружи ничего каменного не было.
   Едва мы подошли к воротам, как в калитке, находящейся сбоку, открылось окошечко и оттуда на нас взглянула рыжебородая физиономия в шлеме, закрывающем верхнюю часть лица, но составляющие рот окрытым. Гном, судя по серьёзному виду, явно хотел что-то спросить, но промахнулся на вдохе, ойкнул и закрыл окошко. Так закрыл, что даже пальцы себе прищемил. С тихим вскриком со второй попытки е у удалось проделать нужную операцию и мы снова остались одни на один с наглухо закрытыми воротами.
   - Что это было? - немного ошеломлённо спросил я, ни к кому конкретно не обращаясь.
   - Два варианта: либо нас всё-таки сочли достаточно грозной силой... - начал было Ирсинд, но его тут же перебил Ордрин:
   - У них под боком дроу, возвёдшие подлость в ранг смысла жизни. Да ни один гном не стал бы так подставляться, если бы возникла хоть малейшая подозрительность в том, что мы как-то с ними связаны.
   - В таком случае нас сейчас впустят и извиняться за неподобающий приём, - закончил мысль инженер.
   Окошко снова открылось, в нем показался уже другой гном, чернобородый и без шлема. Он оценил сутуацию, закрыл окошко и тут же открыл калитку.
   - Заходите, гости дорогие, рады приветствовать Вас в нашем вольном поселении. Я, значит, старостой буду, - сказал тот гном, который вторым смотрел на нас через окошко. Он посторонился и мы вошли.
   В этот момент я пристально смотрел на него. То, как он рассматривал Ордрина не закрылось от моих глаз. И ничего, кроме обожания в его взгляде не было. Архив, идущий вторым, любопытства не вызвал совсем, как-будто того не существовало. Я сначала эмоций не вызывал, но когда гном перевёл взгляд на мою правую руку... сложно сказать, что преобладало в этой дикой смеси чуств, но ничего хорошего там не было. Как староста отнесся к инженеру, мне узнать не удалось - Ирсинд шёл позади меня.
   От калитки мы сразу попали на пустое пространство перед воротами. Вернее, таким оно должно быть в мирное время. Сейчас же тут выстроились две деревни воинов. В первой, ближней к нам, находились пехотинцы, первый тир бойцов гномьего замка. Судя по внешнему виду, все Топорщики, т.е. не прошли ни один из грейдов. Восемь штук. Во второй линии в количестве пяти гномов выстроились Гномьи Арбалетчики, бойцы второго тира, воины дальнего боя, тоже неулучшенные. Судя по всему, нас здесь хотели прикончить, так как больше никого на этой импровизированной площади не было. Ладно, сделаю вид, что не понимаю этого, тем более, что нападать почему-то никто не хочет.
   - Рад знакомству, мистер староста...
   - Гдитсирд, будте так любезны, - поправил меня тот, невольно тем самым сыграв по моим правилам. То, что он не представился сразу - его ошибка, основанная на специфической гномьей системе репутации. Согласно ей, обратиться к гному можно либо по имени, либо согласно занимаемому ранга в обществе, например, мастер или даже грандмастер. " Мистеры", "серы" и прочие "доны" крайне не приветствуются. Назвать гнома "мистер" - значит потерять уважение среди подгорного народа. Правда, если гном не назвал имя и не обозначил ранг, то репутационные потери несёт уже он. Чем я и воспользовался. Не сомневаюсь, что староста это понял, и очень надеюсь на снижение агрессии в мою сторону.
   - Так вот, староста Гдитсирд, - продолжил я, назвав уже его и по имени, и по ныне занимаемой должности, - позвольте представиться, я - Ярогрейв, лорд этих земель. И мне было бы очень приятно, если бы вы и ваша деревня перешли под моё управление.
   - Э-э-э... - начал было староста, но я его перебил.
   - Что-то не так? Вы не хотите процветания своей деревне? Вы отказываетесь от роскоши и богатства, которые несомненно получите под моим правлением? А может быть вы хотите, чтобы малые дети умирали от голода, подлые дроу утаскивали их для своих кровавых обрядов, а матери не могли работать от горя и боли утраты?
   Откуда-то послышался женский плач. Значит меня услышали, что немудрено - "обличал" староста я добротно громко, а мои слова, невольно, попали в цель. Хм, не всё здесь идёт хорошо. Возможно, много играть на публику не придётся.
   - Чего же вы молчите, староста Гдитсирд? Почему же гномы, довершившие вам своё существование, вынуждены страдать в деревянных домах и только мечтать о камне вокруг себя? - сказать кому из землян о комфорте каменного мешка - засмеют, а здесь это очень чётко прописано: гномы любят камень, причём настолько, что его отсутствие реально может ухудшить жизнь. Староста понимал: я наступил на больную мазоль. И таких мазолей может быть ещё немало, я сходу вижу как минимум одну: дроу под боком. Гномы, конечно, по малейшему обвинению старосту смещать не будут, это не люди, но сомнения заводятся и в них. Гдитсирда вряд ли устроит такое положение дел: но убивать он меня и моих спутников уже не будет. Ведь первый, на кого бы подумали в этом случае - именно староста, которому я устроил разнос. В общем, остался у гнома только один приемлимый вариант, которым он, как я надеюсь, воспользуется.
   - Лорд Ярогрейв, давайте пройдём в мой дом и спокойно там всё обсудим. Ваши спутники пока могут остановиться в нашей таверне, - наконец сказал староста то, чего я от него добивался. Спасибо "Гайду" без него я в век не догадался, как поступить в такой ситуации.
   - Что ж, в ваш дом так в ваш дом. Хотя я не вижу никаких проблем общения на улице, - сказал я старосте и, видя как тот готовиться что-то сказать, прололжил. - Но хозяин здесь вы и вам, конечно же, виднее.
  Гдитсирд кивнул на последние мои слова и жестом показал воинам расходиться. Я мысленно вздохнул с облегчением. Всё таки бить нашпигованным арбалетными болтами и исполосованным лезвиями топоров отнюдь не то, что хотел бы испытать в первый же день моей новой жизни. Слава Аркату, обошлось.
   Коротко переговоров со своими спутниками и убедил их подождать в таверне, я пошёл за старостой в его дом, подспудно рассматривая деревню. Первое, что бросились в глаза - гномы здесь жили вместе. По крайней мере, три больших дома очень сильно напоминали жилые, по типу длинных домов викингов времён их набегов на Европу. Так же в деревне было много различных сараев для домашней скотины, не знаю точно, как все эти постройки называются, а так же кузница, обязательная постойка для гномов вообще, казарма воинов, таверна, хотя этот маленький домик совершенно зря носил такое громкое имя, и дом старосты. Именно последние четыре здания и образовывали площадку перед воротами. Ещё был вырыт колодец, что характерно - рядом с кузницей. Но, судя по его виду, пользовалась им вся деревня. Хотя точное количество жителей понять было трудно из-за общих домов.
   Вот так, за разглядываниями, я и подошёл к единственному двухэтажного дому в деревне, на крыльце которого стоял староста. Вряд ли он сам захотел так, у гномов выделение старшего - фракционной бзик, из-за которого демократия им не грозит. Так что здесь предъявить Гдитсирду было нечего. Да и не очень хочется.
   - Проходите, лорд, поднимайтесь сразу по лестнице на второй этаж и заходите в комнату с белой дверью. Я спрошу насчёт ужина и приду, - сказал староста, пропустив меня вперёд.
   Поднявшись по лестнице и войдя в белый дверь, я получил возможность рассмотреть обстановку кабинета старосты, а ничем иным это помещение быть и не могло. Прямо напротив двери - окно, рядом с ним стол и кресло старосты. На стене справа - небольшая коллекция оружия, большая часть которого явно боевое, о чём свидетельствуют сколы, вмятины, зазубрины и прочие следы использования по прямому назначению. Если это личное оружие старосты, тогда понятно желание избавиться от личности с непонятным статусом, меня то есть. Значит это не подлость хитрого политика, а прямолинейность прожженного вояки, решающего проблемы быстро и чётко.
   Около левой стены притаились три простых деревянных стула. Создавалось ощущение, что они специально так встали, чтобы казаться менее заметными. Справа и слева от входа стояли наглухо закрытые деревянные шкафы, массивные, но без лишних украшений. Вся отделка помещения сильно констатировала между собой: светлые стены, коричневых оттенков мебель, чёрные пол и потолок, с которого свисала простая, но явно артефактная люстра. Никаких украшательств или вычурных излишеств, всё просто, но практично. Типичный стиль гнома-трудоголика, но никак не правителя. Правда, в стандартных условиях подгорный народ предпочитает камень и металл, материалы более понятные этой расе. Но тем не менее, портрет хозяина кабинета складывается совсем другим, не таким, какое подарило первое впечатление. Оно и к лучшему.
   - Проходите, лорд, не стойте на пороге, - сказал мне в спину староста, открыв дверь своего же кабинета. - Присаживайтесь, чувствую я, разговор будет долгим.
   - Да не хотелось бы затягивать, - сказал я и подошёл к левой стене. Взяв оттуда стул, я пристороил его напротив стола и сел. Староста почему-то покачал головой и прошёл к своему креслу. - Ваше оружие? - спросил я того, указав на стену справа.
   - Моё, - не стал юлить тот. - Когда-то я был воеводой прежнего старосты нашей прежней деревни. Когда мы ещё входили в состав земель Подгорного Трона, а дроу придерживались мирного пакта. Но потом эти мерзкие ушаны стали резать деревни, подобные нашей, одна за другой. Мы жили близко к границе и были обречены. Но дроу слишком уверовали в свои силы и в один из дней решили обрушить тоннель, связывающий нас с основными землями Трона, а в итоге под завалом погибли сами. Мы же решили уйти на новое место, а в пути дроу напали на нас. нам повезло отбиться, но многие погибли. В том числе и наш прежний староста. Посовещавшись, наши решили отдать его полномочия мне. Я же... Я привёл нас к этому холму, решив, что магический источник - это хороший знак. Да и речка рядом, брошенная рудная шахта неподалёку. Так и живём, - ответил староста, рассказав даже то, что я не спрашивал и даже не надеялся услышать. - А зачем вы спрашиваете про оружие?
   - Уважаемый староста, давайте... - начал было я.
   - Что-то я не заметил никакого уважения когда вы наезжали на меня перед воротами, - грубо перебил меня староста.
   - Так, давайте без эмоций. Претензии к вам у меня тоже есть. Если мы сейчас начнём меряться нанесенными друг другу оскорблениями, то время уйдёт, а проблемы не исчезнут.
   - Ладно, говорите, что вы там хотели сказать.
   - Во-первых, я понимаю, почему вы хотели избавиться от нас и в первую очередь конкретно от меня. Быть может, не до конца и не на всю глубину мотивов, но первопричину такого поступка я одобряю: конкурент никому не нужен, - староста молча кивнул. - А что если я не конкурент, а союзник?
   - Вы серьёзно думаете, что мелкая сошка в лице меня может стать союзником лорда-бессмертного? - недоуменно спросил староста.
   - У нас с вами схожие цели. Вы хотите мира своей деревне, я - процветания всех гномов в своей будущей Импери, - по крайней мере, не отрицает. Уже хорошо.
   - Вот только зачем вам я? Вряд ли вы оставите деревню как есть, а значит, и я останусь не удел. Стану досадной помехой и напоминанием о начале пути. И это в лучшем случае. В худшем - отправите меня куда нибудь на задворки, чтобы не путалася под ногами, - гном поморщился. Ну что ж, подсластим пилюлю.
   - То есть, должность бургомистра столицы и место в Совете Старейшин вам не по душе?
   Староста задумался. Крепко так задумался. Минут, наверное, на пять. Я не мешал ему принимать решение. Возможно, самое серьёзное в его жизни.
   - Но почему я? Неужели больше никто не сможет? - спросил Гдитсирд, выйдя из задумчивости. Наверное, он имел ввиду должность бургомистра.
   - Потому что вы управленец, а не политик. Мне такие нужны, - ответил я.
   - Но ведь вы, лорд, сами меня упрекали в том, что я недостаточно сделал для жителей деревни.
   - Вы прекрасно поняли, староста Гдитсирд...
   - Можно Гдитсирд и на "ты".
   - Так вот, Гдитсирд, ты же понял, что в тот момент я больше играл на публику? По глазам вижу, что понял. По этому сейчас говорю на чистоту: деревня поставлена хорошо. Одно то, что вы под боком заигравшейся шайки бандитов сумели остаться при своих о многом говорит.
   - Так вы и о бандитах знаете?
   - Со мной тоже можно на ты, - вернул подачу я. - Да, знаю, успел пересечься. Так что насчёт моего предложения?
   - Я не могу отказаться. Такое два раза не предлагают. Но можно последний вопрос? Что будет с деревней? - он явно нервничал. Ещё бы, его детище находится под угрозой уничтожения. Я бы сам в таком случае нервничал.
   - Деревню, скорее всего, придется перенести. Я планирую из неё сделать поселение, полностью ориентированное на сельское хозяйство. Если получится, конечно.
   - Не сомневайтесь, я лично приложу все свои силы, чтобы получилось, - на лице Гдитсирду чётко читалось облегчение. Что ж, если такой деятельный гном возьмёт на себя агрономию, я думаю, у нас получится отойти от заложенных в глобальный код игры механик, согласно которому гномы одна из самых плохо производящих сельхозтовары фракций.
   Деревня "Боевой топор" присоеденилась к вам
   Просто отлично, первое присоединение поселения обошлось без крови и жертв, исключительно разговорными силами. Вот только на то оно и первое, что дальше придётся очень сильно изощряться, чтобы деревни и города переходили под мою руку. Сложность, будь она неладна.
   - Что ж, хорошо. Тогда перейдёт к насущным вопросам, - не стал я откладывать дело в долгий ящик. - Дроу.
   - Да, нам придётся их выкурить с вершины холма. И сделать это как можно скорее, - с почти задавленной злостью в глазах проговорил Гдитсирд.
   - Как давно они здесь?
   - Утром третьи полные сутки закончатся. Позавчера сразу после рассвета пришли с юго-запада, разбили лагерь и успокоились. Той же ночью проводили какие-то странные обряды. Ведьма у них там есть. Часа три жгла костры и красила огонь в разные цвета, в основном тёмные. Но что-то у неё там не получилось. После того, как пламя пропало, она ещё долго ходила вокруг пепла, ругалась и плевалась. Вчера не показывалась, но кто-то из её слуг украл ребёнка. Нашего ребёнка, - со злостью сказал Гдитсирд.
   Значит, мне не показалось, женский плач и впрямь был. И это очень плохо. Дроу славятся своими жертвоприношениями ради получения благ от Малассы, их богини-покровительницы, и наличие ведьмы говорит лишь в пользу такого варианта развития событий.
   - Что ж, придется их оттуда выкурить. Соседствовать с ними мы не можем. Вы знаете, сколько их?
   - Да уж успели сосчитать, пока они лагерь разбивали, - с усмешкой ответил староста. - Восемь Лазутчиков, шесть Минотавров, два Охотника да Ведьма. И три непонятные фигуры в эльфийских плащах.
   Всего два Охотника - это хорошо: меньше будет отравленных болтов в нашу сторону. Лазутчиков наши стрелки смогут удержать на расстоянии, а при должной удача и вовсе не дать подойти к нам. Минотавров возьмут на себя Топорщики, тем более, что их, вроде как, как Лазутчиков у ведьмы - восемь. Хотя этот момент надо уточнить.
   - А у нас сколько бойцов?
   - Ровно столько, сколько вы видели на плацу: восемь Топорщиков и пять Арбалетчиков. Ещё позавчера Арбалетчиков было шесть, - мрачно добавил Гдитсирд.
   Так значит, площадку перед воротами они называют плацем? Запомним.
   - А что случилось? Несчастный случай?
   - Да нет, какой там несчастный случай. За два дня до прихода дроу наведывались к нам бандиты, требовали сдаться под милость их главаря, Прошки, и отдать всё ценное что имеем. Грозились мужиков убить, деревню сжечь, женщин и детей в плен увести. В общем, пугать всячески пытались, не зная с кем связались. Первым же залпом наши стрелки убили им шестерых. В ответ, их единственный лучник метким выстрелом снёс одного нашего, - произнес староста тихим, печальным голосом.
   - И что случилось дальше?
   - Ничего. Эти трусы просто убежали. Грозя всеми мыслимыми и немыслимыми карами, конечно. Но обещали вернуться через пару тройку дней.
   - Вернулись?
   - Нет, вместо них пришли дроу.
   - Ясно, - почёсывая переносицу, произнёс я. Староста вновь вернул меня к нашей главной на данный момент проблеме. - Тогда пойдём посмотрим, что ваши бойцы из себя предствляют.
   Я встал пошёл на выход из кабинета. Очень хотелось задержаться и поговорить с этим, без сомнения, умным гномом подольше, но дела сами себя ведь не сделают и замок сам собой не построится. - Лорд, вы даже не останетесь на ужин? - недоуменно спросил Гдитсирд. - Ещё не время ужинать. Дроу всё ещё вполне себе мирно сидят на вершине холма и в ус не дуют. Или вы уже забыли, что они украли в вашем поселении ребёнка? - пристально посмотрел я на него. - Нет, не хочу. Вы правы, лорд, эту заразу надо выжечь как можно скорее. Кто знает, что они устроят этой ночью? - риторический вопросом закончил староста.
   Из кабинета, а также из дома старосты мы вышли вместе, но дальше пошли в разные стороны. Гдитсирд - в казарму, за воинами, я - в таверну, за своими спутниками и дракончиком.
   Таверна, как я и заметил ещё при первом, беглом, осмотре деревни, была в упрощённом варианте, т.е. героев для найма не привлекала, а приносила только деньги, 500 золотых в день. Её, при большом желании, можно было улучшить, и тогда она станет давать уже 1000 золотых в сутки, помимо упомянутой функции найма героев, но я этого делать не буду. В своём городе я посторою новую, сразу улучшенную. Эта станет не нужной - любой город мог иметь только одну таверну каждой расы, представители которой проживали в ней. В деревне же таверна могла быть только одна, каким бы пёстрым не был её расовый состав, и только неулучшенную.
   Как я и ожидал, мои спутники сидели за одним столом и потягивали пиво. Гномы. Этим всё и обьясняется. Тот факт, что абсолютно с тем же выражением лица, что было у Ордрина и Ирсинда - выражением абсолютного счастья от нахождения чистой пресной холодной воды посреди раскаленной пустыни - пиво вкушал и Архип, я списал на постепенно начавшуюся ассимиляцию, хотя и не представлял, как такое возможно. Дракончик мирно спал под столом. Рядом с ним лежала плохо облоданная кость, что дабавило пару десятков очков в копилку этой троицы: не только о себе позаботились, но ещё и о питомце лорда, особенно учитывая, что питомец разговаривать пока не мог.
   - Для добрых гномов пришло время войны, - сказал, я подойдя к ним. Инженер и мечник преглянулись. Ну да, не каждый день так вольно переиначивают девиз одного из гномьих кланов. В частности, оригинале не было слова "добрых".
   - Я так понимаю, дроу? - уточник Ирсинд, нехотя отрываясь от пива(что для нормального гнома вообще неслыхано; мечник пил своё как ни в чём не бывало) и подтягивая к себе свою сумку, до этого лежавшую на четвертом стуле.
   - Они, проклятые, - поморщился я. Третий мой бой в этом мире обещал быть проблемным. Мало того, что дроу и гномы не привыкли сосуществовать друг другу, что означает, фактически, бой до последнего воина. Хотелось бы, что бы этот воин был всё же наш. Тем более, что на нашей стороне было одно важное преимущество.
   - Каково соотношение сил?, - капаясь в сумке, продолжал диалог Ирсинд.
   - Ведьма, два охотника, шесть Минотавров, восемь лазутчиков с их стороны, восемьТорлрщиков, пять Арбалетчиков, ты да Ордрин с нашей.
   - Себя ты не считаешь?
   - А также трёх странных личностей, что были с ними. То на то и выходит, я думаю.
   - Наши шансы повыше, мне кажется. По крайней мере, на словах, - оторвался от пива мечник.
   - Постараемся перевести это в дело, - в свою очередь, оторвался Ирсинд и поставил на стол три пузырька: два синих и прозрачный.
   - Это... - указал я рукой на них.
   - Электроразряды и Вспышка, - ответил инженер, и гордо добавил. - Сам делал.
   - Как раз то, что нужно против ушастых, - прокомментировал Ордрин.
   - Но это так, последний довод королей, - поспешил добавить Ирсинд. - Хотя в нашем случае, лордов.
   - Так или иначе, надо торопиться, а то Вспышка может и впрямь понадобиться, - сказал я. - Ирсинд, Ордрин, нас ждут на площадке перед воротами.
   Гномы стали и пошли на выход. Встал и Архип, а Ас выбрался из-под стола.
   - А я... а меня... но как же... - промямлил парень.
   - Нет, ты останешся в деревне. Помни, у тебя мать и сестры. В конце концов, не для того Ирсинд подстраивал твою смерть, чтобы ты умер по настоящему.
   - Вы правы, лорд. Я останусь в деревне, - голос парня был грустным, но что я мог сделать? Помимо того, что на нём завязан квест с разбойниками, и поэтому терять его нет никакого желания, внутри меня неожиданно проснулась симпатия к этому человвеку. Он должен выжить не только сейчас, не только во время квеста, но и дальше, после паления завесы. В конце концов, он единственный человек, как представитель расы, кто не захотел меня убить сегодня. А такое я привык ценить. Какие бы запрограмировангые мотивы за этим не стряли.
   "А я? Что делать мне?" - Ас тоже хотел поучаствовать в битве, но и его я туда не собирался. Смерть отодвинет его взросление на сутки, плюс ещё сутки на возрождение. Два дня без полётов, которые очень пригодятся для воздушной разведки отдаленных уголков локации. Не говоря уже о том, что взрослый дракон - это полноценная боевая единица, которая лишней точно не будет.
   Вот только дракончику до одного, очень часто упоминаемого, места все мои стратегические планы. Когда дело касалось битв, отрицательная донатная составляющая в пятидесяти процентах случаев брала верх даже над прямыми приказами, и ездовые питомцы, подобные моему Асу,тайно от хозяина шли за ним. И, практически всегда, там и погибали. Поэтому я пошёл на хитрость.
   "У меня для тебя есть задание: пригляди за Архипом и не в коем случае не дай ему за нами в битву. Это очень важно для меня".
   "Конечно, хозяин. Я не подведу", - драконичик от радости запрыгал по таверне. Ребёнок, что ещё сказать. Впрочем, горя в жизни будет ещё достаточно, так что пусть радуется.
   Покосившись в сторону Аса, я жестами подозвал к себе Архипа. Тот всё понял правильно и, когда подошёл, наклонил голову.
   - Присмотри за дракончиком, он не должен пойти за нами, - шепнул я ему. - Справишься - награжу.
   - Я всё сделаю, лорд. Можете на меня положиться, - прошетал парень в ответ.
   Ну вот, теперь эти двое будут заняты друг другом и точно никуда не денутся. Просто, как и всё гениальное.
   Завершив последнее дело - коротко переговорил с хозяином таверну на предмет сотрудничества и возможного самостоятельного переезда - и забрав со стола склянки с зельями, я поспешил на плац. Пора уже выдвигаться к источнику, а то так скоро ночь настанет, а я ни источник не отобью, ни уровень не получу. Обидно будет.
   Уже подходя к воротам, у которых выстроились юниты, я услышал спор старосты и мечника.
   - Да зачем нам скрываться? - недоумевал Ордрин. - Мы что, воры какие-то? Выйдем через ворота и пойдём напрямик.
   - Фактор внезапности лишним не будет, - стоял на своё Гдитсирд. - Пока тёмные будут думать, что опасность идёт только с нашей стороны, они будут контролировать лишь её, а вы спокойно обойдёте холм и ударите их сзади.
   - Вот, лорд, - заметил меня мечник, - рассудите нас. Как нам лучше ударить? Прямо и быстро или скрытно и внезапно.
   - Прости, Гдитсирд, но здесь я вынужден согласиться с Ордрином. Солнце уже садится, - показал я на светило; оно и впрямь уже было далеко от зенита, приближался вечер. - Нам во что бы то не стало надо закончить до ночи, иначе силы дроу возрастут многократно, я уж молчу о способностях ведьмы.
   - Выше право, лорд, - ответил староста. Хотя было видно, что он остался при своём мнении, но пока он в моём подчинении, ему придётся исполнять мои распоряжения и соглашаться с моими приказами. Типичное поведение гномов. Но если большинство решат, что я не справляюсь - типично выйдут из подчинения, а то и вовсе свергнут, если я стану опасен. Одним словом, хардкор. Играть за гномов - это надо уметь. Но у меня особо выбора нет. Буду стараться.
   - Меньше разговоров, пора выдвигаться. Выйдем через калитку, так быстрее будет, нежели через ворота. Топорщики, - обратился к воинам со щитами и, что логично, топорами, - Ваша задача будет не дать противнику нанести нашим стрелкам прямой лобовой удар. Выстраивайтесь линией перед ними, сдерживайте врага. Арбалетчики, - повернулся к стрелкам, - сразу ни в кого не стреляйте, но будте готовы дать залп по моей команде. Ордрин, ты наше главное оружие против ведьмы, в самом начале не лезь в бой, могут накинуться толпой и работать на удержание. Сам ведь понимаешь.
   - Понимаю, лорд, - отозвался мечник.
   - Ирсинд, будь рядом, но ничем не выдавай свою ручную магию. Мало ли, внезапно понадобится ударить чем-нибудь неожиданным.
   - Понял, не дураком, - ответил инженер.
   - Всё, пошли. Да прибудет с нами сила Арката, - сказал я в конце ритуальную фразу гномов, с которой они идут в бой.
   - Да прибудет с нами сила Арката, - отозвались все, включая старосту, который в бою участвовать не собирался. Хоть его оговаривать не пришлось, сам всё понял.
   Вышли и построились мы достаточно быстро: в первую линию, как и было оговорено, встали Топрощики, образуя единую линию; шагах в пяти от них встали Арбалетчики и сразу же зарядили арбалеты, а в небольшом отдалении справа пристроились я, Ордрин и Ирсинд.
   Мы медленно пошли к вершине холма. Всё ближе становились виден огонь костра, на котором два минотавра, явно часовые, готовили что-то в котелке. Едва мы преодолели треть пути до них, как из ближней к нам полатки вышел один эльф и сразу же заметил нас. На его крики выбежали все остальные дроу-лазутчики и минотавры, часовые тоже оторвались от котелка. И... стали совещаться. По крайней мере, со стороны это выглядело именно так. Но говорили они не долго: один из миротавров что-то проревел и все они, и все дроу тоже, ринулись на нас.
   - Убьём их, пока она не видит, - задумчиво пробормотал Ирсинд. А инженер то не промах, даже язык дроу понимает.
   Но мы тоже нифига не пальцем деланы, у нас найдётся, чем остановить их жажду гномьей крови. Хотя, надо признать, действовали они и максимально грамотно: впереди, не очень быстро, бежали минотавры, чуть позади следовали лазутчики. Согласно этой тактике, минотавры врывались в наш строй и максимально связывали Топорщиков на себя, Лазутчики обходили образовавшуюся свалку с флангов и резали наших стрелков. Действенно, если бы это происходило ночью, но сейчас у нас есть важное преимущество: мы их видим.
   - Стрелки, залп!, - скамандовал я и пять болтов полетели в противника.
   Один болт не попал ни в кого: лазутчик, который был на его пути, просто увернулся. Ещё одному дроу не повезло, сталь попала ему в шею. Минус один, однако. Но вот три оставшихся болта прилетели именно туда, куда я рассчитывал - в Минотавров. Никого не убиты при этом, но достигнув другой цели: раненные минотавры взревели то ли от ярости, то ли от обиды и на бешеной скорости кинулись к нам. Два их здоровых собрата тоже поддержали их в этом, а вот дроу на пару секунд опешили. Эти секунды стоили им боя. Раненные быкоглавцы прибежали аккурат в цент строя, где совместными усилиями гномы добили их. Здоровые же почему-то решили поиграть в лазутчиков и обойти строй. Того, что пошёл справа, встретили два гнома и мой шип, левого в одиночку ушатал Ордрин. За этим время семёрка дроу как раз подобралась на убойное расстояние.
   - Залп, - скамандовал я и пять болтов полетели искать удобные тела, в которых им будет комфортно и удобно. Что характерно, мимо не пролетел ни один. Пять тел упало на землю. Ловкость на коротких расстояниях, увы, плохой помощник.
   - Стойте идиоты, - прокричал женский голос с вершины холма. Я перевёл взгляд туда и увидел ту, что и ожидал увидеть. Ведьму. По обе стороны от неё стояло по охотнику, немного в отдалении, справа, три гнома... В этот момент я опешил. Я ожидал кого угодно на месте таинственных фигур в плащах, но что б гномы...
   Опешил, очевидно не только я. Никто из нас не двигался и тупо смотрел туда, на трёх... предателей? Очень не хочется, что б было именно так. Воевать со своими я вряд ли кого-то смогу заставить.
   Нашу растерянность заметили и лазутчики. Бросив ведьме что-то шипящее, и явно ругательное, они снова пошли на нас. Но не успели сделать и пары шагов, как повалились на землю с болтами в затылках: Охотники явно были не новичками.
   И тут, словно бой уже закончился, на меня вывалился ворох системных сообщений, капитально перекрывая обзор. Не долго думая, я свернул их все. Некогда сейчас разбираться, к нам, вон, делегация спускается.
   - Мы хотим поговорить, - сказала ведьма подойдя, на достаточное расстояние. Вместе с ней были два охотника, скорее всего, выполняющие роль телохранителей. Гномы остались наверху.
   - Я пойду к ней, - повернулся я к своим спутником, - На первый взгляд, она непохожа на дуру, а даже если и убьет, для меня это некритично.
   - А что ей мешает говорить так? Мы её прекрасно слышим, она нас, судя по всему, тоже. Так зачем к ней идти? - недоумевал мечник. - Политика, друг, не терпит громких слов. Если это политика, конечно, а не игра на публику, - ответил ему инженер. - С вашего позволения, лорд, я пойду с вами. Очень хочется послушать, что скажет эта миролюбивая ведьма.
   Ага, миролюбивая ведьма... Звучит как вампир-вегетарианец или воспитанный орк. Уж кто-кто, а гномы прекрасно знают, насколько "миролюбивы" ведьмы. Что и показала едкая ирония в голосе инженера.
   - Хорошо, - решил я, опыт и знания Ирсинда пригодятся везде, в том числе и на переговорах. А то, что этот опыт есть, видно невооружённым взглядом. - Ордрин, будь готов. Если у нас там не заладится, не дай им пройти к деревне.
   - Сделаю, лорд. Костьми лягу, но не пропущу, - ответил мечник.
   - Вот костьми как раз не надо. Где я ещё найду такого воина, если ты героически погибнешь?
   Ордрин промолчал. А мы с инженером выдвинулись к дроу. И по мере того, как мы приближались, я всё больше не верил в происходящее. Ведьма была белая. Вот абсолютно белая на тех участках кожи, что были открыты. А это руки, шея, плечи, лицо. Даже уши, типично острые, были белые. И ведь не сказать, что она чего-то сильно боялась, что вся побелела. Нет, стояла спокойно, ждала, признаков страха не подавала. В поисках ответа на этот вопрос я перевёл взгляд на охотников рядом с ней, но там меня ждал облом: с ног до головы они были затянуты в ткань и кожу, открыты были только глаза. С лазутчиками было аналогично. Ладно, оставим эту загадку пока. Может, что форум скажет.
   - Я рада, что вы согласились поговорить, - начала ведьма. - Я вовсе не хотела на вас нападать, мне было нужно с вами поговорить.
   - А вы разве не хотите предъявлять нам претензии, что мы убили ваших людей? - спросил я. Не на такую реакцию я расчитывал. Мне казалось, что я иду слушать оскорбления и требования немедленно убраться отсюда как минимум а получил... то, что получил. Это дроу передо мной стоит?
   - Не хочу. Саттир и Эйрис рассказали мне, как всё происходило. Вы были в своём праве. Я попросила их, как только гномы, т.е. вы, выйдут на контакт, немедленно сообщить мне об этом. Я хотела поговорить, - ведьма горько усмехнулась. - И вот я говорю.
   - Попросила? - завершился я за слово, невозможное в чёткой подчинительной иерархии тёмных эльфов.
   - Они мне не подчиняются. Не подчинялись, - поправилась ведьма. - Я встретила их во время своего путешествия. Они пошли за мной. И погибли, слишком много о себе возомнив.
   - Ясно. А эти двое? - спросил я, указав на охотников.
   - Саттир и Эйрис служат мне с самого моего рождения, они подчинены мне абсолютно полностью.
   - А зачем нужно было похищать ребёнка? - гневно спросил Ирсинд.
   - Мы его не похищали, - женским голосом ответил один из охотников, Эйрис, должно быть, - мы его заметили под стенами вашего поселения и привели к нашим гномам. Они о нём позаботились.
   - А вернуть обратно его было нельзя? - уже тише спросил инженер.
   - Он не захотел, - меланхолично ответил мужской голос, Саттир. - Ну а мы не стали настаивать.
   Ирсинд на последнюю реплику только сплюнул. - Так о чём вы хотели с нами поговорить? - обратился я к ведьме. - О чём хотела, - сделала та акцент на последнем слове, - уже не важно. Я и мои спутники хотим присоединиться к вам, лорд.
   - Вот как... - поговорил я. Эта хозяйка тени смогла ещё раз удивить меня. - Но вы же понимаете, что я при всём желании не смогу принять вас. Меня просто не поймут. Да и сам я не горю желанием иметь дело с той, кто в любой момент может захватить мой разум и уничтожить всё, что я создам.
   - Я понимаю ваши опасения. Поэтому готова принести божественную клятву не применять свою магию к вам, лорд, и ко всем без исключения вашим подданным, настоящим и будущим.
   - Ха! - едко хмыкнул инженер. - Клятва, склеплённая Малассой для дроу - пустой звук. Мы воюем с вами тысячелетиями, неужели ты думаешь, что за такой срок, мы не изучили все ваши подлые приёмы?
   - Я понимаю твои опасения, гном, - мило улыбнулась в ответ ведьма, - поэтому даже не собиралась клясться Малассой. Я поклянусь Аркатом.
   - Э-э-э, что? - только и смог выдавить из себя я. Дроу, добровольно клянётся богом фракции ярого противника? Она с ума что ли сошла? Ведь если клятва будет принята, никаких отходных путей не будет в случае неисполнения, только смерть.
   А ведьма, меж тем, как ни в чем не бывало, очень громко начала: - Я, Кернисс из клана Серебристой Тени, клянусь не использовать свою магию во всех её проявлениях против лорда... - вопросительно взглянула она на меня.
   - Ярогрейв моё имя, - буркнул я.
   - ... против лорда Ярогрейва и всех без исключения его подданных, настоящих и будущих, включая их имущество Также я вписываю в эту клятву своих спутников, Саттара и Эйрис из клана Серебристой Тени, что они не будут использовать свои умения и навыки с целью навредить лорду Ярогрейву и всем без исключения его подданным, включая их имущество. Освободить меня от этой клятва не сможет никто, - ведьма набрала в грудь побольше воздуха и произнесла фразу-активатор. - Да будет Аркат, бог огня и покровитель гномов, свидетелем моей клятвы.
   Где-то вдалеке раздался раскатать грома, вслед за этим свернута молния. Клятва принята, ведьма сама так захотела.
   - Ну что, лорд, теперь вы примете нас? - спросила ведьма и, наверное, с целью окончательно добить меня, произнесла ещё одно слово. - Пожалуйста.
   (фух, наконец-то я дописал этот грёбанный первый день)
   Глава 3
   Я проснулся от звука ногтей, скребущихся по стеклу. Чёрт меня дёрнул поставить его на будильник, но хочешь не хочешь, а надо вставать.
   Сосредоточив взгляд, я вывел интерфейс из режима сна и отключил будильник. На часах 7:30 утра, через пол часа отстроится замок и надо обязательно зайти туда и начать отстройку города, благо платиновый аккаунт позволяет заниматься не одиночными строительством, а создать очередь, были бы ресурсы.
   Двенадцать часов, необходимые для печатания, по другому этот процесс и не назовёшь, замка, почти истекли. Мне вчера повезло, я запустил его создание ровно в восемь вечера по местному времени, сразу после того, как ведьма, довольная, что я принял её клятву верности и клятвы верности её телохранителей, при помощи "её" гномов убрала все палатки, что находились около источника, а так же все прочие следы своего пребывания там.
   Ведьма... Игра смогла меня удивить, никогда бы не подумал, что юнит из враждебной фракции в первый же день сам(сам, Карл!!!) захочет присоединиться без каких-либо усилий с моей стороны. У меня ведь даже никаких дипломатических навыков нет. Странно, очень странно...
   Однако, сказать, что я не был рад такому подарку, нельзя. Как раз наоборот, юнит пятого тира мне сейчас очень сильно поможет, пробивать охрану шахт чем-то надо будет.
   Но первым делом, ещё лёжа в постели в гостевой комнате дома старосты, я полезна форум, ведь вчера я этого так и не сделал - отказавшись от ужина, сразу после захвата источника я лёг спать, очень захватывающим выдался денёк.
   И первым делом я решил узнать, почему я не ощущал никакого дискомфорта в связи конкретного такого изменения роста и комплекции, а, соответственно, и центра тяжести.
   Спустя пятнадцать минут я понял: версий, в том числе и достаточно правдоподобных было много, но никаких, абсолютно никаких подтверждений и официальных высказываний на этот счёт никто не делал. Что ещё больше разогревало пыл сторонников какой-то "теории заговора". Правда, в чём он заключается и на кого направлен я так и не смог понять за столь малое количество времени.
   Помимо этого, блуждая по темам и разделам форума, я наткнулся на пост "Десять первых шагов игрока" и... дико захохотал - первый пункт для оказавшихся в лесу гласил: заберитесь на самое высокое дерево и оглядитесь. Что я с успехом и проделал. И, судя по многим тысячам написавший в комментариях "и я" или же просто поставивших плюсик, не я один.
   А ещё я наткнулся на один интересный список, который во время чеиырёхдневной подготовки бегло посмотрел и пошёл дальше, к более интересным на тот момент вещам. Список назывался "Самые редко выпадающие начальные помощники на сложном и невозможном уровне игры", а в самом низу этого списка выделялись житейские ему шрифтом надпись, которую в первый раз я почему-то не заметил - "Игрок, помни: любой подобный юнит в твоём начальном войске означает или грандиозные трудности, или не менее грандиозное предательство". И в этом списке в разделе гномов как раз находился "Гвардеец подгорного трона" с гордой двоечкой в графе "количество юнитов, выданных игрокам". Ещё вчера утром на этом месте красовалась не менее гордая единичка. Однако... Если с трудностями было понятно - у всех без исключения написавших об этом повысился уровень сложности со всеми вытекающими - то с предательством не всё так просто. Предать мог как сам этот юнит, так и войска и даже донатный питомец. М-да, ситуёвина, как говорила моя бабушка. Есть над чем подумать.
   Закончив копаться в форуме, я встал, по привычке заправил постель, оделся и вышел из комнаты. Оказался я прямо напротив лестницы, хотя никакого-либо подъёма вспомнить не смог, ну да мало ли чего с усталости забыть можно. Спустившись, я нос к носу столкнулся со средних лет гномой в полосатом красно-коричневом переднике и такой же расскраски платке на голове.
   - Лорд Ярогрейв, проснулись уже. Прекрасно, - звучным голосом твердо произнесла незнакомка. В её голосе слышались сталь и умение руководить. - Проходите в столовую, завтрак готов.
   - Я... э-э-... да... А вы?..
   - Меня зовут Брэйтинда Барбадскаррот, я жена старосты деревни. Бывшей деревни, надо полагать? - прищурив глаза, спросила гнома.
   - Будущего города, столицы, если быть точнее, - улыбнувшись, ответил я. Жена старосты мне определённо нравится. Люблю, знаете ли, прямых и честных людей, которым если надо что-то спросить так они спрашивают, а не юлят и рдывают намёки, в беспричинной надежде, что собеседник умеет читать мысли.
   - Да, я знаю, муж вчера обсуждал ваши планы со всей компанией причастных, а проблемами со слухом я никогда не страдала. Завтрак стынет, лорд, а я старалась, - явно не без намёка произнесла Брейтинда.
   - Не буду тогда медлить, - поспешил я заверить гному в правильности своих действий и отправился в столовую. - Да, сартэ Барбадскаррот, не могли бы вы передать своему мужу, что в девять утра я хочу устроить импровизированный совет со всей компанией причастных, что обсуждали мои планы.
   - Я передам, - ответила гнома, а в глазах её пробежали веселые искорки. - Вот только и вам придётся поторопиться, если у вас есть какие-то дела до этого времени.
   - За меня не волнуйтесь, я слежу за временем.
   - И да, лорд, - чуть помедлила супруга старосты, - можно просто Брэйтинда, без расшаркиваний и этикета.
   - Хорошо, - ответил я и пошёл в столовую. А староста, оказывается, с секретом. Приставка "-скаррот" доступна только высшему дворянству, особо приближенному к трону и эйдену, гномьему императору. К таким надо обращаться не иначе как "сарт" в случае мужчины и "сартэ" в случае женщин. Всё страньше и страньше...
  
