Марченко Андрей: другие произведения.

Литерный эшелон

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 4.89*21  Ваша оценка:


Литерный эшелон

  

Посвящается Елене Семашко - за долготерпение...

  

Часть 1

  
   Вместо пролога
  
   ...Первым его увидел Джерри Астлей, вахтенный офицер британского крейсера "Уриил", который шел из "таверны морей" Кейптауна на Формозу.
   Утренняя вахта близилась к середине, спать хотелось немилосердно, и на огненный росчерк в небе офицер ответил зевком: удивительно яркий метеор, уже совсем рассвело, а его все равно видно.
   Что еще надлежало сделать в этом случае? Ах да, загадать желание. Таковых имелось даже два: не утонуть, и поскорее вернутся домой, в Лондон. Немного подумав, офицер склонился к первому. Если не сбудется оно, то шанс на возвращение становился призрачным.
   После Джерри отвернулся, приложил к глазам бинокль и добросовестно осмотрел остальное пространство. На море не было ровно ничего.
   К моменту окончания осмотра о небесном теле офицер уже и позабыл. Подумаешь - звезда упала. Таковых за свою жизнь он видел сотни, если не тысячи. Как-то поздно вечером, во время второй собачей полувахты на рейде Батавии он наблюдал настоящий звездопад, успел загадать с две дюжины желаний. А звезды все падали и падали...
   После огненный шар промелькнул над Цейлоном, затем - над Индией. Прогремел над горами, которые касались облаков. От шума на одном склоне проснулся, тронулся и сошел в долину ледник. Впрочем, для человечества это бедствие прошло совершенно незамеченным.
   Казалось - со следующей горной грядой летящему телу не разминуться. Но, невидимое человеком, оно, назло всем законам небесной механики, выровнялось и тяжело пошло на подъем.
   Тот, однако, оказался недолгим. Огненный шар стало кидать из стороны в сторону, и очень скоро он снова круто пошел вниз.
   Пролетел над железными нитями КВЖД, разбудил смотрителя на какой-то станции. Но пока смотритель поднимался с кровати, шел к окну, шар ушел за лес, оставив за собой лишь туманную полосу, которую тут же принялся растаскивать ветер.
   Шар трясло, от исходящего жара начинали тлеть и вспыхивали верхушки иных деревьев. Порой наземь сыпался огонь. Он падал в болота, превращал иные озерца в пар, затем потихоньку гас.

-

   Тем временем, в новый день неспешно втягивалось село. Название его было не совсем приличным, и без особой нужды его старались не произносить. Именовалась оно Дураковым. За что и кто ее наградил таким именем - уже не помнил никто.
   Село было небольшим, в нем почти половина хат стояла с краю.
   Стрелки единственных в селе часов как раз перевалили через семерку. Из домика выглянула кукушка, повела головой, будто осмотрев комнату. Но так ничего и не сказав, убралась в свое механическое гнездо.
   Но этой кукушке все равно не было никакой веры. Часы держали все более для красоты и в диковинку. А последний раз их подводили с пару месяцев назад по хронометру заехавшего пристава.
   В речушке, что огибала село, хозяйки полоскали белье. В избе уставшая мать качала колыбель с ребенком. Малыш безмятежно спал. Воровато досматривал ночной сон пастушок на лугу. После неспокойной ночи дремали в будках собаки.
   Чтоб скоротать время за работой, одна хозяйка развлекала своих товарок:
   - А ище в море-окияне есть рыба-пила и рыба-молот.
   - И чего ж они там, хады, строють! - вопрошала соседка.
   - Та брешет она, бабоньки! - кричала с другого бережка реки здешняя попадья.
   - И ничего я не брешу! А ище есть летучая рыба! Она из воды вылетает, до небес подымается. Там, облаках живет, мечет икру. Из нее вырастает малек, потом с дождем падает в моря и живет там, пока крылья не отрастут. А если ветер облако на землю отнесет, так и на город какой или деревню дождь из рыбы падает.
   - Да ну! - удивлялись соседки.
   - Брешешь! - неслось с другой стороны реки.
   - Да пусть меня господь покарает, если я вру! - и, на всяк случай поправилась. - За что купила, за то и продаю...
   Хотела еще что-то сказать, но осеклась: в воде чувствовалось что-то нехорошее, она дрожала, будто покраснела...
   И тут небо расколол будто гром.
   В испуге хозяйка уронила рубаху - неужели Господь, прежде милостивый, потерял терпение?
   Ведь день с рассвета был будто ясный, на небе не было и облачка. А гром среди ясного неба, как ни крути, не к добру.
   Кто-то посмотрел на небо, кто-то - на зеркало реки.
   И там и там было одно - по небу летел огромный огненный шар.
   Разговор срезало.
   Да что там - многие затаили дыханье, а вдруг пронесет.
   И действительно - пронесло.
   Если Господь и собирался покарать сегодня лжеца, то тот находился где-то далече. А через деревню шар пролетал совсем случайно. Он улетел за лес, дым рассеивался, небо стало снова голубым, вслед за ним потеряла багровый цвет и река.
   И люди потихоньку выдыхали...
   Но слишком рано: раздался грохот как от взрыва, земля затряслась. Резко, словно пес с цепи сорвался ветер. В окнах домов треснули стекла, остановились единственные в селе часы.
   На речушке поднялась волна, каких не бывало даже в паводок, смыла с мостков корзины с бельем, опрокинула в воду двух хозяюшек. Те кричали, звали на помощь, пока не вспомнили, что летом в реке утонуть может разве что пьяный.
   В избе проснулся ребенок, он завопил в своей колыбели, матушка тут же взяла его на руки, стала успокаивать, хотя сама была испугана без меры.
   Скинуло с кровати и старика Пахома, который из тайги пришел заполночь, а, потому и спать собирался до обеда.
   По шаткой лестнице на колоколенку взобрался попик - осмотрелся вокруг. Из-за леса подымался столб не то дыма, не то пыли. Батюшка втянул в себя воздух - показалось, что пахнет горелым, и будто серой.
   Попик поплевал на руки, схватился за бечевку и ударил в колокол.
   К церквушке стал подтягиваться деревенский люд, застегивая на ходу телогрейку, подошел проспавший все Пахом.
   Крикнул:
   - Поче звоняш?
   - Дак ведь звезда Полынь упала! - ответствовал священник. - Истину тебе глаголю! Треть рек и источников станут горьки, и множество народу погибнет! Последние часы мира уже наступили! И всем надлежит причаститься перед смертию!
   Пахом подошел к колодцу, бросил ведро. Подняв, стал пить прямо из него. Напившись, отер рукавом бороду:
   - Да не... Обнакновенная волога... Не то ты баешь!
   - Тебе, дураку, сказано: треть источников! - не успокаивался попик.
   - Адали надоть схоить, изгленуть...
   - Ну и иди, коль без причастия умереть желаешь!
   - И пайду!

-

   Пахом ушел через час.
   Ушел один, прихватив только берданку и патронташ.
   А народец сельский разошелся по домам, натопил жарко бани, попарился, переоделся в чистую одежду.
   Затем, где-то около полудня, селяне сошлись к церкви, исповедовались да приняли последнее причастие.
   Стали ждать смерти - она не торопилась.
   Плакали дети, но не от страха - он прошел. Им хотелось есть и играть.
   Время неспешно шло - сначала добрело до обеда, потом начало потихоньку скатываться к ужину.
   Уже и смеркалось.
   Не дождавшись конца света, люди расходились по домам.
   Спать в деревне ложились рано.
  
   В поезде
  
   Из самого Владивостока огромный путиловский "десятиколесник" тащил состав. Делал это лихо - в чистом лесном воздухе уголь сгорал хорошо, паровоз был новым, чуть не только что с завода: колосники не успели прогореть, дымогарные и жаровые трубки - не забились.
   Да и груз сегодня был не такой уж и тяжелый - пассажирские вагоны сегодня были наполнены едва наполовину.
   Поезд летел сквозь лес - за окном стояла непроглядная темень - станции здесь были редки. И чтоб темнота не смущала взор, от нее прятались за опущенными шторами, тоску прогоняли вином.
   В вагоне-ресторане за столом коротали поздний час пассажиры.
   Музыкант в углу не сколько играл, сколько настраивал свою гитару. Ужинало семейство, севшее на поезд в Хабаровске. В углу трапезничал батюшка. Недалеко капитан третьего ранга развлекал беседой двух дамочек.
   - ...Меж тем, у нас лет пять назад в газетах над японцами подшучивали, дескать чурки, желтолицые макаки... А на войне они нас поколотили крепко - и на суше и на море. Вот недавно я попал на Сахалин японский. Помню, как было при нас, так одно слово: каторга. Сейчас - рейсируют теплоходы, шоссе строят как в Европе, уже железную дорогу соорудили. Крепость построили на месте Корсаковского форта. Движение, доложу вам... А зато на Северном Сахалине у нас тишь...
   Барышни с деланной тревогой кивнули.

-

   На полустанке, среди тайги в шинели кутались Грабе и Данилин. Будто бы уже наступило лето, и уж точно тут было гораздо теплее, чем на Чукотке. Но все равно, стало зябко еще до того как село солнце.
   Мимо прохаживался местный путеец. Остальные обитатели полустанка уже смотрели второй сон, поэтому одиночество смотритель вымещал на гостях:
   - Уголь дорожает... - говорил он. - Скоро разразится топливный кризис! Надобно переходить на альтернативные, возобновляемые виды топлива, такие как дрова, ветер, масло подсолнечное.
   - А как же вы ветер поставите на железной дороге? - интересовался Данилин. - Это что, паровозы будут с крыльями, как у мельниц?..
   - Я вот недавно читал о маховозах. - не сдавался путеец. - То бишь, о поездах с маховиком. Превосходнейшая идея, доложу я вам.
   Грабе порылся в карманах, достал пачку папирос. Открыл ее, остался недоволен.
   - Папироской не угостите? - спросил он. - Мои отсырели...
   Путеец радушно протянул свои:
   - Курите, если не побрезгуете.
   - Благодарствую... - Грабе блаженно затянулся. - А что касательно "побрезгую", так были в краях, где махорки днем с огнем не найдешь. Я уже думал начать мох курить...
   - Мох не мох, а, видать, вы люди важные, если по вашему велению я поезда останавливаю.
   В ответ Грабе смерил путейца таким взглядом, что тому резко перехотелось разговаривать.
   Но Данилин засомневался в могуществе не то своем, не то железнодорожника:
   - А если поезд не остановится?
   - Не извольте сомневаться! Остановится! Я ему семафор закрыл.

-

   И действительно, поезд остановился - красный фонарь было видно далеко.
   В вагоне ресторане звякнула посуда. Стоящие на столе бокалы чокнулись сами по себе, без воли хозяев.
   Остановка была недолгой. Едва Грабе и Данилин запрыгнули на подножку поезда, как путеец открыл семафор.
   Однако капитан успел выглянуть в окошко.
   - Шут его дери. Никогда тут не останавливались...
   Но его спутницы быстро вернули внимание к себе:
   - А что, японцы действительно отличаются от китайцев?- спросила одна дама, мило подперев кулачком подбородок.
   Капитан кивнул:
   - Отличаются, и весьма. Японцы ближе к полинезийцам, гавайцам, нежели к китайцам...
   Меж столиков как раз проходил официант, капитан поймал его за руку:
   - Постойте, голубчик... Отчего мы останавливались? Мы опаздываем?
   - Не извольте беспокоиться. Подобрали-с двух офицеров... Машинист наверстает.
   - Спасибо, - кивнул капитан официанту и повернулся к собеседницам.
   Ресторан пустел. Музыкант зевнул, качнул головой: не то отвесил поклон публике, не то попрощался и ушел в свой вагон. Ко сну отправилась и семейка из Хабаровска. Лишь попик продолжал воевать со своей бутылкой вина.
   Но тут открылась дверь, и вошли Грабе и Данилин. Хоть вагон был почти пуст, присели недалеко от капитана и его спутниц.
   - ...Скрутили его, значит, и в участок, - рассказывал флотский. - Дескать, смотрел на мост, чего-то рисовал. В карманах - бумаги на ненашенском. С виду - чисто японец. Стали разбираться - оказался он вовсе не японцем, а корейцем. Что на мост глядел - не отрицал, но не специально, а так вышло. Надо же ему на что-то глазеть, не с закрытыми же глазами ходить? И что характерно, бдительные верноподданные наловили таких шпионов на две Японии. Буряты, китайцы, монголы - все годиться. Как японцы выглядят - знают только по карикатуре в "Ведомостях".
   Рядом с вошедшими возник официант. Подавляя зевоту, изобразил внимание:
   - Чего изволите-с?
   - Водки полуштоф нам перво-наперво. А лучше перцовки, - начал распоряжаться Грабе, - К ней изобрази закуску горячую. Замерзли с товарищем...
   - Смею предложить ухи...
   Грабе скривился:
   - Никакой рыбы. Щей тащи, каши, хлеба побольше. Соскучились уже за хлебушком... Салат на свой выбор - чтоб овощей поболе. Лето все же. Выполняй.
   Официант исчез. Но меньше, чем через минуту возник снова со штофом и салатом. Понимал: эти гости устали, за столом долго не засидятся.
   И действительно: Грабе даже не дал поставить графин на стол, тут же подхватил его, разлил жгучий напиток по стаканам. Произнес:
   - Помянем...
   Выпили быстро, не чокаясь. Официант посмотрел на них одобрительно: такие много хлопот не создадут.
   Новыми попутчиками заинтересовался и флотский офицер. Через проход спросил:
   - А вы, позвольте, откуда-то из Китая?
   - Нет, абсолютно другая сторона, - отвечал Грабе. - Мы выбираемся в столицу с Чукотки... Штабс-капитан Грабе к вашим услугам. А это мой друг - подпоручик Данилин. Десятый новоингерманландский полк.
   - Капитан третьего ранга Сабуров Михаил Федорович. Еду в Ревель... Вы Александра Николаевича Граббе не родственник?
   - Отнюдь. Даже не однофамильцы. У графа Граббе две "б" в фамилии, у меня одна. Да и не граф я вовсе.
   - Тем приятней, что не граф. Впрочем, что же мы кричим через весь вагон. Подсаживайтесь к нам.
   Грабе и Данилин действительно пересели. Капитан продолжил знакомство.
   - Позвольте представить моих спутниц: Ястржембская Мария Петровна и Вера Федоровна Никифорова. Ну, давайте, за знакомство!
   Пока пили, Вера Федоровна осмотрела штабс-капитана внимательно и попыталась построить ему глазки. Ответом ей был тот же взгляд, коим недавно Грабе угостил железнодорожника. Дама поперхнулась вином.
   - Между прочим, я бывал в Анадыре - жуть, дикое место, - произнес капитан, пытаясь насадить гриб на вилку. - А позвольте поинтересоваться, что вас туда занесло?
   - Мы боролись с происками чукчей, - ответил Грабе.
   - Я так понимаю, вы шутите?
   - Отнюдь: чукчи хитры, они умелые охотники, отважные мореплаватели. И что досадно - очень, очень жестоки. Прошлой осенью, к примеру, они переправились через Тихий океан, вырезали племя эскимосов, между прочим, граждан Северо-Американских Соединенных Штатов. И угнали стада оленей... Был международный скандал.
   - Вы, наверное, искали этих оленей?
   - Нет. Их искали войска под командованием генерала Мансурова. И вот этой зимой, во время бурана, генерала выкрали. Его я и искал...
   - И как? Успешно?
   - Не совсем. Я нашел его тело, но душа отбыла к Господу. Чукчи обычно не пытают своих пленных... Сразу убивают. Но генералу так не повезло... Знаете северный промысел: резьба по кости?
   Капитан кивнул:
   - Милое занятие...
   - Но не тогда когда режут на кости живого человека...
   Ястржембская тоже поперхнулась, из рукава достала надушенный платок, поднесла его к лицу.
   Грабе спохватился:
   - Простите... Не буду утомлять вас подробностями - мы же за столом.
   - Но вы наказали виновных? - задумчиво спросил капитан, прожевывая все-таки отловленный гриб.
   - Снова нет. Виновных я не нашел... Они укочевали куда-то на острова... Хотя, по моему рассуждению, эти дети природы живут в столь жестоких условиях, что любое наказание излишне.
   - Дети! Да под пулеметы таких детей собачьих!
   - Вы излишне эмоциональны. Тем паче, сказано в Писании: "Не судите...". Я вообще, думаю по приезду подать в Военное Ведомство письмо с предложением создать из чукчей военные части особого образца вроде французских зуавов или английских гуркхов.
   - Ага. И вы этих сверхлюдей вдвоем победили? Совсем как Зверобой и Чингачгук?..
   - Да вы что, не поняли? - удивился Грабе. - Посылали отряд! Только от этого отряда двое живых осталось. Я и этот парнишка...
   Качели
  
   В Москву заползала жара. Гимназии и институты закрывались на каникулярное время, отцы семейств нанимали шарабаны и брички, для того чтоб откочевать из города прочь, на летние дачи.
   Собиралась из Москвы и семья Стригунов. Во дворе уже стояла повозка, в которую отец семейства и дворник сносили подготовленные в дорогу вещи.
   - Осторожнее, осторожнее с бумагами! - пугал дворника Виктор Иванович. - Не уроните - они ценные и очень ветхие!
   - Papa, а мои книги вы не забыли?..
   - Да если и забыли, что за беда? Мои книги почитаешь.
   - Там же нет картинок! И они такие пыльные!
   Но отец, пожав плечами, отправлялся вверх, за очередной порцией сумок.
   Улучив минутку в общей суматохе, к Аленке подошла кухарка, подала конверт из суровой казенной бумаги:
   - Барышня. Вам Андрей письмо прислал...
   - Какой Андрей?
   - Да племяш мой...
   - Мне дела нет, до того, чего он там пишет.
   Конверт в протянутой руке неопределенно завис между кухаркой и девушкой. Но по лестнице спускался с очередной картонкой дворник, и Аленка выхватила письмо.
   - Пожалуй, все же возьму. В деревне бывает так скучно.
   И с конвертом сбежала вниз, во дворик. Присела на качели, стала читать:
   "...
   Драгоценнейшая Алена Викторовна! Я давно вам не писал, но право-слово ближайший почтамт от нас сейчас за многие сотни верст. Потому и не прошу ответного письма, ибо адреса не имею. Сию эпистолу передаю с оказией - довелось встретить хорошего человека.
   Хотя несколько наших товарищей тяжко болели и умерли, Вам решительно нечего обо мне беспокоиться.
   ..."

-

   Вообще-то товарищи и правда, болели, равно как и сам Андрей. Кровоточили десны, зубы шатались как молочные в детстве. Грабе, командующий экспедицией, варил какое-то варево, внешне похожее на деготь и столь же аппетитное на вкус. Однако помогало это слабо - у солдат выпадали зубы, Андрею не то просто везло, не то спасала молодость.
   Но умерли они совсем не от скорбута - во время одного перехода рота попала в засаду - произошло это среди чистой степи, вернее тундры.
   Чукчи выскочили будто из-под снега - спереди, сзади, и даже между солдат. Началась драка, а вернее резня. Солдаты кричали, чукчи напротив, дрались и даже умирали молча. Их безмолвие пугало больше всего.
   Грабе быстро отстрелял барабан револьвера и дальше дрался сначала саблей, а потом подобрал еще и нож.
   Что касается Данилина, то свою часть боя он помнил смутно: все застилал ужас. Палил из револьвера, потом из винтовки. Кого-то посадил на штык, тут же его сломав. Схватил другую винтовку, дрался ей как дубиной.
   Они победили - безымянная сопка, залитая кровью, осталась за ними. Чукчи погибли все. Из взвода осталось двое - Грабе и Данилин. Двое раненых солдат умерли тут же - мороз и пустынная местность не оставляли шансов выжить.
   Покойных похоронили на вершине сопки, в тесных могилах. Долбили мерзлую землю, затем стаскивали камни, из которых сложили обелиски. Грабе сделал пометки в своем дневнике, прочел молитву, и пошел прочь.
   Данилин заспешил за ним.
   Впереди были десятки верст, заметенных снегом.
   Где-то на Украине во всю цвели сады, а здесь лишь кое-где таял снег... В проталинах вместо травы и подснежников рос мох.

-

   "...
   А еще тут чудесная природа, много свежего воздуха, простора, - писал Данилин. - Единственное, что здесь для середины весны довольно холодновато.
   Здесь поистине крыша мира. Даже в деревне у нас не увидишь столько звезд. И они кажутся такими близкими - протяни руку и сможешь ловить их горстями.
   Народ тут хороший, по-сибирски гостеприимный. Аборигены милые...
   ..."

-

   У Данилина был шикарнейший шанс умереть на следующий день, а, вернее, ночь. На отдых остановились во вросшей по окна в землю избушке охотника. Перед тем, как заснуть, Андрей по малой нужде вышел на улицу. Делая свое дело, засмотрелся на звезды, и не заметил, как ему на спину прыгнул абориген.
   Противник был молодым, таким же как он, а то и моложе. И запах от него стоял, что верно, было слышно за версту. Но противник подкрался с подветренной стороны.
   Кривой нож просвистел у лица, рассек шарф. По неопытности чукча промазал мимо горла, не закончил бой одним ударом.
   И драка приобрела затяжной характер. Упали на снег, катались среди веселой весенней пурги. Чукча что-то шипел - казалось, что все слова в его речи матерные. Данилин берег дыхание - казалось невозможным докричаться до Грабе.
   Но бой потихоньку скатывался не в пользу подпоручика. Чукча положил его на лопатки, и ножом целил в глаз.
   Данилин пребывал в замешательстве, не зная, что надо делать в таком положении: не то вспоминать всю жизнь, не то спешно молиться.
   Но среди пурги грянул гром - револьвер Грабе жарко выдохнул.
   Его спас Аркадий Петрович, удивленный тем, что его подопечный так долго не возвращается с мороза. Если бы штабс-капитан замешкался на минуту, или, напротив, Данилин сдался бы чуть раньше - они бы не свиделись бы на этом свете.
   А так - пуля "Смит энд Вессона" была такой тяжелой, что практически обезглавила чукчу.
   А затем Грабе над телом остывающего чукчи читал долгую лекцию о том, как опасна безалаберность и как полезно заниматься гимнастикой.
   На морозе кровь остывала быстро, холодила лицо, руки.
   Но Данилин молчал перед Грабе, кивая в такт нотациям, и радуясь про себя, что кровь не его.

-

   Заржала лошадь. Аленка одним глазом взглянула на нее, а потом вернулась к чтению:
   "...
   Аборигены милые, хотя и немного дикие, необученные манерам и этикету.
   Но, надо заметить, Аркадий Петрович чудесно находит со всеми общий язык.
   Штабс-капитан Грабе мною очень доволен, и обещает по возвращению написать рапорт о присвоении мне звания поручика.
   За сим письмо я оканчиваю.
   Думаю, что мой вояж по северной стране подходит к завершению, и вскорости я предстану пред вами лично.
   Остаюсь искренне ваш подпоручик Андрей Данилин.
   ..."
   От повозки Аленку окликнул Виктор Иванович:
   - Алена, мы уже едем! Или ты решила остаться?
   Алена быстро сложила письмо в конверт, поднялась:
   - Да, papa, уже иду...
   Она встала с качелей и направилась к шарабану. За чтением письма в доме были забыты альбомы и книги Алены. Их прислали позже, по случаю...
  
   Ограбление
  
   Под аркой Антипа скрутил кашель. Будто сначала крепился, потом кашлянул разок несильно. Ну а затем в организме его случилась какая-то лавина: кашель становился, все громче, чаще, изо рта летели сгустки. Больного скрючило в три погибели, глаза налились кровью. За кашлем некогда было и вздохнуть.
   Все кашляя, из кармана пиджака достал пачку папирос, выбил одну, вставил гильзу в рот, но тут же выплюнул ее с очередным приступом.
   Андрюха достал папироску из своего кармана, прикурил ее, подал Антипу. Тот принял с кивком благодарности, затянулся...
   ...И кашель довольно быстро стал сходить на нет.
   Антип перевел дыхание, вытер с глаз слезы.
   - Курите, - разрешил он остальным и добавил. - Может, в последний раз затянемся.
   По брусчатой мостовой катила бричка, напротив, у подъезда углового дома скучал швейцар. Над ним, омытая летним дождем, словно новая сверкала вывеска: "Ресторанъ Лондонъ".
   - Если вдруг кто хочет отказаться - еще не поздно. Сейчас самое то время.
   - Да ладно, нам-то чего?.. - ответил за троих Андрюха. - Ты же самое сложное на себя берешь?..
   Последнюю фразу он полуспросил - а не раздумал ли сам Антип. Но тот покачал головой: нет, все по плану.
   - Ну, тогда начали...

-

   В ресторане веселье было на излете.
   Половина зала уже опустела ввиду утреннего часа. Но на окнах висели шторы, часов не имелось, и некоторые посетители пребывали в благостном неведенье о времени суток.
   Оркестр уже отдыхал, лишь пианист, мучимый бессонницей о чем-то спорил со своим инструментом. Звуки музыки, мелодичной и одновременно нестройной было слышно на улице, на втором этаже здания, и комнатах заведения, в которые допускались немногие.
   Там велась игра азартная, запрещенная, а потому и особенно желанная.
   Играли в винт, в очко, в "железку". Крутилось колесо рулетки.
   Наверху хозяин заведения как раз закончил писать письмо. Пробежался взглядом по листу еще раз, остался доволен. Присыпал чернила песком, струсил его. После положил письмо в заранее подготовленную капсулу. С ней прошел мимо сейфа, к станции пневмопочты, опустил в ячейку, нажал на клавишу клапана...
   И капсула, грохоча по трубам, улетел на почтамт.

-

   Внизу открылась дверь, впуская в обеденный зал Антипа, Андрюху и Пашку.
   Подошел приказчик:
   - Желаете отдохнуть, выпить?
   - А сколько у вас стоит стакан водки?.. - поинтересовался Антип.
   - Здесь цену на такие пустяки не спрашивают, сударь. Здесь просто платят. А коль денег у вас нет - зачем же вы сюда пришли?
   - Хам...
   - А может и хам! Да вам-то с того что за печаль? Это заведенье для благородных господ! А вас за версту видно - суконное рыло! Я вообще не понимаю, как вас швейцар пустил.
   ...Меж тем, швейцар боялся вздохнуть громко. Ему в нос упирался ствол "браунинга". Пистолет был дамский, с перламутровыми ручками. Но без сомнения, пули в нем были достаточно серьезными, чтоб прервать жизнь, еще вчера казавшуюся никчемной.
   Антип же, оглядевшись вокруг, произнес довольно громко:
   - И не мучает же вас совесть, спускать здесь сотни и тысячи рублей, когда народ прозябает в нищете!
   Заскучавшие было посетители с удивлением обернулись на говорящего.
   Но на приказчика это не произвело ровно никакого впечатления.
   - Ну, вот еще один оратор... Петруха, Николка, помогите молодым господам выйти - они ошиблись дверьми.
   Подошли двое вышибал, стоявшие ранее у дверей в игровую комнату.
   Антип смерил их взглядом:
   - Ваша охрана?
   Приказчик согласился:
   - Ага...
   - А больше никого нет?
   - Да на вас хватит.
   Антип кивнул:
   - Ну, тогда с богом начнем!
   Из-под пиджаков появились револьверы. Антип и Андрюха били по-македонски, с обеих рук. Охранники вряд ли поняли, что их убило.
   Приказчик стал пятиться назад, но было уже поздно. Антип экономно всадил в него лишь одну пулю. Этого хватило - недавний обидчик словно куль рухнул на земь.
   - Хам... - подвел итог жизни приказчика Антип, и уже своим добавил. - Время пошло.
   "Наган", из которого уложил подрядчика, Антип вложил в руку Пашки, из кармана достал часы.
   Распахнулись двери в игорную комнату. Привлеченные выстрелами, на пороге стояли игроки.
   В общем, стрельба в этом заведении была не редкой: стрелялись, прогусарившие состояние игроки, в неверных мужей разряжали пистолеты обманутые жены.
   Но так чтоб пять выстрелов?.. Самоубийца промазал?.. Или же случилась дуэль?
   Только все оказалось проще.
   - Перейдем к сути! - предложил Антип. - Это как вы, верно, поняли - ограбление! Вы не знаете истиной цены денег, за что должны быть наказаны.
   Как раз, толкая в спину швейцара, вошел Петька. Осмотрел зал, бросил:
   - Это же надо, сколько неудачников собралось в одном месте.
   - К заведению у нас свой счет, - продолжал Антип. - Что касаемо посетителей - правила просты. Дамы снимают драгоценности, мужчины отдают бумажники - и можете быть свободны. Слово чести анархиста. Все сугубо добровольно. Но кто не раскошеливается - остается с нами. А через пять минут здесь будет полиция и много шальных пуль. А теперь прошу меня извинить - мне надо увидаться с хозяином заведения. Прощайте ребята.
   И действительно - ушел вверх по лестнице, на ходу перезаряжая револьвер.
   Прошелся по короткому коридору, ногой открыл дверь в кабинет владельца.
   Тот судорожно бил по рычагу телефонного аппарата, пытаясь вызвать станцию. Увидев чужака в дверях, вспомнил о пистолете в ящике стола, попытался его вытянуть, но Антип всадил две пули в столешницу.
   Хозяин одернул руку.
   - Кто вы такой?
   Антип криво улыбнулся:
   - Я на твоем месте о другом бы спросил. Хотя, прости, но вовсе нет времени. Код от сейфа, быстро!
   - Нет...
   Антип не стал спорить. Он выстрелил в щиколотку хозяина. Тот упал на пол, завыл:
   - Нога, нога!..
   Антип присел на краешек стола, стал выдвигать ящики. Достал из одного "Кольт", положил себе в карман.
   - Именно... Нога. Вернее та часть, которой тебе уже нет. Мне, знаешь ли, тебя не жаль. И я буду тебе отстреливать по суставу в минуту. Закончатся ноги - я примусь за руки.
   - Вам все равно отсюда не выбраться!
   - Правильно! Тем более нет смысла запираться! Ну, давай те же! И даю слово - я тебя не убью. Можете ползти куда угодно, да хоть прямо в сейф и там пересидеть заваруху!
   Антип открыл еще один ящик из него достал шикарную "гаванну".
   - Я угощусь... Ну давай же... Полиция здесь будет через пять минут и спасет тебя и денежки. А не то...
   Антип взвел курок.
   На улице было слышно, как поднимая тревогу, дул в свисток дворник.
   Хозяин кивнул.
  
   НЛО
  
   ...Феоктист-то - добрый мужик был, хоть и жил на отшибе, гостям всегда был рад. Да вот беда - помер три года назад. Полол капусту, да сердце, наверное, не выдержало. Упал промеж грядок.
   Может, был бы кто рядом - спасли бы человека. А так - умер старик. Его плоть клевали птицы, до костей рвали звери, что-то досталось и муравьям. Даже капусту погрызли зайцы. Когда Пахом зашел - оставалось лишь похоронить скелет. Это было сделано тут же - между обгрызенными кочерыжками.
   Хозяйство, ясен-пень, пришло в упадок. Земля, отвоеванная с таким трудом у леса, потихоньку зарастала. Впрочем, дом стоял крепко.
   Пахом переночевал в Феоктистовой заимке. Спал чутко, с заряженным ружьем у бока, просыпался от каждого шороха. Однако ничего особенного и не было.
   Позавтракав вместе с зарей, Пахом снова пустился в дорогу. Впереди лежал край Багуновой пади. В иное время охотник обошел бы ее стороной - место недоброе, кто заходил в него - часто не возвращался. А кто все же выходил - говорил, мол, чертей видел и всякую другую непотребность.
   У холма, за которым падь начиналась, Пахом присел. Набрал в манерку водицы - пить воду из реки в Багуновой пади было дурной приметой. Очень дурной.
   Затем горсть с водой поднес ко рту, втянул влагу. Думал: а вдруг попик был прав, вдруг полынь уже в водах, и черти летели к своим...
   Но нет, вода была самой обыкновенной. Ободренный этим, Пахом вошел в падь. В ней дул ветер - это было знаком скорее добрым.
   Через долину Пахом прошел без остановок, до обеда сделав верст десять. Спешил, шел не оглядываясь, словно черти за ним гнались. Думал: оглянешься - лет на десять постареешь, остановишься, присядешь - так и вообще найдут тебя лет через сорок. Если найдут вовсе.
   Ну а далее...
   Далее начинался безымянный лес, тайга обыкновенная, со зверьем часто непуганым, вечно голодным. Но Пахом выдохнул с облегчением - к такому он был как раз привычен.
   Посмотрел на солнце - оно только перевалило через зенит, до заката можно было пройти далече. Пообедал не так чтоб плотно, попил водицы и снова двинулся в путь.
   Он шел, сверяя путь по солнцу, по проплешинам, ожогам на траве, деревьях. Казалось странным, что не вспыхнул пожар. Может, после недавнего дождя лес не успел отойти, пропитаться жарой.
   Летний день был долог, но и он шел к своему завершению. В лесу темнело рано, как на зло появился туман.
   Когда Пахом подошел к малиннику, он уже думал о месте для ночевки.
   Но все только начиналось: где-то недалеко взлетела испуганная птица, что-то зашумело в кустах.
   Пахом снял ружье с ремня, взял его наизготовку, прислушался, затаив дыхание. Что-то двигалось в малиннике - небольшое, но достаточно тяжелое.
   И оно приближалось.
   Пахом топнул ногой:
   - А-ну кыш, окоянный!
   Ответом был шум, уже ближе.
   Пахом выстрелил поверх малинника. Тут же выбросил стреляную гильзу. Она, дымясь, упала на мох. Новый патрон был вставлен в ствол, дослан затвором.
   Чтобы не было в кустах, выстрел его не испугал. Напротив - нечто двигалось на старика.
   Пахом вскинул "берданку" к щеке - что-то синее мелькнуло в кустах.
   Видно его было лишь долю секунды, но Пахому этого хватило. Он выстрелил. Еще до того, как в кустах упало тело, перезарядил винтовку.
   Но это было лишним - стало тихо. Лишь ветер шумел где-то далеко.
   Аккуратно ступая, Пахом пошел по малиннику. Шагов за десять нашел свою жертву.
   Останавился, осмотрел ее. Пробормотал под нос.
   - Ото такое... Синий чорт.
   Существо совсем не было страшным - худосочное, синего цвета, с кожей тонкой, полупрозрачной, высотой, может в полтора аршина. Однако Пахом почти не сомневался, что убил черта. Известно ведь: не так страшен черт, как его малюют.
   Всех тварей в этой области он знал. Эта ему встретилась в первый раз. Немного смущало, что черти прилетели по небу, а не вылезли из-под земли. Но это были мелочи.
   Пахом прошел по малиннику, по лесу. Туман сгущался, темнело.
   Наконец, Пахом из леса вышел на поляну.
   Вдруг, как по заказу подул ветер, сметая туман.
   Стало видно далеко...
   - Мать-честна! - пробормотал Пахом.
   Вдали, наклоненная на бок, лежала огромная металлическая тарелка. Наверняка она когда-то была летающей, но время это безнадежно прошло...
  
   В окружении
  
  
   Внизу заканчивали собирать деньги. Зал пустел - расставшихся с деньгами действительно отпускали.
   В углу игровой комнаты на стуле сидел мужчина, потягивая коньяк. На анархистов смотрел взглядом прямым и равнодушным. Это обидело Петьку.
   - Чего вылупился? Гони бумажник.
   Мужчина протянул его без разговоров. Но когда Петька открыл его, расстроился так, что ствол упер в лоб собеседнику.
   - Ты чего, шутки шутить надумал? Он пустой! Где деньги? Умереть хочешь?
   - Да мне плевать! - ответил не совсем трезво мужчина. - Я проигрался тут вдрызг! Если б не вы - допил бы коньяк, пошел бы домой и застрелился.
   - А коньяк чего пьешь...
   - Проигравшимся за счет заведенья - выпивка и извозчик.
   Петька осмотрелся. Со стола сгреб жменю фишек и засунул их пьянице за пазуху.
   - Потом отыграешься... А теперь вон отсюда!
   Андрюха глянул на часы, крикнул:
   - Пора! Будем собираться!
   Рванули через кухню. Там что-то горело на плите - когда началась перестрелка, повара разбежались, даже не удосужившись убрать с огня сковородки.
   Когда выскочили на улицу - едва не попали под копыта казачьих лошадей. Андрюха и Петька успели нырнуть во двор, ушли, как и было задумано через проходной подъезд...
   А вот Пашка чуть замешкался, опоздал.
   - Эй, гляди! Вот он! Лови гаденыша! - крикнул казак, обнажая шашку.
   Пашка выстрелил не целясь, но все же попал в лошадь. Рванул обратно в подъезд. Казак спешился, тоже побежал.
   Но анархист оказался проворней - нырнул на кухню, захлопнул перед носом преследователя тяжелую дверь. Пробежал между плитами, задел сковороду - кипящее масло выплеснулось на огонь, вспыхнуло.
   Метнулся к парадному выходу, но через стеклянную дверь увидел городовых, которые прятались за афишными тумбами и столбами.

-

   - Полиция уже здесь! - заметил лежащий в углу хозяин.
   - А как же! - согласился Антип, выглядывая в окно.
   - Вам не уйти.
   - Это точно!
   Анархист подошел к открытому сейфу, провел рукой по пачкам с ассигнациями, по коробке с проигранными кем-то драгоценностями.
   - Вы не сможете вынести награбленное!
   - А это спорно! Знаете, практично, что вы сейф поместили рядом с пневмопочтой.
   Из сумки Антип достал пустую капсулу, стал ее наполнять драгоценностями. Хозяин трагически завыл.
   - Ну-ну! Это все равно не стоит отстреленной руки! Радуйтесь, что ваши деньги пойдут на благородное дело. А динамит нынче ой как дорог!
   В коридоре послышались шаги.
   Антип стрельнул в стену - на звук.
   - Дядя Антип, вы тут? - послышалось из-за стены.
   - Пашка? Тут?
   На пороге действительно возник Павел.
   - Ты чего тут? Где ребята?..
   - Ушли! А я не успел! Казаки...

-

   На шарабане прибыл полицмейстер. За ним везли пулемет и манталет.
   Полицмейстер сошел на землю, спросил у городового:
   - Что тут происходит?
   - Анархисты захватили "Лондон". Их там от четырех до дюжины.
   - Значит четверо. У страха глаза велики.
   Из арки выглянул на улицу, осмотрел здание. Спросил:
   - А сзади подойти можно?
   - Подойти-то можно, да только на окнах решетки, двери заперты.
   - Все равно - держите их под прицелом. Может, они там будут прорываться.
   - Уже сделано.
   Над головой по трубе прогрохотала капсула пневмопочты.

-

   ...Потянуло дымом.
   - Горит что-то вроде? - повел носом Антип. - Вроде кто-то курочку жарит... Подгорает будто.
   Вой хозяина стал на тон выше: ему стало понятно, на чьей кухне горит курица.
   Антип выглянул в окно:
   - Кажется, сейчас будет заваруха. Эй, малой... Давай-ка к сейфу, а я прикрою. Справишься?
   - Ага.
   - Бомбы не потерял? Давай сюда. И пистолет подай...
   Из карманов Пашка достал две пироксилиновые шашки, отдал Антипу
   Тот положил оружие на стол, закурил еще одну сигару. С удовольствием втянул дым. Поговорил:
   - Если бы было у меня как у кота девять жизней, я бы каждый день так умирал. Эй, парень, хочешь - кури. Как говориться - за счет заведения...
   - Не курю, маменька говорила, что вредно.
   - Ай, полноте. Нам жить осталось от силы час.
   - А может все обойдется?
   Антип покачал головой: не обойдется.
   Затем выглянул в окно - сначала в одно, затем в другое. Кабинет был угловым - из него легко простреливалась улица и проулок. Но Антип не спешил - прятался за шторами, предпочитая, чтоб полицмейстер сделает первый ход.

-

   Еще одна капсула набрала скорость, перелетела по трубе над улицей, пошла под карнизами домов, и прежде чем уйти под землю снова пролетела над аркой.
   Полицмейстер взглядом проводил шум, затем очнулся от задумчивости, хлопнул в ладоши, заговорил:
   - Ну что, господа, за дело. Не ждать же вечера... И побольше мата со стрельбой! Вперед!
   Из-под арки выкатили колесный бронещит - манталет. Его толкали два полицейских, еще пятеро - просто шли, просунув винтовки в щели.
   - Поползли, гады... - заметил Антип.
   Он выплюнул недокуренную сигару на пол, достал новую, со стола поднял две пироксилиновые шашки. Подумал. Добавил еще одну.
   Из припасенной коробки вытащил длинную спичку, зажег ее о край стола. Подкурил от нее сигару - и тут же подпалил бикфордов шнур шашек. Тот горел ярко, весело, словно бенгальский огонь, и на секунду Пашка на него даже засмотрелся.
   ...Локтем Антип высадил окно. Из-за манталета ударил винтовочный залп - но поздно.
   Все три шашки полетели наружу.
   - Второй этаж, крайнее окно! Огонь!!! - закричал полицмейстер.
   Пулеметчик дал длинную очередь - второй номер едва успел расправить матерчатую ленту.
   - Бережись! - крикнул кто за щитом.
   Фитиль одной шашки потушили, вторую удалось отбросить. Зато третья рванул как раз у манталета, выворотила камни из мостовой, отбросила щит. Одного полицейского убило тут же, второго посекло осколками, выбило глаз. Остальные успели отскочить - кто в парадный, кто за столб, кто вернулся назад.
   - Огонь! - перекрикивая шум пневмопровода прокричал полицмейстер. - Прицел ниже бери. Ниже!
   Пули кололи стены кабинета, разбили графин на столе, лампу, раскололи телефонный аппарат. Когда началась стрельба, Пашка упал за стол. Антипа легко ранило - порвало кожу на руке.
   - Серьезно за нас взялись, - произнес он и добавил хозяину. - Знаешь, на твоем бы месте я бы все же спрятался в сейф.
   И действительно - хозяин пополз к нему. На полу оставался кровавый след отстреленной ноги.

-

   Пулеметчик прекратил огонь, но полицейские продолжали пальбу из винтовок, но садили особо не целясь, так для порядка.
   Ответно Антип отстреливался - делал это азартно, не забывая затягиваться ароматнейшим дымом гаванской сигары.
   На кухне разгорался пожар. Дым уже залил весь первый этаж, выплескивался на улицу. Поднимался по лестнице, струился по полу.
   - Да хрен по ним! - махнул рукой полицмейстер. - Сами угорят.
   - Так ведь "Лондон" сгорит! - напомнил городовой.
   - Ай, плакать не стану. Туда ему и дорога.
   Над головой пролетела очередная капсула.
   - Да что это такое? - выговорил полицмейстер.
   - Пневпопочта, ваше превосходительство! - сообщил городовой. - Новомодное изобретение!
   - Твою мать!
   Полицмейстер выглянул за угол - труба выходила из ресторана.
   - Куда она ведет? А-ну, робята, за мной!
   Путь быль недальним - за следующим углом труба снижалась, уходила в землю. Рядом имелся тяжелый люк с выдавленным клеймом "Русского Провиданса".
   Внизу было темно, после яркого солнечного света рассмотреть что-то было трудно, зато из подземелья полицейских было видно отчетливо.
   Грянули выстрелы, два полицейских упали. Остальные начали на удачу стрелять в темноту. Но анархисты не стали вступать в спор - с сумками драгоценностей рванули прочь по галереям.
   Двое спрыгнули вниз, в канализацию, но преследовать не решились...

-

   - На Алексеевской будто стреляют? - заметил Антип. - Неужели ребят накрыли?
   - Должны уйти...
   - Должны... А ну, пусти меня!
   Последнюю шашку Антип заложил в капсулу, поднес зажженную спичку. Готовую бомбу заложил в приемник пнемопровода, нажал клапан.
   Минутой позже в соседнем квартале громыхнул взрыв.
   Пулеметчику показалось: окружают. Со страха он открыл огонь. Очередь оказалась удачной - Антип получил три пули, опираясь на стену, осел.
   Рубашка стала красной, дыхание - тяжелым. Через щели в полу уже пробивались языки пламени - дышать было все труднее.
   - Ну, вот и все! - улыбнулся Антип. - Это был славный бой, достойная смерть анархиста. Прощай...
   Пашка хотел что-то сказать Антипу возвышенное.
   Но не успел.
   Антип приложил ствол револьвера к виску, нажал на спусковой крючок. Грянул выстрел. Крови стало еще больше.
   Павел из рук товарища достал оружие, взял ствол в рот.
   Ствол был горячим и кислым...
  
   В Иване Ивановиче
  
   К городской околице Пахом вышел рано утром.
   Город спал, несмотря на то, что солнце давно уже встало. Во-первых, день наступал воскресный, особо срочных дел будто не имелось.
   Во-вторых, этой ночью вокруг города кружили волки. Порой их вой да запах ветер доносил до псов с городских окраин. Те начинали лаять, их поддерживали собаки, живущие в центре, а то и на другой стороне города.
   Порой лай затихал, но какая-та собака, что-то вспоминала, верно решала, что последний звук должен остаться непременно за ней. Пару раз гавкала - ей отвечали с соседней улицы, и собачья брехня снова начинал гулять по городу.
   За сим не спали их хозяева, обещая утром угостить соседских собак колбасой напополам с крысиным ядом.
   Но всему на свете имеется конец - волки уходили в леса. Собаки укладывались спать, отходили ко сну и их хозяева.
   Благостно засыпая, они прощали все и всем - в том числе и собакам.
   Спали долго, всласть. Потом, когда спать было уже невмоготу, просто лежали с закрытыми глазами, желая отдохнуть впрок на следующую неделю, а то и на месяц.
   Градоначальник сего города, Гордей Степанович Латынин с чувством глубочайшего стыда проснулся аж в начале одиннадцатого.
   Время для пробуждения было позднее, но за сим позором его никто не застал. Его супруга Варвара тихонько посапывала рядом.
   Тихонько, чтоб не разбудить хозяйку, Гордей поднялся, прошел по комнате, коридору... Привычно прислушался к шуму в детской... Тяжко вздохнул: он все никак не мог привыкнуть, что младшая дочь ноне уже замужняя дама. И живет безумно далеко - на другом конце города.
   Через весь дом Гордей Степанович прошел в сени.
   Там в уголке покоились отложенные сапоги. Городишко был мал настолько, что его градоначальник собственноручно чинил свою обувь.
   Нет, конечно, имелся в городе и сапожник, но только один. И обычно, как и надлежит сапожнику, был пьян в стельку. Увлекшись, мог пропить все, включая гвозди, молоток и сданную в починку обувку.
   Гордей Степанович задумался еще раз: в воскресенье, конечно, грех работать. Но с иной стороны - разве кому будет радость с того, что градоначальник станет ходить в прохудившихся сапогах, простудится да помрет.
   Нет, решительно - не может быть греха в работе, - думал Гордей. - Спаситель наш и то работы не чурался. А вот что грех - так это быть дураком и помереть из-за дырки в сапоге. Будто в скором времени они были и без надобности, однако, случись ливень - чинить их будет уже поздно.
   И уже было совсем было принялся за дело, но в окно увидел сидящего на лавочке Прохора. Рядом с ним лежало нечто, завернутое в плащ.
   Охотник приходил в город раньше, приносил дичь, пушнину. Добычу из уважения сперва предлагал градоначальнику. Тот обычно платил не торгуясь.
   В тот день Гордей Степанович вышел к охотнику, мысленно потирая руки - сделки с Пахомом всегда были прибыльными.
   - Мы до тебя пришли! - сообщил Пахомий. - От!
   - И тебе доброе утро, Пахомий. Что там приволок? Что-то к столу? Межвежатинка?..
   - Кикимору пришиб! Акча мене за ее буде?
   - Какая кикимора? - удивился Гордей Степанович. - Ты пьян, Пахом?
   Не говоря ни слова, Пахом открыл клапан свертка в нем, спеленатое как младенец, лежало...
   Сначала градоначальнику показалось, что он видит гигантского кузнечика: синего цвета, с огромными глазами, головой странных пропорций... Однако, через четверть минуты понял: глаза более похожи на человеческие, тело покрыто не чешуей, а кожей, пусть и странно колера. Череп безволосый, лоб большой, словно у какого-то гения словесности... Чуть не ровно посредине лба - дырка с запекшейся красно-желтой кровью...
   Пахом не закрыл убитому глаза и Гордей Степанович заглянул в них глубже. Ему показалось, что еще мгновение и удастся рассмотреть остатки разума, а то и душу. Но нет - там все было затянуто белесым туманом смерти.
   - Что это такое? - спросил градоначальник, и тут же поправился. - Кто это такой?
   - Я ж и баю: кикимор! - как маленькому стал растолковывать Пахомий. - Тама за урманом энтих много. Токма усе уже сдохли. А энтого я сам пришиб!
   - Что там еще есть?
   - Ставец матьорый из каньги. С неба упали семмицу тому.
   В голове градоначальника доселе кружившие осколки мозаики вдруг соединились в единую картину. Все стало понятно. Ну, или почти все.
   - Хватай его... Неси в мой кабинет.
   В кабинете удалось осмотреть пришельца лучше: роста он был небольшого, пожалуй, с ребенка. Одет он был в штаны и куртку из тускло-серой ткани. На ногах - ботинки будто из какого-то мягкого металла. Пуговиц не было видно.
   - Пожалуй, можно и выпить, - подытожил градоначальник.
   Из шкафа достал графинчик, налил по маленькой.
   Посмотрел на убитого инопланетянина.
   - Помянем его душу басурманскую. Была у него душа, али нет? Как думаешь?
   - Почом знать?.. Таперича изаболь нету.
   - Выпьем...
   Действительно - выпили.
   Тут же налил по второй, и чтоб не было соблазна повторить - убрал графинчик.
   Пока пили вторую, градоначальник принял решение.
   - Об этом надо сообщать прямо в столицу телеграфом! Передавать надо "флагом". Не телеграфических рож это дело. У нас кто связью владеет? Германец Сименс, швед Эрик-сын да янки Белл. Пошли!
   Пахом указал на сверток
   - А энтот?
   - Ах да... В ледник его под ключ!
  
   Телеграмма
  
   Когда прозвенел первый звонок, генерал-майор Инокентьев даже не стал открывать глаза, сочтя шум какой-то нелепостью. Все-таки утро воскресное, да еще и раннее. Какому порядочному человеку придет в голову будить людей в это время... Наверное, ошибся кто-то.
   Но не то за дверью был очень непорядочный человек, не то его дело было уж очень важным, и звонок зазвенел опять.
   Игнорировать это было никак невозможно. Владелец дома открыл глаза: рядом, глядя в потолок, лежала жена.
   - Кто бы это мог быть? - спросила она.
   Ее престарелый суженый промолчал. Он догадывался, кто это. Но молчал, надеясь, что все обойдется. Уж очень хотелось спать - вчера... Нет, уже сегодня - он лег с твердым намерением оставаться в постели хоть до полудня...
   Звонок зазвенел в третий раз, подтверждая мысль, что нет - не обойдется.
   Инокентьев хотел выругать прислугу за нерасторопность, но спохватился: вчера вечером он лично отпустил всех. Стало быть, надо было вставать.
   Накинув халат, генерал-майор спустился вниз, открыл дверь. На пороге стоял посыльный, за оградой - авто. Дело, очевидно, было спешным, поскольку шофер даже не глушил мотор.
   - Здравия желаю, ваше превосходительство! Вам пакет! - сообщил посыльный и протянул конверт.
   Инокентьев сломал печать, извлек послание, вчитался, кивнул:
   - Хорошо, я сейчас же одеваюсь и едем.

-

   По случаю выходного дня в Особом бюро было безлюдно. Скучала охрана, да в аппаратной играли в шахматы дежурные офицеры.
   Окна были открыты, в них ветер гнал влажный морской воздух.
   В батареях телефонных аппаратов системы "Эриксон" дремало припасенное впрок электричество. Рядом своего часа ждал радиопередатчик.
   За одним из телеграфных аппаратов сидел оператор-поручик. Рядом стояла шахматная доска. Порой, механизм пробуждался ото сна, делал с полдюжины отметок на телеграфной ленте. В соответствии с ними оператор ходил за противника, затем - задумывался над своим ходом. После раздумий - делал его и тут же отправлял свое решение по телеграфу невидимому адресату.
   За столом у окна штабс-капитан Горский лениво читал свежий номер "Русского Слова".
   Открылась дверь - вошел генерал-майор Инокентьев.
   Штабс-капитан тут же вскочил:
   - Ваше превосходительство!..
   Но генерал улыбнулся, покачал головой:
   - Тише, тише Петр Гордеевич... Я тоже рад вас видеть... Хотя предпочел бы это делать не в воскресный день. Мы с женой отключили телефон, отпустили прислугу... Так понимаю, случилось нечто чрезвычайное...
   - Так точно!
   - Петя, я же просил...
   - Простите, Федор Кириллович...
   - К делу.
   - Сегодня ночью на телеграфный адрес охранного отделения пришла телеграмма. Там над ней посмеялись и хотели выбросить, но передали к нам.
   - Откуда телеграмма?
   - Из Ивана Ивановича...
   - Какой еще Иван Иванович? - удивился Инокентьев.
   - Это городок такой в Сибири. Называется Иван Иванович. В Енисейской губернии, где-то около Красноярска. Два дня назад охотник из села Дураково в тайге обнаружил разбившийся летающий броненосец предположительно неземной постройки. При этом застрелил в целях самообороны синего черта!
   - Простите, не расслышал, как название села?
   - Дураково...
   - Ну, тогда все ясно. Передайте в Иван Иваныч... В Ивана Ивановича... Короче: куда-то туда... Передайте им - пусть впредь закусывают! И на вашем бы месте я бы поступил точно так же, как и в охранке: посмеялся бы да выбросил! Хм... Неужели в охранном есть умные люди?
   Однако Горский не сдавался:
   - Ваше превосходительство! Я бы не стал вас беспокоить, но я затребовал прямой провод с Иваном Ивановичем и допросил телеграфом градоначальника и охотника. Оба трезвы, вменяемы. К тому же старик притащил этого синего черта с собой. Говорят, лежит в кабинете, уже начал попахивать...
   Генерал отошел к окну.
   За ним просыпался город. По мостовой, дребезжа, катила пролетка.
   - Смею напомнить, что в прошлом году над Оренбургом многие, в том числе люди, заслуживающие доверия видели нечто, похожее на летающий самовар, - продолжал штабс-капитан. - Мы полагали японский дирижабль неизвестной конструкции... А утром семнадцатого июня сего года многие видели как падала звезда как раз в тех местах...
   - И угораздило ему упасть у черта на рогах... Но, может, оно и лучше. Есть там кто из наших людей?
   - Так точно! Сейчас как из Владивостока должен ехать штабс-капитан Грабе... Однако, в свете его последней неудачи...
   Генерал покачал головой:
   - Ай, полноте! В чем его неудача? В том, что он не воскресил покойного Мансурова? Не поставил к стенке нескольких чукчей? Я понимаю: они все похожи... Но все же мы не дикари... Да и стенок там не имеется. В общем, ищите Аркадия Петровича, пусть отправляется в Иван... И еще... Многие знают о происшедшем?..
   - Многие видели падающую звезду.
   - Я не о том. Наверное, о сегодняшних телеграммах уже говорят. Телеграфисты - народ не болтливый. Но для этого случая, вероятно, сделают исключение. И я боюсь, что завтра об этом пропишут во всех "Вечерках", "Сверчках" и "Ведомостях".
   - Нет. Сообщение передано жандармским шифром. Я знаю, он несложен...
   Генерал махнул рукой:
   - Ладно... Может, и скрывать там нечего...
  
   Тайшет
  
   Ночью за Иркутском поезд налетел на дождь. Мощный фонарь, закрепленный на локомотиве, пробивал стену воды лишь шагов на двадцать. На такой скорости окажись что на рельсах - не избежать аварии. Но поезд и без того запаздывал, и машинист, понадеявшись на известный русский авось, скорость не сбросил.
   В лесу, рядом с железной дорогой гулял ветер, то и дело трещали деревья, сверкала, молния, пугал грохотом гром. Но машинист в ответ давал гудок: дескать, и страшнее было - не пугались.
   И состав летел дальше. Гул дождя сливался с грохотом колес, убаюкивал пассажиров. И неведомо им было, как близко к гибели они находились в ту ночь. Но продолжалось это недолго - через четверть часа дождь будто бы стал утихать, видимость улучшилась. Машинист выдохнул: пронесло.
   Однако дождь еще долго не сдавался, то переставал, то начинался сильнее. И уж не понять: не то непогода установилась на огромном пространстве, не то грозовые тучи следовали вместе с поездом.
   По причине облачности утро наступило поздно, лишь к часам десяти в вагон-ресторан стали заходить первые посетители. Таковыми оказались штабс-капитан Грабе с мальчишкой. Они присели в уголке, у самого окна, съели легкий завтрак, попросили чая и печенья. Штабс-капитан принялся читать газету, подпоручик разложил тетради, принялся в них что-то писать.
   Когда их чаепитие подходило к концу, открылась дверь, и в салон вошел флотский капитан. Вид у него был неважный, словно всю ночь он штормовал в открытом море.
   Поезд как раз входил на станцию, и вагон зашатало на стрелках.
   Капитан не смог удержаться на ногах и упал на место рядом с Грабе.
   - Доброе утро, господа... А...
   Из кармана кафтана Грабе достал брегет, отщелкнул крышку, сообщил:
   - Четверть одиннадцатого, - и, подумав, добавил. - ...утра.
   - Спасибо, - ответил Сабуров. - Вы уж простите мое состояние. Я вчера... Простите, сегодня... Лег около двух... А эти две - дамочки резвые.
   И сам захихикал, довольный своей шуткой.
   Данилин скосил взгляд на Грабе. Тот невозмутимо вернул часы на место, взял еще одно печенье и продолжил чтение. Подпоручик снова углубился в свои записи.
   Сабуров пожал плечами, его смех прекратился.
   - А вы чем заняты, молодой человек? - спросил капитан. - Что это вы пишите?
   Снова Данилин посмотрел на Грабе. Тот едва заметно кивнул.
   - Привожу в порядок русско-чукотский разговорник... - пояснил парень. - Полезнейшая вещь!
   - Если половина того, что рассказывал ваш спутник - правда, то весь разговорник должен состоять из одной фразы: "Стоять, руки вверх, иначе стреляю без предупреждения".
   Данилин отвлекся, глядя в окно. За стеклом тянулся бесконечный лес.
   - Снился мне сон, - заговорил Данилин. - Будто лечу я по воздуху на каком-то шифоньере...
   - Значит, растете еще... - ответил Сабуров. - Пока человек летает во сне - он растет.
   - Да мне этот сон часто снится, - признался Андрей.
   - На шифоньере? - переспросил Грабе. - Летали? Уже не в первый раз?.. Это, может, потому что у вас с воображением туго. Мозг ничего нового придумать не может, вот и крутит старые сны.
   Сабуров кратко хохотнул. Он подумал, что ведь подпоручик - совершенный мальчишка.
   - И что же делать теперь? - встревожился юноша. - С воображением? С мозгом?.. Я безнадежен?..
   - Отнюдь... Я думаю, что мозг сродни мускулам...
   - Святая правда, - подтвердил Сабуров. - Знал я одного человека, который задался свергнуть с шахматного трона самого Ласкера... И чтоб этого добиться, каждый день практиковался в этой игре. Чемпионом мира он так и не стал, но для нашего флотского экипажа играл весьма прилично.
   Поезд замедлял ход. Лес за окном сменился сперва домишкам, затем домами. Поезд задрожал на стрелках, замелькали пакгаузы.
   - А что за станция такая? - капитан взглянул в окно, прочел какую-то вывеску. - "Туалет". Чего? А, не то. Вот оно... Тайшет... Народу в форме на платформе тьма... Ищут кого-то что ли?.. Знаете, я отчего-то даже не сомневаюсь, что это за вами...
   Грабе кивнул:
   - Все быть может... Кушайте печенье...
   - Да тут печеньем не отделаться, - покачал головой Сабуров и крикнул уже официанту. - Лафиту мне, милейший!
   Официант был расторопен. С тоски и безделья пассажиры пили обильно. Затем, поутру, страдали похмельем иногда таким жестоким, что доходило до летальных случаев.
   Для подобной клиентуры всегда держали что-то для облегчения болезни - и через полминуты перед Сабуровым поставили лафитницу.
   Капитан сделал глоток - ему тут же полегчало.
   Он осмотрел доступный мир довольным взглядом.
   Открылась дверь в салон, вошел казачий сотник. От порога крикнул:
   - Господин штабс-капитан Грабе Аркадий Петрович здесь имеется?
   Капитан, делая глоток, улыбнулся:
   - Ну, что я говорил?..
   - Я тут... - поднял руку Грабе.
   Сотник подошел ближе. От него разило конским потом и водкой. Последний запах был настолько вкусным, что Сабуров почувствовал в казаке родственную душу.
   Спросил:
   - Не угодно ли стакан лафиту?..
   - Благодарствую... - ответил тот неопределенно и обратился уже к Грабе. - Позвольте ваши документы?
   Грабе из кармана достал бумаги, протянул их казаку. Тот читал их долго: беззвучно шевелил губами, поглядывая иногда на штабс-капитана, сличал приметы
   Наконец кивнул, вернул документ, из своего казакина достал другой лист казенной бумаги с наклеенными строчками телеграфной ленты.
   - Все верно. Для вас имеется срочная шифрованная телеграмма.
   - Присядьте, господин сотник, - кивнул Грабе, лишь взглянув на зашифрованные строки. - Это займет некоторое время.
   - Да я насиделся я ужо в седле. Мозоли на жопе - скоро, наверное, желваки будут.
   Встав из-за стола, с телеграммой в руках Грабе словно в задумчивости прошелся по вагону. Будто невзначай, опустился за столик в другом конце салона, достал шифроблокнот, принялся за дешифровку.
   Капитана, это, тем не менее, не ввело в заблуждение. Будто невзначай он подвинул лафитницу поближе к сотнику, крикнул через вагон:
   - Так мы будем стоять тут, пока вы не прочтете?
   Грабе ответил:
   - Именно...
   - Так говорите, десятый ингерманладский полк? Ну-ну... Я с другого угла вагона вижу - у вас шифр не жандармский, не военный. Кто вы? Разведка?..Но вы мне этого не скажете.
   - Не мешайте, пожалуйста... - нахмурился Грабе.
   Сабуров не стал ему перечить. Лишь махнул рукой в сторону сотника. Дескать, пейте, этому все равно. Не заметит.
   И сотник действительно соблазнился: поднял стакан, пригубил его. Пил неспешно. В вагоне зависла тишина. Стало слышно, как за окном подбадривая друг друга, матерятся путейцы, да булькает лафит, попадая в нутро сотника.
   Наконец, Грабе сложил головоломку, прочел шифр, кивнул.
   Спрятав бумаги, подошел к сидящему попутчику.
   - Мне, вероятно, придется сойти с поезда, - сказал Грабе.
   Данилин тут же расстроился:
   - Я остаюсь с вами?
   Штабс-капитан покачал головой:
   - Нет, это решительно без надобности. Я осмотрюсь на месте, и, может быть, через пару недель присоединюсь к вам.
   - Но... - попытался возразить Данилин.
   Делал это абсолютно без вдохновения: ему надоела Сибирь вообще, и Чукотка в частности, он устал ночевать под открытым небом, кормить комариную гнусь.
   Но к его облегчению, Грабе покачал головой:
   - Вы заслужили отдых. В крайнем случае, я вызову вас обратно.
  