   Столовая поражала "искуссностью декоративного убранства", как сказал бы любой экскурсовод любого дворца в окрестностях родного Петербурга. Красиво. Надо будет узнать, можно ли призвать на службу того, кто всё это создал.
   Быстро покончив с завтраком, максимально необычным для гномов - гречневая каша с жареными колбасками - я поспешил к замку. Он уже был готов и ждал меня.
   Путь от дома старосты, т.е. фактически, от подножия, до вершины холма, на котором и расположился замок, занял десять минут быстрого шага. Неплохо, будет где разместить нормальную, по-гномьи крепкую и обширную, оборону, не заморачиваясь с расстановкой прочих зданий.
   Замок представлял из себя ничем не примечательную одноэтажную каменную сараюшку. Внешне. Первый уровень, как-никак. В дальнейшем, надеюсь, он преобразится в более грозную и грандиозную постройку, хотя я ничему не удивлюсь - может на поверхности для гномьего замка это окончательный вариант.
   Кстати, нужно ещё раз пнуть себя за невнимательность, лишним не будет. Замок то оказалось, денег стоит, а по дороге я ничего не собрал, у старосты лишних денег не оказалось(иначе он бы об этом сказал), да и рядом с источником ничего не лежало, ведьме тоже не было резона это скрывать. Секунд двадцать я тупо втыкал в надпись о двух тысячах золотых, необходимых на возведение постройки и уже собирался расчехлять купленное у дракона золото, как подошёл Ирсинд и протянул мешочек, сказав, что нашел в воронке с останками разбойников. В мешочке оказалась аккурат нужная сумма, а я поставил будильник-напоминалку о пользе сбора лута. Ведь у разбойников было и оружие, и доспехи, да и монет ещё немного могло быть...
   Кстати, дроу своих соплеменников обобрали, надо будет узнать, чем поживиться у них можно...
   Зайдя внутрь замка через достаточно массивные деревянные двери, явно усиленные металлом, а то и камнем, я оказался в небольшой прихожей в окружении трёх дверей, по одну на каждую стену. Правая дверь вела на Склад, левая - в Заклинательный Покой, а центральная - к Сердцу Замка.
   Первым делом зашёл направо, сбросив все ресурсы, что купил у дракона. На первое время хватит, а там и с шахтами да рудниками разберёмся. Тем более, что медлить в этом в этом вопросе я не собирался.
   Заклинательный Покой обрадовал меня чёрным полом и серебристо-синим клетчатым квадратом по центру, из которого бил полуметровый полупрозрачный фонтан с золотистым отливом - преобразившийся источник, вернее его половина, отвечающая за магию. И что здесь надо сделать? Ага, распределить поток, хорошо. 20% на расшифровку заклинаний из пока единственной книги магии, откуда я должен получить их ещё четыре, помимо уже имеющегося, 30% на развитие самого Покоя и 50% на накопление маны. Думаю, идеально. По крайней мере, для моих нужд сейчас более чем приемлемо, а там поглядим.
   Ещё здесь я получил комплект бытовых заклинаний, не относящихся ни к одной школе, потому что совсем не боевые, зато существенно облегчающие жизнь. Посмотреть харрактеристики своего юнита, обратиться к нему на расстоянии или идентифицировать предмет лишним не бывает.
   Напоследок я зашёл в Сердце Замка. Небольшое помещение, абсолютно серое, скрашивала тумба той же высоты, что и фонтан маны в комнате слева. На тумбе находился полупрозрачная объёмная модель города, пока что представляющая собой лишь пустой холм с каменной одноэтажной коробкой на вершине. Эта модель - вторая часть источника, отвечающая за градостроительство. Благодаря ей я могу оперативно узнать нужную информацию о каждом здании и даже жителе, а так же руководить обороной, не выходя из замка. Удобно.
   Подключившись к интерфейсу строительства, первым делом поставил Пост Найма, потратив по две меры камня, руды и древесины. Без Поста невозможно построить ничего из военных построек. А всё благодаря введённому фракционному разнообразию в найм войск, в том числе и за счёт Подгорного Предела. Для всех остальных фракций после постройки любого здания найма юнитов из него можно сразу выкупить и пойти воевать с ближайшими отрядами нейтралов. Гномам же такой подход обломали на корню, дескать "Университет у вас значит учит гражданских специалистов, а войска будут отлынивать? нет, так не пойдёт". Такой ответ администрации на официальный коллективный запрос игроков-гномов, устроил не всех, но прогибаться под требования "кого-либо со стороны" та не желала. И схема осталась неизменной: юниты нанимаемые как впервые, так ,и периодически в начале недели, "приходили" сначала на пост, далее распределялись по домам обучения в соответствии с нуждами заказчика, т.е. меня, и только через семь полных дней становились доступны в качестве боевых единиц.
   И всё же горькая пилюля была немного подслащена полной свободой в количестве юнитов, отправляемых для обучения в тот или иной дом. Например, если количество Топорщиков приближались к критическому, а тех же Арбалетчиков нехватало, то весь почти прирост первых можно было отправить вторым - неделя обучения всё сгладить. Вот только и в этом были свои ограничения, в частности, один юнит всегда оставался в доме своего типа, а больше трёх раз подряд кардинально тасовать обучающихся было нельзя. Но - ах это волшебное "но" - именно что "подряд": после одной недели нераспределения снова были доступны три раза, своеобразный месячный цикл.
   На Рунных Жрецов и Казунтов эта фича не действовала, очень уж специфические гномы туда требовались, на все остальные тиры - пожалуйста.
   Мне же такая система была в плюс ещё и потому, что за неделю "пришедшие", привыкшие к горам, смогут пообвыкнуться в лесной местности и мораль среди них не будет просидать совсем уж сильно.
   Поздравляем
   Вы получили контроль над Магическим Источником
   Награда: возможность выбора класса героя
   Внимание: если вы не выберете класс героя в течении часа с момента получения данного сообщения, эта операция будет проведена за вас без права на пересмотр

   Хм, а об этом я даже успел подзабыть, хотя выбор уже сделал и ждал этого момента. Хорошо, что на моём уровне сложности контроль над источником официально считается оформленным только после взаимодействия с его частями, а не сразу после начала строительства замка. Иначе класс мне бы выбрали насильно,просто потому, что вчера я сворачивал все всплывающие сообщения, и не факт, что он бы совпал с тем, который я себе хочу.
   Поздравляем
   Вы выбрали класс: Наместник
  Удачной игры

   Универсальный класс, в том смысле, что для многих фракций доступен. В основном направлен на экономику, в том числе и захваченных областей, что мне с моими планами очень пригодится.
   Убедившись, что время для совета ещё есть, я решил разобраться с ворохом вчерашних системок. Открыв разом все свернутые окна, я... тут же закрыл их снова. Как говорится, "страшна, вырубай". Много, очень много сообщений, настолько много, что полупрозрачный(!!!) интерфейс мгновенно стал непроницаемым. Но делать что-то с этим надо, иначе в один прекрасный момент меня просто похоронят под ними.
   Покопавшись пять минут, я понял, что 99% всей "кучи" - боевой лог: нанесенный и полученный урон, применяемые способности, опыт за убитых и прочая подобная игровая мишура. Найдя в интерфейсе кнопочку "не показывать боевой лог" не раздумывая нажал на неё. Теперь эти сообщения не будут приходить мне напрямую "к глазам", а посмотреть что-либо можно и в архиве.
   Сообщений после такой кардинальной чистки осталось немного.
   Вы получили уровень
   Устойчивость к отката +1
   Выберете: Дипломатия I или Магия Материи I
  

   И следом к нему: Лимит повышения уровней уровней на сегодня исчерпан
   Сообщения вчерашние, значит, сегодня уровни повышать я уже могу. Хорошо. Ещё лучше то, что я успел вчера взять второй уровень, а значит график "42-ой уровень к падению завесы" не нарушен.
   Общая мораль +1
   Хм, а это за что? Непонятно, но пусть будет, меньше бунтов и массовых волнений станет, тоже профит.
   Вы приняли в свою армию юнитов враждебной фракции
   Будьте внимательны, это может отразиться на морали и репутации

   Репутация с Аркатом +1
   Общая мораль +1
   Это прикол такой что-ли? Если репутация и мораль после присоединения каждого "враждебного" будет так отражаться, то я только "за". А вообще, предупреждение более чем правильное. Были случаи, когда игроки, раскачивали дипломатию до максимума, набирали себе в армию всех подряд, задвигали своих воинов на задворки и сливались на первых же серьёзных нападениях. Ибо что? Ибо мораль! А чем больше в армии не родных отрядов, тем сложнее поддерживать её в положительном состоянии и тем больше шансов на дезертирство в самый ответственный момент. Я до такого доводить не хочу, но вроде как на ведьму и её никто не жаловался, да и мораль, опять же, только поднимается.
   И всё же с дипломатией пока повременю, возьму магию. Ещё одно заклинание лишним не будет.
   Сообщения кончились, и, свернув интерфейс, я вышел из комнаты, потом из замка и пошёл обратно в деревню. До совета осталось всего восемь минут.
   У калитки меня встретила маленькая гнома, на вид лет семи.
   - Лорд, - немного подрагивающим голосом обратилась она ко мне, - меня просили передать, что вас ждут в доме старосты. Там совет будет.
   - Большое спасибо, маленькая гнома. Я сразу же туда и отправлюсь.
   Та заулыбалась и радостно закрывала вглубь деревни, я же пошёл налево, проводить свой первый, и ,надеюсь, не последний, Совет Старейшин, и будет Аркат мне помощником.
   Собраться решили в столовой, именно оттуда шёл идеально неразборчивый гул голосов, ни выкриков, ни моментов тишины. Зайдя внутрь, первым делом машинально пересчитал присутствующих. Пятеро, все мужчины. Гдитсирд, Ирсинд, Ордрин и двое неизвестных пока гномов, те, что были вместе с седьмой. Маловато для настоящего Совета, ну да и Москва не сразу строилась.
   - Рад всех приветствовать, - обратился я к гномам, пройдя к специально выделенному месту во главе стола и сев. - Что ж, начнём наш первый Совет Старейшин.
   - Не слишком ли мало нас для столь громкого названия? - тут же спросил один из неизвестных гномов. Да он, походу, умный.
   - Конечно мало. Но ведь и один день для Империи - не возраст, - ответил я ему.
   - Значит, это правда? Вы хотите построить Империю? - спросил второй.
   - Правда, - ответил я. Похоже, для любого гнома теперь будет делом чести спросить, правда ли я буду строить Империю. - Но прежде чем мы продолжим Совет, попрошу вас, уважаемые гномы - указал я на двух неизвестных, - Хотя бы назвать свои имена. А то, знаете, неудобно общаться с тем, кого не знаешь.
   Хм, каламбурчик получился. Но проблемы с соплеменниками на основе репутации мне не нужны. А я ведь человек, пусть и добровольно засунувший себя в шкуру гнома, и назвать кого-нибудь "товарищем" могу даже не задумываясь. Особенно кого-нибудь незнакомого, что равносильно обращению "мистер", а это репутационные потери, не мои, так их. Репутация у гномов - очень сложная наука, по ней даже отдельное пособие выпускали на двести с лишним страниц, я же только верхам прошёлку при подготовке. Надо будет заняться.
   - Старклин из рода Белого Кремня, лесник - представился первый гном.
   - Бринд, из рода Стальной Кирки, горняк, - назывался второй.
   Интересные гномы и профессии нужные. Если ещё и подъобучить чуть-чуть, смогут курировать в Совете свои должности, особенно лесник, мягко скажем, не самый популярный род деятельности среди тех, кто предпочитает камень.
   - Ярогрейв, - представился в свою очередь я, хотя уверен, большой нужды в этом не было.
   - Лорд Ярогрейв, - с ударением на первое слово ответил мне стройный хор из пяти голосов. Я даже немножечко опешил от такого.
   - Хорошо, - быстро взяв в руки, я залез в интерфейс и визуализировал карту из неё, практически полностью чёрную, с небольшим раскрашенным фрагментом моего пути из стартовой точки к холму. - Гдитсирд,тебе известны какие-нибудь, шахты в ближайших окрестностях? Не считая рудной?
   Староста, сидевший сразу слева от меня, взял карту и... она преобразились. Черного стало чуть-чуть меньше. Раскрашенной территории вокруг холма стало больше, в основном справа от деревни, по направлению на запад, отметился рудник, оказавшийся на юго-западе, примерно в километре, и значительная часть леса.
   Именно этого я и добивался, визуализируя интерфейсную карту и передавая её староста. Есть фича, которая позволяет нанести на карту немного территории, знакомой тому, кто первый её возьмёт в руки. Староста в этом случае - идеальный вариант. Один минус - карта временная через 15-20 минут она исчезает, а мана, затраченная на нее не востанавливается, зато удобно в случае чего показать подчинённым, что, где и как, не тратя время и ресурсы на создание картографической службы и рисование карт. Правда, в моих планах это было.
   - Вот здесь каменоломня, - ткнул Гдитсирд в карту и у меня в интерфейсе появилась отметка севернее холма. - Там немало орков, поэтому мы не рискнули её брать. А вот здесь, - отметка возникла южнее рудника, - лесопилка. Кто там мы не знаем, не проверяли. А вот здесь, здесь и здесь, - две отметки расположились по восточной дуге между каменоломней и лесопилкой, ещё одна - гораздо западнее холма, - деревни, подобные нашей. Больше мне ничего не известно.
   - И то подспорье, - ответил я, забирая карту и деактивируя её.
  - Лорд, позвольте сказать, - обратился ко мне Бринд, переночевать с напарником.
  - Да, конечно, я вас слушаю.
   - Когда мы путешествовали с Кернисс, - при упоминании имени дроу Ордрин и Гдитсирд отчетливо поморщились, будто съели что-то очень кислое, - мы видели шахту самоцветов. Там завелись крысюки, но даже с той армией, что у вас есть сейчас, её легко отбить.
   - На карте покажешь?
   - Нет, - почесал свою чёрную бороду горняк, - не смогу. Зато проведу, если понадобится. Да и Старклин сможет, он по лесам ходить привычный. Я же больше внутри, ну, в горах...
   - Ясно, значит пока актуально, - поставив на интерфейсной карте активное напоминание через три дня "Спросить о самоцветах", ответил я. - Перейдем к наболевшему. Гдитсирд, сколько понадобится времени на расселение деревни своими силами?
   - Это будет зависеть от места переселения, - ответил староста. - Если недалеко, то за 3-4 дня полностью справимся.
   - Совсем недалеко, на холм и вниз по течению реки, ближе к полям.
   Да, с помощью информации, поневоле предоставленной Гдитсирдом, я смог оценить ближайшую к холму местность. Река, что я упомянул, была достаточно широкой и протекала с северо-запада на восток почти прямо, в одном месте делая изгиб, едва касаясь северо-восточной четверти холма. На правом берегу реки, примерно в километре, от него, гномы и расположились свои сельхоз. угодья. Там я и планировал создать аграрное поселение, пересилив часть гномов из деревни на постоянной основе. Другая же часть составит население города, которому впоследствии суждено стать столицей.
   - В таком случае, думаю, в четыре дня мы уложимся, - после недолгих раздумий сказал староста. - Только с таверной и кузницей могут возникнуть проблемы.
   - Таверну придётся ставить своими силами, - почесав переносицу, ответил я. - И сразу таверну, а не то недоразумение, что носит у вас столь громкое имя, - выразительно(как мне показалось) посмотрел я на старосту, намекая на улучшенный вариант постройки; в "Гайде" прочитал об этом багоюзе, заодно и проверю, работает ли. - А вот кузницу поставлю сам, завтра утром. Её строительство займёт сутки, так что послезавтра кузнец уже сможет переселиться туда.
   Со строительством была такая фича, что первые здания строятся не стандартные 24 часа, а в два раза меньше. Количество таких зданий равно уровню сложности, в моём случае - три, а именно Замок 1 ур., Пост Найма и Дом Воителей, обучающий Топорщиков. Всё остальное - сутки, но, с моими плюшками, у меня будет чуточку быстрее. Поэтому надо будет не забыть вечером зайти в Замок и поставить в очередь Кузницу. - Так может... - И то, и другое сразу не осилю, а с держателем таверны у меня уже есть договорённость.
   До утра воскресенья мне надо будет успеть построить Дом Стрелков и Дом Наездников, производящих, соответственно, Арбалетчиков и Медвежьих Наездников. С кузницей получается в притык, ещё и таверну на эту неделю поставить не успеваю, а они нужны чем раньше, тем лучше. Выбор в пользу кузницы обусловлен тем, что внеинтерфейсно отстроенные здания через меню строительства улучшать нельзя, только самостоятельно. Я планирую довести кузницу до мастерской боевых машин - не даром же я брал соответствующую книгу знаний - а это аж четыре улучшения, и сделай я их руками своих подданных, перерасход денег и ресурсов составил бы 3,4 - 3,7 раза, что очень расточительно. А вот перенос у улучшение таверны 1ур. до 2 ур. обойдется примерно в те же средства, что и изначальная пристройка, а потом и грейд, через интерфейс, только немного дольше по времени. Выбор очевиден.
   Да, конечно, у гномов существуют плюшки на строительство, существенно снижающие любые затраты, как денег и ресурсов, так и времени, но для этого нужен Университет, а чтобы его построить как раз и нужны кузница и таверна. Но и после его строительства проблемы никуда не денутся - в игре есть толи баг, толи ограничение от разработчиков, согласно которому плюшки не будут распространяться на здания, построенные ДО Университета. А снести кузницу и построить новую после - не выйдет, это тоже предусмотрено. В общем, куда ни кинь - всюду клин. Конкретный такой клин, металлический, твёрдосплавный.
   - Хорошо, лорд, будем стараться. К концу недели с переездом точно справимся, а там может и раньше получится, - хмуро ответил Гдитсирд.
   - Ладно, идём дальше. Ордрин, я хочу назначить тебя командующим армией. Возьмёшься?
   - Я? А как же вы лорд, - недоумевая, спросил мечник. - Не буду скрывать - ты намного лучше меня разбираешься в том, как и что нужно воинам, как выстроить подчинение снизу вверх и, самое главное, у тебя есть опыт службы.
   И это правда. Гвардия гномов не надушенные картонные открыватели дверей на пирах и парадах, а самое что ни на есть действующее войсковое подразделение, спецназ в реалиях фэнтези. Взаимодействие с прочей многочисленной и разнообразной армией - на высоте, а значит и кое-какие специфические навыки управления должны присутствовать, в чем я и убедился, применив на Ордрина специальное заклинание.
   Ордрин, 21 уровень
   Раса: гном Класс: гвардеец подгорного трона
   Интеллект:
   Сила
   Ловкость
   Выносливость
   Магическая сила 3
   Устойчивость к откату 3
   Объём маны 2
   Владение клинковым оружием V, Владение доспехами V, Капитан V, Обучающий V, Походный комплекс IV, Строй III, Стрельба II, Аура света II

   Откуда последнее не знаю, - и надеюсь выяснить - а вот Капитан и Обучающий именно то, что надо. Да еще и четвертый, максимальный, уровень Походного комплекса говорит о том, что он не только сам лагерь разбить сможет, но ещё и руководить при этом. Что тоже лишним не бывает.
   Уровень, правда, маловат - для такой должности, естественно - но, во-первых, набрать будет легко, а во-вторых, почти все его подчинённые будут первого уровня, поэтому вопросы субординации возникнуть не должны.
   - Лорд, - ухмыляясь, обратился ко мне мечник, - если я приму ваше предложение, то вся армия перейдёт под моё управление?
   - Да, так и есть.
   - А ведьма и её прислужники в армию вошли?, - продолжил допытываться Ордрин.
   - Я понимаю к чему ты клонишь: да, ведьма будет в твоём подчинении. Поэтому я надеюсь на твоё благоразумие.
   - В каком смысле?, - не понял уже действующий министр обороны и атаки, это уж точно .
   - Будет странно выглядеть скоропостижная смерть той, что поклялась Аркатом. Он, я думаю, не оставит это без внимания, - пояснил я.
   - Нет, лорд, я собираюсь её убивать, - мне показалось, или на лицах лесника и горняка, напряженных весь наш короткий диалог, проступило облегчение? - Но отдавать приказы той, с подобными которой всю жизнь боролся, - очень приятно будет, я уверен, - с едкой усмешкой закончил мечник
   - Ты главное не увлекайся. Удовольствие не во вред эффективности, - процитировал я девиз другого гномьего клана, специализировавшегося на темной магии. Да, и такое бывает.
   - Я помню, лорд, - кивнул в ответ Ордрин.
   Предательства с его стороны я не боюсь. Думаю, где-нибудь на просторах форума или же в "Гайде" найдётся способ этого избежать. Раз уж кто-то смог добиться от юнитов Орды отказа от канибализма, а Церковь людей кто-то другой сумел убедить в терпимости к Инферно, пусть даже и "доброму", то к такой мелочи как "гарантированное предательство" кто-нибудь да нашёл ключ.
   - Пойдём дальше. Ирсинд, что можно сделать с защитой холма? - обратился я к инженеру.
   - Думаю надо делать два кольца стен на самом холме - сразу за замком и по подножию - и какой-нибудь бастион рядом с агропоселением, - тут же ответил он.
   Я задумался. Замковая стена входила в список улучшений замка, рано или поздно я дойти и до неё, а вот все остальные укрепления города надо либо строить самостоятельно, либо находить чертежи, что даст возможность использовать меню строительства. Предпочтительнее, конечно, через интерфейс, так я смогу подключить умения из книги Архитектор, но если это всё же не удастся, то специалисты из Университета мне в помощь.
   Прочие же укрепления в локации, находящиеся далеко от источника, а потому не охватываемые им, придется возводить исключительно своими силами, и сколько на это уйдёт камня - не представляю. Его и так пока мало, да и то, купленый мной у дракона, а для полной отстройки только города понадобятся сотни мер...
   - Полностью с тобой согласен, Ирсинд, но пока мы такую роскошь не потянем. Сможешь разработать план подножной стены? Даже нет, два плана - дешёвый и максимально дорогой .
   - Конечно, лорд. Послезавтра утром я предоставлю вам эти планы, - ответил инженер.
   - Вот и отлично. Мастер Старклин, мастер Бринд, - обратился я к леснику и горняку, - мне пока нечего вам предложить ни в качестве должностей, ни в качестве поручений, - "пока нечего" мысленно добавил я про себя. - Можете пока, так сказать, наслаждаться отдыхом, - оба кивнули. - Ордрин, собирай войска. К вечеру каменоломня должна быть нашей.
  