   Первый допрос
  
   Пока Пашку везли в полицейский участок, в карете его поколотили казаки. Делали это в спешке, и совсем неорганизованно, скорее по зову души, да и в стесненном пространстве. Поэтому избиение вышло хаотическим, а посему, не очень страшным. Рассекли губу, будто треснуло ребро, тело от побоев изменило свой цвет до фиолетового.
   Затем, были еще какие-то комнаты, лица - они мелькали перед глазами Павла словно в стробоскопическом фонаре. Потом темный казенный коридор, по которому два дюжих солдата волокли его под руки. Тогда еще парень мог ходить сам, но солдаты, очевидно, спешили.
   На месте Пашку ждали. Другой солдат, словно швейцар, отворил перед конвойным дверь.
   Анархиста толкнули через порог, но сами солдаты заходить не стали.
   В комнате было двое: у окна стоял полицмейстер, а за столом изготовился стенографировать разговор писарь. Пред ним стояла чернильница с обмакнутым пером, лежала пачка чистой бумаги, на которую должны были лечь Пашкины показания.
   На стене висел портрет Николая II. Он милостиво улыбался... А вот кому? Верно, все же Пашке. Полицмейстер и писарь находились к августейшей особе спиной.
   Полицмейстер показал на стул:
   - Присаживайтесь... - и добавил писарю. - Костя, оставь нас наедине.
   Писарь не говоря ни слова, вышел.
   Полицмейстер неспешно прошелся по комнате будто разминая ноги. Из кармана достал кожаные перчатки, начал их неспешно натягивать.
   Павел смотрел на полицмейстера сверху вниз где-то с надеждой: может, дела не то чтоб совсем плохо. Глядишь, все и наладится: ведь вот стул предложили, на "вы" обращаются...
   ...И в разгар таких спасительных мыслей сильный удар смел его со стула.
   Из разбитой губы выплеснулась кровь. Брызги упали на бумагу, приготовленную для допроса.
   Удивленный Пашка поднял голову, посмотрел на полицмейстера. Даже спросил:
   - Как же так?.. За что?..
   Ответом ему был град ударов: полицмейстер лупцевал Павла руками и ногами.
   - За что?.. Ты спрашиваешь за что?.. - говорил полицмейстер, но ответ давать не торопился.
   Колотил азартно, но толково, обстоятельно. Целил в живот, в пах. Вместе с тем не давал арестованному ни малейшего шанса потерять сознание.
   Пашка с дуру попытался позвать на помощь. Может даже крик его кто и услышал, да только решил, что помогать такому пропащему человеку - дело лишнее. А потом сапог полицмейстера попал в лицо, выбил два зуба. Следующий удар пришелся аккурат в солнечное сплетение. Парню резко стало не хватать воздуха. И зубы вместе с кровью были тут же проглочены.
   Дальше было не до крика - меж ударами Павел только старался не захлебнуться.
   Затем, вконец устав лупить, отошел, открыл дверь, крикнул:
   - Эй, адвоката мне!
   Пашка выдохнул: неужели все закончилось.
   Но слишком рано. Вскорости открылась дверь, вошел солдат со стаканом густого чая.
   Попивая чаек, полицмейстер разговорился:
   - Я с "Лондона" имел двести рублей в месяц! И это только деньгами! А обеды? А игра за счет заведения?.. А?.. А нынче? Хозяин чуть не спекся в собственном соку! Обжарился до румяной, понимаешь ли, корочки! Твоими стараниями все огнем пошло. Дым за три версты от города было видно!
   Пашка молчал, стараясь надышаться. Ему стало предельно ясно - сегодня не его день. Остаться живым до вечера - уже удача.
   Или наоборот - невезение?..

-

   В конце-концов полицмейстер сплоховал - влупил сапогом по черепушке. И Павел, не осознав своего счастия, потерял сознание.
   Тут же полицмейстер кликнул солдата с ведром воды, чтоб облить арестанта. Но это не помогло.
   Было велено отправить тело в одиночку, а пол отмыть от крови.
   Вернулся писарь, повертел в руках окровавленную бумагу, словно размышляя: не подшить ли хотя бы ее к делу. Но затем скомкал лист и бросил его в корзину.
   Спросил:
   - Что арестованный? Сообщил что-то стоящее?
   Полицмейстер покачал головой:
   - Абсолютно ничего...
   - Крепкий оказался?..
   - Да нет, скорее ничего не знает...

-

   Пашке снилось лето. Снилась жара, удивительно солнечный день, и его бабушка еще жива. Она сидит под шелковицей возле двора, беззубо улыбается прохожим.
   Пашка понимал отлично, что бабка умерла лет пять назад, оставив его совсем без родных. Понимал и то, что видит сон. Но просыпаться не хотелось: он помнил, что за тонкой пленой небытия его ждет - не дождется что-то очень плохое.
   Но сон разбился. Пашка открыл глаза и вспомнил все, вплоть до последнего удара полицмейстера. Сломанное ребро отозвалось болью.
   Анархист осмотрелся. Камера была небольшой - наверное, в иных барских домах платяные шкафы были и то больше.
   Из маленького окна бил луч солнца. Он полз от стены к лежанке Павла.
   На полу, рядом с лавкой стояла кружка чая и миска с застывшей кашей. Кашу как раз воровал мышонок,
   Павел устало возразил мышонку:
   - Кыш, мыша...
   Та немного подумав, молчаливо согласилась.
   Пашка присел на лавку и принялся руками есть ту кашу. Болело все тело, голова просто раскалывалась. И не то чтоб хотелось есть, но в голове крутилась неизвестно как уцелевшая мысль: надо обязательно покушать.
   Охранник заглянул в глазок. Заскрипела тяжелая дверь.
   - Оспин, на допрос! - с порога крикнул тюремщик.
   Пашка кивнул, и, продолжая жевать, отправился на выход. Под конвоем прошел тюремными коридорами.
   Когда шагал по тому коридору, где вчера его волокли - зашевелилась смутная тревога.
   Волнение стало невыносимым, когда открылась дверь комнаты допросов. Умудренный писарь прятал бумаги подальше от возможной порчи, полицмейстер проверял, как сидят перчатки.
   Со стены по-прежнему улыбался самодержец. Как Пашке показалось - делал это с ехидцей.
   Не говоря ни слова, из кабинета вышел писарь.
   Пашку принялись вталкивать в комнату. Тот попробовал опираться, но получил по сломанному ребру, боль взорвалась фиолетовой вспышкой в глазах. И через мгновение парень уже летел через комнату.
   Полицмейстер ударил на лету, сбил Павла с ног. Опять начал лупить.
   Пашка застонал:
   - Нет, не надо... Я все скажу!
   - А я ничего у тебя и не спрашиваю! - не отвлекаясь, отвечал полицмейстер. - Ты, братец, знаешь ли, знаменит. О тебе редкая газетка не тиснула статью. Тебя такая свора адвокатов готова защищать - страшно подумать. И все - забесплатно, чтоб их имя только рядом с твоим пропечатали! Им по большому счету плевать - повесят тебя или нет. Зато какая слава - защищал самого Павла Оспина!
   Он обошел вокруг, осматривая плоды своих рук и ног. Задумался на мгновение: а куда еще он не бил?.. Ага, кажется сюда. Получай.
   Пашка завыл.
   - Может, ты в рай попадешь - может Господь Бог тоже анархист, - продолжал Павел. - А что, князья-анархисты же бывают? А может быть, нигилисты правы и бога вовсе нет... Так что теперь? На кого нонче надеяться, полагаться? Только на себя! Потому я ад устрою тебе прям здесь!
   Пашка выл под ударами.
   За дверью, ожидая команды, стояли жандармы.
   Они вздрагивали в такт с криками.
  
   Грабе на месте
  
   В подвале дома градоначальника за толстой дубовой дверью дремала зима. Глыбы льда, выпиленные в самые лютые февральские холода теперь, пуская слезу, таяли.
   В иные дни на льду первая дама города, в простонародье именуемая тетей Варей ставила остужаться молоко, клала свежее мясо, для приятности употребления обкладывала колотым льдом бутылки с самогоном.
   Однако, совсем недавно муж изгнал из подвала все ее хозяйство, оставив, впрочем, самогонку. На дверь повесил новый замок и с ключами не расставался ни днем, ни ночью.
   Но вот настал день, и дверь открылась.
   Из подвала ударило сыростью и в то же время холодом. Грабе почти рефлекторно поднял воротник, вспомнил Чукотку.
   - Прошу сюда, господа! - пригласил хозяин, пропуская вперед Грабе и Пахома. - Вот он, голубчик.
   На столе, обложенный льдом лежал убитый инопланетянин.
   Грабе подумал, что последнее слово градоначальника вполне характеризует убитого: цвета он был именно голубого. Грабе видал покойников и не с таким колером кожи, однако было ясно - это существо с человеком и рядом, что называется, не лежало.
   - Т-в-а-й-у мать.... - ахнул Грабе, и тут же поправился. - Простите господа! Пришелец с другой планеты, совсем как у Уэллса... Роста в нем с два аршина... Сколько он весит?
   - Два пуда и три фунта, - ответил градоначальник.
   Грабе внимательно осмотрел пришельца, обернулся к Пахому:
   - Говоришь, убил его в целях самообороны? Чем же он тебе угрожал? Ну-ну... Это, верно, и есть знаменитое сибирское гостеприимство? Промеж бровей свинцовой таблеткой.
   - Да я ж!.. Что ж... Я думал бабор али сам-айов. Я правда поверх башки евойной стрелял!
   - Ладно, не оправдывайся... Сам не знаю, чтоб я делал, такое увидев...
   Грабе глубоко задумался. Пахом и градоначальник ему не мешали. Лишь когда тишина затянулась до неприличия долго, градоначальник проговорил как будто ни к кому, просто так:
   - Как их хоронить? Просто закопать - глупо. По христианскому обычаю - невозможно.
   Грабе покачал головой:
   - Отставить похороны... Кто еще знает об этом?
   - Жандармский чин... И все...
   - Телеграфист?
   - Никак нет... Мы ему шифр...
   - Ясно... Пахом, голубчик... Сколько их там было?
   - Сем али восем.
   - Далеко отсюда?
   - Верст со четыре десятка.
   Грабе кивнул и зевнул: да когда с этой жизнью он выспится?
   - Покажете где это. Выезжаем вдвоем сейчас же... До ночи верст пять сделаем...
   - Так вы что, даже чайку не попьете?- удивился градоначальник.
   - Чайку - можно, - смилостивился Грабе.

-

   Градоначальник думал: после чайка новоприбывшего разморит, он приляжет как бы на часок и проспит до рассвета.
   Но, выпив чашку крепкого чая - почти чистую заварку без сахара, Грабе встал из-за стола, потребовал коней.
   Пахом попытался возразить, что пехом сподручнее, но гость не пожелал и слушать.
   Через четверть часа Пахом и Грабе отправились в тайгу, благо та начиналась за десять сажень от двора градоначальника.
   Визит Грабе не остался незамеченным. В этом городке все знали друг друга и новый человек, паче в офицерской форме не мог не привлечь внимание.
   - А что это за офицер прибыл? - как бы невзначай спросила Мария Христофоровна, выглядывая в окно.
   - Да к мужу по службе приехали... - отвечала тетя Варя.
   К жене градоначальника Мария Христофоровна Тарабрина, в девичестве Шлатгауэр, прибыла вроде как по делу. С утра первая дама города, обиженная занятостью мужа, сказалась больной. Кроме того, тетя Варя считала, что показываться доктору-мужчине - это верх неприличия, поэтому и позвала Марию Христофоровну.
   Та, конечно пришла - ее практика была невелика. Тетя Варя нуждалась не сколько во враче, сколько в товарке - в этом докторесса разобралась быстро. И, пощупав для вида пульс, выдала страдающей барыне две таблетки из подкрашенного мела. Тете Варе быстро полегчало.
   После этих формальностей женщины приступили к тому, из-за чего собственно и собрались - принялись точить лясы.
   Но из головы Марии Христофоровны все никак не шел офицер. Кажется - штабс-капитан.
   - А этот офицер... Он к нам надолго?.. - спросила Мария Христофоровна.
   - А мне почем знать?..
   Рассмотрев задумчивость на лице товарки, тетя Варя кивнула. Подошла к комоду, достала из него видавшую виды колоду карт.
   - А хотите, я вам на него погадаю.
   И, не дождавшись разрешения, начала выкладывать карты на стол.
   - Гадать будем на бубновую даму. Офицер... Он конечно, валет треф... Я вижу ему дорогу дальнюю, с ним спутника - валет бубен. Это, конечно, Пахом. Вот и вы... Вас с ним объединит какая-то тайна...
   - А Пахом?.. Или как его там?.. Он зачем в городе?..
   - Ай... - тетя Варя отмахнулась от этого как от несущественного. - В тайге кикимору будто убил. Верно, награду хотел за нее получить... И офицер вроде бы из-за нее приехал. Что ли выводок искать будут. Скорей всего он из какого-то зоологического общества.
   - Кикимору? - подняла бровь Мария Христофоровна. - Это весьма любопытно.

-

   Пахом и Грабе вернулись через три дня, под вечер.
   Лошади были измотаны, Пахом от усталости был в плохом настроении и заснул прямо в конюшне, на душистом, свежескошенном сене.
   - Прикажите нагреть ванну? - заторопился градоначальник. - Сейчас пока поужинаем, вода согреется, потом наливочки.
   - Не время, - покачал головой Грабе. - Мне нужен прямой провод с Санкт-Петербургом. Телеграфный адрес "Лукулл"...
   - Но помилуйте! Телеграфист пьян уже неделю...
   - Это не беда. Я сам сяду за ключ.
   Уже у аппарата, вынимая шифроблокнот, Грабе полюбопытствовал:
   - А где жандармский чин? Тот, у которого вы шифр брали?
   - Так ведь нету его более... - отчего-то стушевался градоначальник.
   - Это как? - удивился Аркадий. - Кто приказал...
   - Никто. Он по собственному почину. Две недели назад перед обедом принял шкалик для аппетита, да увлекся, запил. За неделю сгорел в белой горячке...
   - Про внеземной корабль, про шифр он не сболтнул кому?..
   - Может и сболтнул, да кто ему поверит... Он уже второго дня во всю видел чертей.
  
   На Ближнем востоке
  
  
   Вокруг, пока хватало взгляда, был Восток. Он был на север и на юге. Само собой в стороне рассвета - даже более густой, нежели тут... И даже на западе, как это ни странно тоже был Восток. Он будто бы заканчивался на берегах Мраморного моря, но свои щупальца, свой аромат протягивал далеко, прямо в сердце Европы, к Австро-Венгрии.
   Астлей смотрел вокруг во все глаза, слушал Восток во все уши. Казалось бы: все это вокруг следует заключить в мерную посуду, смешать до ровной консистенции, а потом продавать где-то в Лондоне по унциям.
   Но скажите, как сохранить жар этих песков, аромат ветра, дующего от далекого моря?.. Как в бутыль заключить дервишей в драных халатах, которые будто бы мудрых и в то же время совершенно незнакомых с новейшим миром.
   Здесь было много пыли, песка.
   И Астлею казалось: вот дорога сделает новый поворот, и покажется дворец какого-то шахиншаха, в комнатах которого висит пряный аромат. В гареме которого сотни жен, и некоторые так и умирают девственницами, поскольку до них не успевает дойти черед...
   Дорога петляла среди холмов, кучи камней...
   Астлей был здесь впервые, посему все становилось ему интересным, в диковинку.
   Неделю назад в Карачи Джерри сошел с борта крейсера "Уриил", после чего тот поднял пары и ушел куда-то на запад, кажется к Суэцу и далее - может быть в Англию и даже в Лондон.
   Совсем иная дорога ждала Джерри Астлея. Его желание скорей вернуться домой не сбылось. Изрядно запыленный и чертовски уставший он появился в кабульской дипломатической миссии. Представился.
   Глава английской миссии к новичку отнесся безразлично: сюда то и дело кто-то прибывал, после или уезжал, или умирал. Более его заинтересовали ящики, которые стали сгружать с телег. Астлей хлопотал рядом, оберегая их от ударов.
   - Что там у вас? Склянки? Вы привезли вино?..
   - Нет. Это радиостанция. А я радист...
   Начальник пожал плечами:
   - И зачем она нам?.. У нас уже есть телеграф.
   Астлей улыбнулся и ответно пожал плечами. Ответил крайне неопределенно:
   - Радио - это здорово!
   В миссии уже имелся телеграф для связи с миром. Периодически линия оказывалась поврежденной - местные племена частенько рубили телеграфные столбы на дрова. Но связь скорее устраивала.
   - Хотя, разгружайтесь... Попробуем и его как-то использовать.
  
  
  
   Дорога...
  
   Поезд перевалил через невысокие Уральские горы и теперь катил по европейской части Империи. Андрей узнал это из названий станций.
   Когда с полгода назад ехали на восток, он провел весь вечер, вглядываясь через оконное стекло в сгущающиеся сумерки и желая рассмотреть Уральские горы, а за ними - Сибирь. Он делал это так тщательно, что даже не пошел с Аркадием Петровичем выпить чаю. Ну а когда Грабе вернулся, то сообщил, что они уже давно перевалили через горы и сейчас довольно глубоко в Сибири. Как? Но ведь Андрей мог поклясться, что никаких гор он тогда не видал - разве что большие холмы... Нет, из уроков географии он знал, что Уральские горы низкие, но что до такой степени он не предполагал.
   Сейчас же...
   Сейчас подпоручик чувствовал себя бывалым путешественником. Шутка ли: видел край Российской империи, был там, где нет дорог и власть почти условна. Гордость наполняла его душу, но по совету Грабе он гордился тайно...
   Впрочем, некий невидимый отсвет проникал. Проводник был уверен, что этот мальчишка в мундире подпоручика совсем непрост, и всячески старался ему услужить. Даже видя, что старший офицер сошел, не сообщал на станциях, что в купе есть свободное место.
   В вагон-ресторан Данилин более не выходил, предпочитая покупать еду в вокзальных буфетах. Единственный знакомый в поезде Сабуров его общества не искал, за что Андрей был ему весьма признателен.
   Андрей углублялся в свои бумаги, пытался привести в порядок русско-чукотский разговорник, но мысли от Чукотки бежали даже быстрей, чем колеса этого поезда.
   Следовало обдумать иное, может быть, для ясности записать мысли. Но на положенный перед собой лист бумаги не легло ни строчки. Когда-то Андрей хотел завести дневник, но Грабе это строго запретил. Данилин попытался настоять, что будет писать только личное, мысли вовсе не связанные со службой.
   Но Аркадий Петрович был непреклонен:
   - Я что, неясно сказал?.. Иногда из-за самой мелкой зацепки раскручивают сложнейшие дела. Вполне достаточно того, что я разрешил вам писать письма.
   - А если я хочу запомнить что-то, обдумать.
   - Обдумывайте про себя. Тренируйте ум.
   Иногда возникало подозрение, что Грабе не большого мнения об уме своего подопечного...
   Но наука пошла впрок - Андрей думал молча.
   И в своих думах он был уже в Москве.
   Дома?.. Нет, в Москве у него не было дома. Равно как и ни в одном городе мира - съемная квартира не в счет. Он был сиротой, и подозревал, что это стало немаловажным фактором в его прикреплении к Особому Бюро.
   Насколько он знал, ни у кого из сослуживцев не было достойных упоминания родственников. Все, исключая Инокентьева - холосты, а у того - нет детей. Он смотрел на старших офицеров и содрогался, видя в них свое будущее. Нет, запрета не существовало, даже негласного. И соберись кто-то жениться, его бы поздравляли от всей души. Но, видать, такие уж люди собрались.
   Довольно странно для юноши, но Андрей чуть не с детства мечтал о семье, о детях, видимо желая восполнить то, что не успели дать его покойные родители. Даже еще в те времена, когда он брился только раз в неделю, он знал, какое имя даст своему первенцу.
   Дело было за малым - за женой.
   И тут начиналась беда...
   Иной жены кроме Аленки он не представлял. Они выросли вместе, она вросла в него, стала его жизнью, дыханием... И прочими банальностями, - как сказал бы в таком случае убежденный холостяк Грабе.
   Но что он может Алене предложить? Нужен ли ей сирота, в ангельском чине со смутными перспективами?.. Говорят, это все заменяет любовь, разумеется, до поры, до времени. Но вот в ее присутствии Андрей сомневался.
   Старшие приятели говорили, мол, такова женская натура. Даже если любит - скажет "нет". Девушки любят показывать безразличие. Их надо взять покрепче, чтоб не вырвалась, поцеловать даже через силу...
   Это не укладывалось в голове: держать Алену силой? Да у нее же тонкая, нежная кожа - синяки останутся. Андрею и в голову не придет сделать ей больно.
   Касательно безразличия опять же возникал вопрос: а что делать, если девушке ты действительно безразличен?.. Если она его испытывает действительно, а не изображает?..
   Раздался долгий гудок. Машинист, увидав с пригорка Москву приветствовал как мог великий город.
  
   Самоубийство
  
   Пробуждение было тяжелым, жутким, словно после страшного похмелья.
   Болело все - до самой последней косточки. Казалось - болят даже ногти, даже легкие... Может, стоило бы не просыпаться, пережить это состояние во сне. Да вот беда - вся та же боль не давала ни малейшего шанса забыться.
   Пашка оглядел камеру: может, то был страшный сон, и все закончилось. Но нет, все было на месте. Разве что сегодня кашу оставили у порога - невыносимо далеко.
   На краю миски сидел все тот же мышонок.
   - Кыш, мыша...- прошептал Пашка.
   Тот посмотрел на него задумчиво и вернулся к своему обеду.
   Пашка застонал: если уже и мышь его в ноль ставит, значит, вовсе его дела плохи.
   Память предательски подсказала: сейчас ты все же сгонишь мышь, наскоро поешь, тебя потащат на допрос, словно на работу, начнут бить...
   Стон сорвался в вой...
   Павел скосил глаза: из окошка бил луч света. Он ложился на пол тонкой полосой, словно тень в солнечных часах. Когда луч дойдет до лавку - его поведут бить.
   Из окна доносились звуки жизни. Оная в тюрьме была весьма скупой. Кто-то пел песню, слышно было чьи-то шаги. Здесь, в камере они казались невыносимо тяжелыми, медленными, словно сам Рок на негнущихся каменных ногах наконец-то нагнал Пашку.
   С реки на город налетел ветер, поплутал меж стен, но все же плеснул в камеру немного свежего воздуха.
   Парень взглянул на маленькое окошко, и вдруг подумал - выход все же есть...
   Он тяжело поднялся, пошел к окну, срывая прикипевшую к телу рубашку. Затем он принялся ее рвать, вязать в ленту. Скоро в его руках была приличная удавка. Встав на край лавки, один конец удалось закрепить за решетку. В получившуюся петлю Павел вставил свою голову.
   Он улыбался...

-

   Но старуха Смерть, несмотря на свой почтенный возраст все же собралась пококетничать.
   В петлю Пашка шагнул с лежанки, рухнул вниз человеческим маятником. Веревка натянулась, дернула прут решетки. Несколько мелких камешков сорвалось вниз, но металл даже не дрогнул.
   Тело Пашки налетело на стену, скользнуло по ней. Камень ободрал кожу с рук спины. Но тело парня касалось стены, потому петля затянулась плохо и теперь душила ненавязчиво. Хоть и дышать было трудно, хоть и хотелось умереть, но легкие жили своей жизнью, всасывали воздух жадно.
   Анархист крутился в петле, словно рыба на крючке: не то пытался устроиться удобней, не то напротив, старался освободиться, чтоб затем повеситься лучше. Однако его руки ловили воздух, царапали стену.
   На улице, в храме Михаила Архистратига звонарь ударил в колокола, призывая прихожан к обедне. Малиновый звон заливал камеру словно кисель, поднимался все выше, звенел в ушах.
   За ним Пашка не слышал, как звякнул на двери глазок, загремел замок, скрипнули петли.
   Кто-то крикнул:
   - Скорей сюда! Арестант удавился!
   В камере стало тесно - солдаты занимали удивительно много места.
   Все звонил и звонил колокол, мир для Павла тонул в малиновом мареве. Парню было удивительно - как все остальные не чувствуют эту пелену...
   Пашку вынули из петли, опустили на лежанку.
   - Готов?- спросил один охранник.
   Второй не побрезговал приложить голову к арестантской груди.
   - Да нет, жив будто... - и постановил. - Надо дохтора звать!
   Но тот не понадобился. В камеру пошел полицмейстер, присел у висельника, попробовал пульс. Распорядился:
   - Воды ведро!
   Таковое сыскалось быстро. Его собственноручно полицейский чин выплеснул на неудавшегося самоубийцу.
   И это сработало: Павел пришел в себя резко, словно вынырнул с большой глубины. Попытался вскочить на ноги, но полицмейстер остановил его, прижал руками к лежанке.
   - Тише, тише... Все хорошо, - затем обратился к остальным. - Оставьте нас, господа.
   Господа вышли.
   Полицмейстер прошелся по камере, взглянул на свет через решетку, потрогал петлю.
   - Сбежать, значит хотел, удавиться... У меня был один арестант - изобретательная сволочь. Пока я его лупил, умудрился стянуть карандаш, потом вставил его в ноздрю. И башкой о лавку - хрясь! Карандаш в мозги и ушел. И что ты думаешь - остался жить! Только кретином стал совершенным - пузыри пускал, лужи под себя делал...
   Пашка кивнул и все же сел.
   Из кармана полицмейстер достал портсигар из него извлек из него набитую табаком гильзу, прикурил ее, сделал затяжку. Вдруг вспомнил о заключенном.
   - Куришь?
   Непонятно отчего Пашка кивнул. Уже зажженную папироску полицмейстер вложил в Пашкины пальцы, и тут же зажег вторую для себя.
   Парень повертел в руках папироску, ничего не оставалось делать, как затянуться. Дым ударил резко, словно кулак - сразу поддых, в мозг. Павел закашлялся.
   Полицмейстер одобрительно похлопал его по спине:
   - Ну-ну, сердечный... Отвык уже, видать. Я вот тоже все думаю бросить. Хотя в твоем случае, уже никакого значения не имеется: бросишь или нет... Да... Ладно, к делу. Думаю, от твоих правдивых показаний толку мало будет: друзяки твои нас ждать не стали, сдымили. Потому тебе надо все на себя взять - чтоб ты главарем выглядел. Ну и чтоб обязательно покаялся в суде, признал вину. Тебе слава, мне тоже... Взамен обещаю - умрешь быстро. Я сам проверю веревку. Годится?
   Пашка кинул.
   - Вот и чудно, - подытожил полицмейстер. - Так чего я хотел спросить...
  
  
  
   Телеграмма от Грабе
  
   Запасное Бюро как раз собралось на совещание: из Чухонии прибыл офицер, который расследовал слухи о появлении в тех краях ведьм, колдунов и прочих неясных субъектах.
   Офицер вернулся в расстроенных чувствах, был донельзя рассеянным. На вопросы даже после долгих раздумий отвечал невпопад.
   Он как раз рассказывал о том, что в какой-то глуши имел беседу со стариком.
   - И вот мы с ним пили... Или наоборот... И вот он мне рассказал, что у кого-то из их деревни троюродный сын работает царем на полставки не то в Китеж-Граде не то в Берладе. И шлет оттуда лом-траву. Кто с ней чай попьет - тот, значит и летает...
   Майор Литвиненко, слывший в бюро главным циником, перебросил папиросу из одного угла рта в другой, спросил:
   - Но вы же ему объяснили, что так быть не может!
   - Объяснил.
   - А он что?
   - А что он? Ничего не сказал. Просто пожал плечами, сел на метлу и улетел.
   Все присутствующие за столом выдохнули:
   - Быть не может!
   Вернее все, кроме Литвиненко.
   - Какая-то отрава наверняка, вроде морфия... - заметил он. - Галлюцинация.
   - Помилуйте... - ответил штабс-капитан Горский. - Откуда нынче в деревне морфий! Там всю жизнь самогоном балуются!
   - О-о-о! Да вы отстали от жизни! Сейчас имеются другие развлечения - к примеру, грибы, мак... Белладонна, волчья ягода. Или вот я слышал, что появилась какая-то особенная плесень.
   Генерал Инокентьев в своих бумагах сделал пометку: похоже, на сей счет у него имелось собственное мнение.
   - А что там с медиумом из Мелитополя? - спросил он.
   Горский махнул рукой:
   - Оказался обыкновенным шарлатаном.
   - Неужели? Как жаль, право, как жаль...
   Инокентьев покачал головой: досадно, но ладно.
   Такое случалось и раньше: в архиве хранилось досье абсолютно на всех медиумов, провидцев, гипнотизеров. И если с последних был хоть какой-то толк, то первые две категории как на подбор оказывались обманщиками, падкими до чужого добра.
   К слову сказать, через бюро в год проходило с десяток чудотворных икон, пару чаш святого Грааля. После тщательных проверок, предметы почти всегда возвращали владельцам.
   И пока в бюро имелось только две действительно странные вещи: достопочтенный комод и куб с шаром внутри. Комод при открытии одной дверцы вполне отчетливо скрипел "По Дону гуляет". Касательно шара, то никто не мог понять, как он попал внутрь куба. Извлечь его оттуда, не разрезая металл, было решительно невозможно - он вращался в круглой же полости с зазором менее чем в четверть линии. Будто бы эту диковинку изготовил за Уралом некий кузнец, но пока никто, включая десяток профессоров, не могли внятно объяснить, каким образом подобное возможно.
   Заскучавший было майор, поднял голову:
   - Вы знаете, похоже, я догадываюсь, в чем наша ошибка.
   - И в чем же?
   - Мы ищем медиумов как заскучавшая светская дама - по слухам, по газетам. Меж тем, был бы я провидцем, чтоб я делал? Играл бы на скачках, в карты, на рулетке. Для вида проигрывал немного. Может, даже ходил бы на какую-то смешную службу.
   - И жил бы не по средствам?
   - Ну и что?.. Народ бы злословил, что я, положим, беру взятку... Или наследство получил от престарелой любовницы.
   Инокентьев пожал плечами: может и так. Сделал пометку: надо обдумать. Спросил:
   - Что у нас еще?..
   - Попов сообщает из Парижа, - сообщил майор. - Им проведено тщательнейшее исследование: электрический пулемет Альфреда Путо, о котором писалось в "Руси" - ни что иное, как газетная утка.
   - Дыма без огня не бывает...
   - Постойте... У меня есть меморандум, присланный из Франции, - майор порылся в папке и нашел нужную бумагу. - "Сие изобретение, якобы использующее многофазный ток, делающее более тысячи выстрелов в минуту без дыма и пороха, а так же без промахов...". Бла-бла-бла... Ага, вот. "...Представляет собой мощный магнит, способный выбросить фунтовую болванку не далее двух сажень раз в минуту". Я говорил с учеными, которые нам помогают - такую петрушку может смастерить любой студент-второкурсник из нашего университета...
   Генерал кивнул:
   - Положим, что так. При всем при том, все же сообщите в разведку, мол, по нашим сведениям, иностранные державы интересуются... Пусть перепроверят.
   Майор кивнул, и едва заметно выдохнул. Но слишком рано.
   Генерал продолжил:
   - В Кисловодске, к слову, во время одной экспроприации террористами, пожелавшими остаться неизвестными, было применено оружие, по словам выживших стреляющее как пулемет, но по размеру не больше карабина. На месте преступления во множестве остались гильзы с виду от "парабеллума".
   - Пулемет размером с карабин? На пистолетных патронах? Это невозможно!
   - Вот и разберитесь, насколько невозможно! Пошлите кого-то из наших сыскарей, положим Лещинского.
   Майор покрутил перышко в пальцах:
   - А может сразу передать это в Главное артиллерийское управление?..
   - Прекратите, Герхард Павлович. Нас однажды погубит то, что мы сваливаем с одной головы на другую. Я понимаю, наша работа такая, что приходится иметь дело с безумцами, шарлатанами. Шляемся по кунсткамерам и паноптикумам - вдруг встретится Homo troglodytes. Но, может статься, что пропустим мы какой-то пустячок, спишем на глупый слух. А потом окажется, что прогресс ушел далеко вперед, а мы, косолапые, остались.
   Майор кивал в такт со словами генерала - не то из приличия, не то действительно соглашался.
   В дверь постучали.
   - Войдите, - разрешил генерал.
   На пороге появился подпоручик, в его руках был обрывок телеграфной ленты.
   - Ваше превосходительство... Штабс-капитан Грабе на проводе. Телеграфирует...
   - И что он пишет?
   Подпоручик покачал головой:
   - Просит вас к аппарату. Требует ваш "ключ".
   - Хорошо... - кивнул Инокентьев, и повернулся к сидящим за столом. - Господа, нам придется прерваться.

-

   Оставшиеся офицеры ждали в кабинете. Курили у окна, говорили о каких-то пустяках.
   Лишь раз Горский спросил у Литвиненко:
   - Герхард Павлович... Как думаете, о чем Грабе сейчас пишет?
   Майор прислушался к телеграфическому треску, доносившемуся через коридор. Покачал головой:
   - Решительно ничего разобрать невозможно. Одни цифры. По коду работают...
   Шло время. Телеграф азартно плевался шифром.
   В комнате совещаний стало сизо от табачного дыма.
   Наконец, стук ключа смолк.
   На пороге появился задумчивый генерал-майор.
   - Простите, господа... Сегодняшнее совещание мы, пожалуй, отложим...
   В Суково
  
   ...По случаю отъезда хозяев прислуга жила себе в удовольствие.
   Ходили друг к другу в гости, грели несчетные самовары с чаем, сидели за полночь.
   Если не надо было идти на базар - спали долго. Потом, после чая, неспешно принимались за дела по дому: сушили подушки, выколачивали пыль из матрасов и ковров.
   Снова садились за чай.
   Когда дело шло к обеду, во двор дома Стригунов зашел Андрей Данилин. Его тут же узнала старая кухарка - она приходилась подпоручику троюродной теткой. В общем родственницей, но не настолько близкой, чтоб рассчитывать на что-то существенней рублей трех в долг.
   Андрей порылся в памяти: старушке он был должен, но расплатился перед отъездом. И теперь она, похоже, была чистосердечно рада его видеть.
   - Ай, ваше благородие! Андруха! Тебе наш поклон! Никак приехал, касатик?
   Данилин улыбнулся:
   - Здравствуйте, тетя Фрося! Только сегодня ночью прибыл в Москву скорым поездом.
   - Хорошо ли доехал? Приятная ли компания была в поезде?
   - Великолепная просто! С самого Тайшета ехал в купе один.
   - А откель? Аленка говорила, что ты не то у самоедов, не то у айнов...
   - С Чукотки.
   - Ну и как там, в Чукотке?
   Андрей осмотрел двор. Ветер качал осиротевшие качели.
   - Да так, живут люди... - ответил Данилин задумчиво. - Вы мне Аленку не позовете?
   - Ой, а барышни нет. Они на дачу уехали, в Суково. Да ты заходи, чайку попьем...
   - В другой раз, тетя Фрося. Я завтра уезжаю, и мне нужно Аленку повидать. Боюсь, за чаем не успеть...
   - Ну, гляди!

-

   За пятачок на трамвае Андрей доехал до Арбатских ворот - дальше вагон не шел.
   Можно было пересесть на конку, но до вокзала было уже рукой подать. На Смоленском рынке за сэкономленную мелочь купил небогатый букет из ромашек да фиалок. Прошелся меж рядов, поскольку ел последний раз еще в поезде, купил полную фуражку кислых вишень.
   Затем спустился вниз к реке, через Бородинский мост перешел ее и направился к зданию Брянского вокзала.
   Но вот беда: пока он ходил по базару, ушел поезд, на который он собирался.
   Пришлось долго ждать следующего, коротать время, глядя на рельсы да вагоны.
   Поэтому в Суково он оказался уже вечером. Сошел на станции, зашагал по шпалам. За выходным семафором спешащий вслед за солнцем паровоз дал гудок. Андрей шутливо отсалютовал ему и свернул на знакомую тропинку. Пошел по ней к дачам.
   На поляне, у входа в поселок, резвились в салки дети. В бадминтон играли ребята постарше, среди них была Аленка. Наблюдая за ними, взрослые тихонько бражничали на веранде.
   Аленка почти сразу заметила Андрея, но нарочно сделала вид, что не увидела его. Тот же стоял в сторонке, не решаясь подойти, попасть в поле зрения родителей.
   Подруги тоже молчали, тихонько хихикали, находя это комичным.
   Наконец, одна девчонка не выдержала.
   - Аленка! Там твой юнкер приехал. Подойди к нему, что ли... А то глаза сломает об нас - кому он слепой нужен будет.
   Аленка действительно отошла.
   Данилин стоял под деревьями, заложив руки за спиной. Когда подошла барышня, поздоровался:
   - Здравствуйте, Алена Викторовна.
   - Здравствуйте, Андрей Михайлович...
   - Я приехал.
   - Вижу. И что дальше?
   Из-за спины Данилин вытащил простенький букетик - ромашки да фиалки.
   - Это вам!.. - и стушевавшись, продолжил. - Извольте со мной прогуляться...
   Долго шли молча. Под деревьями уже просыпалась ночь, но в аллеях сада еще держался вечер. В небе кружили последние ласточки - гениальные летуньи.
   С яблони девушка сорвала с виду спелое яблочко, вытерла о рукав, надкусила, осмотрела надкушенное место.
   - Это яблочко уже кто-то ест, - сказала она. - Здравствуй, червячок!
   И зашвырнула яблоко с обескураженным червяком куда подальше.
   - Что же вы молчите? - спросила, наконец, Аленка.
   - Вами любуюсь. Завтра у меня поезд с Николаевского вокзала. Уж не знаю, сколько месяцев мы с вами не увидимся. Вот и запоминаю, какая вы - запасаюсь красотой впрок.
   - А где же вас носило доселе?
   - Я же писал - в Сибири, на самом ее краю, на Чукотке. Там где плавал барон Толь. Море Норденшельда, Восточно-Сибирское...
   Аленка скуксилась, ее губки превратились в две тонкие алые нити:
   - Врете вы все! Вы в Японии были! А там всем известно - на каждом шагу гейши.
   - Да честное благородное слово - я из России не выезжал... У меня и паспорта нет!
   - Что-то вы все ездите, ездите, а толку с этого чуть. Наверное, вы плохо учились в училище, и теперь - мальчик на побегушках!
   - Я был вторым на своем курсе...
   - Тогда почему вы не служите в лейб-гвардии? Или хотя бы в столицах?..
   - Оттого, что там служить дорого... А так - я на полном коште у державы.
   - Стало быть, столицы вам не по карману...
   - Ну да...
   Где-то на станции свистел вечерний поезд.
   Стремительно темнело. Ночь выползала на тропинки, ласточки прятались под крыши, но в небе появлялись другие существа, столь же виртуозные в полете...
   - Смотрите! Мыши летучие! Я их боюсь!..
   - Да полно вам! Чего их боятся! Они, конечно, некрасивы, но все одно - тварь божья...
   - Ай, тоже мне Лев Толстой выискался! У меня волосы светлые, а они увидят яркое - и бросаются! Давеча к Лушниным на свет в окно залетела! Все перепугались! Говорят, такое к покойнику!
   - Мышь-то, наверное, не меньше Лушниных испугалась! А чтоб мыши ваши волосы не видели - наденьте мою фуражку...
   - А платье мне куда девать прикажите?
   Как раз подошли к калитке дачи Стригунов.
   - Все, дальше меня не провожайте! - распорядилась Аленка. - А то папенька увидит, разругается!
   Остановились. Посмотрели друг другу в глаза.
   - Ну почему?.. Ну почему - у всех кавалер как кавалер, а у меня - бедный юнкер, который мотается Бог знает где, которого и родителям показать стыдно!
   - Я не юнкер уже - я офицер...
   - Молчите уж! Я читала про ваших чукч! Они ведь людоеды - стариков своих в голодную зиму едят без соли и хлеба! А вас бы съели, чтоб было бы?..
   - Ничего страшного. Вы бы нашли другого кавалера.
   - Глупый мальчишка, юнкер, прости-господи! Я же из-за тебя волновалась!
   И вдруг Аленка стала лупить Андрея букетом. Листья и цветы летели на землю, но Данилин стоял как вкопанный.
   - Вот тебе! Вот тебе еще! Чтоб не уезжал!!! Чтоб чаще писал! - и внезапно стихла. - Простите, Андрей Михайлович...
   - Да не за что прощать. Я, напротив, рад...
   - Чему же вы рады?
   - Тому, что не подарил вам розы...
   Аленка поцеловала его в щеку, и, испугавшись своей смелости, убежала.
   Данилин остался у калитки, и долго смотрел ей вслед.
   Надо было возвращаться в Москву, что было затруднительно в это время суток. Пришлось бы идти пешком, но из боковой аллеи сада вышел дед Аленки.
   - Господин подпоручик, не соблаговолите ли чайку попить с ветераном турецкой кампании, - предложил он. - Не спиться мне, старому...

-

   В беседке на столе стоял самовар, три чашки. Над этим всем висел фонарь "летучая мышь".
   Дед налил чай Данилину. Подал чашку:
   - Пейте на здоровье...
   - Вы слышали?.. - спросил Андрей, сделав для приличия глоток.
   - До последнего словечка. Уж простите стариковское любопытство. Аленка вся в бабку-покойницу пошла. Царство той небесное. Тоже своенравная была, паняночка, полячка, варшавянка. Мы в Польше познакомились, во время тамошнего мятежа. Я приехал усмирять, а она меня кипятком из окна... Я в дом - думал нагайкой по заднице. А увидел ее, говорю, мол, когда это безобразие закончится, не соблаговолите ли со мной посетить полковой бал. И ведь вальсировать тогда я не умел, косолапый. Она учила... А потом настояла, чтоб я в Москву перевелся. Если б не покойница - вернулся бы на Батюшку Дон.
   Старик нацедил себе чая, присел.
   - Я вот молодой был, мечтал: остепенюсь, дом поставлю с садом. И чтоб в нем непременно много абрикос. Люблю я их. А приехали сюда - и дом, и самовар, и абрикосы растут. Только не цветут они тут ни шиша.
   - Отчего?
   - Холодно, цвет вымерзает. В иную весну костры жгу всю ночь - не помогает. Сын хотел покорчевать - я запретил. А вдруг зацветут? В прошлом веке, говорят, соловецкие старцы растили у себя арбузы. О чем это говорит?
   - Это говорит, что трудолюбие все превозмогает...
   - Ан-нет. Это говорит о том, что раньше зимы теплее были... Вот и с ними, с девами так надо - терпеть, авось и потеплеет...
   Самовар остывал, чай был не очень горячим, и чашка оказалась выпита быстро.
   Андрей стал подниматься:
   - Мне пора. Еще надо в Москву выбраться, завтра у меня поезд.
   - Во сколько?
   - В полдень. Я сейчас же пойду, к полуночи буду в Москве, на вокзале переночую...
   - Бог с вами, господин подпоручик. Как бишь вас звать, запамятовал?..
   - Андреем.
   - Доброе имя... А по батюшке?
   - Михайлович.
   - Вот и ладно. А я - Иван Федорович, будем знакомы! Вы у меня во флигельке переночуете - я вам постелю. А утречком - на поезд, в Москву - и далее на все четыре стороны. Нечто я нехристь окаянный, чтоб гостя на ночь глядя отпускать. А давайте в честь знакомства наливочки выпьем? Мне кум недавно передал!

-

   Тем временем, Аленка сидела в своей комнате. Перед ней лежала раскрытая книга. Меж ее страниц она прятала остатки цветов из подаренного букета...
  
   У премьер-министра
  
  
   По мостовым Санкт-Петербурга куда-то торопился скорый летний дождик.
   За ним, шурша шинами, спешило авто.
   Генерал-майор недовольно смотрел в окно: лето этого года выдалось холодным, дождливым. Думалось: неужели это и все? Неужели уже и осень?..
   Но когда авто подъехало к порту, будто бы начало распогоживаться.
   Летний дождик стремительно слеп: из-за облаков все настойчивее выглядывало солнце.
   В порту кипела работа: огромные портовые краны сгружали с кораблей многопудовые сетки с кипами мешков.
   Как всегда тут было шумно.
   Матросы, докеры, собаки и крысы так и норовили попасть под колеса. Шофер вел машину, постоянно нажимая на клаксон.
   Но вскоре авто заехала в часть порта, столь любимую крысами и бездомными, но нелюбимую полицией. Порой сюда причаливали корабли, их экипажи сходил на берег и крысы провожали их удивленными взглядами. Затем уходили и крысы. Но не потому, что кораблям что-то грозило - жрать на брошенных посудинах становилось совершенно нечего.
   Корабли ветшали. Порой некоторые возвращались к жизни, но чаще их резали, разбирали.
   Эта часть акватории была почти пуста.
   Лишь где-то в трех милях от берега стояла на якоре большая яхта, да у причала на волнах качался маленький паровой катер.
   На пирсе, около небольшого домишки несколько солдат делали вид, что скучают.
   Как раз на пороге появился еще один в переднике, с кастрюлей в руках. Присев на ограждение, он принялся чистить картошку. Кожура из-под ножа падала прямо в воду. Порой, любопытные рыбы подплывали, пробовали очистки на вкус. Те не нравились, и оскорбленные рыбы уходили на глубину.
   Когда появился автомобиль, солдаты едва заметно напряглись. Один как можно незаметней снял с предохранителя карабин, лежащий рядом. Остальные будто невзначай коснулись расстегнутых кобур. Даже повар не стал брать новую картофелину, остановился, не выпуская из рук ножа.
   Авто замерло за пару саженей до домика. Шофер заглушил мотор, давая понять охране, что все, они приехали по назначению. Ошибки нет.
   Некоторое время продолжалось ожидание. Но, затем, один из солдат поднялся, подошел к машине. Из окна появилась рука с визитной карточкой.
   Та была принята с легким поклоном. Солдат удалился в домик. Там поднял трубку телефонного аппарата. На этой линии абонентов было двое. И электрический сигнал, скользнув по кабелю разбудил телефонный аппарат на яхте.
   Состоялся короткий разговор.
   После него солдат вернулся к авто. Пригласил генерал-майора:
   - Пожалуйте за мной...
   На катере уже разводили пары.

-

   - А вы знаете... Я весьма удивлен вашим визитом. Признаться, не ожидал Вас у себя увидеть этим летом. Впрочем, я думал вас вскорости вызвать...
   Когда генерал-майор вошел в кабинет, владелец оного даже не встал из своего кресла. Не стал и протягивать руку для приветствия. Вместо этого лишь поглаживал свою бородку, прятал улыбку за ладонью. Его глаза искрились энергией и веселостью.
   На яхте "Алмаз" летнее, почти каникулярное время проводил с семьей Петр Аркадьевич Столыпин. Морской воздух благостно действовал на здоровье его искалеченной дочери Наташи. Да и сам Столыпин выглядел будто помолодевшим.
   Яхта ходила в Штеттин, в норвежские фиорды. Но, порой по делам приходилось возвращаться в Петербург.
   - Вы, наверное, приехали просить финансы?.. - поинтересовался Петр Аркадьевич. - Знаю, знаю... Я сам урезал вам бюджет. Но, право-слово, слишком много в стране, расшатанной потрясениями, получает бюро, кое ищет колдунов и прочую несуществующую живность. Вот, если бы, искали, скажем эсеров... Кстати, а вы не думали сменить область деятельности?..
   - А, меж тем, - проговорил Инокентьев. - Я прибыл к вам, не как к Председателю Совета Министров, а как к своему непосредственному руководителю.
   На лице Петра Аркадьевича появилась заинтересованность: кроме поста премьер-министра он сохранил за собой и руководство Министерства Внутренних дел.
   - В чем дело? - поинтересовался Столыпин. - Вам попался колдун-марксист?..
   - Не совсем...
   Инокентьев протянул Столыпину папочку, бережно завязанную тесьмой.
   - Ознакомьтесь, будьте любезны...
   - А своими словами?..
   - Вам все же лучше прочесть. Словам моим вы все равно не поверите. Затребуете подтверждений. А они вот - в папочке лежат.
   Петр Аркадьевич кивнул, развязал тесемочки на папке. Открыл ее.
   Там были телеграфные ленты, наклеенные для верности на кусок картона. Имелась та самая первая, пришедшая в ночь на воскресенье лента. Присутствовали и другие, более пространные, полученные уже от Грабе. Все сообщения были шифрованными, но к ним тут же прилагался открытый текст.
   Имелись донесения о том, что где-то когда-то наблюдали всякие небесные явления, сообщения о летающем самоваре и прочей кухонной утвари.
   Петр Аркадьевич читал молча, иногда поглядывая на лицо генерал-майора. Тот же сидел безмолвный, словно египетский сфинкс, ни словом, ни жестом не торопя председателя Совета министров.
   И тот читал дальше, порой возвращаясь к предыдущим страницам. Наконец осторожно отложил папку в сторону. Задумался, глядя в окно...
   Затем проговорил:
   - Нет, такого определенно не может быть... Признайтесь, это подделка, розыгрыш! Вы нарочно их изготовили, чтоб я оставил вам прежние финансы.
   - Ваше подозрение обидно,- отметил Инокентьев.
   - Нет... Все же это странно, крайне странно... Я незамедлительно пошлю туда своего человека... Он...
   - Боюсь, у нас мало времени. Может статься, его уже нет. Неизвестно пока, на сколько сотен лет от нас отстоят инопланетяне. Мы не знаем, успели ли они подать сигнал бедствия, может сюда спешит другой корабль, который заберет разбившийся. Что они сделают после? Я бы на их месте уничтожил посвященных, если они хотят, чтоб их миссия осталась неизвестна. Непонятно также: может быть, внеземные пришельцы уже состоят в тайных дипломатических сношениях с правительствами, скажем, Японии или Северо-Американских Соединенных Штатов.
   - Что вы предлагаете?.. - спросил Столыпин.
   - Я полагаю, действовать требуется срочно, и в обстановке глубочайшей секретности... Если мы известим об этом всех в мире - начнется гонка за право обладать внеземными знаниями. Завяжется битва разведок и, боюсь, не только их. Если секреты упавшего корабля раскроют не русские ученые, то они могут быть применены против нас. И потомки этого нам ни в коем разе не простят. Если, конечно, у потомков будет шанс появиться. Огласка опасна так же из следующих соображений: возможно пришельцы наблюдают за нами, читают наши газеты. Если это так - сейчас они будут искать пропавших товарищей. Они легко могут оставить нас с носом, поскольку они отстоят от нас более чем мы от зулусов...
   - Зулусы, к слову, колотили англичан...
   - Прошу заметить - в одном сражении и ценой неимоверных человеческих жертв!
   - Нет, нет... Совершенно уму непостижимо.
   Папку премьер-министр положил на стол. Чуть подумав, закрыл ее.
   - Позвольте, я заберу бумаги, - проговорил Инокентьев. - Так надежнее будет. А то листик какой выпадет - горя не оберемся.
   Наступило молчание.
   Тихие волны били в борт яхты. Их отражение плясало на потолке каюты. Корабль едва заметно качался. На столе, в такт с ним качалась и чернильница, закрепленная в кардановом подвесе. В ней ходили едва заметные чернильные волны.
   - Признаться, я думал, что меня трудно удивить. Практически невозможно, - проговорил Столыпин. - Но вам это удалось. Возможно, мне стоило бы прервать отпуск, отправиться туда самому...
   Генерал-майор покачал головой: это недопустимо, это привлечет ненужное внимание.
   Ответно премьер-министр кивнул: понимаю.
   Вслух же сказал:
   - Наверняка у вас имеется свое понимание положения? И что нам надлежит сделать?..
   Из портфеля Инокентьев вынул заранее подготовленную записку.
   - Вот. Действовать надобно спешно и без сомнений. Не хватает только вашей подписи.
   Петр Аркадьевич пробежал глазами по списку.
   - Положим, приговоренных к смерти я вам дам. Их нынче много. Вам политиков или уголовников?
   - Право-слово, палачу - все равно.
   - Значит, всех подряд. Солдат, две сотни... Их вы потом тоже собираетесь?..
   - Ни в коем разе. Прожект растянется на многие года. Возможно на десятилетия. Будет нужна постоянная охрана.
   - И постоянная рабочая сила?..
   - Не в таких количествах. Далее нам нужнее будут ученые, хорошие механики...
   Столыпин кивнул, перевернул лист на другую сторону. Удивленно вскинул бровь, пригладил бородку.
   - "Скобелев"?.. Не много ли просите?..
   - Разве много? Вот уж не заметил. Рядом с выгодами, которые нам сулят - просьба небольшая. Да я и не навсегда прошу. Туда людей отвезти, обратно...
   - Ученые?..
   - Ах, это я целиком и полностью на себя беру. С нашим Бюро многие ученые сотрудничать не гнушаются. Есть верные, надежные люди. Они не откажут...
   Тут Столыпин сдался.
   Стал подписывать бумаги одну за другой.
   - Только отчитываться будете лично передо мной!.. Я ясно говорю?..
   - Само собой - ясно.

-

   После того, как катер ушел от борта яхты, Столыпин ударил по звонку, вызывая секретаря. Тот возник на пороге кабинета-каюты.
   - Вы записали, что у меня был генерал-майор Инокентьев?
   - Да, конечно...
   - Вычеркните его. Или нет - вырвите лист и перепишите все наново.
   - Простите?..
   - Вас никак укачало?.. Что я непонятного такого сказал? Не принимал я сегодня генералов. Не было тут никого. Так понятней?..
   Секретарь кивнул и бесшумно исчез: не было - так не было.
   Чего говорить о том, чего не было?
  
   Спектакль
  
   - ...Конечно, - говорил секретарь английского парламента. - Скажем, вот сидит бывший министр. У него в прихожей стоит зонтик и топор. Когда идет дождь - он берет зонт, а когда туман - топор. Но об этом все в округе знают и в подобную погоду сидят дома. Из-за этого министр возвращается домой промокшим и злым...
  
   Говорил это по-русски, поскольку английского, вероятно, не знал. Да и секретарем он стал совсем ненадолго: пока горел огонь в театральных лампах.
   ...Вечером Грабе пригласили в театр.
   Аркадий Петрович пошел туда скорей от тотального безделья. Он выспался в поезде, затем здесь, в тиши таежного городка. Требовалось теперь хоть как-то убить время.
   Пьесу играли совсем рядом, в зале, что примыкал к зданию городской думы - в помещении неотапливаемом, хорошо проветриваемом сотней сквозняков. Иными словами - в сарае с расставленными стульями.
   Вход был свободным, хотя на входе имелся цилиндр вида совершенно факирского, куда надлежало складывать пожертвования: кто сколько сможет.
   Аркадий положил туда "синенькую" - пять рублей. Не сколько из любви к искусству, сколько из того же безделия. В перспективе деньги девать было некуда.
   Место свое он занял у окна, ожидая, что придется скучать, зевать, и ловить ворон... Думал увидеть любительскую постановку Чехова или Островского, или бездарнейшую местного сочинения.
   Но штабс-капитан Гарбе ошибся. Пьеса, по крайней мере, была остроумна. Местами остроумна.
   Играли действительно бедно, почти без декораций, и костюмов. На сцене лишь один человек был одет в костюм современный, остальные носили вневременные хламиды, скроенный, по-видимому из штор... Этим единственным оказался актер, играющий здравствующего где-то далеко Герберта Уэллса.
   Аркадий насторожился, ожидая дурной намек. Но нет, вместо предполагаемой "Войны миров" ставили нечто скорей похожее на "Машину времени".
   Уэллс якобы попал во время добрейшей королевы Анны, общался с Ньютоном.
   - Я путешественник во времени... - говорил Уэллс.
   - Мда?... И давно это с вами?... - отвечал сэр Исаак. - Ах, ну да, да... Именно! Смею вам сообщить, что я как-то путешествовал во времени. В тот день из Ост-Индии мне прислали особый чай, который надо не заваривать, а курить. Но я спутал и заварил его. Ко всем бедам, по рассеянности вместо яйца я сварил свой хронометр. Все часы в доме обиделись, ушли в сторону, началось новое время... И как вы находите нашу эпоху?
   Грабе уже и забыл, что пришел в этот самодеятельный театр, чтоб смотреть в окно, и, похохатывая, следил за диалогом.
   Меж тем, за ним тоже следили: это делала доктор Тарабрина.
   В ее голове проносились мысли: офицер тут, нестарый совсем, красивый... Это неспроста, это что-то значит. Он совсем не походил на унтер-офицеров и казаков, что охраняли здешний острог. От штабс-капитана за пять саженей несло инностью.
   - Гордей Степанович, - спросила она шепотом у градоначальника. - А не могли бы вы представить меня нашему гостю.
   - Да на кой он вам?.. Завтра-послезавтра отбудет.
   - Все равно познакомьте...
   Латынин кивнул скорее просто чтоб не продолжать дальнейший спор.
   Но в антракт все же подвел докторессу к Грабе.
   - Имею честь представить... Мария Федоровна Тарабрина. А это наш гость...
   - Скульский, Аркадий Петрович... Штабс-капитан. Честь имею!..
   - Очень приятно, - улыбнулась докторесса своей самой очаровательной улыбкой.
   - Очень приятно, - ответил Грабе.
   Но по глазам было видно: врет. Его мысли занимало нечто иное.
   - Какие погоды стоят в столицах? Что нынче носят? - спросила докторесса.
   Грабе нахмурился, вспоминая, что он читал о погоде в газетах:
   - Да что сказать? Дождливо этим летом, - потом повернулся к градоначальнику. - Скажите... А эта пьеса?.. Кто ее написал?.. Драматическая составляющая работает в полнакала, но живо написано. Весело...
   - Ай, да это один наш учитель написал. Из ссыльных... Вольнодумец...
   - Вольнодумец?..
   - Ну да. Если уж и наши края - не место для вольнодумства, то где еще можно думать свободно?
   - И много у вас ссыльных?..
   - Да почти все. Благодаря ссыльным у нас в городе появился еще один доктор, театр, фотографическое ателье. В школе учителя, хотя и не без странностей: все норовят "ять" вычеркнуть. Так ведь и в столицах об этом речь ведется. Ведь так же? И я говорю: шлите нам больше ссыльных!
   Звенел звонок, приглашая зрителей занять свои места.
   Тарабрина ушла вперед, Гордей Степанович придержал Грабе. Шепнул ему:
   - Только должен предупредить: она вроде политическая...
   - "Вроде"?.. Это как?
   - Политическим был ее муж ссыльный. Она за ним последовала. По примеру декабристов. Только тот спился здесь за полгода и замерз по пьяной лавочке.
   - Жена же за мужа не отвечает?..
   - Это у вас так в столицах, наверное, говорят. А у нас: "муж и жена - одна сатана".
   - Да не переживайте так. Я убежденный холостяк. К тому же не сегодня-завтра отбуду...
   На том и порешили.

-

   Но все оказалось еще быстрее, еще стремительней.
   Где-то далеко нечто сдвинулось с мертвой точки.
   До того, как закончился спектакль, явился посыльный от телеграфиста. По распоряжению Грабе у аппарата кто-то дежурил постоянно.
   Штабс-капитану сообщили: его вызывают спешно. Очень скоро Грабе сел за ключ, благо почтамт от театра находился через площадь.
   Телеграфист ожидал, что опять будут долгие переговоры со столицей. Но уже через пять минут военный освободил место.
   Сообщил:
   - Все...
   - Как все?- удивился телеграфист. - Что значит "все".
   - В данном случае "все" означает "все". Абсолютно все. Вы можете быть свободны. Телеграмм я из столицы не жду. Вообще не жду ни откуда.
   - А что это хоть было? - поинтересовался телеграфист, прекрасно понимая, что прямого и честного ответа не получит.
   Оказался прав.