***

   - Лорд, смотри, тёмные опять шепчутся, - сказал мечник, а точнее, главнокомандующий, заметив, как один из охотников подошёл к ведьме и о чём-то с ней разговаривает.
   - И снова ты заметил первым, - усмехнулся я. Да уж, дав себе мысленный зарок следить за этой троицей, я в третий раз упускаю их взаимодействия.
   - Да, заметил. И мне это снова не нравится.
   - Как в первый раз? - спросил я, понимая, что играю с огнём. Ведь едва мы отошли от деревни по направлению на юго-запад, к рудника, намереваясь оттуда дойти до лесопилки, охотники, ни у кого ничего не спрашивал и никого не ставя в известность, растворились в лесу по обе стороны дороги. И уже через десять минут один из них - или одна, фиг поймёшь - появился слева и что-то передал ведьме, а спустя минуту второй сделал то же самое, подойдя справа. Ордрина это дико взбесило, он чуть ли не орал, что "эти твари хотят нас подставить и будут заманивать в лес", через слово вставляя слова на кадрусе, здешнем гномьем языке. Ведьма же, подойдя к нам, а мы шли позади всех, абсолютно спокойным голосом предупредила о логове волков слева от дороги и о активности его обитателей, что непрочь перекусить гномятинкой. Ордрин не поверил. Ведьма не стала настаивать, а через очень краткий промежуток времени на дорогу повалили волки, причем со всех сторон. Нам пришлось занять круговую оборону. Мы отбились, умудрившись никого не потерять. Большую роль в этом сыграли ведьма, ослабляя и замедляя противников, и, собственно, мечник, с чудовищной эффективностью перемалывая их. Я помогал в меру своих сил, иногда кастуя Шип, но в основном так же махал мечом, но на пару порядков хуже, нежели Ордрин. Выносили свою лепту и Топорщики, и Арбалетчики, и даже Охотники, причём казалось, будто их не двое, а минимум пятеро, болты из леса летели с совершенно разных направлений. По подсчётам, общими усилиями мы убили 27 волков и ещё минимум четвертым удалось сбежать невредимыми
  - Нет, - ответил главнокомандующий, - как в первый раз не буду. Даже как во второй не буду, а то одним легкораненным бойцом, боюсь, мы не отделаемся.
   Во второй раз Ордрин не орал, а негромко ворчал на гномьем. Догадавшись включить расовый переводчик, я услышал много интересного, в том числе и в мою сторону. А фразу "этот глупец доиграется в дружбу со стервой" постарался запомнить и на кадрусе.Волков мы уничтожили почти в два раза больше - 46 тварей - но и один наш пострадал: Арбалетчика, неосторожно высунувшегося из-за спин Топорщиков, тройка волков "слегка" погрызла на левую сторону. Бросить мы его не могли, развернуться назад - не вариант, поэтому сейчас он лежал на носилках, которые несли два его товарища, не издавая никаких звуков; можно было бы подумать, что гном уже умер, если бы не у меня в интерфейсе его иконка стала бы серой. Но нет, она была красной, а это значит, что он пусть и в критическом состоянии, но всё-таки жив.
   - Так как же ты поступишь, Ордрин? - подначивал я того пока ведьма перемещалась к нам.
   - Молча выслушаю, как минимум, - ответил он. - Но если там опять волки...
   - Там не волки, - перебила уже подошедшая тёмная, - там феи бьются с крысюками.
   Как мне показалось, не только я, но и все гномы в отряде на очень краткое мгновение приостановились в недоумении: как это так, феи, одни из самых мирных созданий в игре - и бьются, пусть даже и с крысюками.
   - Просто феи? - вкрадчиво спросил я. - Просто бьются с крысюками?
   - Да лорд, просто феи. Но не просто бьются, а защищают свой дом, - ответила ведьма. - И крысюков гораздо больше.
   Вот это уже звучит правдоподобнее, даже феи становятся бойцами, когда нападают на их Сад.
   - На это надо посмотреть, - подал голос мечник.
   - Пройдемте, - тут же отозвалась ведьма, показывая рукой правее направления тропы, по которой мы шли.
   - Акрух, за старшего, - отдал распоряжение Ордрин - и пусть гномы не расшалившиеся первоклашки, старший в их обществе должен быть всегда -и двинулся вслед за эльфийкой; я пошёл за ним.
   Идти оказалось совсем недалеко. Буквально за следующими кустами притаился один из Охотников, своим нахождением здесь отмечая безопасное место для наблюдения. Подойдя ближе и раздвинув ветки какого-то горючего кустарника, мы смогли увидеть эту невесёлую картину.
   Прямо перед нами были серые шкуры спин крысюков, кучей-малой нападавших не ней, что всеми силами пытались отбиваться от такого нашествия. Крыс было, по моим неточным подсчетам, около полусотни, фей же девять штук, плюс две нимфы и одна дриада. По количеству убитых было соотношение одиннадцать к трём в пользу крылатых красавиц - да, они все, как одна, очень красивы, художники явно старались - но долго так продолжаться не могло. Большим количеством маны феи не страдали, боевых заклинани в магии Природы раз, два - и обчёлся, да и те , в основном, связаны с призывами. И, судя по характерным рваным ранам на мертвых и специфическим спинами на некоторых живых, Медведь и Острый рой уже призывались. Поэтому сейчас феи летали над крысюками, осыпали их особой пыльцой, сбивающей с толку и заставляющей заствыать на месте, и иногда кастовали Корни или Запутывающие травы. Дриада, что находилась чуть позади, держала целительские ауры, нимфы её охраняли. Но долго так продолжаться не могло.
   - Надо им помочь, - сказал я сразу же, отползая от кустов.
   - Лорд, тебе так жалко фей? - спросил Ордрин.
   - Да, жалко, - ответил я.
   - Но почему? Они нам даже не союзники, - недоумённо произнёс мечник.
   - И если они сейчас погибнут, то никогда ими не станут! - чуть ли не крича, повернулся я к нему.
   Во мне сейчас боролись две равных составляющих меня. Одна чем-то был в похожа на прожжённого игрока, ищущего усиления везде, где только можно и понимающего, что феи - это не только заклинания Природы, но и какая-никакая разведка и бесконечное дерево с лесопилки; другая же половина - один в одни пятилетний я, слушающий рассказы дедушки о том, как их рота спасала мирное население в Польше от немецких карателей. И у этих двух составляющих было одно общее: ни та, ни другая не хотели, чтобы феи погибли.
   - Но зачем нам эти летающие недоразумения? Они же ни на что не способны, - продолжал упорствовать гном. Ведьма предусмотрительно в нашу перепалку не лезла.
   - Хотя бы для того, чтобы избавиться от этих крысюков, пока они заняты ими. Что-то подсказывает мне, что эти крысы как-то связаны с теми, о которых упоминали пришлые гномы. И если здесь их пол сотни, боюсь представить сколько их там, - попытался вразумить я гнома таким способом, раз на жалость давить бесполезно. - Да и Аркат не простит попустительство с нашей стороны при истреблении созданий Света.
   Не знаю, что подействовало больше, но спустя секунд десять Ордрин произнёс:
   - Хорошо, Лорд, поможем феям.
   И он пошёл обратно к нашей армии, ведьма поспешила за ним, я снова побрёл третьим. А по пути размышлял, что баланс - он везде баланс, особенно в желании облегчить себе жизнь. Назначение на ключевой пост - командование всей армией можно смело считать таким - кого-либо во второй день сбрасывает с игрока целый пласт грузов ответственности, лишая одной важной функции - прямого управления. Вот и я сейчас легко мог бы отдать приказ об атаке на крысюков, а вместо этого вынужден был потратить время на несговорчивого гнома. Решить это дело поможет Бюрократия, но до этого надо сначала дорости.
   И пока я десять метров шёл пять минут, мечник опять стал наезжать на ведьму. Боюсь, в конечном итоге добром это не кончится и могут возникнуть серьезные проблемы как общей моралью, так и с боевым духом. Надо что-то решать.
   - Так! По какому делу шум! Я требую объяснений!, - извечным командный голосом вклинился я в развивающийся спор, сам от себя такого не ожидая. Да достало просто уже всё.
   - Лорд, - начала ведьма, - когда мы пришли и обьявили, что нападает на крыс, ваши бойцы справедливо отметили, что раненного арбалетчика должен кто-то охранять, на случай если крысы найдут его. Я предложила Саттира и Эйрис, с чем казарег Ордрин не согласился.
   А ведьма, оказывается, неплохо подготовились, нужные слова выучила и научилась их применять в правильном месте. Впрочем, справедливости ради, как вчера метко заметил Ирсинд, за столько лет двусторонней войны можно, и даже нужно, многое узнать о противнике. А "казарег" - это высшее военное начальство у гномов, к чему я Ордрина и веду.
   - Просто не согласился? Поэтому шипел и плевался в разные стороны? - не поверил я, прекрасно понимая его отношение к дроу вообще и этим трём, что сейчас с нами, в частности.
   - Нет, не просто, - грустный и даже ожидаемым голосом произнесла ведьма. - Он сказал... он сказал... - тут она запнулась, и ей на помощь пришёл Акрух, тот самый гном, которого мечник оставлял за старшего.
   - "Ни один прихвостень этой суки не останется рядом с моим раненным бойцом", вот что он сказал, - и в его голосе совсем не слышалось одобрения.
   - ЧТООО??? - взревел я буквально не своим голосом. - Раненный Арбалетчик остаётся под охраной Охотников, и это не обсуждается. Все остальные с максимальной скоростью идут помогать феям в битве с крысюками. Есть удобный проход туда? - обратился я к Охотникам, т.к. через интерфейс знал, что они подошли и стоят сзади меня.
   Общая мораль +1 - Есть. Сразу слева от кустов, из-за которых мы наблюдали, - ответила явно Эйрис, потому что голос был женский.
   - Ну так не вижу причин стоять и сиськи мять. Пошли-пошли.
   - Но, лорд...
   - Никаких "но", Ордрин, это приказ. Или ты забыл, что такое приказ и как его выполнять?
   - Никак нет, лорд.
   - Тогда живо к крысам.
   И он даже побежал, а не просто пошёл, т.к. все остальные уже бились, слышались звуки врубания металла в плоть и предсмертные попискивания.
   - Надеюсь на вас, - напоследок сказал я Охотникам, убедился, что Арбалетчик ещё жив, и ломанулся прямо через кусты на крыс.
   На первого же крысюка я прыгнул мечом вперёд, пронзая того насквозь. Крит, удар со спины, моя яркость, низкий уровень противника - всё сошлось в этом броске, серошкурый умер мгновенно, наверное, даже не поняв, что его убило. Сверху пролетела фея, с её крылышек посыпалась ты самая обездвижвающая пыльца и я спешно отпрыгнул назад, чтобы не попасть под её действие. Ближайшие ко мне крысюки застыли с обажанием в глазах, что позволило их беспрепятственно их поубивать. Четверых я прикончил лично, где с двух, а где и с трёх ударов в шею. Ещё троих - совместно с одним из Топорщиков, а одного так и вовсе всем миром- ему достался и мой шип, и арбалетный болт, и сгусток тьмы от ведьмы, и древесная стрела, скастованная явно одной из нимф. Более того, постарался ещё и Ас, собственнозубно убив двух крысюков, вернее, второго он прямо на глазах у всех догрызал, так сказать, в прямом эфире. Причём эта мелочь пузатая никак не проявила себя ни в одной из битв с волками, ни разу не попалась мне на глаза за всё время пути, даже не засоряла эфир болтовнёй. А тут вдруг он решил поучаствовать в самом настоящем бою... Надо будет разобраться.
   Вы получили уровень
   Сила +1
   Выберите: Дипломатия I или Изменение структуры зданий

   И всё, противников больше не осталось, наши живы все, а вот одну фею всё же крысы забрали с собой, да и одна из нимф серьёзно пострадала.
   - Милостивый лорд, - ко мне подошла дриада и глубоко, в присяди, поклонилась мне, - выражаю свою искреннюю благодарность за помощь, своевременно оказанную нам. Без вашего вмешательства, произошедшего как нельзя вовремя, боюсь, мы бы просто напросто сгинули в безвестности, а наш сад пришёл бы в запустение и в конце концов погиб. Чем мы можем отплатить вам?
   Вот поэтому я и не стал играть за эльфов: все без исключения там говорят так высокопарно, нудно и долго в то время, когда на разговоры жалко и пары слов, что хоть вешайся. Нет, мне мои гномы ближе.
   - Один из наших товарищей серьёзно ранен. Вы могли бы его вылечить?
   - С превеликим удовольствием, милостивый лорд, - ещё раз поклонилась дриада. - Но я не вижу никого, кого нужно лечить.
   - Он в лесу, под присмотром Охотников, - все без исключения феи, находящиеся в поле моего зрения, скривились, явно поняв, о ком речь. - Сейчас его принесут.
   И не дожидаясь моих на то распоряжений, Ордрин отрядил для этого дела двух Топорщиков. Спустя минуту они принесли Арбалетчика, тот совсем не двигался, глаза были закрыты и дышал он через раз, но всё равно был ещё жив, несмотря на обилие крови, натёкшей из ран. И ему явно недолго осталось.
   Охотники вышли следом и встали рядом с ведьмой, которая и без того стояла обособленно ото всех.
   - Это будет сложнее, чем я думала, - задумчиво произнесла дриада, обходя раненного по кругу. - Быстро ничего не получится. Ему надо остаться у нас минимум на сутки, чтобы полностью выздороветь.
   - Хорошо, - даже не раздумывая, ответил я. Лучше полностью здоровый боец, чем его отсутствие. - Но разве вам самим не навредит нахождение в вашем Саду чужака из другой фракции?
   А ведь на самом деле должно. Любой вступивший на их территорию, если он не относится к существам Лесного Ордена, негативно сказывается на ней, вплоть до отмирания особых цветов, из которых "прирастают" феи. Именно поэтому все наши стоят по эту сторону невидимой, но оттого ничуть не хуже ощущаемой границы, разделявшей обычный лес и Сад фей.
   - Вы пришли нам на помощь, мы не можем сделать вид, что так и должно было быть, - опустив голову, сказала дриада, до сих пор, почему-то, неназвавшаяся. И почему мне кажется, что в этих её словах подтекстом прозвучало "вы помогли нам не умереть, мы сделаем хоть что-то, чтобы не остаться неблагодарными, пусть и такой ценой". Нет, наверное, это игра воображения.
   - Только вам решать, на что вы готовы пойти, - сказал я ей. - Как нам перенести его к вам?
   - Никак, девочки сами справятся.
   И "девочки", ввосьмером, оттеснив двух гномов от носилок, потащили Арбалетчика вглубь Сада, осташаяся невредимой нимфа провела свою подругу вслед за феями и в итоге дриада осталась перед нами одна. Можно было попрощаться и уйти, но очень хотелось узнать, скриптовым оказалось нападение крыс или за этим кроется что-то ещё. Поэтому я скомандовал привал, приказал заняться сбором трофеев, а сам спросил у дриады чуть издалека:
   - Почему вас так мало? Двенадцать фей, две нифмы... Разве не должно быть больше?
   - Да раньше нас было намного больше. Но многие погибли в боях, - дриада посмотрела на меня и глаза её блистели от слёз. - Да и сегодня мы уже готовы были умереть, если бы не ваша помощь.
   Боевые потери среди фей вне эльфийского замка возможны только лишь в одном случае: на них кто-то напал. И судя по интонации слов "намного больше" это был либо кто-то очень сильный, либо нападали много раз. Впрочем, одно другому не мешает.
   - Так что же случилось?
   - Это долгая история.
   - Время у меня есть. И я уже в любом случае не уйду, пока всё не узнаю.
   Дриада села на траву, я тоже решил не отставать.
   - Что ж, тогда слушайте...
   Рассказ, вопреки моим ожиданиям, много времени не занял, зато пролил свет на некоторые детали.
   Всё началось неделю назад, когда на лесопилку, находящуюся недалеко отсюда - мы, оказывается, почти дошли до неё - и занимаемую феями, напал крупный отряд демонов. Это было избиение. Почти полсотни разнообразных тварей Шио против десятка феечек - итог понятен ещё до столкновения. Шансов у крылатых духов леса не было никаких, пусть они и сопротивлялись. Но одной удалось сбежать в Сад и предупредить двух управляющих дриад - Аастию и Керкассию - о нападении. Было принято решение отбить лесопилку обратно. Группу из трёх десятков фей и десятка нимф влзглавила Керкассия, как самая знающая в магии Жизни.
   Для ничего не ожидающих демонов это был разгром: феи проехались по ним катком. Вот только демоны на этом не закончились. Буквально через полчаса подошла новая партия, раза в полтора больше, чем первая. Бой был ожесточенный, но в конце концов феи проиграли. Осторожная разведка ценой потери трёх фей показала, что и существ Инферно всё закончилось ужасно: в живых их осталось не больше полутора десятка.
   Но потеря дриады сказалась на феях сильнее. Было принято решение не идти новой группой не лесопилку, а ждать в Саду и уже здесь дать бой. Никто не сомневался, что за ними придут. Так и случилось: через три дня на Сад напали, но не демоны, а крысюки. Шесть десятков крысюков двадцать семь фей и пятнадцать нимф одолели с трудом: пришедший с крысами колдун выключил из боя дриаду и боевая мощь защитниц сразу же резко скакнула вниз. Когда Астия скинула с себя чары, в живых осталось шестнадцать фей и всего лишь три нимфы. И пусть дальнейший бой прошёл без потерь, оправиться от такого удара уже не представлялось возможным. Видимо, так думали и крысы, придя на следующий день в количестве двух дюжин, зато с крысодлаком во главе. По счастью, его удалось выключить в самом начале боя двумя призванными медведями, иначе потери были бы намного большими, чем одна нимфа и четыре феи.
   И вот сегодня крысы напали снова. Видя их колличество, Астия уже приготовились дорого отдать свою жизнь и жизнь своих товарок... Но тут случились мы и у фей появился шанс на жизнь.
   - Милостивый лорд... - начала было дриада.
   - Нет так дело не пойдёт, - перебил я её. - Да, я лорд, но не милостивый, не высокосияющий и уж точно не предколенопоклонительный, - вспомнилось мне самые нелепые, но от этого и высшие формы уважительно обращения у эльфов, т.е. по сути, назвав кого-то "милостивым" эльф, или в данном случае дриада, сообщает тому, что в долгу перед ним; я, конечно, рад тому, что у меня появился должник, которого можно привлечь в качестве боевой единицы, но очень не люблю, подобных обращений. - У меня есть имя, и звучит оно как "Ярогрейв". Прошу, не надо эпитетов.
   - Хорошо, лорд Ярогрейв, - сказала Астия, вставая с травы. - Что с нами будет?
   - В каком смысле? - не понял я, тоже поднимаясь.
   - В самом прямом, лорд. Я ведь, смею надеяться, совсем не дура, я сразу поняла, что вы теперь будете править окрестными землями, если справитесь. Поэтому сейчас у вас два пути: или навсегда изгнать нас со своих земель...
   Дальше она говорить не смогла, в такие моменты говорят "эмоции нахлынули", и вряд ли это сейчас это были эмоции радости и счастья. Совсем наоборот. И я её понимал: неделю защищать свой дом, потерять всякую надежду на свободу и дальнейшую жизнь, быть спасённой от неминуемой гибели и снова оказаться поставленной на грань... Врагу не пожелаешь. А уж феи гномам точно не враги, да и зацапила меня эта история, не хочу я, чтобы подруги Астии потеряли свой дом теперь уже из-за меня.
   - Никаких "или". Этот сад останется за вами, вы и впредь будете жить в нём, пока я остаюсь правителем этих земель.
   Вы хотите присоединить внешнее жилище "Сад фей"?
   Помните: существа из чужих фракций отрицательно сказываются на морали
   Да/Нет