-

   Собираясь в дорогу, Грабе вспомнил о Латынине. В прошедших телеграфных переговорах его упомянуть забыли, поэтому надлежало что-то решить...
   Из местных о летающей тарелке знал только он и Пахом. Пахом не вызывал каких-то опасений - был он молчалив. А когда говорил, то делал это на своем, не всем понятном языке.
   Иное дело - Латынин.
   Он знал недопустимо много.
   Что делать?
   Устранить его от этой тайны?.. Это значило обидеть старика на всю жизнь - ведь благодаря его сообразительности об инопланетном аппарате не говорят на каждом углу. И даже наградив, задвинешь его в угол - он быстро наверстает. Наверняка сопьется, начнет рассказывать про катастрофу в тайге, про синего черта... Ему, конечно же, почти никто верить не будут, но в соответствии с законом подлости, который иногда сильнее закона всемирного тяготения, рано или поздно он сболтнет не тому, кому надо.
   Отправить его куда-то на край географии, куда Макар телят не гонял. В почетную ссылку, туда, откуда не возвращаются? Это немногим спокойней, но совсем бесчестно. Потому как градоначальник не просил, чтобы эта тайна вмешивалась в его жизнь. Однажды она просто возникла на его пороге, и с ней надо было что-то делать. И, надо сказать, справился с этим выше всяких похвал...
   Наконец, решение пришло:
   - Гордей Степанович?.. - спросил
   - Слушаю вас?.. - ответил бургомистр и будто невзначай втянул живот.
   - Я и Пахом отбудем на место падения аппарата. Может, вы поедете с нами?.. Сейчас и впредь нам будет нужен толковый гражданский... Который бы в будущем смог взять на себя хозяйственное управление небольшим тайным городом. Конечно же, жалование будет увеличено... Готовы ли служить Отчизне на новом месте?..
   Вполне ожидаемо Латынин оказался готов.
  
   Санкт-Петербург
  
   За окном что-то жутко загрохотало, словно из зоопарка выпустили тварь покрупнее, предварительно привязав к ее хвосту все доступные в округе жестянки.
   - Что там за шум такой? - спросил Литвиненко.
   Сделал он это между прочим, читая "Петербургскую газету". Было ясно, что грохот его интересует поскольку-постольку, ибо предположительный источник оного ему скорей всего известен.
   Горский выглянул в окно, отметил:
   - Да это наша лягушка-путешественница на своей коробчонке катит. Евграф Петрович из Парижа прибыл.
   Литвиненко кивнул и перевернул лист, всем видом показывая, что именно так он и думал.
   Штабс-капитан Попов катил по улице на своем мотоцикле. Был он одет по последней шоферской моде: в кожаную кепку, огромные очки, размером чуть не с консервную банку, и в кожаный же костюм.
   Возле ворот притормозил, показал охраннику свой пропуск. Тот, хотя и знал мотоциклиста в лицо, проверил бумагу, кивнул. Попов оставил мотоцикл рядом с парадным, поспешил по лестнице.
   У входа задержался: через двери как раз пытались пронести огромный и тяжелый ящик, который пытались затащить два грузчика.
   Рядом суетился сам генерал-майор Инокентьев. Выглядел он довольным, словно мальчишка, который получил долгожданный подарок. Грузчикам Инокентьев не помогал, а скорее наоборот:
   - Осторожней, осторожней голубчики... Да куда ты его прешь, мерзавец! Побьешь ведь и меня задавишь!
   От волнений генерала грузчикам становилось только хуже:
   - Барин, не мешайте! - возражал тот, кто постарше. - Энто наша работа. Мы же тебе не говорим, как солдатами командовать!
   - Ах ты шельмец! Да я тебя...
   Но договорить не успел, увидав Попова.
   - А, Евграф Петрович! Доброго вам дня! Вернулись? Когда?
   - Да сегодня приехал ночным...
   - И сразу на службу? Верно, желаете отдохнуть?
   - Да скучно отдыхать...
   - В самом деле? Ну надо же! А я вас вспоминал совсем недавно в связи с одним делом - жить будете долго! Еще подумал - сюда пренепременно Евграфа Петровича надо!
   - Долго жить - еще скучнее. А что за дело такое?..
   - А пойдемте-ка, я вам покажу!
   И увлекая Попова за плечи, генерал удалился.
   Грузчики вздохнули с облегчением. Но ненадолго.
   Проходя через общую комнату, Инокентьев упрекнул скучающих офицеров:
   - Они, понимаешь ли, газеты читают! А мне, старому человеку, надо помогать грузчикам! Герхард Павлович, будьте так любезны... Займитесь! А то ведь без присмотра сопрут что-то!
   Литвиненко поднялся и пошел к грузчикам.
   Меж тем Попов спросил у генерала:
   - А что это за ящик такой? Кто-то купил фисгармонию?..
   - Нет... Мы все-таки купили радиопередатчик с приемником. В среду прибудут из университета специалисты, устанавливать антенну, обучать офицеров. Стараемся шагать в ногу со временем! Как далеко ушла вперед техника. И телефоны, и телеграфы! О чем еще мечтать! Мне присылали отчет об электрической телескопии! Это передача изображения на расстоянии. Говорят, это дело ближайших пяти-десяти лет...
   - А как же наш старый радиопередатчик? Дай бог памяти, мы покупали уже радио.
   - Ах, и не говорите! Оно уже устарело оказывается!.. Техника идет вперед семимильными шагами! Наши финансы за ней просто не поспевают! Но вот, получили наконец деньги! Новый проект, знаете ли...
   - Новый проект? Какой?
   - Именно об этом я бы с вами и хотел поговорить...

-

   В своем кабинете из сейфа Инокентьев достал ту самую папочку, которую предъявлял Столыпину.
   - Ознакомьтесь, - предложил генерал. - Только не спрашивайте, может ли такое быть. Не будьте банальным. Может. Все предельно серьезно...
   Попов кивнул и действительно читал все серьезно.
   Предельно серьезно.
   Прочтя, признался:
   - Неожиданно. Просто дух захватывает... И вы хотите...
   - Я хочу, чтоб вы отправились туда. Отбудете на "Скобелеве". Вам, надо полагать, будет работа по... специальности.
   - Кого-то убрать?
   - Скорей замести следы. Хотя, не исключено, что... В общем, на месте разберетесь.
   - Вы, я так понимаю, не летите?..
   - Нет.
   - Я буду старшим в операции?
   - Нет... Вернее не совсем. Уже на месте работает Грабе. С вами я еще отправляю Данилина. Пусть учится. Его просил сам Аркадий Петрович.
   - А зачем ему этот мальчишка? Он действительно хорош?..
   Инокентьев покачал головой:
   - Грабе абсолютно противоположного мнения. Подпоручику еще учиться и учиться...
   - Тогда зачем?
   - Он говорит, что парню сказочно везет: за неделю он три раза был на волоске от смерти. Но всегда выживал.
   - Удача переменчива.
   - Именно так я и сказал Грабе.
   - А он что?
   - Сказал, что все же предпочитает рискнуть.
   - Кто еще будет там?..
   - Мы пригласим с десяток ученых, у которых обычно консультируемся... Будет казачья сотня. Там уже имеется сотня казаков, и мы направим две-три сотни арестантов. Инопланетный корабль надобно будет эвакуировать.
   - После эвакуации...
   Инокентьев лишь глазами показал: "да".
   Попов кивнул:
   - Я тогда возьму два пулемета...

-

   Когда-то в Запасном бюро именины у сослуживца отмечали просто и без особых затей. Хотя с того "когда-то" поменялась одна только вещь.
   А именно одно время перед именинами находившиеся в Бюро за спиной празднующего пускали фуражку по кругу, собирали деньги, складывали их в конверт, который и вручали виновнику торжества.
   Как-то то ли Попов, то ли Грабе заметил, что никакого прока с этого подарка нет. Человек получает ровно такую же сумму, сколько и платит за год. Поэтому этот кто-то деньги забрал, снес в их в банк и вернулся с одной красивой сотенной купюрой, которую поместили под стекло и в фигурную рамочку.
   Теперь подарок был переходящим. Его вешали над столом именинника, где купюра пребывала до следующего чьего-то личного праздника.
   И в один прекрасный день случилось то, что не случиться не могло. Кто-то обольстился деньгами, лежащими на виду. Иными словами спер сотенную ассигнацию. Не столь страшна была кража, сколь ее последствия. Все в бюро начали коситься друг на друга - кому охота работать вместе с вором. Пожалуй, только Инокентьев был столь беззаботен, что некоторые начали подозревать главу Запасного Бюро.
   Но пропажа обнаружилась менее чем за неделю. Все оказалось простым до безобразия, украл тот, на кого бы стоило подумать в первую очередь, а именно подпоручик, недавно определенный в Бюро. Для него это было почти двухмесячное жалование. Конечно, остальные офицеры получали больше.
   Соблазнившись солидными будто деньгами он их стянул, попытался разменять и был схвачен за руку. Купюра оказалась фальшивой. В Бюро начали вспоминать - кто же все-таки придумал эту забаву с рамочкой: Грабе или все же Попов. Но в розыгрыше сознался сам генерал. Он-де знал, что кто-то не выдержит искуса, и желательно было выявить слабого человека в обстановке мирной.
   Подпоручика не разжаловали, а просто отправили с глаз долой куда-то в Оренбуржье.
   На его место взяли другого. Им оказался Данилин. И, хотя прегрешений за ним не числилось, в Бюро его не особо любили: мало ли чего можно ожидать от подпоручиков?..
   Данилин, хлебнув нелюбви, отвечал Бюро тем же самым. Он старался проводить в нем как можно менее времени, вызывался посыльным. И когда, Грабе засобирался в тундру, на поиски Мансурова, а точнее - всемогущего шамана генерала выкравшего, Андрей вызывался добровольцем. Грабе от помощника не отказался, но глядел на подпоручика скорей как на вьючное, не вполне разумное животное.
   В тундре подпоручик понял, что всеобщая нелюбовь - не самое страшное. Но, вернувшись в Петербург, быстро заскучал.
   Но уже через два дня после прибытия Данилина вызвал Инокентьев.
   - Вы не боитесь высоты? - спросил генерал-майор вместо приветствия.
   - Как-то не замечал за собой такого.
   На самом деле Андрей врал, опасаясь, что его отстранят от нового задания, а то и вообще из Бюро. Не то чтоб он боялся высоты, но и не любил. Рядом с опасным краем, обрывом Данилину становилось как-то жутко.
   Однако опасался Андрей напрасно: Инокентьеву решительно было наплевать на страхи Андрея.
   - Вот и отлично. Значит, полетите в Сибирь.
   - Обратно к Аркадию Петровичу?
   Генерал кивнул.

-

   Лишь вернувшись из кабинета, Андрей осмыслил услышанное. Точнее - попытался это сделать.
   Лететь...
   Это определенно не укладывалось в голове. Нет, он уже видал аэропланы и даже подходил к одному на земле, читал в популярных журналах статьи о вопросах авиации, смутно представлял, какие силы держат их в воздухе.
   Неужто сбудется сон о полете?..
   Но до Тайшета, где сошел Грабе - тысячи верст. Аэроплан из планочек, проволочек и ткани сомнительно, что долетит хотя бы до Урала, а это даже не середина пути.
   Нет, слишком рано для этого сна.
   Тогда что?.. Неужто изловили какого-то колдуна и изъяли волшебную ступу с метлой? Нет, такого быть не может.
   Но что остается?.. Воздушный шар?.. Но он летит по воле ветра и обычно прилетает очень неточно. Тогда... Оставался дирижабль.
   Предстоящий полет ошарашивал. Погруженный в свои мысли, Андрей ушел со службы, не обращая внимания на то, что день едва перевалил за полдень. Он шел по городу, погруженный в свои мысли. Ноги вынесли его к Неве. С моря дул зябкий, резкий, почти материальный ветер.
   В самом деле: боится ли он высоты?..
   Андрей не нашел ничего умнее, нежели запрыгнуть на перилла моста. Он встал на них, держась за фонарный столб рядом.
   Здесь, на высоте сажени ветер был еще крепче, он дул, пытаясь сбросить человека назад на мостовую. Андрей ощущал себя парусом и чувствовал себя необыкновенно сильным.
   Далеко внизу свинцово текла река. Рухнуть вниз было равнозначно большим неприятностям. Андрей чуть качнулся вперед, мурашки побежали по коже... Но ничего, бывало и страшней. Он справится.
   За его спиной засвистели в свисток. Андрей обернулся и увидал дворника.
   - Ваше Благородие! - чуть не молил он. - Не могите топиться! Эвон, утопитесь, для вас все кончится, а у меня будут хлопоты! Что у вас за беда? Испытание провалили?
   Андрей улыбнулся, чем привел дворника еще в большее замешательство:
   - Наоборот! Прошел!
   Он спрыгнул на тротуар и, улыбнувшись, приложил пальцы к тулье.
   Честь имею!
  
  
   Комиссия
  
   Суд был недолгим. Пашку сочли виновным по всем статьям обвинения, смягчающих обстоятельств не выявили, поэтому присудили смертную казнь.
   Измываться над смертником законы не велели, и вроде бы последние дни Павел хоть и в четырех стенах, но доживал в свое удовольствие.
   Спал, сколько хотел, читал лишь то, что считал интересным. Если становилось скучно - бросал. Старался читать рассказы, короткие повестушки - крупный роман он запросто мог не успеть.
   Затягивались раны, сходили синяки.
   Наверное, впервые за всю жизнь Павел никуда не спешил.
   Предложили, чтоб зашел священник, но анархист хоть и был крещенный, отказался. На душе стоял абсолютнейший штиль. Неоплаченных долгов, дел после казни не должно было остаться.
   Неотвратимая близость смерти успокаивала.
   Однако смерть не спешила. Сколотить виселицу - дело не хитрое, и, наверное, заминка произошла из-за отсутствия заплечных дел мастера. Но Павел не сомневался - палач найдется. В крайнем случае, позовут кого-то из арестантов, посулив, скажем, штоф водки. А то кликнут казаков, и те пристрелят его у щербатой тюремной стены.
   Одним утром зашел батюшка: старичок ветхий и седой. Предложил исповедоваться и приобщиться Святых даров.
   - Мне это без надобности, - ответил Пашка. - Я в бога не верую. Потому как если бы он был, да меня любил - умер бы я маленьким. А как вырос - так одни беды... Ничего хорошего. И если у вашего бога такое понятие о справедливости, я не хочу иметь ничего общего с таким богом.
   - Богохульник...
   - Ну, положим, и богохульник! Отчего он мне не окажет милость? Прямо здесь не пришибет?
   - Оттого, сын мой, что у Бога про каждого - свои помыслы, кои человеку неведомы. А один раскаявшийся Господу нашему милее, чем десять не грешивших всю жизнь праведников.
   Но далее в спор батюшка вступать не стал, а молча удалился.
   В тот же день, но где-то ближе к полудню, в камеру к Пашке зашли двое конвоиров.
   - На выход, - распорядился один.
   Пашка не стал спрашивать: с вещами или нет. Весь его скарб был на нем. Даже не поинтересовался: не на казнь ли?
   Павла отвели в тюремный лазарет. Там его уже ждал доктор. Велел раздеться, стал щупать мышцы, смотреть в глаза, в рот, в уши. Послушал сердце.
   - А это чего, проверяете, здоров ли я для шибеницы? - спросил Павел.
   - Говоришь много, - ответствовал докторишка. - Приседай...
   - Не понял?..
   - Приседай, дурак... Двадцать приседаний.
   После приседаний доктор снова послушал Павла через стетоскоп. Остался доволен:
   - Так-так... Хорошо! Очень хорошо! Ну, что сказать, молодой человек. Своему здравию вы ноне обязаны своею жизнью. Я не знаю, сколь длинной и счастливой она будет. Но говорят, освобожденные смертники живут долго. Вы уж постарайтесь не опровергать...
  
  
   Вниз и вверх по реке
  
   На станции Пашку бросили в столыпинский вагон проходящего поезда. Народа в нем было мало - может с дюжину.
   Пашка прилег на солому, ожидая доехать с удобством, куда бы этот поезд не шел. Но уже на следующей станции пришлось потесниться - вагон набился под завязку.
   - А шо это за станция? - спросил Федя по прозвищу "Ульды", протирая со сна глаза.
   - Мыкытовка. - ответил кто-то из вошедших, судя по говору - хохол.
   Закрылась с лязгом дверь. Почти тут же вагон дернуло - поезд тронулся. За выходным семофором дал гудок и стал резво набирать скорость.
   - Куда хоть нас везут? - продолжал любопытствовать Ульды.
   - Да кудысь до сходу, - отвечал сидящий у зарешеченного окошка Вася "Бык".
   - А это где?
   - Да на восток, - поясняли от двери. - У нашего брата одна дорога: на каторгу да в Сибирь.
   Глядя в окно, Бык заметил:
   - Ото скока мене возили, так ніколи так швидко не було...
   - А много тебя возили?
   - До Сибиру - п'ять.
   - И шо?
   - А хоть бы і шо. Драпав я оттеда. Пагано там. Вертухая по темечку тюк - та ходу. І тепер буду драпать... Ото меня зараз піймали, та на шибеницу... Вбити бажали. Та чогось ще щось надумали.
   - И мне воротник муравьевский светил, - дополнял человек из темноты. - Или как сейчас модно говорить: столыпинский галстук. Сплошная галантерея.
   - А за шо?..
   - Да тоже галантерейное дело.
   - Это как?
   - Контрабанду в Польше возили, - отвечали из темноты. - Обложили нас, ну и пытались мы с боем уйти за кордон.
   - И шо?
   - Не ушли, - зевнул собеседник.
   - А я - статья двести семьдесят, - сообщил Ульды. - Грабеж... Тоже ульды светили.
   Стали обсуждать - кто за что, где сидел. По всему выходило, что политических и уголовников везли вместе, впрочем, это не мешало арестантам расходиться по углам в соответствии с интересами.
   Около окошка уголовники играли в карты-катанки. Напротив своим опытом обменивались бомбисты, тут же публика покультурней читала невесть откуда взявшиеся книги. Делали это вслух - в вагоне скучали и неграмотные.
   Особняком сидел худосочный студент-химик с "велосипедом" на носу. Был он всем чужим. Не увлекался революционными идеями, не грабил банки, не резал невинных по подворотням. Ходил в университет, ухаживал за девушкой. Считался женихом если не завидным, то весьма приличным.
   Ну а после в институтской лаборатории сварил какое-то адское зелье, и на обеде у своей возлюбленной тайком влил его в рассольник. Затем, попивая чаек, наблюдал, как в муках кончаются несостоявшиеся родственники.
   От полиции студент не скрывался, вину признал. Не смог только объяснить, почему он так сделал. Лишь бормотал о каком-то научном опыте. Ко всему прочему, был он и тщеславен: в меру своих возможностей собирал вырезки, где упоминался его поступок, имя.
   Когда подъезжали к Царицыну, он как раз мусолил обрывки газеты, читал их вслух, особенно криминальные новости. Уголовников они интересовали куда больше выкладок Бакунина или Маркса.
   - Из Мариуполя передают телеграммой, - читал он. - Приведен в исполнение смертный приговор над Козуевым и Бацекуловым. Они повешены за городским кладбищем.
   Один из игроков оживился:
   - Эй! Да это же я... Козуев моя фамилия! А Петька, выходит, Бацекуловым был...
   Игрок задумался, будто поминая своего приятеля...
   И махнул рукой:
   - Ай... Да все одно он не жилец был - малахольный да чахоточный.
   В Царицыне стояли недолго. Пашка ждал, что в вагоны и без того набитые, втиснут еще арестантов. Но вместо этого сменили паровоз, к составу прицепили еще несколько вагонов, и состав пошел дальше на восток.
   Скоро поезд загрохотал по-особенному, гулко.
   Пашка вскочил на ноги, добрался к окну - пока хватало взгляда, везде была вода. По ней шли баржи, били плицами по воде пароходы.
   - Волга! Гляди-ко, Волга, братцы!
   Но никто его восторга не разделил.
   - Ну Волга. Ну и шо? - заметил игрок.
   - Да пущай смотрит. - разрешил Федя Ульды. - Мне не жалко. Волгу он нескоро увидит. Если вовсе увидит.
   Картежники засмеялись. Но смех был недолог - игра занимала их куда больше.
   - Не слухай їх, хлопче. Мене тримайся - разом ходу дамо!
   - Ага. Этот хохол, наверное, лево и право путает, верх и низ. Держись его, как же! Садись, паря, с нами поиграй...
   Пашка посмотрел на Быка, тот печально покачал головой: плохая мысль.
   - Эй, галантерейщик? - позвал Ульды. - Садись, играй. Попытай фарта.
   Контрабандист присел, взял из боя карту, повертел ее в руках:
   - На что играете?..
   - По мелочи - на пайку. Если желаешь по крупному - на душу. Проиграешь - моим рабом станешь.
   - Знаете, господа, такими картами я и на щелбаны играть не буду. Голова потом болеть будет.
   Поезд мчался навстречу ночи.

-

   Арестанты уже сбились со счета мостов и рек, через которые пролетел поезд. По всему выходило - везут на восток, благо железная дорога в этом направлении имелась одна. Новых пассажиров поезд уже не брал - лишь меняли паровозы, заливали воду, принимали уголь. В вагон забрасывали снедь. И состав снова трогался.
   От нечего делать, вчерашние смертники гадали, куда идет скорый тюремный поезд
   - Сахалин японцу отдали, - замечал Ульды. - Раньше там каторга была - приходи, кума любоваться.
   - Половина-то осталась, - отвечал Галантерейщик. - Северная.
   - Северная - это плохо. Холодно, наверное...
   - А я був там, - оживлялся Бык. - Драпав. Там головне - на корабль потрапити...
   - Может, куда дальше. На Камчатку там, на Чукотку?..
   - А у меня братишку на Камчатку сослали.
   - И как там на Камчатке-то?
   - Да хрен его знает. Брат оттуда не вернулся. Спондравилось наверное.
   К разговору подключался кто-то из темного угла:
   - А куда торопятся-то? Я сегодня утром сам видел: на станции "цаплю" нам открыли, а курьерский остался. Нас пропускал. Ой, не кончится это добром.
   - О том, что это добром не кончится - надо было при твоем крещении сказать, - отвечал с другой стороны вагона.
   - Ты чего там мелешь?
   - А че я такого сказал? Я чем тебя лучше? В одном вагоне-то едем!
   Спор сходил на нет.
   Но вот на какой-то таежной станции вагонные буфера лязгнули в последний раз. Двери вагонов открывались, арестантов высаживали.
   На станции их уже ждали: скучали казаки при полном вооружении, дымились кухни. Пахло ухой.
   После полутьмы вагонов, солнце слепило глаза. Земля качалась, норовила уйти из-под ног.
   - Ну шо, хохол, - спросил Ульды у Быка. - Когда побежишь? После обеда?..
   - Да хто ж після обеда бегает? Треба поїсти, трошки утрясти... Подивитися по сторонам. Знову же, у потязі все затекло.
   Обед был сытным: ухой кормили хоть и костлявой, но наваристой.
   - А че? - сказал кто-то. - Кормят хорошо. Мне тут ндравится. Все одно лучче, чем шибеница.
   - У них тут рыбы навалом. Сушеной даже печки топят, вместо лучины жгут.
   После ухи налили по чашке какого-то зелья, смутно напоминающего чай, и стали собирать в дорогу.
   Для этого заковывали в кандалы попарно. Феде Ульды в напарники достался Галантерейщик, а Быку - какой-то мужичок вида полуинтеллигентного. Пашка думал, что и ему достанется кто-то из вагона, к примеру, студент. Но анархиста сковали с парнем, может даже еще более молодым. У того было плохое зрение - на мир он смотрел через стекла пенсне. Наверное, и оно помогало плохо - невольный попутчик все время щурился.
   - А позвольте узнать ваше имя? - спросил - Меня вот к примеру, Рундуковым зовут Станиславом. А вас как?
   - Пашка... Оспин.
   Неожиданно собеседник еще более оживился:
   - Оспин? Тот самый?! Анархическая экспроприация?
   Пашка кивнул - было дело...
   Рундуков схватил его руку и энергично затряс:
   - Очень приятно, очень!
   - Чего тут приятного?
   - Что я вот так оказался связанным не с уголовщиной, не с насильником, а с истинным идейным борцом с режимом. Я слышал о вас много! Читал в газетах! Там писали что вы - главарь, все сами спланировали! Остроумное ограбление с помощью пневмопочты. Обреченные, окруженные со всех сторон, вы продолжали слать товарищам ценности для продолжения борьбы! А вы кто по взглядам? Я вот социал-демократ. Большевик!
   - Анархист... - напомнил Пашка.
   - А простите, подробнее?.. Вы анархо-коммунист или анархо-синдикалист.
   Пашка пожал плечами - так далеко его образование не заходило. От продолжения разговора спасло то, что арестантов поднимали в дорогу.
   - Это очень даже хорошо, что мы вот так оказались, скованными, - бормотал большевик. - Глубоко символично! В будущем мы будем вместе! Сказано же было: нам нечего терять, кроме своих цепей.
   Сделав десяток шагов, Пашка понял, что с таким грузом на ногах не то что сбежать - идти трудно. Кандалы натирали ноги, звенели. Закованный в паре скорее мешал, чем наоборот.
   Пашка подумал, что долгую дорогу ему не вынести.
   Однако прямо за станцией текла река. На ней арестантов ждала расшива такая старая, что, верно, помнила и бурлаков. Перед ней стоял маленький колесный пароходик, именуемый в этих краях "угольком".
   Арестанты по сходням поднимались на борт расшивы, затем сходили в холодные трюмы. Там по щиколотку стояла вода.
   - Не потонем - так сгнием заживо, - на правах старшего возмутился Ульды. - Как ни крути - ульды нам всем.
   - А хоть бы и ульды. - согласился стоявший рядом казак. - Никто о вас плакать не станет. Умер Максим - ну и хер с ним! Положили в гроб - мать его чтоб!.. Эй, народ православный, шевели мослами!
   Погрузились. Трюмы закрыли. Тут же пароход дал гудок - уж не понять кому и зачем. Натянулся канат, до поры опущенный в воду. Расшива заскрипела чуть не каждой досточкой и поплыла.
   - Ну а теперь куда нас тащат? - спрашивал Ульды.
   - Да на север куда-то. Здесь все реки - на север...
   - На Сахалин значит.
   - Это почему?
   - Так он же северный!
   - Ага! Рядом с Северным Кавказом, - делал выводы галантерейщик. - Ну а Южный Сахалин - он где-то рядом с Южным же полюсом.
   - На юге хорошо, - не чувствуя подвоха замечал Ульды. - Там тепло...
   - Да, да именно так все и обстоит... Кавказ Северный - значит там холодно. А Сахалин Южный - значит там всенепременно должно быть теплее. Вот как радостно!
   Кто пограмотней - тот тихонько, чтоб не разозлить Федю Ульды, улыбался измышлениям галантерейщика. Ваня, да и его свита смутно догадывалась, что над ними издеваются. Но понять как именно - не могла. И чтоб не опозориться еще больше - выжидала.
   Но галантерейщик знал меру. Немного позубоскалив, он прилег на деревянный щит и принялся пальцами расшатывать зуб у себя во рту.

-

   Корабли плыл.
   Когда река сделала очередной поворот, ветер стал бить в аккурат в корму. На пароходе заглушили машину, подняли парус. Затем парус подняли и на расшиве.
   Стало так тихо, что было слышно, как в лесу около реки кукует кукушка. Все арестанты замерли, считая, сколько им лет накукует.
   Той, похоже, сегодня было больше нечем заняться, и она дарила года долго, щедро превысив любой мыслимый возраст. Уже связка давно миновала тот лесок, но ветер все доносил кукование.
   Кому было сие пророчество? Почти каждый считал, что кукушка гадала для него лично. Кто-то полагал, что года можно разделить и на несколько человек.
   Но вот странно - кукушке было безразлично: кому да сколько. Она вовсе не подозревала о наличии двух посудин.
   Порой по палубе грохотали сапоги, два раза в день открывался люк и спускались корзины с рыбой, сухарями и водой.
   Утром и вечером выносили баки с нечистотами. Как ни странно на эту работу одно время подрядился победивший свой зуб галантерейщик.
   - Да зачем оно нам надобно? - возмущался прикованный к нему Федя. - Есть вона помоложе - они пущай и носят...
   - Да хоть воздухом подышим, - ответил галантерейщик. - Тут смрад...
   Однако через две ходки галантерейщик интерес к свежему воздуху потерял, его и Федора заменили молодые: студиоз, отравивший невесту, и еще какой-то парень. Оказалось, что походы из трюма имели чисто коммерческую основу. Выдранный зуб оказался платиновым и на него арестант выменял колоду старых, но еще приличных карт.
   Предложил сыграть Ване и его спутникам. Те согласились. Первую партию играли по-маленькой. Второго драгоценного зуба у галантерейщика не было - он поставил колоду карт.
   К удивлению воров "польского пана" не удалось легко обыграть.
   Да что там - его вовсе не удалось обыграть. Впрочем, и выигрыш был не то чтоб большой.
   За игрой следили чуть не все, набитые во чрево расшивы. И едва не пропустили главное. Пароходик даже не дав гудка, сменил курс. Взял вправо и пошел по какому-то притоку.
   - Смотри, смотри! Повернули! - крикнул кто-то.
   И каторжный народец прильнул к щелям между рассохшихся досок.
   Действительно - если раньше солнце все больше светило за кормой, то теперь оно было по правому борт у. Расшива шла уже против течения - и была эта речка куда уже предыдущей.
   - Снова до схода повезли, - заметил кто-то.
   - Та чего же они от нас хотят? - за всех удивился Ульды.
   Этого не знал никто.
  
  
   К месту встречи
  
   Из Ивана Ивановича отправились в Дураково.
   Во-первых, туда имелась какая-никакая дорога, которая шла почти в нужном направлении. Во-вторых, Пахому будто надо забрать свои вещи.
   В село прибыли около полудня, проехали улицами к дому Пахома. Старик не стал звать попутчиков к себе в дом, а тем не шибко и хотелось. Грабе и Гордей Степанович спешились, присели на лавочку у колодца. Потихоньку вокруг них собирался здешний люд. В этом маленьком селе все были родичами или хотя бы соседями. Но Пахом жил так, словно его хата была не просто с краю, а вообще, в другой губернии. И когда он ушел вслед за упавшей звездой - некому было его ждать обратно. Порой о нем все же вспоминали, причем только в одном разрезе: погубило ли его то, что упало в лесах. А если погубило - то не погубит ли позже село.
   Но если Пахом вернулся - значит, нет причин для тревоги. Или все же есть?
   И сейчас селяне всматривались в лица пришедших - что они сулят. Градоначальника опознали довольно быстро. Просторы здесь были необъятные, но весьма безлюдные, поэтому почти все всех знали в лицо.
   Смутную тревогу внушал офицер - многие видели военного первый раз в жизни. Был он неместным, никто не знал чего ждать от него. Печальный же селянский опыт гласил: все, что случается в первый раз - не к добру. Однако довольно легко можно было связать в одну цепочку упавшую звезду, Пахома и этого военного.
   - Ты из-за павшей звезды пришел? - спросил мужичок посмелее.
   Грабе немного опешил, но лишь от того, что к нему обратились на "ты". Мгновением позже вспомнил: народ здесь свободолюбив, этикету не обучен. Замешательство же было истолковано иначе:
   - Так шо?.. - произнес кто-то с едва заметной угрозой.
   Делать было нечего и Грабе кивнул. Думал еще и улыбнуться, но счел это лишним.
   - Наш батюшка говорил, что это звезда Полынь упала.
   Штабс-капитан осмотрел толпу, ожидая увидеть попика, о нем и его пророчестве в пути рассказал Пахом. Батюшки не было. Устав ждать конец света попик обиделся не то на Господа Бога, не то прихожан, и без особой нужды свои владения не покидал. Сидя дома пил горькую чокаясь с иконой Николая-Чудотворца. Не разговаривал даже с попадьей.
   Кроме него тут были и другие, живущие смутной надеждой: а вдруг уже все кончилось, может уже нет особого смысла сеять озимые, отдавать долг куму? Таковые тоже пили много, затем шлялись по селу, заправив бороду в штаны.
   Грабе задумался и сделал жест как можно неопределенней. С одной стороны - нежелательно было, чтоб в края, куда они едут, кто-то загядывал ближайшие лет пять. С другой - не следовало народ сильно пугать, дабы он не впал в панику и в прочие тяжелые.
   Поэтому Грабе изобразил на лице крайнюю обеспокоенность. Хотя нет, обычной обеспокоенности должно хватить.
   - В ту ночь отвалился и упал на землю кусок Луны. Вместе с ним прибыли тамошнии болезни и звери. Вполне возможны эпидемии, мор скота, болезни растений... Но Императорское географическое общество этим уже занимается.
   Почему было упомянуто именно географическое общество, Грабе не было понятно самому. Просто сказалось первое, что взбрело на ум.
   Почти все взглянули в сторону дома, где собирал вещи Пахом. Гордей Степанович подумал, что очень скоро в одну из ночей этот дом загорится. И тушить его будут крайне неохотно.
   - Та что? Конца света не будет?
   Грабе покачал головой:
   - Нет. Высочайшим повелением государя императора конец света отложен пока на десять лет. А там, вероятно, опять перенесут. Или вовсе отменят.
   Как раз из дому вышел Пахом. Все его пожитки уместились в одной хоть и большой сумке.
   Увидев его, односельчане сделали вид, будто со стариком знакомы не то чтоб хорошо. Кто-то с ним здоровался, но все больше издали. Пахом не навязывался.
   Скоро он занял место в седле.
   - Поехали?.. - не то спросил, не то предложил он.
   Когда крестьяне были далече, бывший градоначальник сказал.
   - Типун вам на язык, Аркадий Петрович.
   - Это вы про что?
   - Про десять лет. Про конец света.
   - Да полно вам. Забудется все через год или два...
   - Да я не о том, а вдруг сбудется?
   - Это какой год будет? 1918?.. Да нет, навряд ли...

-

   Двинулись тропами - сначала человеческим, потом звериными. Почти сразу пришлось спешиться, вести лошадей в поводу.
   Впереди шел Пахом. Через руку у него будто невзначай была переброшена заряженная "берданка". Знал он прекрасно: если в этих местах не выстрелишь первым, то, верно, уже не выстрелишь никогда.
   За ним беспечно шагал градоначальник - о вышеупомянутой примете он если и слышал, то только краем уха. Выглядел совсем как среднерусский помещик на прогулке по своей вотчине. Верно, эти леса Гордей Степанович считал продолжением улиц своего города. Однако Грабе уже давно понял: градоначальник - млекопитающее травоядное...
   Сам штабс-капитан шел замыкающим. За его спиной висела купленная в городишке винтовка, в кобуре лежал взведенный "Смит энд Вессон".
   Ступая след в след, шли через болота с омутами тихими. Градоначальник в таких местах старался идти тихо, дабы не разбудить нечистую силу, несомненно дремавшую на дне. Переваливали через сопки, поросшие деревьями вековыми. Переходили вброд ручьи и реки, обмельчавшие вследствие летней жары
   Наконец, вышли на берег реки, достаточно широкой, чтоб задуматься: а стоит ли вообще через нее переправляться?
   - Она? - спросил Грабе.
   - Она, - согласился Пахом.
   Грабе осмотрел водную гладь. Река здесь текла почти ровно, с места, где они стояли, было видно на несколько верст вниз и вверх.
   - Сгодиться... Располагайтесь, господа. На некоторое время нам тут придется задержаться.

-

   На берегу реки сложили простенький шалашик.
   Жгли беспокойный костер, днем подбрасывая в него траву для большего дыма. Ночь разбивали на вахты, следили за рекой, чтоб не пропустить пароход.
   Но, считал градоначальник - сие есть лишнее. Ибо пароход все равно должно быть слышно в этой тишине за много верст.
   Всей компанией запасали дрова, благо сухостоя вокруг было много.
   Поисками съестного все более занимался Пахом. Бил дичь из ружья, ставил силки.
   Хлеба не было, припасенные в дорогу сухари закончились на второй день после Дураково. Но хлеб с лихвой заменяли орехи, собранные тут же.
   Может быть, эта жизнь напоминала бы сказ господина Салтыкова-Щедрина о том, как мужик кормил двух генералов. Но из своей сумки Пахом достал и крючки с леской. С ними градоначальник нашел себе развлечение - сидел у реки, рыбачил. Непуганая рыба, не ожидая подвоха, благосклонно позволяла себя поймать.
   С такой спартанской диетой Грабе стал замечать, что набирает вес. Он занимался гимнастикой, плавал в ледяной воде. Рядом с Чукоткой здесь был просто курорт.
   Но вообще, до прибытия парохода жили хоть и привольно, но достаточно скучно.
   Больше всего страдал Грабе.
   В Иване Ивановиче он позабыл взять хоть какую-то книжку, и теперь тосковал по чтению. От безделья он стал угадывать буквы в облаках, читал знаки на коре деревьев, скоропись речных волн. На песке кому-то писал ответные послания, чьи-то имена, чертил фигуры. Слепая река ощупывала их волной, слизывала и уносила с собой на север к холодным морям и совершенно Ледовитому океану.
   Затем спал. Делал это даже через силу.
   Несмотря на тишину - спалось плохо. Терзали не то гнусь, не то тяжкие сны. Грабе ворочался, что-то бормотал во сне, отбивался от врагов, хватался за кобуру. В такие сны его спутники старались не вмешиваться - а то пристрелит спросонья.
   - Ишь как его бесы-то мордуют! Видать много человек в жизни испытал...
   Не будили Аркадия, даже когда приходил его черед стоять вахту. Ждали, когда он проснется сам.
   Все одно: у Грабе обязательно случится очередная бессонница, и он просидит у костра всю ночь, не беспокоя своих спутников.
   Но именно эта бессонница едва не сыграла с ними злую шутку.
   Грабе вздремнул на закате, как раз перед своей вахтой. Проснулся с головой тяжелой и просидел у костра на берегу реки за полночь, но и потом, когда его смена прошла, не стал будить Латынина.
   Почти всю ночь Грабе смотрел то в небо, то на его отражение в реке, пытаясь угадать ту звезду, откуда прибыли пришельцы.
   Ближе к рассвету прилег, но не потому что захотелось спать, а потому, что устал сидеть. Да и лежа удобней было смотреть на звезды.
   ...и сон внезапно сморил Аркадия.
   Как раз в это время мимо них проплыл пароходик.
   Стоял предутренний туман. Он глушил звуки, и шлепанье плицов в нем было совсем негромким. Будто где-то на том берегу некий бобер, страдающий бессонницей, бил хвостом по воде.
   И шум этот не будил, а напротив, убаюкивал, как умеет убаюкивать дождь.
   Верно, бы Грабе проспал пароход, но зажужжал очередной комар, Аркадий взмахнул рукой, пытаясь его прихлопнуть. Комар увернулся от руки, коя отвесила по щеке изрядную оплеуху. От пощечины Грабе проснулся резко, словно кто-то выплеснул на него ушат воды.
   Задумался.
   Бобер? Тут? Да еще ночью?
   Аркадий вскочил на ноги, вгляделся в туман - но вокруг была лишь белесая пелена.
   Пахом и градоначальник спали.
   Звук уже удалялся, караван уходил вверх по реке.
   Грабе выхватил пистолет, шарахнул из него в воздух.
   И по песчаному пляжу побежал вслед за пароходом.
   - Эй, на пароходе? Есть кто живой? - кричал он. - Мать вашу раз так, ложитесь в дрейф!
   И палил из своего "Кольта".
   Капитан "уголька", услышав крики и стрельбу, дал гудок. Этим он окончательно разбудил всех на борту и живность в окрестностях. Затем крикнул через трубу в машинное:
   - Ванюша! Самый малый вперед!
   Параходик и расшиву начало медленно сносить течением вниз.
   На расшиве арестанты собрались у бортов, пытаясь разглядеть в тумане хоть что-то.
   - Это шо? Нас освобождають? - спросил Бацекулов.
   - Та да, держи карман шире! - оскалился Ульды. - Не с нашим собачьим счастьем!
   Шум затих. От борта расшивы отплыла лодочка, привязанная ранее к корме.
   Затем долго ничего не происходило. Наконец, снова появилась лодка. На ней, закутавшись в шинель, стоял офицер.
   Грабе казалось: он переправляется через Стикс, а казаки на веслах - два Харона.
   Аркадий не питал заблуждений: сей путь по реке для многих будет последним, арестантов везут на смерть.
   Однако совесть его не мучила.
   Он знал: так надо.

-

   Караван задержался до полудня.
   Потом, приняв на борт пассажиров и их лошадей, снова отправились вверх по течению.
   Капитан вел "уголек" без спешки, сверяясь по каким-то лишь ему ведомым меткам. Грабе заметил, что картами сей "речной волк" не пользовался.
   Через два дня пути капитан остановил машину, бросил якорь. Цепь в клюзах скользнула вниз словно змея...
   Владелец суденышка сообщил Грабе:
   - Все, я дальше не пойду.
   - А чего так?
   - Чего-чего... - отвечал капитан без малейшего почтения. - Сам гляди: воды в реке: кошкины слезы. Межень ноне - и так плицами песок гребу. Еще версты две ходу и на мель брюхом сяду. Вам с того легче будет?
   - А если корабли разгрузить, арестантов по берегу пустить?.. Это поможет?
   - Поможет, да только мало. Ровно на версту. Дальше - устье. Стало быть, две реки будет. Точно сядем на дно.
   И снова были сброшены сходни, на берег сходили кони, скатывались телеги. Затем пошли отвыкшие от солнца и твердой суши под ногами - арестанты.
   - Телеги сразу бросьте. Тут дорог нету, не пройдут, - заметил Грабе. - Ну что Пахом, веди.
   Пашка пристроился за Быком, хотелось быть к нему поближе, когда тот начнет драпать. Но тот не спешил. Свою часть ноши нес безропотно, оглядываясь на окружающие деревья. Те были высокими, чуть не до самого неба, их кроны застилали небосвод.
   Впереди колонны, как водиться, ехал Пахом. Немного сзади двигался бывший градоначальник, Грабе и есаул. Далее, гремя кандалами, в окружении казаков, шли арестанты.
   Оглядываясь на кандальных, Латынин обмолвился:
   - Это славно, весьма славно, что Его Величество в своей милости даровал своим подданным прощение. Все же они тут пользы принесут гораздо более чем на эшафоте.
   - Одно другому не мешат... - сболтнул есаул. - Пользу принесут - и в расход. В капусту.
   - Неужели так можно? - ахнул градоначальник.
   Есаул посмотрел на Грабе, ожидая поддержки. Но тот смотрел только вперед, оставляя казаку возможность выкручиваться самому.
   И есаул действительно пустился в тяжкое:
   - А что тут такого? Народец тут как на подбор, один к одному: насильники, убийцы - хватай любого и вешай. Не ошибешься, есть за что... На "столыпинский галстук" тут все наработали.
   - И что же потом? Всех их пустят в расход? Может быть меня? Или вас? Или вот его?
   И тут Грабе решил сыграть отступного:
   - Да вряд ли кого пустят. Широка матушка Россия. Всегда есть где человеку сгинуть. А если и кто провинится, то можно и в расход, что за печаль...

-

   И они шли дальше - скованные одной цепью.
   Бывало, в лесу трещали деревья, ночью кто-то выл. За кустами и деревьями будто бы что-то мелькало. Сомнительно было, что лесные жители интересовались людьми в каком-то разрезе, кроме кулинарного.
   Кандальные перекликались:
   - Хотел бы я знать... Куда нас тащат... Куда нас гонят? - твердил Пашкин спутник.
   - Вестимо куда. На убой, - начинали спорить где-то сзади.
   - Хотели бы убить - уже бы и закопали.
   - Так они нам смертушку, верно, лютую нашли. К ней в пасть и гонють!
   - А я вот где-то слышал... - начинал Рундуков. - Что в Сибири открыто месторождение минеральной водки. Залежей хватит, чтоб вся Россия пила беспробудно двенадцать лет. Но преступный режим скрывает правду от народа.
   - Брехня... - отзывались сзади, и тут же раздавалось. - Твоюмать!
   - Ты под ноги-то смотри, а не лясы точи!
   Действительно - шли тяжело, без дорог. Иногда звериными тропами, а чаще и без них. Порой приходилось перелазить через поваленные деревья, высокие словно холмы, столь длинные, что не видно было им ни конца, ни края.
   От лошадей тут было мало толку. Всадники не могли ехать из-за низких веток, лошади дрожали и нервничали из-за бродивших где-то рядом хищников.
   Ночью останавливались на привал, ели сухари, пили чай из котла.
   Что-то большое и страшное выло где-то совсем рядом.
   - Страшно? - спрашивал Пашка сидящего рядом Быка.
   - Да чого мени лякатися? Я и сам страшный. Була справа - три губернии в страхе тримав.
   Кандальные укладывались спать.

-

   Но самой страшной тварью здесь были не волки, не медведи. Надоедала мошкара. Она не мешала заснуть, сон превращала в мучение, а утром любой непокрытый кусок кожи пух и чесался от укусов.
   От этого страдали все. Но почесаться времени не было - по крайней мере арестантам. Чтоб почесаться - надо было остановиться, положить ношу на землю...
   Но Грабе торопился, гнал колонну вперед, только вперед.
   Привалы были только на самое необходимое - краткий отдых, перекус и снова в дорогу. Имелась полевая кухня, ее, матерясь, толкали сзади колонны казаки. Но пока были в пути - ни разу ее не топили, ели сухари, запивая негорячим же чаем.
   И вдруг, в один день за следующим холмом закончился лес. Его срезало словно ножом. Сам этот "нож" лежал рядом. Пашке из-за спин остальных показалось, что это железная стена.
   - Тарелка. Железная тарелка - проговорил Рундуков. Он был повыше Пашки, потому видел он больше.
   Было ясно, что тарелка здесь недавно. Она стояла на боку, приваленная многовековыми елями.
   От нее шел след: несколько деревьев выворотило с корнем, срезало подлесок, где-то выжгло почву. Но где-то посредине поляны оный след сходил на нет.
   Все присутствующие словно по безмолвной команде посмотрели на плывущие вверху облака. Взяться здесь этой громаде кроме как с небес было некуда.
   - Тут! - постановил Грабе. - Привал - и за работу! Время не ждет.
   После обеда есаул распорядился:
   - Рубите лес. Будем строиться.
   - Чего будувать-то будем? - спросил Бык.
   - Наверное, барак... Надо же нам где-то спать, - предположил студент.
   - Тебе-то? Да держи карман шире. Под кустом заночуешь - и за то спасибо. А барак-то для господ.
   - Баню, - предположил контрабандист. - Всякое дело лучше начинать чистым. По крайней мере, телом.
   - Во-во, - откликался кто-то. - Только энто будет церковь. Православному арестанту без церкви невозможно быти.
   Но нет, срубив совсем немного деревьев, есаул дал новый приказ: части арестантов приступить к постройке первого человеческого сооружения в этой абсолютной, почти идеальной глуши. Сие сооружение известно с младых ногтей каждому россиянину, и тем обиднее было, что никто него не угадал. За сим, далее работали молча.
   - Не слишком ли рано?.. - спросил Грабе.
   - А чего? Усегда сгодится! Пущай знают, что я не шуткую.
   Наконец, последняя перекладина легла на место. Посреди поляны возвышалась простая русская виселица.
   - Хороша шибеница, - заметил есаул. Прям любо-дорого смотреть. Надобно обновить. Ваше благородие, дозвольте парочку повесить? Для пущей воспитательности?..
   - Нет. Мы не для того их за тридевять земель тащили, чтоб на первой березе повесить. Впрочем, распорядитесь-ка построиться...
   Звание есаула относилось к восьмому классу табеля о рангах, и его владельца надлежало называть не иначе как "ваше высокоблагородие". Грабе был же просто "его благородием", и от есаульского чина его отделял один класса. Но казак понимал, что этот человек, прибывший издалека, наделен немалой властью, совсем не чета ему, сирому и косолапому, отправленному в этакую глушь натурально доживать до отставки.
   За сим, есаул называл Грабе в соответствии со званием. Штабс-капитан предпочитал же обращаться по имени-отчеству.
   Желание Грабе обрело форму полковничьего приказа. И очень скоро арестанты стояли, согнанные в коробочку. Их окружали казаки.
   Все изображали внимание и делали вид, хотя всем было предельно ясно: ничего хорошего им не скажут. Грабе хотел сказать что-то особенное, но оглядел серые арестантские лица и решил: перебьются.
   - Господа... - начал он. Ответом ему был легкий смешок. - Господа арестанты... Я не знаю, что вас ждет в грядущем. Судьбы ваши, да и мою тоже вершить будет Государь Император. И вам дадена возможность своим трудом заслужить всемилостивейшее прощение. Только сразу скажу - провинившихся буду казнить безжалостно, за любое прегрешение. Повешу как виновного, так и того, кто будет прикован к виновному...
   Среди арестантов зашипело: каждый полагал, что именно он выживет. Относительно прикованного такой уверенности не было.
   - А за шо это, позвольте спросить? - спросил польский галантерейщик.
   - Позволю, - спокойно ответил Грабе. - За то, что не одернул виновного, не остановил.
   Затем повернулся к казакам, смерил их взглядом, от которого стало зябко.
   Произнес будто для всех:
   - А если потом кто из вас рот откроет не по месту, сболтнет по пьяни или жене... Того я найду из-под земли, лично закую в кандалы и отправлю туда, куда Макар телят не гонял. Ясно всем? Вопросов нет?
   Если вопросы и были, их предпочли оставить на потом.
   Дело шло к вечеру, Грабе хотел еще что-то приказать, но, посмотрев на уходящее все дальше на запад солнце, махнул рукой:
   - Всем отдыхать!

-

   Утром, после завтрака, арестантов разделили на две неравные команды. Большую отправили рубить лес и что-то строить. Второй, в которую попал Пашка, было велено копать яму.
   Земля здесь была твердой, каменистой.
   - Могилу роем... Могилу, пся крев... - бурчал под нос польский галантерейщик, хотя никто его об этом не спрашивал. - Есть шибеница - значит и могила нужна.
   - Копай, копай... - отзывался сторожащий их казак. - Много для тебя чести - в могилу ложить.
   Но, пройдя положенные могильные пол-аршина, было велено копать далее.
   И, хотя на поверхности стоял излет лета, чем дальше спускались вниз, тем холодней становилось. На небольшой, в общем-то, глубине изо рта шел пар, на стенах ямы проступали острые иглы инея.
   - Дай трохи дух перевести. - просил Бык. - Зимно тут, я змерз...
   На удивление казак своей небольшой властью дал послабление, разрешил отдохнуть, вылезти из ямы.
   Наверху Пашка увидел, как на холм рядом таскали заготовленные бревна.
   Оставшимися мелкими ветками, еловыми лапами сверху прикрывали разбившийся корабль. Грабе сомневался, что это бы сокрыло инопланетное судно, если бы пришельцы серьезно его начали искать... Ну, а вдруг повезет?.. Лишним не будет.
   Бревна же вбивали в землю, связывали перемычками. Крепили новые стойки, связывали их пеньковой веревкой, корой, городили новые этажи, собирали простенькую лестницу. Вверх карабкалась башня.

-

   Строительством руководил есаул, сам же Грабе сначала бродил около тарелки, затем куда-то отправился верхом.
   Вернулся ближе к обеду. Осмотрев башню остался будто доволен:
   - Сгодится... Без единого гвоздя? - спросил он, задирая голову вверх.
   - А как же!? - полуобиделся есаул. - Как сказано было! А на кой оно надо?
   - Чтоб потом никто не нашел здесь гвоздей...
   - Да не! Я про башню-то!
   - Сюда должен прибыть "Генерал Скобелев".
   - Эва! - удивился есаул. - А я-то, сирый, думал, что "белый енерал" сгинул. А оно вишь... Припасли его для тайных дел...
   - Генерал Скобелев скоропостижно скончался, Царствие ему небесное. Прибудет дирижабль, поименованный его именем, - милостиво пояснил Грабе.
   - Дирижабль?.. Вот ведь как... А шо это за штука такая будет?
   Но Грабе уже не слышал его слов, а взбирался вверх, на мачту.
   Оттуда озирал окрестности, но не видел ничего, кроме зеленого моря тайги, букашек-людей, снующих по поляне, да металлического блеска тарелки, лениво лежащей на боку.
   Здесь на высоте он закурил сигару, неимоверно вкусную, самую дорогую из тех, которые можно было купить в Иване Ивановиче.
   Спустившись, наведался и к яме, спрыгнул в нее. Попробовал на ощупь стены, кивнул:
   - Достаточно... Идемте за мной!..
   И арестанты, гремя кандалами отправились вслед за Грабе. Он велел собирать трупы пришельцев, относить их в холодную яму, где накрывали их лапами папоротника.
   Одного нашли совсем рядом с тарелкой - саженях в десяти от тарелки, другого - сразу за входом, в воздушном шлюзе. Инопланетяне выглядели неважно: вряд ли при жизни они соответствовали идеалам людской красоты. Еще страшнее их сделала смерть и местные твари. Наверное, зверье привлек запах падали, и одному пришельцу лиса обглодала все кости там, где конечности выступали из одежды. Наверное, пыталась порвать ткань костюмов, но та оказалась слишком прочной для ее костей. Где не смогла залезть хищник - поработали муравьи.
   Убрав этих двух, арестанты впервые вошли в аппарат. Путь им карманным фонариком освещал Грабе. Сухие элементы Лекланше уже дышали на ладан, лампа светила в полнакала. Но света хватало: огонек отражался в зеркальных стенах. Коридоры корабля были совсем невысокими. Двигаться по ним приходилось пригнувшись.
   Вынесли, кажется четверых - Пашка не помнил. Пришельцы разлагались, и вонь от них стояла от них что называется, неземная. Она заполняла все, и было как-то не до рассматривания внутреннего убранства тарелки. Мертвые в тарелке сохранились не в пример лучше. Внутрь проник тлен, насекомые, но хищники не решились вступить в кромешную темноту.
   Тела пришельцев складывали в холодную яму, накрывали их ветвями папоротника, сосновыми лапами - словно хоронили...

-

   Перед сном у арестантских костров говорили много: у многих это была не первое путешествие в Сибирь, но никто не мог припомнить такого богатого впечатлениями дня.
   - Истину вам говорю, энто они башню Вавилонскую городят! - говорил кто-то богомольный, указывая на невидимую в темноте башню. - Энта железяка с небес свалилась, значицца она от бога. А мы башню будем строить до небес... Антихристы окаянные... Добром не кончится это!
   - Да не мели пустого! - ругался Ульды. - Ведь стройку-то закончили. Да и не та у нее основа, чтоб ажно до небес карабкаться. Хотя на кой она им сдалась - не пойму.
   После Бык рассказал о яме и про необычный холод в ней.
   Но студент легко нашел причину подземного хлада:
   - Тут вечная мерзлота - вот и студено...
   - Что это за зверь такой? Мерзолота-то?..
   - Почва промерзла вниз на многие версты. И летом оттаивает только сверху - а снизу ледник. Климатология - великая наука.
   Наступило молчание. Где-то недалеко о чем-то своем завыл волк. Почти заглушая его, свинцово гудела мошкара.
   - И угораздило их свалиться нам на муку... - пробормотал все тот же верующий.
   - Если б они не свалились, мы бы уже давно в земле лежали.
   - А ты, верно, себе сто лет отмерил?.. Все одно ведь пришибут тебя рано или поздно...
   - Не знаю, как тебе, только мне лучше, чтоб поздно.
   - Мне вот еще чего любопытственно. - спросил галантерейщик. - Чего это они тут рухнули? Ладно, я понимаю, летали бы в Европе, Америке. На худой конец - под Петербургом... Чего они тут делали?
   - Да шут его знает... Наверное, своих ссыльных в Сибирь везли.
   - Лягайте спати. - предложил Бык. - Відпочивайте, хлопці, бо сили потрібні!
   На дирижабле
  
   Рассвет, как водится, выдался прохладным: с Балтики тянуло сыростью и холодом. Данилину вспоминалось, что отбудет он в места еще более неуютные, и от этого становилось еще зябче.
   Набережная была совершенно пуста - в своих теплых постелях дворники, вероятно, досматривая свой последний сон.
   И вот, наконец, послышался шум. По спящему городу катила целая процессия - впереди двигался открытый автобус, за ним - два грузовика, чьи кузова были набиты разнокалиберными коробками.
   Рядом с шофером автобуса восседал штабс-капитан Попов. Он указал на подпоручика, автобус сбросил ход, остановился у поребрика.
   Данилин занял место на лавке в салоне, поставив свой чемодан между ног.
   Кроме него и Попова имелся еще только один военный - тоже подпоручик в тех же годах, что и Данилин или может быть лишь немного старше.
   Остальные были лицами сугубо гражданские, в возрасте скорей зрелом. Они как на подбор были слабы зрением.
   Полное же исключение составлял батюшка. Возраста он был вполне среднего, что несколько скрывалось бородой. У ног священника стоял небольшой черный саквояж, на коленях же находилась корзина, из которой пассажиров рассматривал кот.
   Автобус и грузовики отправился за город, куда-то в сторону Гатчины. Затем свернули на проселочную дорогу, проехали охраняемый шлагбаум...
   И тогда Андрей впервые увидел "Скобелева".
   На летном поле, притянутый к земле канатами, лежал огромным жуком дирижабль. Рядом с эллингом стояли аэропланы, на фоне здания и дирижабля они казались совсем крошечными.
   Машины поехали прямо по взлетному полю к воздушному гиганту.
   Около гондолы прибывших встречал командир воздушного судна. Им оказался знакомый Андрею капитан Сабуров.
   - Проходим господа, проходим! - торопил он прибывших. - Сейчас быстро погрузимся и полетим, пока ветер попутный. Грех такое упускать! Нам до сумерек надо быть в Москве.
   По короткой лесенке пассажиры поднимались в салон. Но Андрей будто случайно оказался последним, перед входом остановился словно рассматривая аппарат.
   - А, это вы, господин подпоручик. Вот уж не думал, что снова встретимся.
   - И я не думал, - ответил Андрей. - Вы ведь, кажется, в Ревель ехали?.. Или раздумали? Вы не говорили, что будете командовать дирижаблем.
   - Так и вы не говорили, из какого ведомства. У каждого из нас - своя тайна.
   Данилин кивнул: действительно, поиски генерала Мансурова и убивших его чукчей - были лишь предлогом.
   - А вы имеете отношение к этому вот кордебалету? - Сабуров указал на грузовики, с которых матросы таскали ящики в багажное отделение.
   - Определенное... - ответствовал подпоручик.
   - Ну да, ну да... Не имели бы - вас бы здесь не было. И летим мы, очевидно, к Тайшету, к вашему спутнику?..
   - Все может быть.
   - Да полноте! Я ведь корабль поведу, координаты мне ведомы, и курс уже проложен. Как бы то ни было, мы идем в Енисейскую губернию, к Туруханску, затем по одному из притоков Енисея. Зачем - сие мне пока неизвестно. Но я думаю - только пока... А вы знаете, зачем?
   Подпоручик постарался кивнуть как можно неопределенней.
   - Ну что ж. И то ладно, - непонятно с чем согласился Сабуров. - Занимайте место в салоне, еще четверть часа и отчалим...
   Сразу у входа подпоручика встретил унтер-офицер.
   - Его благородие подпоручик Данилин? - спросил он, сверяясь со списком.
   Андрей кивнул.
   - Сдайте спички, огнестрельное оружие, - попросил унтер. - В полете оно вам не пригодится, а на земле я вам его тотчас же верну.
   Андрей пожал плечами и вынул из кобуры свой "Наган".
   - Вы курите?
   - Нет, - пожал плечами Данилин.
   - Вам повезло. Будет легче.
   Затем унтер выдал положенную в таких случаях расписку.
   Сообщил:
   - Ваша каюта - нумер пять, это по левому борту. Проходите...
   И Андрей ступил на палубу воздушного судна, прошел по узким коридорам, оглядываясь по сторонам.
   Здесь все было излишне просто: казалось даже, что воздушный корабль отправили в полет не вполне доделанным. Вокруг было только дерево, стекло и металл, никаких украшений, цветов в вазах. Не имелось и люстр - в простых стеклянных плафонах дремали электрические лампочки.
   Становилось предельно ясно: корабль сей не гражданский, а военный.
   Андрей прошел мимо пустой турели. По царапинам на металле было ясно: что-то здесь устанавливалось. Амбразура же была закрыта листом фанеры.
   Данилин легко нашел дверь в свою каюту, открыл ее. За ней было небольшое помещение в которой только и уместились две кровати одна над другой, небольшой столик и двустворчатый шкаф. Имелся и иллюминатор.
   Нижняя кровать оказалась занята - на ней лежали перчатки. В шкафу обнаружился чемодан, рядом с которым Данилин поставил и свой. Затем вышел из каюты и направился в салон. Там застал всех остальных пассажиров, присел на диван.
   Почти тут же появился и Сабуров. Шел он быстрым шагом, погруженный в свои мысли. Верно, спешил на мостик, но, увидав пассажиров, остановился.
   Все приготовились слушать.
   И действительно, Сабуров заговорил:
   - Господа!.. Я не буду лгать, будто рад вас приветствовать на борту своего судна, как по мне возить немой груз куда проще и безопасней. Но, коль вы уж мои пассажиры - надобно сказать несколько слов. Как вы знаете, курить во время полета и вообще пользоваться открытым огнем - воспрещается. Также хотел бы попросить не вмешиваться в работу экипажа, не помогать ему ценными советами. За это вас будут кормить. Мы сделаем три остановки - в Москве, Казани и Новосибирске. И да поможет нам Бог!

-

   ...За бортом заскрипели лебедки, потихоньку роняя дирижабль в небо. На высоте где-то в двадцать саженей заработали моторы - совсем небыстро завращались винты, будто бы капитан просто проверял, работают ли они вовсе.
   Затем тросы ослабли, их выбрали на борт - последняя связь с землей пропала. Андрей прислушался к своим чувствам, ожидая каких-то особых ощущений. Но не почувствовал ровно ничего - причин для беспокойства не имелось, бывало и страшней.
   Двигатели заработали быстрее, гуще, и потащили дирижабль куда-то в сторону восходящего солнца.
   Андрей ожидал, что дирижабль до Москвы полетит над ниткой Николаевской железной дороги, но Сабуров направил аппарат севернее.
   С высоты мир казался маленьким, даже тесным. Выглядел словно игрушка, макет, песочница на которой в училище преподавали тактику.
   Внизу проплывали леса, реки, поля. Порой мелькал какой-то городок, или деревушка.
   Публика постарше провожала аппарат взглядом. С галдежом, иногда слышимом даже на дирижабле, бежали дети.
   Подали завтрак, из термосов разлили кофе. После Андрей вернулся в каюту, застал в ней своего соседа. Им оказался подпоручик - он лежал на кровати и читал какой-то журнал.
   Увидев Андрея, он вскочил, разумеется, ударившись головой о верхнюю полку.
   - А вы мой сосед? Честь имею! Подпоручик Олег Анатольевич Шульга... Отправлен в экспедицию в качестве...
   И поперхнулся, соображая, видимо, не сболтнул ли он чего лишнего. Кажется, нет.
   Андрей кивнул, представился. Присел на кровать, пролистнул журнал. Тот оказался техническим, с уймой сложных схем, вдобавок на непонятном для Андрея итальянском...
   - А вы не знаете часом, куда мы летим? - спросил Шульга как будто между прочим.
   - Москва, Казань... - начал Андрей, но вовремя спохватился, сосед это знал и так. - В Енисейскую губернию, к Туруханску и дальше в тайгу...
   Сообщив эти сведенья, Данилин неимоверно вырос в глазах, как и всякий осведомленный человек. Шульге захотелось проявить неимоверную щедрость, чтоб заслужить расположение. Он задумался на секунду, предложил:
   - А хотите... Я Вам нижнюю полку освобожу?..
   Андрей покачал головой и, разувшись, забрался на свое место. Оттуда открывался прекрасный вид.

-

   Поздно вечером "Скобелев" подошел к Москве. Но капитан не повел дирижабль над городом, а обошел столицу с востока.
   Уже почти в темноте пришвартовался к причальной мачте на окраине Коломны. До предела принял в баки газолин. Взял на борт еще трех пассажиров, контейнеры с грузом, термосы с кофе, чаем и едой.
   Данилин успел передать связному офицеру письмо, наскоро написанное для Аленки.
   Около полуночи капитан приказал отдать концы. Дирижабль отшвартовался, двигатели набрали обороты и понесли громадное тело дальше на восток.
   В рубке остался лишь рулевой и вахтенный офицер, а все остальные разошлись по каютам.
   Спалось великолепно - ровный рокот моторов, гул винтов убаюкивал совсем как дождь.
   Когда Андрей проснулся, солнце было почти в зените. Он потянулся к часам, чтоб взглянуть на время. Но вовремя раздумал: они показывали время петербургское, а столица осталась далеко на западе.
   Соседа не было - Данилин нашел его в салоне. Наскоро перекусив, с чашкой кофе прошел к иллюминатору.
   По палубе как раз проходил капитан Сабуров. Он остановился рядом с Данилиным, заметил:
   - Хорошо идем... Через двое суток будем на месте.
   - А как быстро мы летим?
   - Сейчас делаем сорок узлов или более шестидесяти пяти верст в час. Потрясающая скорость!
   - Неужели! А, кажется, что летим гораздо медленнее.
   Капитан кивнул:
   - Это обман зрения, иллюзия от того, что земля далеко... А вообще, знаете ли... Просто не устаю восхищаться прогрессу вообще и этому творению в частности.
   И Сабуров по-приятельски похлопал дирижабль по обшивке:
   - Если на море корабли худо-бедно могут соперничать с дирижаблем, то над сушей ему нет равных. Он не стоит на станциях, пропуская встречный состав. Не зависит от дорог или изгибов речного русла.
   - А как вы вообще сюда попали?
   - Ну а как я мог сюда не попасть? - удивился Сабуров. - Вождение дирижабля похоже на управление кораблем. Надо прокладывать курс, сверяться по компасу, звездам. Я не хочу говорить плохо о сухопутных офицерах... Но какой из них сможет водить дирижабль? Я еще в японскую с шарами возился, наблюдателей поднимал, сам летал... Опять же: дирижабль это двигателя, насосы, дифференты и равновесие - все, что даже мичманы знают. У нас, на "Скобелеве" даже мотористы - унтер-офицеры.
   - А стрелки?..
   - Какие стрелки?.. - нахмурился Сабуров.
   - Это ведь боевой корабль. Я видел пулеметные турели. Под "Максимы"?
   - Нет, - усмехнулся Сабуров. - "Гочкисы". Раньше у нас еще стояла горная пушка с калибром в два с половиной дюйма. Однако отдача была все же значительной, медленная перезарядка, да и точность стрельбы оставляла желать лучшего. Затем решили заменить его тремя пулеметами. Еще подвешивали воздушные торпеды Дежневецкого. Это для проведения бомбардировок...
   - А куда они все подевались?
   - Поход у нас не боевой - вот все вооружение с дирижабля сняли. Поскольку оружия нет, то и бомбардиров со стрелками решили оставить на земле. Желаете пройтись в главную рубку?
   - Было бы любопытственно...
   - Прошу...

-

   Рубка дирижабля походила на рубку управления какого-то эсминца, за исключением того, что под ней не имелось палубы, воды, а лишь пустота, воздух.
   Здесь, для лучшего обзора и освещения все от пола до потолка было застеклено. Даже в палубе имелись иллюминаторы.
   Был и штурвал вполне морского вида, за которым стоял мичан. Дрожала стрелка в компасе, тикали хронометры, машинный телеграф стоял на "Полный Вперед".
   Под потолком, в клетке о чем-то своем, птичьем пела канарейка.
   Заметив взгляд Данилина, Сабуров пояснил:
   - Кенарь - птичка божья, легкая. В шахтах первая гибнет, шахтеров спасая. Мы, аэронавты, я так думаю, шахтеры наоборот.
   - Тогда вам бы стоило приобрести крота...
   - Может и так. Только крот животное малоинтересное. Не щебечет и видом своим радует, пожалуй, только такс...
   Капитан воздушного корабля прошел вперед, встал рядом с рулевым. Из кармана достал подзорную трубу, осмотрел через нее окрестности.
   Походил он воздушного капитана Немо века двадцатого, который стоит на краю несущейся на него пропасти.
  
   Гибель большевика
  
   Вечером, по окончании работ у костра арестанты собрались перекинуться в карты.
   Сначала резались арестантские главари: Галантерейщик, Бык и Ульды. Для разнообразия Галантерейщик решил сегодня проиграть, из-за чего его соперники пребывали в благостном настроении.
   После них к картам допустили братию менее весомых - подручных упомянутых главарей.
   Пытался подсесть Рундуков.
   ...Кажется, за последнее время по цепи, словно по какой-то пуповине к этому непонятному человеку, имени которого никто не знал, да и знать не хотел, перелилось нечто от Быка. Полуинтеллигент не стал ни сильнее, ни выше, но перенял манеры, стал похож не на быка, а скорее на лошака... Однако за последнее время он изрядно поправился - для Быка выделяли лучшие куски, и полуинтеллигент тоже не грустил.
   И вот сейчас полуинтеллигент набрался смелости отшить Рундукова:
   - Эй, куда лезешь?..
   - Играть... - ответил Станислав.
   И взглядом обвел остальных в поисках поддержки.
   Но ее не последовало.
   На потугами недополуавторитета остальные арестанты смеялись. Но поскольку Бык своего миньона не одергивали, делали это исключительно за их спиной. И сейчас Бык сыто молчал. Непонятный человек, ободренный молчанием продолжал:
   - И на что вы намерены играть, господин революционер? На свои... ха-ха... Цепи? На убеждения? На пайку? На свой бушлат арестантский?..
   - На бушлат деревянный, - дежурно схохмили из темноты.
   Послышалось пару смешков - не весьма громких и столь же дежурных.
   - Я... В долг?.. - предположил большевик.
   - Да пошел вон! - чуть не хором ответили игроки.
   Рундуков вздохнул и действительно вынужден был уйти.
   Обиженный он сел у костра, стал бросать в него веточки.
   Как раз перед сном вместе обходили посты Грабе с есаулом.
   Тропинка шла мимо места, где отдыхали каторжане.
   - Что это у них? Карты?.. - поинтересовался Грабе. - Не лучше ли их отобрать?..
   - Не извольте беспокоиться, - покачал головой есаул. - Эти отберем - они из газеты склеють, из бересты вырежуть. Да и нельзя ж человека вовсе развлечений лишать. Он без них звереет лихо...
   - От азартных игр вообще и от карт в частности, - заметил Грабе. - Бывают всякие треволнения и убийства.
   - Смертоубийства бывають, а как же. Да только так пырнуть одного-двух и улягутся. А у нас такого народу всегда не убудет. А вот ежели они позвереють да против сабель попруть... Пущай играють.
   Костер топили собранным сушняком, разжигали его стружкой и щепой, оставшейся от строительства домов да вышки. Уже неизвестно после чего остались отпиленные кружочки кругляка - деревянные шайбы где-то в полдюйма высотой и с пятак в поперечнике. Такие и начал крутить в руке Рундуков.
   Немного подумав, предложил Павлу:
   - А давайте в шашки играть?.. Это для необразованных азарт, а мы с вами люди из другого теста!
   - Да как в них играть?.. У нас-то и доски нет, и фигур тоже...
   - Ну, сейчас что-то придумаем.
   На земле у костра Станислав Рундуков начертил шахматную доску. Набрал шайб под число шашек. Половину из них вымазал в саже.
   Сыграли несколько партий. Все партии Павел проиграл почти вчистую. Играть он умел препаршиво: пожалуй, только знал правила да идею.
   Как раз в это время из игры выпал полуинтеллигент - с молчаливого же согласия Быка его друзья обыграли миньона вчистую, оставили голодным на день вперед.
   - А это что?.. - спросил он у большевика.
   И закашлялся.
   - Шашки, - ответил Рундуков. - Не хотите сыграть?.. Никакого фарта - только ум...
   Полуинтеллигент не хотел. Если он проиграет еще тут, то, верно, потеряет последние капли авторитета. Впрочем, он ошибался: оного у него не имелось никогда.
   Зато игрой заинтересовался прохиндей поменьше:
   - Сыграем!
   И уселся напротив.
   - На что играем? На интерес?.. - полюбопытствовал Рундуков.
   - А зачем на интерес. Давай на твой обед?.. Ну или на мой?..
   Большевик, ободренный легкими победами, согласился.
   И легко выиграл первую партию.
   - Ну... - обиделся прохиндей. - Давай еще раз?.. Ставлю свой ужин! Только теперь я белыми играю!
   Около игроков собралось несколько скучающих каторжан.
   Будто бы и эту партию должен был выиграть Рундуков - по всему выходило, что играет он порядочно. Но прохиндей сделал ошибку - он смухлевал. Будто от безделья он взял битую черную шашку незаметно ее вытер и поставил назад на поле, словно свою, белую...
   Рундуков тоже совершил ошибку - он это заметил. Схватил ловкача за руку:
   - Смотри, народ честной! Он - мухлюет! В шашках - и то мухлюет. Это моя шашка!
   - Кто мухлюет? Ты ври, да не завирайся! Какая она твоя? Она - моя.
   Но на спорной деревяшке ясно были видны следы сажи.
   И тогда прохиндей применил свой последний аргумент: смазал Рундукову по морде. Тот упал на спину, но резво вскочил, попытался броситься на обидчика...
   ...А дрался большевик, куда хуже, чем играл в шахматы. Ловкач ударил под дых. Когда Рундуков, задохнувшись, скрутился, распрямил его хуком и провел еще прямой в голову. Станислав рухнул, так и не сделав ни одного удара, потянув вниз и Павла. Тут же прохиндей стал бить упавшего ногами. Те, с навешенными кандалами били словно кастеты. Раздался хруст...
   ...И выстрел.
   К костру со взятыми наизготовку винтовками спешили казаки. Разбуженные выстрелами, появились и командиры.
   - Что здесь произошло? - спросил Грабе, глядя на воющего от боли Рундукова.
   Арестанты ему объяснили: путано и все разом. Грабе, как ни странно понял.
   Кивнул:
   - Первый раз вижу, чтоб шашки кого-то довели до виселицы...
   - Не-е-е-т! - завопил прохиндей.
   - Да, - подтвердил Грабе.
   - И энтого, который рядом прикован..., -есаул указал на студента. - Туда же, на паруЯ же говорил. За то, что не остановил...
   Казнили тут же. Из-за темноты экзекуция прошла незаметно.

-

   Ранним утром, на свету фельдшер осмотрел руку Рундукова:
   - Поломалась! Ну ниче! В лубки возьмем - срастется. Может даже и ровно.
   - Сколько будет срастаться? - спросил Грабе.
   - Месяц али полтора. Может - два.
   - Не пойдет. Через два месяца он мне нужен будет.
   Грабе осекся, понимая, что сказал нечто лишние.
   - Да я... Я... - зачастил Рундуков. - Да на мне как на собаке зарастет! Через месяц, нет, через две недели.
   Грабе снова задумался. Спросил затем:
   - По какой статье сюда попал? За что?..
   - Экспроприация... - пробормотал Рундуков.
   Грабе посмотрел на есаула. Тот кивнул:
   - Экспроприация. Купца зашиб и все его семейство. Ребетенка пришиб трехгодовалого. Девочку приложил утюгом промеж косичек.
   Пашке стал вдруг противен Рундуков. Анархист отделился от коммуниста настолько, насколько позволяла кандальная цепь.
   Грабе задумался. Но времени у него это заняло немного:
   - Отправить его вниз по течению. Займетесь этим Вы, - сообщил Грабе есаулу.
   Тот кратко кивнул, будто бы невзначай коснулся кобуры.
   Мгновенно стало все ясно.
   Грабе сурово осмотрел арестантов, но это было излишним. Бунта не последовало. В глазах кандальных Рундуков был неудачником. А заступаться за неудачника - это все равно, что беду накликивать. Не пугало кандальную братию и то, что по видимости через два месяца цена всех их жизней будет меньше, чем полушка. Говорится же: умри ты сегодня, но я - завтра. За два месяца могло произойти слишком многое.
   Не скандалил и сам большевик. Он был уже раз приговорен к смерти, и казалось ему, что и в этот раз как-то удастся увильнуть. Ну не погибать же в самом начале большевицкой карьеры?..
   - А что делать с этим? - и есаул показал на Павла.
   На секунду в животе анархиста скрутилась холодная пружина.
   - С этим?.. Да пусть пока поживет. Выньте его друга из кандалов, а этого назад...

-

   Под вековым деревом, обхватом, верно в полсажени, их рассоединили. Заклепки на оковах Станислава стали греть и рубить зубилом. Пашка в это время глазел вверх, пытаясь понять, что же за дерево раскинуло над ними свои ветви. Сперва он не поверил в свое наблюдение: это была осина. Дерево трепетное, никогда не выраставшее на Украине высоко, здесь, под покровом иных деревьев, скрытое от ветра, выросло до размеров просто неприличных.
   От созерцания Павла отвлек лязг цепи, спавшей с ног Станислава. Будто бы пришло время прощаться.
   И Павел спросил:
   - Революция революцией, но ребенка зачем было убивать?..
   - А за компанию! - обозлился Рундуков. - Все равно из нее бы вырос мироед и эксплуататор! Вы проявляете поразительную политическую близорукость, товарищ Оспин! Мы не должны забывать о классовой борьбе!
   И Рундукова увели куда-то в сторону реки.
   Затем, где-то далеко хлопнул одинокий выстрел.
   - Наган, - по звуку определил кто-то.
   - Ну, упокой, господь, арестантскую душу.
   Совсем недалеко на виселице висело двое других. На слабом ветру их цепи мелодично звенели.
   Рядом трудился и Павел. То, что его освободили от Рундукова, не принесли свободы. Даже, скорее, наоборот. Если раньше свои кандалы и половину цепей таскал большевик, то теперь все приходилось делать Оспину. Чтоб, положим, начать работу на новом месте, надлежало все это железо поднять, переместить, и только после приниматься за труд.
   - Ну вот потерял ты свои цепи, - бормотал Павел в сторону реки. - А толку с того что?
   - Эй, преподобный мученик, шевели-ка веригами! - подначивал Павла кто-то.
   Бык же оценивающе смотрел на анархиста. Прикованный к нему полуинтеллигент с непривычки захворал, верно, подхватил простуду, просквозило на холодной земле. Еще вчера больной думал попросить у фельдшера хотя бы хинина, сбить температуру. Но зная, что сталось с недавним больным, не спешил. И болезнь-то была дрянь - за неделю само пройдет. Только вот Иван здорово сомневался: а есть ли у него та неделя.
   И очень скоро случилось то, что просто не могло не случится. Когда рубили деревья, одно дерево скрипнуло и упало очень, очень не хорошо.
   Работающие рядом, собрались и глазели, как под стволом дерева бьется в агонии, прикованное к Быку тело. У самого Ивана только лишь была оцарапана щека.
   - Пришиб-таки, - заметил Ульды.
   - У чому я винуватий? Воно само так впало...
   Каторжанин рядом в с Павлом заметил лениво.
   - Да врет он все... Не первый раз, поди, лес валит. Знал, куда бревно пойдет, вот и поправил...
   - Ну а чего теперь?..
   - Да чего уж тут. Не жилец был покойный все равно. Хоть тут все не жильцы. А этот хоть и не понял, верно, что его убило. А нам еще мучиться.
   - Как его хоть звали?..
   Никто этого не знал. Да оно и не пригодилось. Грабе распорядился зарыть покойного в овраге.

-

   Расчет Быка оправдался: Ивана и Павла сковали вместе.
   В новом положении были определенные преимущества. Бык работал едва ли в полсилы и не разрешал надрываться Павлу:
   - Головне, хлопче, спокійно... Потрібні сили. Скоро - гайда, щоб аж курява!
   Павел не спорил.
   Порой за их спиной шушкались:
   - Ничего, ничего, паря! Ежели побежите и вас сразу не пришибут - он тебя опосля как поросенка прибьет и сожрет. Тайга тебе не Привоз одесский - жрать нечего.
   - Не слухай их хлопче, - отвечал Бык. - То воны заздрять...
   Бык, как ни странно, был прав...

-

   - Диви, диви. Дідухи йдуть...
   Иван показывал на небо, Пашка посмотрел в том направлении, но ничего не увидел, кроме облаков, похожих на шапки древних князей.
   - Что он там мелет? - спросил Ульды у галантерейщика. - Нихрена не понимаю его язык.
   Но польский вор тоже понимал сказанное скорее дословно, нежели по сути:
   - Говорит, деды какие-то идут.
   Пашка еще раз посмотрел на небо: какие там могут быть деды?..
   Но нет, облака меньше всего походили на идущих стариков.
   - У нас так кажуть: діди йдуть - дощ почнеться...
   - Дождь - это хорошо, - ответил Ульды. - Передохнём...
   - ПередСхнем! - заметил польский вор. - И так будто сильно не утруждаемся.
   - По дощу дуже не побігаєш, - объяснял Бык.
   Но дождя пока не было.
   После полудня Грабе велел все отдыхать - работы в лагере больше не было. Выдали обед, потом почти сразу - ужин. Арестанты сидели сытые и довольные. Кто-то заснул на солнышке, кто-то играл в карты. Галантерейщику опять везло. Оставшиеся судачили, глядя на тарелку, давали оценку.
   - Сжечь ее надо, - говорил богомольный душегуб. - Сразу все грехи искупим. В ней диавольский искус. Не божественное это творение - сразу видно.
   - Это почему же?..
   - Креста на ней нет! И на уродцах, что в ней были - тоже нет крестов.
   - Ну и что с того?.. На горах или воде я тоже не видал креста. А их тоже, говорят, Господь сотворил.
   - Все равно сжечь!
   - Сожжешь его, как же! - заговорил татарин, накормивший полгородка пельменями из человечины. - Оно, шайтан, железное! Вон, деревья с корнем вырвало - а на железе ни царапины!..
   Кто-то фантазировал
   - А я читал в одном романе, как рабы на одном острове угнали корабль, стали, значит, пиратами... Вот бы нам угнать! Мы бы стали воздушными пиратами.
   - Мы бы стали мертвыми, как те синие уроды. Хозяева с этой железкой не совладали, а куда нам, косолапым!
   Пашка в разговор не вмешивался. С утра у него начал нить зуб. Сначала не сильно беспокоил, болел нудной, тугой болью. После обеда стал постреливать - все чаще и чаще.
   Павел ожидал, что после отбоя он закутает голову в какую-то тряпку, отогреет челюсть, боль пройдет. Но куда там. Боль сверлила челюсть, и куда-то ниже: через сердце - к заднице. Заснуть не получалось, мысли путались, обращаясь в крошево, в бред.
   От муки Пашка начал тихонько стонать. Что не помешало этими стонами разбудить всех окружающих.
   - Будь так любезен, - попросил галантерейщик. - Заткнись... Дай людям поспать...
   Оспин с пониманием кивал, но через минуту не смог сдержаться и снова вскрикнул.
   Боль становилась огромной, она заполняла уже все тело.
   - Помираю, ребята, помираю! - бормотал парень.
   - Зубодера надо... Может фершала крикнуть?
   Как раз ветер подул со стороны казачьего лагеря. Уж не узнать фельдшер или еще кто-то дурным голосом пел песню.
   - Пьяный он наверняка. Кто ж на нашей земле при спирте будет трезвым?..
   Арестанты закивали: и действительно, кто?
   - Может придушить пацана, чтоб не маялся? Да и нам спать пора.
   Пашка снова заныл: от боли и безысходности.
   Ульды вытер руки о рубашку, понюхал их, кивнул. Дернул цепь, и со своим напарником подошел к Павлу. Присел, занес руки над лицом.
   Стон сорвался в визг.
   - Да не шуми так... Рот открывай.
   Павел подчинился. Три толстых пальца влезли в рот. От них несло рыбой.
   - Укусишь - и правда придушу, - запоздало предупредил Ульды. - Какой зуб?
   Тот был указан языком. Пальцы сжали зуб, потянули. Будто ледяная молния пронзила голову парня. Казалось, через дырку в зубе извлекают не нерв, а весь мозг. И вдруг все кончилось, что-то оборвалось во рту, его тут же заполнила соленая кровь.
   В руках у Вани был вырванный зуб. Он им полюбовался мгновение, дал увидеть остальным. И отшвырнул в сторону.
   - Здорово ты его... - похвалил кто-то из темноты.
   - Да ладно... Я боялся зуб раздавить.
  
   Прибытие
  
   Уходя далее, на восток, в тайгу, дирижабль пересек Енисей и пролетел над местной каторжной столицей - Туруханском.
   Один из "политических" легонько толкнул под руку сидящего рядом другого ссыльного, указал на небо.
   - Глядите, Петр Мамонович, дирижабль. К чему бы это?..
   В ответ на легонький, в общем-то, толчок, Петр Высоковский зашелся в жестоком кашле, отхаркивая порою куски легких. Ссыльный болел чахоткой, и одной ногой твердо уже стоял в могиле, о чем знал прекрасно.
   Когда Высоковский прокашлялся, заключил:
   - Ой, не к добру это. Не к добру.
   Его собеседник кивнул: в этих краях уже десятки лет ничего не менялось. Уж к лучшему - так точно.

-

   А где-то около двух часов пополудни на месте крушения иноземного аппарата потемнело резко, словно срезало ножом дневной свет.
   Прекратились разговоры, все обернулись, глядя на восток...
   ...И замерли.
   По небу плыл серебристый предмет похожий не то на огромного жука, не то...
   Уж не понять, сколько длилось оцепление, пока кто-то не заорал:
   - Летучий корабль! Марсияне! За своими явились!
   И началась паника. Кто-то, прикрыв голову руками, упал на землю, кто-то рванул куда глаза глядят. Но убежал совсем недалеко, поскольку скованный с ним арестант как раз лежал на земле.
   Казаки громко ругались, ржали лошади, не видавшие доселе ничего подобного. По небесному чудищу садил из револьвера есаул, били из карабинов простые казаки.
   Кажется, из всех на поляне не растерялись двое: Грабе и Бык.
   Иван дернул цепь, едва не свалив с ног Пашку, который, глядя в небо, превратился словно в соляной столб.
   - А от зараз - роби ноги! Швидко!
   - Че?..- удивился Пашка.
   - Тикай-мо!
   Бык оправдал свое прозвище - попер в сторону леса так, будто на той стороне цепи никого не было. И Пашка рванул, не разбирая дороги вслед за Быком.
   За ними рванули Галантерейщик и Ульды.
   Кандалы гремели, бежать в них было просто мукой...
   Пашке казалось - бег этот продлится вечно, во всяком случае, до конца жизни, который уж точно не за горами. Не то с воздушного судна ударит смертоносный луч и испепелит беглеца, не то казак пустит вдогон пулю.
   Но нет, у летательного аппарата, похоже, были другие планы. Казакам было не до беглецов - они все целили в небо. Меж ними метался штабс-капитан:
   - Отставить! Не стрелять! Прекратить огонь! - и тут же боксерским приемом снес с ног солдата, как раз целящегося в аппарат. - Это "Генерал Скобелев"! Дирижабль! Не сметь стрелять в казенное имущество!
   Удивительно, но в дирижабль так никто и не попал: стрелки не смогли оценить ни размера, ни расстояния до аппарата, потому неправильно давали упреждения. И пули сыпались наземь со значительным недолетом.
   Глядя на землю через бинокль, Сабуров спросил:
   - Да что они там, с ума посходили? Мятеж, что ли... - и одним резким движением поставил машинный телеграф на "Стоп". Механики заглушили двигателя, зафлюгировали винты и аппарат ветром стало сносить назад.
   Но потихоньку переполох стихал. Как и все хорошее, заканчивались патроны в винтовках. Перезарядка же давала время на мысли и сомнения: пули не приносили противнику ни малейшего ущерба - зачем тогда по нему стрелять. С иной стороны враг и не отстреливался... Так, может, это и не враг вовсе?
   ...Дирижабль все же пришвартовали. Он выровнялся против ветра и медленно подполз к причальной башне. Одна веревка уже лежала на земле, вторую сбросили с аппарата.
   Связав их, Грабе дал команду тянуть. Арестанты, схватив канат, уперлись ногами в землю, и пошли словно бурлаки в бечеве.
   Едва канат выбрал слабину, Сабуров приказал остановить моторы. Те, проглотив последние капли горючего, недовольно чихнули и заглохли. Еще через несколько минут пассажиры стали покидать салон.
   На земле их встречал Грабе.
   - Позвольте представиться, - отрекомендовался первый ученый. - Профессор Беглецкий, Михаил Константинович! Глава научной экспедиции. Можно сказать, что назначен самым умным! Вообще-то по достоинству, ее должен был возглавлять мой коллега Сверчков, но, боюсь, он оказался недопустимо тяжелым для дирижабля...
   - Весьма, весьма приятно, - отвечал Грабе. - Располагайтесь, дома для вас уже построены...
   За учеными сходили коллеги Грабе. Первым шел старший по званию - Попов, за ним следовали два подпоручика.
   - А где генерал Инокентьев? - спросил Грабе после приветствия. - Он разве не с вами?
   - Не счел возможным покинуть столицу. Будет руководить операцией по беспроволочному телеграфу, - ответил Попов.
   Грабе кивнул, распорядился:
   - Разгружайтесь.
   Сам поднялся по лестнице, прошел по трапу, переброшенному над воздухом.
   На палубе его встретил командир дирижабля.
   - Ба, знакомые все лица! - притворно удивился Сабуров.
   - Мир действительно тесен... - согласился Грабе.
   Обменялись рукопожатиями.
   - В экую глухомань нас закинуло. Прямо ultima tule. Я не думал, что так быстро попаду снова в Сибирь...
   Он окинул взглядом море тайги, раскинувшееся вокруг. Оно ему уже, признаться, надоело.
   - Не желаете ли сойти на землю? - проявил гостеприимство Грабе.
   - Ни в коем случае. Не сейчас это уж точно. Я капитан... А сейчас будет разгрузка.
   - В самом деле. Совсем забыл...
   - Прикомандирован я к вам... Но если погода переменится, я уйду... - сообщил Сабуров. - Причальные мачты есть в Иркутске, Красноярске, Чите. В Иркутске к тому же эллинг и запас газолина. Это чтоб вы знали...
   - Буду знать.

-

   Началась разгрузка.
   В домах разместились ученые, приспособив некоторые под жилища, а остальные - под лаборатории. Не были забыты и солдаты - дирижабль привез им большие палатки, в одной из которых разместилась походная церковь.
   Одну небольшую палатку поставили чуть поодаль, у высокой сосны, чью крону порой задевали облака. Чуть не к самой вершине вскарабкался Шульга, укрепив провод антенны. После в палатке собрал свою радиостанцию. Залил в бак специально привезенный газолин, завел генератор.
   Загорелись лампочки.
   - Вот. Новейший приемо-передатчик системы Попова-Дюкрете! - пояснил подпоручик. - Удивительно компактная модель, всего полтора пуда с генератором! Можем связаться с Петербургом хоть сейчас. Я имею предписание отправить телеграмму прямо по прибытию. Разрешите?..
   Грабе милостиво кивнул. Рука радиста коснулась ключа.

-

   Где-то безумно далеко, в Санкт-Петербурге звякнул звонок, отмечая начало связи. Заработал двигатель лентопротяжки, опустился грифель, делая первую пометку.
   В аппаратной дежурный скосил глаз: подобное уже случалось - день назад в предместьях города бушевала роскошная гроза, и приемник прилежно отмечал на бумаге каждый разряд атмосферного электричества.
   Но нет - в этот раз. Отметки сложились в череду точек и тире.
   Радист очнулся от послеобеденного полусна. Взглянул на полученное, сорвался с места.
   - Ваше превосходительство! - сообщил Инокентьеву. - "Ривьера" вышла на связь.
   - Слава тебе, Господи...

-

   После высадки прибывшие кратко осмотрели лагерь, место падения, саму тарелку. Уставший в дороге батюшка попросил место, где можно вздремнуть на чем-то, что не качается.
   Ученые же тут же стали вникать в предмет своих будущих исследований.
   Андрей надеялся, что его, как и батюшку отпустят отдыхать.
   Но вышло совсем иначе.
   К Грабе подошел есаул, и что-то доложил.
   - Как?!! - закричал штабс-капитан на есаула. - Вы что, совсем!..
   Далее стал что-то выговаривать есаулу нечто обидное. Последний стоял перед штабс-капитаном смирно, вынося все упреки.
   Выглядело так, словно начальник выговаривает своему подчиненному, или учитель - школяру. Только чин есаула был выше чина штабс-капитана. Будто бы.
   К бранящемуся Грабе подошел Попов, заспешил и Данилин.
   - Что случилось? - поинтересовался Евграф Петрович.
   - У нас беглецы! Когда прибыл дирижабль, видно, дали деру. Обнаружили недостачу уже при ужине...
   - Выходит, у них часа четыре есть. Они в кандалах... Если найдем их след - мы сможем их настигнуть.
   Он посмотрел на запад. Солнце висело на два пальца выше деревьев.
   - Скоро стемнеет... - заметил есаул. - Не следует ли поиски отложить до утра?.. Все равно они на ночь остановятся...
   Грабе отмахнулся, повернулся к Андрею:
   - Идите на дирижабль! Пусть наш друг разводит пары или что там у него... Будем искать с воздуха.
   - Не выйдет... - покачал головой Андрей. - Я пока летел, видел тайгу. Ни черта не видать под кронами. За стволом где-то спрятаться - проще простого.
   Грабе махнул рукой: нет, тогда не надо.
   - Пахома ко мне! Пусть ищет следы, пока еще свет есть...

-

   Но беглецы не останавливались на ночь.
   - Куда ты прешь, куда ты прешь? - возмущался Ваня. - Дай передохнуть, ночь уже!
   - Матка-боска... - вторил ему галантерейщик. - Да лучше бы я в лагере сидел!
   - Потім відпочинете, якщо не доженуть... Якщо бажаєте - залишайтесь... А я уперед. Тока уперед.
   И, чертыхаясь, брели за будто стожильным Быком. Тот шел уверено, словно по своему дому, порой сверяясь по звездам.
   Из карманов своего бушлата он доставал сухари, раздавал съестное своим спутникам. Подбадривал их:
   - Нічого, нічого. Якщо сьогодні-завтра не піймають, то не піймають зовсім.
   Но где-то около полуночи небо затянулось тучами, звезд стало не видать...
   Под огромным деревом - а других здесь почти не было, остановились. Бык, роздал еще по сухарю, велел отдыхать...
  
   Английская разведка
  
   В Кабуле стояла обжигающая жара.
   И потихоньку, прибывшие англичане перенимали образ жизни более южных народов: работали на рассвете, затем, когда жара становилась нестерпимой - ложились отдыхать до вечера. Затем снова работали, ходили к друг другу в гости, занимались своими делами.
   Дел, к слову сказать, имелось предостаточно.
   Было весьма неспокойно в соседней Персии.
   Каких-то два года назад там начались волнения с типично восточным колоритом: генерал-губернатор приказал бить по пяткам купцов, якобы взвинтивших цены на импортный сахар.
   Попытка обуздать цены закончилась тем, что девять купцов укрылись от преследования в саду британской дипломатической миссии. Через пару недель миссия была просто не в состоянии вместить всех желающих...
   Далее был созыв меджлиса, конституция, изменение законов в том числе в пользу битых по пяткам купцов. Англичане, да и другие иностранцы потирали руки: это сулило многомиллионные концессии и преференции.
   Но шах попытался поставить мат меджлису - разогнал его с помощью артиллерии. Некоторые газетчики оказались на немногочисленных фонарных столбах...
   Возврат отнятых у Мухаммеда Али-шаха меджлисом прав, мог привести к усилению Российской империи в Персии. Это совсем не устраивало англичан.
   Произошло это вот совсем недавно: новости еще шли, запаздывали в дороге, путались, мешались со слухами.
   Военный атташе в Кабуле всеми своими мыслями был на западе. Тегеран будто был далеко, однако, положение могло измениться: в лучшем случае английских дипломатов могли объявить персонами non grata. В худшем - они могли присоединиться к повешенным газетчикам.
   И тогда линия невидимого фронта должна была бы пролечь через Кабул.
   Поэтому атташе почти полностью пропустил доклад своего помощника...
   - В районе Красноярска обнаружена работа нового передатчика, - сообщил Джерри Астлей. - Работает направленной антенной.
   Атташе задумался. Вспомнил что-то. Спросил:
   - А старый куда делся?..
   - Старый пока не слышно. Но оператор другой, передатчик мощнее.
   - Кто адресат?..
   - Ответные телеграммы идут со стороны Петербурга или Копенгагена. В предыдущем был скорей Москва. Или Берлин...
   - То, что они передают?..
   - Расшифровать пока не удалось. Но код здесь немного другой. Здесь цифровой пакетами по шесть. Там был буквенный по пять знаков в пакете.
   - И как вы думаете, что я по этому поводу должен предпринять? - поинтересовался атташе.
   Джерри подумал и честно пожал плечами.
   - Тогда я вам скажу, что я намерен предпринять: а именно ничего! Что там под Новосибирском происходит - пусть занимается миссия в Китае. Можете им написать. Может они сводку погодную передают!
   - Сводку и шифром?.. Несколько часов в день?
   Но атташе отмахнулся, и принялся читать, телеграмму, полученную из Тегерана.
   Джерри Астлей был свободен.
  
   Побег
  
   ..Но преследование пришлось отложить до зари.
   Пахом обшарил все окрестности лагеря в поисках следов. Долго не мог ничего найти.
   И лишь в сумерках он обнаружил на одном дереве содранную кору. Дерево это простиралось над рекой. По всему походило, что беглецы рванули сперва к ручью, к которому и без того следов было предостаточно. Затем прошли по руслу где-то с версту, выбрались оттуда по стволу, висящем над водой и прибрежным песком.
   Потом ушли...
   - На запад идут, к Енисею, - отметил Грабе. - Ну-ну...
   Поисковая партии вышли с рассветом. Шли широким фронтом, перекрикиваясь меж собой.
   - Не лишнее ли это? - спросил Андрей у идущего рядом Попова. Ведь насторожим их?..
   - Наоборот. Они начнут паниковать, а это нам на руку...

-

   Когда дело шло к полудню, из кармана Бык достал сухари.
   - Ось. Останні. Більш немає...
   Павел посмотрел на сухарь, думая, как им лучше распорядиться: съесть сейчас или отложить, когда станет вовсе худо?.. Да уж куда хуже: в животе будто дрались коты.
   Но подул ветер. Из-за оврага, недавно перейденного, донеслось:
   - Раз!
   - Два!
   - Три...
   Дальше ветер сменился, остальные цифры стали неразличимы.
   - За нами... - всполошился Федя. - Не ушли...
   - Зачекай... Зачекай... Ще зможемо... - ответил Бык.
   Хотя особой уверенности в его голосе не чувствовалось. Они только что остановились на привал. Галантерейщик разглядывал кусок материи, украденной из летающей тарелки. Нити просто прилегали друг к другу, словно приклеенные. Стоило отделить ниточку, а затем приложить обратно - та ложилась обратно, будто помнила свое место.
   Но не это заинтересовало контрабандиста. Ткань и ее нитки были очень прочные и тонкие. Одну Бык собирался порвать, приложив свою недюжинную силу. Но инопланетное волокно только впилось, порезало пальцы.
   Бык попытался провернуть старый арестантский трюк: мочил ее слюной, оборачивал ее пылью, затем полученным волокном пытался пилить цепь кандал. Как ни странно - получалось, хотя и медленно.
   Бык убрал свою игрушку и посмотрел на затянутое тучами небо.
   - Пора, хлопці...
   - Посрать не дадут, - ругнулся поляк, натягивая штаны.
   - Шевели булками, пока есть чем шевелить... - дернул за цепь Федя.
   Павел запихнул сухарь в карман бушлата.
   И рванули. Так быстро, как день назад при подлете дирижабля.
   Но быстро бежать не получалось: силы были уже не те, кандалы натерли ноги. В сапоге Ульды вылез гвоздь, было больно. Но еще меньше хотелось останавливаться, попасть под облаву. А в лагере их ждала виселица - и ничего более. Даже пожрать перед казнью не дадут.

-

   - А который сейчас час? - спросил Попов, заводя часы.
   - Здесь - пол-первого, - ответил Грабе и зачем-то добавил. - Пол-первого дня...
   - Заметно... А в Санкт Петербурге сейчас пол-пятого...
   Грабе только скомандовал солдатам привал. Те попадали на землю кто где стоял. Стали доставать полученный в лагере сухой паек.
   Солдаты устали. Радовало только то, что беглецы, видимо устали еще более.
   Пахом тоже присел, но совеем ненадолго - подобные походы для него были привычными. Он осматривал лес как хозяин - свой дом. С одного взгляда видел: что не на месте. С шагов двадцати заметил: что-то не то с побегом лопуха. Растения свои листья размещало так, чтоб поглотить больше солнечного света, чтоб они не мешали друг другу. А тут было видно, что часть пространства, вроде бы нужного для растения оказалась не занятой.
   Пахом присмотрелся: действительно, лист был оборван, рукой видимо человеческой.
   Огляделся, в его поисках. Прошелся рядом, в чащу папоротников.
   И действительно - нашел. А рядом со скомканным листом имелось нечто иное.
   Из-за чего следовало бы кликнуть Грабе.
   Что незамедлительно было и проделано.
   Тот подошел, широко улыбнулся:
   - Вот уж не подумал бы, что когда-то обрадуюсь, увидев кучу человеческого дерьма...
   Взял палку, поковырял ею, остался доволен.
   - Часа два, не более... - и крикнул уже всем. - Господа, подъем! Еще до сумерек мы их догоним.
   Солдаты забурчали, застонали.
   Но приказ выполнили.

-

   ...Теперь крики преследователей было слышно вне зависимости направления ветра.
   - Настигают... - пробормотал Федя.
   Они были по колено в воде, перебирались через какой-то неглубокий ручей.
   Бык оглянулся по сторонам, азартно бросил:
   - Не доженуть! Ще трохи, хлопці...
   - Матка-боска! - запричитал поляк. - Чудо! Яви нам чудо! Клянусь! Если жив буду - даю слово: пойду в Ясну Гору поставлю самую дорогую свечу перед Матерью Божей Ченстоховской.
   - Береги силы, поляк!..
   - Матка-боска! Матка-боска! Одно чудо, на всю мою дурацкую жизнь! Яви! И я тебя больше ни о чем не попрошу!
   - Если догонят - точно не попросишь! Помолчи, польская рожа, а то стукну! Больно стукну!
   Поляк не замолчал, но перешел на полушепот-полувсхлипы
   - Чудо... Одно чудо...
   И чудо случилось.
   Небеса разверзлись.

-

   Дождь ударил резко. Андрей с обидой и непониманием посмотрел на небеса. Его искренне удивляло, как такой объем воды доселе умещался где-то вверху.
   Ливень стал стеной - уже за пять саженей нельзя было ничего разобрать.
   Сперва остановились переждать дождь под деревьями. Но через полчаса даже с самого крупного лило также, как и рядом, на поляне.
   Поэтому Грабе скомандовал: вперед.
   И отряд пошел: медленно, увязая в грязи. Добрели до речки. Еще два часа назад, когда через нее переходили беглецы - она была сравнительно тихой, неглубокой, хотя и очень холодной речушкой. Сейчас же вода в ней бурлила словно в каком-то гороном потоке. Попытались ее форсировать, но первого же казака смело течением, понесло вниз. Его удалось вытащить на берег, хотя винтовку все же утопили.
   Остановились у реки, попытались как-то укрыться от продолжающегося ливня. Получилось не весьма. Все было мокрым, пропитанным влагой. Нельзя было развести огонь, люди мерзли, начали чихать.
   Холодало, время неуклонно двигалось к вечеру.
   - Ушковрили... - заключил Пахом. - Не сугоним...
   - Как не догоним? - удивился Грабе. - Дождь пройдет! А не пройдет - так я уже людей за топорами послал, срубим плоты, переберемся!
   - Дале - Ульянова падь. Летом по мареву али зимой итти можна, ляга. А дожжык буде - так бродница, согра. Лыва...
   - Я что-то не понял... - спросил Попов. - Что он бормочет?.. Лето, дождь, Ульянов какой-то. Марксисты что ли?..
   - Впереди низина, - перевел Грабе. - Когда жара или мороз - пройти можно. Когда дождь - непроходимое болото... Возвращаемся в лагерь, господа...
   Алена
  
   Аленка была занята грустью. Писем от подпоручика Данилина не было давно.
   Вообще-то он писал их еще Петербурге, в дирижабле, пролетая над Сибирью, потом в тайге. Все эти письма стекались в Запасное Бюро. Там должны были перлюстрировать, проверить на предмет отсутствия военной тайны, симпатических посланий. Но поскольку никто не знал, в чем конкретно эта военная тайна заключалась, письма вскрывать не спешили. Да и без того, дел было предостаточно. И письма ждали своего череда.
   - Ну надо же какой негодяй! - ругала Аленка Андрея. - Я тут по нему изо всех сил скучаю, а он неизвестно где ездит.
   Кроме того, жила обыкновеннейшей жизнью. Ходила на курсы, чему-то на них училась. Потом рассказывала отцу:
   - Был урок кулинарии... Все варили суп, а я задумалась и сделала торт. Из тех же продуктов.
   Профессор кивал не шибко вникая в услышанное. Торт - так торт. Из брюквы - ну и ладно. И не таким обедали в студенческой молодости.
   - Еще я сегодня ходила искать место работы... - продолжила Алена.
   Виктор Иванович отвлекся, удивленно вскинул бровь:
   - Работу?.. Зачем порядочной девушке работа?.. И чем все закончилось?..
   - Как обычно. Наниматель предложил руку и сердце...
   Некоторое, очень недолгое время профессор думал, что его дочь пошутила. Так продолжалось, пока та не заговорила снова.
   - И все равно - я найду работу. Я пойду в телефонистки. Будто бы подхожу! Голос у меня приятный - это многие говорят. Ростом - вышла. Говорю без ошибок...
   - Что?.. Моя дочь да в телефонистки! Они ведь туда набирают тех, кто покраше! И платят по четверть тысячи в год! Не всякий мужик так заработает! Всем понятно, чем женщина может такие деньги заработать!
   - Что вы такое говорите! - оскорбилась дочь. - Телефоном пользуются только люди приличные! Под сотню в год стоит такое удовольствие. И то, если в центре Москвы... А телефонистки... Я вот слышала, что одна по телефону познакомилась с графом, вышла за него замуж.
   Профессор недовольно забурчал. Он как раз думал: а не обзавестись ли и себе телефоном: не иметь его уже было как-то неприлично. И будто бы уже было кому звонить, но вот необходимости в этом решительно не имелось. Предметы исследования Виктора Ивановича были мертвы уже много тысяч лет, и обсуждение их легко можно было отложить до утра или вовсе до понедельника.
   - И все равно! Все равно, я решительно запрещаю тебе идти работать! Это при живом-то отце.
   Алена обиженно надула губки и молча ушла к себе в комнату, чтоб тосковать уже там...

-

   ...Около часа дня забежала подруга Аленки - Аглая Лушнина.
   Она сообщила, что вечером у них будет собираться молодежь, и Аленку само собой зовут. Аленка была бы и рада сходить, но с другой стороны с утра была в другой роли: обиженной и оскорбленной в лучших чувствах.
   Но Аглая обратилась к родителю, тот легко дал согласие и даже велел Алене не обижать подругу.
   Та будто бы с неохотой согласилась.

-

   У Лушниных было не то чтоб скучно, не то чтоб весело, а обыкновенно.
   Кто-то музицировал на фортепиано, пили чай, играли в какие-то глупейшие игры.
   Общество было знакомым, лишь у окна стоял юноша с лицом печальным, утонченным.
   Был он полной противоположностью Андрея. Данилин последнее время являлся на ее очи в изрядно выцветшем мундире, поглаженном неумело.
   Этот же молодой человек был одет по последнему писку моды, в костюм, сшитый по фигуре, у хорошего портного.
   Он пил чай, глядел за темное окно, будто мог там что-то рассмотреть.
   - Кто это?.. - спросила Аленка как можно более безразличным тоном.
   - Это?.. Это Лихолетов Олежка...
   - А отчего он такой печальный?..
   - А... Проигрался на бирже...
   "Проигрался на бирже" - это внушало уважение. От этого слышалось нечто невозможно взрослое, сильное. Ну и что с того, что проигрался?.. В следующий раз пренепременно выиграет.
   Аленка думала, немного выждав время, подойти к нему. Спросить наконец, чего такого интересного он нашел там за окном?..
   Но Аглая оказалась расторопнее. На правах хозяйки вечера подошла к задумчивому гостю.
   Поинтересовалась:
   - О чем вы думаете?..
   Тот был настолько глуп, что сказал правду:
   - О прибыли и добавочной стоимости.
   - Надо же, как интересно! - всплеснула руками Глаша. - А расскажите мне?..
   Краем уха Алена услышала:
   - Продукты всегда покупаются за продукты или услуги; деньги только служат орудием, посредством которого совершается этот обмен. Какой-нибудь отдельный товар может быть произведен в излишнем количестве, и рынок будет до такой степени переполнен, что не будет даже оплачен капитал, затраченный на этот товар. Но это не может случиться одновременно со всеми товарами...
   Аленку потянуло в сон. Однако Аглая увлеченно смотрела на Лихолетова и улыбалась своей самой прекрасной улыбкой.
   - Понизится ли прибыль вследствие возрастания производства и вызванного этим расширения спроса или нет -- зависит исключительно от роста заработной платы, а повышение последней, за исключением короткого периода, зависит в свою очередь от легкости производства предметов пищи и необходимости рабочего... - продолжал Олег.
   Этой скучнейшей фразе Глаша засмеялась как удачной шутке.
   Аглая обладала удивительно звонким, красивым смехом. И чтоб не говорили ей кавалеры, на какие бы серьезные темы с ней не пытались обсудить, она мило улыбалась и порой смеялась. Из-за этого половина кавалеров считали себя остроумными, а другая половина - идиотами.
   Андрей Данилин, между прочим, был того мнения что Аглая Лушнина премилая но дура.
   Только Лихолетов, вероятно, принадлежал к третьему типу: считал, что им просто невозможно восхищаться. И вел себя в соответствии с этим представление о мире. Поэтому друзей у него было мало, а преданных - так и вовсе не имелось.
   Тогда Аленка об этом не знала.
   Она думала: вот и у Глашки появился кавалер. Ну или вот-вот появится. А она останется в старых девах с таким вот подпоручиком, которого носит где угодно, но не по Москве. Промелькнула мысль: А не отбить ли кавалера? И в самом деле, отчего бы и нет?.. Дурам, в смысле, таким как Глаша - везет... Еще одного найдет.
   Когда сели пить чай, Алена нарочно села напротив пары, напустила на себя печальное выражение лица, ожидая, что тоска их сблизит. Затем будто невзначай поправила волосы. Те заструились золотыми каскадами.
   Это не осталось незамеченным.
   Лихолетов отвлекся от Аглаи, взглянул на Алену. Проговорил:
   - У вас такие красивые волосы...
   - Только волосы?..
   - И глаза красивые... И печальные... Особенно правый.
   Алена фыркнула и сделала вид, что обиделась. Лихолетов этого не заметил, и обернулся назад, к Глаше. После этого Алена обиделась на него окончательно и бесповоротно.
   Оно и к лучшему.
  
  
   Поиски
  
  
   Пока шел дождь, беглецы шли медленно, набирая полные сапоги грязи и воды.
   Не было видно солнца за тучами, не говоря уже про луну и звезды.
   Вчерашние каторжане покрылись грязью, заросли, щеки от голода впали.
   Сухарь, брошенный в бушлат Пашки от дождя размок, превратился в кашу, которую беглец съел, слизывая с пальцев.
   На третий день бегства удалось избавиться от кандалов: Пашка додумался намотать инопланетную нить на согнутую ветку, и полученной пилой перепилил заклепки на кандалах. Его примеру последовали и остальные. Ненужный металл тут же с облегчение зашвырнули в кусты.
   Павел ожидал, что его вот-вот начнут есть. Но день за днем гибель откладывалась. Бык кормил орехами, сорванными на ходу ягодами и грибами. Порой указывал на съедобную траву. Все это ели сырым, пусть помытым дождем, но все равно от подобной диеты немыслимо проносило.
   Когда хотелось пить - просто подставляли рот под струи воды.
   Останавливались отдыхать под обрывами, под деревьями.
   И снова шли.
   Порой проносилась мысль: смерть - не самое плохое.
   Дождь молотил где-то с неделю. Потом развиднелось, резко потеплело, стало даже жарко, влажно и душно.
   Бык, доселе гнавший спутников без отдыха смилостивился - скомандовал привал:
   - Поїмо, що Господь Бог послав...
   - Я так понимаю, - заметил польский вор, убивая очередного комара. - Что ваш православный Господь Бог послал нас... И так далеко... Как у вас говорится? Куда Макар телят не гонял?..
   - А ты на Господа нашего не наговаривай! - обиделся Федор.
   Бык же ушел к реке, вернулся через полчаса с огромным окунем, достал из кармана кремень, высек в собранную труху искру.
   Через минуту с щепки на щепку прыгал развеселый огонь. Бык относился к огню ревниво, кормил его только сам, проверяя предварительно - сухое ли бревно, не будет ли с него дыма.
   За неделю беглецы намерзлись вдоволь, и теперь грелись у костра, сушили одежду.
   Обнаженных мужчин нещадно жалили местные насекомые.
   - Если у вас такие комары, какие же у вас волки? - спросил Галантерейщик.
   - Не накличь, - предупредил Федя.
   Затем задумался, спросил:
   - Эй, поляк...
   - Чего?
   - А имя у тебя имеется, с фамилией-то?..
   - Имеется.
   - И какое же?..
   - А зачем тебе это?..
   - Да для удобства общения. Как тебя называть?..
   - Поляком.
   - Это что твое имя? Фамилия?..
   - Нет... Но зовите меня поляком. Это меня вполне устраивает...
   - Почему?..
   - Потому что, когда выберемся, знать я вас не хочу и вы обо мне забудьте. Если на улице встретимся, что вряд ли конечно - будем знакомиться с чистого листа.
   Бык разломал глину, обнажая ароматное, сочное мясо.
   - Пригощайтесь...
   И соскучившиеся по теплому мужики стали рвать обжигающее мясо пальцами, не обращая внимания на отсутствие соли и хлеба.
   Через полчаса все отдыхали, наевшись почти досыта. Жизнь уже не казалась такой дурной, как полчаса назад. Об этом Павел сказал окружающим.
   Бык кивнул:
   - Воно нехай... - кивнул Бык. - Якщо усі будуть ось так бігати - мороки забагато.
   - Ничего. Нас, поди вдоль реки, по трактам и по чугунке уже ищут, выйдем заросшие, оборванные. За версту будет видно - арестанты.
   - Ничего, ничего... - бормотал Павел. - Нам должно обязательно повезти. Так бывает. Если долго не везет - потом обязательно должно повезти...
   - Ты свое везенье, парень, выбрал, когда тебя не сразу вздернули, а сюда отправили, - успокоил его Федя. - То, что ты с нами убег - энто уже перебор.
   - Да еще неизвестно, повезло ли тебе, что ты с нами рванул, - заметил поляк.
   - Не лякайте хлопця... - попросил Бык.
   - Нет, ну правда. Я слышал, что жизнь полосатая, словно зебра. Или там тигр. Полоса белая, полоса черная.
   Федя хохотнул:
   - И всякая тварь четырехногая заканчивается жопой!
   - Да нет... Я видел на картинке тигра. У него есть еще хвост.
   - Во-во... А под хвостом - жопа...
   Галантерейщик задумался:
   - Ну, под хвостом могут быть еще яйца... А могут и не быть.
   - Яйца в жопе? - удивился Федя.
   Поляк посмотрел на Ульды внимательно, стараясь понять дурак ли тот или просто прикидывается. Но махнул рукой, давая понять, что спор окончен.
   - А вот интересно... Тут тигры есть?.. - Все не успокаивался Пашка.
   Но Федя отрезал.
   - Заткнись. Накличешь.

-

   - Интересно, а тигры тут есть?.. - спросил Данилин, сжимая в руках карабин.
   - Тигры?.. А отчего вы это спрашиваете?..
   - Я читал об этом крае, о городах. У Иркутска в гербе бобер с соболем в зубах...
   - Что за чушь!.. - возмутился Попов.
   - Это ошибка. Здесь когда-то водился тигр, на местном наречии "бабр". И когда город получал герб, при переписке с Петербургом произошла ошибка... Бабр стал бобром... Высочайше повелели изобразить на гербе именно бобра.
   - Откуда вы это знаете?..
   - После прибытия с Чукотки стало интересно узнать, в каких краях остался Аркадий Петрович. Он вообще говорил, что полезно узнавать новое о мире окружающем. Вот я пошел в публичную библиотеку...
   - Надо же. Я в вашем возрасте интересовался публичными но не библиотеками, а домами...
   - У меня есть невеста, - ответил Андрей и почему-то зарделся.
   Впрочем, отчего "почему-то". Зарделся он от своей наглости: Алена Викторовна была невестой только в его мечтах.
   Меж тем, Попов как раз пробирался через валежник и неловкости Андрея не заметил.
   Ответил:
   - Да и у меня была невеста. Да разве меня этим остановишь... Гусарил, дурачина. Вот невеста и другого нашла.
   ...После дождя Грабе снесся с Петербургом, сообщил о побеге. Там действительно приняли меры, выслали телеграммы по всему таежному краю.
   Но Аркадий Петрович не желал самоустраняться. После дождя в тайгу были отправлены поисковые партии - две дюжины казаков под командованием Попова и Данилина.
   Вернее Данилина и Попова. Грабе, полагаясь на удачу подпоручика предлагал ему самому указать район поисков. После туда направлялся дирижабль, с него высаживался десант и исследовал местность. Затем, когда командиры решали, что можно возвращаться, давался сигнал фальшфейером. На дым прилетал дирижабль, забирал поисковиков.
   - Не будет толку, ой не будет, - ругался Попов.
   - Отчего же?..
   - Дирижабль пока летит - его за версты три слышно, верст за пять видно.
   Андрей взглянул на часы: дело шло к двум пополудни. Андрей взглянул на солнце, по нему прикинул стороны света, посмотрел на запад, туда где был Петербург.
   Подумалось: а как там Аленка?..
  
   Драка
  
   Под ногой хрустнула ветка. В лесной тишине звук прозвучал подобно ружейному выстрелу. Вспорхнула птица, поисковая партия остановилась.
   Попов обвел взглядом лес, пробормотал:
   - Эх, хочу праздника. Выберусь, так закачусь куда-то, устрою праздник души. Чтоб с цыганами, с медведями...
   - Цыган не обещаю, а вот медведя... Пахома попросите, он вам хоть дюжину приведет, - ответил Андрей и тут же прикусил язык.
   - Эх, Андрей Михайлович! Господин подпоручик! Вас ли я слышу! Откуда вы таких слов да норова набрались... Хотя, чему я удивляюсь. Аркадий Петрович во всей красе...
   Попов покачал головой, пошел вперед...

-

   Беглецы в это время по сибирским меркам совсем рядом - в верстах пятнадцати.
   Они остановились на отдых у реки.
   Костер разводить не стали - поели вчерашних запасов, не то чтоб досыта, но и голодным себя Павел не чувствовал. Он лежал на папоротниках, смотрел в небо, на облака, проплывающие в колодце со стенами из стволов деревьев.
   Он погладил свою бороду. В побеге она росла быстрее - видимо, организм отвечал на холодный воздух, пытался защититься.
   - Куда кто, когда выберемся? - спросил Пашка.
   - Если выберемся, - поправил поляк.
   - Тьфу на тебя, - ругнулся Ульды. - Я-то домой, кое с кем поквитаюсь... А потом... Эх, да загуляю! Вся Россия чтоб помнила и дрожала!
   - Я тоже домой... Мне свои помочь должны, - помечтал Пашка.
   - Ну и дураки. Оба. Бежать надобно подальше. В Америку, в Австралию. Хоть куда. И сидеть там ниже воды, тише травы. Нас искать будут...
   Пашка задумался, замолчал. Ульды махнул на Галантерейщика рукой.
   Бык молчал.
   Из сапога вытащил давно надоевший гвоздь и поэтому поводу был вполне счастлив.
   И вдруг над поляной пронесся вздох, будто кто-то скорбел над арестантскими судьбами. Павлу даже показалось, что он почувствовал на щеке дыхание скорбящего.
   Он повернул голову - рядом с ним, шагах в трех стоял тигр.
   Тайга мгновенно потеряла очарование.
   Тигр подошел незаметно: не хрустнула ветка под его лапой, даже будто трава не зашелестела. Стояло безветрие, и Пашка заметил, что от животного нет никакого запаха.
   Конечно же, тигр мог убить кого-то, прежде чем его заметили.
   Но не захотел - в одном прыжке от жертв расслабился.
   По мнению тигра, арестанты были недопустимо хорошей добычей: слишком медлительные, слишком большие. Слишком теплые, со вкусным, сладким мясом, яркой кровью...
   И убить их просто так, без шансов тигру было просто неинтересно. Ведь его сородич, кот домашний тоже долго играет с полузадушенной мышью, прежде чем съест ее.
   - Накликали... - прошептал Ваня. - Теперь нам ульды.
   - Не выбрались... - выдохнул безымянный поляк.
   Бык перевел взгляд со своего сапога на разутую ногу. Затем на тигра.
   И сделал то, что он умел лучше всего. Он бежал.
   Швырнул сапог в морду тигра и пустился в бег.
   Тот не затянулся. Бык успел сделать лишь полтора шага, как ему на спину прыгнул тигр. Один удар лапы оборвал жизнь беглеца. Листья папоротников перечеркнула багровая струя.
   После тигр повернулся и зарычал. Зарычал властно, громко, показывая, что именно он тут господин. Рев было слышно за многие версты. Птицы взлетали с деревьев, животные обращались в бегство только от этого звука.
   - Рванем... - прошептал поляк. - В разные стороны рванем. Глядишь, кто-то и убежит.
   Веры в это у него самого не было: вряд ли бы тигр дал бы кому-то выбраться из этих папоротников. Разве чтоб догнать после и поужинать...
   И тут Ваня заорал на тигра. Заревел во всю глотку, а позже бросился на опешившего хищника. Ему удалось повалить зверя, но тот вывернулся, подмял под себя человека, словно то была тряпка, начал его трепать.
   Поляк схватил припасенное для костра бревно - ударил им по спине тигра, но трухлявая древесина тут же переломилась. Поднял другое, более короткое, стал лупить им.
   Павел, который даже не успел подняться, рукой провел по земле, желая найти хоть что-то. Попался камешек, гвоздь, вытянутый Быком. Но тот был ничтожно мал рядом с тигром. И тут Пашка нащупал шнур, сплетенный из инопланетной нити.
   Его плел Ульды. Шнур получался тонким и прочным, но зачем он - Павел тогда не догадывался. И в пылу драки - понял. Голова тигра как раз оказалась рядом, шнур был накинут на шею животному. То, что произошло далее, оказалось удивительным для всех.
   Особенно для тигра.
   Он махнул головой, пытаясь стряхнуть новый раздражитель. Но вместо того шнур прорезал шкуру, вспорол мышцы, вскрыл вены.
   Кровь ударила резко, просто фонтаном, залила Ульды, взметнулась вверх, выше стоящего поляка.
   Тигр попытался просто вывернуться и бежать, но для него все закончилось через несколько минут. Он издох в конвульсиях у ног поляка.
   - Можешь слезать с него, - сообщил он Павлу. - Таки пронесло.
   Пашка встал. Его руки оказались тоже порезаны до костей. Кровь тигра, его и Ульды смешалась, и было уже не понять, где кто, где чья.
   Ульды был мертв. Непонятно, когда он умер, и заметил ли это он сам - даже в смерти он продолжал сжимать шкуру не им убитого тигра.
   - Надо их похоронить... - пробормотал Павел.
   - Зачем?:. Ты сбрендил? Кто яму копать будет? Я? Да на что оно мне надо. Ты свои руки видел? Надо бежать, бежать... Бежать, бежать, бежать...
   И они ушли через полчаса. Поляк обобрал покойных, срезал с тигра два куска мяса.
   - Попробуем. Ел я кошек, на вкус - точно кролик... Ходу!