   Система, похоже издевается: сначала проверяет на человечность, а потом вот это вот "Помните"... Письма в тех. поддержку на них нет.
   Тем не менее, жму "Да". Прекрасно понимая, что скажут гномы.
   - В таком случае надо бы установить порядок найма, - сказала Астия.
   - Боюсь, сейчас это не возможно. У нас и со стандартным наймом то проблемы, а тут вы, не в обиду будет сказано. Вот через недельку уже можно будет что-то решать.
   - Договорились, с началом недели я приду и мы решим, - улыбнулась дриада, наверное, именно на это и расчитывала. - А вы сейчас куда?
   - Вообще мы шли к лесопилке, и уже выбиваемся из графика.
   - К лесопилке... - задумчиво произнесла хозяйка Сада. - В таком случае, я пойду с вами и возьму ещё фей с собой. Против демонов магия Жизни и Природы вам очень пригодится.
   Думал я целую минуту. С одной стороны, усиление никогда лишним не бывает, а с другой боевой дух может упасть, хотя и мы, и феи - светлые фракции , поэтому падение должно быть незначительным.
   - Хорошо. Хотите идти с нами - идите. Я так понимаю, вам нужно решить кое-какие организационные вопросы?
   - Да, но я постараюсь справиться как можно быстрее.
   С этими словами дриада поспешила вглубь леса, а я пошёл к своим, расположившимся чуть в стороне.
   Как только я подошёл, все, кто сидели, начали вставать. А не сидели только Охотники.
   - Ребята, у меня есть новость, которая может вам не понравиться: феи из этого сада присоединились к нам навсегда.
   - А что, без этого нельзя было обойтись? - раздался голос одного из Топорщиков.
   - Можно. Но я не люблю собственными руками хоронить собственную же работу.
   - Э-э-э... Это как? - спросил тот же Топорщик. Все уже поднялись и ждали дальнейших указаний.
   - А вот так. Если бы феи сейчас не присоединились к нам, они вынуждены были бы уйти из своего Сада, который с таким трудом отстояли.
   - С каким трудом? - не понял уже другой Топорщик. - Мы же помогли им, не так уж и много они потеряли. С новой неделей гораздо больше прирастёт.
   - С неделей... прирастёт... - а ведь и вправду, прирост их уступает только гоблинов и крестьянам, идя вровень с гремлинами, но здесь понадобятся многие недели. - За неделю они пережили два нападения демонов, потеряв примерно половину состава, и три атаки крыс, лишились ещё такого же количества. И если мы бы не вмешались, - на этих словах я стрельнул глазами на Ордрина, тот поймал мой взгляд и опустил голову, - полностью бы погибли. Как это вы предлагаете восстановить за неделю? И я просто не смог ещё и изгнать их после всего.
   Все молчали. Наверное, оценивали ситуацию и прикладываем, как бы они поступили на моем месте. В может и нет.
   - Лорд, - обратился ко мне Акрух, - а сейчас они пойдут с нами, чтобы отбить некогда свою лесопилку?
   Смотрел он куда-то мне за спину, поэтому я оглянулся узнать, что там. А там прямым курсом к нам шла дриада, а позади неё летели четыре феи.
   - Да, именно так, - ответил я Топорщику. Умный, однако, гном, надо присмотреться к нему. - В битве с демонами их помощь будет не лишняя.
   И, что характерно, никто не высказался против, наоборот, слышался только одобрительный шёпот. Вот она, сила слов. Если бы я просто сказал, что феи идут с нами и это не обсуждается, то мораль бы упала тут же, а там и боевой дух не заставил бы себя ждать. И чем больше бы становилось фей, тем сильнее бы зрело недовольство и тем скорее произошел бы бунт. А так, пять минут на объяснения - и вуаля, все всем довольны. Для кого-то это может показаться читерством, вот только статистика неумолима: большинство игроков не тратят время на разговоры предпочитая всё делать быстро и с позиции эффективности. Ведь они не сидят в игре 24 часа в сутки, а заходят после работы в лучшем случае на 4-5 часов, им просто некогда загружать себя ненужной, с их точки зрения, болтовнёй. Да и для них это всего лишь игра, в случае чего они легко могут начать заново.
   - Мы готовы, - сказала дриада, подойдя к нам.
   - Хорошо. Всеми войсками командует Ордрин, - указал я рукой на мечник, - в качестве боевых единиц переходите под его управление. Переговорите с ним на предмет взаимодействия. И да, объясните феям, что не на прогулку идём, а воевать. Пусть ведут себя в лесу максимально тихо и по возможности далеко от нашей колонны не отлетают.
   - Я взяла с собой самых умных и опытных, они всё прекрасно понимают, - ответила дриада и пошла к Ордрину, говорить. Феи полетели за ней, что удивительно, молча.
   - Что у нас с трофеями? - повернулся я обратно к своим. - Не очень хорошо, лорд, - ответил Акрух. - Двести золотых да пятьдесят три ножа, в основном деревянных или каменных, но есть и шесть железных, скверного качества. Их набедренные повязки мы решили за трофеи не считать.
   Золото - это своеобразная премия за эффективность, выдаваемая системой системой. А вот ножи в впрямь трофеи, именно ими крысы сражались, потому они и пошли в качестве лута. Такая скудность вполне ожидаема, разобрать на органы и снять шкуру с разумных нам никто не даст, это могут сделать только НПС-персонажам, не состоящие на службе у игроков. А потому я отправил их временно в свой инвентарь, заняв пять ячеек.
   Отправились в путь мы немного погодя, когда дриада настойчиво потребовала себе место во главе колонны, аргументация это тем, что лес она понимает лучше, да и так ей будет проще поддерживать специфические ауры на отряде, позволяющие нам всем меньше чувствовать дискомфорт, находясь среди деревьев. Ордрин пытался её убедить, что так она будет в максимально уязвимом положении против любого врага, решившего ударить в лоб. Дриада ни в какую с этим не соглашалась и мечник сдался, произнеся напоследок "видит Аркат, я пытался".
   Больше никаких изменений, по сравнению с утренним с выходом от холма, в строю не было, разве что Охотники не ушли в лес, а остались возле ведьмы, да и феи летели по обе стороны от колонны. Таким образом мы прошли методом триста вглубь леса, когда у дриады появилась возможность продемонстрировать свою эффективность.
   Десяток волков, словно услышав Ордрина, выскочил прямо на Аастию, на секунду притормозили, не ожидая её здесь увидеть. Дриада же не стала паниковать, а просто разрядила в противников какую-то странную, с зеленоватым оттенком и насыщенным цветочным ароматом, молнию. Шестеро подтжарились сразу, ещё трое с разной степенью опалённости, попытались уйти, но были убиты болтами Арбалетчиков и Охотников и сгустком тьмы Ведьмы. Десятого, совсем не пострадавшего, хотя и находившегося в самом эпицентре, связали корни и он, не в состоянии стоять, рухнул на землю.
   - Не убивайте его, он мне нужен, - крикнула дриада, подъбегая к волку.
   - Не трогать, - явно перестраховываясь, приказал Ордрин. Никто и не думал применять оружие, слишком всё быстро случилось.
   Я поспешил туда. Очень уж было интересно, почему дриада не убила этого волка, как всех остальных, а всего лишь обезджила. И когда я пришёл, я ожидал увидеть всё, что угодно, но только не дриаду, держащую в своих руках голову серошкурого, завороженно сморящего прямо в гипнотизирующие глаза Аастии. Контакт длился примерно две минуты, а потом волк стряхнуть головой, весь затрясся, засучил задними лапами и... сдох. Из его пасти потекла чёрно-зелёная густая жидкость, моментально испаряясь от контакта с землёй.
   - И что это было? - первым делом спросил я, как только дриада поднялась с земли.
   - Этот волк заражен скверной. Был. Так же как и все те волки, с которыми вы бились сегодня. Что? - спросила Аастия, явно натолкнувшись на удивлённые взгляды. - Я дриада, я могу через взгляд смотреть у животных недавние события.
   - Нет-нет, всё нормально, продолжай, - сказал я. Читал я о такой способности. Она называлась "Сродство с природой" и была доступна только дриадам.
   - И просматривая память этого волка, я обнаружила то, что заметила при использовании разряда: скверну. Видимо, кто-то из их стаи контактировал с сильным демоном.
   - А как вы заметили эту скверну при разряде? - спросила ведьма, наверное, в первый раз за сегодня участвуя в разговоре, который не касался её напрямую. - Мы видели только молнию и почувствовали аромат.
   Все согласно покивали.
   - Вот именно, аромат! - подняла дриада указательный палец вверх. - Он издается только тогда, когда касается демонов и тех, кто были заражены ими.
   - Не нравится мне это, - пробормотал стоящий рядом со мной мечник.
   - Быть может, их заразили демоны с лесопилки? - спросил один из Топорщиков.
   - Может и так, но я не уверена, - пожала плечами Аастия. - Скверна могла поселиться многие недели и даже месяцы назад.
   Так или иначе, а подумать было над чем. Демоны не самый приятный соперник. Тем более, что для начала надо разобраться с разбойниками и крысюками, а то они жизни не дадут.
   Больше не задерживаться ни на миг - сбор лута много времени не занял, нормальные шкуры удалось снять только с трёх волков, убитых болтами - мы отправились дальше. Шли напрямик, в этом помогали феи, "договаривались" с деревьями, чтобы нам не пришлось огибать некоторые из них. Да и в целом идти было комфортнее, ничего не давило тяжестью промышленного пресса, не слышно было странных шорохов, тресков, писков и прочих подозрительных звуков, ничего не заставляло оглядываться и крутить головой по сторонам. В общем, не было ничего, что мешало нашему продвижению по лесу до полудня. Взглянув в интерфейс, я понял, что дриада не зря стоит впереди. Пять. Целых пять аур воздействовало на каждого из нас, включая трёх дроу. И каждая из аур помогала в продвижении по лесу. Ещё я помню, что в арсенале Аастии были как минимум две боевые ауры, которые она использовала в битве с крысюками. Итого минимум семь. При стандарте в три-четыре. Ой непростая мне досталась дриада, надо будет в этом разобраться.
   Вообще, о том, что дриада лишь дважды улучшенная фея, не зная этого, внешне догадаться было нереально. Ключевое отличие - крылья. У фей они были примерно с половину их роста и напоминали сокращенные крылышки бабочки и стрекозы. У дриада же их не было совсем, она передвигается на своих двоих. Своеобразная расплата за могущество, ведь помимо аур у дриад и заклинаний в арсенале больше, и из школ магии они знают не только Природу, но ещё и Жизнь и Свет, да и кое-какие специфические навыки и умения, навроде тех же Сродства с Природой и разряда зелёной молнии, имеются. Правда, не все феи, в связи с особенностями характера, доживают до ранга дриады. Очень уж любят они лезть во все дыры и лететь на врага впереди строя. Зато те, кто дриадами всё же становятся, резко умнеют и больше не суются куда не надо. Но вместе с тем и перестают летать. Навсегда.
   Но не только крыльями феи отличаются от дриад. Ведь крылья, при желании можно убрать, для прохода в узких коридорах, например. А вот цвет волос и кожи просто так не замазать. Разнообразие красок и цветов, применённое художниками для фей, не шло не в какое сравнение с любыми, даже самыми смелыми, фантазиями на этот счёт. И это я видел вживую не больше десятка. И двух нимф, которые, по сути, мало чем отличались от фей как во внешности и характере, так и в боевой мощи, разве что заклинаний было на пару-тройку больше. А вот дриады были совсем другими, в их внешности не было ничего кричащего и яркого, если бы не уши, больше похожие на человеческие, и несколько меньший рост, ту же Ааастию легко можно было бы принять за самую обычную эльфийку. Ну и ещё обувь: никто из них, от феи до напеи, не носил обувь.
   Приближение к лесопилке ознаменовалось двумя событиями: Охотники ушли на разведку и Ордрин скомандовал остановку. Вернулись дроу быстро, доложив о противнике ведьме. Именно та и принесла нам хорошие новости: демонов было всего 17 штук ровно, из них 3 беса, 2 импа, 7 разрушителей и 5 церберов. С учётом дриады и её магии - всего ничего. Потому мы бесхитростно просто вышли на них. Демоны нас не ждали, они были заняты рубкой леса. Собственно, что ещё делать рядом с лесопилкой? Видимо, они тоже думали, поэтому на специальной площадке скопилось мер десять древесины.
   Первыми, как ни странно, нас заметили церберы. Наверное, унюхали, собаки они везде собаки. Но взять хоть сколь-нибудь серьезный разбег им не дали феи и дриада, запутав в корнях и травах. Они, конечно, выбрались, но с заметно просевшей полоской хитов и за Разрушителями, которые тоже бежали со всех ног и врезалась в строй Топорщиков. Те не только устрояли, но и хорошо проложили демонов топорами. Собачкам же всё те же феи устроили светопрелставление, просто обезвижив пыльцой и закидав вспышками, а я понял, чтр же всё-таки меня смущало в их поведении при обороне своего Сада.
   Бесы, к этому моменту сообразившие, что что-то не так, были взяты в оборот ведьмой и охотниками. Импы же, насколько я смог оценить обтановку, ничего не поняли даже тогда, когда на них вылетел Ас. Я поспешил к нему, по пути бросив шип под ноги ближайшему Разорителю и огрев мечём по одной из двух голов особо неубиваемого цербера. Импы оказались очень соабыми противниками, четыре удара на двоих - и они трупы.
   "Спасибо, хозяин, я не вывозил, - раздался в моей голове голос дракончика. - Слишком вёрткие, и кусаются больно".
   Да уж, покусан Ас оказался основательно, за те полминуты, что я пробивался к нему, импы успели оставить немало следов своих игольчатых зубов на крыльях и хвосте, благо очков жизни их укусы снимают очень мало.
   Звуки как-то вдруг резко отключились, как будто кто-то нажал на специальную кнопку, и я обенулся посмотреть, что же случилось. Оказалось, ничего сверхестественного, просто бой уже закончился, а все без исключения наши смотрели на фей удивлёнными глазами. Почему - я не понял, но явно есть на это причина.
   Пока я шёл обратно, туда, где за строем топорщиков стоял Ордрин, все потихоньку пришли в себя и перестали смахивать на довольно реалистичные статуи в музее восковых фигур. Феи, и без того не замиравшие, первым делом полетели к лесопилке, все остальные, включая дриаду, собрались рядом со мной.
   - Потери есть? - сразу де спросил я.
   - Никак нет, лорд, - ответил Ордрин. - Все живы-здоровы, спасибо феям.
   Мне показалось, или в голосе мечника и вправь слышалась благодарность? Для гномов, невероятно упёртых, местами ладе твердолобых, и обладающих определённой долей самомнения уровня "да мы бы и сами справились, вы только под ногами мешались" это... необычно.
   - Это хорошо, потери нам сейчас ни к чему. Надо бы осмотреть демонов на предмет трофеев, да и по территории поискать лишним не будет, учитывая, что неделю назад сдесь была битва на сотню существ.
   - Сделаем лорд, - ответил Ордрин и пять гномов, по его команде, превратились в сборщиков лута. Оружия или доспехов с демонов можно было не ждать - потому что сражались они все, без исключения, голыми руками и без брони - но всё же на что-нибудь можно натолкнуться.
   - Ещё надо будет решить, что делать с лесопилкой.
   - Ты о чём? - не понял Ордрин. - Она же ведь и так наша.
   - Да, наша, и кто-то должен на ней работать.
   Все гномы приуныли. Добывать лес для подгорного жителя хуже пытки, мне это грозит падением морали, может быть даде и бунтом. И дело здесь исключительно в общей игровой механике: стандартно сгенерированная начальная локация для гномов не прелполагает наличия лесопилки в шаговрй доступности. Ну не растет лес под землёй, хоть ты тресни. Максимально быстрый выход на поверхность на третьем уровне сложности зафиксирован на шестой день, поиск лесопиоки тоже занимает время, и гномы успевают подготовиться к тому, что придется добывать лес. Я же об этой особенности забыл и вспомнил только сейчас. И на этой неделе ставить кого-то на лесопилку я, пожалуй, не буду. Вот на следующей...
   - Лорд, - обратилась ко мне дриада, - позвольте нам и дальше заниматься этой лесопилкой. Она по прежнему останется вашей, на это мы не претендуем, но... Слишком много наших сил было вложено в неё, слишком много жизней наших подруг отдано, чтобы она осталась цела. Если вы не разрешите, мы поймём...
   Аастия затихла будто ей нечего было сказать. Хотя она предложила идеальный для меня вариант. Феи будто созданы разработчиками для добычи леса: они его не рубят, но проводят всё время среди деревьев, а к концу дня на специальной площадке повляются меры древесины, в соотношении одна мера на одну фею, без расхода леса... Что-то мне как-то слишком уж везёт... Вот только что на это скажут гномы? Как они отнесутся к тому, что отбитый ими источник ресурсов станут осваивать другие? На эти вопросы можно ответить достаточно точно, но для этого нужно время и форум, а ответ от меня требуется сейчас.
   - Хорошо, - после недолгого раздумья ответил я. - Занимайтесь лесопилкой, если это приносит вам столько удовольствия, но что б две меры каждый день были как штык. Подробнее это дело обсудим вместе с наймом.
   - Благодарю вас лорд, - склонилась в поклоне Аастия. - Две меры мы обеспечим.
   Тут к нам подлетели две феи. Ни на секунду не останавливаясь и постояно кружа вокруг меня по довольно причудливой траектории, они на перебой стали о чём-то говорить. Понять их какофонию было совершенно невозможно, поэтому я сразу же перешёл к радикальным мерам.
   - ТИХО!!! - мой крик прозвучал так громко и, что самое главное, неожиданно, что дриада аж попятилась, а гномы, находившие вне пределах моего зрения, сзади, подпрыгнули так, что зазвенело на них, наверное, всё что может и не может звенеть. Сборщики трофеев, медленно переходившие от одного демона к другому, на несколько секунд замерли в самых ращных позах; даже мой дракончик оторвался от зализывания крыла и поднял взгляд на меня, мол, чего кричишь, всех врагов распугаешь. Зато феи успокоились и больше не напоминали электровеники в крайней форме болтливости.
   - Коротко и по существу: что у вас случилось?
   Дриада нахмурилась. Скорее всего, была недовольна тем, как я общаюсь с её сёстрами. Увы, другими способами остановить подобное поведение фей либо невозможно в принципе, либо очень дорого, либо отнимает много времени, а мы и так задерживаемся здесь непозволительно долго.
   - Лорд, пойдёмте с нами и сами всё увидите, - сказали они в унисон. Мне ничего не оставалось, как последовать за ними. Аастия тоже пошла, Ордрин остался с гномами.
   Идти было недалеко, до складской площадки, где скопилась древесина в количестве одиннадцати мер ровно. Четыре из них были отложены в сторону и оставлены без внимания, над семью же остальными проводили какие-то ритуалы.
   - Эта древесина, что добыли демоны, - отозвалась одна из фей, заметив, что я смотрю за их работой, - её надо очистить, прежде чем станет возможно с ней работать без опасений.
   Я кивнул и пошёл дальше, за теми феями, которые и привели меня сюда. Они обогнули площадку и остановились на углу лесопилки, рядом с небольшим железным сундуком,стоящем на краю небольшой ямы. Суднук был местами испачкан землёй, вокруг ямы тоже было немало земли и следов корней, что давало возможность предположить, что раньше здесь был тайник, который успешно откопали феи.
   - Вот лорд, этот сундук мы нашли, когда осматривали лес и землю на предмет демонических проявлений, - по деловому отчиталась фея, ещё пару минут назад вёдшая себя как маленькая девочка. - Мы не рискнули его вскрывать, очень несёт демонами.
   Я присел, что бы осмотреть сундук. Вроде ничего необычного, разве что цвет не везде однородный, где-то больше красного, где-то больше коричневого, а местами, сквозь прилипшую грязь, виднелся сероватый налёт. Но, скорее всего, это последствия нахождения в земле. Разве что на замке замочной скважины не было. Всё было, и дужка и корпус - одним словом, обычный навесной замок - а ключ вставить некуда. Я протянул было руку, чтобы было сподручнее осматривать замок со всех сторон... и тут он дёрнулся. От неожиданности я чуть не опрокинулся на спину.
   - Вот и мы почуствовали, что здесь что-то неладно и не стали рисковать, - отозвалась фея, заметив мои телодвижения.
   - Аастия, не могла бы ты взглянуть на этот сундук? Не нравится он мне.
   Дриада молча подошла, рсмотрела сундук со всех сторон, хмыкнула, перевела вгляд на замок и... шарахнула в него своей молнией. Ощутимо запахло цветами.
   - Демонское отродье, - чуть ли не сквозь зубы пробормотала Аастия. - Подселенец, будь он неладен. Дотронтесь вы до этой гадости, лорд, и участь ваша была бы хуже волчьей.
   "А не будь здесь вас, умеющих распознавать демонов, обязательно бы дотронулся. Не я, так кто-нибудь ещё", - про себя подумал я, а вслух спросил:
   - Ты думаешь, волков "заразили" так же?
   - Не могу с уверенностью сказать, но вполне может быть. Демонам тоже нужна армия для битв и вариант со зверями для них приемлем. Меня одно смущает: здесь нет никого, кто мог бы создать такую... м-м-м... штуковину. Нужна минимум суккуба, а здесь только лишь разорители остались из более-менее соображающих.
   - Так ведь мы убили только тех, кто остался от битвы с вашими сёстрами. Может, там как раз и была суккуба. А то и кто похлеще.
   - Если и был кто-то знающий и умеющий, то до прихода наших сил создать подселенца он бы просто не успел. Есть ещё вариант с артефактом-переносчиком, но и там кроличьих нор много. В общем, я бы на вашем месте думала, что где-то рядом есть ещё отряд демонов. И не расслаблялась раньше времени.
   Кроличьи норы у дриад, очевидно, вместо подводных камней. Хм, интересно... А вот напоминание о сложности от "местного" это уже звоночек. Значит, и впрямь расслабояться не следует.
   Открыв крышку сундука, мы нашли там три стеклянных сосуда примерно по 150-200 мл. каждый и меру самоцветов. Ресурс сразу же закинул в рюкзак, лишним не будет, а вот к сосудам присмотрелся внимательнее.
   Пыльца фей
   Алхимический ингредиент
   Класс: редкий
   300 грамм
  

   Я чуть не выронил из рук эту мерзость. Дриада, заметив это, взяла у меня сосуд и скривилась от отвращения. Проверив две других склянки я убедился, что их содержимое идентично. Первым же порывом было разбить все три флакона и оставить совесть чистой. Но я медлил. Редкий алхимический ингредиент, да ещё и в таких количествах, на дороге не валяется. Из него можно сделать немало различных усиливающих зелий, что уж точно лишним не будет. Книгу "Алхимик" я взял отнюдь не для баласта, и то, что содержится в этих сосудах, может существенно склонить чашу весов в мою сторону в противостоянии с другими игроками. В крайнем случае, пыльцу можно продать на аукционе за очень немаленькие деньги. И всё же понимание того, что добыть её можно только с убитой особыми, очень жестокими, методами феи не давало моей совести спокойно взять эти сосуды и варить на основе их содержимого зелья. Я не знал, как поступить.
   - Лорд, - обратилась ко мне дриада, - вы... эм-м-м... не хотите брать содержимое сундука?
   - Да, - ответил я ей - содержимое сундука я хочу уничтожить здесь и сейчас.
   - Не надо, лорд. Возьмите пыльцу и используйте её по прямому назначению. Пусть ваша армия станет сильнее.
   Я неверяще уставился на Аастию. По сути, старшая сестра фей и нимф, из которых добыли эту пыльцу, спокойно предлагает мне использовать своих, что очень вероятно, подруг для варки зелий из них. Я с трудом могу представить, чтобы какой-нибудь гном мог предложить кровь своих убитых товарищей для ритуалов Кровавой Мести, так любимых и с удоврльствием практикуемых в замке Орды. А тут...
   - Знаешь, Аастия, если бы я,был эльфом, я бы после этих слов поставил бы вопрос о суде Силанны и твоей верности идеалам Кодекса Культа Жизни
   Что самое страшное, феи, всё время находившиеся рядом, не кинулись на дриаду с кулаками, а молча слушали и чуть ли не кивали в такт её словам.
   - Значит, мне повезло, что вы не эльф. Вот только демонам смерти своих подруг я не прощу. Пусть и вашими руками, - Аастия ненадолго о чём-то задумалась, но быстро вернулась обратно, к диалогу. - Поэтому не сочтите, за наглость, возьмите пыльцу и используйте её. Взамен я предлагаю вам личную клятву крови на условии уничтожении всех демонов, что вы дальше встретите на своём пути.
   Прозвучало это дело так пафосно, что я задумался: а почему бы и нет? Пыльца, как уже было сказано, отличный ингридиент для зелий, дриада, связанная личной клятвой крови - постоянная боевая еденица немалой мощи, а вот условие...
   Вообще, личная клятва крови это что-то типа второго уровня клятвы верности народа, о которой феи пока что даже не заикались. Быть может, это лишь вопрос времени, тем более что личная клятва перекрывает любые негативные отношения рас и фракций, лишь бы репутация была в порядке. В моём случае, я думаю, сыграла роль как раз пыльца, послужившая катализатором условия. Теперь, если я приму его, вместе с клятвой, естесивенно, никакие отношения с демонами, в том числе и торговые, мне будут недоступны. А насколько это плохо я даже не знаю, просто потому, что на форуме сейчас копаться очень долго. О, как я не люблю принимать быстрые решения!
   - Я тебя услышал, - ответил я дриаде, - но сейчас не время и не место решать такие вопросы...
   - Мы тоже хотим дать личную клятву, - в унисон пребили меня феи, - наши сёстры умерли в борьбе с ними, мы тоже будем бороться.
   Я чуть не взвыл. Две феи с непредсказуемо взбалмашным характером на мою голову. И вот что мне с ними делать?
   - Надеюсь, остальные ваши сестры будут более благоразумны? - с намёком спросил я фей о двух их подругах, что в данный момент изучали лес.
   - Не беспокойтесь лорд, - ответила за них дриада, - они остаются на управление лесопилкой. Кто-то и обязательства по древесине должен выполнять.
   - Ясно. Потому повторюсь: здесь и сейчас решение по вашему вопросу я принимать не буду. Но если хотите, можете присоедиться к нашему отряду на постоянной основе,сегодня нам ещё предстоит марш-бросок на север, к каменоломне. Если всё понятно, - повернулся я к феям, - летите к Ордрину и скажите ему, что я разрешил.
   - А к тебе, Аастия, у меня вопрос: почему во время атаки крыс вы не использовали свои вспышки?
   Вспышка - это элементарная атака фей и нимф, примерно равная по силе удару ножа первоуровневого крысюка, с той лишь разницей, что фея воспроизводит вспышку каждые две секунды, а крыс в минуту способен нанести восемнадцать-двадцать ударов. Вот только на серошкурого можно наложить целый букет усиливающих заклинаний, а на вспышку подобное не действует. Зато у фей заклинания есть. И пыльца. Да уж...
   - Это всё их колдун, лорд, - ответила дриада. - Он что-то такое наколдовал, что вспышками около Сада мы пользоваться не можем. Хорошо ещё, что только лишь около Сада.
   - Ясно, - пробормотал я и, скрепя сердце, закинул сосуды с пыльцой в свой рюкзак. - Знаешь, я думаю, вечером смогу принять личную клятву и этих двух фей.
   - А мою?
   - Твою пока нет. У тебя она с условием.
   - То есть...
   - Увы, да. Они, не подумав, просто сказали о клятве. Теперь боги не поймут, если я дам им возможность его поставить. И если на расположение многих из них мне просто плевать, то портить отношения с Аркатом в мои планы не входит. Не волнуйся, - сказал я, заметив в глазах дриады гнев напополам со страхом, - ничего противозаконного в их сторону я не допущу. Но без условий - значит без условий.
   Согласно местной легенде, личную клятву верности придумали боги. Сделано это было для того, чтобы вассалитет одного существа в отношении другого не переходил грань, установленную этими двумя. Вариантов такой клятвы два: первый - обычный, со стандартными "оберегать, защищать, верно служить, положением не пользоваться" и т.д., в которые можно внести, по желанию, "не домагаться, не склонять, не провоцировать", что я и собирался сделать; второй же предполагал определённые условия от вассала, при нарушении которых клятва прекращала своё действие. Условия могли быть разными: от "каждый второй день недели есть на завтрак только сельдерей" - реально было такое, на форуме вычитал - до "не иметь никаких дел с той или иной фракцией/расой". Но был здесь, как и везде в этой игре, свой подводный камень: если существо, какой бы фракции оно ни было, в первый раз при заявлении желания принести личную клятву ничего не говорит об условиях, то все дальнейшие брыкания типа "хотел, но забыл/меня перебили/это ведь и так понятно" уже не срабатают. Поэтому, в том разделе, где я прочитал про клятвы, первым же предложением очень-очень жирным шрифтом было написано "НЕ ПЫТАЙТЕСЬ ОБМАНУТЬ БОГОВ. РЕРОЛ БУДЕТ БЫСТРЫМ И ОЧЕНЬ ЖЁСТКИМ".
   - В любом случае, я вынуждена вас огорчить: сегодня вечером вы не сможете взять с них клятву.
   - Это почему же? - не понял я.
   - Потому что без Леартии они ничего делать не будут, - лукаво улыбнувшись, ответила Аастия.
   - А Леартия это?..
   - Моя лучшая фея. Теперь уже ваша.
   - Ясно. А сама Леартия в курсе, что хочет принести клятву?
   - Я вам больше скажу, лорд, это именно ее идея. Она ещё в Саду, сразу после битвы, при всех сказала, что непременно даст вам клятву. Сразу же после выздоровления вашего воина, за которым она непрерывно ухаживает.
   Стоять на месте и дальше смысла не было, поэтому мы двинулись в обратный путь к основному войску. На площадке с древесиной я забрал четыре "чистых" меры, оставив семь для очистки от следов демонов. Феи, что ещё некоторое время назад были здесь, куда-то пропали, но далеко от лесопилки точно не ушли, так как уже привязались системой к ней. "Боевые" же феи, как я решил их теперь называть, примкнули к отряду гномов и чуть-ли не светились от этого.
   - Лорд, позвольте вопрос? - обратилась дриада, когда мы шли через поле боя.
   - Да, конечно, всегда рад вопросам и ценным замечаниям.
   - Куда вы тащили раненного арбалетчика? -
   От такого я даже остановился.
   - Что значит "куда"? Мы не могли бросить своего товарища, тем более раненного.
   - Но ведь среди вас нет лекаря. Даже целебной алхимии и той нет. Он бы неминуемо умер!
   Я не знал, что ответить дриаде. Да, она была права, если бы не встретили фей, то арбалетчик неминуемо бы умер. Вот только гномы своих не бросают, и этим всё сказано.
   ***
   - Лорд, каменоломня, сразу за этими деревьями. Вы просили предупредить.
   - Спасибо, Акрух, - искренне поблагодарил я топорщика, т.к. просил "толкнуть меня" как будем подходить к нашей точке в том, и только том, случае, если я не буду подавать признаков взаимодействия с миром. Не ожидал, что так сильно задумаюсь, хотя пораскинуть мозгами было над чем.
   Подходы к столь нужному обьекту исследованы настолько, что есть шанс обойтись совсем без потерь, правда он очень незначительный. Отряд Орды, больше похожий на небольшую армию, основательно укрепился в этом месте, правда камень не добывал, что с одной стороны хорошо - нам больше достанется, а с другой плохо, т.к. придётся самостоятельно налаживать добычу, что затратно. Двадцать гоблинов, семь гарпий и шесть орков, один из которых шаман, представляли для нашего маленького войска. Хотя мы и получили небольшое подкрепление в деревнях в виде двух топорщиков и арбалетчика, нас всё равно было катастрофически мало.
   Да, мы зашли в деревни гномов-беженцев, что отметил Гдитсирд. Обе они выглядели примерео одинаково и очень походили на Боевой топор: такме же длинные дома, такое же сосредоточие важных зданий перед воротами, такое же обилие дерева. Вот только встретили нас в них по разному. В первой, что ближе к лесопилке, мы натолкнулись на холод и отчуждение, даже несмотря на то, что эльфы и феи с нами не пошли, а о своих "захватнических" планах я не упоминал. Впрочем, о последнем не так уж и трудно было догадаться, особенно после заявления о лордстве. Староста деревни прямо сказал, что "ни под какого лорда мы прогибаться не будем, нам и так неплохо живётся". Я не стал ни на чём настаивать и уж тем более угрожать. В "Гайде..." было чётко сказано, что в подобном случае лучше не выпячивать свое правительское "Я", а просто подождать, до конца "граничного" периода обязательно будет шанс присоеденить такую деревню без любых возможных потерь, а то и с выгодой. Поэтому мы просто ушли.
   Ожидая во второй деревне, которая была не так уж и далеко от первой, такого прохладного приёма, мы были приятно удивлены. Староста встретивший нас лично, был радушен и приветлив, жители чуть ли не сияли и даже окащались не против прйти под мою руку, тем более, что сами это и предложили. Но было у них условие: отбить каменоломню и начать добычу камня. Пустяковое, надо сказать, условие, для гномов освоить любую шахту дело одних суток, поэтому я решил подгорчить медок деревне, сказав, что в нашей армии есть дроу. И что вы думаете? Жители ни на процент не расстроились этому факту, а староста и вовсе заявил, что такой пустяк их не остановит. А вот у меня стало на одну ситуацию с пометкой "надо разобраться" стало больше.
   Приняв условие и тихо порадовавшись, что оно совпало с нашими желаниями, мы сразу же выдвинулись к каменоломне, захватив с собой добровольца-арбалетчика. И тут же сделали привал, зайдя немного в лес, чтобы ищ деревни нас не было видно, а то мало ли что. Спешность привала определило выскочившее сообщение.
   Ваш голод достиг критической отметки
   Выносливость востанавливается в 10 раз медленнее
   Бодрость падает в 8 раз Дальнейшее игнорирование голода может привести к быстрой и мучительной смерти