-

   Опасения поляка подтвердились.
   Через два дня Попов рапортовал Грабе:
   - Найдены тела бежавших преступников. Опознать их трудно... Им наступил "увы".
   - Сколько их?
   Попов выдохнул, уловка не удалась.
   - Двое, - признался он.
   - Ну что же. Осталось найти еще двоих. Сколько дней трупам?..
   - Два-три...
   - Отлично. В кандалах они не могли уйти далее чем верст на двадцать.
   - Не хочу вас расстраивать...
   - Что опять?..
   - На убитых не было кандалов.
   - Как же они их сняли?
   - Мне то неведомо... Так что, поиски продолжать?..
   Грабе махнул рукой:
   - Отставить. Теперь им уйти от нас - проще!
   В лагерь были доставлены тела убиенных, а за компанию - туша тигра.
   Легко опознали Быка. Ульды был так измочален, что возникли сомнения. Грабе запросил из столицы словесные портреты беглецов. Получил их. Тут же принялся отсылать очередную сводку за день.
   - Ваша радиостанция жрет газолина больше, чем мой дирижабль, - ругался Сабуров.
   - Что поделать. Надо передать как можно больше информации. Может статься, война миров не за горами... Или просто здесь появится другой инопланетный корабль, заберет разбившихся. Дескать, поигрались и довольно...
   Сабуров с тоской посмотрел вверх. До этого он считал небо своим.
   Пришли словесные портреты. Установили личность второго погибшего.
   Затем Грабе собрал офицеров, сообщил им приметы беглецов
   - Вот так они выглядят. Когда увидите - сразу и убейте. Потом доложите мне или вышестоящему начальству. Именно в таком порядке: убить и доложить.
   - Да помилуйте! - улыбался есаул. - Нечто можно?.. Раззе это нашего ума дело?.. Мы ж никуда ни ногой! Нечто они в нашу станицу припрутся?..
   - У меня такое чувство, что кто-то из нас с ними непременно свидится, - ответил Сабуров.
   Андрей придерживался мнения, сходного с мнением есаула. Но свое суждение он привычно оставил при себе.

-

   Если из палатки удавалось выгнать всех комаров, то спать тут было просто великолепно: в тишине абсолютной, оглушающей.
   После того, как полеты на поиски прекратились, Андрей жил тихой жизнью. Много читал, писал Алене письма.
   Порой сидел у ученых или у Грабе.
   - Снова своей барышне письмо сочиняете?
   - Угу...
   - Пишите о том, какая она хорошая и прекрасная...
   - Признаться, нет...
   - А вы напишите. Девушки это любят.
   - А у вас, признайтесь, был опыт?..
   - Я тоже был молод, - отвечал Грабе. - И тоже был глуп.
   Зашел Сабуров. Был он как обычно беспричинно весел. С порога спросил:
   - О чем беседуете...
   - О женщинах, - ответил Грабе и покраснел.
   - Верно, знаете больше про меня. Расскажите какие они - женщины? - спросил Данилин.
   Михаил Федорович поднял глаза к потолку:
   - Женщины - это прекрасно! Это самое лучшее, что есть в мире... Любите их, мой молодой друг. Только никогда не женитесь...
   - Это почему...
   - Женщины... Они... Каждая последующая будет говорить о том, какая же ваша дура нынешняя, что она вас не ценит ни чуточки, что вам надо непременно расстаться. И говорить так будет не со зла, а потому, что такая она женская натура: говорить подобное. К слову, будет она права, ибо да, действительно - не ценят. Ну а ежели последуете ее совету, и расстанетесь с нынешней, то лишь для того, чтоб занявшая ее место снова мотала вам нервы. Оставляйте их первым...
   - Но у меня будет только одна... - возразил Данилин.
   - Я тоже так думал... - эхом отозвался Грабе.
   - И что?..
   - Она у меня была... Та самая - одна. Была. И в один день сообщила, что со мной рядом будут счастливы многие девушки... А она желает удалиться.
   - Как сие печально.
   - Я тогда был молодым глупцом... Молодость ушла... Глупость осталась надольше.
   - Так со мной не будет...
   - Ай, да бросьте, - говорил Грабе. - Она будет клясться в любви, для того, чтоб всадить нож в спину в самый неожиданный, подлейший момент. И при этом будет говорить, что делает это для вашего же блага. А вы и тогда будете ей верить как баран, ведомый на бойню - потому как вы всегда верили этим устам.
   Грабе осекся, посмотрел на Андрея с обидой и печалью:
   - Простите, это, конечно же только моя беда. Вас это не касается...
   - Да полно вам! - попытался подбодрить своего начальника Данилин. - Мой дед женился в сорок пять лет. И жена была моложе его на двадцать с лишним лет! И ничего - семь детей нарожали...
   - И что, он до сорока лет был нецелованным?..
   - Наверняка не скажу, но скорей всего... Он в рекрутах был...
   - Право, - поддержал подпоручика Сабуров. - Рано себя хороните. Вы не старый, найдете еще?
   - Где же я их найду? В тайге что ли?
   - Если Господь будет благосклонен - то и в тайге.
   - Шутить изволите?.. Впрочем, мне не до фантазий. Господин поручик, не в службу, а в дружбу... Евграфа Петровича найдите, позовите-ка ко мне... Надобно кое-что обсудить.
   Данилин вышел на улицу.
   Вокруг шумела тайга. Верст на сто, верно, не было ни одной женщины. Андрей пожал плечами: действительно, откуда тут взяться даме сердца для Аркадия Петровича.
   И поручик пошел по лагерю, поглядывая в сторону уходящего солнца.
   Он все думал о Москве...
  
   Москва
  
   В начале лета в Москве случилось событие, с Андреем связанное пока весьма косвенно.
   Знакомый Аленки, Олег Доброхотов, узнав о биржевом крахе, выпрыгнул в окно. Позже выяснилось, что этот начинающий делец несколько погорячился.
   Хотя и этаж был дрянь, третий. Неудачливый делец сломал ногу, три ребра, получил сотрясение мозга. Случай потом пересказывали довольно долго, он попал даже в бульварные листки, впрочем, без фамилии. Но знающие люди отлично понимали о ком речь.
   Над Лихолетовым потешались за глаза. И никто из вчерашних коллег не пришел его навестить.
   Зато его навестила Аглая. Принесла ему словно больному ангиной варенье. Трещала без умолку будто сорока. Олег же вопреки своему обыкновению молчал.
   Он думал о том, каким же был дураком до сего дня. Что счастье - оно не в котировках, не в акциях. А вот в том, что тебя есть кому навестить, когда ты болен, принести неуместный гостинец. Да и вообще, счастье в этих милых, тарахтящих барышнях.
   Обескураженный этим открытием Олег незамедлительно поцеловал Аглаю в щечку. За подобное самовольство тут же получил звонкую пощечину.
   - Олег Анатольевич. Вы, верно, когда упали, головой повредились!.. - с восхищением произнесла Глаша.
   - Ага, - задумчиво согласился Олег, пытаясь сопоставить оплеуху и поцелуй. - И даже справка у меня об этом имеется. Но я так думаю, это пошло мне на пользу.
   Аглая ушла, а Олег еще долго сидел и думал о своей жизни.
   Позже от досужей болтовни он уехал в Калугу к тетке, переждать шумиху, опять же подумать. Но там нашел для себя занятия, устроился на службу...
   Порой приезжал в Москву, встречался с Глашей, являлся на правах знакомого к ней домой. Лушнины-старшие к нему благоволили...
   Но, ни к Аленке, ни к Андрею, ни к падению инопланетного корабля это отношения не имело.
   По крайней мере, пока.
  
   Поиски места инсценировки
  
   Еще вчера штабс-капитан экзаменовал подпоручика, испытывая его воображение.
   Грабе говорил:
   - Падающий болид видели над Индией. О нем писали газеты красноярского края. Что следует из этого?
   - То, что, почти наверняка будет послана экспедиция на поиски метеоритного тела...
   - Но мы с вами знаем, что метеоритное тело в данном случае отсутствует... Вместо его экспедиция может найти остатки нашего лагеря.
   - Следовательно, лагерь требуется уничтожить. Именно поэтому в строениях отсутствуют железные крепления, избы сложены в "чашу".
   Штабс-капитан довольно кивнул. Этого он Данилину не сообщал, это были собственные наблюдения подпоручика.
   - Что делать с самим болидом?.. Ведь его не найдут?
   - Ученые могут предположить, что он упал в Байкал? В Охотское море?
   - Не думаю. Падение тела с такой скоростью долно было вызвать приливную волну - она не отмечена. Координаты же падения будут вычислены на кончике пера.
   - Надобно тогда направить ученых по ложному следу. Следует изобразить место катастрофы... Вернее места падения, а также, чтоб заслуживающие доверие люди сообщили ученым новое направление полета метеора.
   Грабе кивнул: негласный экзамен Андреем был сдан успешно.
   - Вот именно этим мы и займемся. Михаил Федорович поведет свою машину к Байкалу, мы осмотрим местность с воздуха, затем высадимся, и вернемся своим ходом. Нас не будет некоторое время. Вы останетесь за старшего.
   Это было более чем странно: в лагере оставался и казацкий есаул. Одно дело, когда есаулом командовал штабс-капитан. Иное, совсем иное: когда этим занимался подпоручик.
   Но Андрей кивнул. Несколько дней подряд Аркадий Петрович учил готовить ежедневные отчеты, шифровать их по кодовым книгам.
   - Сколько вас не будет?..
   - Дня три-четыре. Может быть пять. Может даже неделю. Но вернемся мы все равно раньше Михаила Федоровича.
   Андрей знал: в Иркутск специальным эшелоном прибыли механики прикомандированные к дирижаблю, и в эллинге на Байкале сейчас собирались делать ревизию двигателей.
   На "Скобелеве" улетал и Латынин: он уже вживался в роль гражданского головы. Ученые обнаружили, что рядом с лагерем протекает речушка, разумеется, слишком мелкая, чтоб по ней прошел пароход. Зато в ней водилась рыба, а среди профессуры было достаточно много рыбаков... За сим Латынин отправился за снастями, а Грабе распорядился строить у реки легкий павильон.
   В поход по тайге собирались отправляться втроем. Кроме штабс-капитанов уезжал и проводник - Пахом.
   Уже когда поднимались в дирижабль, Евграф Петрович окинул взглядом лагерь, его глаза задержались на космическом корабле.
   - Интересно, а когда эта громадина падала, что вы думали?
   - Мекали, звьозда падае.
   - И желание не загадали?
   Пахом пожал плечам: дескать, было не до того...
   Дирижабль завел свои двигатели и ушел куда-то на юг.
   Данилину вдруг стало одиноко и страшно. Зрело ощущение надвигающейся беды.
   И предчувствие его не обмануло.

-

   А пока два штабс-капитана и Пахом прогуливались по лесу.
   С воздуха Попов наметил несколько мест, и теперь отряд обходил их. Дело было нетрудным, но мозольным.
   Попов постоянно черкал в записной, делал расчеты, определяя потребности для мистификации.
   - Это надо уйма динамита... Нитроглицерин, конечно лучше, но его попробуй сюда довези - рванет... Нитрогликоль? Тоже чувствителен к удару...
   - Еще учтите, что неразорвавшихся шашек быть не должно. В крайнем случае - оно должно раствориться в дождевой воде за пару лет...
   - Хм... Это значительно осложняет задачу. В динамите используется кизельгур... Инициаторы... Азид свинца, диперекись ацетона - нерастворимы. Фульминат серебра?.. Он хоть немного растворяется, хотя дороговат... Нитроглицерин опять же... Бертолетова соль?..
   - Деньги - не проблема. Думайте... Только побыстрее.
   Батюшка
  
   Лагерь жил своей жизнью.
   По нему гулял кот батюшки. Делал это, конечно же, крайне независимо, но от арестантов держался подальше, в лес не заходил.
   Андрей обвыкся со своей ролью коменданта лагеря, стал чувствовать себя уверенней.
   В день воскресный арестантам был даден выходной, и их даже пустили на помывку в баню.
   - Уйму дров извели! - ругался есаул.
   - Ну и пусть. Они же их сами и заготовили. Да и вода тут даровая...
   - Слишком вы добрый, Андрей Михайлович. Тут здешние вообще всю жизнь не моються - так их ломом не убьешь. А вы, видите, милость оказываете арестантам.
   - Я не им милость оказываю, - соврал Данилин. - А себе! К ним же иначе как с подветренной стороны не подойти. Опять же... Сказано же: нельзя управлять посредством кнута, нужен еще и пряник... Но если пряников у меня нет, что я им скажу?.. Грызите-с кнут?
   ...После бани становилось легче. Арестанты валялись на траве, смотрели в небо. Ранее оно казалось многим таким простым и понятным: Солнце, Луна, россыпи звезд. Может быть Бог, которого, может быть и нет... А тут, оказывается, оно в себе может таить сложные вещи, такие как летающая тарелка.
   Раньше они смотрели на небо и думали, что оттуда на землю смотрят ангелы. Выяснилось, что не только они.
   За сим, можно было мыслить о небе категориями земными.
   - А на звездах есть спирт? - спрашивал кто-то.
   - Был бы жив студент, он бы рассказал, - отвечали ему. - А так - кто его знает.
   - Надобно у очкатых спросить... Они не откажут.
   Ученых арестанты уважали. Те арестантов жалели, подкармливали и даже просили у Грабе расковать, ссылаясь на негуманность оков. Грабе отказал ответно сославшись на дурные наклонности арестантов.
   - Люди с дурными наклонностями построили довольно недурственную страну - Австралию, резонно возразил Беглецкий.
   Тогда Грабе остановил ближайшую пару арестантов и спросил, за что они получили крайнюю меру наказания. Как нарочно один оказался людоедом, профессиональным вдовцом, современной "Синей бородой", а другой - китайцем. Арестовали его, разумеется, не из-за национальности, хотя та и имела непосредственное отношение к его делу.
   Когда-то давно он убил другого китайца, и завладел его делом, выдавая себя за убитого, поскольку для русских все китайцы на одно лицо. Делал это успешно, в течение многих лет, пока в Россию не прибыла родня погибшего, удивленная тем, что так давно нет ни писем, ни денег. Недолго думая, китаец пришиб и их, но концы в этот раз спрятать не удалось...
   К арестантам подошел батюшка. Поинтерсовался:
   - Не желаете ли исповедаться, господа каторжане?
   - Не-ка, я уже исповедовался в тюрьме перед казнью.
   - Перед чьей? - удивился отец Арсений.
   - Да перед своей же! Даже последнее причастие получил. Меня перед эшафотом остановили, сюда отправили. С тех пор грешить не довелось. Хотя хотелось...
   - А за мысли твои греховные кто каяться будет? А-ну марш в дом божий! А вы чего расселись? Тоже безгрешны?
   В церкви оказались все - даже китаец.

-

   Перед отправкой радиотелеграмм Андрей обходил ученых, собирая отчеты.
   Порой, несколько дней к ряду слать в столицу им было нечего, чему Данилин был несказанно рад. Тогда не было надобности долгие часы шифровать сообщения.
   Но у ученых он все равно задерживался надолго, было очень интересно...
   Казалось, что Андрей уже давным-давно вырос, но визиты к ученым походили на уроки какого-то внеземного естествознания, а сам Андрей на школяра, который только начал познавать мир.
   Уговор был один: не трогать ничего руками
   Когда Андрей зашел к Беглецкому, у того на столе лежал какой-то мутный диск, размером со среднюю тарелку. Андрей пощупал материал изделия - он походил на натянутый бархат.
   - А это что такое у нас? - спросил любопытный Данилин.
   - Мы его называем оком в другой мир.
   - Это как?..
   - Извольте взглянуть...
   Из ящика стола профессор извлек некое подобие подзорной трубы, нащупал какое-то, только ему известное место на краю диска. Потом трубу погрузил в диск, та послушно прошла через матовый материал, еще недавно плотный. На его поверхности не осталось ни волн, ни складок.
   - Смотрите!.. - разрешил профессор.
   И Данилин действительно приник к окуляру. Труба нисколько не увеличивала - это было видно по отсутствию искажений по краям поля.
   Через зрительную трубу выло видно какой-то странный мир: обширную долину, покрытую травой, с пасущимися на ней животными, с горами вдалеке.
   Эта земля походила на землю, и, вместе с тем, землей не являлась. Ибо нигде на земле нет таких гор, уходящих в стратосферу, травы бирюзового цвета, животных о шести ногах.
   А земные деревья...
   - Скажите, а что это с деревьями?..
   Вопрос не застал Беглецкого врасплох:
   - Мы полагаем, что они мигрируют в поисках лучшей почвы.
   - Разве так бывает?
   - В том мире определенно бывает. Есть мнение, что этот мир недостаточно зрел. На эту мысль наводит высота гор - их еще не коснулась эрозия. Впрочем, и сила притяжения там меньше нашей где-то на четверть. Касательно деревьев же, то кто-то из коллег предполагал, что они плотоядны. Однако наблюдения показали, что они чересчур медлительные, да и животные меж ними ходят безбоязненно.
   Вот пролетела не то птица, не то жук, за которого любой земной натуралист отдал бы половину своей жизни.
   Да только вот беда - не дотянуться до нее никак... Хотя если...
   Андрей осторожно коснулся рукой поверхности тарелки, и удивительно - рука прошла через некое вещество, напоминающее зыбучий песок. А, затем, всего лишь через дюйм оказалась снова на воздухе. Ладонь обдувал ветер другого мира... И, скосив взгляд, Андрей увидал свои пальцы. Чтоб в этом лишний раз убедиться, помахал ими сам себе.
   - Любопытно. Крайне любопытно... - проговорил он, отрываясь от окуляра.
   Профессор спрятал смотровую трубу, снова коснулся края диска, выключая устройство.
   На мгновение Андрею показалось, что загляни он под стол, то увидит какой-то набор иллюзиониста с зеркалами, некий механикой. Уж очень была сильна в нем наука Грабе: не верить своим глазам пока есть место для сомнений.
   Но этот разноцветный безумный мир определенно не мог уместиться под небольшим канцелярским столом.
   - Крайне любопытно... - повторил Андрей. - А какая польза от этого устройства.
   - Будто бы никакой, кроме того, что нам удалось взять пробы воздуха и с трудом - пробы тамошней, инопланетной почвы.
   - А для инопланетян?..
   - Для них - тем более. Зачем она им, если есть межпланетные корабли. Я так думаю, это вроде безделушки... Игры?..
   - Для детей?.. Но ведь на корабле не было детей?..
   - Будто нет. Да и вовсе неизвестно, играют ли их дети в игры.
   Немного помолчали.
   - Все равно странно... - пробормотал Андрей. - Они обладают такой техникой... Могут вещи перемещать мгновенно, с планеты на планету. Зачем им летающие корабли?..
   - Признаться, я думал над этим. Положим, это блюдце искажает линии пространства. Значит, должно быть, второе. Вход и выход.
   - Не пойму...
   - Да это просто. Положим, есть некая дверь, из двух частей, вход и выход. И расстояние между входом и выходом в системе координат этой двери неизменно - пядь. Пока понятно?.. Положим, дверь эта расположена в Рязани. Чтоб обыватели могли входить в Рязани, а выходить, положим, же в Перми, вы должны сначала положить выход на телегу и везти ее по тракту...
   - Немного понятней. Я буду думать об этом еще. А скажите... Где этот мир размещен?..
   - Не было времени сей вопрос тщательно обсудить, но мы полагаем где-то в созвездии Ориона. Иногда видно крупную красную звезду, она похожа на Бетельгейзе... Здесь она крупная, словно ягода клюквы...
   Андрей задумался, наконец задал вопрос, ответ на который его пугал более всего.
   - Инопланетяне ведь не с этой планеты?..
   - Думаю, что нет, - успокоил профессор. - Мы не видали ничего похожего на погибших пришельцев. Ни животных, ни летающих кораблей. На сей планете есть жизнь, но не разум...
  
  
   Продолжение поисков
  
   - А вот была у нас такая история, - повествовал Попов, убивая очередного комара. - Под Мукденом тогда дрались. Значит, в капонире два пулемета стояло - к ним по два человека обслуги. Четыре стало быть вообще. Одного убило. Ну и рядом окопы - там почти всех выбило. И, значит, японцы прут... Погутарили стрелки, решили - пора ноги делать, а то япошки на штыки подымут. Ну и двое рванули. А третий высунулся... Да ну его нахер, думает: холодно, пули японские свистят... Испугался, значит, ползти под пулями. Ну и пока помощь подошла, он из двух пулеметов отстреливался по очереди. Потом посчитали - сто с лишним япошек накрошил. Короче, его полковник в уста расцеловал, к солдатскому Георгию представил... Ну а тех, кто бежал, думали судить да расстрелять. Но плюнули - имели основания бежать... Так это я к чему: вот такая разная смелость бывает и трусость разная...
   Эту историю Грабе уже слышал и не раз. Но не вмешивался, полагая, что сейчас Попов вещает для проводника.
   Пахом же слушал рассказ в пол-уха. Было совсем не до того. До лагеря оставлось совсем ничего - с день пути. Почти все места уже были пройдены, кроме единого, самого страшного - Багуновой или Ивановой пади.
   Не любил это место Пахом, но так получалось, что уже второй раз за прошедший месяц ее надобно было пройти. На своих картах ее отметил Попов - демиург от динамита.
   Падь сия была не то что местом безлюдным - зверье ее обходила стороной, птица не вила тут гнезда, не пела свои песни. Да что там - даже деревья здесь росли какие-то странные.
   Порой попадались скелеты животных, которые сюда заходили по глупости своей, да так и оставались.
   Падь именовалась Ивановой по имени первого человека, который зашел сюда и умер. Помер от яда, которым здесь пропитан был даже воздух. На местном наречии яд именовался "багуном", потому у пади образовалось сразу два названия
   Только зашумит ветер в вышине, скрипнет дерево и снова тишь.
   Сие лесное молчание очень удивляло Попова, он крутил головой. Затем нашел гриб, с виду обычную сыроегу. Сорвал ее, разломал, долго нюхал, потом отбросил, втянул в себя воздух поглубже.
   Спросил у Пахома:
   - А чем тут воняет?..
   Тот не замедлил с ответом:
   - То когдась у нюрымов кам задохнул, те евонного в ложкЕ заховали! А кам был дюжий, злой шо головень. С той поры хто в ложок захоить - тому дох. Шо людю, шо скотине - кам до себя прибирает.
   - Что он сказал? Ни хрена не понял!
   Грабе с улыбкой перевел:
   - Говорит, у тунгусов был злой и сильный шаман, он умер, и его тут похоронили. С той поры, кто сюда попадет - умирает...
   - Что-то мне этот запах напоминает.
   Из кармана Попов достал портсигар, извлек сигаретку, другую. Одну подал Грабе. Вытянул из кармана спички.
   Задумался.
   Затем убрал и свою папироску, и папироску из пальцев Грабе.
   В ответ на удивленный взгляд Аркадия пояснил:
   - Предчувствие...
  
  
   В лагере
  
   Назад в лагерь экспедиция вернулась где-то под вечер пятого дня.
   Грабе был уставший, но довольный.
   Но от последнего не осталось и следа, когда он увидел лица подпоручика Данилина и есаула.
   - Что сталось? Побег?.. Еще один?
   - Два арестанта богу душу отдали! - ответил Андрей.
   На душе у Грабе отлегло: ну и шут с ними, арестантами. Но с иной стороны, отчего такие кислые лица.
   - Как отдали?
   - Да вот как-то так... - пояснил есаул. В тарелке работали, чегось-то там собирали. Когда кинулись - лежать дохлые. Я так думаю, они нашли там что-то на спирту. Наверное, выпили. Вот и окочурились. Я велел их достать. Вон лежать...
   Покойные лежали на траве. Их по-прежнему соединяла цепь. Кожа их была цвета красного, словно перед смертью кандальные братья увидели нечто донельзя неприличное.
   Рядом же стоял казацкий фельдшер.
   Про себя Грабе заметил, что как для случая с двумя смертями, у медика слишком придурочное и радостное выражение физиономии. Аркадию хотелось ошибиться, но не получилось.
   - Отчего они умерли? - спросил фельдшера штабс-капитан.
   - Известно от чего! - отрапортовал медик. - От смерти!
   - А не было ли каких странностей в их смерти?
   - Была, как не быть... Они жили-жили, да вдруг померли.
   - Дурак!
   - Так точно! Рад стараться!
   Грабе сжал руки в кулаки.
   Но сдержался.
   Не ударил.
   Хотя стоило это ему громадных усилий.
   Штабс-капитан прошептал сквозь зубы:
   - Пшел вон...
   Слышно было плохо, но фельдшер предпочел не переспрашивать.
   Грабе позвал профессора биологии. Указал ему на два тела:
   - Генрих Карлович. Соблаговолите взглянуть...
   - Мертвы... Что подозреваете?..
   - Думаю, нашли в тарелке какую-то гадость на спирту. Ей и отравились
   - Велите отнести ко мне?..
   - Да режьте прямо тут, на свету. Чего уж тут. Все свои, нервных дамочек не держим.
   Генрих Карлович пожал плечами, из кармана достал футляр, из него - ланцет.
   Сделал несколько разрезов, кровь легла на изумрудную траву.
   - Желудок чист... Завтрак уже переварен. Следов денатурата - не замечаю.
   - Отчего они красные? Обожгло паром?..
   - Не думаю... От пара ожоги не такие. Эти скорее похоже на солнечные... Но они есть, взгляните, даже под одеждой...
   - Какой диагноз поставите?..
   Профессор потер подбородок. Подумал.
   - Весьма похоже на дисептическое расстройство... Вирусная этиология...
   - А так, чтоб и я понял?..
   - Вирус неизвестного происхождения. Летальная инфекция. Мы все трупы... На вашем бы месте, я бы молился Господу...
   Грабе новость воспринял спокойно. Кивнул: трупы - так трупы. Арестанты тоже дружно промолчали. Приговор к смерти был им не впервой. Но зашумели казаки.
   Штабс-капитану следовало их успокоить:
   - Государь возьмет под свою опеку ваши семьи...
   Грабе особенно сделал ударенье на слове "семьи". Дескать, начнете колобродить, и родным вашим небо с рогожку покажется. Вам-то все одно никто не поможет, так о них хоть подумайте.
   Про себя штабс-капитан махнул рукой: врать так врать. Продолжил:
   - Вы будете все награждены... Посмертно. Вдовы получат пенсию, дети будут приняты в Пажеский корпус. Господам арестантам выдать двойной ужин. И по шкалику водки. Работы на сегодня отменяются. Господам арестантам отдыхать.
   Усталость давила Грабе: хотелось лечь, отоспаться после дальней дороги, этого мешкотного дня. Но требовалось сделать еще столько всего разного, продержаться на ногах еще немного. Успокаивало одно: скоро мучения для него закончатся. Навсегда.
   Попов поинтересовался:
   - Прикажите подготовить лагерь к уничтожению?.. Ветер сейчас будто хороший. Если поджечь за версту отсюда к северу, огонь наберет силу, все выгорит до остекленения почвы...
   Грабе задумался. Ответил вопросом на вопрос:
   - Как вы себя чувствуете?..
   - Хорошо себя чувствую... Это меня настораживает.
   - Вот и я пока тоже... И мне думается: не наломать бы дров. В Иркутске уже начали собирать запасы динамита и горючих веществ. Когда мы умрем, место с дирижабля зальют газолином и подожгут. Сабуров станет нашим могильщиком...
   - Может, он сам...
   - Постоит недельку в карантине. Поболтается где-то над Сибирью. В случае чего - подорвут водород. Сгорят, что и следа не останется.
   - И что мы будем делать?..
   - Дел у нас еще много... Надо известить Петербург обо всем. Абсолютного обо всем... А пока - к батюшке...

-

   Батюшка причащал: сначала офицеров, затем рядовых казаков, потом их подопечных.
   Андрей к Святым дарам приобщился одним из первых, пропустив только Попова и Грабе - они спешили.
   Полагаясь на знакомство с радистом, Андрей надеялся, что удастся несколько слов передать в столицу. А оттуда, тамошний телеграфист, если на нем крест есть, отправит весточку Аленке.
   Но в палатке у беспроводного телеграфа сидели кроме радиста Грабе и Попов. Они без остановки шифровали свои донесения, отчеты ученых. Все это тут же в эфир выдавал Шульга.
   Андрея не гнали прочь, но и не интересовались - что тому нужно.
   Данилин, меж тем думал: что будет в той, последней телеграмме?.. Что он любил Алену?.. Ах, право, как глупо и банально до неприличия. Что он погиб за веру, царя и отечество?.. Но причем тут Алена?.. Написать, что отныне она свободна и не связана с Андреем обязательствами. Но ведь ранее девушка не давала Данилину никаких обещаний...
   Но обстоятельства разрешили все сомнения Андрея. Передача шла до полуночи. Шла бы и дальше, но передатчик не выдержал: осветился ворохом искр и задымился.
   В Петербурге перекрестились: упокой, Господь, их души.
   Шульга принялся чинить передатчик. Грабе и Попов вышли из палатки.
   Андрей задумался: как потратить последние часы жизни.
   Не ждать смерти и застрелиться?
   Но умирать так сейчас совсем немодно.
   Потратить время на то, что давно хотелось сделать?
   Поцеловать Аленку?.. Она далеко. Да и нельзя зараженному ее целовать. Прокатиться на мотоцикле Попова?.. Мотоцикл еще дальше.
   Уже давно Андрей хотел научиться курить. Но даже дешевые папиросы могли пробить в его финансах брешь, размером с триумфальную арку. Он порой представлял, как в каком-то салоне он раскурит дорогую сигару, пустит кольцо ароматного дыма и расскажет какую-то прелюбопытную героическую историю с собою, разумеется, в главной роли.
   Начать курить? Аркадий Петрович, наверное, не откажет. Даст своих хоть половину. Но зачем?.. Ему уже не курить в салонах... А без этого умение становилось решительно ненужным.
   Незаметно сам для себя, в углу палатки Андрей заснул. Фуражка съехала на лицо, закрыла глаза.
   Мимо как раз проходил Грабе. Зашел он к Шульге, поинтересовался: исправен ли передатчик. Шульга зло отмахнулся: пока нет. В углу Аркадий заметил Андрея. Присмотрелся: жив ли он еще. Да будто еще дышит. Спит...
   "Ну и хорошо, - подумал Грабе. - Помрет во сне".
   С вешалки снял шинель, оставленную Поповым, накрыл подпоручика.
   Затем вышел, прогулялся по лагерю.
   Зашел к ученым. Там почти никто не спал - нервно ждали смерти. Та не торопилась. Генрих Карлович лихорадочно возился с посевами и микроскопами. Аркадий Петрович решил его не отвлекать вопросами.
   Грабе поздоровался с остальными, любезно угостил курящих папиросками.
   Генрих Карлович сердито зашипел - табачный дым мог повлиять на посевы. Поэтому почти все вышли на улицу, под бездонный купол неба.
   Все задымили...
   - Откуда они прилетели? - Грабе посмотрел вверх. - А что это за созвездие над нами?..
   Профессор Беглецкий взглянул вверх, задумался буквально на минуту.
   - Прямо над нами созвездие Дракона. Однако в день и час катастрофы в зените было другое созвездие. Я сейчас точно не скажу, но кажется - Кассиопея или Андромеда. Это, разумеется, навскидку... Я могу ошибаться. Впрочем, это неважно. По замечаниям очевидцев аппарат упал не прямо с неба, а шел по касательной - с юго-востока на север... Сей момент соображу. Это может быть созвездие Ориона или Тельца. Там довольно много звезд, положим, скопление Плеяд именуемые как Семь Сестер, или же Гиады. Имеется так же Альдебаран, или в простонародье - Воловий глаз. Далее - Ригель, Эридан... Возможна звезда Бетельгейзе, но она уж слишком к северу. И это при условии, что корабль не совершал в атмосфере сколь-либо сложных эволюций...
   ...Около часа ночи стало ясно - что-то не то. Никто не умирал.
   Не выдержав нервного напряжения, Грабе взял фонарь и с ним ушел в недра летающего корабля. В отсеке, где умерли каторжане, он зажег еще одну папироску, прислушиваясь к своим чувствам.
   Решительно ничего особенного.
   От керосинового фонаря получались тени долгие, дрожащие, зловещие. В блестящих стенах множились и передразнивали друг друга огоньки.
   Докурив папиросу Грабе вышел, отправился к доктору и потребовал от него освидетельствования. Генрих Карлович осмотрел Грабе и заметил, что офицер в отличном физическом состоянии, исключая, пожалуй, повышенное сердцебиение. Но его вполне можно списать на волнение...
   За сим Грабе отправились спать.

-

   Грабе думал умереть к утру, но проснулся в добром здравии.
   Однако взглянув на хронометр он увидел, что время движется к полудню.
   Аркадий Петрович прошелся по лагерю, предполагая, что у него к этой инопланетной заразе иммунитет. Или же она косит не всех.
   Но нет.
   В лагере никто не умер.
   Это несколько расстроило Грабе, ибо следовало теперь что-то предпринимать...
   Он явился в палатку к Шульге. Оба подпоручика спали сном младенцев.
   Грабе растолкал одного. Шульга проснулся с виноватым выражением лица. Пояснил: передатчик цел, он его ночью починил, прилег на минуточку... И вот проспал же... Сей же час все будет работать...
   К извинением Шульги Грабе отнесся холодно, но уже через семь минут сигнал расколол эфир...

-

   - "Ривьера" на связи!
   В Петербурге было очень и очень раннее утро.
   Генерал-майор Инокентьев, спящий в своем кабинете, от новости отмахнулся:
   - Ну и слава тебе, х-х-хосподи...
   И провалился в дальнейший сон.

-

   Утренняя телеграмма была короткой: "Пока все живы. Исследование продолжается. "Скобелева" задержать".
   После крепкого сна Грабе обуяла жажда деятельности.
   Люди, еще вчера считавшими себя живыми покойниками, ныне повеселели - хотелось сделать больше, лучше.
   Арестантам на радостях снова выдали двойной паек - на сей раз без спиртного.
   К слову сказать, самыми счастливыми были именно арестанты: они уже дважды избежали верной смерти. Глядишь, так пойдет - переживут они и эту заварушку почти без потерь.
   Гнать на работу канадальных распоряжения также не поступало.
   Для начала собрался совет около вчерашних покойных.
   - Прикажете закопать умерших со всеми? - предложил есаул.
   - На ледник их! Закопать всегда успеется! Хотя подождите...
   Позвали Генриха Карловича. Спросили его:
   - Что скажете?..
   Генрих Карлович всю ночь просидел с микроскопом, желая выделить культуру инопланетного вируса, однако в поле зрения попадались вполне земные бактерии... Было предположение, что возбудители вируса так малы, что невидимы даже дорогому цейсовскому микроскопу.
   - Какие будут мнения? - спросил Грабе, особо не надеясь на ответ.
   - А вирус ли это вовсе? - ответно спросил Данилин.
   Грабе задумался.
   Пошел к арестантам. Крикнул:
   - Эй, ребята! Нужны добровольцы.
   - А на кой?..
   - Никто не желает поцеловать по христианскому обычаю покойного?
   - А на кой оно нам? Кто они мне вовсе такие? - вопрошали кандальные.
   - Ну... Кто поцелует - тому полуштоф водки сразу.
   Желающие нашлись. Двое перекрестились и поцеловали покойных в уста. Затем получили штоф водки и тут же стремительно напились и забылись шумным, пьяным сном.
   Шли минуты, они складывались в час. В один, второй...
   - Ну что?.. - поинтересовался Грабе.
   - Да вроде бы и пора, - ответствовал есаул. - Те за час преставились...
   - Может, водка подействовала так?.. - снова предположил Андрей.
   Опять Грабе потребовал добровольцев. Но с условием: водку выдадут к ужину.
   За добровольцами дело не стало...

-

   - Тогда?.. - начал Грабе.
   - Тогда в этой железной коробке место проклятое. Кто там чего начнет ломать - его и убиваеть? - начал фантазировать есаул. - Навроде цепной чумы или сторожевой холеры. Я б туда арестантов загнал. Когда помруть - точно знать будем. Кликнуть охотников? Я так думаю, что самое время. Бог троицу любит: и причину найдем, и водку сохраним.
   Грабе задумался, но покачал головой:
   - Отставить... Значит так, это место смерти до особо распоряжения закрыть! И уберите этого коновала-фельдшера! Я ему кобылу не доверю лечить, а он к людям лезет. По глазам же видно - в медицину пошел только ради спирта. Привезите нормального доктора!
   - Откуда его же взять? - полюбопытствовал есаул. - В Иване Ивановиче всего два врача...
   - Берите откуда хотите! Хоть из Красноярска выписывайте. Мне плевать, что каторжане умирают - не жалко. Но я хочу знать - из-за чего они умирают. Олег Анатольевич?..
   - Аюшки?.. - отозвался доселе молчавший Шульга. И тут же опомнился. - Слушаю!
   - Отбейте телеграмму на "Скобелев" на имя Латынина. Пусть найдет по дороге врача... Да! Пусть заскочат в Иван Иванович и заберут то, что лежит у него в подвале. Он поймет...
   - Привлечение постороннего к проекту может быть опасно. Конспирация... - напомнил Попов.
   - К черту конспирацию. Вот именно сейчас и к черту... Олег Анатольевич, исполняйте.
   Аптекарский остров
  
   Два года назад на казенной даче Столыпина, что на Аптекарском острове эсеры взорвали бомбу. За сотню перевалило число пострадавших, почти три десятка людей погибло на месте. Ранило сына Петра Аркадьевича, дочь Наталья сделалась калекой... Выздоровление шло медленно, и сейчас она передвигалась все больше в коляске или с палочкой.
   В 1908 году, в августе собрав денег, погибшим во время покушения собрались открывать памятник на Аптекарской набержной.
   Генерал-майору пришло приглашение, подписанное лично Столыпиным. Инокентьев расценил приглашение правильно: а именно как приказ. Он прибыл к месту в указанный час и занял место так, что попасть на глаза премьер-министру. Тот действительно заметил генерала и кивнул, будто в знак приветствия.
   Памятник был без изысков, совсем не такой, у которых влюбленные будут назначать свидания. Это был обелиск из белого камня, сужающийся к верху. На нем имелась еще какая-то табличка, но генерал до смерти так и не прочел, что на ней написано.
   Как и все подобные мероприятия это было донельзя скучным. Читались речи, попы служили панихиду. По реке скользили суденышки, с Выборгской стороны то и дело раздавались гудки локомотивов, работающих на Финляндской железной дороге.
   Петр Аркадьевич подошел сам. После приветствия и ни к чему не обязывающих фраз, спросил:
   - Как проходит экспедиция?..
   - Пока все замечательно. Содержимое космического аппарата сфотографировано, каталогизировано, подготовлено к вывозке...
   - Я читал сегодня утром газеты. Наблюдатели с аргентинского крейсера у берегов Патагонии видели в небе странные огни: будто летела эскадра дирижаблей, украшенных гирляндами.
   К сообщению генерал остался почти безразличен.
   - Это мог быть оптический обман зрения...
   - А мог и не быть. Может, пришельцы своих ищут?..
   - Мы и без того торопимся... Даже если бы подобных огней в небе не было бы - мы бы все равно спешили...
   - Куда собираетесь эвакуировать лагерь?..
   - Я думал о Карелии... Это недалеко от Петербурга и в то же время - глушь...
   - Это и плохо, что недалеко. Может кто-то наткнется, пойдут слухи. Чья-то разведка может его обнаружить... Я думаю, что лучше спрятать его куда-то вглубь страны. Вы знаете об Аккуме?.. Белых Песках?
   Инокентьев кивнул: Это был небольшой, заброшенный ныне городишко с фортом.
   Когда-то при генерале Котляревском там хотели сформировать верблюжий казачий полк. Затем будто бы пытались вывести и новую породу верблюдов горбами вовнутрь. Потом построили завод дирижаблей, производство намечалось массовым, но было изготовлено всего лишь две единицы.
   "Скобелев" был вторым.
   После производство было остановлено. Людей и машины вывезли, городок опустел. Здания ветшали.
   - Я думал, производство в Белых Песках возобновится...
   - Напротив. Вы помните, что сталось с головным дирижаблем серии?
   Генерал Инокентьев кивнул. "Генерал-фельдмаршал Петр Салтыков" находился в строю лишь год. Потом пропал во время перелета над Восточным Туркестаном. Остатки аппарата нашли в степи. Похоже, он загорелся в воздухе, рухнул наземь и взорвался. Из экипажа никто не уцелел.
   - Вот-вот... - продолжил Столыпин. - И я о том же. Стоят они как крейсер, а сгорают, меж тем, не пойми от чего за несколько минут. Даже иголок из него не наделать. Даст Бог "Генерал Скобелев" послужит Государству Российскому, тогда снова начнем их снова строить. А пока - я на постройку новых и алтына не дам.
   - Но мне кажется, что "Генерал Скобелев" достаточно...
   - Не достаточно. Пока недостаточно. Поэтому - берите и владейте. Дома там несколько обветшали, но, думаю, все можно восстановить.
   - Но это же далеко! Туда ведь нет не то что железной дороги. Даже тракта нет!
   - Ай, бросьте! Это даже хорошо, что туда нет дорог. Через год будет железная дорога до Астрахани. Море мы завесим береговой охраной, что сможем - будем доставлять кораблями, дирижаблем. Когда планируете переезд?..
   - Думаю, в конце августа. Как раз привезут новый отчет.
   - Любопытно будет почитать. Занесете мне?
   Генерал кивнул.
   За время прошедшее со встречи на яхте "Алмаз", "Генерал Скобелев" прилетал в Санкт-Петербург трижды. На нем привозили фотографии, рисунки с места катастрофы. Инокентьев приобщал к ним отчеты, полученные по беспроволочному телеграфу, относил для ознакомления Столыпину.
   После прочтения забирал.
   - Только... - задумчиво проговорил премьер-министр.
   - Слушаю...
   - Как мы и уславливались: все инопланетное будет храниться в лагере, без возможности вывезти в другой город. И мне даже кажется, что этого мало. В 1905-ом, бывало, бунтовщики врывались в учреждения, взламывали сейфы. Многое тайное стало явным.
   - Пусть это вас не тревожит... Сейф защищен более чем надежно. Куда проще умереть, чем его вскрыть.
   Вышло ровно по словам генерала.

-

   Когда солдат пьян до беспамятства, он обыкновенно мягок и стремится в положение горизонтальное. И перед тем, как в него перейти, солдат любит всех и вся, лезет целоваться и брататься хоть с обер-полицмейстером.
   Совсем иное дело солдат, просто выпивший. Его тянет на подвиги, винтовка кажется универсальным пропуском куда угодно, и особенно в мир равенства и справедливости. Хочется быть сильным, топтать ухоженные газоны своими тяжелыми сапогами.
   В году 1917-ом, дважды революционном по бульвару шел отряд рабочей милиции. По обыкновению его бойцы были пьяны не так чтоб вусмерть, а просто хорошенечко.
   И один рядовой вспомнил, что когда-то он пытался залезть за ограду в этот сад, нарвать цветов. Но вышли офицеры и намяли ему бока.
   Обида за прошедшие годы не утихла, а скорее наоборот.
   Верно, и там сидят какие-то драконы, но время их кончилось!
   - Надобно разобраться, братцы! - позвал солдат.
   Молчаливое согласие было ему ответом.
   С бульвара свернули в сад. Ворота были закрыты, но оставалась открытой калиточка. Пост на бульваре Инокентьев велел убрать, чтоб не провоцировать. И часовой стоял уже около здания.
   Увидев приближающихся, он нажал тревожную кнопку, взял винтовку на изготовку.
   В морозный воздух бросил:
   - Стой, кто идет?
   Поскольку останавливаться никто не собирался, он дал выстрел поверх голов, в начинающийся снегопад. Передернул затвор. Вернее, попытался это сделать.
   Лязгнул "Маузер", часовой свалился на снег.
   Тут же ударили иные выстрелы - били из-за окон здания. Стреляли метко, и через пять минут почти весь милицейский патруль оказался выбит.
   Но к осаждающим подтянулась помощь: студенты, отряд моряков. У людей в здании не было никаких шансов - ждать помощи не приходилось.
   - Закошмарим лохов! - звучал непривычный клич. - Бей драконов и мироедов!
   В сумерках один из матросов подполз к окнам и забросил туда пару бомб.
   После бой шел уже в самом здании за каждый коридор, за каждую комнату. Инокентьев отстреливался из пистолетов: в ящиках стола у него была целая коллекция. Стрелял генерал хорошо, не тратя лишних патронов.
   Но шансов выйти живым у него не было. И все же смерть сделала ему подарок странный, с юмором, как водиться, черным.
   Генерала не убили.
   В здании стало сизо и кисло от пироксилинового порохового дыма. Резало глаза, хотелось чихнуть. Генерал то и дело потирал переносицу дабы сдержаться.
   Но все же не уследил: чихнул, содрогнувшись всем телом...
   И упал замертво из-за разоравшейся некстати аорты.
   Восставшие ворвались в кабинет. Их внимание привлек основательный сейф. В карманах покойного нашли какие-то ключи, но этого было явно недостаточно: дверь стальной конструкции защищал и код.
   Наудачу покрутили колесики, но ничего не произошло.
   Тогда из мастерских приволокли пропановый резак конструкции французских инженеров Фоша и Пикарда, продули маленькое отверстие, начали вырезать стенку...
   И тогда - взорвалось.
   Рвануло так, что контузило даже тех, кто стоял на улице. Сейф содержал не менее четверти пуда взрывчатки. Осколком сейфа пробило баллоны с пропаном и кислородом. Ударил новый взрыв. За ним - пожар.
   Разумеется, никаких документов обнаружено не было. Да что там - сам резчик и остальные, кто был в комнате, просто испарились.
  
  
   Докторесса

   В Иване Ивановиче дул ветер с Байкала, холодный, сырой.
   Поэтому Сабуров не решился садить дирижабль, а завис над городом, сбросив на крышу одного из домов штормтрап.
   По нему на землю спустился сам градоначальник и офицер. Еще через два часа они проследовал в обратном направлении. Перед ними подняли в трюм объемистые саквояжи и увесистый сверток, из которого капала холодная вода.
   И, наконец, последней на воздушный корабль поднялась Мария Федоровна Тарабрина, практикующий врач этого городка. Приглашение она приняла не задумываясь - ясно было, что дирижабль прибыл прямиком из столиц. И, значит, имелся шанс выбраться из этой дыры.
   После штормтрап был собран, дирижабль, на радость местным мальчишкам дал гудок, заревел двигателями и улетел в тайгу.

-

   - Ну?.. - поинтересовалась докторесса. - Где мой пациент.
   - Собственно вот... - ответил Грабе и сдернул брезентовую накидку, обнажая умерших. Несмотря на то, что они пролежали два дня в холоде, цвета покойные были пунцового.
   Одежду с них срезали, кроме, пожалуй одного элемента.
   - А отчего они скованные?
   - Ну... Чтоб не убежали...
   - Неужели у вас такие резвые покойники? Уже были попытки побегов? - улыбнулась Тарабрина.
   Скорей из вежливости Грабе тоже улыбнулся в ответ. Но совсем ненадолго.
   - Впрочем, к делу...
   Грабе вкратце описал события последних дел, не забыв упомянуть про поцелуи с покойными.
   - Было еще мнение, загнать вовнутрь пару арестантов. Но я подумал, что смерть под медицинским наблюдением куда полезней, нежели смерть без оного.
   - Вы пошутили глупо.
   - Да не шутил я, - обиделся Грабе. - Вы только скажите - я загоню туда еще хоть десяток арестантов.
   - Вы что? Как можно! Это негуманно! Это же люди!
   - Не то чтоб мне плевать на людей, но мне и державе нашей нужен быстрый и четкий ответ. И я буду гнать в эту коробку арестантов, пока вы мне его не дадите. А закончатся арестанты - солдат буду заставлять.
   - А если и солдат достаточно не будет?..
   - Тогда я сам там лягу!
   Мария Федоровна покачала головой, задумалась. Присмотрелась к покойным внимательнее...
   - Значит, исключается отравление, инфекция... Видно, что они будто обгорели на солнце... причем даже в паху... Скажите, они у вас обнаженными работали?..
   - Нет, в одежде.
   - Тем паче странно...
   Тарабрина задумалась еще раз. На этот раз надолго. Настолько надолго, что Грабе не нашел ничего лучшего, чем напомнить о себе покашливанием.
   - Простудились?.. Теплого попейте.
   От подобного ответа Грабе чуть не подавился своим кашлем. Закашлялся уже совершенно натурально.
   - Знаете, у меня мысль возникла, - наконец вспомнила Мария Федоровна. - Я читала выдержки работы господ Кюри... О радиоактивности... Вы читали?..
   - Очень вкратце...
   - Симптомы в чем-то схожи...
   - Прикажете арестанта?..
   - Да нет, зачем же... У вас же есть в экспедиции фотограф?..
   - Да, безусловно...
   - С десяток фотопластинок он может пожертвовать на благо отчизны?..
   Пластинки были найдены за считанные минуты.
   Уже через час стало ясно: докторесса была права. Фотопластинка оказалась беспощадно засвечена.
   Это не остановило Грабе, он полез в тарелку с оставшимися пластинками, расположил их по комнате и довольно быстро определил источник радиоактивности. Таковым оказался предмет, похожий на нечто среднее между керосиновой бочкой и самогонным аппаратом.
   - Что это может быть? - спросил Грабе у Беглецкого.
   - Трудно сказать... Я так полагаю... За этим отсеком... - Беглецкий сверился со своим не то планом, не то чертежом. - За этим отсеком часть летательного аппарата разрушена. Я полагал, что там должны были находиться двигателя, кои полностью уничтожены.
   - А это, выходит, двигателя питало?..
   Беглецкий был осторожен:
   - Возможно...
   - Двигателя же восстановить не выйдет...
   - По всей видимости, нет... По крайней мере в обозримом будущем...
   - Но у нас, вероятно, есть источник энергии, достаточный для путешествия меж звездными системами... Ну что же... И то неплохо, и то корм.

-

   Докторесса осмотрелась...
   ...И начала жить. Если ученые жили по двое в избе, то Мария Федоровна получила дом в единоличное пользование.
   На окошко повесила занавесочки, перед порогом положила кусок дерюги, чтоб входящие вытирали ноги.
   Доселе "Ривьера" была исключительно мужским местом, поэтому обитатели себя не сильно сдерживали ни в потребностях, ни в эмоциях. К дурному привыкаешь быстро, за считанные недели народ изрядно одичал, зарос.
   - Прошу простить их, - извинялся за всех Грабе.
   Как раз рядом, у дерева, особо никого не стесняясь, казак справлял малую нужду.
   - Да бросьте. Я же доктор! - успокаивала офицера Мария Федоровна.
   Вслед проходящей женщине смотрели: она была красива, но красотой странной, суровой, осенней, последней. Пройдет еще пару лет, может даже пять - и от нее останется немного. Все яснее станут морщины, кожа утратит былую гладкость... В глазах, где сейчас пляшут искры, будет только усталость.
   Но многие думали: а сколько там той жизни осталось? К тому же все познается в сравнении. Если до другой ближайшей женщины семьдесят верст, так и эта весьма прелестна.
   И мужчины сбривали многодневную щетину, гладили рубашки и штаны. Сабуров приносил ей охапки цветов, звал на дирижабль выпить хорошего вина. Докторесса благодарила, но отвечала, что от высоты у нее опасно кружится голова. Ну а к себе в гости благоразумно не звала.
   На нее засматривался даже батюшка Арсений, даже оба подпоручика, не имеющие из-за своего ангельского чина ровно никакого шанса.
   Только женщина выбрала того, кто изначально не обращал на нее никакого внимания. А именно на штабс-капитана Аркадия Петровича Грабе. Она пускалась на обычные женские хитрости: строила глазки, касалась, будто невзначай, брала за руку...
   И Грабе поддался.
   - Я думал, сердце выгорело... И тут от него такая подлость, - признавался Грабе Данилину. - В нее так легко влюбиться...
   - Отчего подлость? Любовь - великое чувство... Ну, так чего вы медлите? Влюбляйтесь...
   - Я слишком стар для еще одной неразделенной любви.
   - Откуда вызнаете, что неразделенной?
   - Я такой человек... У меня другой не бывает. А еще я приношу несчастия.
   - Полно вам!
   - Ну да... Иногда случается, что два человека приносят друг другу неудачи, вне зависимости от того, как они к друг другу относятся и от их душевных качеств.
   - Все же не пойму о чем вы?
   - Пощадите даму. Ежели мы начнем с ней сближаться - у нее начнутся неприятности.
   Как в воду глядел...

-

   Несмотря на предостережения, Грабе с Докторессой вечерами начали гулять по песчаному берегу реки, затем уходили в овражек, где штабс-капитан учил даму бить из револьвера по жестянкам.
   Дамочка мило пугалась выстрелов, и Грабе, дабы успокоить женщину, забирал ее в свои объятия. Затем они гуляли по лагерю, словно по какому-то променаду. Казаки и арестанты приветствовали их снятием головных уборов.
   Разговаривали.
   - Вы один... одна доктор в Иване Ивановиче? - спрашивал штабс-капитан.
   - Ну что вы... Не с моим счастьем. Есть еще один доктор. И для нас двоих в городе слишком мало больных...
   - Женщине больные, верно, меньше доверяют... Хотя если больной - на самом деле больная...
   - Нам доверяют почти одинаково. А вернее сказать, одинаково не доверяют. Больные ходят к бабкам-шептухам, к якутским шаманам. И самое обидное - ненаучный подход часто побеждает. Но моему коллеге несколько легче - он наблюдает за больными в тюрьме. Это какой-никакой, но постоянный доход...
   Места для прогулок в лагере было мало. Потому ходили в гости. Поднимались под небеса в воздушный дредноут Сабурова. Похоже, рядом с Грабе о боязни высоты Мария Федоровна забывала.
   Затем зашли один раз к в препараторскую Генриха Карловича.
   Тот как раз был занят.
   На столе лежало голубовато-прозрачное существо, доставленное из Иван Ивановича вместе с Тарабриной. Его как раз препарировал хирург, иногда отрываясь и делая пометки в своих бумагах, измазанных липкой кровью инопланетян.
   Кожа убиенного Пахомом была столь тонка, что под ней можно было рассмотреть сосуды и даже некоторые внутренние органы.
   - По-моему омерзительно... - пробормотала Мария Федоровна.
   Но сознание терять не стал, даже не сделала вид, что ее тошнит. Все-таки она была доктором.
   Профессор же даже не обернулся на шаги - то, что творилось на его операционном столе, интересовало куда более, нежели зашедший гость. Да и чужие здесь не ходили...
   За сим Грабе, заговорил достаточно громко:
   - Что, доктор Франкенштейн? С работой не клеится? Чудовище не желает воскресать?
   Аркадий знал хирурга давно. Генрих Карлович давно консультировал Запасное Бюро, иногда препарируя доставленных уродцев. Старикашка выглядел истинным божьим одуванчиком, но однажды в каком-то переулке его встретила гопа подворотняя, пригрозила финским ножом и предложила отдать бумажник с часами.
   Профессор дрожащими от волнения руками коснулся замка своего саквояжа, вынул оттуда ланцет и двумя взмахами перерезал три горла, став при этом так, чтоб не забрызгало кровью. Затем в том же волнении скрылся с места убийства.
   Случился скандал и сенсация - стали говорить о петербургском Джеке-Потрошителе. По следу пустили лучших сыскарей, говорили, что на экспрессе из Москвы везут лучшую собаку-ищейку, неподкупного добермана Пикового Валета.
   Генрих Карлович в расстроенных чувствах явился в Запасное Бюро, повинился как на исповеди. И дело о тройном убийстве поручили замять Грабе. Он с этим справился шутя, потратив чуть более суток.
   С той поры, невзирая на разницу в возрасте, Аркадий обращался с профессором за пани-брата. Тот же отвечал взаимностью.
   В ответ на шутку Генрих Карлович обернулся и широко улыбнулся:
   - Вам бы лишь бы хохмить, Аркадий Петрович. Да их и трубный глас Господний не воскресит. Ибо не христиане они вовсе.
   - Ну а если серьезно? Как продвигается работа?
   Улыбка исчезла с лица биолога, он провел над телом рукою, словно полководец над картой местности, где предстоит состояться баталии.
   - Что сказать... Трудно... Земные бактерии попробовали инопланетян и сочли их вкусными. Многое повреждено. К тому же организм не наблюдался in natura, то бишь натурой, живьем... Но некоторые выводы я могу сделать уже сейчас. Очевидно, что пищеварительная и дыхательная система разделена. С точки зрения земной природы - лишнее дублирование некоторых элементов. Вместе с тем рациональное зерно тоже есть. Например, человек не может одновременно дышать и пить. А этот - мог... Два подобия печени. Конечно, это не печень, но ближе всего к ней. Можно положить, что это не излишество, а необходимость. Видимо, некогда печень у пришельцев была одна, но затем разделилась симметрично. Наверное, они могли работать независимо... Вам это интересно?
   - Безусловно! Наперед не знаешь, какое знание пригодится... А как вы себя чувствуете? Наверное, уже заскучали по столицам, по цивилизации?..
   - Да бросьте! Даже не вспоминаю! Это ведь целая наука новая. Изучение внеземных организмов... Как это будет, сей момент соображу... Внеземной... Экзо, терра... Наука о жизни... Экзотерробиология... И я вот - основатель целой науки! Да об этом каждый ученый мечтает!
   - Верно, труды ваши будут оценены, за них вы будете награждены. Но нескоро они окажутся в свободном доступе.
   Но Генрих Карлович отмахнулся от этого как несущественного.
   Аркадий Петрович продолжил:
   - Я бы единственно вас попросил обратить свое внимание на следующее... Как вы, верно, видели сами: пришельцы отстоят от нас на сотни, а может и тысячи лет, так как мы от индейцев. И может, прибыв на нашу планету, пришельцы устроят подобное тому, что немцы устроили в Венесуэле... Поэтому мы должны знать, слабые места пришельцев, как с ними бороться...
   - Как бороться, это наш сибирский Зверобой уже показал. Их можно убить пулей - это уже радует...
   В окошко постучали.
   Генрих Карлович виновато улыбнулся. Накрыл инопланетянина куском брезента.
   - Прошу простить меня. Друзья зовут на рыбалку. Полезно ведь развеяться... А то ведь от инопланетянина и запах какой-то... Хм... Неземной...

-

   Рядышком с лагерем протекала небольшая речушка, куда ученые да казаки ходили отдохнуть, удить рыбешку. Попов хоть и не был большим любителем рыбной ловли, но тоже ходил со всеми, рыбачил с высокого бережка.
   Порой звали и Андрея. Тот шел: но не на рыбалку, а за компанию. Рыбу он не ловил, а сидел в беседке, читал книгу.
   Потом в беседке, выстроенной по приказу Грабе, пили чай из самоваров да из блюдечек с лимоном кислым, привезенным сюда из Китая, сперва в Иркутск поездом, а затем на дирижабле в "Ривьеру".
   Иногда даже казалось, что это не край географии, где и человеческий голос - редкость, а местность в исконной, европейской России. И река эта не диковинная Тунгуска а самая обыкновенная - приток Волги или Оби. И все ладно, хорошо, вот-вот прогремит курьерский на Москву, знаменуя начало вечера.
   Но нет, тишина, лишь гул гнуси.
   На тропинке появлялся и Грабе с Тарабриной. Они подходили к воде, затем недолгое время сидели в беседке.
   - А вы чего не рыбачите?.. - спрашивал Аркадий Петрович, убивая комара.
   - Да не рыбак я, - пояснял Андрей и Грабе. - Не мое это. Не могу я так вот сидеть и ждать, пока рыба подплывет и клюнет. Ее под водой не видать.
   - Так в этом весь и смак! - от воды кричал Беглецкий.
   Но Андрей оставался непреклонен:
   - Нет, я больше по грибы люблю ходить. И на месте не сидится, и глаз нужен наметанный. Вот помню я теткой по чернушки ходил. Нет хитрее гриба!
   - Хитрый гриб? Ну вы даете!!! - смеялись рыбаки. - То вы рыб не видели!
   - Что вы там читаете?..- спрашивала докторесса.
   - "Войну Миров" Уэллса.
   - Тьфу на вас! - смеялся Грабе. - Умеете же испортить настроение.
   После Грабе и Тарабрина удалялись. Куда и зачем - то было остальным неведомо.
   По крайней мере делали вид, что неведомо...
  
  
   Диспут
  
   На мягких лапах ступала темнота.
   По поводу вечера командиры экспедиции собирались тесным кругом попить чая, а в день воскресный - чего покрепче. По этому поводу ходили в гости друг к другу. То пили чай из самовара в павильоне, построенном на берегу реки. То делали это в избах, срубленных для ученых.
   Впрочем, довольно быстро разделились: ученые, в присутствии военных чувствовали себя скованно. Они предпочитали собираться обособленно, говорить о своих предметах. Ответно военным эти вопросы были откровенно скучны. И, когда, очередное приглашение на чаепитие было вежливо отклонено, посыльный изобразил на лице скорбь глубочайшую, но выдохнул внутрь себя с некоторым облегчением.
   Некоторое время непримкнувшим был батюшка Арсений. Сначала просто держался особняком ввиду своего духовного чина. Затем он стал посещать чаепития у ученых, полагая их людьми образованными и культурными. Это было действительно так, но все ученые в экспедиции изучали науки естественные, сыпали специальными терминами. Батюшка разговора поддержать не мог, поэтому чувствовал себя ненужным.
   И в самом деле, когда он несколько раз не явился на чай к ученым - этого никто и не заметил.
   Военных, даже самых лучших батюшка Арсений считал ограниченными, испорченными существами. Ибо чего хорошего может сотворить с человеком юнкерское училище и бесконечная шагистика на плацу. То ли дело - духовная семинария.
   Однако от приглашения на чай он, на свою голову, не отказался.
   В назначенный час, прихватив кота, батюшка поднялся по лесенке в небо, перешел на палубу дирижабля. Стюард провел его в салон.
   Офицеры были уже там.
   Во главе стола на правах хозяина сидел Сабуров. Ближе к нему - Попов и Грабе. Поодаль - есаул. Он пил чай, в разговор не вмешиваясь. На его лице было деланно дурацкое выражение лица: дескать, куда нам, сирым... Напротив него находились Данилин и Шульга. Они тоже пили чай молча, не влезая в разговор старших.
   На столе стоял самовар, кофейник, нескольку бутылок со спиртным на разный вкус, однако открытой была только бутылка коньяка. Сервиз был из мельхиора, сплава небьющегося. О необходимости такого свойства напоминал дирижабль. На ветру он качался, словно корабль на волнах.
   Когда вошел батюшка, Сабуров сделал неопределенный жест: не то поприветствовал, не то предложил садиться. Не то и то и другое.
   ...И оказалось, что батюшка прибыл как раз вовремя: Сабуров как раз делился своими мыслями.
   - Вот скажите, господа, я пятый год болтаюсь между землей и небом. Чувства, надо сказать потрясающие... Помню, как-то пришли японские крейсера, бомбардировали Владивосток. Батареи им отвечают... На земле смерть, металл... А я над этим всем вишу в корзине воздушного шара. А я, значит, по телефону руковожу огнем, направляю, стало быть... И сделать мне никто не может... Словно я Господь Бог...
   - Гордыня человеческая... - пояснил отец Арсений, наливая чаек.
   - Вот и я о чем... А тут, получается, что кто-то летает и выше нас. Гораздо выше... Что сие значит? Какие выводы надобно нам сделать?..
   - Выводов я вижу несколько, - отвечал Грабе. - Во-первых, нам самим надо выбираться в космос. Они смогли - и у нас получится. Во-вторых... Да "во-вторых" вы и сами видите по своему кораблю: война будет подниматься все выше и выше... Небо перестанет быть мирным местом... Мы или наши потомки будут летать на кометах, как известный барон на ядре. Я все же полагаю: вероятна война миров, планет...
   - Не дай боже... - пробормотал Попов.
   Батюшка Арсений поглаживал кота по загривку. Когда ладонь шла от морды к спине, кожа натягивалась, веки приоткрывались чуть больше. Но как только рука оказывалась в воздухе - закрывались в дреме...
   Попов все же откупорил бутылку мадеры. Наполнил свой бокал. Подумал, и милостиво плеснул в рюмки, стоящие перед подпоручиками. Налил до половины. Андрею хотелось выпить немного захмелеть. Но он посчитал за лучшее изобразить безраличие к вину.
   - Господь всемогущ... - заметил батюшка. - Будет милостив - отвратит сию напасть от нашего народа.
   В свой кофе Сабуров добавил коньяка, сделал глоток, словно заново осмотрел зал. Заметил батюшку, оживился:
   - А вот скажите-ка мне пожалуйста... Во что пришельцы верили?
   - Не могу вам этого сказать, - ответил Грабе, хотя вопрос обращался не столько к нему. - Пока наши исследования в этой области так далеко не продвинулись.
   - Я так думаю... - заметил Сабуров. - Надобно найти в звездолете вещь ни капельки ненужную. Наверняка она и будет частью их божественного культа.
   - Что вы такое говорите! - ахнул батюшка. - Вы... Вы... Нигилист!..
   - А что я такого сказал? Я ж не про Христа сказал, а про инопланетян. Надо заметить, никто пока не слышал ни о какой священной машине! Это тем более странно, что от машин проку поболее, чем от идолов.
   Попов, смакуя вино, заметил:
   - У буддистов есть молельные колеса.
   Но Сабурова уже было не остановить.
   - Божество инопланетное вам не понравится, батюшка... Вот запустим мы небесную колесницу, полетим к небу, узрим Господа и окажется, что по его образу и подобию сотворены как раз не мы, а несчастные пришельцы...
   - Может статься, они сотворены по образу Диавола...
   - Так чертей совсем не так рисуют! Где у пришельцев рога и копыта?.. Где огнедышащий орган? Где запах серы наконец?.. Ну да ладно... Я о чем... Вот у нас тут инопланетный корабль. Это пока тайна для обывателей, но мы знаем, что наверху есть как минимум один населенный мир. Стало быть - множественность миров. Стало быть - Бруно сожгли зря. Опять же, стало быть - отцы католической церкви ошибались. А может быть и не только католической...
   И посмотрел на отца Арсения.
   Тот вспыхнул:
   - Я думал, вы как флотский офицер - русский патриот, монархист, черносотенец!
   - Я патриот и даже русский. Но вот с остальным - незадача. У нас в отряде один хороший механик - да и тот Ильюшка Пельцман. Ну и как после этого быть черносотенцем?
   Арсений обвел взглядом присутствующих, ища поддержку. Особенно долго остановился на Андрее. Тот выдержал взгляд, но постарался выглядеть на всякий случай поглупее.
   Пока его никто не спрашивал, в разговор было лишним вмешиваться. Но, как учил Грабе, иметь свое мнение не воспрещается. Потому слова, доводы, подпоручик стал примерять на себя: нет, неправы, пожалуй, оба. Без церкви на Руси никак нельзя - в храмах покойно, красиво. А разве красота может быть во вред?.. С иной стороны - одной только верой ничего не добиться.
   - Прямо-таки диву дивлюсь: как это вас, такого вольнодумца и безбожника назначили командовать такой важной для Государя и отечества техникой! - поразился батюшка.
   - Ну а кого еще назначать? Я, между прочим, и на подводной лодке ходил, в том числе и в бой, против японских миноносцев. Потом на аэростатах поднимался, налетал более двенадцати часов... Или же надобно другого было выбрать? Который ни бельмеса не петрит ни в лоциях, ни в навигации, но который ежедневно икону молит и даже раз с государем Императором христовался?
   - Да вы действительно нигилист! Хуже того - вы большевик.
   - Не имею к ним отношения... - ответствовал Сабуров.
   О чем-то он в ту минуту задумался, и ответ его прозвучал не то чтоб уверенно. Это подбодрило батюшку, и он перешел в атаку:
   - Бог един на небе, так и на земле у нас един царь наш!
   - Но позвольте, стран ведь много... Некоторые управляются, коллегиально...
   - Сие есть изобретение сатаны! Как у народа может быть сто господ?.. Это же каждый свое будет гнуть! Не зря царь на царствие венчается, обручается со своим народом! Не зря же в народе про безумцев говорят, мол, без царя в голове!
   Говоря это, батюшка стал гладить кота все быстрее, все энергичнее надавливая на того. Кот от подобного проснулся, выскользнул с колен, и по шатающейся палубе удалился в угол салона, уселся под клеткой с кенарем.
   - Вот признайтесь! - не успокаивался батюшка. - Вы ведь анархист! Вы желаете страну разрушить, царя свергнуть! Ввергнуть державу в хаос.
   ...С этим Андрей справился быстрее: нет, он не был революционером, не видел себя никогда рядом с декабристами. Он, конечно бы хотел, чтоб его жена последовала за ним в ссылку... Но самому быть сосланному не хотелось. Он трус? Эта мысль его встревожила.
   Батюшка, меж тем, калился, входил в раж, остальные присутствующие потупили свой взгляд. Выходило, будто бы батюшка прав, и как-то неудобно получается с этим командиром дирижабля.
   - Вот завтра супостат нападет. Солдаты православные в бой пойдут и отечество с винтовками наголо! А вы что?.. Под облаками станете болтаться и ждать, когда враг помазанника божьего свергнет?.. Вы же против государя и государства!
   - Нет!
   Ответил Сабуров резко, словно саблей полоснул, срезал.
   - Что "нет"? - удивился даже батюшка.
   - Я, знаете ли, и в бой ходил... На крейсере. Бой был, пусть и не такой как на суше, только когда многопудовая болванка попадает - горя много... Но я не о том. Вот смотрите, - капитан указал на лежащего рядом кота. - Кенарь заключен в клетку. С одной стороны за прутьями - свобода, но с другой за ними же - кот. Картина классическая, не так ли?.. Пока она под защитой - поет сколь ей угодно. Но окажется на свободе - и ей может статься будет не до пения... Вот и государство наше сродни этой клетке... Защищает слабого, в том числе и путем ущемления его свобод. Только государство, прутья этой решетки - это совсем не царь. Это люди. Я пока не видел, чтоб цари в атаку ходили, как вы метко выразились: "с винтовками наголо".
   Сидящие за столом хохотнули, настолько громко насколько позволял чин. Два штабс-капитана отпустили негромкие смешки, есаул улыбнулся и тут же перекрестился. Шульга полуулыбнулся прикрыв рот бокалом. Андрей улыбнулся вовнутрь себя.
   - Это вы зачем сказали?.. - удивился батюшка.
   - А страны и без царей хорошо существуют. Я ходил по морям, видел. И недурно, надо сказать, существуют.
   - Так вы у нас желаете царя свергнуть?..
   - Ну что вы... Просто я вам говорю, что существуют иные формы государств, религий. Как вы видите - и иные формы разумных существ. Задумайтесь над этим.
   Батюшке стало неуютно за этим столом. Он поднялся и гневно вышел прочь. Кот последовал за ним.
   Андрей наконец решил для себя. Нет, он не трус. Он просто против заговоров. Заговоры - это то, чем занимаются низкие люди, ябеды и кляузники. Истинная доблесть в том, чтоб сказать громко, в лицо...
   - Зря вы так... - усмехнулся Грабе, когда шаги батюшки скатились вниз по лестнице. - Мы же все царю присягу давали.
   - Аркадий Петрович, вы, конечно, извините, но ваша фамилия... Вы ведь из служилых немцев? Наверное, во времена Петра прибыли?..
   - Еще позже, - улыбнулся Грабе. - Я из поляков. Наверное, мой предок был каким-то Грабовским или что-то вроде...
   - Ну вот. А моя фамилия ведет род от царевича Чета, чингизида, и куда древнее Трубецких, не говоря уже про всех фрязей и немцев...
   - Только не говорите, что Россию вы любите более меня.
   - Я и не говорю. Только вот идеальную Россию мы видим по-разному.
   - В самом деле? И как же ее видите вы?
   - Я полагаю, что мы много потеряли, что не казнили как во Франции или Англии королей, а только холопствовали перед ними.
   - Может быть, все впереди... - ляпнул неосторожно Шульга.
   И тут же зарделся: ему хотелось успокоить Сабурова, он сказал не подумав явно лишнее. И после все смотрели на него осуждающе. Даже Сабуров.
   - Вот это меня и пугает, - сказал он. - Ибо все хорошо в свое, надлежащее время. Перец с горчицей хороши к первым блюдам, но неуместны к десерту.
  
   Беглецы
  
  
   ...Шли долго, поднимались по течению реки, хотя Павел был иного мнения, считал, что нужно идти вниз. Реки ведь куда-то впадают: в озера, в моря, на крайний случай - в океан. На берегах водоемов стоят города. А истоки? На Украине Павел видел их несколько: одна река вытекала из болотца, другая собиралась из ручейков, бьющих из-под скалы.
   Но случилось иначе.
   Позади осталось уже множество притоков и река из огромной реки превратилась в бурный ручей, который тек по дну глубокого оврага. Над оврагом был переброшен капитальный мост. О его существовании беглецы узнали гораздо раньше: когда по мосту прогрохотали тяжелые подводы.
   Мост охранял солдат - с винтовкой за плечом, с видом серьезным, но скучающим...
   Пашка подумал, что теперь им предстоит путь долгий, вдоль дороги, до подходящего селения, где можно будет раздобыть одежду.
   Но галантерейщик резко, без сомнений ступил на мост, стал шагать по нему. Пашка, сам не понимая почему, поспешил за ним.
   Навстречу поляку обернулся солдат.
   Вид оборванцев не оставлял сомнений в их недавнем роде занятий.
   Солдат снял с плеча винтовку, передернул затвор:
   - А-ну, стоять, души кандальные...
   Как раз дунул ветер, донес до часового смрад от арестантов. Первой мыслью было пристрелить их тут же и сбросить в реку, от греха подальше. Потом подумалось: за пойманных арестантов дают денежку. Не то чтоб очень большую, но если покупать не казенную водку, а местный самогон, настоянный на кедровых орехах...
   Но у поляка было иное мнение на этот счет. Остановившись, он предложил:
   - Смотри...
   Поляк протянул руку так, чтоб она оказалась за ограждением моста. В ней было то, что за долгие дни и вечера поляк выиграл у кандальных обитателей лагеря. Было немного. Платиновый зуб вернуть не удалось, зато имелось четыре зуба золотых, две золотых же монеты, полдюжины жемчужин разного цвета и размера.
   - Смотри, солдат... - продолжил Поляк. - Если ты сейчас нас арестуешь, я поверну ладонь, и все это окажется в воде холодной, быстрой... И хер там кто это найдет... Тебя, парень, будет хвалить начальство, ставить в пример. Может, какую смешную премию выпишут. Зато твои друзья тебя на смех поднимут... Нет, ты не станешь миллионером с этой мишуры. Но пару месяцев или даже годик проживешь весело... Ну что, решай: тебе это или реке?
   И поляк подкинул это все вверх. Поймал все, за исключением одной жемчужины. Та падал вниз долго, секунд пять, пока не коснулась речной пены и не исчезла навсегда с глаз людских.
   Солдат понял намек: думай резвее.
   И он принял решение...
  
   Взрыв
  
   В своей палатке Попов производил необходимые расчеты. На карте, сделанной вручную, делал отметки: где и какой заряд поместить.
   Пояснял зашедшему Данилину.
   - Мы произведем серию небольших взрывов по периметру, чтоб вызвать в земле толчки... Затем начнем подрывать заряды от центра к периферии... Если делать это с некоторым опозданием, можно добиться, что взрывная волна будет складываться и усиливаться...
   Скоро на дирижабле привезли динамит и сотни километров бикфордова шнура.
   Все это было сброшено с дирижабля в места, указанные Поповым.
   Затем он и Грабе снова ушли в тайгу на неделю. Порой к ним на дирижабле прилетал Сабуров и Данилин.
   Лес местами казался запутанным в паутину какого-то гигантского паука. На деревьях висели пакеты со взрывчаткой.
   Наконец, в один день Попов сообщил Сабурову:
   - От греха подальше - уведите дирижабль...
   - Как далеко?..
   - До Енисея - должно бы хватить...
   - В котором часу вы намереваетесь подорвать заряды?
   - Вы почувствуете это.
   - Даже над Енисеем?
   - Даже там...
   Дирижабль ушел, предварительно высадив Грабе и Попова в указанном месте. Заключенные были отконвоированы в овраг, там же, рядом место заняли ученые.
   Ждали долго...
   Наконец - рвануло!
   Над тайгой пронесся горячий ветер, пригнул верхушки деревьев. С них градом на землю посыпались шишки.
   В лагере подпрыгнула на пядь земля, речушка словно выпрыгнула из русла: на берегу остались лежать удивленные и оглушенные рыбы.
   Взрывной волной снова повыбивало недавно вставленные стекла в Дураково, треснуло что-то в Иван Ивановиче. Отзвуки взрыва было слышно даже в Тайшете, а сотрясение земли отметила сейсмическая станция в Лондоне. Но первое списали на далекий гром, а второе на незначительные подземные толчки.
   Уже в сумерках прибыл дирижабль, привез слегка контуженных, но довольных штабс-капитанов.
   Утром все желающие отправились осматривать место подрыва с воздуха.
   Получилось вполне впечатляюще.
   Многовековые деревья оказались поваленными, раздавленными, вырванными с корнем. Казалось невероятным, что подобное разрушение было произведено только динамитом.
   Хотя тут действительно, здесь был не только динамит...
   - Под землей тут газ залегал, не то чтоб очень глубоко, - пояснял Евграф Петрович. - Я сделал ряд взрывов сперва чтоб земля содрогнулась, чтоб газ вышел. Ну а потом подорвал основные заряды! Красиво ведь получилось, правда?.. Смотрите, как забавно: завал в форме бабочки... Это я придумал. Решил, что круг или там эллипс - это просто скучно. К тому же надобно было учесть рельеф местности...
   Его слушатели согласились что да, весьма необычно.
   Сабуров положил свой воздушный корабль на обратный курс.
   И когда уже дирижабль причаливал к вышке, Беглецкий вспомнил:
   - Слушайте, мы забыли...
   - Что забыли?..
   - Нам надобно было по музеям собрать метеоритные тела и зарыть их в месте взрыва. Потому как их наверное будут искать...
   Грабе задумался: если начать собирать по музеям осколки метеоритов - то это будет заметно. После - махнул рукой.
   - Да ладно. Пусть будет некая загадка, пусть потом думают: болид упал, а осколков нет. Все нормально.
  
   Последние деньки
  
   В чашке чая на жидкости лежало тоненькое облако пара.
   Сабуров сдул его в сторону и сделал глоток:
   - А все же хорошо здесь. Хотя, конечно, комарье надоедливое...
   Грабе кивнул: Комары действительно надоедали. Из-за них приходилось постоянно ходить в плотных штанах и куртке.
   Глава экспедиции подумывал выписать всем шляпы как у пчеловодов, но махнул рукой: в общем-то уже скоро почти всем лагере выпадала дорога дальняя и казенный дом. Правда куда и какой именно - об этом не знал даже Аркадий Петрович.
   - ...И Дураково и Иван Иванович подлежат расселению, - делился он своими мыслями с Поповым и Данилиным. - В них слишком много свидетелей. Хоть куда их надо расселять... Куда пожелают. Хотят в Крым - пожалуйте в Крым. С городом проще. Там острог закрыть, перевести солдат - и сразу половина города без работы. Ну и с деревней... Придумаем что-то, в общем... Андрей Михайлович?..
   - Слушаю...
   - Из Ивана Ивановича надобно вывезти имущество семей Латыниных... И Тарабриной Марии Федоровны. Вы отбудете с проводником. Ваша миссия - сопроводить их к Тайшету и далее к Красноярску. Вам окажут надлежащую помощь. Думаю - справитесь...
   Андрей кивнул. Это было не совсем то, о чем он мечтал, но приказ - есть приказ.
   - Далее, - продолжал Грабе. - Лагерь будет ликвидирован в течение недели. Вы готовы?..
   Теперь вопрос обращался к Попову.
   Тот кивнул не задумываясь: долго ли умеючи?..

-

   Лагерь покидали вчетвером: Пахом, Латынин, Данилин и Тарабрина.
   Уезжали утром, после завтрака и чашки чая.
   Андрей окинул взглядом лагерь, полагая, что видит его в последний раз. От увиденного становилось предельно невесело.
   Уже проснулись арестанты. Они пили чай из кружек, и грелись вокруг бочки из-под газолина. Дело повернуло на осень - по утрам уже становилось зябко.
   В бочке весело полыхал костер. Порой кто-то подбрасывал дровишек или просовывал в дыры щепку, от которой потом прикуривали...
   На виселице висели скованные одной цепью каторжане. Повесить их есаул приказал два дня назад - один из них отобрал пайку хлеба у слабого, тем самым сделав ограбленного еще слабей. Вор бросился в ноги Грабе, но тот оставил в силе решение казака - все равно скоро от арестантов надо было избавляться.
   - Ну что, пора в дорогу?.. - не то спросил, не то распорядился Грабе.
   Рядом с ним стояла Мария Федоровна. Они расстались скромно, обменявшись лишь краткими поцелуями в щеку.
   Докторесса запрыгнула в седло лихо: словно всю жизнь она не лечила больных, а проехала в седле американские прерии. Поставила ножку в стремя, чуть задумалась, выдохнула... И мгновением позже сидела в седле как влитая.
   - Ну что, с Богом? - спросил Грабе.
   - С Богом... - отозвались все.
   Нечаянный поцелуй
  
   - Пахом, милый... Я устала! Я дальше не поеду...
   Пахом, который, бывало, голыми руками душил волков, покраснел, словно свекла: еще никто в его жизни не называл его милым.
   - Да помилуйте, барыня! До города версты со две! - возмутился Латынин.
   - Ну и что, что две! - капризно надула губки Тарабрина. - Да я уже устала в этом седле сидеть! Задницу натерла! Я эти две версты пешком лучше пройду.
   Строго говоря, две версты было до дома Тарабриной наискосок, через речушку. Однако чтоб попасть в город кортежу требовалось объехать лесок, потом пересечь реку по узкому мосту, вернуться назад. После - вернуться немного назад, но уже по другому берегу реки.
   И очутиться в центре городишки, откуда до дома докторессы было еще с полверсты.
   Поэтому Мария Федоровна сообщила:
   - Я лучше пешком. Все одно дома буду раньше.
   - Да темнеет уже! Волки тут могут быть! Съедят вас, и что я Аркадию Петровичу скажу?..
   - Я проведу... - вызвался было Пахом. - Дерко сиветь будя... Бирюк може пасться.
   Но докторесса была другого мнения:
   - А меня господин подпоручик проводит...
   И премило посмотрела на Андрея.
   Потом Андрей часто вспоминал этот взгляд. Он являлся ему во снах, страшных и не очень. Думалось: не будь его - все бы сложилось иначе...
   А тогда...
   ...Тогда Андрей чувствовал себя уставшим. Он уже предвкушал, как с дальней дороги вымоется пусть даже в холодной воде и ляжет спать на что-то мягкое и сравнительно ровное.
   Но далее подпоручик напоролся на тот самый милый взгляд и понял, что не сможет отказать. Очень скоро они остались вдвоем, двинулись по узкой тропинке через ореховую рощу. Когда шли через лужайку, Мария Федоровна принялась рвать цветы. После - будто невзначай Мария Федоровна взяла Андрея под руку. Они пошли, словно пара по какому-то променаду.
   - Признаюсь, - проговорила Тарабрина. - Я нарочно хотела с вами остаться наедине. Мне надобно с вами поговорить.
   - О чем же?..
   - А скажите, вы Аркадия Петровича давно знаете?
   - Больше года.
   - У Аркадия Петровича наверняка есть жена, невеста, барышня?
   - Ну вы же видите - он кольца не носит.
   - И что с того? Я видывала мужчин, которые не носили кольца, но имели семьи, детей...
   - Нет, Аркадий Петрович не из таких...
   - Отрадно слышать. Но почему так?
   - У него будто была невеста, но все расстроилось. Она его оставила. С тех пор он один.
   - Дура...
   - Может быть, но я думаю, Аркадий Петрович был тому и рад. Как Елизавета Девственница была помолвлена с Англией, так он обручен со своей службой.
   - Ну, это исправимо... Вы не находите, что это несправедливо? Такой интересный мужчина - и сам...
   В воздухе все явственней пахло сентябрем. Крепло предчувствие осени. День клонился к своему закату.
   Поле заканчивалось совсем маленькой рощицей. За ней свои медленные воды несла здешняя речушка. Вместо моста через нее был переброшен ствол срубленного рядом дерева. Ствол был где-то с аршин в диаметре, ограждения не имелось. Пройти по нему под ручку было никак невозможно.
   Андрей задумался на секунду: кто должен согласно правилам хорошего тона первым пройти по бревну через сибирскую речку?
   - Ну же! Идите! - из размышлений вырвал его голос докторессы. - Чего вы ждете.
   По бревну Андрей прошелся быстро, спрыгнул на том берегу, развернулся, чтоб подать руку барышне.
   Мария Федоровна шла медленней, аккуратней. Она уже протянула руку навстречу поданной ладони Андрея. Пальцы соприкоснулись...
   И тут бревно качнулось. Едва сохранив равновесие, Тарабрина спрыгнула на землю, и оказалась в объятиях Андрея...
   - Поймал... - сообщил Андрей.
   Тарабрина улыбнулась. От нее пахло лавандой и чем-то чистым. Данилину было так приятно держать в своих руках женское тело.
   - Не бойся, мальчик... Я не кусаюсь... Все хорошо... - прошептала Мария.
   Голос ее был с небольшой трещинкой, с хрипотцой, даже когда она шептала.
   Некоторое время они стояли без движения...
   - А вот и не поцелуешь...
   Андрей воспринял это как вызов, приглашение. Его губы потянулись к ней. Но Мария Федоровна легко уходила от поцелуя.
   Затем произошло то, что просто в этом положении не могло не произойти.
   Они поцеловались.
   Губы соприкоснулись, языки коснулись друг друга...
   Андрей подумал: как это приятно.
   По организму разлились светлые и приятные чувства - все более ниже пояса.
   Но вкус у поцелуев был какой-то странный, кисло-морковный. Данилин сначала не мог понять - отчего? Затем понял: из-за папирос, которые курила Мария Федоровна. Андрей целовал страстно, все сильнее обнимая женщину, словно вдавливая в себя.
   - Легче, легче... - просила Мария Федоровна, не убирая губы. - Я обманула тебя, мальчик... Я кусаюсь...
   И легонько укусила его за шею.
   После - выскользнула из объятий. Пошла прочь. Андрею не оставалось ничего кроме как поспешить за ней. Когда Данилин ее почти догнал, докторесса заговорила:
   - Вы должны меня простить...
   - Да за что же?..
   - За мою слабость. Я виновата, я - старше вас...
   - Полно вам... Вы не виноваты... Или же... Или я виноват вместе с вами.
   На мгновение Мария Федоровна обернулась, улыбнулась Андрею:
   - Надеюсь, мы с вами останемся друзьями.
   Андрей слишком поспешно кивнул головой.
   Почти сразу за речкой начинались предместья городка.
   До дома докторессы было действительно недалеко: прошлись проулком мимо дерева, с виду акации. На ней не было ни листочка.
   - Вы знаете, чем странно это дерево?.. - спросила докторесса.
   - Чем же? Тем, что оно засохло?..
   - Отнюдь... Оно живо. Ветки растут, по ним бежит сок. Но уже много лет на нем нет ни листочка.
   - Разве такое может быть? - удивился Андрей.
   - Выходит, что может.
   Через двор уже был дом Тарабриной.
   Скрипнула калитка, прошлись по дорожке. Мария Федоровна вручила Андрею букет. А сама начала открывать замок на двери.
   После вошла в дом.
   Андрей взглянул на гаснущий закат, и вошел за ней.
   Замешкался в коридоре, прикидывая надо ли снимать сапоги. С одной стороны было невежливо оставаться обутым. С другой стороны - ноги были замотаны в несвежие портянки.
   - Да не разувайтесь, пол все равно надо мыть... - заметив колебания, разрешила Мария Федоровна. - Затхло в комнате, не находите?.. Надо бы окна открыть, проветрить!
   - Так гнусь налетит...
   - Да пусть, выгоню потом.
   На стене, над пианино висел фотографический портрет: Мария Христофоровна с каким-то мужчиной.
   - Мой муж... - пояснила докторесса. - Ныне покойный.
   В углу стояла небольшая газолиновая электростанция.
   - Зачем она вам?.. - спросил Андрей.
   - Вдруг придется Франкенштейна воскрешать... Я же доктор, Андрюша!..
   И Мария Федоровна указала на прожектор, повешенный над кушеткой.
   - Осмотры лучше проводить под электрическим освещением... Да и вообще я полагаю, что за электричеством в медицине будущее. Вы читали "Учебник электротерапии" Вильгельма Эрба? Нет?..
   На примус Мария Христофоровна поставил чайник, разожгла огонь.
   Проговорила:
   - Я бы предложила остаться переночевать у меня, но это может быть истолковано неверно обывателями... К тому же я так измотана дорогой... Дорогу, я надеюсь, найдете...
   И, едва заметно указала Андрею на дверь.
   Тот повиновался: положил цветы на пианино, и ушел безмолвно, словно зачарованный теми поцелуями...
  
   Радиоперехват
  
   В далеком Кабуле только как раз за горами таяли последние лучи света. Горнист в казармах напротив уже сыграл отбой. С минарета муэдзин напоминал правоверным о необходимости ночной молитвы. В здании английской миссии у радиоприемника скучал Джерри Астлей, порой вращая направленную антенну.
   Эфир был практически пуст. Где-то около Карачи открытым текстом работали радисты с каких-то кораблей. Что-то неопределенно шумело на востоке. На севере грохотал ураган, его разряды было слышно за сотни миль. Порой прорывалась морзянка со стороны Европы. Астлей замечал, что ночью радиопередачи проходят гораздо дальше.
   Джерри повернул антенну в сторону Санкт-Петербурга. Эфир как раз прошибла короткая радиограмма: буква-цифра-буква-цифра. Следовало ожидать ответной.
   Сначала Астлей полагал, что это какая-то шифровка, но быстро понял: так коротко что-то зашифровать невозможно. Потом думал, что это просто проверка связи. Затем сообразил: петербуржец и его адресат просто играют в шахматы по переписке. От безделия Джерри нашел в миссии шахматную доску, записанную партию прошел ход за ходом. Складывалось впечатление, что игроки довольно среднего дарования: часто делают свои ошибки, и зачастую щедро не замечают чужие.
   Астлей ожидал очередного ответа, но вдруг где-то рядом, на соседней частоте послышался треск. Джерри стал работать верньером, попытался изменить положение антенны... Но второй сигнал размещался где-то рядом с первым, хотя и шел на другой, более длинной волне.
   Кто-то, находящийся в Сибири постоянно слал два символа: "К?". Походило на то, что кто-то вызывал на связь другую радиостанцию. Наконец пошел ответный сигнал. "Тире-точка-тире" - тот же "К" но без знака вопроса. Вторая радиостанция дала ответ: к приему готовы.
   Сомнений не оставалось: в тайге имелось два разных передатчика, на них работали два "клоподава" с различным телеграфическим почерком.
   Радиостанция из Сибири послала короткий тарабарский запрос, очевидно проверяя с нужным ли абонентом имеет связь. Ей ответили.
   В руке Астлея появился карандаш, хотя англичанин прекрасно понимал всю тщету своих усилий. Походило на то, что вторая пара также работает по кодовой книге, взломать подобное представлялось пока невозможным.
   Но связь оборвалась почти в самом начале на полузнаке. Ни на следующий день, ни в последующие второй приемник из Сибири в эфире не появился.
   Астлей чувствовал: там, за горами и за одним морем произошло что-то неисправимое...
  
   Смерть Докторессы
  
   Дом градоначальника был недалеко. Туда вела сравнительно простая дорога - следовало пройти улочкой до тракта, а уж по нему, мимо острога добраться до нужного места.
   Но Данилин решил срезать, направился через поселок.
   Городишко был мал, заблудиться в нем нет ну никакой возможности - думал Андрей.
   Однако все оказалось куда сложнее. Улицы то переплетались, становились узкими проходами, по которым пройти можно только нетолстому человеку, то и вовсе подло заканчивались тупиком. Приходилось возвращаться, снова плутать, налетать в темноте на заборы, ямы, кучи мусора. От шагов Андрея просыпались собаки, и лаяли на него. Часто прятались в кустах у заборов, а потом резко кидались, пытаясь видимо напугать.
   Вряд ли собаки не понимали, что от Данилина - опасности никакой. Он ведь не бросался на ворота, не лез через забор. Даже пистолетом не грозил. Но псов это не смущало - уж таков был их собачий порядок: облаять прохожего, напомнить хозяевам, пусть и спящим о своем наличии.
   Городок спал, хозяева давно уж потушили лампы, свечи и лучины. Лишь где-то за окнами, за ставнями тускло горели перед образами лампадки.
   Андрей шел, желая выбраться хоть куда-то - хоть на околицу города, к тракту, к дому градоначальника. Но нет же, путаница улиц казался бесконечным. Было удивительно, как такой большой лабиринт поместился в таком маленьком городе. И вот, наконец, когда Андрей был близок к тому, чтоб разбудить кого-то да спросить дорогу, он увидел странное, голое дерево, мимо которого проходил в самом начале скитаний. Только тогда оно было справа, а теперь слева...
   Пройдя еще немного, Андрей увидел покосивший забор, за которым стоял дом докторессы. Было слышно, как работает газолиновый генератор, горел свет яркий электрический свет.
   Андрей вошел во двор, дверь в дом была открыта. Немного подумав, Данилин решил не стучаться. Прошел через сени в коридор. Под его ногами не скрипнула ни одна половица. Легкий сквозняк качал занавеску, что закрывала проход в зал. Сердце билось, словно пойманная в ладони птица. Андрею казалось, что сейчас он не просто убирает занавеску, а сейчас обнажит какую-то тайну.
   Да что там какую-то! Данилин явно представлял какую: он вспомнил вкус губ Марии Христофоровны. Сейчас будет неловкость, шепот, поцелуи... И что-то еще.
   За занавеской действительно была тайна. Но совсем, совсем другая.
   Докторесса была в зале. Но совсем не обнажалась, как представлял себе подпоручик, а сидела за... Андрей сначала не понял, что это такое. Потом догадался по букету, лежащем на полу. Час назад Андрей положил его на пианино... Сейчас же инструмент был частично разобран. За снятой передней панелью были совсем не струны. Горели лампы, в мешанине проводов висели катушки, резисторы. На закрытой клавиатуре стоял телеграфный ключ. Было видно, что Мария Христофоровна только изготовилась к передаче: в одной руке у нее дымилась чашка с чаем. В другой она держала только что зашифрованное послание. И вот шифровка легла на пюпитр, рука - на телеграфный ключ. Раздался треск первых разрядов...
   И тут Мария Христофоровна Тарабрина, урожденная Шлатгауэр, за своей спиной услышала совсем другой звук: сухой щелчок взведенного курка.
   Мария обернулась - в лоб ее смотрел ствол "Нагана".
   - Андрей! Вам не говорили, что входить к даме без стука невежливо?.. - спросила Тарабрина.
   - Это что?.. Передатчик?
   - Да. Германский. Модель "Сименс и Гальски". А я - немецкая шпионка.
   Тарабрина-Шлатгауэр знала: главное ошарашить... И действительно, в глазах Андрея померкло, словно на всей планете наступила полночь. Он пошатнулся...
   И тут же последовал удар. Горячий чай был выплеснут Андрею в лицо. Он как-то успел закрыть лицо от кипятка рукой, но тут же за жидкостью последовала чашка и блюдце.
   Андрей сделал шаг назад, зацепился каблуком о порожек и рухнул назад, в коридор. Револьвер выпал из руки куда-то в темноту под лавку. Тут же на подпоручика налетела женщина. Она хотела закончить бой одним ударом - в ее руке блестел ланцет, он был нацелен в горло Данилину.
   Рядом стояла табуретка - Андрей схватил ее, прикрылся словно щитом. Ланцет глубоко вошел в древесину, пытаясь выдернуть Мария Федоровна только обломала свой инструмент. Тогда второй рукой она нанесла удар по лицу противника - метила в глаза.
   Ударила по-женски, раскрытой ладонью.
   Ногти впились в лицо. Андрей почувствовал боль, ответно смазал левым хуком, смел докторессу куда-то вправо.
   Словно на уроке гимнастики Андрей кувыркнулся вперед, в комнату, вскочил на ноги, в низкую стойку. Тарабрина-Шлатгауэр тоже поднялась на ноги. В ней осталось мало от той женщины, с которой Данилин целовался несколько часов назад. Меж этими женщинами разрыв был столь же значителен, как между домашней мягкой кошечкой и рысью...
   Мелькнуло в голове: в училище Данилин боксировал лучше всех на курсе, отправлял в нокаут даже старших. Но Шлатгауэр не только не была нокаутирована - она только махнула головой. Смахнула удар с лица, как некоторые пытаются смахнуть усталость. Потом, конечно, на месте удара останется синяк. Если это "потом", разумеется, наступит.
   Они закружили по комнате. Андрей не тешил себя мыслью, что перед ним женщина, слабый пол. Напротив, в голове проносилось, что женщины живучи словно кошки, и их поведение лежит вне плоскости мужской логики.
   Будто на тренировке обменялись ударами, оценивая защиту и умения друг друга. Дрались без слов, берегли дыхание.
   И вдруг докторесса крутнулась волчком, и с разворота ударила ногой, целя в подбородок Андрею. Юбки несколько скрыли направление удара. Но Данилин поставил блок, ушел вниз, ударил почти футбольным подкатом, сам бросился в ноги докторессе.
   И Мария Христофоровна не удержалась на ногах. Падая, схватилась за то, что подвернулось под руку - этим оказался резистор, установленный в передатчике.
   Был бы это аппарат конструкции российской, то, наверное, докторесса вырвала бы элемент с мясом. Но это был немецкий "Сименс-Гальски", сработанный на немецкую совесть. Электрический ток пронзил тело докторессы молнией, мышцы на руке свело, они еще крепче сжали горячий резистор.
   В глазах плясали брызги электричества, безумие и мольба. Андрей понимал: чтоб спасти докторессу достаточно отключить генератор. Но вместо того Данилин перевел дыхание, затем пошел в коридор, долго искал по углам свой револьвер.
   Когда вернулся в зал, Мария Федоровна была уже мертва.
   Глаза ее заволокло туманной дымкой, хотя мышцы мертвой женщины еще трясло под воздействием электричества.
   Андрей заглушил генератор, перекрыв подачу топлива. Мотор капризно фыркнул и заглох, гальваническое подобие жизни прекратилось, тело обмякло, осело на пол. Андрей осмотрел поле недавней битвы. Взглянул на убитую, на ее губы, в которые совсем недавно целовал. Ожидал, что тоска, словно поздняя осень, подкатит к сердцу, сожмет его в своих объятиях.
   Ничего подобного.
   Смерть не сделала Марию Христофоровну краше. Лицо замерло в жуткой гримасе, словно покойница хотела передразнить всех паяцев мира разом. Губы перекосило в две неприличные линии. Из опаленных волос шел неприятный дым.
   К трупу у пианино Андрей не испытывал совершенно никаких чувств.
   Так и не спрятав "Наган" в кобуру, Данилин побрел по спящему городу.

-

   В крови, с револьвером в руке Андрей выбрался все же к центру города. Прошелся мимо дома градоначальника. Дошел до почтамта. В комнате телеграфиста на втором этаже мутно светился огонек от лампадки.
   Данилин сперва постучал в дверь рукой. Получилось не очень громко, поэтому пришлось добавить пару ударов рукоятью "Нагана".
   Очень скоро наверху зажегся огонек, на лестнице послышались шаги.
   - Кто?.. - спросил телеграфист.
   - Кто-кто! Дед Пихто!
   Как ни странно, это объяснение вполне устроило телеграфиста. Но человек на пороге его дома испугал: был он оборван, в крови и с оружием в руках. Чуть запоздало телеграфист попытался захлопнуть дверь. Но поздно: Данилин успел подставить ногу. Тяжелая дубовая дверь больно ударила по ноге, однако Андрей предпочел этого не замечать.
   Вместо этого сказал:
   - Мне нужен прямой провод с Санкт-Петеребургом. Телеграфный адрес: "Лукулл".
   Телеграфист кивнул: споры с вооруженными людьми в его правила не входили.

-

   Еще через полтора часа Шульга растолкал спящего Грабе.
   - Аркадий Петрович, срочная депеша от Данилина из Петербурга...
   - Из Петербурга? Что за чушь? Как он там очутился?
   Шульга подал полученную телеграмму, стал услужливо подсвечивать карманным электрическим фонариком.
   - А что это вас понесло работать в столь поздний час...
   - Бессонница-с... Играю по переписке в шахматы с дежурным радистом в Петербурге.
   - Это, конечно, не оговорено инструкциями...
   - К моему сожалению... Я виноват...
   Грабе улыбнулся, но секундой позже улыбку смело с лица:
   - Что-о-о?.. Сообщение принято шифром?..
   - Так точно. Согласно инструкции - по кодовой книге...
   - Хоть это радует. Сабурова будить! Пусть готовит свою адскую машину к вылету! Евграф Петрович пусть тоже просыпается.

-

   Через полчаса дирижабль отдал швартовый, завел двигателя и через ночь ушел на юг.
   На самом рассвете над городом прошел дирижабль. Но с юго-востока дул бора, потому Сабуров повел аппарат на луг, насколько смог - довел скорость до нуля. Затем, сбросив штормтрап, предложил Грабе:
   - Прошу...
   Тот мыслил о чем-то другом и ответил не задумываясь:
   - Только после вас...
   - Ни в коем разе. Я - капитан этого корабля. Я всегда буду уходить с него последним.
   Уже на лугу Сабуров помахал рукой дирижаблю. Дежурный офицер заложил над спящим городом разворот и ушел к лагерю.
   Грабе и Сабуров побрели к городу. Данилин ждал их у почты, сжимая в руке "Наган".

-

   - Вот такие дела, господа, - подытожил Грабе.
   Все, присутствующие в комнате кивнули. У Данилина кивок получился самым вялым, едва заметным. Адреналин в крови растворялся, все явственней становилась боль от царапин на лице, синяка на затылке. Саднил ожог на запястье руки. Болела нога, по которой телеграфист ударил дверью. Китель стал дубовым из-за впитавшегося сахара. Его следовало бы постирать. И безумно хотелось спать.
   Пахом молчал. Был он будто погружен в свои глубокие мысли. А, может быть, просто делал вид, что все это - не его дело. В прошлом году ему руку разодрал медведь. Тарабрина почистила загноившеюся рану, зашила ее и угостила Пахома чаркой спирта. Неужели такой человек может быть плохим? Шпионом?.. Это решительно не укладывалось в голове Пахома.
   В соседней комнате уже совсем окоченел труп докторессы. Пахом пытался прикрыть мутные глаза покойницы, но ее веки не поддавались. Пришлось положить на глаза два медных пятака.
   Меж тем, Попов как спец по шпионским пакостям и мерзостям уже провел на скорую руку обыск.
   - Такие дела, господа... - повторил Грабе. - А наш юнкер - молодец. Голыми руками завалил германского шпиона... Такое редко бывает. Чаще - наоборот. А я вот... Господа, это моя вина! Я мог бы догадаться! Пригрел на сердце змею! И что прикажите мне теперь делать?..
   - А что тут делать-то?.. - спросил Сабуров. - Уже все сделано вашим же юнкером. Закопать покойницу. И дело с концом.
   - В Петербурге знают... Генерала я не спас на Чукотке, отряд потерял, да и тут такое...
   Данилин пожал плечами:
   - Меня, конечно, не спрашивают...
   - Вот именно! - отрезал Грабе.
   Был он в дрянном настроении. Но Сабуров махнул рукой:
   - Да полно вам! Что дети. Пусть говорит. Мы тут все взрослые люди. Некоторые даже офицеры. Говорите, Андрей Михайлович, говорите...
   - Аркадий Петрович, а помните, вы меня на Чукотке спасли? Если б меня чукча прирезал, что было бы?.. Я бы шпионку не нашел бы, и вы бы сейчас полагали, что все идет распрекрасно. А она бы шифровки слала бы в Берлин.
   Сабуров хохотнул:
   - А ведь он прав!
   Но Грабе отмахнулся от этого как от несущественного. Немного подумав, сказал:
   - А давайте, господа, прощаться...
   Остальные не сразу поняли, о чем это Грабе сказал. Но тот похлопал себя по кобуре.
   - Надо же... Пистолет забыл в лагере. У кровати на ночь положил - вдруг что... Хорош офицер, даже без оружия. Михаил Федорович, а одолжите-ка свой пистолет?
   - Не дам, - буркнул Сабуров.
   Кратко Грабе взглянул на Пахома. Тот молча сжал свою берданку сильнее, дескать, попробуй, отбери.
   Тогда Аркадий Петрович повернулся к Данилину, протянул руку:
   - Андрей Михайлович... А позвольте ваш "Наган"?..
   - Не позволю.
   - Это приказ, господин подпоручик.
   Данилин скосил глаза на Сабурова. Тот только отвел взгляд: отменить приказ непосредственного начальника он не мог. Андрей со вздохом протянул "Наган".
   - Не поминайте лихом, господа... Ну а если помянете - что за беда. Мертвые сраму не имут.
   Затем резко развернулся и ушел в соседнюю комнату, где уже лежал труп докторессы. Закрыл за собой дверь.
   Трое сидели молча - ждали грохота выстрела.
   Вместо этого из-за двери слышалось пронзительная тишина. Затем - сухой щелчок, словно один механический андроид отпустил щелбан другому. Осечка. После - некоторое молчание. Еще один щелчок. И ряд подобных, азартных, один за другим...
   Позже снова тишина. Раздумье. Скрип двери.
   На пороге стоял Грабе.
   - Да что у вас за патроны! - возмутился он. - Застрелиться - и то нельзя...
   - Чай, наверное, попал... - попытался оправдаться Андрей.
   Сабуров кивнул:
   - С возвращением, Аркадий Петрович! Хватит вам дурью заниматься - дел еще полно...

-

   Андрей вышел на улицу, едва не налетел на спешащего и все проспавшего Латынина.
   - Это очень неприлично, что вы так поступили! - обрушился он на Андрея. - Вы должны были сперва сообщить мне, а потом слать телеграмму!
   - Согласно уставу, я доложил своему вышестоящему начальству... - пояснил Андрей.
   Латынин махнул рукой, спросил:
   - Где они?
   Данилин указал на дом. Градоначальник поспешил туда.
   Андрей же спустился вниз по проулку, к тому самому голому дереву. Отломал от него веточку. Та и вправду была жива. Это было удивительно, но последнее время Данилина окружали куда более удивительные вещи и события.
   Из дома появился Попов. В руках он нес какую-то книжку. Позвал Андрея:
   - Смотрите как интересно!
   Из книжки он вырвал лоскуток бумаги, достал зажигалку...
   Лоскут сгорел мгновенно в яркой вспышке.
   - Немецкий шифроблокнот! - пояснил Попов. - Страницы пропитаны какой-то дрянью, как бы не селитрой - сгорает в мгновение ока!
   - Не пойму я... - признался Андрей.
   - Чего же?
   - Соорудить симпатические чернила для докторессы не представляло никакой сложности. Она могла купить в местной лавке любые химикалии из тех, что имелись в наличии. А даже если ничего не подойдет, можно написать письмо, к примеру, молоком или лимонным соком. Или даже мочой... Отчего она просто не писала письма. А она вот возилась с передатчиком, с генератором?
   - Так местность здесь сомнительная! Все под надзором! Начала часто письма слать - так сразу попала бы под подозрение. А что если письмо попадет по адресу? Ведь наверняка напутают, потеряют, а то и отнесут его туда, куда очень бы не хотелось. Может, стоило ранее попытаться выписать почтовых голубей. Но пока их сюда довезут - половина подохнет. Пока произойдет что-то существенное оставшиеся или помрут или забудут дорогу. Ну а того, кто все же доживет, слопают на подлете к Волге. И это в лучшем случае...
   - А пианино это сюда тащить проще?..
   - Не проще. Зато действеннее... Хотя вот сейчас... Сугубо не повезло им...
  
   Расставание
  
   В Красноярск они прибыли почти налегке. Лишь у Галантерейщика имелся саквояж, набитый камнями. В случае чего, думал поляк, можно его попользовать как холодное оружие. Выбритый он напоминал не то коммивояжера, не то доктора.
   С Пашкой вышло труднее - он походил на разночинца, человека самой подозрительной категории.
   Искали двух оборванцев, и два прилично одетых господина, совсем не соответствовали приметам.
   Вернее сказать, искали многих: из тюрем и поселений бежали сотни, в разные стороны. Приметы приходили постоянно. Полицейские в них путались, забывали...
   На станции в Тайшете польский вор сообщил:
   - Ну что, будем прощаться?.. Нам в разные стороны...
   При этом он совсем не стал спрашивать, куда собирается Павел.
   Это поставило Оспина в замешательство:
   - Я... А вы куда?..
   - А ты куда?.. - вопросом на вопрос ответил поляк.
   - Я... Я до дому, на Украину...
   - Ну и дурак... Тебя там прям ждут... Ну да довольно! Я тогда еду на восток. И помни наше условие: ни ты меня, ни я тебя не знаем отныне и вовек!
   И поляк ушел, не подав на прощание руки, тем более не обернувшись.
   На платформе вокзала Павел остался стоять один.
   С небес пошел дождь, он был холодным, таким, каким он бывает на Украине где-то в ноябре. Пашке показалось, что в нити дождя уже вплетаются снежинки...
   Нет, на юг, домой, домой, домой...
   И анархист побрел в кассу, попросил билет... Куда-то на восток. Денег хватило до Пензы.
   В очереди к другому окошку стоял польский вор, но у него не вздрогнул ни один мускул на лице, когда на глаза ему попался Павел. Было же сказано: отныне они незнакомы.

-

   В то же время в Красноярской губернии был совершен еще один побег. Живущий под надзором полиции ссыльный большевик Высоковский, придя с прогулки, сложил свой чемодан.
   В Туруханске в то время стояло несколько судов, привезших хлеб из Минусинска, и в сумерках на лодке остяка Петр Мамонович убрался с берега. Остяк что-то не то бормотал, не то тихонько пел о чем-то своем. Казалось, что туземец вовсе не от мира сего, что он полубезумен. Но в протянутую рублевую бумажку вцепился без сомнений, цепко.
   Шлепало весло по воде, мучимая бессонницей рыба рвала ткань воды...
   На пароходике Высоковского ждали, спустили веревку для чемодана и штормтрап для Высоковского, подали руку, когда ссыльный добрался до фальшборта.
   Встав на палубу, ссыльный в первую очередь закашлялся чахоточным кашлем. Его было слышно на многие версты.
   Утром, перед самым рассветом суденышко подняло пары и отправилось вверх по течению.
   Пропажу полицейский урядник обнаружил через три дня, когда зашел в опустевшую квартиру. Не то чтоб полицейского это сколь-либо расстроило. Высоковского ему было искренне жаль: человеку на кладбище, поди, прогулы ставят.
   А он куда-то сбежал.
   Уже бы сидел, да ждал бы своего череда. Ну, в самом деле: не все равно ли, на каком кладбище лежать?
   Но о пропаже, как и положено было, доложил начальству, становому приставу. То, что это побег было ясно по отсутствию чемодана, ранее пылившегося на комоде.
   О побеге следовало доложить еще выше, дабы перехватить беглеца в Толстом Носу или Енисейске, но телеграфная линия уже с неделю была повреждена, а телеграфисты по причине беспробудного пьянства не могли ее починить.
   Становой же пристав торопить их не стал: не велика беда. Пока беглец из этого края выберется - может и помрет. Ну а если и не помрет, так пусть перед смертушкой на солнышке погреется. Не жалко-то солнышка...
   Только Высоковский помирать не торопился.
   В Енисейске он сошел на берег, на конспиративной квартире получил не очень фальшивый паспорт на имя мещанина оренбургской губернии.
   После вернулся на пристань, но сел не на хлебный пароход, который уже ушлепал вверх по течению. Он купил себе билет на оказавшийся очень кстати в Енисейске пароход купца Сибрякова "Святитель Николай".
   Пароход пошел резво - при машине в пятьсот лошадиных сил это был самый быстрый корабль на всю реку с притоками.
   Лишь у Казачинских порогов пришлось сбросить скорость, потушить котлы и стать на буксир труеру "Ангара", чтоб тот безопасно протащил две версты "Святителя Николая" через опасные воды.
   Затем был Красноярск, в котором Высоковский снова сошел на берег, и направился к железнодорожному вокзалу.
   Там встал в очередь к билетной кассе.
   - Матка Боска!.. - ругался будущий пассажир перед ним. - Это же сколько денег! Потеряли стыд вместе с совестью! Дайте мягкий до Хабаровска...

-

   Пашка в это время смотрел на перрон из окна - билет он себе взял один из самых дешевых, в вагон с лавками жестким. Ехать предстояло далеко, путь ожидался нелегким.
   Локомотив дал гудок, машинист двинул рычаг, кочегар в топку добавил еще немного угля.
   Путь начинался.
   А вернее - продолжался.
  
   Последний день "Ривьеры"
  
   "Уголек" ушел от лагеря и скоро вернулся еще с двумя баржами.
   Подвел по течению их ближе к лагерю: короткое сибирское лето подходило к концу. В верховьях уже шли дожди - в реке заметно добавилось воды.
   Экспедиция подходила к своему закату. Все, что можно было извлечь из корабля, было предварительно сфотографировано, описано, уложено в аккуратные коробки. Коробки сии арестанты отнесли на баржу...
   Затем сама тарелка была разобрана. Это изначально представлялось Грабе невозможным. Но Беглецкий сделал необходимые чертежи, выписал из Санкт-Петербурга несколько переделанную бунзеновскую горелку. Инопланетный металл, оказался тугоплавким, но не до такой степени, чтоб его нельзя было разрезать.
   - А что тут такого? - говорил Беглецкий. - Все равно ей не летать. Нам проще построить свой, нежели этот отремонтировать.
   - В самом деле?.. - заинтересовался Грабе.
   - Истинно вам говорю!.. У меня уже имеются некоторые свои мысли. Если вам любопытно...
   - Безумно интересно. Впрочем, отложим...
   Для перевозки отсеков инопланетного корабля использовали как летучий кран - дирижабль. Подпоручик Шульга отбил в столицу последнюю телеграмму, разобрал и упаковал передатчик, снял с дерева антенну.
   Дома разобрали, бревна, составлявшие их ранее, сложили в безобразные поленницы, ученые заняли свои места в каютах дирижабля.
   С удивлением Андрей узнал, что он отправляется не с грузом, а с учеными.
   - Планы меняются, - сообщил Грабе. - Летите в Петербург.
   - Почему? - ахнул Андрей. - Но раньше...
   Хотя мгновением позже подумал: это ведь здорово.
   - Раньше вы должны были сопровождать Марию Федоровну, - пояснил Грабе. - Теперь в том надобности нет...
   - Передадите мой меморандум генералу Инокентьеву.
   И штабс-капитан подал увесистую папку, запечатанную сургучом.
   Андрей подумал, что это все, но ошибся.
   - Если с дирижаблем начнется коллизия... Крушение...- пояснил Грабе. - Тогда папку вы должны уничтожить. Лучше сжечь. Возьмете с собой штормовые спички.
   - Но Михаил Федорович воспрещает брать на борт...
   - Это приказ. Сожгите пакет, даже если придется сжечь для этого дирижабль.

-

   Арестанты опасались расстрела, но свои страшные пулеметы Попов чуть не демонстративно отправил на буксир. От этого кандальные, недавно думавшие поднять мятеж, приутихли, у них появилась надежда на новое спасение.
   Затем их повели к реке, будто к баржам.
   Место на борту было, и каторжников поход не встревожил. Они двинулись даже с охотой...
   Давным-давно еще во времена мамонтов, здесь проползал ледник, он тянул в себе огромную каменную глыбу, которая словно гигантский плуг вспахала землю. Затем, на той стороне реки, которой тогда еще не было, ледник остановился, а после и растаял. Камень остался лежать где-то там, в лесах.
   Дорога из лагеря шла через тот самый овражек, что остался от ледника и камня.
   Арестанты проходили его десятки раз, и подвоха не заметили, когда охрана пропустила колонну вперед.
   Будто у выхода из оврага их ждали другие конвоиры, но вдруг грянул револьверный выстрел. Казаки, предупрежденные ранее, спрятались, залегли, кандальные переглянулись. Какие мысли у них промелькнули в ту последнюю секунду - никто не знал.
   Громыхнул взрыв. Овраг наполнился смертью, арестанты рухнули, посеченные осколками камней. Выстрелы винтовок довершили дело. Раненых было немного: с борта дирижабля Андрей расслышал лишь три выстрела.
   Потом грохнул еще один взрыв, обрушивший стены оврага. Арестанты оказались похоронены.
   Андрей прислушался к себе: никаких чувств не было. Хотя, может быть, это старость? Сердце черствеет?
   Но ученые, собравшиеся на палубе дирижабля, отнеслись к расправе иначе.
   - Убивать - нехорошо! - заявил Беглецкий.
   - Даже если они убийцы? - полюбопытствовал Сабуров, разглядывая остатки лагеря в бинокль.
   - Тем более - тогда ведь люди не увидят между вами разницы! Убивать - негуманно!
   - Негуманно - заставлять человека смерти ждать. А ежели человека к казни приговорить, и в тот же вечер пустить пулю в лоб - то, что за печаль?.. Или убить нежданно-негаданно. А эти ведь давно... Со смертью обручились...
   - А как же мы в новом лагере-то? Без них?..
   - Солдаты разгрузят. Арестантов-то зачем брали: ежели чего опасного будет для человека. Просто удивительно, что их так мало погибло...
   Андрей был на дирижабле через четверть часа после разговора с Грабе. Пакет лежал под кителем, в кармане покоились штормовые спички. Их выдал Попов, сообщив, что спички эти специальные, горят не то что в дождь, но даже под водой. Данилин подумал, что если все обойдется, то надо будет непременно поставить опыт.
   Сабуров же не спешил улетать: Грабе попросил командира воздушного корабля отправиться одновременно с кораблями речными.
   И уже в тумане вечера, через одолженную Сабуровым подзорную трубу Андрей видел, как по лагерю прошелся с факелом Попов.
   Делово и спокойно он подносил пламя к горам бревен. Те, переложенные ветками и трухой, облитые керосином, загорались легко. Очень скоро поляна была озарена неровным, жарким светом. После факел полетел в костер, а сам Попов с карманным фонариком отправился через лес к барже. Через полчаса та дала гудок: офицер на борту.
   Не говоря ни слова, Сабуров отправился на мостик: пришло время отправляться.
   Двигатели "Скобелева" заработали громче...
   Перед тем, как уйти на запад, дирижабль заложил разворот вокруг того, что недавно было лагерем "Ривьера".
   Горели бревна, из которых были некогда сложены избы. Словно факел пылала причальная вышка. Искры стреляли вверх, жар от костров чувствовался даже на высоте с полверсты. Зарево отражалось в небесах, и его было видно за многие версты.
   Моторы дирижабля работали ровно, руль выровнялся, многотонная машина пошла на запад. Внизу лежала абсолютно темная земля.
   Ученые разошлись спать - время располагало к тому.
   Андрей прошелся на мостик. Где-то там, впереди, был Петербург, от которого ну совсем рукой подать до Москвы, до Аленки.
   У руля стоял кондуктор, напоминавший статую. До Казани надлежало пройти по прямой, без эволюций...
   Рядом стоял, заложив руки за спину Сабуров.
   Пересекли Енисей. Свет звезд и Луны тонули в нем, отчего река казалась абсолютно черной...
   Данилин посмотрел назад и хлопнул себя по лбу, так что с головы едва не слетела фуражка.
   - Забыли!
   - Что забыли? - встревожился стоящий рядом Сабуров.
   - Да рыбацкий павильон забыли. Что у реки! Он вдалеке стоял... Стоит.
   Сабуров посмотрел на землю, подумал и махнул рукой:
   - Ну и шут по нем! Сгниет лег за сорок - и трухи не останется. Не будем из-за него возвращаться... Авось никто не найдет...