   Вот я и не стал дальше ничего игнорировать, тем более, что подобные сообщения стали приходить сразу же после того, как мы отошли от лесопилки.
   После двадцатиминутного привала мы напрямую, вообще никуда не сворачивая, двинулись к шахт, хотя полуразрушенное строение, отдалённо напоминающее православную церковь, но без куполов, справа по ходу движения, я отметил на карте с подписью "обязательно к изучению". Так же я отметил и добротный деревянный мост, через который мы перешли реку, явно специально кем-то построенный на этом месте.
   Быстрым шагом мы шли где-то около часа, хотя, как сказал староста деревни, у них этот путь занимал 1,5-2 часа. Но у нас был козырь - ауры Аастии работали на полную мощь. Но до орков мы не дошли, остановились примерно в двухстах метрах, под покровом леса, чтобы нас не заметили раньше времени. Причина остановки была нетривиальна: Ордрин и Кернис пришли к одной и той же мысли, а именно к невозможности адекватной атаки каменоломни и её "защитников" без предварительной разведки. Мечник, конечно, возмутился, что ведьма "смеет высказывать те же идеи, что и он", но тихо, в полголоса, постоянно оглядываясь на меня. А я что? Без хорошо раскачанной репутации трюк с криком на главнокомандующего лишний раз лучше не рисковать проводить, а у меня за полтора дня она ни на единичку не поднялась, кроме божественной, но она не очень котируется в таких вопросах. Поэтому я просто сделал вид что ничего не слышу. До поры до времени.
   Но, что самое смешное, всю дорогу до первой деревни мечник мне уши прожужжал про моё "гениальное решение взять с собой дальше фей", дескать они так хорошо себя показали с демонами, что ребята - гномы то есть - больше не думают о них пренебрежительно, но сказать мне это прямо, почему то, никто не решился. Подивившись этой ситуации - совсем недовно ведь восхищался тем, что гномы прямые как радиомачта, не умеют ходить вокруг да около - я лишь порадовался тому, что дриада и две феи оказались такими любительницами битв и ненавистницами демонов. Очень сильно порадовался. Но хотчбы узнал пр чину резкой смены настроения отношении их, уже хорошо.
   Совместными обсуждениями на четверых - я, Ордрин, Кернисс и Аастия - был найден компромис в разведке: отправляются трое, по одному от каждого народа, что есть сейчас в моей армии, так больше шансом заметить всё, нежели если пойдёт кто-то один. Дриада отправила Сестерию, её подруга Мундиария больше нужна здесь, т.к. именно она умеет призывать волка; ведьма отрядила в это дело Эйрис, наверное, для этого были свои причины; мечник снарядил новопришедшего арблетчика, вернее, тот сам вызвался, сказал, что по лесу ходить привычный, кое-чему научился, пока охотился в здешних чащёбах. Но, на всякий соучай, Аастия наложила на него заклинание "Дитя леса", чтобы ещё лучше было. Впрочем, за гнома я особо не волновался, глупцов среди теперь уже моего народа не было, не считая меня, конечно, а вот фея несла в себе определённые опасения. Да, они ведут себя сейчас не так, как привычно их сёстрам, т.е. не шумят, не залезают под каждый куст в поисках интересного и вообще стараются казаться взлослыми и серьёзными, подражая Аастии. И у них это очень даже получается, но кто знает, что случится, если она окажется одна? Вот и я не знаю.
   Так или иначе, а разведчики ушли. Появилось свободное время и его я решил потратить на себя любимого. Первым делом распределил навыки за два полученных уровня: второй был получен после уничтожения группы из двух дюжин разбойников, что мы встретили между двумя гномьими деревнями. Нашим силам они не представляли нкокой угрозы, судя по виду все бандиты ещё вчера числились кресьтянами, но мы поступили хитрее. В мою не часто блещущую здравыми идеями голову пришла мысль вообще не показывать гномов этим маргиналам, а то мало ли кто сбежит и Прошка, их главарь, сможет адекватно подготовиться к войне с нами. В итоге топорщики и Ордрин вообще не вступили в битву, я и арбалетчики расселись по кустам вокруг поляны с разбойниками, а напрямую к противнику вышли феи во главе с дриадой и охотники с ведьмой. Мужики сначала долго смеялись, но когда один крестьянин вонзил свой нож в горло другого им резко стало не до смеха. Волк, выпущенный одной феей, оплетающие корни, накастованные другой, подчинение крестьян от ведьмы, усиленный осиный рой от дриды, болты охотников и арбалетчиков, мой шип... Это была не просто победа, это было избиение. Но самое главное, если кто и сбежал, то поверить рассказам о феях и дроу действующих сообща будет неверояно трудно. Я бы сам посчитал такого расказчика сказочником, если бы не организовывал это.
   Трофеи от недоразбойников были скудными, всего лишь их дрянное оружие да немного съестных припасов. Но лут есть лут, поэтому всё собранное было бережно помещено в единственный сечас доступный переносчик трофеев - мою сумку. Прямо рядом с лутом с демонов, в котором ещё предстояло разобраться.
  Сразу же после боя высветилось сообщение:
   Вы получили уровень
   Выносливость +1
   Выберите: Лидерство II или Зельевар I

   Вот, теперь я стал полноценного четвертого уровня, а день еще не кончился. Сейчас я впервые пожалел, что разработчики ввели ограничение для игроков на два уровня в день. Благо, на НПС-ишных юнитов это не распространяется.
   Выбор по навыкам был интересный. И если в первом выборе я решил не изменять себе и отказаться от Дипломатии в пользу архитекторского навыка, пусть он сейчас и не нужен, то над вторым помучился достаточно. С одной стороны, боевой дух никогда не бывает лишним, а с другой... Пора бы уже начинать и об усилении армии думать, на голых статах и навыках совсем уж далеко не уедешь, а у меня именно далеко идущая цель, со всеми вытекающими. В какой-то момент поняв, что уже начинаю придумывать аргументы в пользу одного и контраргументы за другое, просто решил подбросить монетку. Достав золотой, я сначала хорошо его рассмотрел, а то когда ещё предоставится случай? На одной стороне монеты был изображён мой герб - меч с молниями, а на другой стилизованная под руну цыфра "1" с орнаментом по краю. Решив, что руна будет Лидерством, а меч - Зельеваром, я наконец ее подбросил. Выпала руна.
   До возврашения разведчиков я ещё успел поизучать форум на тему фей и их максимального испольщования на благо будущей Империи. В основном, конечно, это был традиционный флудильный мусор, наподобие спора двух новичков-эльфов о пользе фей в боевых дейсивиях и их прокачке по рангам. Спор ни о чём, надо сказать, но несколько сторонних идей мне понравились. Правда, все они на эльфа, но это я ещё по верхушкам прошёл, особо сильно в глубь форума не копая.
   Разведчики вернулись спустя чуть меньше часа. Они принесои с собой как хорошие, так и плохие новости. Наши разведчики не спалились, пусть у них и ушло на всё про всё гораздо больше времени, чем затратил бы людской егерь, не говоря уже про рейнджера; они узнали точное количество врагов и возможные точки ухода противника от столкновения, хотя в последнем орки никогда замечены не были, но ведь и дроу никогда не предлагали гномам добровальное служение; были обнаружены места потенциального обхода "защитников" с фланга для более успешного захвата шахты.
   Плохие новости касались самих врагов. Все они были прокачаны по рангам. Гоблины как минимум до стрелков, второго, альтернативного, варианта развития ветки стрелков, гарпии некоторые до третьего ранга, что давало им возможность проводить коронные бреющие налёты с киданиев в противника тяжелых камней, орки почти все до второго пехотного ранга, за исключением шамана, он и вовсе четвёртого ранга. Плохо. Но ничего невозможного нет.
   Двадцать минут вырабатывалась тактика боя, в итоге пришли к следующему: основная группа идёт прямо ко входу и строится в стандартный гномий боепорядок - хирд: спереди топорщики, сзади арбалетчики, с ними Ордрин, им предстоит взять на себя гоблинов и орков-воинов; группа из дриады, ведьмы и двух охотников с левого фланга пытается зайти гарпиям за спину и исключить их из сражения; группа из меня и Акруха пытается зайти в тыл всем и вынести шамана до того, как тот начнёт призывать духов. Спорных момента бвло два. В первом группа дриады и ведьмы долджна была состоять только из дриады и ведьмы. Но охотники взбунтовались, они не хотели "отпускать госпожу на верную смерть", если их не будет рядом. На том и порешили. В тот момент я даже позавидовал ведьме, но исключительно белой завистью, т.к. в моем случае всё зависело лишь только от меня.
   Ко второй пооблеме оказался причастен я. Ордрин решил отправить со мной в тыл врагам аж двух "охранников", назвав их "необходимой ударной силой". Мечник вообще был не в восторге от идеи использования меня в качестве ассасина для устранения шамана, но против слова лорда пойти не мог. Мне самому это не очень нравилось, но другого выходя нет: я единственный в моём войске - не считая дракончика, которому вовсе был отдан приказ не отсвечивать - кто межет возродиться в случае смерти, всеми остальными рискавать я не хотел. В итоге был найден компромис ввиде Акруха.
   И вот сейчас мы вдвоём сидим в кустах прямо напротив каких-то незамысловатых построек, что заселяли гоблины. Им было выделено самое дальнее место на территории каменоломни, наверное, чтобы глаза не мозолили и сейчас они кто кучками а кто и в одиночку хаотично перемещались от одного строения к другому. Орки, которые расположили свои палатки напротив входа, в этот момент сидели вокруг костра и о чём-то разговаривали, что облегчало задачу основной группе и усложняло нам - шамана с ними не было. На противоположной стороне шахты, где камень острой скалой выходили на поверхность, обитали гарпии. Что они сейчас делали нам видно не было, но в воздухе не было ни одной, и это к лучшему.
   Дольше всего обсуждалось что же станет началом операции: выход на позиции основной группы или наше с Акрухом нападение на шамана. Вернее даже не "что?", а "как?". Как сделать так, чтобы это случилось синхронно да еще и совпало с устранением гарпий? Думали мы над этим минут десять, обсуждая самые разные варианты, от звуковых сигналов до простого счёта. Возможно, совещались бы и дольше, но до меня вовремя дошла простая мысль: я - игрок с платиновым аккаунтом. И у меня есть технозаклятие на связь с подчинёнными юнитами. Отдать две мысленные команды ведь намного проще, чем заморачиваться с математикой или напрягать слух.
   Призвав Арката на удачу, мы потихоньку пошли вглубь лагеря, постоянно оглядываясь и вздрагивая от каждого шёроха. Если нас обнаружат придёт конец всей операции и начнётся бойня, в которой на нас я не рискну поставить. Поэтому наше продвижение было медленным и очень адреналиновым.
   Постройки гоблинов мы прошли за полчаса -хотя напрямик и не таясь было от силы полминуты - постоянно прячась за всевозможным хламом от то и дело пробегавших мимо "местных". Уже уйдя из их зоны, я рискнул подсобить Ордрину и провернуть один трюк. Приметив среди мусора целый большой ящик, я спрятался за ним, выждал момент и, на секунду высунувшись из-за него, кинул в голову сидящего ко мне спиной орка мелкий камешек. Судя по разъярённому гортанному крику - попал. Что было дальше мы уже не видели, т.к. пошли по лагерю дальше в поисках шамана. Но гоблины и орки собрались в одном месте, галдя и шумя так, что рота барабанщиков почётного караула могла спокойно репетировать в трёх метрах от них и никто бы её не услышал. Диверсия удалась.
   Переждав некоторое время в укрытии, мы двинулись дальше, перемешаясь мелкими перебежками. Наши поиски привели нас ко входу в шахту, слева от него, если стоять лицом, стоял дом управляющего, сращу за ним полуразобранный барак, видимо, именно из него гоблины и настроиои себе хибар. Мы же сидели слева, за камнем, и ждали удобного момента перебежать на ту сторону. Крики со стороны лагеря орков продолжались, но звучали уже не так интенсивно. Надо срочно найти шамана, иначе они могут успокоиться и снова разбрестись по своим углам, собирай их потом.
   Устав ждать у моря погоды, мы с Акрухом всё же рискнули преодолеть вход. Перебегали по одному, чтобы не так заметно было. Удача сегодня была на нашей стороне, всё прошло успешно, но еще минут пять мы сидели за стеной дома, надо было отдышаться да убедиться, что никто к нам не идёт. Нет, всё было спокойно и мы продолжили свои поиски.
   Которые почти сразу и прекратились. Выйдя из-за дома с противоположной стороны, нам открылась потрясающая картина: шаман разглядывающий скалу. Вернее, часть скального выступа, что шла перпендекулярно основному утёсу, на низком выступе которого и сидели гарпии. Что Говорящий с духами - а это был именно он, второй ранг прокачки орка-шамана - пытался рассмотреть на камне нам видно не было, зато его самого мы рассмотрели хорошо. Во-первых, он, как и все остальные орки, и гоблины, да и гарпии тоже, не были зеленокожими. Скорее коричнево-красноватыми, с разными вариациями насыщенности красным. Во-вторых, его одежду обильно украшали различные перья, камушки, косточки, щепочки и тому подобные фентифлюшки. На голове была шапка с чьими-то рогоми, но точно не оленьими, на ногах - сапоги до середины голени странного синего цвета. В-третьих, оружия на виду не было, но это не значит, что шаман не сможет за себя постоять, особенно такой прокачанный.
   "Ордрин, можете выступать", - оповестил я мечника, как только мы спряитались обратно за дом. Если шаман сейчас нас увидит, то подключатся и гарпии, а этого допустить нельзя, ведьму тоже надо оповестить.
   "Кернисс, как там у вас?" - обратиося я к той.
   "Все хорошо, лорд. Одна гарпия в починении, ещё на одну сразу наложу Дикую ярость, в любой момент готов к призыву сокол, Аастия, обещает, что он будет очень сильным. Для сокола, естественно. Болты в арбалеты заряжены, пути отхода расчищены".
   "Очень хорошо. Шамана видите?"
   "Да".
   "Как только он дёрнется, начинайте".
   "Дёрнется?"
   "Это как минимум. Там поймёте, слишком характерное движение будет".
   "Всё понятно, лорд. Сделаем".
   Сеанс связи прекратился. Хорошо еще с платиновым акком технозакляться до десятого уровня не тратят ману, а то пришлось бы совсем худо. И так с трудом набрал нужное количество пунктов для шипа, пусть он и не очень маназатратный.
   Основная группа уже почти построилась в нужный порядок, феи оставлены в засаде в качестве резерва, как и договаривались. Я правда, боялся, что они либо улетят за дриадой, либо не удержатся и вместе со всеми пойдут на орков. Но всё обошлось.
   На группу Ордрина уже стали обращать внимания, вот побежал первый гоблин, а это значит только одно - пора.
   Шип влетел в мамана именно так, как и планировалось - точно по центру. Это его не убило, но опрокинуло на спину и дало нам возможность подобраться к нему. Краем глаза я отметил, что у гарпий тоже все идет по плану: две напали на своих соседок, ещё на одну спикировал сокол и образовалась куча-мала, которая была нам на руку.
   Шаман встал быстро, мы толтько и успели к нему подойти. Сорвав с шеи какую-то цацку, он стал что-то бубнить. Зная, что именно так призываются духи, я выхватил меч и пошёл на сближение, Акрух повторил мой манёвр, но с топором. Орк был вынужден прекратить прызыв и разорвать дистанцию. Далеко не ушёл, мы его быстро настигли и стали с двух сторон пытаться достать попеременными выпадами. Почему не сговариваясь мы решились именно на такой ход боя я ответить не возьмусь и под пытками, но это принесло свои плоды: вертясь как уж, шаман довольно быстро начал уставать. Очевидно, он сам понял, что так довольно быстро проиграет, поэтому выхватил из-за голенища сапога нож и, нацелив тот мне в горло - наверное, хотел попасть в грудь, но разница в росте дала о себе знать - попёр прямо на меня. Как я увернулся - не знаю, скорее всего чудом, но шаман пролетел мимо. Почти пролетел, потому что на голову ему опустился топор лезвием вверх, конкретно так оглушив. Орк упал на землю поверженным.
   На других участках тоже всё было хорошо. Ведьма и дриада закончили с гарпиями и шли к нам.
   - Саттир пытается собрать трофеи, Эйрис обследует территорию на предмет ловушек и тайников, - первым делом сказала подошедшая Кернисс. - Трофеи - это хорошо, а вот обследование может затянуться. Сегодня уже не успеем, - время и вправду было начало восьмого, - Пойдёмте к Ордрину, поможем, если надо. Акрух, обыщи шамана, на всякий случай, потом свяжи его. Возьмём с собой.
   - Он не мёртв? - недоумённо спросила Аастия.
   -Нет. Такой сильный противник может ещё пригодиться.
   Дриада лишь покачала головой. Не одобряет, наверное.
   Выйдя из-за дома управляющего, мы втроём застыли от изумления. Бой закончился, из противников остались лишь трое гоблинов, которые уже не нападали, а бегали туда-сюда самыми разными траекториями, прстрянно спотыкаясь и падая. И нет, это не от воздействия заклинаний школы Разума, просто за двумя из них гонялись феи, а за третьим... гарпия.
   - Твоя работа? - повернулся я к ведьме, прекрасно понимая, что как раз это - именно магия Разума.
   - Моя, - не стала отпираться эльфийка. - Я подумала, что она может пригодиться. Так и получилось.
   - Она под починением? - зачем-то спросила дриада.
   - Да. Как только поймает гоблина заклинание перестанет действовать и она будет свободна. Таков наш уговор.
   - И ты не удосужилась ей сказать, что к этому времени она, скорее всего, булет уже мертва?, - спросил я на удачу, зная, что ведьм есть такая особенность и видя готовящийся взрыв внутри Аастии.
  - Да. Ну не совсем же я дура спокойно отпускать врага на все четыре стороны.
   - Воистину дроу хитры и коварны, - отметил я. Мы уже подошли к полю боя.
   - Лорд, - первым делом обратился ко мне Ордрин, бросив недовольный взгляд на ведьму, - орки и гоблины полностью уничтожены...
   Я повернул было голову с тем, чтобы указать мечнику на трёх недобитков, но нет, всех уже убили, феи летели к нам, даже гарпия неаккуратной кучей подрагивала крыльями в предсмертных муках. Не хотел бы я оказаться на её месте. Магия Разума очень неприятная штука.
   -... с нашей стороны потерь нет, только один топорщик легкоранен. Трофеи с врагов собраны, дальше никуда не шли. Какие будут распоряжения?
   - Готовиться к возвращению в замок, вот мои распоряжения. Вопрос на засыпку, касается всех, - я обвёл взглядом строй, ведьму и подошедших к ней охотников, дриаду с феями... и тяжело вздохнул, понимая, что шанс на хороший ответ мало. - Кто знает максимально короткий путь отсюда до холма?
   - До холма быстрее всего через брод будет, лорд, - ответил арбалетчик из северной деревни, тот, что ходил в разведку.
   - И где этот брод?
   - Здесь недалеко. Я могу показать.
   - Вот и показывай. Вставай в строй сразу за дриадой, - повернувшись к Ордрину я уже прчти кричал. - Не стоим, строимся, чем быстрее мы уйдем, тем быстрее будем дома. Или у кого-то так сильно желание спать на сырой земле?
   Подошел Акрух, молча передал мне трофеи с шамана, ведя его самого на верёвке. Один конец ее был завязан вокруг шеи орка, продет через заведённые за спину и связанные по запястьям руки, второй обмотан вокруг талии гнома и привязан к поясу спереди. Шли они спина к спине, веревка была достаточной короткой, чтобы орк не мог долеко отойти, а сдвинуть с места гнома, если вдруг захочется убежать, мало кому под силу. Завершали картину кляп во рту, кровоточащая шишка на затылке и горящие ненавистью глаза.
   - Вот, лорд, возьмите, - протянул Акрух сверток. - Здесь снятое с орка. Шапку я спрятал в доме управляющего. Мы ведь сюда завтра вернёмся, я правильно понимаю?
   - Правильно. Но если мы сейчас же не пойдем, то и возвращаться будет не надо.
   Намёк поняли все. Тут же строй выстроился в колонну, дриада заняла своё место в начале, включила ауры и мы наконец пошли домой. Хм... всего день прошёл, а я уже считаю это место своим. Видимо, сказывается срыв.
   Шли мы довольно быстро. Либо дриада не показывала всю мощь своих аур, либо мы уже более-менее привыкли к лесу - а скорее всего и то, и другое, но уже меньше чем через полчаса, а еще через десять минут достигли холма. Дриада сразу же выключила свои ауры, но прям очень уж сильно тяжело не стало, мы уже и так вышли из леса.
   Холм за время нашего отсутствия преобразился. Справа от замка, если смотреть с нашей стороны - и, соответственно слева, если со стороны деревни - почти достроился Пост, чуть ниже по склону от него виделось начало будущего жилого квартала. Деревня тоже претерпела изменения, часть частокола исчезла, сквозь дыру было чётко видно отсутствие некоторых домов. Одним словом, переезд был в самом разгаре.
   Подойдя непосредственно к деревне, мы увидели о чём-то спорящих старосту и инженера. Но затив нас, они тут же прекратили это дело.
   - Лорд, как поход? - первым делом спросил Гдитсирд.
   - В целом успешно, - обтекаемо ответил я, - Предлагаю встретиться через полчаса вчетвером. Есть что обсудить.
   - Почему не сейчас? - удивился Ирсинд. - Сейчас мне надо зайти в Замок. И это не терпит отлагательств. Гдитсирд, прошу, за это время размести армию на ночлег. У нас, правда, пополнение... Ордрин введёт тебя в курс дела.
   На этих словах я развернулся и зашагал на вершину холма. Хотелось побежать, но увы, лордам на виду у подданных так делать не полагается.
   Добравшись до замка первым делом скидываю на склад все ресурсы - четыре меры дерева и одну самоцветов - и трофеи. Пусть здесь полежат, всё равно никто кроме меня сюда пока зайти не может.
   Но самое главное, за чем я сюда пришёл, располагалось в соседней комнате - Сердце замка. Ведь утром я, как умная Маша, с удовольствием порассуждал о прекрасной создания очереди строительства, данной мне плат новым аккаунтом, и... забыл её создать. Двенадцать часов, необходимые для возведения Поста, почти истекли, а ничего больше нет. Надо это исправлять. Поэтому ставлю в очередь Дом топорщиков, а сразу за ним - Кузницу, (указать колличество ресурсов) Пора начинать выполнять обещания.
   Зайдя в интерфейс, чтобы ртметить это дело в блокноте, я мысленно хлопнул сея по лбу - я забыл включить лог, который оиключил перед операцией по устранению шамана, на всякий случай. А там, помимо прочего, накапало несколько интересных сообщений.
   Вы успешно совершили несколько действий, противоречащее миропониманию вашей расы/фракции.
   Будте осторожны, это может привести к понижению репутации

   Вот тебе и на... Чего ж мне никто об этом не сказал-то? Впрочем, это риторический вопрос, гораздо важнее, что я там совершил такого.
   Вы лично или в составе малой группы прошли через лагерь противника никому не попавшись
   Награда:
   +3 Ловкость
   Навык "Скрытность"(заблокированно)

   Так, это за операцию вцелом. Неплохо, я бы даже сказал очень хорошо, правда пугает это "заблокированно". Хотя оно и понятно, гномам такое срв ем не положено, о чём и сказано в первой системке.
   Вы в лично или в составе малой группы стравили две группы юнитов одной фракции и остались не пойманным.
   Награда:
   + 2 Ловкость
   +1 Устрйчивость к откату
   Навык "Диверсант"(заблокированно)

   А это, видимо, за трюк с плпаданием камушка в гтлову орка. И снова заблокированный навык. Ещё один такой и совпадение перерастёт в закономерность.
   Вы лично или в составе малой группы победили врага существенно превосходящего вас, не дав нанести вам урона
   Награда:
   Ловкость +1
   Устойчивость к откату +1
   Сила +1 Достижение "Давид и Голиаф" I
   Навык "Мастер засад"(заблокированно)

   А вот теперь всё стало максимально ясно: дроу. Все три заблокированных навыка относятся к тёмным эльфам, к их фракционной книге знаний. Удивительно только так меня в таком случае не бросила собственная армия. Впрочем, возможно, моя репутация с ними настолько низка, что дальше падать просто некуда. А может просто победителей не судят. Не судят.
   Системки закончились, осталось только письмо от администрации. С чего бы это?
   Уважаемый Ярогрейв
   Интересно кем?
   Вынуждены вам сообщить, что честно заработанная награда в виде навыков другой расы не может быть выдана по техническим причинам
   Ага, сам же я об этом не догадался. Дурак, что поделать.
   И чтобы исправить это недоразумение мы открываем вам цепочку квестов "На пользу делу". Для её активации найдите на территории своей локации разведчицу
   На письмо закончилось, оставив меня в замешательстве. Награду навыками официально отменили, дав в замен квестов. И совершенно непонятно, полезно это для меня или нет, потому что я даже не могу посмотреть информацию на них, а где искать эту разведчицу - понятия не имею. И меня совершенно не устраивает то, что кто-то посторонний бродит по нашей территории и что-то разведывает.
   Проверив на последок расшифровку книги магии материи в Заклинательном покое и убедившись, что там всё хорошо, я покинул Замок и отправился к деревне.
   Дом старосты пока что стоял на месте, таверна тоже, значит, армия, особенно ведьмо-дриадный отряд, смогут разместиться хорошо.
   Совет снова решили собрать в столовой. Когда я зашёл туда, все трое уже сидели и, что просто великолепно, ели. Мой живот тут же отреагировал на это громким бурчанием.
   - Лорд, присоединяйтесь, - оторвался на время от процесса поглощения пищи Гдитсирд, указав мне на место во главе стола. Решив что и в правду сытый голодного не разумеет, я не стал отказываться.
   - Как идет переселение? - спросил я сразу после того, как все тарелке были убраны. Детьми старосты, между прочим.
   - Хорошо, лорд. Часть домов уже переехала на холм. Завтра начнём создавать поселок у реки, послезавтра займёмся таверной. Так что в четыре дня, я думаю уложимся.
   - Хорошо. Можете обнадёжить кузнеца - послезавтра утром у него будет новое место работы, - прозвучало так, будто устраиваю племянника, сына любимой сестры, на должность младшего помощника завхоза себе в фирму. Но что поделать, если кузница и впрямь будет готова через полтора дня?.. А сестра у меня и впрямь была, младшая. А может быть до сих пор есть...
   - Кузнец обрадуется. Он как раз сегодня спрашивал об этом.
   Кстати, уже полноценные сутки как деревня в моем полчинении, а кузнеца я так и не видел. Не порядок, надо будет завтра утром зайти к нему.
   А вообще переселение отнимает слишком много ресурсов, в основном камня. Руды тоже, но той совсем немного, а вот древесина даже вплюс идёт. Просто потому, что при переезде гномы заменяют свои деревянные дома на каменные. Уже сейчас израсходована половина камня из купленного стартового набора - ровно 15 мер. И пусть на интерфейсные постройки в очереди он уже списан, расход в день очень большой. Надо срочно вводить каменоломню в эксплуатацию.
   - Гдитсирд, сможешь выделить двух гномов для добычи камня?
   - Двух - могу. Больше пока нет, сильно просядем по темпу переезда. Если дальше там потребуется больше работников...
   - ... то я возьму их с соседней деревни. Просто сейчас нужно начать. Тогда эта деревня перейдёт под моё управление.
   - Россыпь гранита? - спросил староста. Сначала я не понял, о чём он, но через пару секунд догадался, что это название деревни, той, что ближе к лесопилке.
   - Нет, Узкое ущелье. В Россыпи гранита нас приняли мягко говоря прохладно. Очень мягко говоря. Очень прохладно.
   - Да-а-а? - удивлённо протянул Гдитсирд. - Странно.
   Староста что-то такое знает или это просто дежурная фраза? Скорее всего второе, я и сам порой такие выражения использую. Сам не знаю зачем.
   - Лорд, - обратился ко мне Ирсинд, - раз у нас пошёл вечер ответов на вопросы, можно я спрошу?
   - Раз у нас вечер ответов - можно.
   - Для чего вы присоединили фей? - и вроде простой вопрос, а взгляд такой колючий-колючий. Похоже не одобряет. Что ж врать не буду, отвечу как есть.
   - Я уже говорил сегодня и скажу ещё раз: я бы оказался последней мразью, сначала спася фей от полного уничтожения, а потом изгнав их из собственного сада. Я просто не смог этого сделать. Ты бы смог? - с вызовом спросил я инженера. Он опустил вгляд вниз, так ничего и не ответив.
   - Но зачем феи в армии? - спросил староста. - Нам что, воевать некем?
   А вот здесь Гдитсирд попал в точку. Воевать нам и вправду было некем. Десять топорщиков и пять арбалетчиков совсем не та сила, с которой можно воевать по крупному. Даже учитывая шестого арбалетчика, который должен завтра полностью выздороветь, и тройку дроу, оказавшихся очень полезными. Типичная тактика развития типичного гнома в условиях типичного подгорья и невозможности сразу нанять боевых юнитов из построек прироста заключается в подчинении окрестных деревень и сбора войск оттуда. Даже если деревня не присоединяется сразу, то в ней всё равно отыскиваются 1-2 добровольца, топорщики, арбалетчики или костоломы. Есть ли у меня такая возможность я просто не знаю. Быть может, в лесной местности все стандартные настройки полностью стёрты,а может и оставлены без изменений. С этим надо разобраться, вот только я боюсь, что разбирательство может затянуться, а терять темп развития очень не хочется. И три представительницы расы цветочых фей, одна из которых дриада, могут очень неплохо в этом подсобить. Но старосте я скажу не это, и даже не упомяну обещание личных клятв. Скажу я совсем другое.
   - Ордрин не против их присутствия в рядах своих прямых подчинённых. Я не вижу смысла ему не верить.
   Гдитсирд посмотрел на мечника. Тот был невозмутим, как скала под напором ветра.
   - Я не против того, что они хорошие бойцы, хотя это и удивительно, - несколько обескуражено сказал староста - Я боюсь, что могут начаться разговоры о притеснении гномов в пользу других народов.
   Вот и началось то, о чём я говорил - представители разных фракций под крышей одного госсударства режут мораль и способствуют появлению недовольства, бунтов и, что тоже случалось, революций и свержения игрока с трона. Не хотелось бы.
   - Никакого притеснения не будут. Массово рекрутировать фей в армию я не стану, - на этих словах Ордрин заметно помрачнел. - Будут работать на лесопилке, добывать древестну. Да я и сам не уверен, что они захотят воевать на благо того, кто не поклоняется Силанне.
   - Вот кстати касательно лесопилки, - не унимался Гдитсирд. - Почему вы отдали ее феям.
   - Нет, друг староста, лесопилку я никому не отдавал. Она наша, кто бы как не считал. Феи на ней именно работать будут и ничего более. Не люблю дармоедов в своем госсударстве.
   - Лорд, вы так часто говорите про "госсударство" так, будто это давно случившийся факт... - Да, Ирсинд, говорю, - перебил я инженера, прекрасно понимая, к чему он клонит. - И этим "говорением" я лишь хочу подчеркнуть: мы здесь не в бирюльки играем, перед нами ответственность за судьбы тех, кто нам доверился. И мы не имеем права их подвести, - сказал так... пафосно, аж самому не по себе. Вот только я то понимаю - все мои слова искренние, я и правда хочу, чтобы те гномы, которые уже есть и ещё будут ни в чём не нуждались и были защищены от возможных угроз. И это, честно говоря, пугало. Я видел на форуме споры по поводу того, заслуживают ли "неписи" нормального человеческого обращения или "это всего лишь игра, забейте и играйте как хотите, в своё удовольствие". Читая аргументы за и против я разрывался между этими тезисами и не мог найти какую-то середину. Тогда, во время четырёхдневной подготовки. Сейчас я твёрдо знал, что "просто играть" у меня уже не получится. Быть может, это особенности срыва - при этой мысли в голову настойчиво лезло слво "нейропрограмирование" , вычитанное в одной фантастической книжке -а может я сам изменился, столкнувшись с обстоятельствами. Не знаю, но менять ничего не хочу.
   - Каким же образом сюда вписывается ведьма и её прихвостни? - вкрадчиво спросил Ордрин.
   И на этих его словах что-то внутри меня ощутимо лопнуло. Вероятно, именно это что-то и называется терпением.
   - Зря ты это сказал, - тихо пробормотал инженер, - ой зря...
   - А ещё тебе просто повезло, что никого другого на роль главнокомандующего я потавить не могу, нет у меня больше гномов, способных тебя заменить. Но терпеть твои выходки...
   - Да какие выходки, лорд? - вскричал мечник. - Вы разве не видите что она...
   - Что "она"? Что? - перебил я. - Вместе со всеми пробирается через леса, пытается наладить разведку, не встревает никуда своими замечаниями - а я больше чем уверен, что они у нее были - сражается с волками, демонами, разбойниками, гарпиями? Что конкретно "она"? И ведь ни одного поползновения на попытку интриг, саботажа или срыва важных операций. Наравне со всеми, без причитаний, нытья и жалоб на неподобающеё её статусу занятие. Даже никаких скидок на пол и откровенно неподходящий для леса наряд. Так что же всё-таки "она"?
   - Но ведь она дроу!
   - О-о-о!!! Я очень рад, что под вечер ты наконец-то это заметил. Она - дроу, а мы гномы. И нам, и ей одинаково некомфортно в лесу...
   - Но мы за три года уже успели привыкнуть, - вставил реплику Гдитсирд.
   - И чем ради этого пришлось пожертвовать?
   - Многими сотнями, лорд, - мрачно ответил староста.
   Вот те на! Вроде бы совершенно невинный вопрос задал, а попал в больное место. Ведь ожидал услышать в ответ что-нибудь в духе гномов о самоотверженном труде, отказе от еды, сна и отдыха, а получил... многие сотни. И отнюдь не золотых монет.
   - Уверен, что и остальные поселения наших соплеменников тоже терпели потери, а может, и до сих пор терпят. Поэтому вместо того, чтобы спокойно сосуществовать рядом с тройкой дроу надо крыситься на каждое их действие?
   - Но лорд, дроу очень коварны...
   - ... и я сейчас опять повторю то, уже говорил и мы пойдём по кругу. Не надо. К тому же мы тоже хороши, не стоит вешать всех собак только на дроу, у нас и своих нелицеприятных страниц в истории хватает.
   - Лорд, если она сегодня не делала ничего плохого, это не значит, что завтра...
   - Тебе что-то сделала плохое лично эта ведьма? - неожиданно для всех спросил мечника староста. Неужели за то короткое время, что мы тут спорим, у него поменялось отношение к тёмным эльфам?
   - Не эта, - буркнул в ответ Ордрин.
   - Дроу убили твоих родителей? - неожиданно озарило меня.
   - Они убили всех моих родных, - прорычал мечник. - Всех, включая еще не родившегося брата или сестру. Из-за них я стал башан-дэном. Как мне после этого к ним относиться?
   - Я потерял свою сестру из-за людей. Но ненавидеть их от этого не стал. Только некоторых, конкретных, - вставил своё слово инжерер, и сказано это было таким тоном, что я не рискнул спросить, что стало с этими "конкретными" людьми.
   - Ты не сравнивай! - вскричал Ордрин. - То люди, а то эти ушастые...
   - Не вижу особой разницы. Они тоже живут, едят, спят, по возможности, думают и исполняют волю правителей, как и люди, как и гномы, так и все остальные расы. Их так же создала дочь Асхи, как и нас её сын. Да, когда они отделились от своих "светлых" собратьев их приняла под крыло другая дочь Хранительницы, но ведь и у нас было немало войн за веру, чем они в этом плане хуже нас. Везде, у каждой расы, у каждого народа есть как хорошие представители, почитаемые как герои, так и плохие, которых стараются забыть. Ты же знаешь историю Сервега Огненного, как он уничтожил полторы дюжины тёмноэльфийских деревень подчистую, вместе с женщинами и детьми? Должен знать, это известный герой Кровавой войны. Наш герой. А их Ар-Салег Партиссель, поступавший точно также в туже войну, у нас считается подлой мерзкой тварью, детоубийцей и трусом. А в чём, собственно, разница между этими двумя?
   - Разница в том, что один наш, а другой не наш, - ответил я, хотя, возможно, ответ и не требовался.
   - Именно так, лорд. Поэтому, друг мой, - Ирсинд снова обратился он к мечнику, - пора бы перестать думать только чёрно-белыми категориями и скинуть вуаль "верного борца со злом". Да, сначала, это бывает больно, зато со временем придет понимание.
   - И ещё хочу напомнить, что вы с ведьмой связаны через Арката. Или ты и ему тоже не доверяешь? - ехидно спросил я. Тот не нашел, что ответить. - Завтра пойдем к местности на север от каменоломни. Надо посмотреть, что там.
   - Ты надеешься на что-то особенное там? - спросил Гдитсирд.
   - Я надеюсь найти там медведей. Как минимум медведей, а там может ещё что-нибудь интересное найдём. В любом случае обследовать тот район не помешает.
   Импровизировый совет на этом закончился.(второй день тоже законен)
  