-

   ...Павильон простоял сорок один год.
   Тогда в таежный край отправилась экспедиция - была она совсем не первая в этих краях. Ранее, еще в годах двадцатых опросили жителей местных деревушек, факторий, получили приблизительное место падения, а после, с аэроплана обнаружили поваленные деревья.
   Как и полагал Грабе, завал странной формы поименовали местом падения метеорита.
   Леса вокруг осмотрели поверхностно, по большей части все с того же аэроплана. И первые четыре экспедиции даже на двадцать километров не приближались к месту, где находился лагерь "Ривьера".
   Надобно сказать, что экспедиция, организованная через сорок лет, была из Красноярска, набранная в основном из студентов, и никаких открытий не совершила.
   Двое из ее состава на моторной лодке отправились по реке якобы за орехами, а на самом деле - чтоб остаться наедине. Пока пара занималась друг другом, лодку отнесло вниз по течению. Насколько далеко - пара не знала, когда поднимались - перепутали притоки...
   В лучах заходящего солнца он и она сошли на берег, дабы переждать ночь и продолжить поиски. В метрах двадцати от кромки воды стояло нечто, что изначально приняли за избушку.
   Подошли ближе - то была та самая беседка. На столе стояла почти сгнившая банка с крючками.
   Сама беседка была оплетена вьюнком.
   Девушке она показалась прекрасной. Виной тому было, надо думать, романтическое настроение, лучи садящегося солнца, которые, как известно это настроение усиливают.
   Крыша местами зияла дырами - за годы дранка прохудилась, ее изъели древоточцы. Но девушке и дыры показались красивыми, ажурными...
   И тогда девушка совершила непоправимую ошибку - она облокотилась на перила беседки. И та ранее хранимая от ветра обступающими вокруг деревьями-гигантами, тут же рухнула.
   Рассыпалась в прах и пыль, подняв на мгновение в воздух влажное облако.
   Следующим утром он и она обошли тамошние места, прошлись даже над местом, где некогда был овраг, над костями арестантов. Увидали яму, образованную от удара инопланетного корабля. К тому времени ее залило водой, она превратилась в неглубокое озерцо. Обнаружили и другую вмятину на земле - там, где некогда Грабе велел вырыть холодную яму для трупов. Ее по отбытию закидали, но со временем земля немного просела, как то бывает на кладбищах - у подобного могло быть сотни природных объяснений.
   Утро было зябким, моросил противный дождик, от вчерашней романтики не осталось и следа. Настроение к поискам не располагало.
   Поэтому парень и девушка отправились назад. Лагерь на этот раз нашли на удивление быстро.
   Обидней было то, что их даже не начинали искать...
   В отместку вернувшиеся рассказывать ничего не стали.
   А какой в этом смысл?
   Все равно не поверят.
   Погрузка
  
   Станция была знаменита тем, что при кузне здесь одно время прислуживал настоящий медведь.
   Кузнец подобрал в лесу еще медвежонка, растил его, поил молочком. Рассудил, что медведи - родичи собак, а иные собаки, как известно, лучше некоторых людей. Посему сначала посадил зверя на цепь.
   Затем, наверно, вспомнил известную, игрушку, где деревянные старичок с медведем попеременно бьют молоточками по деревянной же наковальне. Кузнец стал натаскивать зверя помогать в кузне. Взрослеющий медвежонок легко качал воду ручным насосом, мехами раздувал огонь. Даже удалось научить его несложной работе молотобойца: кузнец легоненьким молоточком бил по изделию, а затем медведь припечатывал обозначенное место кувалдой. Ввиду повышенной мохнатости косолапый переносил жару плохо, находясь долго в кузне норовил накосолапить и тюкнуть кузнеца по темечку кувалдой.
   Но кузнец не унывал - все равно с медведя был прок. Особенно это стало ясно после того, как он задрал одного воришку и двух цыган, собиравшихся увести у кузнеца единственного мерина.
   Порой на ярмарках необычный дуэт давал представления, показывал короткие сценки из кузничной работы. Почтенная публика была в восторге, платила за зрелище мелкой монетой и своим вниманием. Медведю же льстил интерес обывателей и, особенно, сладости.
   Только однажды на большой ярмарке на дрессированного медведя глаз положил владелец балагана. Долго ли - коротко, но за медведя сторговались.
   А что, - рассуждал хозяин - медведей много, а ассигнации на деревьях не растут. Но деньги не принесли счастье ни медведю, ни его бывшему владельцу. Кузнец стремительно и бесповоротно спился, по пьяной лавочке упал в колодец да свихнул шею. Косолапый же в цирке свою давнишнюю наклонность осуществил - прямо на представлении влупил зазевавшемуся дрессировщику молотом по голове. Дрессировщик тут же на арене испустил дух, медведя через пару минут пристрелили из револьвера.
   Публика же аплодировала и требовала повторить номер.
   Но ко времени появления литерного эшелона могила кузнеца поросла травой, крест на ней сгнил да упал. О медведе помнили уже только старожилы, не впавшие в старческое слабоумие.
   Потому, когда на поржавевших рельсах запасного пути лязгнул буферами и остановился состав - это сразу стало местной сенсацией.
   Местные мальчишки сбежались смотреть мощный "декапод" в голове состава. И машинист, сидящий у себя в будке, на детскую радость давал гудок. Тот был такой силы, что у непуганой здешней птицы порой останавливалось сердце.
   Потом паровозик поменьше притащил несамоходный кран. Затем утром над станцией раздался еще один гудок: по реке "уголек" тащил две баржи.
   Счастье детворы стало просто безмерным...
   Но ненадолго.
   Прибывшие на барже казаки оцепили станцию, всех посторонних отогнали. В шею вытолкали даже здешнего убогого Яшеньку. Далее кран оттащили на середину моста, "декапод" на встречный путь вывел эшелон. На открытые платформы стали перегружать, то, что привезли баржи.
   Работали быстро, почти без разговоров. Ни машинисты с кочегарами, ни крановщик вопросов не задавали: перед тем, как прибыть сюда, с ними была проведена беседа. Жандармский офицер, который и сам не совсем понимал что происходит, учтиво провел экскурсию по местной каторжной тюрьме. Познакомил с бытом каторжан особенно первого разряда - осужденных без срока или же на срока огромные.
   После выразил надежду на взаимопонимание и сообщил, что именно в эту тюрьму попадут его собеседники, если проболтаются о том, что увидят...
   Поэтому на месте прикомандированные старались ничего не видеть. Отводили взгляд от ящиков, от непонятных кусков железа.
   Ближе к вечеру погрузились. Капитан буксира сдал командование суденышком человеку, которого впервые видел и занял с экипажем купе в пассажирском вагоне. Он отбывал на новое место службы - пока для него неведомое...
   "Уголек" повел пустые баржи вверх по течению. Кран отволокли куда-то на восток.
   "Декапод" дал прощальный гудок, ему с реки ответил "уголек"... И через четверть часа на станции стало пусто - литерный эшелон ушел...
  
  
   On Air
  
   Астлей прощупывал эфир медленно вращая антенну.
   Сигналов было много: каждый месяц, чуть не каждый день появлялись новые радиостанции.
   Но оба передатчика из-под Красноярска исчезли без следа. Джерри был уверен, что появись сигнал снова в другом месте, он наверняка опознает радистов по почерку, по манере работы с ключом. Но их не было - от Одессы и Варшавы до Владивостока.
   Лишившись привычного занятия Джерри захандрил, но как мог - боролся с унынием. Стал прочитывать записи радиоперехватов, пытаясь подобрать ключ. Выписал себе книги по прикладной математике и теориям шифрования. Удалось взломать код, которым пользовался старый, внезапно пропавший оператор. Использовался там древний, но надежный код Вижнера, который в принципе не взламывался, если брать ключи достаточно длинными и менять их часто.
   Этого не произошло. Может, оператор работал достаточно давно и долго не получал новых шифроблокнотов, может просто не воспринимал противника серьезно, за что и поплатился. В первых передачах речь шла о банальных передвижениях войск, о пропускной способности мостов и дорог, о ледоставе и судоходстве на реках. Дальше, говорилось о метеоре, упавшем по слухам далеко в тайге. После - через несколько скучнейших донесений, речь шла о привезенной из леса какой-то Марране. Затем почти сразу о прибывшем офицере, неком Скульском. Незадолго до перерыва, о том что поименованную ранее Маррану удалось обследовать - она размером с ребенка, хоть и непохожа на человека, на остальных тварей похожа еще меньше. Наконец, начало передачи и обрыв...
   У русских там был шпион. Его, вероятно, удалось обезвредить. Но было ли это связано с офицером и кто все же такая эта Маррана - оставалось непонятно.
   С новым шифром получилось сложней - там с ключами обстояло дело серьезней, и все что досталось Джерри, это записи шахматного матча. Астлей снова и снова проигрывал их, завел себе коробочку с фигурами не больше несессера и порой сиживал с ним в кафе.
   - Играете в шахматы?.. - однажды спросил проходящий.
   - Весьма дурно, - признался Джерри.
   - Сыграем. Я дам вам фору.
   Будучи джентльменом Джерри от форы отказался, и поэтому был нещадно бит. Первую партию он проиграл за пять ходов. Вторую за двенадцать. Но пока играли разговорились. Начали, как водиться, о жаре. Затем Джерри заметил:
   - Английский для вас не родной язык. Вы в нем слишком старательны, англичане более небрежны. Вы норвежец?..
   - Почти угадали. Я швед, родом из Финляндии, сейчас - поданный Императора Всероссийского. Йоханссон, Николай Андреевич. Можно - Никлас. Секретарь в здешнем российском представительстве. К вашим услугам.
   Джерри ответно представился, знакомство закрепили рукопожатием. Наверняка этот россиянин не был ни секретарем, ни, тем более Йоханссоном, равно как Скульский из шифровки наверняка тоже имел иную фамилию.
   Слишком удивительное совпадение? - пронеслось в голове. - Но кто знает об увлечении Джерри. Даже своему начальству о расшифровке кода он пока не докладывал. Был для них что-то вроде телеграфиста, но без проводов.
   Стали играть постоянно - сначала по вторникам и пятницам, позже добавили воскресенье. Астлей подтянул игру в шашки, но все одно проигрывал безбожно. Потихоньку, слово за слово, начал учить русский. Раз в разговоре обмолвился:
   - А вы случайно не знаете, кто такая Маррана?
   - Случайно знаю. Это вроде русской кикиморы. Такое существо, похожее на человека - маленькое, страшное, злобное.
   - И где оно обитает?
   - В сказках! - рассмеялся русский секретарь. - Это народная выдумка, ложь!
   Сказка попала в шифрограмму? Сомнительно, и что хуже - еще непонятней.
   Никлас выглянул в окно, вытер ладонью пот, проступивший на шее. Заметил:
   - Жарко тут у вас. Приезжайте ко мне в Финляндию, я Вас угощу хорошим выдержанным холодом.
   - И кикиморой?
   - Далась вам та кикимора. Вам мало здешних красавиц? К слову, вы ведь холосты, и жены у вас нет?.. Вам не говорили, что самые лучшие жены - из России?
   - Хотите меня сосватать?
   - Почему нет? Человеку плохо одному!
   Джерри задумчиво кивнул - действительно плохо.
   Поезд на запад
  
   Эшелон шел на запад, к Европе.
   За окнами мелькали верстовые столбы и Россия. В сей местности она была совсем неприглядна: бесконечные леса, речушки под мостами, редкие станции и еще более редкие встречные поезда.
   Состав шел скоро, останавливался лишь чтоб принять провиант и топливо. На больших станциях старались не задерживаться.
   Пассажирские вагоны Грабе велел поставить в хвост состава и теперь об этом весьма жалел. На стрелках и на стыках рельс их кидало просто безбожно. От непривычки к таким путешествиям у многих пассажиров развилась морская болезнь в той или иной степени. Порой кто-то выходил в тамбур, откуда блевал в проносящуюся мимо тайгу.
   По велению Грабе выходили по двое: вдруг кто не удержится, вывалиться из вагона. Пока кинутся искать человека - глядишь и другая губерния.
   - Куда мы едем? - спрашивал у Грабе Попов.
   Аркадий Петрович качал головой:
   - Сам не знаю. Генерал решил не передавать новое местоположение беспроволочным телеграфом. Но оно, верно, так и лучше.
   Гадание на новое место стало чуть не единственным развлечением у пассажиров. Вовсе без остановки проскочили станцию Тайга, от которой имелся поворот на тупиковую ветку к Томску. Это мало кого удивило.
   Далее был Омск. Здесь пути расходились, но под крайне малым углом, и пассажиры таращились в окна, пытаясь прочесть названия станций. Наконец кому-то уже в сумерках удалось заметить: "Ишимъ". Все с удовлетворением выдохнули: поезд шел будто бы в направлении Санкт-Петербурга.
   Но радость была недолгой: уже утром оказалось, что солнце встает почти точно справа. По всему выходило, что эшелон в Екатеринбурге направили к Челябинску.
   Кем бы ни был утверждающий маршрут следования литерного состава, ему удалось запутать даже пассажиров...
   Проскочили Уфу...

-

   Ранним утром Грабе проснулся от толчка.
   Выглянул в окно - состав остановился.
   То была какая-то крупная станция.
   Аркадий Петрович набросил шинель в рукава, вышел из купе.
   Проводник также спал блаженным сном, и вагонную дверь пришлось открывать самому.
   Вокруг состава стояли солдаты - по одному с каждой стороны вагона.
   - Что за станция, служивый?
   Солдат обернулся. У него был строгий приказ не отвечать ни на какие вопросы подошедшим посторонним...
   Но этот-то вышел из вагона, так что точно не был посторонним.
   - Самара, Ваше благородие.
   - Самара - так Самара... - милостиво согласился Грабе.
   Он прошелся вдоль состава, словно проверяя - все ли на месте. Несмотря на ранний час в голове во всю громоздились мысли. Не допустили ли они глупость, разрешив ученым отпуск на время переезда. Ведь может кто-то не выдержит, сболтнет. Андрей может прихвастнуть перед барышней. Его, конечно: проверяли, парень не болтлив, скромен. Но в чужую голову не залезешь - неизвестно с какого места у него начинается тщеславие.
   На соседнем пути стоял пассажирский поезд. Там по причине утра чересчур раннего все спали...
   Утро было туманным и пришлось пройти чуть не все платформы, чтоб увидеть: впереди состава локомотива не было... Но тут же вагоны сотряс новый толчок: теперь паровоз помещали в хвост состава. Раздался грохот, будто негромкий, но в утренней тиши он прозвучал как пушечный выстрел.
   ...От шума проснулся Павел, взглянул в окно. Он увидел платформу, на ней солдат... За ними - состав с грузом странной формы, накрытый брезентом...
   Меж солдатами шел офицер...
   И тут их взгляды встретились. И на мгновение оба застыли: Пашка стал вспоминать, где он видел ранее этого штабс-капитана. Грабе же просто опешил: неужто сие возможно?
   Рука нащупала кобуру: в ней до своего времени дремал "Кольт".
   Но в воздухе возник еще один звук. Гудок паровоза выпустил в воздух сноп пара: пора бы и в путь. Пар ударил в паровую машину, колеса пассажирского состава будто бы неохотно, спросонья, сдвинулись с места.
   Звук привел в себя и военного и анархиста. Павел отпрянул в темноту вагона. Грабе перешел на быстрый шаг. В голове путались мысли: велика Россия, а вот встретились... Или это не он? Ведь бывало такое и ранее, на остановках, в лесах казалось, что видно знакомую фигуру, лицо, силуэт в арестантском бушлате...
   И тут где-то в тумане открылся семафор. Ему новым гудком отсалютовал машинист литерного. Двинул рычаг...
   И литерный эшелон тоже пришел в движение в сторону противоположную движению пассажирского.
   Солдаты хором выдохнули: вот и все, можно в теплые казармы.
   Грабе огляделся: мимо мелькали окна набирающего скорость пассажирского. За которым он видел беглеца? Или не видел?.. Показалось?..
   Наверное, показалось.
   Штабс-капитан побежал, запрыгнул на подножку своего вагона. Литерный уходил на восток, навстречу встающему солнцу.
   "Показалось, - думал Грабе. - Не может быть. Показалось..."
   "Показалось? - металась мысль в голове Павла. - Да щаз-з-з!"
   В Пензе по телеграмме Грабе, посланной из Оренбурга, вагоны будто невзначай обыскали жандармские чины.
   Павла они не обнаружили.
   Тот вышел из своего вагона на ходу, когда пассажирский чуть притормозил на повороте. Его пропажи никто не кинулся, не вспомнил про такого пассажира.
   Получалось, часть билета пропала. Но это совсем не печалило Павла - он махнул прямиком через степи на попутных телегах...
   Рукой подать оставалось до Волги...

-

   Поезд прошел Оренбург, Актюбинск. Стал углубляться в Туругайскую степь.
   Пассажиры мрачнели: теперь поезд уходил все далее от столиц. Никто, в общем не надеялся, что инопланетную летающую тарелку эвакуируют прямо в Москву или Санк-Петербург. Но на какую-то Вологду или Сызрань рассчитывали вполне...
   А тут...
   - Да куда нас везут?.. - вопрошали пассажиры.
   - На Памир, видимо... Оттуда к небу ближе...
   Проехали Аральское море, Казалинск, Перовск...
   Вокруг мелькали пейзажи еще более однообразные и тоскливые нежили таежные. Они нагоняли тоску. Грабе подумал: если их поселят в этаком медвежьем, а вернее, верблюжьем углу, он свихнется от скуки. Хотелось снова ездить по стране, хотелось если не войны, то полевой работы. А вот Андрей... Тот бы наверняка справился: он основателен, хотя не слишком аккуратен, усидчив. Решено: с полгода на новом месте она просидит, пока наладится. А после - подаст рапорт о переводе.
   Показались отроги Памира.
   Казалось: это конец. Дальше России нет, дальше только Афганистан...
   Литерный эшелон проскочил Ташкент, и, хотя Ходжент проезжали около трех ночи - в вагонах никто не спал.
   Всех мучил вопрос: это конец пути?.. Или состав свернут в Ферганскую долину?.. Большинство именно так и полагали. В сей долине располагался город одноименный с дирижаблем - Скобелев. Сила странных сближений была всем понятна.
   Ночь была безоблачной и безлунной. И Грабе легко определил:
   - Снова на запад повернули.
   Проехали Самарканд, Бухару... Проехали станцию Мерв, в которой имелась ветка на Кушку. Асхабад... Кызыл-Арват...
   - Идем на Красноводск. Оттуда есть паромная переправа в Баку... Добро пожаловать назад в Европу...
   И действительно - далее был Красноводск. Но эшелон не пошел к паромной переправе, а стал в порту под разгрузку. Ящики начали перегружать на баржи, и через три часа для пассажиров железнодорожная качка сменилась морской.
   Бывший капитан "уголька" принял под командование новое судно. Рядом с ним место занял местный штурман.
   - Куда идем?.. - поинтересовался Грабе.
   - Как куда? - удивился штурман. - А вы не знаете? Идем в Белые Пески, в Аккум. На север...
  
   Петербург
  
   В пять вечера "Скобелев" пришвартовался к причальной башне в Гатчине.
   На земле прибывших встречал генерал Инокентьев. Каждому сошедшему на землю ученому он жал руку, улыбался и благодарил.
   Данилин привычно был последним, и когда до него дошел черед, улыбки и любезности у генерала закончились.
   - А... Поручик... - генерал выглядел явно уставшим. - Прилетели.
   - Вот. Аркадий Петрович просил... Приказал вам передать.
   Андрей протянул пакет. Генерал его принял с легким кивком и будто собрался удаляться.
   - Э-э-э... - попытался остановить его Андрей.
   - Что вам?
   - Я, верно, отбуду в новый лагерь к Аркадию Петровичу?..
   - А где этот лагерь расположен, вам известно?..
   - Никак нет.
   - Куда вы отправляться намерены?
   - Туда, куда вы мне прикажете.
   - Это верно... Ну так отчего вы спешите?.. Завтра приходите на службу, и мы все обсудим.
   Он похлопал Андрея по плечу и, сжимая пакет, ушел к своему авто.
   В город Андрей возвращался на автобусе со всеми вместе.
   Было отчего-то грустно.
   Уже в темноте зашел в свою квартирушку, что на Васильевском острове.
   Там было шумно и накурено. Это помещение Данилин снимал вскладчину с артиллерийским подпоручиком. Номинально они прожили в одной комнате почти год, что не мешало Данилину остаться почти незнакомым с "сокамерником" - как они друг друга в шутку называли.
   На полуноте замолчала гитара, присутствующие барышни напряглись, насторожились: новый парень, молодой, военный,
   - О! О-о-о! Андрюха приехал!.. Штрафную пропаже!
   В стакан давно немытый плеснули дрянного вина.
   Андрей не отказался: с дороги хотелось пить и першило в пересохшем горле.
   - Где тебя носило, дружище?
   - В Туруханском крае был, Кеша.
   Константин изображал радость, но та была скорее ложной: этой ночью у него были планы на комнату и смазливую швейку... Впрочем, что за беда: этот Данилин вполне удобный сосед: за год совместного жительства в квартире провел менее месяца. В остальное время артиллерист был хозяином целой квартиры за полцены.
   Барышни приуныли: хорош кавалер, нечего сказать. Эк как его судьба не любит, куда загоняет. Взаимно Андрею было наплевать на барышень.
   - Кеша... Я, пожалуй, прилягу. Вы... Гуляйте... А я... Завтра мне на службу.
   Андрей тут же стянул сапоги и прилег за ширмой.
   Усталость тут же затянула его в крепкий сон.

-

   Утром оказалось, что у дирижабля генерал оговорился неслучайно.
   Пока "Скобелев" был в воздухе, Данилину присвоили звание поручика. Мало того - наградили орденом Святого Станислава самой низкой третей степени. Да и сам орден, сказать надо, в иерархии наград был самым малым. Ниже его, наверное, только медали.
   Однако и это ошеломило Андрея:
   - За что?..
   - Как сказано в статуте этого ордена: "Награждая, поощряет". Все офицеры, которые при "Ривьере" служили, получили повышения. Только немецкого шпиона лишь вы раскрыли.
   Орден вручали в обстановке полуторжественной. Пили вино.
   - За упокой подпоручика Данилина, - предложил Инокентьев.
   Выпили не чокаясь. И тут же прозвучал тост второй:
   - Поручику Данилину - наше "Ура"!
   Грянуло тройное "ура" такой силы, что на бульваре с перепугу наземь свалился велосипедист. Поднявшись, он с обидой взглянул на часового. Солдат же смерил гражданского суровым взглядом: значит так надо, раз кричат.
   - ...Впрочем, господа, - продолжал Инокентьев. - Скоро поручик нас покинет. Отбудет... Э-э-э... В наш филиал, к Аркадию Петровичу.
   Андрей кивнул, показывая своим видом, что это если он не знал, то твердо подозревал.
   Присутствующие офицеры несколько помрачнели: к Андрею они уже привыкли, а теперь, вместо него следует искать нового подпоручика.
   А подпоручиков здесь не любили.
  

-

   Вернулся на квартиру, сообщил своему соседу, что съезжает на этой неделе.
   - Куда?.. - протер глаза Константин.
   - Переводят в Анадырь, - соврал Андрей первое, что пришло в голову. - До конца месяца я заплачу...
   Константин кивнул: в Анадырь так в Анадырь. И там люди живут. Говорят только что довольно неважно.
   После вчерашнего болела голова, солнечный свет бил в голову словно молотом. И сосед Константину был виден как бы в тумане.
   В комнате по хозяйству хлопотала вчерашняя швейка.
   Та сразу заметила погоны поручика и орден. Вчера его точно не было...
   Анадырь?.. Да пусть врет, но она-то не дура. Или все же дура?.. Ведь вчера этого мальчика можно было взять голыми руками. Но лучше - другими частями тела. Тоже голыми...
   Домой
  
   Деньги кончились где-то под Царицыном.
   Но вокруг совершенно бесплатно зеленело лето, на бахчах наливались арбузы, из-за заборов к земле клонили ветки яблони. Спать можно было на песке, под какой-то перевернутой лодкой, купаться хоть по три раза в день.
   И долго Пашка просто не замечал того, что его карманы опустели.
   Потом, когда к яблокам захотелось и хлеба, работал на разгрузках и погрузках барж, хлебал уху из артельного котла, пил чаек. Казалось - вот он и рай: тепло, свобода.
   Но память коварно напоминала: зимы здесь суровы, без крыши - пропадешь.
   И Пашка шел домой: по Батюшке Дону с баржей спустился до Ростова-на-Дону. Баржа стала на загрузку крупным малороссийским зерном, а Павел пошел дальше - до Мариуполя
   Вообще-то, на поезд можно было без труда сесть, положим, в Таганроге или в том же Ростове-на-Дону. Но Пашке захотелось подольше побыть с таким теплым, ласковым Азовским морем. Всю эту долгую прогулку вдоль полосы прибоя, Пашка воспринимал как каникулы, отпуск от беспокойной жизни революционера. Та ждала его с нетерпеньем, чтоб снова, как умелая любовница, вскружить голову и бросить лицом о жизнь. Но Пашка был уже не тот пылкий влюбленный: эти три месяца стоили долгих лет. Его могли повесить, расстрелять - но сложилось иначе. Второй раз так могло не повезти.
   ...С морем он расставался долго - благо, вокзал в Мариуполе был в десяти шагах от берега. Солнце уходило за косу, с моря бил соленый ветер, напоминая о грядущей, уже недалекой осени. Прибой шипел у ног ядовитой змеей. Холодало.
   На станции маневровый паровоз сердито и делово гудел. Его передразнивал пароходик, стоящий на рейде.
   Поспешно допив припасенный шкалик, Пашка бросил бутылку в волну. Шкалик не прибило к берегу. Вопреки прибою он поплыл в открытое море, словно письмо отчаянья с погибшего корабля.
   Как раз из порта на Никитовку шел товарняк, и Пашка запрыгнул на подножку. Вагоны были пустыми - в них пахло жарой и зерном. Анархист, положив под голову скрученный пиджак, сладко заснул...

-

   ...А к полудню следующего дня был уже почти дома. Когда поезд стал приближаться к Сортировочной, то замедлил ход. Вагоны стало кидать на стыках и стрелках, дремавший Пашка проснулся, огляделся и спрыгнул на насыпь.
   В город пошел кружной дорогой. Его портрет, конечно же, многие успели забыть, но с иной стороны - он слишком долго красовался в губернских газетах.
   Дорога шла через поле к кладбищу, за которым начиналась Волонтеровка. Сегодня на кладбище кого-то хоронили, и чтоб войти в город, следовало пройти мимо процессии.
   И Павел задержался в развалинах у дороги.
   От дома, некогда стоящего здесь осталась лишь шелковица и саманная стена.
   Пашка не знал, в каком году сей дом осиротел и рассыпался в прах. Но парень подумал, что кто бы тут не жил - был человеком, возможно, и нелюдимым, но хорошим.
   Шелковица, ведь такой фрукт, что варенья из него не сваришь, настойки особо не приготовишь, на зиму не запасешь.
   Зато у двора - всегда полно шумной детворы и людей, падких до дармовой сладости.
   Вот как странно: кто бы не построил этот дом, уже лежал в земле. Были ли у него сыновья - неведомо. Если и были, то отцовский порог забыли. Но над этим всем зеленело дерево, посаженное рукой, обратившейся в прах.
   Уж не понятно, почему шелковица стала плодоносить в конце августа. Может тому виной было дождливое лето, и дерево просто спутало месяцы.
   Пашка знал - так иногда бывало. На дворе у его бабки росла безумная акация, которая цвела круглое лето и даже часть осени.
   Глядя на похороны, Павел срывал ягоды и отправлял их в рот.
   Скоро его руки стали синими, словно у школяра после чернил.
   Анархист ел жадно - аппетит придавали пройденная дорога, и, как ни странно, похороны. Для кого-то радости земные закончились... А он, Павел, все еще жив. И ведь непонятно, кому из них двоих повезло.
   Потом, когда похороны закончились, прошелся улицами Волонтеровки.
   Ранее ему приходилось здесь бывать, но нечасто, раза два-три, и то случайно. Поэтому Павел шел, не боясь быть узнанным. Он глядел на здешнюю жизнь, на детей, играющих в пыли, на хозяек, судачащих о жизни. Проходящего мимо анархиста они провожали настороженным взглядом - чужаков здесь не любили, впрочем, как и везде.
   Волонтеровка была поселком, где люд обитал не то чтоб богатый, но зажиточный. Здесь крыши крыли все чаще железом - не соломой, в каждом дворе мычала корова, а то и несколько.
   Конечно, подобно всем украинцам, здешние тоже постоянно жаловались на жизнь, на погоду, на неурожай. Что не мешало им строить каменные дома, покупать коров и поросят, закатывать свадьбы на весь мир. И менять в своей жизни жители Волонтеровки ничего не хотели. Оттого анархисты здесь не пользовались популярностью.
   Путь далекий из Сибири будто бы располагал к раздумьям, но Павел как-то не смог сообразить ничего толковей, чем рвануть к приятелям. Они ведь не откажутся от старого друга, что-то придумают.
   Анархисты обитали в поселках фабричных, название которых говорило само за себя: Мухово, Гнилозубовка до Шанхаи.
   Чтоб добраться до фабрики и до них, необходимо или обойти город или пройти сквозь него. Обойти - безусловно, было безопасней. Но пройти - быстрее. Осторожность говорила одно, лень - совсем иное. В конце концов Павел поддался последней, лишь пообещав, что будет смотреть во все глаза, станет осторожным...

-

   Город шумел, насколько возможно это было для малороссийского провинциального городка летом и в это время дня.
   По велению своих пассажиров куда-то катили извозчики, приказчики в лавках расхваливали посетителям свой товар.
   На перекрестке Павел остановился и действительно засмотрелся во все глаза. Здание, где когда-то погиб Антип, где сам Павел едва не задохнулся от чадного дыма, сейчас шпаклевали, замазывали дыры от пуль.
   А что поделать: жизнь идет, земля в центре города дорогая, но и окупается быстро.
   Рядом имелся плакат, прикрывающий часть строительных лесов:
  

"Ресторанъ "Прага"! Открытіе 1-аго октября!"

   Мимо Павла проехала двуколка, в ней с дамой сердца находился здешний полицмейстер. Павел узнал его сразу: вздрогнул, вспомнив удары в кабинете с портретом Императора, развернулся, ушел под арку в проходные дворы.
   Зато полицмейстеру понадобилось некоторое время. Его экипаж, верно, проехал квартал, а он все размышлял, где же он видел это лицо.
   И вдруг вспомнил. Напрягся, побледнел так, что испугал женщину рядом с собой.
   - У тебя такое лицо, будто ты мертвеца увидал...
   - Если бы ты знала, как ты права...
   Полицмейстер оглянулся, посмотрел назад. Там, разумеется, никого не было.
   Ну нет, такого быть не может. Хотя что за странные люди сейчас живут в "Метрополе"? Они будто из столицы, ищейки, может быть самого Столыпина - в таких вещах полицмейстер не ошибался.
   Это совпадение? Или же?..

-

   Постучались в дверь.
   - Наташа, открой...
   Наташа подошла к двери, открыла дверь.
   И будь у нее в руках что-то - уронила.
   - Пашка, ты?.. Тебя же...
   - Повесили... Знаю... Наши, где наши?..

-

   - ...Лес валили... Ямы копали...
   - А потом?
   - Потом драпанул.
   Про летающую тарелку Павел рассказывать не стал: было видно, что не поверят даже в меньшее.
   - Как драпанул? Как сюда добрался?
   - Денег дал человек, что со мной бежал.
   - Деньги? На каторге?
   - Он их в карты выиграл...
   - Угу...
   "Угу" - это вам не "Ага". Когда вам говорят "угу", значит вас, возможно и слушают. Но не верят ни слову...
   - Нескладушки выходят, - пробормотал Андрюха. - То, на суде, понимаешь, ты плел, что налет ты сам организовал, что ты главный...
   - Я же никого не выдал!
   - А ты бы попробовал... Мы по норам сидели!
   - Вот меня полицмейстер и попросил... Будто бы он всю организацию уничтожил...
   - Ишь! Погляди на него! Полицмейстер его попросил! Приходит к нему в камеру и просит, мол не будете ли так любезны, Павел Батькович... Тебе какой приговор присудили?..
   - Смертную казнь...
   - Тогда че ты про каторгу плетешь? Нет, мужики, чует мое сердце - это провокатор.
   Мужиков было пятеро. Андрюха приходился двоюродным братом Наталье, владелицы этого домишки.
   Еще была женщина вовсе Павлу незнакомая, которая и слова не проронила во время разговора. В маленькой комнатушке всем было явно тесно. И Павел подумал, что чем далее, тем меньше места найдется ему самому...
   Он попытался неуклюже оправдаться:
   - Да ребята, ну какой из меня провокатор?
   Андрюха недоверчиво хмыкнул: а то он провокаторов не знает.
   - Да посмотри же на свои руки - они все в крови.
   Пашка скосил взгляд на свои ладони. Они были в соку шелковицы. То, что шелковицу приняли за кровь, Пашке показалось неимоверно комичным. Он захихикал.
   - Ты смотри! Он еще смеется!
   На улице зашумело - все притихли.
   Но это было лишним: то с завода братьев Минеевых возвращались рабочие.
   На Гнилозубовке коров не держали. Во-первых, таких денег здесь обычно не бывало. Во-вторых весь поселок размещался на склоне холма. Домишки лепились здесь плотно один к другому, к склону, так, что хозяин одного дома, попивая чаек мог в окно плюнуть на крышу соседу. И вышеупомянутые коровы просто бы не прошли про узким, крутым и путанным проулкам.
   - Шо с ним будем делать?.. - спросил Андрюха.
   - Да шлепнуть его, и в реку! - ответил человек, которого Павел видел первый раз в жизни.
   Это обидело Павла до глубины души: даже есаул из лагеря не отправлял в расход за просто так незнакомого человека.
   Но следующая фраза вовсе повергла Павла в ужас:
   - Только не тут! - затарахтела хозяйка. - Вот возле реки и шлепайте!
   - Знаете, что я вам скажу... - задумчиво проговорил Пашка.
   Все замолчали, приготовились слушать.
   И тогда Павел ударил по лампе, смел ее со стола. Разбилось стекло, немного горящего керосина выплеснулось на пол.
   Но анархисту было не до того. Он плечом вышиб раму в маленьком окошке, кувыркнулся через подоконник. Упал на соседскую крышу, с нее скатился в крохотный дворик. Сорванная черепица каменным градом посыпалась сверху. Одна больно ударила по плечу, но это Павел это почти не заметил.
   Он перемахнул через гнилой заборчик.
   - Вон он! Вон он!
   Рявкнул револьвер, но пуля прошла где-то выше. Далее - проулками. Вниз к реке.
   Улица, камыши. Вода.
   Там и остановился, прислушался.
   Погони не было.

-

   Идти было некуда.
   Ночь Павел провел в городском саду.
   Прилег поспать на качели. Ветер раскачивал их, вверху скрипели петли, еще выше летели звезды и кометы. Незаметно для себя Павел заснул.
   Помолвка
  
   Эшелон шел вне расписаний. Иногда на станциях останавливался, порой надолго. Пока паровоз набирал воду и топливо, немногочисленные пассажиры выходили на перрон размять ноги, купить что-то съестное...
   Но станции, как нарочно выбирались заштатными, на которых-то и товарняки останавливались не всегда. За сим, в буфетах имелись лишь черствые бублики да наскоро поставленный самовар.
   Станционные обыватели состав рассматривали с любопытством, но вопросов не задавали: им было понятно, что ответа все равно не будет.
   Состав состоял из трех вагонов первого класса, вагона-ресторана и еще четырех вагонов товарных.
   Проводниками в вагонах имелись совершенно суровые типусы, кои определили Андрея в самое дальнее, неудобное купе. Впрочем, для Андрея это прошло незаметно: он впервые в жизни ехал первым классом. Да еще и сам-один! С Санкт-Петербурга ему не дали попутчика, а в пути состав пассажиров не принимал.
   Через три купе ехал и генерал-майор Инокентьев. Делал это также в одиночестве. Но если в купе Андрея пока никого не подселили, то было ясно: генерал-майор останется сам, даже если остальные будут ехать на подножках.
   Путешествовал он, переодевшись в штатский костюм, но носил его словно мундир.
   К Москве подъехали по Николаевской железной дороге, и Андрей полагал, что поезд прибудет на Николаевский же вокзал, или, скажем, на Курско-Нижегородский.
   Но поезд ушел на Московскую железную дорогу к Лихоборам, и, обойдя Москву, прибыл на почти родной для Андрея Брянский вокзал.
   Поезд уже ждали. Его тут же взяла под охрану рота солдат, пассажирам поезда выдали пропуска.
   - Где-то сутки тут простоим... - заметил Инокентьев. - Пока все погрузим... Да и мне надо поговорить со здешними...
   Кем были эти здешние, генерал уточнять не стал. Да и Андрею это было все равно.
   У проводника Данилин одолжил утюг - между прочим единственный на весь эшелон, разогрел его на печке, и насколько возможно это было в поезде - отутюжил мундир.
   Затем заспешил в город.
   Две звезды, что красовались на погоне после училища, за прошедший год изрядно потускнели. Зато третья звезда, наскоро прикрученная к погону в вагоне поезда, неприлично выделялась. И Андрею казалось, что сейчас все глазеют именно на это несоответствие.
   Но, разумеется, всем было плевать на молодого поручика, спешащего через мост куда-то к центру.
   Андрей спешил, конечно, на Арбат, к дому Стригунов.
   Там у тетки спросил барышню. Тетка ответила, что Алена ушла к Лушниным. Данилин поспешил туда, благо дом Лушниных находился всего в квартале. Но и там Андрей Аленку не застал. Гувернантка сообщила, что девушки ушли гулять к Москве-реке уже давненько. Но куда именно - сказать не смогла.
   Андрей заспешил к реке. Вышел к Бородинскому мосту, огляделся: Москва была большой. Промелькнула мысль, идти назад к дому Стригунов, ждать ее на качелях. Но, не веря особо в удачу, через Тишинские переулки пошел к Девичьему Полю. И надо же такому случиться - Аглаю и Аленку встретил как раз на Плющихе.
   Аленка широко улыбнулась, но лишь на какое-то краткое мгновение. Позже выражение лица сменилось на более соответствующее приличной девушке: умеренно-заинтересованное.
   Очень умеренно.
   Горло Андрея вдруг стало сухим, он едва выдавил и себя неуместное:
   - Доброе утро...
   И тут же стал корить за глупость: какое еще утро? Солнце уходило все далее за Брянский вокзал, где на запасных путях стоял литерный эшелон.
   Но оговорка Данилина осталась незамеченной.
   - Андрей Михайлович?.. - удивилась Алена. - Вот уж не думали, что встретим. А мы только про вас вспоминали. Давно в Городе?..
   - Нет, неделю назад прибыл из тайги в Санкт-Петербург. Сейчас проездом в Москве...
   - Ой! - очнулась Аглая. - Я же совсем забыла! Как же хорошо, господин офицер, что вы нам встретились! Я же обещала к тетушке заскочить! А она так рано спать ложится! Андрей Михайлович, соблаговолите проводить Алену Викторовну, а мне вас покинуть надобно!
   И сразу же пошла прочь - в направлении своего дома. Данилин проводил Аглаю благодарным взглядом: в чем-то она была откровенной дурой, что не мешало ей в делах простых, житейских проявлять мудрость.
   ...Затем Аленка и Андрей долго стояли молча. После Аленка повернулась и задумчиво пошла куда-то в сторону Москвы-реки. Андрей зашагал рядом. Лишь на набережной остановились.
   На мгновение девушка взглянула на Андрея:
   - У вас орден...
   Андрей выпятил грудь. Но слишком рано:
   - Такой маленький... - добавила Аленка.
   - Орден... И новые звезды на погоне...
   - Ой, в самом деле. А я и не заметила... Ваc наградили? За что.
   Андрей замялся. Ляпнул первое, что пришло в голову:
   - За то, что я убил женщину.
   - Тьфу на вас! Тьфу-тьфу! Вот ни за что не поверю, что вы способны причинить вред женщине.
   Аленка легко провела пальцами по лицу Андрея, коснулась еще не вполне затянувшихся царапин.
   - А это откуда у вас? Сражались с амурским тигром?
   - Та самая женщина и исцарапала.
   - Вы так специально говорите, чтоб меня позлить! Прямо вас послушать - вы не офицер, а Синяя Борода! Врете вы все!
   - Отчего же вру. В Сибири женщины такие, дикие, прямо пантеры. На медведя ходят с педикюром наголо!
   Аленка вдруг приподнялась на носки башмаков и молниеносно, по ее мнению, приблизилась к Андрею, поцеловала его в щеку. Но недостаточно молниеносно.
   Она оказалась заключенной в объятия - руки Андрея сомкнулись на девичьей талии. Мгновенно Алена покраснела, но из объятий вырываться не стала.
   Спросила:
   - А здесь, выходит, девушки лучше?..
   - Да. Просто ангелы.
   - И снова вы врете! Ангелов не бывает...
   - Зачем же Вы так... Я, например одного ангела знаю. Это вы...
   Алена покраснела еще более. Мило пожала плечами:
   - Да какой же я ангел? У меня и крыльев нет...
   Руки Андрея заскользили выше.
   - Действительно нет... - заметил парень. - Значит вы особо редкий бескрылый ангел!
   Летний день догорал где-то там, в Москву хозяйкой входила колдовская ночь. Над влюбленными кружили звезды.
   Их губы как бы невзначай соприкоснулись...
   ...И произошла мировая коллизия. Мир вне губ Алены перестал существовать. Исчез великий град Москва, со своими древними мостовыми, со спешащими по ним извозчиками. Исчез Брянский вокзал, со стоящим там эшелоном. Исчезла Москва-река, впадающая будто бы в Обь. Да и сама Обь с Волгой исчезли за ненадобностью и малозначительностью.
   Не то в небе, не то в голове Андрея взрывались звезды.
   - Ай-я-яй! Какое бесстыдство! - с плохо скрываемой завистью пробормотал спешащий мимо мужчина в чесучовом костюме.
   Но он тоже не был замечен.
   Промелькнула мысль, быстрая как курьерский поезд: так странно, в жизни у Аленки были небольшие, аккуратные губки. И вот они заслоняли абсолютно все. И не было ничего на свете важнее этого поцелуя.
   Осенний день стремительно подходил к своему концу, от Москвы-реки все явственней тянуло сыростью и холодом.
   Может быть, они о чем-то они говорили...
   Ну, в самом деле: разве возможно беспрестанно целоваться в течение многих часов?.. Хотя, что взять с влюбленных?..
   Первой опомнилась Алена. Взглянула на фонари, на их отражение в реке. Вздрогнула, словно очнулась:
   - Ой, Андрей Михайлович... Мне домой пора. Папенька заругает... Который ныне час?..
   Из кармана Андрей достал часы, но было темно - стрелок не разобрать. Тогда он взглянул на Малую Медведицу. Когда-то по ней давным-давно, месяца три назад, штабс-капитан Грабе обучал определять время.
   - Где-то начало двенадцатого...
   - Ой, я пропала! Обещала дома быть к девяти, еще засветло!
   И ловко вывернувшись из объятий, заспешила прочь.
   Андрей пошел рядом с ней.
   - Идите к себе, господин поручик... - попросила Аленка. - А то и вам перепадет.
   Но Андрей покачал головой:
   - Пока вы со мной - я за вас в ответе. И за этот конфуз нам вместе ответ держать...

-

   ...Через четверть часа были у дома Стригунов.
   На пороге их ожидал сам Виктор Иванович. За ним задумчиво курил трубку и Иван Федорович.
   Профессор задумчиво потер тщательно выбритый подбородок, взглянул хладным взглядом на Алену и ее кавалера. Спросил:
   - Алена Викторовна?.. У Вас совесть есть? Без десяти минут полночь!!! Да еще десять минут, и я бы звонил в полицию! А у вас, господин подпоручик совесть имеется?.. А еще и офицер!..
   - Я - поручик... - только и смог выдавить в свое оправдание Данилин.
   Он взглянул на Аленкиного деда, словно ожидая поддержки. Но тот как раз выпустил густое облако табачного дыма, словно говоря: не мое это дело.
   - Алена... Мы с тобой завтра утром поговорим. А вы, господин поручик... Прощайте...
   Профессор развернулся и ушел в комнаты. Немного задержавшись, ушел и Иван Федорович.
   На короткое время Алена и Андрей остались будто одни. Но это было совсем иное состояние, непохожее на двуодиночество у Москвы-реки. За ними из-за тяжелых штор следили, возможно, не одна пара глаз.
   - Спокойной ночи... - пожелала Алена, уходя к двери.
   Она прекрасно понимала, что спокойной для Андрея эта ночь не будет ни в коем случае.
   - Спокойной ночи... - ответно соврал Андрей.
   И пошел прочь - с горки к мосту.
   Дул зябкий осенний ветерок. Но для Андрея, привыкшего к петербургским и сибирским ветрам, он казался вполне ласковым, летним...
   В Москве начинался новый день...
   До утра оставалось всего-ничего.

-

   А утром Андрей еще раз выгладил мундир, протер суконкой орден, пуговицы, звезды на погонах.
   Уже у вагона встретил Инокентьева.
   - Далеко собрались, господин поручик?..
   Андрей неопределенно пожал плечами.
   - Учтите. Отправляемся мы сегодня после полудня. Ежели вас не будет на месте - эшелон я задерживать не намерен. Будете догонять сами, за свой кошт. И если на месте окажетесь после нас - так получите выговор.
   Андрей для порядка кивнул, дескать, понимаю. Но про себя махнул рукой: не до этого. По дороге поручик заскочил в кабак, опрокинул шкалик для храбрости... Задумался, добавил еще один.
   Затем поспешил в дом Стригуновых. Дверь открыла тетка. Была она неприветлива, словно видеть племянника ей было в тягость.
   - Андрей?.. А барыня больна...
   - Тем лучше, я не к ней.
   - Андрюха! Не дури...
   Но Андрей, проскользнув мимо тетки, поднялся в гостиную. Там как раз за столом отец Аленки изучал книгу на непонятном языке. Дед же у окна в кресле читал свежий номер "Русского Инвалида".
   - А... Андрей... - отозвался Виктор Иванович. - Никак прощения пришли просить за вчерашнее. Да-с... Вам должно быть стыдно! Пора взрослеть, господин под... поручик... И что мне ваши извинения - соседи разное болтать будут...
   - Я пришел просить руки вашей дочери.
   Драгоценный фолиант был в сердцах захлопнут. Поднялось облако пыли.
   - Это черт знает что! Что вы себе позволяете!!! Я... А-а-а-пчхи!!! А-а-а...
   Многовековая, выдержанная пыль, скопившаяся меж страниц книги, была высшего качества. Профессор чихал долго и громко. Когда пришел в себя, то восклицательные знаки исчезли из его речи.
   - Андрей Михайлович... Андрей... Я вас знаю с вашего детства. Всегда видел в вас друга Алены, который ее никогда ничем не обидит. Вы хороший юноша... Конечно же, многие девушки были бы счастливы заиметь такого жениха...
   "...Но..." - подумал Андрей.
   Виктор Иванович перевел дыхание, ожидая нового приступа чихания. Однако, его не последовало, и профессор продолжил.
   - ...но вы с Аленой разные люди. Вы - военный, она из семьи приличной, культурной, образованной... Я не хочу ничего плохого говорить о ваших родителях, Царство им Небесное... Но не следует ли вам поискать девушку попроще?..
   Недовольно зашуршали листы газеты. С кресла поднялся дед.
   Сурово посмотрел на Андрея. Куда более суровый взгляд достался его сыну.
   - А-ну, цыц мне! - распорядился патриарх семейства. - Ишь, разошелся: семья приличная, культурная! Да твой дед до смерти свое имя писал с двумя ошибками, лопухом задницу подтирал! И я б таким был, если б не мать твоя, царствие небесное!
   - Но папа... Это явно какой-то абсурд!..
   - И дед таких слов не знал! А с бабкой твоей жил - душа в душу...
   ...Меж тем, по коридору бесшумно шла Аленка. С утра она действительно, чтоб отложить неприятный разговор, сказалась больной и не вышла к завтраку. Тетя Фрося, которая на правах родственника Андрея, считала себя причастной к окружающему безобразию, отнесла барышне в комнату кофе и бутерброды.
   Алена пропустила, когда явился Андрей, и узнала о его визите по шуму в гостиной. Потом переоделась и подошла к двери в гостиной. Долго просто слушала, о чем говорят там...
   Затем вошла. С порога проговорила:
   - А хоть кого-то в этом доме мое мнение интересует?.. Что это вы все за меня решаете?..
   Спор затих, Андрей даже забыл дышать...
   - Ну и какое твое мнение будет?.. - осторожно спросил профессор Стригун.
   Алена прошла по комнате, будто невзначай взяла Андрея за руку и тут же рухнула на колени. От резкого рывка Андрей упал рядом.
   - Благословите нас, батюшка... - попросила Аленка.
   В руках Ивана Федоровича откуда-то появилась икона - он словно знал, что дело подойдет к тому.
   - Благословляй, дурак... - шепнул он своему сыну. - А не то сбежит она - по глазам вижу. Уйдет в суфражистки, а то и в марксистки. Дочь потерять можешь!
   Виктор Федорович ошарашено принял икону, сделал ее несколько движений... Помолвка - это еще не свадьба, - успокаивал он себя мыслью.
   - Ну вот и хорошо... - заключил Иван Федорович. - А теперь к столу. Помозгуем над этим как три... четыре взрослых человека.

-

   Когда локомотив в голове эшелона уже начал разводить пары, Андрей прибыл на вокзал. В его купе появились попутчики, но до самого Царицына Данилин их не замечал, погруженный в свои мысли.
  
   В наймитах
  
   После того, как анархисты сожгли "Лондон", в городе осталась лишь одна гостиница.
   Располагалась она ровно напротив образовавшегося пепелища, и хозяин оставшегося заведения порой размышлял: а не такая уж и плохая штука - монополия. Может, следует договориться, дабы анархисты во второй раз пустили все дымом.
   Доходили слухи, что выкупившие пепелище намеревались вести дела в прежнем русле, организовать игральный притон и платить взятку полицмейстеру. И первый взнос за разрешение уже заплачен. Будто даже фишки собирались использовать, оставшиеся от прежнего владельца.
   И что? Опять шум? Опять в месяц двое или трое, выпьют шампанское, но отпустят извозчика за счет заведения... Потом прислоняться к стене: дома может быть, их будут ждать родные, но им так стыдно, безумно стыдно взглянуть в глаза. Даже в последний раз.
   И тупая револьверная пуля вышибет из тела дрожащую душу. Тело, и без того бренное, на шаг ближе станет к праху.
   Выстрел, наверное никто не услышит за музыкой... Или все сделают вид, что не услышали - ведь для кого-то та ночь будет слишком хороша, чтоб обращать внимание на неудачников. Никто не подумает: вот еще один несчастный освободил место. Об кого следующего судьба вытрет ноги?.. Не об смеющегося ли ноне?..
   И тело остынет в подворотне. Бездомные собаки будут слизывать кровь и мозги с брусчатки...
   А утром, когда печальные мортусы (а чего им веселиться?) положат свой печальный груз на дроги, владелец "Лондона", вернее уже "Праги" будет изображать удивление, а пристав - делать вид, что верит этому удивлению.
   Так может, все же, кликнуть анархистов?..
   Ну а ежели те войдут во вкус, сожгут не только "Прагу", но и гостиницу рядом?..
   Нет, определенно: лекарство - опаснее болезни.

-

   Как ни странно в тот же миг об анархистах размышляли люди ровно над головой владельца гостиницы уцелевшей.
   - ...А он что?.. - спросил человек, лежащий на кровати.
   Его собеседник, разглядывая улицу через щель в жалюзи, ответил:
   - Да сбежал он. Вылетел в окно, по улочкам и ушел в камыши... Я появился через четверть часа, уже было поздно и темно. А так бы - уже домой собирались.
   Лежащий поднялся - это был Лещинский, лучший сыщик, который работал на Запасное Бюро. Отдыхал он даже не сняв пиджак своего бумазейного костюма.
   - Кхе-кхе... Выглядит легко, - проговорил он. - Это же надо! Бежать из Сибири и вернуться к себе в город. И сразу к друзьям! Слишком просто.
   - А все же интересно, - начал подручный. - Что в нем такого?..
   - Это не наше дело. Просто убейте его, как только он окажется на расстоянии прицельного выстрела. Убейте где угодно - в доме, на улице, хоть посреди базара, на глазах сотен людей - потом вас оправдают все равно...
   - Я слышал об этом много раз. Но, может быть, в нам неизвестном таится то, что даст след?..
   - Думаю, все что надо - нам сообщили. Кхе-кхе... Но к делу... Вдвоем мы очевидно не справимся. Он может затаиться в городе, но я думаю, что отправится куда-то... Поскольку пришел он с востока, то вероятен запад... Нам надо разослать его приметы на станции и в города где-то в радиусе верст тридцати... Думаю он пойдет пешком, шарахаясь от трактов и железной дороги. Хотя одну глупость он уже сделал. В телеграмме следует указать, что он особо опасен, причем как-то поярче, дабы его при задержании пристрелили не колеблясь. Меньше риска и меньше работы. Справитесь?..
   Подручный кивнул:
   - Все же странно будет, что мы ищем человека, который считался мертвым. Выдать его за кого-то другого вряд ли возможно. Слишком о нем хорошо помнят тут...
   - Какая разница. Может, сбежал, может - не того повесили. Всякое бывает. Отбросьте сомнения - просто действуйте. Вам предоставлена свобода - вот и пользуйтесь ей. Результат все спишет.

-

   От спанья на качелях ломило спину.
   Павел проснулся раненько - его разбудил предутренний хлад, который ветром натянуло с реки.
   Анархист проснулся, огляделся, вспомнил вчерашнее...
   Стало грустно: знакомых, друзей, к которым он мог бы решительно обратиться за помощью не было. Имелись какие-то далекие знакомые, но уверенности в них не было: в лучшем случае просто не помогут, а то и кликнут полицию...
   И денег в кармане оставалось всего-то копеек пятнадцать.
   В городе было решительно нечего делать, и Павел побрел прочь: спустился к реке и вдоль нее пошел по полевому пыльному шляху.
   Осень чувствовалась и здесь, на Украине. За тюрьмой и сибирским арестантством лето прошло незаметно. Для Павла это был год без тепла.
   Хотелось убежать от надвигающихся холодов, и Пашка отправился туда, где, по его мнению, находился юг.
   Чуть не в самом начале дороги, на проезжем шляху, в коричневой пыли лежала незаметная копейка двуглавым орлом вверх.
   Относительно поднятой копейки Пашка знал две взаимопротивные приметы. Первая гласила: "Копейку найдешь - рубль потеряешь". Вторая утверждала, что напротив, эта монетка, да еще орлом к верху - к удаче.
   Павел склонялся ко второй. Думал: с какой стати найденные деньги к потере? Да и рубля, который можно было потерять, у него все равно не было.
   Вдоль дороги росли грецкие орехи, и Павел то и дело останавливался, бил их на камнях, ел, набивал ими все карманы.
   К обеду отошел от города совсем недалеко - верст на десять. После полудня солнце уже светило совсем по-летнему и, спрятав одежду в кустах, Павел искупался в реке.
   Он не видел, как по дороге скрытой от него деревьями прокатила двуколка с Лещинским и его подручным.
   После Павел отправился далее. Дорога привела его к водяной мельнице, перегораживающей реку. От шляха по плотине шел неширокий мосток - ко двору мельника, который находился на той стороне реки. Дорожка там и заканчивалась тупиком. Получалось, что мельник живет и возле дороги, и как бы в стороне. За домом мельника раскинулось бескрайнее поле подсолнечника.
   Во дворе имелся колодец - для питья мельник воду из реки не брал. Как уже убедился Пашка, от той уж сильно несло тиной.
   Павел перешел на ту сторону реки, бросил в колодец ведро, после долго пил воду, рассматривал окружающие поля, рощи.
   Хотя на доме был указан номер: два с четвертью, мельник жил одиноко.
   Рядом не было никаких других хат. Оно и понятно: не везде можно построить мельницу. Не всем будет удобна та запруда. Не всем хотелось жить рядом с мельником: ведь известно, что мельники нечисты на руку и водятся с нечистой силой.
   Вышел мельник, осмотрел парня. Спросил:
   - Кто таков будешь?..
   - Да так... - Павел неопределенно пожал плечами.
   Мельник кивнул: все с тобой ясно.
   - Ищешь работу?..
   - Ну да...
   - Что умеешь?..
   - А что надо?..
   - Да все больше - мешки таскать.
   - Наука будто несложная...
   - Ой не скажи. Бывает за неделю мешков натаскаешься... А ты какой-то бледный, как в подвале сидел. Чего за лето не загорел?
   - Да на севере был. А там не позагораешь. Даже в пиджаке холодно...
   Мельник подошел, бесцеремонно пощупал мышцы на руках Павла. Взглянул в глаза. Попросил:
   - А-ну дыхни.
   Изо рта у Павла пахло неприятно: зубы ему приходилось чистить очень давно. Но мельник ожидал услышать запах перегара.
   Его не было.
   Мельник кивнул.
   - Пожалуй, сгодишься... Так что? Работа нужна?..
   Выходило, что копейка будто и правда приносила удачу: работа, а значит и деньги словно нашли его сами. Павел кивнул.

-

   По крайней мере, насчет тяжести работы мельник не соврал. Работа и правда оказалась тяжелой: в следующий день пришлось разгружать и нагружать бесчисленные телеги с зерном или мукой.
   Вода била по плицам, скрипела несложная мельничная механика, жернова перетирали зерно в муку. В воздухе висела белая взвесь. Она медленно оседала абсолютно на всем: на полу, стенах, на мельнике и его помощнике. Белыми становились куафюра, брови, пыль набивалась в нос...
   Павел таскал мешки и со злобой косился на хозяина: тот с кем-то то и дело разговаривал, брал деньги, передавал бумаги.
   Зато, с каким удовольствием после работы плескался Павел в реке.
   Мельник тут же рыбачил и поглядывал на работника:
   - Тише ты, чертяка, рыбу распугаешь!
   Рядышком, с хозяином на солнышке грелся толстый кот...

-

   Под жилье мельник выделил наймиту летнюю кухню: здание маленькое, саманное, с печуркой. В сон Павел проваливался, словно в омут. Спал крепко, но со сновидениями. За ночь просыпался редко: может раз или два.
   Слишком рано хозяин не будил: первые клиенты прибывали часам к девяти утра: пока соберутся, пока доедут из сел, хуторов и деревень...
   Поздние же старались отбыть еще до сумерек.
   Во-первых, спокойней ездить все же в дневном свете, ночью разбойнички шалят. Во вторых, всем в тех краях было известно, что зерно меленое после заката - оно колдовское, с нехорошей силой, от него добра не жди...
   Но вот беда: сентябрьские дни были длинны, наполненные полуденным, жарким украинским зерном.
   Зерно пахло молоком и детством.
   И все эти долгие часы - мешки, мешки, мешки...
   Но работа нравилась Павлу: мышцы гудели, болели, но это была такая понятная, приятная боль. Хозяин кормил своего наймита щедро: наваристым украинским борщом, галушками, не жалел хлеба.
   Вокруг была тишина на много верст.
   Идиллия продолжалась три дня.

-

   В третью ночь Павел спал тяжело: до полуночи снилось, будто он снова в тайге и надо копать яму под ледник. От работы ломило спину, руки. Где-то в полночь проснулся, выпил воды из заранее припасенной чашки. Затем снова провалился в беспокойный сон - яму копать было еще долго.
   Но из дупла древней яблони на утреннюю охоту вылетел сыч, пролетая над огородом, крикнул первый раз, дабы спугнуть какую-то жертву.
   Только мыши в это время спали глубоко под землей, зато шум разбудил Павла.
   Он попытался заснуть, но сон не шел.
   Услышал тихую речь: слов не разобрать. Мягкие шаги... Два человека?.. Или три?.. Кто-то тихонечко кашлянул: кхе-кхе...
   Было это странно: мельник бобылевал, других работников у него не имелось. Тогда кто там, к нему приехал?.. Не иначе привезли зерно на мельницу, чтоб смолоть колдовскую муку.
   Осторожно Пашка выглянул: непонятно, чего ожидать от колдунов...
   На дворе действительно было трое. Кроме мельника еще двое мужчин вида городского, на колдунов непохожие. Окончательно непохожесть создавали револьверы в руках: ясно было, что ни один уважающий свое ремесло колдун огнестрельным оружием пользоваться не станет.
   Мельник показывал рукой на летнюю кухню.
   Павел внезапно и все быстро понял: ищут его. Верно, эти господа уже здесь были, показывали мельнику фотокарточку. А тот, встретив Пашку, нарочно предложил ему работу, чтоб потом выдать сыщикам. А весточку он передал, видимо с кем-то из клиентов, едущим в город.
   Павел оделся быстро, шагнул к двери, открыл ее. Та скрипнула пронзительно, словно была не смазана специально. Не оставалось времени на раздумья: слышат ли этот звук преследователи.
   Анархист рванул со всех ног.
   Грохнул выстрел, пуля, словно кошка, легонько царапнула плечо.
   Павел перескочил через кусты и за мгновение оказался среди подсолнечников.
   - Бежим! Догнать его!
   Ошибкой было то, что Павел побежал налегке, не одев пиджак. Белая же рубашка ночью была видна издалека, поэтому сыщики не теряли из вида беглеца.
   Вдалеке раздался гудок: механической лавиной мимо подсолнечного поля несся поезд.
   Пашка рванул из последних сил, выбежал из поля, по насыпи кинулся на перерез поезду, схватился за поручень открытой теплушки, подтянулся.
   У края поля присел на колено Лещинский, вскинул револьвер и трижды выстрелил. Беглец почувствовал, как что-то ударило его в спину, он рухнул на пол теплушки.
   Подручный, было, рванул вдогонку за составом, но настигнуть не смог.
   Шагом вернулся к Лещинскому. Тот сидел на рельсе, пытаясь перевести дыхание.
   - Не сидите на холодном, геморрой будет, - предупредил помощник.
   С поля вышел изрядно запыхавшийся и отставший мельник.
   - А все ваше чистоплюйство! - зло заговорил с ним Лещинский. - Я ведь ясно вам говорил: живым или мертвым! Тихонечко бы ему насыпали толченого стекла или там мышьяка! Кхе-кхе! Только не говорите, что у вас тут нет мышьяка.
   - Нету.
   - А как же вы крыс выводите?
   - Да у меня кот-крысобой...
   - Значит стеклом надо было! Стеклом!
   - Да я же не душегуб какой!
   - Чистоплюй!
   И Лещинский сплюнул под ноги.
   - Что делать будем? - спросил подручный. - Догоним?..
   - Каким образом? Пока до нашей двуколки вернемся, пока в город доедем... Поезд на сто верст уйдет, а то и более... Я попал по нему. Он почти труп, если никто не поможет... Но пока я не увижу тело - не успокоюсь.
   - Ну, так что? - спросил мельник. - Я таки могу получить вознаграждение?.. Конечно, мы его не поймали, но вины в том моей нету.
   Подручный посмотрел на Лещинского. Тот кивнул:
   - Выдай ему...
   - Сколько?..
   - Ставка в таких случаях обычная и известная. Кхе-кхе... Тридцать рублей. Серебром.

-

   Пашка чувствовал, как из него вытекает жизнь. Подкатила слабость, темнота сгущалась. Из угла вагона появилась фигура. Чуть позже беглец ее рассмотрел лучше, насколько позволяло слабнущее зрение.
   Он уже видел это лицо. Не далее как полнедели назад, это та самая женщина, что была в домишке у Натальи, у анархистов. Тогда она молчала, была будто ни при чем.
   Причем...
   Ничего удивительного, - пронеслось в голове - это смерть. Он был обречен на смерть не раз, но лишь теперь она приблизилась к нему вплотную. И там и тут по нему стреляли. И вот - попали, убили...
   Павел подумал: как для смерти - она красива. Ему захотелось ей довериться, отдаться...

-

   Ночью пригородные поезда за ненадобностью отдыхают на станциях, отправлять в три часа скорый - неудобно для пассажиров.
   Потому ночь принадлежит поездам грузовым.
   Пока удалось найти состав, в который запрыгнул Павел, тот прошел почти четверть тысячи верст. На станции, где его все же остановили, вагоны обыскали, действительно нашли следы от пуль, пятна крови, но не убитого человека.
   Теплушка была пуста.
   Тогда полицейские чины и лично Лещинский осмотрели пути вдоль следования состава, проверили все больницы вдоль дороги: не поступал ли раненый - все ровно с тем же результатом.
   Лещинский опечалился, приготовившись искать далее. Но через две недели из одной реки, над которой проходил железнодорожный мост, рыбаками был вытащен труп. Его решительно нельзя было опознать из-за действия воды и известных падальщиков - раков и сомов. По телосложению утопленник походил на беглого анархиста и имел сквозную стреляную рану в области печени.
   Совпадения были более чем значительными, и с дозволения Инокентьева на имени анархиста был поставлен жирный "хер".
  