***
- Лорд, взгляните на это, - отвлёк меня от раздумий топорщик, подошедший прямиком от палатки шамана, держа в руках каукую-то шкатулку.
   - Кернисс показывал? - спросил я того, откровенно опасаясь брать что-либо в руки. Вчера вечером - хотя это скорее уже ночь было, время к тому моменту давно перевалило за полночь - вычитал на форуме, что вещи, найденнные у представителей "темных" фракций, предварительно побеждённых, конечно, "светлым" в руки лучше не брать без специальной "очистки". И, как оказалось, наша ведьма с ней хорошо знакома.
   - Конечно, лорд, первым делом, - выражение лица топорщика недвусмысленно говорило, что держать того за идиота совсем не обязательно. - Она не нашла ничего вредного.
   - Хорошо, положи.
   Гном аккуратно опустил шкатулку на траву рядом со мной, бухнул рукой в перчатке по грудной поастине доспеза в область сердца, развернулся и максимально быстро, на колько это возможно, зашагал обратно к палатке.
   Я стоял напротив входа в шахту каменоломни и пытался понять, насколько можно увеличить выработку без жёсткого проседания по истощению. Проблемма, мягко говоря, не самая простая, на это влияет очень много факторов, мне повезло вчера натолкнуться на форуме на дискуссию "варвара" и "некроманта" по этому поводу. Мне вообще вчера с форумом повезло, я открыл для себя очень нужный мне раздел, посвящённый срыву. В нем трое первых сорвавшихся делились своими впечатлениями, отвечали на вопросы и даже проводили над собой эксперименты по запросам особо страждущих. Последнее, кончно, не бесплатно, а за определённые суммы, что перечислялись на их игровые счета. Таким образом убивались сразу два зайца: и какое-никакое развлечение для себя и других, и капающая денюжка для своих госсударств. Довольно неплохая идея, как я считаю. И вот именно в этом разделе я вычитал, что для полноценного психо-эмоционального отдыха сорвавшемуся требуется всего четыре часа сна.
   И сразу же это дело опробовал. После тренировки с Ордрином по "искусству боя с клинковым хододным оружием", первой из многих ожидающих меня, я открыл форум и до двух часов ночи непрерывно читал его, чтобы не заснуть раньше времени. Проснувшись в шесть я и вправду почкствовал себя хорошо отдохнувшим и выспавшимся.
   И как раз плавая по форуму в поисках полезной информации я и натолкнулся на тему об источниках ресурсов. В частности узнал так называемую начальную формулу, согласно которой десять крестьян способны приносить по две меры обычных ресурсов, по лдной мере драгоценных или по тысясяче золотых монет - после обработки добытого золота - каждодневно в течении двадцати шести недель, т.е примерно полгода. Эта формула без изменений применима только для Альянса света, т.к. базовые рабочие крестьяне есть только там. Но неслучайно она названа "начальной": именно с крестьянином сравниваются все остальные расы и народы для подсчета баланса приростов. Так, например, эльф "качественнее" в 5 раз, поэтому на одного ушастого приходится пять крестьян, а на одного гнома аж 8. Но, в тоже время, гоблинами соотношение 1:1,5, а с гнолами и вовсе 1:2. С бесами примерно поровну, как и с гремлинами, костяки вообще считаются отдельно. В какой-то степени это распространяется и на боевые приросты, но там вообше сплошные дебри зависимостей, с учётом типа рассовой тирности и многочисленных увеличивающих прирост прстроек, умений и всего прочего.
   И вот отталкиваясь от этой формулы от начальной формулы казалось бы можно сделать логичный вывод: используя 10 гномов можно добывать 16 мер камня в день, но и истощение наступит через три с небольшим недели. Так? А вот и нет, 16 мер добычи в день игра мало того, что не предусматривает, так еще и на каждые пять гномов в шахте надо использовать одного специалиста, получаемого в Университете, он, в зависимости от профессии, может как повысить среднюю выработку, так и увеличить запас ресурса методом экономной добычи, существенно продлив срок выработки. А кроме того, в шахтах камня и руды у гномов есть рассовый баф: каждые четыре дня добывается лишняя, халявная, мера, не идущая в зачёт истощения.
   И каждой фракции есть свои подобные плюшки. У эльфов - бесконечная древесина благодаря дриадам, у магов - дешёвая ртуть как отходы производства специального алхимика, у демонов - беспроблемная сера, плюшка бесов, и так далее. Но и свои ограничения есть, как например у меея были бы с деревом.
   Ещё есть небольшие плюшки от моего класса, Наместника - пятипроцентное увеличение добычи ресурсов с шахт, т.е. каждые двадцать дней ещё одна халявная мера. А также возможность постановки в очередь истощения всех мер, что рассовых, что классовых, намайненных подобным образом, что, опять же, позволит увеличить срок выработки шахты.
   И чем дольше я думал над этой проблемой тем сильнее понимал: для безболезненного увеличения выработки мне понадобятся специалисты из Университета, а они будут только к концу следующей недели.
   Вообще, мой класс может очень многое в плане развития экономики. Но не только. В сочетании с Творцом и Военачальником Наместник отлично справляется с преобразованием покупаемых юнитов и воспитанием полученных естественным путём. Даже с Бюрократией, отрицательной книжкой, Наместник и то умудряется уживаться и, более того, взаимодействовать. Чем, собственномне и приглянулся этот класс. Но есть у него и существенный минус - он абсолютно не боевой, никаких плюшек к атаке, скорости, выносливости, разрушительной силе или крепчайшей защищённости он не даёт. Я оказался одним из десяти процентов, кто предпочитают личным бойцовским качествам развитие госсударства. Всё же это игра не одиночное убермеганагибаторство, она про войны армий. И именно на это я и сделал расчёт при выборе класса.
   Ладно, рефлексия рефлексией, а дела сами себя не сделают.
   Поднявшись с травы, первым делом осмотрел шкатулку.
   Деревянная шкатулка
   Стаиус: испорченно

   Вот и все описание, мягко говоря не густо. Посмотрим что внутри.
   Кольцо былой печати
   ???
   ???
   ???
  

Кольцо дарующего защиту
   ???
   ???
   ???
  

Браслет защитника
   +1 Сила +1 Выносливость
   Только для светлых фракций


   Да уж, теперь я понимаю Алису: чудес и странностей вокруг становятся всё больше. Два кольца и один браслет. Кольца не идентифицируются, о чём свидетельствуют знаки вопроса в описании, а вот браслет я одел, став несного сильнее и, как ни странно, выносливее. Ладно, пока спрячем неопознаваемое в рюкзак, потом разберёмся.
   "Хозяин, хозяин, - мысленный крик дракончика очень неожиданно взорвался в голове, я чуть не сел обратно на траву, - я тут нашёл что-то, но оно никак не открывается".
   "Поэтому ты орёшь так, будто тебя подстрелили?"
   "Я не ору!!! Ты просто по другому не слышишь!"
   "А ты пробовал по другому? Что-то я этого не заметил. Да с памятью у тебя откровенные проблеммы."
   "С памятью у меня всё хорошо!.."
   "Чего же ты тогда забыл, что я просил тебя не называть меня "хозяином"?"
   Ас не нашёл, что ответить, а тем временем я уже подошёл к дракончику. Он метался напротив того самого участка скалы, что вчера так увлеченно рассматривал шаман. А посмотреть там действительно было на что: тёмная, круглая, с нечёткими границами блямба слегка- на пару миллиметров, не больше - выступала из монолита светло-серого камня. Вся её поверхность была испещрена черточками. Короткими и длинными, прямыми и изогнутыми, изломанными многими углами и будто собранными из мелких плавных дуг, глубокими и еле заметными... Во всём этом чуствовалась какая-то система, сложная и совершенно мне незнакомая. На всякий случай сделал пару скриншотов, может на форуме удастся найти информацию.
   Внимательно изучив находку, потратив на это минут пять, я пришел к выводу, что недаром она выступает из скалы. Протянув к ней правую руку в надежде коснуться её, я чуть не отпрыгнул с дикими воплями. Мне стоило большого труда остаться внешне спокойным, когда по ладони и дальше к плечу распространялось белое свечение. Но, слава Аркату, продолжалось это недолго. Чуть-чуть не дойдя до шеи свечение прекратилось, а блямба отъехала в сторону, наподобие дверцы шкафа-купе, обнажив довольно глубокую нишу. Внутри лежали мешочек, судя по виду, с золотыми монетами, слиток серебра, шлем, маленький чёрный пузырёк и свиток. Всё это я забрал себе. В мешочке оказалось две тысячи золотых, слиток тянул примерно на киллограмм, всё остальное было кула любопытнее.
   "Шлем "Соколиный взор"
   + 3 Ловкость
   + 1 Меткость
   Вложенное заклинание "Точность: активируемое
   Только для героев Лесного Ордена
  

Элексир малой крови
   Выпитое союзником, пробуждает в нём звериные повадки, повышая физические харрактеристики в три раза, и уменьшая в четыре магические.
   Срок действия: пять минут
   Вероятность смерти союзника: 50%
  

Свиток с заклинанием "Зелёная стрела
   Активировать/Изучить
  

   Неслабая добыча. Я бы даже сказал шикарная, даже для сложного уровня.
   "Ты это мне хотел показать?"
   "Да, хозяин, но..."
   "Я же просил!.."
   "Ну и что? - ехидненько так спросил дракончик. - Башни рядом нет, сажать некуда."
   А вот и сказывается донатный минус - плохое воспитание, в частности невыполнение моих прямых просьб. Так, в невыполнении воли хозяина, сказывается юношеский максимализм, чётко прописанный в коде каждого купленного в драконьей лавке питовца. И нет, против самого слова "хозяин" я ничего не имел, хотя и на самом деле не люблю заискиваний, подобострастия и "хозяинизма". Просто мне приглянулась именно такая стратегия воспитания - убедить его в том, что он самостоятельная личность внутри будущего госсударства, со всеми вытекающими правами и обязанностями, с ответом за свои проступки и наградами за честную службу и отдельные подвиги, а не просто "лошадь" для меня любимого.
   А то видел я на форуме видео про питомцев, у которфх сносит крышу от осознания своей исключительной роли в деле перевозки хозяина. Причём сносит настолько, что такой питосец всех остальных вокруг считает слугами для себя, начинает приказывать, а то и вовсе лезть в те сферы, в которых не разбирается. И ладно такое терпеть от дракона, как никак, самостоятельная боевая единица, в боях выручает только так. Но видел я ролики и о слетевшей с катушек обыкновенной,разве что говорящей, лошади. Конь Юлий отдыхает.
   И вот чтобы подобное не произошло с моим Асом, для начала его надо отучить от этого "хозяин"
   "А давай сыграм в игру: ты сегодня не называешь меня хозяином, а я тебе за это подарок."
   "Ты уже обещал мне олин подарок, за слежение за человеком. И где он."
   "Сегодня вечером, как в деревню придём, заберёшь у кузнеца."
   "Правда?"
   Не ожидал от дракона, если честно, такой живой мимики, молодцы художники, постарались. Вот буквально только что Ас сердился - что на его детской мордочке смотрелось очень комично - а уже через секунду радости не было предела, аж хвостом о землю постукивал, подобно собачке.
   "Правда, можешь первым побежать в кузницу и проверить, всё равно ты быстрее."
   Конечно, я бы мог сказать дракончику, что прямо сейчас могу приказать кузнецу начать готовить подарок, заклинание уже опробованно, работает хорошо. Но, смотря на эту бесконечную радость, я не смогу его огорчить, просто язык не повернётся. Тем более, что этого и не требуется: ещё утром я пощнакомился с кузнецом и заказал у него накогтник, специальное украшение для драконов. Так что подарок уже готовится и Ас гарантированно вечером его получит.
   "Так это именно то, что ты хотел показать?"
   "Да лорд, т.е. нет лорд... Я чую что-то ещё, как-будто ты не всё достал."
   Я посмотрел вглубь ниши, она была пуста, даже пыли и паутины не было.
   "Ты уверен?"
   "Абсолютно. Я чую."
   Драконье чутьё... Очень имбовая штука, способна чуствовать сокровища в очень широком диапазоне, как по глубине нахождения, как и по объёму клада. И уж если дракон что-то почувствовал, значит оно и впрямь есть. Вот запрятано это "оно" может быть очень хорошо.
   - Лорд, - окликнул Ордрин,незаметно подошедший, пока мы тут с драконом устраивали обмен мыслями, -прибыли феи и гном, арбалетчик, вчерашний раненный. Хотят вас видеть.
   - Все?
   - Нет, только феи. Говорят, у них к вам очень важный разговор, не требующий отлагательств. Позвать их или вы сами к ним придёте.
   - Скажи, Ордрин, я тебя чем-то обидел?
   - Да нет, - осторожно ответил мечник, - с чего вы так решили?
   - Сегодня ты ко мне прямо с утра на "вы", хотя вчера при всех только на "ты". По твоему, это не повод для подобного решения? - спросил я.
   - Нет, лорд, вы меня не обижали, наоборот, очень даже мягко поступили, - понурив голову, ответил тот. - Я всю ночь думал и понял, что вы правы. Ведьма, какой бы дроу она не была, доверила жизнь Аркату и ни разу за вчерашний день не пошла против нас, гномов. Так же как и её... слуги, безропотно выполняла как ваши, как и мои приказы, даде предлагала помощь, а я её... последними словами. Нехорошо получилось.
   - То, что умеешь признавать ошибки - это хорошо. Значит думающая часть тела работает. Просто знай - стереотипы хороши при описании типичного представителя народа, вот только они не способны вобрать себя всю палитру, вмещая в себя только основные цвета. Наша дроу оказалась наиредчайшим исключением, но всё-таки она дроу. А значит следить за её действиями всё же надо.
   - Я понял, лорд. Так вы сами к феям придёте или мне их сюда проводить?
   - А вот я не понял. Почему ты со мной на "вы"?
   - Ну... я... вы... Я же облажался по полно, разве мне не полагается наказание?
   А вот тут я впал в ступор.
   - В чём облажался то? В слишком плохом мнении о ведьме? Так это нормальная реакция для гнома, скажу я тебе, да и вся наша армия тоже. Единственная твоя ошибка - излишне показательное недовольство, как будто ты не воин, а актёр. Но прям вот уж совсем фатального в этом ничего нет, просто кто-то мог посчитать тебя эмоциональным дураком дураком, но это мелочи жизни. Так за что наказывать?
   - Но я же плохо отозвался о ведьме вечером, на Совете, и...
   - Вот за это точно наказывать нельзя. Совет на то и Совет, чтобы высказывать на нём свои мысли, пусть даже они не будут нравиться мне. Один взгляд не способен увидеть всю картину целиком, так же как одни уши не могут разобраться в ворохе окружающих звуков. Поэтому за отзыв - спасибо, давай как и раньше - на "ты".
   Что-то я зачастил с пафосом за последние минуты. То палитра, то вот теперь картина и ворох. Не типично для меня, мягко говоря.
   - Давай. На "ты" так на "ты", - пробормотал Ордрин. - Так всё-таки, как быть с феями?
   - Сам к ним схожу. Уверен, они насчёт клятвы.
   - Клятвы? Лорд, ты их... ну... в общем...
   - Да ничего такого, Аркат с тобой, - махнул я в его сторону обеими руками. - Обычная добровольная клятва верности. Личная, но, увы, без условия.
   - Но, лорд... как же так - без условий? - голос мечника сделался глухим и очень-очнь грустным
   - Да вот так, то ли не захотели, то ли забыли, но про условия не сказали. А я не идиот, чтобы подталкивать их к этому, мне проблемы не нужны.
   - Т.е. сами так решили? - недоверчиво спросил мечник. - Ни с того ни с сего?
   - Дриада натолкнула, своей клятвой. Но у неё условие есть.
   - Узнаю фей, - усмехувшись, протянул Ордрин, и, поймав мрй вопросительный взгляд, продолжил, - случалось работать вместе с дриадами, против нежити в основном, они всегда с собой фей брали. Так те старались во всём походить на старших подруг, но не всегда удачно, чаще всего что-то недоделывая. Здесь, похоже, было так же. Но, я надеюсь, ты не станешь этим злоупоуреблять?
   - Нет, Ордрин, не стану, дриаде я вчера сказал тоже самое, можешь быть спокоен. Пойдём уже, а то феи на месте оставаться не любят, удерут куда-нибудь, потом ищи их.
   "Ас, осмотри здесь всё, можешь ещё что найдешь. За каждую находку с меня причитается."
   "Будет сделано, лорд!" - отозвался дракончик и очень резво принялся обнюхивать окрестности. Теперь он будет хотя бы занят делом.
   - Кстати, Ордрин, я забыл вчера сказать тебе спасибо за урок, - уже на ходу бросил я Ордрину, шли мы быстро, опасаясь забав фей, потому и торопились. - Ты сразу после ушёл. Поэтому говорю сейчас - спасибо, мастер.
   - Да этих занятий ещё будет... Устанешь же говорить, - отмахнулся мечник.
   - Ничего, перетерплю как-нибудь. Язык на то и дан, чтобы говорить.
   Мы как раз подошли ко входу в шахту, почти к тому месту, откуда вырвал меня дракончик. Хдесь почти ничего не изменилось: гномы всё также шерстили палатки орков и трущёбы гоблинов на предмет хоть чего-нибудь ценного, дриада и ведьма осматривали палатку шамана и дом управляющего в качестве единственной магической силы, охотники продолжали вчерашнее - изучали карниз, на котором сидели гарпии, и только феи были здесь новым пятном, ярким, но, на удивление, спокойным. Что совсем на них не похоже. К ним мы и подошли.
   - Утро доброе, девочки, - поздоровался я с ними, потому что с утра не успел - дриада с рассветом отправила двоих за третьей и нагим гномом. - Я правильно понимаю, что вы насчёт клятвы?
   - Даилорд, - ответила фея с красными волосами до середины спины и фиолетовыми разводами по телу. Сестерия.
   - Понимаете ли вы, что вами не было названо условие её принятия?
   - Да, лорд, - понурив голову, ответила вторая, Мундиария. Её кожа всевозможных розовых оттенков резко контрастировала с пепельно-серыми волосами, свободно спадающими до поясницы. - Аастия нам об этом сказала.
   - Ну а без тебя, - посмотрел я на третью, самую высокую из них, с ультрокороткой стрижкой всех цветов радуги и как-будто бы загорелей, с золотистым блеском, кожей, - как я понимаю, они ни на что не согласны.
   - Это наше общее решение, - ответила она. - Мы вместе его принимали, мы вместе хотим его воплотить.
   - И тебя не пугает отсутствие условий?
   - Нет, - с заминкой ответила она. - Мои сёстры совершили ошибку, но отделяться от них другой формой клятвы я не буду. Разделим все обязательства вместе.
   - Вот и хорошо. Как хоть зовут тебя?
   - Меня? Леартия, но разве это важно? - удивлённо спросила та.
   - Более чем - во время ритуала клятвы я дожден буду нащвать твоё имя наравне с именами твоих подруг. Благо их я уже знаю. Да и её, как оказалось, тоже - дриала вчера упоминала. А я, выходит, забыл, хотя ангел обещал стопроцентную память.
   - Когда хоть клятву принимать будешь? - спросил мечник. - Медлить в этом вопросе нельзя.
   - Знаю. Но представители Узкого ущелья ещё не подошли. Хочу сделать это при них.
   - Но увидев фей, дриаду и ведьму с охотниками они могут и передумать. Ты не думал об этом?
   - Думал. И именно по этой причине жду их. Пусть открыто решат, готовы они вступать в наши ряды или нет. Не хочу начинать с обмана.
   Мечник задумался, а вот я для себя уже всё решил. Отказываться от фей и уж тем более прятать их я не хочу, поэтому другого варианта для меня не было.
   - Девочки, можете пока найти Аастию. Уверен, помощь ей не помешает.
   Феи улетели, а к нам подошёл Акрух. Посовещавшись с Ордрином, именно его я назначил командиром импровизированной бригады ломателей и разбирателей, куда входили все без исключения гномы, как топорщики, так и арбалетчики. Их задачей было убрать лагеря орков и гоблинов, собрав самое ценное, а мусор просто сжечь. И, судя по всему, Акрух пришёл докладываться о проделанной работе.
   - Лорд, ваше приказание выполнено. Территория каменоломни от посторонних предметом очищена, всё ценное сложено отдельно. Желаете взглянуть?
   - Конечно желаю. Веди.
   Мда... Не сказать, чтобы трофеев было много или они представляли собой что-то особо особо выдающееся, но они были. Груда железного хлама, примерно на полторы меры чистого железа, мера древесины, созданная явно кодами игры из многочисленных обломков, - и лежала она брёвнышко к брёвнышку, как напоминание что вокруг всё ненастоящее, иллюзорное - откуда-то взявшийся моток верёвки и гоблинское костяное оружие, двадцать единиц. Орочьи тесаки были пусть и из дряного, но всё же железа, поэтому попали в металлолом. Отдельной кучей валялся мусор, годный лишь для уничтожения.
   - Молодцы, хорошо поработали, хвалю, - обратился я к гномам, полукольцом окружившим нас. - Можете пока отдыхать.
   А мы с Ордрином отправились к Кернис и Аастии, посмотреть, как дела у них.
   - Акрух неплохо справился, лорд, как считаешь? - едва отойдя от гномов спросил Ордрин.
   - Я считаю что он справился на отлично, - ответил я и прймал удивлённый взгляд мечника. Впрочем, продолжать тему он не стал, да и я не смог бы привести нужные аргументы, просто потому, что все они нахолились в интерфейсе.
   Механика игры в деле разбора завалов, тотальном мородёрстве, копании в мусоре и прочих подобных процессов такова, что игрок, обладающий книгой знаний "Казначей" может посмотреть процент оставшихся полезных предметов в том, что отнесли к бесполезному и ненужному и сложили в отдельную кучу. А токой процент есть всегда, если не назначить ответственного, того, кто будет своим зорким глазом следить за подчинёнными и не давать им ничего попускать. И назначив на этот пост акруха я хотел проверить, насколько он способен руковрдить. Результат мкня обрадовал. Осмотрев мусорную кучу "Взглядом торгаша", я лишь удовлетворённо хмыкнул.
   Содержание полезных предметов - 0%
   Акрух отработал на все сто.
   - Кстати, Ордрин, почему у тебя нет помощника?
   - В каком смысле, лорд?
   - В самом прямом? Почему ты сам, как каменная крыса, нбегаешь докладывать о прибывших вместо того, чтоьы поручить это кому-нибудь более подходящему.
   - Но... зачем?
   - Как минимум для того, чтобы соответствовать должности главнокомандующего. У эйдена казарег ведёт себя полобающе занимаемой должности, вот и ты привыкай. Чтобы в недельный срок нашёл себе помощника.
   - Будет исполнено, лорд.
   - Но об Акрухе забудь, не отдам, самому нужен.
   Мечник буркнул что-то неразборчивое в ответ.
   А тем временем мы уже дошли до наших магических сил - и расстояние небольшое, и сами они вышли нам на встречу.
   - Лорд, там нет ничего интересного, - переглянувшись с дриадой заговорила Кернис. - Палатка почти пуста, она была лишь спальным местом. В Доме управляющего только сундук со всевозможными алхимическими ингридиентами, но лаборатории нигде нет.
   - Говорящему с духами лаборатория не нужна, он использует сухие травы, корешки и порошки непосредственно в работе, - машинально ответил я почти цитатой из официального мануала игры.
   - Тем лучше, - облегчённо сказала дриада. - Больше и правда ничего нет, но шапку, спратанную вашим гномом, мы нашли.
   - Нашим гномом, - поправил я её.
   - Что? - не поняла Аастия.
   - Гномы, говорю, наши, общие. Или вы не хотите жить с нами? - подначил я её.
   - Хотим, очень хотим, лорд, - заверила она, - но всё это пока очень непривычно.
   - Я понимаю, но прывыкнуть надо. Так что с головным убором шамана?
   - Сейчас его принесут, лорд, - отозвалась, к моему удивлению, ведьма. Всю нашу короткую пикировку с Аастией она оставалась бесстрасной, хотя мне показалось, что в этом было чуть больше старательности, чем необходимо.
   - Принесут? - не понял Ордрин. - Кто?
   И в этот момент, как будто репетировали, все три феи вылетели из-за угла одна за другой, впереди летела Леартия, у нее в руках и была шапка, позади шли оба охотника так, будто исполняли роль свиты.
   - Спелись, - констатировал я очевидное, переводя взгляд с дриады на ведьму и обратно. Те переглянулись, в их глазах читалось удовлетворение.
   Сам головной для меня был бесполезен. Стоило только мащнуть нлазами по фразе "Только для шаманов замка Орды" в описании, как он тут де потерял привлекательность и смотреть его свойства внимательнее я не стал.
   - Лорд, позвольте сказать, - заговорил со мной охотник-мужчина, Саттир.
   - Давай, я весь внимание.
   - С южного направления сюда идут четверо гномов, один из них - арбалетчик, присоединившийся вчера из северной деревни. Будут здесь минут через 5-10.
   - Хорошие новости, Саттир, спасибо, - кивнул я головой дроу. - Ордрин, собирай строй, встретим делегацию во всей красе, заодно и клятву примем.
   - Слушаюсь, лорд, - отозвался мечник и ушел к гномам.
   - Да и вы тоже подтягивайтесь, - обратился я к остальным. - Вставайте в строй там, куда укажет казарег.
   - Значит, это правда - вы не больше не будете нас прятать, - спросила Кернис, слегка прищурив глаза.
   - Не буду. Не считаю это нужным.
   - Но ещё вчера вы не захотели показывать нас этим же гномам. Что же случилось? - продолжала допытываться ведьма.
   - Случилась ночь и время всё как следует обдумать, - ответил я. - Ладно, давайте не будем стоять, а то делегация из деревни не увидит вас и сегодня, но уже по причине вашей нерасторопности.
   И все пошли, не дожидаясь каких-либо ещё просьб или приказов с моей стороны. На лице дроу гуляла плохо скрываемая улыбка, а вот дриада оставалась хмурой.
   - Что случилось, Аастия? Ты чем-то недовольна? - спросил я у неё, чуть подотстав от основной колонны.
   - Нет, лорд, меня всё устраивает, просто я не понимаю, зачем надо принимать клятвы ни в чём не виноватых девочек вот так вот у всех на виду, - понуро ответила она.
   Некоторое время я не мог понять, о чём она говорит, но потом я вспомнил философию эльфов и до меня дошло.
   - Ты вбила себе в голову, что это такая форма наказания? - потрясённо спросил я и она таки кивнула. - Да Аркат с тобой! Может у эльфов и принято избегать публичности в этом вопросе, но для гномрв это больая честь - быть приеятым в клан перед лицом строя.
   - Вы так думаете? - првернула она на меня своё лицо. В её взгляде хорошо читалась надежда.
   - Не я так думаю, это многовековые традиции моего народа. Постарайся обьяснить это феям.
   - Я обьясню, - уверенно ответила она. - А как там моя клятв? Вы что-нибудь решили по ней?
   - Решил. Если тебя не пугает позор строя - я и твою клятву готов принять сегодня, сейчас.
   Вчера ночью я и этот вопрос успел освятить. Оказалось, что зависимость гномов от Инферно практически нулевая, серы мы много не потребляем, нам свеей хватает, специфической алхимией и особыми артефактами не пользуемся, равно как и материалами и ингридиентами из Шио. Так что условие дриады будет выполнить очень легко.
   - Не пугает, - ответила дриада.
   - Значит - решено.
   Мы пришли к поляне перед входом в шахту, на ней в два ряда уже построилась основа войскс войска, в первом - десять топорщиков, во втором - пять арбалетчиков, не считая того, что вёл представителей деревни. С левого края встали дроу, с правого - виновницы подобного собрания, феи.
   - Кажется идут, - подошёл Ордрин. - Вон между деревьями мелькают.
   Посмотрев налево, туда, куда указал мечник, я и впрямь увидел фигуры гномов, которые уже почти пришли к нам. Без лишних слов я поспешил туда.
   - Я рад, что вы пришли так быстро, - поприветствовал я делегатов и уже своего арбалетчика, жестом отправив его к остальным. - Вы как раз вовремя. Налеюсь, не откажете нам в чести присутствия на официальной церемонии принятия клятв верности?
   Помнится, вчера я жаловался на слишком витиеватый язык эльфов и неспособность это долго выслушивать... Что ж, это тем не менее, совсем не помешало мне примерно также говорить. Да, воистину болтлив правитель, желающий что-либо скрыть.
   - Это неожиданно, конечно. Но мы не станем отказываться, - заговорил несколько сбитый с толку моим напором чернобородый с синевой гном, что вчера в той деревне назвал себя старостой.
   - Вот и славно. Зато сразу после мы сможем обсудить ваше присоединение в спокойной обстановке.
   - А кто, собственно, приносит клятву? - догадался спросить сизобородый гном внушительного для нашей расы роста, примерно ста семидесяти сантиметров.
   - Феи - ответил я.
   - Феи? - изумились в унисон все трое.
   - Да. Три феи и одна дриада.
   За то время, что мы говорили, я умудрился незаметно для тройки гномов провести их сзади строя на правую сторону, аккурат туда, где и расположились феи.
   - Постойте пока тут, - бросил я делегатам. - После принятия клятв мы обязательно займёмся вашим вопросом.
   Гномы пребывали в некой прострации. Мне же это было лишь на руку - не станут вмешиваться.
   - Итак, - без каких-либо предисловий начал я, - этот парадный строй собрался в первый раз за время существования нашего госсударства, но, я надеюсь, не в последний. Повод серьёзный - четыре клятвы верности.
   На секунду замолчав дабы создать необходимую паузу, я продолжил.
   - Сестерия, выйди на середину.
   Фея подчинилась и практически чеканя шаг - босыми то ногами - дошла до нужного места. Смотрелось это забавно, но не так плохо, как на некоторых роликах на форуме.
   - Ответь, является ли твоё решение дать клятву верности мне, гному по рождению и властителю этих земель по воле богов, абсолютно добровольной?
   -Да, лорд, - ответила она.
   - Есть ли у тебя какие-либо особые условия для дачи клятвы?
   - Нет, лорд, - понурила голову фея. А она молодец, не стала использовать ситуацию, значит, ей обьяснили последствия.
   - В таком случае... клянёшся ли ты, фея Сестерия, честно служить мне и моему госсударству, соблюдать законы его, уважать жителей его и помогать словом и делом?
   - Клянусь.
   - Клянёшся ли ты защищать госсударство, его границы, территорию, жителей и имущество их так, будто своё собственное?
   - Клянусь!
   - Клянёшся ли ты хорошо выполнять свою работу, какой бы она не была, не перекладывать её на плечи других и не пользоваться занимаемым положением при её выполнении?
   - Клянусь!!!
   - На нерушимости выполния этих пунктов я принимаю твою клятву. В свою очередь я обязуюсь заботится о тебе не хуже, чем о любом другом своём подданном, предоставлять защиту и лечение в случае необходимости, не забывать успехи и подвиги, своевремено платить положенное жалование и любые другие заслуженные материальные вознаграждения, а также не предпренимать попыток физического, магического, марального, психического, эмоционального или любого другого насилия. Ты согласна?
   - Согласна, лорд.
   - Да будет Аркат свидетелем этой клятвы! - последний раз пафосно выкрикнул я, а среди почти безоблачного неба раздался ощутимый раскат грама. Клятва закреплена.
   Гномы преднего ряда застучали тупой стороной топоров о щиты, выражая тем самым одобрение. Фея от такого смутилась, но было видно, что она довольна. А вот я готов был прямо сейчас найти автора текста клятвы и задать ему пару вопросов, делая при этом очень больно. А может, его уже кто-нибудь и нашёл, всё может быть. Но отдать должное этому человеку всё же надо - более пафосной ахинеи ещё я никогда в жизни не слышал. Мой язык, совсем не преспособленный под такие словесные конструкции, чуть ли не усолял меня прекратить эту пытку. Я его, конечно, понимал, но сделать ничего не мог.
   Принятие клятв Мундиарии и Леартии прошло на сто процентов так же, как у Сестерии, вплоть до громкости грома, а клятва Аастии даже по названию была другой и мне пришлось пользоваться подсказками из мануала, стобы ничего не перепутать.
   - Аастия, выйди на середину... Ответь, является ли твоё решение дать клятву верности мне, гному по рождению и властителю этих земель по воле богов, абсолютно добровольной? - Ответь, является ли твоё решение дать клятву верности мне, гному по рождению и властителю этих земель по воле богов, абсолютно добровольной?
   - Да, лорд.
   - Есть ли у тебя какие-либо особые условия для дачи клятвы?
   - Да, лорд, - твёрдо ответила дриада, среди гномов появилось заметное волнение и шепотки.
   - Я слугаю твои условия, Аастия, - не менее твёрдо и всё так же спокойно сказал я, надеясь, что её ре прирвёт кто-нибудь "особо умный". А такая возможность, и даже право, есть у любого гнома, присутствующего здесь. Исключительно потому, что я указал свою рассовую принадлежность.
   - Я дриада Аастия, клянусь верно и честно служить вам, лорд, вашему госсударству и его жителям, защищать их от всемозможных бед и угроз, не пользоваться положением и властью занимаемых мной должностей в личных целях на условии беспощадной и бескомпромиссной борьбы с любыми существами из Шио, на отсутствии каких-либо союзнических и торговых отношений с ними, на недопущении вассальных и подчинительных клятв, обрядов и ритуалов. Да будут мои условия учтены при скреплении клятвы.
   А Аастия молодец. Учла то, о чем я даже не догадался подумать - специфическое демонское подчинение, когда ты уверен, что стал их вассалом абсюлютно добровольно, а на самом деле тебя охомутали насильно. Я всё больше при изучении последствий упирал на мирные отношения, потерять которые и впрямь не особо чувствительно, и совсем забыл о демонском коварстве и умении обольщать. Надо будет как-нибудь поощрить дриаду за это.
   Дальнейшая клятва почти не отличалась от той, что дали феи - сказал слова про свои обящательства и призвал Арката в свидетели. Вот только гром, как мне показалось, был несколько громче и... благодарнее что-ли. Может, это игра воображения, но кто знает, кто знает...
   Так или иначе, но все левушки теперь - полноправные жители моего госсударства наравне с гномами. В этой иерархии они ушли с уровня "признанных, но не принятых", на котором остались тёмные эльфы. Те, кстати, достаточно тепло, по меркам дроу, приняли подобное возвышение фей и радовались за них так же, как и гномы. Представители деревни Узкое ушелье, поначали непонимавшие, куда и зачем они попали, всё же понемнону пришли в себя и под конец даже стали проявлять живой интерес. Я заметил, что ведьма с охотниками, от которых я и уводил делегатов, были замечены ими. Но, как и было заявлено ими вчера, николько их не смутило. Чего я, если честно, откровенно опасался, ведь одно дело сказать, что прыжок с парашутом для тебя плёвое дело, а другое дело - прыгнуть. Это, как говорят в Одессе, две большие разницы.
   Ладно, раз и дроу и фей они видели и не сбежали, значит и впрямь не отступятся.
   Приказав Ордрину разместить строй на очередной отдых, я пошёл прямиком к тройке из деревни, ни на что не оивлекаясь и никуда больше не сворачивая.
   - Ну что, гервэ, начнём то, зачем вы сюда пришли? - сразу же спросил я, не желая тянуть кота за все подробности, ходить вокруг да около и разговорами о погоде всячески отодвигать дело. И, кстати, именно такое обращение, "гервэ", приемлимо доя гномрв, когда те груп пой и ты не знаешь их социального статуса. Попытки сказать что-либо другое могут привести к жёсткому падению репутации. И, чаще всего, именно так и происходит. И не то чтобы эта информация скрывалась... наоборот, она нахолится на первой же страницы раздела про гномов мануала игры, но, как ищвестно, инструкция берётся в руки только тогда, когда всё капитально сломано.
   - Пожалуй, начнём, - ответил третий гном, рыжебородый, до этого пока не вступавший в одиночный разговор. - Насколько я помню, мы обязались присоедениться к вам в том, и только в том случае, если вы начнёте добычу камня на этой каменоломне. Я же ничего не перепутал?
   - В целом, верно. Вот только не "если", а "когда".
   - Что, простите? - переспросил тот.
   - В формулировке вашего присоединения звучало именно "когда". Когда мы начнём добычу камня. Попрошу это учесть.
   - То есть, для вас есть принципиальная разница между словами "когда" и "если"? - почему-то улыбнулся гном.
   - Конечно есть, - полуудивлённо-пооувоскоицательно ответил я, всплеснув руками. - Только идиоты её не видят, что приводит к поистине катострофическим последствиям. И пусть в нашем вопросе она не настолько сильно заметна, я всё же настою на ствоём.
   - Так, ладно, это всё хорошо, но сейчас мы бы хотели убедиться в действительности добычи, - оборвал мой монолог староста. - Это возможно?
   - Конечно, - ответил я. - Но прежде я бы хотел узнать, с кем имею честь общаться, - посмотрел я в первую очередь на двойку совсем неизвестных мне гномов, - и как следует к вам обращаться.
   На лицах гномов проступило понимание и... облегчение? Наверное, это хороший знак.
   - Диргрирг из рода Серого кварца, староста деревни Узкое ущелье, - первым отозвался староста
   - Лянгрирг из рода Серого кварца, когда-то был камнетёсом, - представился сизобородый амбал.
   - Нордрус Риксенберр, счетовод, - назвал имя рыжий гном.
   Вообще, я ещё вчера заметил, что некоторые гномы представляются фамилией, а некотрые с помощью приставки "из рода". Решив разобраться, прчему так, я ночью, в числе прочего, занялся ликбезом и по этой проблемме. Тема оказалось настолько интересной и многогранной, что часть материала я перенёс на утро, читал в процессе завтрака, дежурного, уже, обсуждения дел за Советом, прервавшись на приветствие первых купленных юнитов, топорщиков и отправку их на обучение в их Дом, дочитал всё только здесь, у каменоломни, потому что в дороге отвлекаться не рискнул.
   Материала подобралось немало. Это и довольно обьёмный текст из истории мира, с пояснениями и замечаниями, и специальные статьи-дополнения от разработчиков и администрации, и раздел форума, где, к моему удивлению, велись вполне мирные и, что самое ценное, вполне конкретные разговоры межлу игроками(вытаскивать крохи информации разлитые по океанам флуда, как это оьычно бывает, я бы просто не смог, не моё это) и даже книга(!), написанная игроком(!!) внутри игры(!!!).
   Если совсем кратко, то из всего этого полезного модно селать следующую выжимку. Изначально, на заре становления гномов как народа, бордачи все как один состояли в двенадцати кланах, каждый из которых имел "каменное" название. Просто потому, что изначально ничего, кроме работы с камнем они не умели. Эти первые кланы в плследствии получили титул Великих. По сей день принадлежать к ним - большая честь для гнома, равно как и большая ответственность.
   Не всегда эти кланы были объединены в одно госсударство или даже просто жили в мире. Случались и конфликты, как военные, так и торговые, происходили и своеобразные "холодные" войны, даже союзы одних с другими против третьих и те создавались. Жестокое время было, горы то окрашивались кровью, то покрывались "золотом", вчерашние враги запросто становились лучшими друзьми, союзники - предателями, а еще недавно прищыаавшие к миру - беспощадными убийцами. Но вместе с тем - и расцвет ремёсел, культуры, цивилизации в конце концов. Шедевры архитектуры, навроде Хрустальных Дворцов Великого клана Чёрного мифрилона, были также многочисленны, как и Аркатовы идолища, большинство из которых, в отличии от первых, созранились до наших дней. Множество строений и сооружений Эпохи Каменного Процветания погибло под натиском дроу, в этот же период разругавшимися со своими свелыми собратьями, сменившими веру и ушедшими в горы. Все междуусобицы гномов оказались забыты ради победы на новым обзим врагом. Пришла Эпоха Крови, а вместе с ней и два важнейших новшества, навсегда изменившие жизнь детей Арката: открытие металла и единый правитель. Оба этих фактора максимально сказались на итоговой победе гномов - именно онив истории Асхана значатся победителями Подгорной войны.
   Вот только это не смогла принести мира в народ, некогда славившийся только исскусной обработкой камня. Нет, новых кровавых походов друг на друга подгорные коротышки не предпринимали, "боевые действия" велись в кузницах и мастерских. Мир активно вступал в фазу металломантии и самые прогрессивные умы понимали, что за этим - будущее, но некоторые из Великих кланов были настолько обескровлены в более чем двухсотлетней беспрерывной войне, что и думать ничего не хотели о каких-либо новых перспективных разработках. Но гномы - не люди, однажды, в самое трудое время боёв с дроу, поклявшись Аркату не бросать своих любых, в том числе и мирных, ситуациях, они продолжили соблюдать это обещание вплоть до сегодняшнего времени. А тогда было принято очень важное решение: вся работа с металлом переходит в руки новых, молодых кланов, специально для этого основанных. В итоге сначала было шесть малых "металлических" обьединений, в прследствии избавившихся от этого эпитета и именовавшихся в истории как "новые кланы первого порядка". Потому что уже от них в свою очередь создавались ещё кланы, от тех - ещё, а от тех - ещё, и так до современного двенадцатого порядка. И не только с металлом были связаны новые кланы. Надо было что-то есть - появились кланы грибников, водореслевиков и крабников; изобрели стекло - вот вам новые кланы стекольщиков; появилась потребность в дереве - пожалуйста. Победа в войне позволила гномам откыто заявить о себе в мире, а это - кланы дипломатов и торговцев с одной стороны и оружейников с другой. Появились даже специализированные кланы воинов и рунных магов. А там где новые кланы - там и новые родовые имена, подчас звучащие дико для тех, кто привык к определённым стереотипам. Как вам, например, клан Полупрозрачной вуали? Или клан Серебрянного звона? А меж тем, первый славится своми тканями, качеством порой не хуже эльфийских, а второй - лучшими во всех горах мастерами-аэкситами, специалищирующизся на создании музыкальных инструментов из металлических пластинок - аэксами.
   Столь стремительное разрастание кланов с одной строны привело к тотальному разрушению некогда тесного мирка двенадцати "каменных" кланов. Но они не отошли на второй план, нет. Наоборот! Тот же клан Чёрного мифрилона, чудом сохранивший от дроу свои Хрустальные дворцы, ещё на заре Металломантической эпохи обнаружил, что их камень - мифрилон, помимо высокой прочности, невероятной поддатливости в обработке и красивых красноватых переливов внутри полупрзрачных чёрных камушках несёт в себе мифрилат - металл, необходимый для выплавки мифрила. Внутри клана был создан отдельный род, который этим занимался, а чуть позже моду на рода подхватили все большие кланы, как старые, так и стремительно разрастающиеся новые. И это оказалось настолько заразительно, что даже однородовые кланы поменяли типичную до этого именную приставку "из клана" на привычную теперь "из рода", именуемую на кадрусе "хартвер", что дословно можно перевести как "почётное имя".
   На этом одна часть проблемы с именами гномов оказалась освещена. Вторая же, на мой вкус, получилась не такой животрепещущей. И свою историю гномьи фамилии, привычные для слуха землянина, такие как у Ирсинда, Гдитсирда или вот, у счетовода, берут от первого единого правителя по имени Рош. Война с дроу закончилась и он, некогда лидер и симаол народа, вокруг которого собрались все гномы, понял, что может теперь стать никому не нужен. Он собрал тех, кто по своим причинам не захотел возвращаться в кланы и вместе с ними основал независимый город, находящийся вне граничных споров кланов, специально для того, чтобы тем было проводить переговоры на нейтральной территории. Там, в этом городе, впервые был проведён Большой Совет Старейшин с представителями всех кланов. На том Совете обсуждались многие вопросы дальнейшей жизни гномов и Рош, всецело болеющий за процветание своего народа, сделал все, чтобы решения обсуждались максимально конструктивно и в деловой обстановке, иной раз выступая судьёй в спорах. И ему удалось так настроить представителей кланов, что очень многое, принятое на том совете больше двух с половиной тысяч лет назад актуально до сих пор. Кланы наградили его поддержкой и обещанием впредь собираться в его городе для всевозможных переговоров.
   В свою очередь, Рош прекрасно понимал, что в одиночку со всем бы не справился. Поэтому всех шестерых своих главных помощников он решил наградить. Но чем? Тем, чего у них не было с самого завершения войны - нормальным именем. Свой клан он основать не стал - может чего-то или кого-то испугался, а может просто до конца решил оставить город максимально нейтральным. Он пошёл дальше - решил создать фамилии по примеру людских из только-только зарождающегося Королевства Единорога. Так на свет появились влиятельные дома Керсбештль, Хафсбештль, Вергинскаррот, Удеффайсен, Тердонберв и Осерипарнейстреэгунд. Не забыл Рош и про себя, взяв себе фамилию Эроштак, посол мира. Получилось созвучно, а ещё очень щаразительно - каждый житель города придумал себе подобное и утвердил у Роша. В народе подобные фамилии метко окрестили "рошвер", имя Роша.
   Рош оказался умелым организатопом, город рос и развивался стремительными темпами, в него стекалось всё больше народа, желающего поробовать начать новую жизнь. Деньги в городе водились, на них Рош проводил многочисленные исследования. Не вмпоследнюю очередь из-за этого появлялись как новые кланы, так и новые города, жители которого обзаводились рошверами. В какой-то момент общество гномов настолько разделилось, что обладатели хартверов и рошверов задумывались о полном отделении друг от друга, чего совсем не хотел Рош, на тот момент уже давно ушедший к Аркату. Призывы запретить что те имена, что эти, звучали с обеих сторон, происходили столкновения, лилась кровь. Это очень не нравилось пра-пра-правнуку Роша, названному в его честь. В какой-то момент его чаша терпения лопнула, он собрал армию из тех и других, желающих мира и единства, прошёлся огнём и мечом по сепаратистам и экстремистам и обьеденил два разрозненных мирка в один под своими знамёнами. На Совете, послужившим началом Эйдерии, гномьей империи, Роша II Эроштака нарекли эйденом. Первым же своим указом он утаердил свободное хождение как хартверов, так и рошверов. На деле же разделение никуда не исчезло, хартверами до сих пор пользуются только в клановых общинах, рошверами - в городах. Зато игрокам так проще опрелелить, откуда родом тот или иной гном.
   Тема вышла очень увлекательной, я аж зачитался. Книга игрока было посвещена теме рошверов и описано все так интересно, что по сути скучный научный труд предстал в образе фентезийно-приключенческого романа. Мне даже захотелось отблагодарить автора столь полнзного для меня труда. Но в специальном разделе форума, откуда я и скачал эту книгу, упоминания конкретной цены не было. Зато была приписка явно от администрации "Приветствуются любые пожертвования от ста рублей. Не проходите мимо, сделайте доброе дело" и буковки с циферками, явно банковский счёт. Ста рублей мне было жалко, на ту сумму, что я отстегнул, в то мремя, когда я жил можно было сделать первый взнос за трёшку в Питере и ещё бы осталось на пару-тройку ежемесячных платежей. Возможность отправить с денюжкой тесктовое сообщение я гордо проигнорировал - просто не знал, что писать. Кстати, кое-какие пресечения с этой работой я нашёл и в "Гайде...", очевидно, его автор тоже её читал.
   - Рад знакомству, - усилием воли вынырнул я обратно в виртреальность.
   - Лорд Ярогрейв! - услышал я два проугневных отклика. Один мысленный, что означало нахожление дракончика где-то поблизости, а другой вполне себе явный, от Ордрина, который умудрился подойти сзали так, что я ничего не заметил.
   - Да-да, конечно же "лорд ярогрейв, - разражённо ответил я в первую очередь мечнику, так как дракончика представители деревни слышать не могли. - Пройдемте непосредственно к каменоломне, наши работники как раз уже там.
   - Это они? - покащал мне за спину ьывший камнетёс. Там, на удобном камне при входе в шахту силели два гнома и о чем-то разговаривали. сидят они явно недолго, потому что во время принятия клятв их ещё не было.
   - Они. Идёмте, как раз поговорите с ними.
   "А ты чего тут? - спросил я у дракончика. - Уже всё изучил?"
   "Да, лорд, изучил. И больше ничего не нашёл. Меня всё тянет к этой круглой штуке. Что-то там точно есть".
   Ну вот и что делать? Дракончик теперь от меня не отстанет, а я там уже всё взял, на предмет двойного дна, или в нашем случае - задней стенки, обследовал, а где оно ещё может быть... не представляю.
   "Я скажу работникам шахты в свободное время посмотреть, что там может быть..."
   "А что, правитель сам справится не может, раз помощники понадобились?" - ехидно подначил меня дракон. Вот только он не того нарвался.
   "Отлично. Ты прямо сейчас мне говоришь, что ты там чуешь - я ищу это сам."
   "Пусть посмотрят, может и найлут чего", - буркнул Ас, понимая, что моё предложение он осуществить не сможет физически. Ну не монут драконы видеть сокровища, только чуять, особыми сенсорами.
   "А как в округе обстановка? Чего-нибудь необычного заметил?"
   "Охотников видел, вчерашнее продолжали. А так всё спокойно."
   "Охотников? Вчерашнее?" - переспросил я.
   "Ну да, они вчера все-все перья, что упали с гарпий, собрали, в земле аккуратно спрятали, а сегодня откопали, в мешок спрятали и к общей добыче отнесли. Там немного, но и это сойдет", - с важным видом знатока ответил Ас.
   "Ладно, отдыхай пока, скоро выходим."
   Весь разговор дракончика я не видел. И воообще не думал, что смогу так с ним поговорить. Смог, но прилично так отстал от группы из делегатов и мечника. Те разговоривали с работниками шахты. Судя по всему, успешно.
   - Лорд, мы готовы присоединиться к вам, - сразу же огорошил меня староста, заметив, что я подошёл к ним. - Что и где надо подписать?
   - Секунду, не так быстро! - остановил я его пыл. - Фей и дриаду видели? - делегаты синхронно кивнули. - Не смущает?
   - Нет! - также в унисон ответили они.
   - И дроу не смущают?
   - Нет, лорд. - ответил за всех староста. - Всё же не всегда дроу прям уж кровавые мясники и садисты, уж мы то знаем.
   - Откуда, позвольте узнать, - вклинился в разговор Ордрин. Очевидно, теперь "тёмные эльфы" для него больная тема.
   - Мы шли с ними с нашего исхода с прежнего места обитания, их было всего четверо, поддержка, которую они нам оказали, вполне снискала бы славу нескольким десяткам, - заметив наши с мечником удивлённые взгляды, Диргрирг. - Среди них был жрец. Он какой-то своей, особой магией подлечивал нас.
   Взглянув на Ордрина, дескать не все бросаются обвинять дроу во всех грехах, я заметил неподалёку ведьму. Она проходила мимо, но, услышав слова о жреце, остановилась.
   - И ваши тёмные, я уверен, из той же породы, что и наши были, - продолжил меж тем староста.
   - Были? - зацепился я за слово. - То есть сейчас их нет?.
   - С нами не живут, - ответил счетовод, - но раз в месяц приходят навестить. Они нашли себе небольшую пещерку недалеко отсюда и обитают там.
   - Но не в этом причина вашей сговорчивости, совсем не в этом, - задумчиво протянул я. - Вы умеете добывать особые камни? - спросил в лоб то, о чём думал ещё с утра. - Как вы... - что-то хотел спросить камнетес, но не смог - воздуха не хватило. Впрочем, догадаться нетрудно.
   - Как я это понял? О поверьте, не сразу. Сначала меня насторожило ваше условие: отбить каменоломню и непременно начать добывать камень. Но тогда я подумал, что ничего таинственного в жтом нет, все мы, гномы, очень любим камень. Потом что-то настойчиво стало стучаться в голову сразу после захвата шахты, но и в тот раз я не придал этому значения. Сегодня утром я внимательнее осмотрел здесь всё и понял, что это был за стук: шахта очень станной конфигурации - скальные выступы, карнизы, острый свод "крыши" - такие на поверхности нечасто встречаются, только по особым случаям. Вы явно видели эту шахту, пусть и не с близкого расстояния, и кое-что смекнули, верно? А потом вы представились и всё ввстало на свои места: не каждому роду даётся право добавлять в имена детей настолько священную вторую часть. Так что вы такого умеете с камнем?
   - Вы необычайно оведомлены, лорд, это делает вам честь, - прижав правую руку к лавой части груди, полупоклонился мне(!!!) староста. Я хотел было сказать, что любой бессмертный так может, а потом понял,что лень-матушку победить порой необычайно трудно, даже с таким обилием источников информации, как сейчас.
   - Это значит - я прав? - на всякий случай уточнил я, хотя, по моему, все в округе уже всё поняли.
   - Да. Наш род заслужил такой хэкс тяжёлым трудом многих поколений предков. Мы умеем находить в особых каменных шахтах, таких как эта, поделочные и драгоценные камни и извлекать их без ущерба для общей камнедобычи.
   Ух ты, на третий день получить шахту, которая обычно доступна только после снятия завесы это... ну, пожалуй чит. Да еще и захватили её без потерь, посто на изи... И тут меня догнали вчерашние размышления о имеющих возможность играть только 4-5 часов максимум в день. Что было бы, если бы и я вхолил в эту категорию людей? Ответ очевиден - игра на скорости. Бешенный темп, жертвование разведкой, атака в лоб... а там гарпии и шаман. Боюсь представить, какими потерями это могло обернуться. Поэтому благодарить нужно не свой командный гений, а срыв, подаривший мне целый максимально гружёный товарняк времени. И навсегда забыть про "изи".
   - И сколько вам понадобится времени чтобы освоиться здесь? - спросил Ордрин, отвлекая меня от самобичевания.
   - Где-то 3-4 недели, - ответил Лянгрирг. - Постараемся быстрее, но всё же шахта долго стояла без дела, вот так на раз, - на этих словах он щёлкнул пальцами, - ничего не бывает.
   - Ну ты это гному расскажи, - поддел того староста и все бородатые в округе рассмеялись, в том числе и я.
   - Вы только камень не забывайте добывать всё это время, - вернулся я к делу, елва отсмеявшись. - Две меры в день, по стандарту.
   - Мы согласны, - кивнул староста. - Но у нас есть просьба.
   - Какая?
   - Мы хотели бы переехать всей деревней сюда, ближе к каменоломне. Можно?
   - Переехать? - переспросил я.
   - Ну да, вместе с домами, постройками и всем прочим.
   - Переезжать будете своими силами, - сразу расставил необходимые точки я, чтобы потом не возникало вопросов.
   - Конечн сами, - заверил меня староста. Так что, добро?
   - Добро. Сейчас мы только это все зафиксируем...
   Хорошо нормальному игроку: хочегь присоединить деревню - просто добейся согласия её главы и она твоя, а в специальном разделе интерфейса появилась соответствующая запись. Но я нормальным игроком не являюсь, у меня есть Бюрократия. И на каждое подобное действие мне теперь надо заполнять бумаги. И, судя по отзывам на форуме, буман будет не просто много, а нескончаемо много. Большинство игроков не брали Бюрократию даже в качестве необходимой для баланса книг знаний, только в очень-очень редких случаях, предварительно всё хорошенько обдумав. А потом ещё раз обдумав. И ещё раз. И ещё...
   Дело в том, что копание в бумажках отнимает очень много драгоценного времени,которого и так мало и его лучше потратить на исследование окрестностей, захват шахт, присоединение свободных поселений, собственную прокачку в конце концов. А вот я взял, мне её минус больше в плюс, да и помогает она создать необходимую вертикаль власти со всеми атрибутами, так подробно изучаемых на уроках обществознания в школе, что для Империи лишним не будет.
   - ... и последний, - облегчённо выдохнул я. Не думал, что от написания бумаг можно устать. В итоге мной было написано три документа - присоединение деревни, самостоятельный, что важно, переезд к шахте и контракт на добычу камня, в том числе драгоценных и поделочных, со всеми сроками, ценами и штрафами в случае невыполнения - в двух экземплярах, себе и им. С контрактом мне помогали сами деревенские, а ещё я сверялся с форумными образцами. В него вошло все условия, о которых мы говорили: две меры в день, запуск работы с нестроительным камнем через 3-4 недели - плюс оговорена и зафиксирована возможность пересмотра контракта. Это я слелал для того, чтобы можно было увеличить добычу с помощью дополнительных работников и специалистов из Университета. Иначе не получится - контракт.
   Все необходимые материалы для документов - бумагу, перья(!!!), чернила - в начале игры в небольшом колличестве игроку-"бюрократу" выдавали бесплатно, просто клали в сумку. Когда этот запас кончится либо покупать у других игроков или НПС-государств, либо налаживать производство. Посмотрим, что будет выгоднее.
   Писать здесь было одно удовольствие: чернила с пера не капали, кляксы на бумаге не оставлялись, написанное сразу высыхало и не смазывалось от неосторжных действий. Сказка! Я пробовпл в той, реальной жизни, писать пером... могу сказать одно - изобретателю ручки надо поставить памятник.
   Подписывать документы было ещё проще. Никаких созданий подписей, утаерждения их спецальными коммисиями, а потом долгих и нудных отработок, чтобы все углы, дуги и нажимы соотвествовали утверждённым эталонам. Нет. Всё намного просто - перстень. Приложил его к документу - и вуаля, системв тебя идентифицировала. А вот у НПС-персонажей подписи были, правда, у гномов они были рунные и никакого отношения ни к хартверам, ни к рошверам не имели.
   - Ну что, всё в порядке? - спррсил я старосту, заметив, что тот подписывает последний документ.
   - Да, конечно, всё в порядке. Теперь мы - ваши, а вы - наш лорд...
   - Лорд, - вклинился в наш начавшийся было, - возьмите меня к себе на работу счетоводом. Я обещаю, не подведу, никто, у кого я работал, не жаловался.
   - И много было возможностей для жалоб? - решил хоть на пару минут оттянуть своё согласие. Да, хороший счетовод не помешает, и чем раньше - тем лучше, а вариантов не то чтобы прям очень много. Всего один, и нарисовался он только что.
   - Первым нанимателем был хэрдаг Асрен, глава рода Серого кварца, вторым и пока последним - староста диргрирг по настоянию хэрдага. Вплоть до нашего исхода сюда. Вы будете третьим? - спросил счетовод, явно намекая на то, что у гномов три - счастливое число.
   - Буду, - ответил я. - Приходи к вечеру к деревне у холма, там все мы, - обвёл я взглядрм армию, - обитаем. Там и обговорим это дело.
   - Хорошо, лорд, я приду.
   - Теперь вы, - посмотрел я на Диргрига. - Не могли бы вы к вечеру сюда организовать телегу? Мы будем возвращаться через каменоломню, не помешало бы забрать трофеи. В руках вряд ли унесем, а так сподручнее будет.
   - Хорошо лорд, сделаем. Это все?
   - Да, пока - особо выделил я это слово, - всё.
   Делегаты на время простились с нами и ушли к своей деревне, обещав, что вечером мы обязательно застанем их тут. От провожатого они отказались.
   - Ордрин, выдвигаемся, - скомандовал я мечнику. - И так задержались здесь, отстаём от графика. Придётся нагонять.
   ***
   - Лорд, фея возвращается, - отвлёк меня Акрух от серьёзных мыслей, впрочем, я был этому только рад. - По виду - всё спокойно.
   "Как в Багдаде", - мысленно отметил я, а вслухспросил:
   - Ты научился отпределять спокойствие феи по её виду?
   - В целом - да, - ответил он. - Феи пытаются спрятать свои эмоции, но крылья их выдают всё-равно их выдают. Понаблюдайте за ними, лорд, это не сложно.
   - Не сложно - это как раз и, что нужно для такого тупого как я? - решил провакационно уточнить я, вдруг удастся вывести того из равновесия.
   - Да нет, что вы, лорд, как можно... - едва не поперхнувшись слюной и с трудом откашлявшись, отвеиил гном. - Я совсем не то имел ввиду...
   - Да ладно, я всё прекрасно вижу, не слепой, - остановил я этот бессмысленный поток извинений. - И не глухой, помни об этом.
   - Лорд, так вы из-за той шутки про беременную каменную крысу? Так я просто так вас упомянул, ничего такого не думая...
   - Да, всё-таки ты считаешь меня тупым... Обидно, знаешь ли, когда собрат, на которого ты возлагаешь большие надежды, считает тебя "никчёмным и бесполезным", - припомнил я ему ещё одно высказывание. - Что ж, сегодня тебе не повезло, твой "тупой болван" в лице лорда очень зол, жалование за эту неделю ты не получишь. Скажешь об этом Ордрину самостоятельно, понятно? - гояля ему вглаза, спросил я.
   - Так точно, лорд, - обиженным тоном ответил Акрух.
   - Выполнять!
   И, не став ничего слушать, я развернулся и пошёл к Аастии. Сейчас у нас обеденный привал, почти полдень, но задолбались все по самое небалуйся. Складывалось ощущение, что на нас ополчились все звери к северу от каменоломни - стоило нам отойти от неё на двести метров, как на нас напали пантеры. Что животные Южной Америки делают в лесу, по вилу напоминающий смешанный европейский одним разработчикам известно, но факт есть факт - двенадцать крупных чёрных кошек отчего-то решили, что мы для них лёгкая добыча. Мы с этим были несогласны и без особого труда дали понять, кто здесь батька. Кто ж знал, что это было только начало?
   За неполные два часа мы отбили нападение одинадцати различных стай животных, в том числе и одной птичьей, состоящей из красных сов и певучих дятлов. Они гораздо крупнее своих реальных собратьев и куда более опасных. Именно птицы нанесли самый большой урон нам - едва не убили охотника, Саттира, и хорошенько покоцали двух топорщиков. Вообще, из этого боя никте не вышел невредимым, досталось и мне, порез на руке,правой, стоила половины хитов от кровотечения и возможности очень на долгй срок брать в руки меч - от лекарской помощи дриады я отказался, аргументировпв это необходимостью беречь ману на гораздо более тяжело раненных бойцов. Мне сделали перевязку, но эффекта рваной раны это не сняло.
   Именно после этого боя я стал замечать шепотки о своей бестолковости и неумении правильно организовать поход по своим же землям. Сначала мне удавалось идентифицировать заводилу этого движения, но когда я всё же смог это сделать, то очень сильно расстроился. Акрух, с которым мы вчера почти полтора часа пробирадись по лагерю орков, рискуя в каждую секунду быть раскрытыми, подбивает гномов на бунт...
   Возможно, это мелочно - мстить кому бы то ни было, кто говорит хоть что-то против тебя. Возможно, но и на форуме, и в гайде я прочитал схожую мысль: безнаказанность ведёт к вседозволенности. Начавшись с простых перешептываний, эта проблема, спущенная на тормозах, со временем может настолько обрасти слоями и обрушиться на голову неподготовленного игрока, что сход реальной лавины покажется детской игрой в снежки жарким июльским днем. Поэтому подобные разговоры надо пресекать в зародыше. Особенно в таких репутационно сложных фракций, как моя.
   - Ну что, девочки, как обстановка вокруг? - спросил я фей, подойдя к их полянке, расположенной в восточной части лагеря, со всех сторон окруженной деревьями, и садясь к ним на траву.
   - Как раз это мы сейчас и обсуждаем, но скажу сразу - опасного вокруг ничего нет, - ответила дриада. Все же когда они вызвались провости разведку силами своей тройки я был резко против. Мы только что еле отбились более чем от четырёх сотен представителей местной фауны, в том числе и пернатой, и непонятно сколько ещё рыщет в округе, а они, со своим хлипким здоровьем, исходящем из малого количества выносливости, лезут в сложные задания без всякой помощи. Но Аастия уговорила меня, что уж кому-кому, а её младшиим сестрам в лесу мало что угрожает - облетат округу, засекут места логовищ зверей да вернутся обратно. На все телодвижения - максимум минут двадцать. Я уступил, хотя и понимал, что посошная фея - плохая фея, знать, что в следующий момент ей взбредёт в голову не может никто, даже она сама. А любое отвлечение может стоить жизни, о чём я не приминул сказать дриаде, на что та твёрдо и веско ответила, что девочки с пониманием, дур она около себя вообще не держит, а других разведчиков всё равно нет. И это, к сожалению, была чистая правда - Саттир пока не мог выплнять свои боевые обязанности, он даже ходил с трудо, а сразу после боя с птицами был настолько плох, что и вовсе предлагал его прикончить, всё равно он обуза. Добивать я его не дал, Аастия провела лечение, но кардинально ситауцию это не изменило, Эйрис осталась одна, вести полноценную разведку, да ещё и в лесу для неё сейчас смерти подобно, а гномам я чам запретил разбиваться на мелкие группы и покидать временный лагерь. Вот и остались для этй цели только феи.
   Скрепя сердце, которое в буквальном смысле готовилось вот-вот развалиться на части - даром что это невозможно - от страха за фей, я разрешил им отправиться на разведку. Они разделили между собой территор вокруг на три части и улетели, обещав вернуться в той же самой точке. Сестерия и Леартия прилетели вовремя, а вот мундиарию что-то задержало, я проэдал почти полчаса и уже готовился идти за ней, как она появилась, а вместе с ней рядом со мной оказался Акрух...
   - Это хорошо, предышка в пути нам сейчас не помешает, - сказал я, прекрасно понимая, что еще один такой марафое мы просто не выдержим, - а что есть?
   - Из живности - практически ничего, по крайней мере из агрессивной. А вот красная стелла вас должна заитересовать.
   - И где она? - сделал стойку я на подобное словосочетание, ведь стеллы в этой игре предназначены для обучения игроков заклинаниям, а красная как раз то, что нужно мне - магия матирии.
   - На востоке, по направлению Сестерии, идти совсем недалеко.
   Восток - это нехорошо, тем блее что южное направление для разведки и не использовалось - мы оттуда пришли, запад и север планировались как дальнейшие зоны нашего маршрута, и вот как раз направо мы идти не собирались, что ж, придется небольшой крюк.
   - Что нибудь ещё есть?
   - Есть, группа... - начала было говорить Аастия, но её прервал Ордрин.
   - Лорд, можно тебя на секундочку, поговорить надо.
   На ум сразу пришла фраза, так любимая кинорежиссёрами: говори, у меня ни от кого секретов нет. Но, понимая, зачем меня отыскал мечник, я всё же решил не втягивать в это дело фей. Пока.
   - Простите девочки, - виновато улыбнулся я, - скоро вернусь.
   - За что ты наказал Акруха? - после того, как мы отошли на некоторое расстояние, в лоб спррсил Ордрин.
   Значит, он таки должил главнокомандующему о наказании. Что ж, с этим ещё можно работать, я уж было хотел ставить крест на нём.
   - За "беремнную каменную крысу", "тупого болвана", "никчёмного и бесполезного идиота"... Продолжать?
   - Пожалуй... да, - ответил мечник после секундного раздумья. - Хочу услышать все варианты.
   И он их услышал. В итоге получилось семнадцать "вариантов", некоторые даже на гномьем мате.
   - И кого это он так?
   - Меня.
   - ТЕБЯ??? - неверяще вскричал мечник.
   - Да меня, меня. Кого же ещё? - усмехнулся я. - И ладно бы в лицо, ничего не тая, всё как полагается. Но нет! Шёпотом, из-под тишка, переходя от одного к одному, подговаривая на такие же фразочки.
   - Так это же бунт! Эйден за такое как минимум на лесоповал отправляет! -возмущению Ордрина не было предела. - Теперь я понимаю, что наказание справедливо.
   - А до этого думал, что я слишком много на себя беру?
   - "До этого" я вообще не знал причину, акрух молчит, как перепивший грибнухи, нисего вытащить из него не удалась, вот я и пошёл тебя искать, за разъяснениями.
   Ну да, Акруху ведь ьыло прикащано толтко сказать о наказании, о его причинах он волен был не говорить, вот он и не говорит. Он вообще мог незаявлять о полученном наказании и всё спустилось бы на тормозах. Арката я не поминал, свидетелей не было, поэтому ничего такое наказание не значит, он мог бы отбрехаться, что я всё выдумал и гоню напраслину на него, это сыграло бы в его пользу в процессе очернения меня. Но он не стал так делать, что всё-таки даёт плюс в его копилку.
   - Ну и как тебе разъяснения?
   - Честно? Неприятно, - он на секунду задумался, а после спросил. - Так кто, говоришь, оказался вовлечён в это дело?
   - Не говорю, не обманывай. Подобные фокусы со мной не пройдут. Хочешь спросить - спрашивай нормально, урок манипуляции я и сам преподать могу.
   Не думал, если честно, что у представителя самых отборных гномьих войск могут оказаться знания по психологии. Теперь буду готов ко всему.
   - Хорошо, - мирно ответил мечник, - спрашиваю: скажешь, кто сильнее всего поддержал Акруха?
   - Все поддержавшие креативили одинаково, самые жёсткие фразочки были придумани ими.
   - Ясно, - ещё больше помрачнел Ордрин. - И кто это?
   - Да почти все. Кроме четырёх: раненных топорщиков и двух арбалетчиков - Шурга, из Узкого ущелья, и Ихрипа, которого лечили феи.
   - До них не успели добраться?
   - Нет, они послали "доброходов" далёким пешим маршрутов, чуть до драки не дошло.
   - Что остановило?
   - Очередная группа нападавших, - усмехнулся я и тут же насторожился: с запада шёл какой-то неровный гул. Я и раньше его слышал, но на самой границе слышимости, поэтому считал, что кажется. Теперь же гул наростал.
   - Ты чего, лорд? Что-то случилось?
   - Ничего не слышишь?
   - Ну... лес шумит, птицы различные переговариваются по своему... Нет, ничего такого, - развёл руками Ордрин.
   - Странно, очень странно...
   - Так что делать с этими... креативщиками? - чувствовалось, что слово для гнома не новое, ранее уже слышимое, а значит, он встречал и других игроков, что, впрочем, не удивительно - историй о посещении столицы Эйдерии, города Киллига, на форуме было достаточно.
   - Что хочешь. Главаря я наказал, мне пока этого достаточно. Дальше посмотрим, если не прекратят - меры будут жёсче.
   - Ну что ж... это твоё право. Я же таким мягким не буду, наказание получат все причастные... Ты это слышал? - неожиданным вопросом закончил мечник.
   - А что слышишь ты? - настородился уже я.
   - Неровный прирывистый шум... как будто кто-то рычать пытается, но вместе с рыков из пасти вырывается свист и блеяние...
   В таком контексте об этом гуле я не думал, но описание Ордрина позволило мне сопоставить его со звуками от птицы при получении раны. Мечник тоже пришёл к подобным выводам, потому что в один мы выкрикнули:
   - Дятлы!!! - и поспешили к запалной части лагеря.
   Одновременно с этим оттуда раздался крик часового "Нападение! Нападение!", а мне в уши завопил дракончик:
   "Хозяи-и-ин!!! Спаси!!!".
   Сомневаюсь, что всё это не звенья одной цепи.
   Всполошился весь лагерь, на восток бежали все, с нашей стороны - мы с Ордрином и феи, дриала включила свою любимую ауру на скорость и тем самым подгоняла нас. Мне же казалось, что я мчу со скоростью высокоскоростного поезда, и причина была нетривиальной - именно там, около восточного часового лечились охотник и топорщики. Дриала только там нашла подходящее место для целебной зоны, раскинув туда ещё одну ауру.
   Краем глаза заметил, что на перерез нам, с юга, мчится основная группа гномов.
   - Защищайте раненных, - кричу я им. - Раненных защищайте!!!
   Выбедав на поляну, где в тени раскилисиых деревьев, очень похожих на клёны, и лежали раненные, я заметил интересную картину: мой дракончик, нарезая круги и петляя как бешенный заяц, изо всех сил старался увернуться от бегающего за ним подобно страусу, только меньших размеров, дятла. Пока что у него это получалось, нр с каждым метром дятел доставал Аса все сильнее. На другом конце поляны часовой давал бой другому дятлу, принимая рывки того на щит и пытаясь досиать топором, там пока была ничья. В небе над поляной несколько сотен сверкающих всеми мыслимыми оттенками птиц раскручивали свой хоровод, солнечный свет сквозь него пробивался слабо. Верная смерть для всех нас.
   - За деревья уходи, - кричу я дракону, пытаясь перекричать гам, который издавали дятлы в воздухе., - там он не сможет кидаться.
   Тактика против них уже выработана: принимать рывки на щит, опрокидывать на спину, добивать. После рывка дятлы некоторое время приходили в себя, что давало нам опрелелённое преимущество. Этой способностью они напоминали грифонов из Альянса Света, а вот сопротивлением мигии явно пошли в чёрных драконов. Причём слабее на них действовали заклинания всех опробованных школ. Благо, сталь убивала их ничуть не хуже, чем кого бы то ни было другого. Эьи знания были получены в первом же бою с ними, вот только плата оказалось завышенной на мой взгляд.
   "С одним я справлюсь, будь спокоен", - бахвалисто ответил Ас и едва за это не поплатиося - дятел царапул его за крыло, потекла кровь.
   Бахвальство сдуло под чистую, обузумев от ужаса, дракончик бросился бежать не разбирая дороги. И бежал он прямо на раненных, и, что хуже всего, за ним следом кинулся дятел, наверное, чтобы добить. Ас вовремя пришел в себя, заметил, кто у него на пути и свернул, а вот дятел новым целям явно обрадовался. Секунды, которые от активировпл рывок, я умирал от страха и ужаса, но одновременно с этим активировал воздушную плеть, новое щаклинание, появившееся у меня после полной расшифровке книги магии материи. Скоцентрированный во вполне озязаемую конструкцию поток ветра отбросил дятла с траектории полета в одного гнома прямо на щит другого. Добил пернатого крит из арбалета от охотника.
   - ТЫ!!! - пиорычал я в сорону дракона. - ТЕБЕ ЧТО БЫЛО СКАЗАНО??? "Н-но... я-я-я...".
   - Убирайся с глаз моих и не показывайся до конца боя. Здесь и без тебя справятся.
   Дракончик убежал, дико таращя глаза от ужаса, а на поляну высыпали все, кто ещё толтко подходил.
   - Что произошло?
   - Куда ящерица так быстро побежала? - Вы лучше в небо посмотрите!
   - Да на земле было ничуть не хуже!!!
   - У Грата топор в крови, кто-то уже спускался...
   Удивительно, как я в таком шуме от дятлов улавливал отдельные реплики... А меж тем, хоровод птиц уже почти докрутился, ещё чуть-чуть - и первые живые снаряды полетят вниз, прямо на нас.
   - ЗАЩИЩАЙТЕ РАНЕНЫХ!!! - крикнул я в очередной раз, сам бросаясь туда, благо что стоял недалеко.
   Первый дятел полетел прямо в толпу гномов. Безуспешно, добили его два болта в спину. Второй выбрал то же направление с теми же последствиями, а вот дальше пернатые тараны посыпались по разным сторонам, успех их был различен. Те, которые и дальше продолжали бомбить основной строй гномов, за которым скрылись арбалетчики, умирали хорошо; те же, которые предпочитали в качестве своих целей фей и дроу, прятавшихся за деревьями и выманивающих таким образом дятлов на себя, - тоже ,кстати, действенная тактика - частично успевали затормозить и тем самым спастись, хотя и погибших от добивания после жёсткой всречи со стволами хватало; а вот те, которые летели в мою сторону, умирали с особой жестокостью: ко мне присоеденились три топорщика, вместе мы останавоивали птиц и добивали. Но как мы добивали... щит я держал в леврй руке по стандарту, правая была свободна, так как рана не давала даже просто согнуть пальцы в кулак, пожтому первого своего дятла я добил краем щита в голову, на второго прыгнул обеими ногами, третьего сзватил воздушным зазватом - ещё одним заклинание из книги - и насадил на удачно подставленный топор, вскрыв пузо... а дальше я просто крушил, рвал и топтал, место страха и ужаса заняли злось и ярость, перед глазами была та самая кроваво-красная пелена, многократно описываемая к книгах и показанная в фильмах, в этот момент времени я не мог хотеть ничего больше, кроме как убивать этих сверкающих тварей голыми руками. В какой-то момент на грани сознания проскользнула мысль, что этим тварям придется дорого заплатить за смерть каждого гнома, феи и дроу. А после я отключился...
   В себя я пришёл оттого, что кто-то толкал меня в плечо и орал на ухо:
   - Очнитесь, лорд, пожалуйста, очнитесь. Лорд, не оставляйте нас, - голос был явно мужской, но какой-то надломленный, как-будто он только что пережил большое горе. Я бы даже ему посочуствовал, если бы он не орал так сильно.
   - Лорд, пожалуста, очнитесь, - продолдал надрываться голос. - Дикте Ордрин, он не откликается... Может, он умирает?
   - Да не умираю я, - раздался очень тихий хрипящий голос откуда-то со стороны. Противен он был также, как орущий. - Сейчас полежу немного и встану.
   Потребовалось немалых усилий, чтобы понять: прльивный хриплый голос принадлежит мне.
   - Воды-ы-ы, - прошептал я и закашлялся, ещё больше расцарапывая и без того саднящее горло.
   - Вот, лорд, возьмите, - ткнулась мне вруку метеллическая сплюснуто-циллинлрическая штуковина, напоминающая флягу, в сопровождении орущего голоса. В кромешной тьме я на ощупь поднёс её ко рту и в пару глотков осушил. В голове понемногу прояснялось, я вдруг понял, что сижу спиной к дереву, а ноги мои заботливо укутаны одеялом.
   - Лорд, вам лучше? - спросил тот же голос, но уже не такой громкий.
   - Лучше, - ответил я, прислушавшись к ощущениям. - Но почему так темно?
   - Темно? - недоуменно переспросил голос. - Лорд, так у вас глаза закрыты.
   С трудом спомнив, что это такое вообще - глаза, я разлепил их чуть ли не пальцами. Изображение плыло и одновременно сверкало, но с каждой секундой становилось всё чётче, я даже смог понять что переливающийся блеск идёт от многочисленных тушек дятлов, равномерно усыпавших поляну. Рядом со мной сидел Акрух, дерда в руках флягу для воды литра на три.
   - Кто это их так? - спросил я уже хрипящим, но всё ещё слабым голосом. - Что здесь вообще произошло?
   Зрение всё больше обретало чёткость, я даже смог недалеко от себя разглядел давешних трои раненых, дроу и гномов, мирно сидевших рядышком и о чём-то разговаривающих.
   - А вы что, лорд, ничего не помните? - со страхом в голосе спросил Акрух.
   - Последнее, что помню - как на лету хватаю за горло дятла и брасаю его на каменный шип, вызванный собственной магией, а тот на нём разваливается на две половины и его голова отлетает к собрату, недавно убитому об лезвие топора.
   - О, лорд, вы дальше такое устроили... - мечтательно протянул Акрух. - Вы впали в истинное бешенство, тот дятел, пойманный за горло, оказался лишь первым. Дальше вы так переловили несколько десятков птиц, некоторых даже отправляя обратно...
   - И что, они улетали прочь?
   - Да нет, все умирали, кто-то ещё в полёте, кто-то врещавгись в себе подобных. В такие моменты вы кричали "страйк"...
   - Что, так и кричал, "срайк"?
   - Нет, конечно, гораздо громче и раскатистей. Мне даже показалось, что некоторые лятлы от подобной звуковой атаки умирали прямо в хороводе.
   - О-о-о... - простонал я от стыда, но Архип понял это по своему.
   - Мы тоже были удивлены, - сообщил мне он, - но куда большим шоком стало ваше спасение фей.
   - Спасение? От кого?- в этот момент я почему-то подумал, что от себя.
   - От дятлов, конечно. Они ведь ьоже далеко не дураки, это-то мы понять успелии. И вот, когда в очерклной раз одна из фей стала щаманивать дятла к деревьям, он не полетел прямо на ствол, а рванулся между. Шуму было-о-о, - покачал головой гном. - Так ведь после первого так же поступил не один, не два, а штук пятнадцать. Вы, когда заметили это дело, в три прыжка метнулись туда, даром что стояли на другом краю поляны. Перья полетели в разные стороны, жалобные курлыканья даже перекрыли основной шум от хоровода, а по земле бежавшее полкрепление еще из десятка дятлов вы сбили одним метким метанием их товарища, назвав всё это "суперстрайком".
   - Только громче и раскатистей? - спросил я в надежде, что это было не так.
   - Да, лорд, громче и раскатистей, - обломал мои мечты Акрух. - Вы вообще были безупречны: кулаками на противоходе сбивали летчщих прямо на вас дятлов без всякого щита пачками; пинками отправляли рискнувших прогуляться по земле, как вы это назвали, "на прогулку", только громче и раскатистей, но мало кто из них переживал встречу с ближайшим деревом. А тех, которые от пинков уворачивались, хватали за лапы об землю, туда-сюда, туда-сюда, периодически прикрикивая "Халк крушить".
   - Только громче и раскатистей, - на автомате сказал я.
   - Только громче и раскатистей, - подтвердил Акрух. - В какой-то мемент, дятлы поняли, что распыляя силы они ничего не добьются, только передохнут здесь все, и сконцентрировались на нашем строе, где позади стояли арбалетчики...
   - И скольких мы потеряли?
   - Мы? Ни одного!
   - Феи? Дроу?
   - Нет, среди наших потерь нет.
   - Но как вы справились с этой лавиной?
   - Не мы, лорд, вы! Вы почти всё сделали самостоятельно: выломали у ближайшего дерева толстую ветку, встали перед строем и подобно мельнице раскидывали дятлов в разные стороны, выкрикивая "Это вам за Саттира, а это за гномов, этот за гномов, а этот за Саттира"...
   - Только громче и раскатистее, - в один голос произнесли мы.
   - А потом, когда дятлы закончились, вы расцеловали ветку, осторожно отложили её в строну, подняли руки вверх и прокричали небу "Фаталити". Но не громче и раскатистее, а как-то очень грубо, гортанно и немного неестественно. А потом вы оключились.
   Мне хотелось провалиться под землю, мои родители, работники сферы культуры - мама скрипачка в оркестре, а папа организатор массовых мероприятий - всю жизнь твердили мне, что воспитать культурного, интеллигентного сына - главная цель их жизни. Особенно после того, как старший брат окончив школу поступил на мехмат, вместо так настаиваемой ими консерватории. Скандал был грандиозный, брат разорвал с нами все отношения, а за меня взялись всерьёз. В итоге я сиал учиться на, простите за каламбур, учителя начальных классов. Мама считала, что целиком и полностью её заслуга, я же ещё школьником понял, что дети - это моё, пожтому совместил приятное с необходимым. И вот сейчас я бегал по маленькой оесной полянке и отбивплся от стаи дятлов самыми варварскими способами. Если, конечно, Акрух всё это не выдумал.
   - Лорд, ты как? - спросил подошедший Ордрин. Вид у него был озабоченный.
   - Честно сказать - паршиво, чуствую себя одиноким мешком картошки в огромной телеге, мчащемся на бешенной скорости по ямам и колдобинам.
   - Аастия сказала, что это лечится, главное не перенапрягаться.
  


Оценка: 6.82*17  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Б.Ту "10.000 реинкарнаций спустя"(Уся (Wuxia)) Е.Кариди "Черный король"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) Н.Александр "Контакт"(Научная фантастика) О.Обская "Возмутительно желанна, или Соблазн Его Величества"(Любовное фэнтези) А.Вильде "Эрион"(Постапокалипсис) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик) В.Пылаев "Видящий-5"(ЛитРПГ) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) LitaWolf "Любить нельзя забыть"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"