   Генерал в городе
  
   - Обустраивайтесь, голубчики! - разрешил Инокентьев.
   Корабль пришвартовался к понтону, с которого имелся переброшенный на пирс мостик.
   Профессора сошли на туркестанскую землю, за ними военные. Таковыми оказались лишь двое - Данилин и по-прежнему одетый в штатское генерал.
   Инокентьева встречал штабс-капитан, всех остальных ожидал Латытнин - чтоб указать на новые места жительства, выдать ордера.
   Андрей по знаку Грабе отбыл со всеми.
   Прошлись по улицам городка. Ощущение было странное: совсем недавно это был город-призрак, без единого человека и огня в окошке. Теперь дома заново обживались, но накопленная призрачность не спешила уходить. Она жалась по темным чуланам, выглядывала из-за углов.
   Данилин получил комнату в здании многоэтажном, похожем на какое-то общежитие. В доме имелись трубы водопровода и канализации. Но как сообщил Латытнин, трубы водопровода ни к чему не подсоединены. Но канализацией пользоваться можно - она впадала прямо в овраг.
   Под расписку Данилин получил примус и керосиновую лампу.
   Бочки с керосином "Бр.Нобель" стояли в сарае рядом.
   - А казаки где? - спросил Андрей.
   Дом, похоже, оказался заселен только учеными.
   - Они у меня спросили, сколько землицы себе отрезать могут. Я ответил, что в разумных пределах - сколько пожелают. Тогда они сказали, что, пожалуй, будут строить себе дома, а пока поживут так, в палатках. Я уже выписал для них лес и кровельное железо.
   - Но тут же ничего расти не будет! Тут же солончаки, я читал - честное слово! Почвы совсем пустые, надобно вносить удобрения.
   - Я это самое им и сказал.
   - А они?
   - А они сказали, что упорным трудом все превозмогается.
   Андрею вспомнился сад с абрикосовыми деревьями, которым не суждено плодоносить.
   Он проговорил:
   - Подобное мне уже приходилось слышать.
   - А я склонен им верить. Ну, если я вам не нужен...
   Латынин вышел. Андрей осмотрел комнату: рукомойник, кровать, стул, стол, платяной шкаф, тумбочка.
   Где-то не очень далеко синело море.
   Было видно, как по набережной прогуливаются Грабе и Инокентьев.

-

   - Вы будто бы собирались стреляться? - спросил генерал-майор как бы между прочим.
   - Да. Но револьвер дал двенадцать осечек кряду.
   - Надо же. Вот он какой - слепой случай. Однако отныне и впредь я запрещаю вам стреляться без моего на то разрешения. Ошибки мы делаем все. И что тогда, после каждой стреляться?
   - Как порядочный человек...
   - Бросьте немедленно. Порядочные люди, значит, должны застрелиться, а подлецы - пусть живут?..
   - Мне показалось...
   - А посоветоваться со старшим товарищем вы могли?.. Аркадий, мне стыдно за вас...
   И штабс-капитан потупил взгляд словно нашкодивший школяр.
   - У нас еще был побег... Двое ушло.
   - Я слышал. Их уже ищут - Лещинский идет по следу. А вообще не расстраивайтесь. Что стоят слова двух арестантов против таежного безмолвия? Разве им известно, куда вывезен внеземной аппарат? Я хочу заметить, что у вас просто талант выбирать людей...
   - Полагаете?..
   - Безусловно! Ведь это вы настояли, чтоб в экспедицию этого мальчишку. Помните этот телеграфный разговор?.. И страшно подумать, чтоб мы без его удачливости делали?..
   Вдруг генерал чихнул так, что в носу открылось кровотечение. Он долго стоял, зажимая ноздрю и ожидая, когда прекратит идти кровь.
   - Стар становлюсь, - пояснил он. - Кожа становится тонкой.
   - К сожалению, я не могу вам предложить вам холодной воды. У нас есть холодильник, который производит лед для камеры с пришельцами. Но воду мы используем опресненную...
   - Ничего, ничего... Само пройдет. Но я тут не задержусь - петербуржский климат мне полезнее...
   - Странно такое слышать. Обычно говорят наоборот... Вообще я ожидал, что вы почтете нас своим появлением в "Ривьере".
   - До дрожи боюсь летать! Даже во сне. Но вообще, техника так шагнула вперед! Я с вами разговаривал посредством радио, а фотографии столь хороши, что я будто побывал на месте!.. А еще я недавно видел в Политехническом... Один чудак умудряется внутри лампы рисовать разные фигуры. Он говорит, что за этим будущее, и далее можно будет передавать синематограф по проводам. Он называет это телескопией! Представьте: можно будет не только разговаривать как по телефону, но и видеть друг друга!
   - Невообразимо!
   - И я о чем! Но поговорим о делах...
   - Именно. Не желаете ли экскурсию?..

-

   В ангаре, где некогда собирали каркасы дирижаблей, сейчас лежали отсеки летающей тарелки.
   - Мы разрезали его, но господин Беглецкий утверждает, что можно все сложить заново. Обратите внимание сюда... Это вот валы, они все гибкие. Это позволяет передавать вращение под немыслимыми углами.
   - Это интересно. А скажите, оружие так и не нашли?..
   - Ученые нашли некоторые приборы, которые могут оказаться оружием, но пока мы достаточно их не обследовали...
   - Хорошо... А покажите-ка мне пришельцев?..
   С лампой спустились в подвал.
   Там в ваннах, обложенных льдом, лежали пришельцы.
   - Я уже написал заявку о приобретении в САСШ специальных машин для охлаждения воздуха - кондиционеров. Их применяют в типографиях для поддержания влажности и температуры.
   - Хорошо, я думаю получиться купить их через подставные фирмы.
   - Очень надо! Не только для сохранения тел пришельцев! Здесь мозги просто плавятся.
   - Подсветите-ка... Ничего не видно...
   Вид инопланетян не удивил Инокентьева. Наоборот: он выглядел разочарованным.
   - Вам не кажется, что они слишком похожи на нас?.. Я имею ввиду - у них две руки, две ноги... Какая-то злая пародия. Я, признаться, представлял инопланетников совсем на нас похожими...
   - Думаю это логично, - ответствовал Грабе. - Три руки - это излишне и довольно неудобно. Две головы - тем паче, непонятно из какого центра идут распоряжения, чьи надобно команды выполнять телу. Нарушается принцип единоначалия...
   В ванне холодной водой генерал смочил пальцы, потер ими переносицу.
   - Ну что же, это конечно весьма интересно. Где я могу с дороги прилечь?..

-

   На следующий день с утра состоялась торжественная часть. Генерал сообщил рядовым, что все они получат благодарности и премии, а их семьи в скором времени прибудут сюда. Затем все офицеры и унтера, бывшие в "Ривьере" получили повышение в чине.
   После обеда генерал обошел мастерские и лаборатории. Ему показали тот самый туманный диск-окно в другой мир. Правда теперь через пелену стало труднее проникать, ученые сетовали, что возможно садится источник энергии этой интересной игрушки.
   Но генерала и без того нашлось, чем удивить.
   - Вот, к примеру... - позвал Беглецкий. - Глядите как интересно...
   Два электрода, подключенных к Вольтовому столбу профессор положил в стакан до половины наполненный какой-то жидкостью, похожей на зеленый кисель. Включил рубильник. Жидкость изменила цвет на красный. И...
   - Постойте, постойте... - заинтересовался Грабе. - Ведь только что там было полстакана?..
   Теперь красная жидкость занимала стакан почти полностью.
   - Именно...
   - Это она что, закипела?..
   Осторожно Грабе коснулся стакана. Он был вполне комнатной температуры.
   - Смотрите дальше, - предложил Беглецкий.
   Он вытащил из емкости электроды - жидкость не изменила ни цвет, ни объем. Повторно вставил электроды, подал питание: и снова появилось полстакана зеленого киселя.
   - Что это было?..
   - Я так понимаю: инопланетная гидравлическая жидкость. Без гидравлики никуда не деться. Я уверен, что будем мы ее пользовать и через сто и через двести лет. Но у гидравлики есть множество пренеприятных особенностей: нужда в трубопроводах, которые рвутся, из-за которых огромные потери. Жидкость, для которой нужны насосы... И вот она - идеальная гидравлическая жидкость. Не нужны ни насосы, ни трубы. А полстакана этой жидкости разрывает капсулу из котельного железа толщиной в одну восьмую дюйма.
   - Ее состав?.. - поинтересовался генерал.
   - Нам пока неизвестен.
   - Работайте, голубчик, работайте... А это что у нас?..
   В коробках лежали какие-то пластины, напоминающие ватрушки.
   - Это?... Довольно интересная вещь. Мы их много нашли, даже не считали. Если ее поломать в руках, а потом бросить, оно начинает испускать волны, которые нагревают вокруг все, что содержит жидкость. Причем делает это не очагово, как костер, а равномерно на всей площади. Думаю поэтому у инопланетников такие тонкие скафандры. Они предпочитали свободу действий.
   - Действительно интересно.
   - Как думаете, Андрей Михайлович?.. Вам бы пару таких плюшек во время экспедиции на Чукотку?..
   Андрей кивнул: лишними бы не были...
   - Но сейчас бы нам другое лучше, охлаждающее... - заметил Грабе. - У нас один холодильник. Если он сломается - я прямо не знаю что делать.
   - Потерпите, любезный... Все вам будет.

-

   Генерал-майор отбыл в тот же вечер, в сумерках. На буксире уже развели пары, но Инокентьев не спешил сойти с причала.
   - Вашим проектом заинтересовался премьер-министр... По-видимому, он скоро будет у вас в гостях...
   - Нам есть ему что показать...Прикажите каждый день слать вам отчеты? Или хотя бы раз в неделю?.. Шульга уже развернул радиостанцию.
   Но Инокентьев покачал головой.
   - Это - отставить. Я ехал и думал об этом. Радиостанцию слышат чуть не во всем мире. Это не есть хорошо! Потому мы купим какую-то контору под Баку, туда проложим подводный кабель. Затем, вы шлете шифровки туда, а они пересылают нам. Ведь коммерческие фирмы то и дело шлют какие-то цифры. Но это в крайнем случае... Во всех прочих, что не требует срочности... Раз, положим, в месяц будете ездить в Петербург с отчетом, или, скажем, Данилина пошлете. Как вы думаете, у него есть будущее?..
   Грабе кивнул не задумываясь.
  
   Осень 1908-го
  
   В сентябре на Балканах опять было неспокойно. Иван Федорович то и дело посылал за газетами, часто прогуливался сам, обсуждал события с такими же как он стариками.
   В газетах то и дело мелькали названия городов и мест, знакомых старому казаку по турецкой кампании. Он вспоминал, как бывал в них, проветривал мундир, проверял: не объела ли его моль, любовно чистил оружие. И становился сам моложе, веселее, злее.
   И в треволнениях за судьбу балканского мира совершенно забыл о своих садах в Суково, о семье. И Алена на некоторое время лишилась единственного защитника.
   Первое время после помолвки Виктор Иванович с дочерью не разговаривал, желая наказать ее безразличием и презрением. Алену это целиком устраивало - настроения спорить и доказывать не было.
   Довольно классически профессор Стригун восклицал про себя: "Как она могла?.. Уму непостижимо!".
   После смерти жены, дочь скрашивала его существование, была единственным лучиком солнца... Ну, после работы конечно.
   Но видит Господь - он был хорошим отцом. Не жалел денег ни на воспитание, ни на образование. Захотела бы Алена пойти на Высшие курсы Герье - он бы с радостью согласился. Да что там: он даже видел дочь ученой вроде Марии Кюри, хотя и на поприще более безопасном.
   Но наука в чистом виде мало интересовала Алену. Ей были интересны телефоны, машины, летящие по городу, но вовсе не интересовал принцип электричества, она смутно представляла, что у машины есть мотор, но как он работает, то ей было малоинтерсно.
   Профессор утешал себя: может, удастся наверстать на внуке?.. Для этого стоило бы подыскать подходящего зятя - какого-то подающего надежды приват-доцента, магистра, может даже профессора. Воображение рисовало картины одна краше другой: вот они с внуком изучают греческий язык, шумерский алфавит и прочие интереснейшие вещи. Иногда, конечно, появлялось сомнение: а если опять родиться девочка?..
   В мыслях о подходящем женихе профессор прозевал кавалера выросшего под боком. Детская дружба переросла в отроческую привязанность и юношескую любовь.
   Он был в чем-то мил и даже трогателен: бедный юноша, который из Лефортова на Арбат и обратно ходил пешком, чтоб сэкономить три копейки на конке. А это, на минуточку, шесть верст с гаком! Сбереженные копейки слагались в рубли, которые он почти не считая тратил на Алену. Позже какие-то, не слишком большие деньги у него все же были - из-за разъездов жалование накапливалось, после выдавалось все разом.
   Но разве он мог сравниться Данилин с каким-то приват-доцентом?.. Нет, он мог бы дослужиться до пенсии даже до полковника... Но внуков хотелось вскорости.
   - Вот скажи, где вы будете жить после свадьбы?.. - начал докучать вопросами профессор, когда понял, что тактика молчания успеха не принесла.
   Алена пожимала плечами:
   - Андрей говорил, что его отправляют куда-то в Оренбуржье. Там ему будет положена служебная квартира.
   Виктор Иванович вспыхивал: его единственного ребенка заберут? И куда? В Оренбуржье?.. К туркестанцам?.. Да никогда. Неизвестно, что у этих нехристей на уме - давно ли с ними воевали?.. К тому же в тамошних степях часты чумные вспышки. Об этом не пишут в газетах, дабы не тревожить обывателей, но Виктор Иванович слыхал это от заслуживающих доверия лиц.
   - Вот что! Вы будете жить здесь! По крайней мере - ты! Там ужасные места.
   Об этом, смеясь, Алена рассказала приехавшему в город Андрею, но тот как ни странно согласился, что отец прав. Он как раз ломал голову, над объяснением переезда в еще необустроенный город. Как солдат он должен был переносить тяготы, лишения и жестокости походной жизни. Но удовольствия от этого никакого не получал. И уж, тем паче, не желал такого для своей жены и детей.
   Алене надо остаться здесь, в Москве, по крайней мере, год. Если, разумеется, не будет детей. В ответ Алена разочарованно кивнула: ей так хотелось выбраться из-под отцовской опеки, да и опеки вообще. Андрей постоянно занят на службе. И это хорошо - значит, некому будет ее так опекать. Нет, она его, конечно, любит и будет верной женой. Но спрашивать разрешение сходить к подруге - это уж слишком. Андрея будет достаточно просто известить.
   Потихоньку накал на Балканах спадал: Болгария получила независимость и с первых полос перекочевала куда-то в газетные подвалы. Иван Федорович прятал в шкаф мундир и саблю. Снова благостно разговаривал с внучкой. Но и он не поддержал ее стремления уехать из столицы:
   - Он солдат, а твое дело бабье его дожидаться. А что до отца твоего, то была ты Стригун, да вышла почти вся, стала Данилина. Он тебе долее не указ.
  
   Павел и Аделаида
  
   Револьверную пулю вытащил доктор, промышляющий незаконной практикой: помощью нелегальному элементу и подпольными абортами.
   Прежде чем попасть на стол к врачу, Павел потерял много крови. И, принимая гонорар, доктор честно предупредил что раненый - скорее всего не жилец. Да и с больным он особо не возился. Помрет - не велика потеря.
   Но Пашка не то из-за молодости, не то из упрямства и привычки цеплялся за жизнь помирать был категорически не согласен.
   Пока молодой человек боролся за жизнь, женщина навела справки. Кем был этот раненый, она приблизительно знала. Но кто стрелял в него? Связалась с анархистами - те отвечали, что по Павлу стреляли, к сожалению, не они.
   Зато стало известно, что в городе, откуда они прибыли, появились два сыщика, которые передавали полицейским и жандармам приметы беглеца. Павла искали серьезно, поставили на ноги весь уезд.
   Что-то в этом парне определенно было.
   - Делать-то что с тобой будем?.. - спросила женщина, когда Павел немного пришел в себя.
   Тот пожал плечами и покраснел. Он посмотрел на женщину, спасшую его, на комнату, кровать с чистыми простынями... Ощупал бинты над раной, посмотрел на них с гордостью, словно то был орден. Он понимал, что абсолютно всем этим и своей жизнью в придачу он обязан вот этой женщине. Павел знал уже ее имя: Аделаида.
   Аделаида Кузминична была женщиной старше Павла лет на десять - еще довольно привлекательной, но уже пытающейся скрыть морщины.
   Ее не пугало то, что парня ищут петербуржские сыщики - экая невидаль, она сама сейчас тоже на нелегальном положении. Но этот мальчик в ее приключениях скорее был обузой.
   - Что делать собирался-то?.. - переспросила она.
   - Думал в Одессу податься. Может в порт пойти, грузчиком... Или на корабль завербоваться...
   - Почему в Одессу?..
   Павел пожал плечами: этого он сам не знал.
   Аделаида Кузминична сидела рядом с кроватью больного. Поддавшись внезапному порыву, Павел вдруг взял ее руку и поцеловал. Сделал это не страстно, а скорей почтительно, нежно. Так мать целует в лоб больного ребенка, а офицер или солдат - полковой штандарт.
   Но Аделаида вспыхнула. Ее лет пять как уже не целовали даже в ручку. Дама поднялась и ушла. С больным более в тот день не разговаривала.

-

   На поправку парень шел быстро. Придя в себя, смог с помощью Аделаиды добраться до уборной. Через два дня по стеночке проделал этот путь сам, через неделю - уже нетвердо ходил по комнате.
   В душе Аделаиды Кузьминичны творилось нечто непонятное, бурлил какой-то наглухо заваренный котел, готовый взорваться вдребезги и разнести ее мир. И все - из-за этого мальчишки, его дурацки невинного поцелуя.
   В один день, придя домой, Аделаида Кузьминична начала собирать сумки.
   - Я уезжаю... За комнату заплачено до конца недели. Ну а далее как жить - решать вам...
   - Когда уезжаете?..
   - Да вот сейчас прямо...
   Сердце Пашки рухнуло вниз, куда-то к ногам. Даже показалось: нечто оборвалось в нем, умерло. Но чуть позже, прислушавшись к себе, он понял: пока жив.
   - Я вас провожу... - сообщил он.
   - Вы так слабы... Да и это может быть небезопасно. Вас, наверняка ищут.
   - Я провожу.
   Годы жизни сделали из Аделаиды фаталистку: рожденный утонуть повешенным не будет. Она кивнула, стала собираться. Повязала шейный платок, был он созвучно имени - цвета аделаидиного. Колер сей, красно-лиловый на незаметной одежде казался ярким пятном. В этом была сокрыта конспиративная уловка: платок отвлекал внимание от лица.
   До вокзала доехали на извозчике. Вышли к перрону, отправились к кассам.
   - Не уезжайте... - попросил Павел.
   - Не могу... Решительно надо ехать.
   Но уверенности в ее голосе не было.
   - А можно я поеду с вами?.. - неожиданно даже для себя спросил Павел.
   - Да, - однозначно и неожиданно резко для себя ответила она.
   Подойдя к кассе, сказала:
   - Два билета в мягкий. Купе для двоих, пожалуйста...

-

   В поезде, в его мягком вагоне произошло ровно то, что не могло не произойти с дамой, столько лет воздерживающейся от плотских утех.
   Причем получилось так, что будто бы инициатива исходила от Павла, и весь остаток дороги он краснел...
   Что не помешало проделать это еще несколько раз...
   Ко всеобщему удовольствию.

-

   Хотя становой пристав предрекал Высоковскому скорую кончину, тот помирать совсем не торопился. Он будто бы сбежал не только из ссылки, но запутал, пустил по ложному следу саму смерть.
   Беглец проследовал через Иркутск, пересек китайскую границу, проехал к Сингапуру, где сел на кунардлайновский "скороход". Плыл во вполне приличном втором классе, гулял по палубе, дышал целебным морским воздухом. И болезнь если не отступала, то до поры до времени затаилась.
   Лайнер прошел вокруг Индии, через Красное море и Суэц.
   Пароход был столь огромен, что пассажирам казалось, будто он не поместится в канал.
   Лайнер плыл в Саутгемптон, но Высоковский вышел в Таранто, потом через всю Италию отправился в Сорренто. В гавани пересел на другой пароходик, крошечный, с одной невысокой трубой.
   Скоро старый большевик сошел на берег острова Капри.
   Его встречал Горький...
  
   Белые Пески
  
   К новому переселению казачьи семейства отнеслись безропотно.
   Это было, уже в их крови: за десятки поколений они стали вроде православных цыган.
   В самом деле, их прапрадеды были казаками запорожскими, удравшими на Сечь не от хорошей жизни. Когда по милости царицы очаг вольностей был разрушен, они ушли от обидчицы за Дунай, на службу турецкому султану. Роднились там со староверами, набирались турецких словечек. Затем, уже, кажется, их прадеды пересекли кордон в обратном направлении. Их отправили предельно на юг - к Кавказу. Там служили их деды, дрались с черкесами и чеченцами, воровали у них девушек, крестили их, женились. Дети росли крепкими, красивыми и здоровыми, как и годиться полукровкам.
   Говорили на каком-то странном языке - балачке, смешанной из слов украинских, русских, турецких, черкесских...
   Граница уходила все дальше на юг - и их отцов посылали в другие места. Теперь приходил и их черед двигаться на новое место.
   Конечно, переселяемые спрашивали, куда поедут. Но солдаты молчали: им это было самим неведомо. И чтоб скрыть свою непросвещенность, напускали на себя вид слишком серьезный.
   Надобно было заметить, что это переселение происходило с максимальным удобством. В казачьих семьях еще живы были предания, как прапрадед бежал туда или сюда только с шашкой или с котомкой, а то и вовсе без ничего.
   Здесь же для нужд переселяемых собрали чуть не все телеги с округи.
   Солдаты разрешали брать собой все что угодно. Даже тяжелый камень, который много лет пользовали как гнет на кадке с капустой. Камень-то пустяк, грош ему цена, думали хозяйки, а вдруг такого удобного на новом месте не найти?..
   Только живность настоятельно советовали оставить: ее тут же предлагали продать за двойную цену казне. И почти все расставались с буренками да пеструшками. Деньги, они ведь в дороге кушать не просят, не издохнут от треволнений.
   Телеги были нужны только чтоб довезти переселенцев до станции: там их посадили в столыпинские вагоны и отправили куда-то на запад. Дабы не возиться с живностью, тут же при станции коровы и куры были распроданы казенными людьми за полцены.
   Уже через неделю поселенцы были на новом месте, которое с первого взгляда показалось им пустыней.
   Да и со второго тоже.

-

  
   ...Город именовался Белыми Песками, или на здешнем языке - Аккумом. Несмотря на то, что ни одного туземца в городе не имелось, в ходу обреталось оба названия. Русское было более понятное, но Аккум - гораздо экономнее, короче.
   - У этого города славное прошлое... - рассказывал Беглецкий. - Но абсолютно нет будущего. Многое тут пытались сделать, но ничего не получалось. Похоже, место проклятое...
   - Да что вы такое говорите! - полувозмущался Андрей. - Вот мы тут появились... Глядишь и наладится.
   В своем кабинете Беглецкий чертил нечто не совсем ясное для поручика. Данилин не расспрашивал, что это такое, пытаясь понять самостоятельно.
   Беглецкий, соответственно, не спешил разъяснять. Занятый своею работой, он отвечал не сразу, а только после нескорого раздумья.
   - Когда-то наш проект закончится... Пусть не при мне, может даже он вас переживет. Но при ваших внуках тайн неразгаданных, наверное, уже не останется. А содержать этот город просто так, за здоров живешь - дороговато.
   - Ну как же! А вдруг к тому времени город сам собою будет жить. Вы же сами говорили, что верите в упорный труд. Да и мне вот говорили, что раньше монахи на Соловках выращивали арбузы. Что труд...
   - Вас несколько дезориентировали...
   - Неужели раньше зимы были теплее?..
   - Не совсем верно. Зимы ранее были как раз холоднее. А арбузы они выращивают и сейчас. Просто вокруг островов теплое течение. Упорный труд - это, конечно хорошо и похвально. Но к нему желательно приложить и смекалку. Иначе из упорного он превращается в сизифов.
   Внезапно Андрей понял, что изображалось на чертежах.
   - Вы ракету рисуете... Наподобие ракеты Конгрива... В российской армии подобная стояла на вооружении. Будто англичане до сих пор их пользуют против туземцев.
   - Вы внимательны, Андрюша... Это именно ракета. Только гораздо более крупная...
   - Для чего?..
   - Мы разговаривали с генералом. Я ему сообщил, что лет тридцать, при должном усердии можно было бы вывести первых людей в космос. Конечно о межпланетных полетах пока и думать рано... Но надо же с чего-то начинать.

-

   Меж тем Аккум и далее терял свою призрачность.
   Город делился на три части: одну занимал завод с главным сборочным ангаром и мастерскими. Он был обнесен невысоким забором, поверх которого пустили на всякий случай колючую проволоку.
   Вторую составляли жилые кварталы: типовые домишки для рабочих и инженеров. Имелось здание для почты, местной власти и даже для церкви.
   Третью часть построили казаки: им не нравилась жизнь в бараках и привезенный лес они пустили на хибарки, нарезав себе самовольно полосы местной неплодородной земли.
   Еще имелось старое, заброшенное кладбище, где хоронили своих покойников казаки Котляревского и рабочие дирижаблестроительного завода. Могилы пришли в полную ветхость и запустение. На совещании постановили: прах к праху. Пусть это кладбище ветшает и дальше, пока не исчезнет с лица земли, а своих, не приведи Господи, умерших, хоронить будут в ином месте.
   Привезли полдюжины пулеметов и два трехдюймовых орудия. После - по периметру города на колья натянули колючую проволоку сперва в один ряд, а потом на расстоянии сажени - во второй. Поставили вышки, учредили посты, порядок их смены.
   В городе открылась больница на двадцать коек, храм святого Николая Чудотворца, в которой службы правил отец Арсений.
   Туда, порой заходили и ученые, но как-то неохотно.
   В черной рясе было невыносимо жарко, и батюшка старался прогуливаться лишь вечером. Обычно он шел к берегу моря, сидел на камнях, глядел на волны, и на парящее над ними солнце. Рядом на теплых камнях отдыхал его кот.
   Появился обещанный телеграф - до Белых Песков протянули кабель из Дербента. Телеграфист с той стороны не знал ничего о своем абоненте, кроме того, что он весьма и весьма секретен. Порой он получал какие-то шифрограммы, пересылал ответные. Но обычно слал по подводному кабелю новости, которые вычитывал в здешних же газетах.
   Походило на то, что таинственный адресат от мира отрезан...
   Порой шифрованные сообщения в обе стороны переставали идти. Телеграфист легко уловил, что происходит это где-то раз в месяц сроком на неделю.
   В это время, очевидно, город получал иную линию связи.

-

   В сентябре и октябре в столицу ездил Грабе.
   Это ему быстро надоело, и уже в начале ноября курьером был послан Данилин.
   Путь в Санкт-Петербург занимал много времени, поэтому генерал-майор счел за лучшее выезжать навстречу курьеру и перехватывать его в Москве.
   Андрея это более чем устраивало: до Царицына его везли буксиром. Там он в кассе получал билеты в Москву. В купе первого класса он ехал без попутчиков. К его руке был прикован наручником маленький саквояжик, в котором содержались отчеты. Он не мог его снять ни на время сна, ни в туалете, ни в буфете.
   Рукав кителя закрывал сталь наручника, но Андрей порой поддавался искушению и демонстрировал свою важность окружающим. Дамочки ладошками прикрывали рты, ахали...
   А Андрей сожалел, что его сейчас не видит Аленка.
   ...В Москве на Павелецком вокзале его встречал Инокентьев, он отстегивал саквояжик, и Андрей получал на двое суток увольнительную.
   Данилин навещал свою невесту, стараясь не встречаться с будущим тестем.
   На третий день снова на вокзале к руке Данилина пристегивали все тот же саквояжик, но уже с новым содержанием.
   В начале декабря, когда из степей Туркестана дул кинжальный ветер, Андрей до Москвы добирался сквозь шторм через Дербент: до Аккума дошли сведенья, что в дельте Волги не то уже стал лед, не то вот-вот встанет.
   После его прибытия в городе началась жизнь тихая.
   Казалось безумием, что кто-то среди этой непогоды сможет подойти к городу. Снега не было, но ветер разгонялся в пустыне, подхватывал песок, швырял его, словно то была картечь, обрывал даже колючую проволоку. Море штормило. Единственной связью оставалась телеграфная линия.
   Люди сидели по домам. Будто впервые за полгода офицеры обрели относительный покой. Выждав момент, Данилин как бы между прочим заговорил с Грабе...
   - Аркадий Петрович... Я жениться намерен... Уже и руки просил...
   - Женитесь, это ваше дело. Союз вам и прочие междометия в помощь.
   - Вы не одобряете мое решение?
   - Андрей Михайлович... Вы отлично знаете мое отношение к браку и женскому полу. Но это ваше личное дело...
   Данилин замялся:
   - Меж тем, у меня к вам просьба...
   - Какая же? Хотите от меня отеческого благословения?..
   - Почти. Я, как вы знаете, сирота. Мне на свадьбу нужные посаженные родители. Вместо посаженной матери у меня будет тетка - родни у меня более нету. Я бы вас попросил быть моим посаженным отцом...
   - Да полно вам! Я же вас старше всего на десять лет... Ну какой из меня отец даже посаженный?
   - У меня ведь дом - служба, семья - это вы. Кого же еще звать?..
   На мгновение Грабе задумался, кивнул: да, действительно, некого.
   - Верно, много хлопот?.. Я чем-то еще могу помочь?..
   Сначала Данилин отмахнулся, но затем передумал.
   - Вы не могли бы на свадьбу пригласить кого-то из ваших друзей? В чинах поважнее?.. А то мне будто и звать некого. Думал, приятелей по училищу - а их разметало уже по свету...
   Но пустячная вроде бы уловка против Грабе не сработала.
   Он улыбнулся лишь краешками губ, спросил:
   - Что, не сильно вас в новой семье привечают?.. Да ладно, не тушуйтесь. Я же теперь у вас вроде отца, негоже от меня что-то скрывать!
   - Да я их не виню и даже понимаю. Кому же охота свою единственную дочь выдавать за сироту круглую?.. К тому же за военного - завтра убьют, и что ей останется? Пенсион?..
   - Бросайте грустить! Знаете, я, честно говоря, вами удивлен и восхищен. Вам безумно везет. Вас должны были убить уже раз пять, а вы еще живы! Я думал, что с такой удачей в драках, счастья вам в личной жизни не видать. А вы уже и женитесь... Идет время, растут дети! Ладно, генерала я вам достану.
   - Настоящего?
   - А то. Генерал от инфантерии! Орденами обвешан как елка шишками - новые цеплять некуда. Правда, под Мукденом получил контузию, поэтому он немного чудной. Но старик славный, в общем.
   - Буду признателен.
   - Да бросьте. Старик и сам будет рад развеяться... Вы же на той самой женитесь... На москвичке?
   - Именно. Весной свадьбу сыграем...
   - Весной... Ах. Если бы я знал, что будет следующей весной, история бы мира изменилась. Вот скажите, а если вам не дадут весной отпуск?..
   - Тогда я подам прошение о переводе. Я не буду жертвовать семьей из-за инопланетного крейсера.
   - Потому у меня и нет семьи. Хотя ладно, получите от меня отческое благословение. С генералом я сам поговорю. И про отпуск весной - тоже.
  
   Пограничье
   Судьба Павла в тот год напоминала маятник. Сначала, качнувшись в одну сторону, она зашвырнула анархиста туда, куда никакому бы Макару не пришло в голову гонять телят - в сердце Сибири. Теперь же она, наскоро переделав Павла в большевика, влекла его совсем в иную сторону - на запад.
   Сначала отправились в Киев. Из соображений конспирации, добирались туда на перекладных. Один промозглым утром сошли на перрон Борисполя, что в Полтавской губернии. Затем на нанятом шарабане пересекли до Днепра Черниговскую губернию - благо та была здесь неширока в этом месте. А за Днепром уже был Киев.
   Там они поселились в доме на Багговутовской, что на Лукьяновском участке.
   Аделаида Кузьминична порой брала Павла на большевистские встречи, но чаще ходила по делам сама, все более на вечер глядя.
   Иногда гуляли просто так: ходили в Кадетскую рощу, бродили по Подолу, заходили в синематограф. Порой целовались скорей из приличий по отношению друг к другу, нежели из желания.
   Павел понимал, что слишком многим обязан этой женщине, и старался ее не обидеть, сделать приятное. Да и ничего неприятного в этом Павел не чувствовал. Скорее наоборот. Аделаиду Кузьминичну терзали иные мысли: Ее спутник молод, почти мальчик. Годится ей если не в сыновья, то в племянники уж точно. А она его соблазнила, воспользовалась неопытностью...
   Чувства не мешали Аделаиде приглядываться к спутнику внимательнее: кто же он таков?.. Из-за простого беглеца с каторги прислали сыщиков из Санкт-Петербурга?.. Да нет, быть такого не может: за всеми так гоняться - столица опустеет.
   Она пыталась его разговорить:
   - Что-то в вас все же есть... - произносила Аделаида, намекая на погоню к товарному поезду и на выстрелы.
   Пашка краснел и улыбался:
   - Выходит, что-то есть...
   Впрочем, подразумевал, что его спасительница имеет в виду нечто интимное, может быть даже ночное.
   - Экий вы скрытный, Павел Трофимович,- говорила Аделаида Кузьминична и грозила ему пальчиком
   Пашка краснел еще более.
   Никто ранее так Павла не называл. Отца своего он никогда не видел. Да и мать, собственно говоря, никакого Трофима не знала. Просто назвала так сына: как некоторые дают имя - она дала и отчество. А что? Отчество ничем не хуже иных. Лучше уж таковым именоваться, чем по имени той сволочи...
   Сам же Павел ей ничего не рассказывал: по совету Поляка пытался все забыть, уверить себя, что было это в страшном сне. Но как раз во сне все возвращалось: вот он опять копает яму: могилу будто для инопланетянина... Но инопланетяне уже лежат в яме... Значит это могила для него самого... Потом - побег медленный, словно он движется в киселе или в патоке. Вот беглецы обнаружены, вот солдат вскидывает винтовку прицелом к щеке - патока стрелка совершенно не касается. Выстрел, пуля пролетает полсотни сажень. Сон столь реален, что если Пашку убью там, он умрет и в этом мире. Но за мгновение до того, как пуля войдет в его тело, Павел просыпается от своего крика.
   - Тише Пашенька, тише... Это только сон... - успокаивала Аделаида Кузьминична.
   На ночное время Павел Трофимович превращался в Пашеньку.
   - Что снилось?.. - продолжала женщина. - Каторга?
   - Да... Не хочу вспоминать...

-

   Утром снова шли гулять.
   Вокруг шел небольшой дождик и листопад.
   Ночью ударил первый мороз той зимы, и теперь достаточно было небольшого дуновения ветра, чтоб с веток начинала сыпаться лавина листьев.
   Гуляя по аллеям, о чем-то говорили. Роща была пуста по причине буднего, рабочего дня. И, раз, поддавшись нахлынувшим чувствам радости, Павел подхватывал женщину на руки, кружил среди листопада.
   Аделаида радостно смеялась. В голове у нее пронеслось: кажется, никогда в жизни она не была столь счастлива. И не потому, что счастье ее ныне столь высоко, а просто раньше выпадало еще менее. Были в ее жизни лишь какие-то мужчины без определенного возраста, бородатые, для которых личное было совсем неважным. А этот мальчик - он еще не утерял чувственность, естественность... Он будто кого-то убил, но, кажется, в честной перестрелке.
   - Ах, Павел Трофимович! - смеялась она, оказавшись на ногах. - Что же вы со мной такое делаете? Наверное, же можете найти себе молодую и красивую.
   - Зачем мне красавица? - отвечал Павел. - Мне и вас достаточно...
   Но даже эта необдуманная глупость не злила Аделаиду. Та понимала, что отнюдь не столь красива, молода. А то, что кавалер столь неумел... Что с того? Зато его можно обучить в соответствии со своими прихотями...

-

   А в конце ноября в Киеве стало зимно и скучно, и Аделаида Кузьминична велела снова собираться.
   Купила билеты, но куда - Павлу не сказала, не то из соображений конспирации, не то по забывчивости. Ехали в пульмановском мягком вагоне сначала на запад, потом в Ровно пересели в поезд поплоше. Теперь они повернули на юг.
   Этому изменению направления Павел был несказанно рад - ведь далее на запад лежало царство Польское, откуда был родом безымянный галантерейный контрабандист. Верно, сейчас его ищут где-то в Польше, но где?.. Он что-то говорил про какую-то икону... Только что именно - Павел забыл.
   Полиция ведь все равно знает, откуда галантерейщик - сыщики направлены по следу. И пусть контрабандист не имел никакого желания возвращаться в старые места, но Павел вынужден отныне избегать всего польского - а то ведь искали одного, а найдут другого.
   Всякое бывает.
   На этом поезде доехали до какой-то станции недалеко от австро-венгерской границы. Железнодорожная ветка тут заканчивалась тупиком: рельсы уходили в насыпанный холмик, из которого возвышался железнодорожный крест: две стойки, перечеркнутые горизонтальной перекладиной. За холмиком, впрочем, имелся семафор, и даже открытый - верно станционный смотритель был большим шутником. Только семафор безбожно лгал: далее свободной дороги не было. Далее была граница, охраняемая с обеих сторон.
   Аделаида Кузьминична еще в Киеве выправила Павлу довольно сносные документы. Они бы сгодились где-то в Воронеже или под Оренбургом, но для пересечения границы законным способом - их явно не хватало.
   Оставался способ незаконный.
   Узнав об этом, Павел испугался: он помнил, чем переход границы закончился для галантерейщика.
   На ночлег остановились на съемной квартире и ближе к полуночи в их двери постучали, поскреблись. В квартире появился скользкий типус, который представился Мордехаем Блинчиковым, для друзей можно просто Мордка.
   Павел ни на секунду не усомнился в том, что полуночный гость назвался своим истинным именем: ни одно другое ему более не подходило.
   Мордка Блинчиков кого-то напоминал, не то из прошлого, не то из будущего...
   - Я таки слышал, что вы имеете ко мне дело, - говорил Мордка.
   Это было тем страннее, что с момента отъезда из Киева Аделаида от Павла отлучалась только в место, в которое даже цари ходят без охраны. И будто никому при бывшем анархисте не говорила, что имеет дело к Блинчикову.
   Но Мордку это не смущало:
   - Завтра вечером я таки буду рвать нитку. Ночь светлая, грязь замерзла. Снега пока нет и это хорошо. А как снег выпадет - так и слепой шлимазл нас выследит. Гешефта нет, а риск большой, так что до весны вас никто более не поведет. Ну, так как?
   Аделаида кивнула:
   - Таки да...

-

   Было почти полнолунье, но луну то и дело накрывали рваные тучи. Лес ночью казался неприступной стеной, однако Мордка легко находил в нем дорогу.
   В путь собралось много людей, желающих покинуть Россию - полдюжины, почти караван. Каждому Блинчиков раздал заплечную сумку с чем-то контрабандным, но сам предусмотрительно шел налегке.
   В вершинах телеграфно стучали ветви деревьев. С неба падал тонкий снежок. Павел вспомнил день вчерашний: прошлой ночью тоже шел снег, но в полдень было даже жарко, солнечно, снег растаял еще до обеда. Павел думал: каков смысл в снеге, если он растает к утру?.. Но снегу было плевать на смысл. Он просто шел.
   Шли и беглецы. В лесу было тихо. Настолько тихо, что было слышно не то, что шаги, но и дыхание идущих рядом. Несколько часов Павел ежеминутно опасался окрика, выстрела. Но нет. Где-то далеко прокричал сыч, еще более далеко дал гудок паровоз. Причем гудел он будто впереди.
   Когда луна скатилась к горизонту, угрожая погрузить все в пучину темноты, Павел собрал силы и догнал Мордку, резво идущего налегке.
   Спросил:
   - А где же граница?..
   - Хто?..
   - Да граница... Кордон, "нитка" ваша?..
   - Нитка-то?.. Да тама она...
   И Мордка указал себе за спину:
   - Да версты четыре как уже все. Порвали нитку...
   Спустились в долину, на хутор. У хаты ровно такой же, как и та, возле которой начался переход границы, Блинчиков разрешил снять сумки. Потом милостиво указал на тракт.
   - По нему версты три и станция!
   - Всего хорошего! - сказала Аделаида на прощание.
   - И вам таки не кашлять, - отозвался Мордка.
  
   Новый Год
  
   Заканчивался год 1908-ой, скучный во всех отношениях. Начинался следующий, с виду непримечательный 1909-ый. Дабы развлечь читателей, газеты публиковали прогнозы предсказателей. Некий Старый Мавр якобы из Лондона сообщал, что грядущий год сулит всяческие бедствия и печальные происшествия особенно для Англии и ее колоний. Обещан был опустошающий пожар в лондонском Сити, невиданное землетрясение в Индии и на закуску - небывалое бедствие над Нью-Йорком.
   Газеты с подобными пророчествами расходились словно горячие пирожки в голодный год. Всем интересно знать завтрашние новости и нестерпимо скучно жить в мире без катастроф.
   Джерри зевал, пролистывая страницы: медиумов он ни капли не ценил, хотя и признавал, что в мире слишком много необъяснимого.
   К примеру его сны.
   В последнее время во снах Джерри все чаще бежал из Афганистана. Обычно ему снился старина "Уриил" - надежный Корабль его Величества. Почему-то он снова на борту, опять стоит на вахте. Кажется - ранее утро, еще не отбили четвертые склянки, а в небе - яркий, заметный даже днем метеор. Он - прямо по курсу, словно путеводная звезда. А впереди - туман, он рассеивается и в дымке проступает ломаная линия крыш, куполов и шпилей.
   А действительно - не сделать ли этот сон вещим? - раздумывал Астлей. Сколько ему лет? Двадцать два. Впору подумать о карьере, о будущем, может быть - о семье, хотя последнее может потерпеть. Надо поразмышлять о переводе... Куда? Может быть в Россию?.. Никлас так вкусно описывал свою родину, что Джерри заочно влюбился в страну, где никогда не был.
   Отметили Новый Год. Астлей умудрился сделать это даже дважды. Сначала пили теплое шампанское, заедали его морщинистыми и толстокорыми мандаринами в английской миссии. Потом почти через две недели, Джерри пригласили проделать тоже самое в русском представительстве.
   К весне Джерри уже бегло говорил по-русски и однажды даже свел с Никласом шахматную партию вничью. Раз Никлас принес с собой нетолстый фотоальбом. Там были фотографии его родного хутора. На снимках было много лесов, травы или снега, который их укрывал. Были и фотографии семьи Никласа: дородный мужчина в твидовом сюртуке, его хрупкая жена - полная противоположность мужу, сам Никлас в студенческом мундире, и две белокурые девчонки с заплетенными в косички волосами.
   - Это Лотта и Хильда, мои сестры, - пояснял Никлас, словно последнее было без того непонятно. - Еще пару лет и станут настоящими невестами.
   И при этих словах глубоко вздыхал.
   Тогда Джерри особо не сматривался в фотографические лица. Куда больше его занимала открытка с видами Петербурга. Походил ли город из сна на этот город?.. Будто и нет, а будто и да. Северные приморские города вообще довольно похожи.
   Близняшки были удостоены лишь единственного скользящего взгляда.
   А напрасно...
  
   Свадьба
  
   Свадьбу сыграли после Пасхи, на Николу Вешнего.
   Виктор Иванович во всем, связанном с Андреем видел примету дурную:
   - В мае женятся. Как пить дать - всю жизнь маяться будут.
   - Не накликай! - отвечал Иван Федорович. - Микола всемилостив: сохранит новобрачных.
   Вокруг шумела веселая никольщина: народ пил, колобродил, веселился. С круч и помостов сигали в воду некоторые изрядно наниколившиеся. Но святой был милостив: никто не тонул, а напротив, холодная вода отрезвляла. Оно было и к лучшему: весной дел много, впервые выгоняли лошадей в ночное...
   Жених со своими гостями прибыл в шарабане. С Андреем был Грабе и обещанный генерал. Им оказался старичок маленький, древний, но живой словно ртуть. Он давно поседел, волосы его шевелюры все более выпали, зато по всей голове: на затылке ли, на темечке, на щеках, на носу, даже на лбу и веках, стали расти иные волосы. Они были слишком редкими, чтоб из-за них стоило заводить бритву, но жесткие, напоминающие иглы ежа.
   С поручиком он обращался запросто, словно с любимым внуком. Для Андрея это было тем более странно, что старика он знал не более трех часов, и плечи самовольного дедушки украшали ни много, ни мало погоны генерала от инфантерии. На мундире также красовались ордена Святого Владимира первой степени, Святого Георгия второй степени, Святой Анны второй же степени и с полдюжины неизвестных Андрею иностранных орденов.
   Когда Грабе и Данилин остались наедине, поручик на всяк случай переспросил:
   - А генерал точно настоящий?
   - Как свадебный пирог на вашей свадьбе.
   - А что вы ему сказали про меня?..
   - Чистую правду. Что вы мне навроде сына.
   Андрей представил свою невесту спутникам:
   - Это моя будущая жена: Алена, но можно - Елена. Пока Стиргун, но будет Данилина. Прошу ее жаловать, как вы жаловали меня. Любить вам ее необязательно - этим я займусь.
   Грабе мило поклонился:
   - А вы та самая Аленка. Я о вас много слышал от Андрея... Думаю он или будет счастлив рядом с вами, или...
   - Или?
   - Или будет дураком...
   ...Венчались в Очаково, в церкви Дмитрия, митрополита Ростовского.
   Таинство совершал батюшка старенький, по странному стечению обстоятельств похожий на Святого Николая с иконы.
   Андрей не видел никого кроме своей невесты, кроме ее сладких уст, огромных, удивительных глаз. Ему казалось, что он парит в сажени над землей. Глаза Алены и правда были чудесными: веселыми, цвета живого серебра.
   Граб откровенно скучал, Иван Федорович пускал слезу, Виктор Иванович злился.
   Тетка про себя тоже была зла на своего племянника. Хорошенькое дело: после свадьбы получалось, что служанка станет приходиться родственником своим господам!
   Затем праздновать отправились в Суково, где и собирались праздновать бракосочетание.
   Столы еще были не вполне готовы, и гости разошлись: кто по нужде, кто размять ноги. Мир оказался удивительно тесным: Иван Федорович с генералом служили вместе во время последней русско-турецкой войны. Последний тогда был в чине полковника, и, кстати, Ивана Федоровича помнил.
   Аркадий Петрович же вдруг остался в одиночестве и заметил, какой изумительный май стоит на сотни верст вокруг. Он задумчиво прошелся по аллеям сада. Вокруг росли абрикосы, они готовы были вот-вот зацвесть. Но Аркадий подумал, что у них нет никакого шанса. По ночам здесь зябко, вымерзнет весь цвет.
   И тут ему навстречу попался Андрей. В руках его была лопата, ладони перемазаны землей. Отставив лопату, Андрей принялся мыть руки в ведре с водой.
   - А что это вы в саду копались?.. - спросил вышедший из тени Грабе.
   - Да червей думал накопать завтра на рыбалку. А нет их...
   - А вы молодцом, Андрей. Врете и не краснеете. Узнаю свою школу. Вы же не рыболов.
   - Зато вы рыболов. Хотел вам сделать приятное... Однако червей нет. Попрятались! Зарылись!
   - Врете ведь... Ну да ладно. Это будет нашим секретом. У нас их много накопилось.
   Вышли к столам. В центре внимания был как раз генерал. Выпивший самую малость Виктор Иванович подобрел: ежели его зять водит дружбу с генералами, то, наверное, не столь безнадежен.
   Генерал любил рассказывать историю, коя с ним случилась в Турецкую кампанию. История сия была небезынтересна, но, разумеется, только рассказанная впервые. Однако генерал год от года рассказывал только ее и надоел этим абсолютно всем знакомым. И не то чтоб генерал этого не знал - напротив понимал преотлично. Но все равно продолжал ее рассказывать - повествование это ему нравилось. В нем он был молодым, красивым и смелым.
   Свадьба для генерала была местом благодатным - тут его знали только двое.
   - Прошу за стол! - позвала тетя Фрося, которая была на свадьбе еще и вроде шафера, распорядителя.
   Должность чужую, скорее мужскую она взяла на себя поневоле - толку от мужчин-Стригунов не было вовсе.
   Недалеко от молодоженов расположилась и ее дружка - Аглая со своим кавалером - тот, вызванный письмом, прикатил из Калуги.
   И сейчас, усаживаясь за стол, он, улыбаясь, сообщил:
   - У меня тоже есть знакомый - полный кавалер ордена Святого Георгия.
   Андрей задумался: за все годы существования ордена Святого Георгия, полными его кавалерами стало четыре человека: все, как на подбор - графы и генерал-фельдмаршалы. Их объединяло еще одно: все они были мертвы.
   Данилин спросил: как таковое может быть?
   На что был даден улыбчивый ответ:
   - Георгиев у него два: четвертой и третьей степени. А вот сложением он действительно полный.
   Столов было два: за одним, около беседки пировали те, кто имел к свадьбе непосредственное отношение. У ворот же дома стоял другой стол, на котором всем желающим наливали по чарке водки.
   Проходящие мужики, как ни странно не злоупотребляли.
   Пили, закусывали, крестились, спрашивали: как звать мужа и жену, дабы за них попросить Спасителя, Богородицу и, само собой, Николу-чудотворца.
   - Это, - сообщала Фросина подруга, поставленная при водке, - Профессор Стригун свою дочь замуж выдает. За офицера! Видишь, сколько военных?
   - Стригун? Это что, из брадобреев предок? Куафер?
   - Да не! Ты что! Стригунок - это жеребенок по-казачьему. Вон, видишь казака? То дед ее!
   - Ну дай им Бог здоровья и деток побольше!

-

   Пили и около беседки, произносили тосты.
   Играли на гитаре: неожиданно оказалось, что профессор Стригун музыкален: и играет хорошо, и голос у него красивый, баритонистый.
   - Где это вы так научились?.. - спрашивали окружающие.
   - Да еще в студенчество научился, но забросил. Баловство это, лишь от науки отвлекает. Думал, уже забыл, а руки помнят...
   - Это от матери евойной, - пояснял Иван Федорович. - Тоже певунья была, царствие ей небесное...
   Чтоб размять ноги, Андрей прошелся по двору, выглянул на улицу. Там было гораздо темнее, чем во дворе, где горели фонари, и на небе одна за одной распускались звезды. Как ни странно, но Андрей не был первым, кто это заметил. У столба стоял кавалер Аглаи.
   Он рассматривал звезды.
   - Чего вы там увидели?.. - спросил Андрей.
   - Звезды... Их там тысячи. Может, на какой-то сейчас кто-то смотрит и в нашу сторону. О чем он думает?.. Как вы считаете, на звездах есть...
   "Жизнь?" - пронеслось в мозгу. - "Неужели?.. Ах, какое нехорошее совпадение, может быть он тоже шпион? Увидал, что Андрей идет со двора, устроил..."
   Но нет, Лихолетова интересовало другое:
   - ...любовь?..
   - Сие мне не ведомо, - честно признался Андрей. - Простите, запамятовал ваше имя.
   - Лихолетов! Олег Лихолетов! К вашим услугам!
   - А как вы думаете... - осторожно повел Андрей. - Полетит ли когда-то человек к звездам? Возможно ли это, или полеты - просто выдумки писателей?
   - Непременно полетит! И, думаю, мы еще это увидим! Я, к слову сказать, проживаю в Калуге. У нас там существует физико-астрономический кружок, обсуждаем работы в области будущих летательных аппаратов.
   - Всякие там Циолковские и Кибальчичи?
   - Проект Кибальчича - чистое самоубийство. Попытка летать на пороховой бочке! Он не знал ни об аэродинамике, ни о теории управления! У Циолковского есть здравые мысли, но у меня вот к нему тоже есть замечания... Скажем вот... А вы, простите, тоже эти увлекаетесь?..
   - Иногда в гарнизоне такая скука...
   - Андрей. Соблаговолите проводить гостя...
   Данилин обернулся: последнюю фразу произнес стоящий за их спинами Грабе.
   - Будет ли удобно, если я вам напишу? - спросил Олег.
   - Это будет весьма приятно. Передайте письмо Алене - я, наверное, буду в командировке и отвечу с первой же оказией.
   На том и остановились.
   ...Уезжал генерал - он намеревался поставить рекорд долголетия, для чего вел здоровый образ жизни, делал гимнастику и спать ложился в десять вечера. В крайнем случае - в пол-одиннадцатого.
   Его просили остаться, но генерал был неумолим:
   - Пора ехать. Вон и тучки пошли. Как бы под дождь не попасть, не застудиться.
   У двуколки попрощался с Андреем:
   - И все же какая у вас красивая жена, юноша. Деда я ее знаю, а вот остальное... Каких она кровей? Как-то неудобно было спрашивать у родителей...
   - Четверть крови - польской, четверть еврейской... Четверть или чуть поболе - русской. А четверть - казацкая. От деда-казака и фамилия... А там какой только крови не намешано.
   - Самые красивые девушки - кватеронки. Ну, будьте счастливы. Берегите ее.
   И генерал укатил в сторону Москвы
   Во двор Андрей вернулся с Аркадием Петровичем.
   Тот, улыбаясь, произнес:
   - Я вам решительно запрещаю заниматься работой на вашей свадьбе.
   - Вы слышали?..
   - Частично.
   - Полагаете - он?..
   - Вряд ли. Молодежь всегда увлечена фантазиями...

-

   Генерал оказался прав: по крыше дачи застучал дождь.
   - На Святого Николая - великая милость, к урожаю... Даст Бог вам Виктор Иванович многочисленных внуков!
   Дождь немного опечалил Ивана Федоровича: после осадков всегда холодает. Костры разжечь не получится: хворост отсырел. А, значит, в этом году абрикосы снова не зацветут.
   Ну, шут с ними: будут другие года.
   А сейчас его внучка замуж выходит: любимая и единственная Аленка.
   Над столами натянули припасенный заранее брезент.
   Грабе налил себе в стопку пунш, вышел под струи воды и пуншевал вместе с распрекрасным подмосковным дождем. Капли падали в стопку, мешались с ароматной жидкостью. И Грабе пил эту смесь, о чем-то разговаривал с дождем, смеялся.
   О чем-то в беседке разговаривали Андрей и Алена.
   Глядя на них, Аглая произнесла своему кавалеру:
   - Вы мне снились не далее, чем вчера.
   - Приятно это слышать...
   - Может и приятно, - отчего-то залилась краской Аглая. - Только после того, что творилось во сне, вы как порядочный человек должны на мне жениться.
   Тот поцеловал свою даму сердца в ручку: дескать, все будет, как ты скажешь.
   Аглая подумала: до чего легковерны эти серьезные мужчины...
   Иван Федорович прошел в сад, мимо деревьев, мимо приготовленного и отсыревшего хвороста. Впрочем, дождь был кратким, будто нехолодным и от земли шел пар...

-

   Новобрачные удалились...
   Сначала ушла Аленка. По просьбе Аглаи, Олег задержал Андрея под каким-то ничтожным предлогом.
   Лихолетов что-то говорил. Андрей кивал, но не слышал ни единого словечка.
   Было не до того.
   Андрея трясло, словно от лихорадки: бросало то в жар, то в холод. Кажется, он никогда в жизни так не волновался: ни перед экзаменами, ни перед поступлением на службу в Запасное бюро. Он не нервничал так ни в одной драке: ни в том бою среди пурги, ни позже, у вросшей по окна в землю избушке. Не было таких переживаний возле тела только что убитой им Шлатгауэр-Тарабриной.
   Сбежать подальше от этого кошмара?.. - пронеслось в голове. - Нет, невозможно...
   Видно, угадав его состояние, Иван Федорович протянул чарку крепкого самогона:
   - Пей, казак... Не волнуйся: твое от тебя никуда не денется.
   Самогон был крепким, обжигающим, но Андрей выпил, не почувствовав ничего.
   Но действительно: стало легче, свободней. По венам разлилось тепло.
   Появилась Глаша, сделала едва заметный кивок: готово, можно отпускать...
   Олег по-дружески похлопал Андрея по плечу: вперед...
   ...Алена его ждала в родительской спальне, сидя на кровати, в которой некогда сама была зачата. Хотя, после того как умерла ее мама, отец более не спал там, предпочитая диван в кабинете.
   Когда Андрей вошел, она встала, сделала к нему несколько шагов и остановилась.
   Алена была в ночной рубашке.
   Дождь завершился, тучи унесло ветром. И хоть луны в ту ночь не было, ярко светили звезды. Их свет через ткань мягко очерчивал фигуру девушки.
   Они остановились на расстоянии поцелуя. Андрей тут же этим воспользовался: его губы коснулись нераскрытых уст Алены. Муж сделал это легко: так касаются тайны, заповедного...
   Перед своей богиней он преклонил колени.
   - Я люблю вас... - в тысячный раз шептал Андрей.
   - Что вы такое говорите... - смущалась Аленка и опускала взгляд долу. - Мы же почти полгода не виделись?..
   - Порой довольно одного взгляда, чтоб влюбиться на всю жизнь. И я такой взгляд уже сделал.
   Алена коснулась рукой своей шеи, потянула за тесемку, распустила узелок...
   Ночная рубашка упала к ее ногам.
   За обнаженной девушкой с иконы наблюдал святой, не в силах отвести свой рисованный взгляд.
   Что случилось с ними после - Андрей не помнил.
   Но все случилось очень хорошо...

-

   Следующим утром спали долго. Первым проснулась тетя Фрося, привычно завозилась по хозяйству, разбудила Ивана Федоровича.
   Потихоньку просыпались и остальные.
   С глупыми и застенчивыми улыбками вышли молодожены.
   - Ну, слава Богу... - прошептала Фрося.
   Сели перекусить. Особо увлекшимся вчера, сегодня подносили шкалик для опохмеления. Хозяйской рукой себе налил и Иван Федорович. Но с другой целью: вместе с чаркой он ушел в сад помянуть несостоявшийся и в этом году урожай абрикос. Там по-прежнему висел туман, поэтому старый казак не сразу понял, что произошло. Он крикнул:
   - Господа, господа! Это просто чудо! Прошу всех в сад! Смотрите! Абрикосы зацвели! В Подмосковье!
   И гости действительно шли, гуляли среди этого благолепия.
   У распустившихся цветков уже жужжали ранние пчелы.
   - Это чудо, господа, чудо! Знак Господней милости! Святой Николай явил нам свою силу...
   Грабе подмигнул Андрею.
   Тот кивнул.
   В Швейцарии
  
   С Горьким Высоковский не сошелся во взглядах.
   Незадолго до приезда бывшего ссыльного, на острове начала работать Каприйская рабочая школа, номинально большевистская, но скоро лекторы проявили опасный уклонизм, пытаясь, к примеру, совместить религию и марксизм.
   Ленин и Плеханов осудили антипартийную ересь, началась долгая, местами матерная переписка.
   Высоковский старался в споры не вмешиваться, но те все равно не проходили мимо. И хотя тело лежало на пляже, у моря, разум все время бурлил, подбирал доводы для очередного диспута.
   Толку с такого отдыха было немного, и ближе к весне Высоковский засобирался.
   - Собираетесь? - спросил Горький - Куда?..
   - Да поеду в Швейцарию... На воды...
   Но, попав Швейцарию, Высоковский не отправился ни в Лейкербад, знаменитый своими горячими водами, ни в Овронну или Бад Рагац, а остановился в Женеве, где встретился с товарищами по партии.
   Те про себя заметили: старик сильно сдал за последнее время.
   К старому большевику приставили помощника - парня молодого, совсем недавно приехавшего сюда, бывшего анархиста, перешедшего ныне к большевикам. Номинально Пашка значился секретарем, но на самом деле был навроде няньки или денщика. Надо было следить за одеждой, бегать за провиантом готовить обеды. Стряпать Павел ни капли не умел. В этом он честно признался сопартийцам. Тех это ничуть не остановило: на деньги партии купили большую поваренную книгу.
   Помогло это не сильно: кушанья получались несносными.
   Но Высоковский поглощал пищу без жалоб: ему приходилось есть куда более отвратную еду: баланду на каторге, каши чуть не на машинном масле, сваренные в юности, в мастерских.
   Его скорее расстраивало неумение Павла как таковое.
   - А что вы вообще умеете, молодой человек? К примеру, можете часы отремонтировать?..
   - Ну, я на каторге лес валил, ямы копал.
   - Ничего вы не умеете! Я вот прежде чем в партию пойти, слесарил, даже изобретения делал, учился, значит. Думал в политехнический поступать. Но вместо физики и механики увлекся вот политикой...
   - А я вот сразу пошел в революцию! - обозлился Павел. - Безо всяких там промежутков. Без потерь времени. И как вы думаете, на какие деньги вы тут живете?.. Это вот такие как я жизнью рисковали в экспроприациях!
   - Ну-ну! Не кипятитесь так! Вы все равно учитесь, знания лишние не бывают. Я вам и сам книжечки подберу.
   И действительно: старый большевик стал покупать для своего спутника книги, что-то объяснял. Старался говорить словами простыми, понятными, литературу предпочитал цитировать популярную. Пашка для вида пролистывал страницы, кивал, но запоминал мало... Куда интересней было выбираться с молодыми большевиками за город, палить из револьверов и винтовок. К тому же он увлекся верховой ездой и фехтованием.
   Для Высоковского это не оставалось незамеченным.
   В кафе, за чашкой кофе и партией в шахматы Петр Мамонович жаловался своему собеседнику - Владимиру Ильичу.
   Тот щурился, улыбался, но оставался благосклонным:
   - Да не волнуйтесь вы, батенька! Я так полагаю, что ни я, ни тем более вы до торжества коммунистических идей не доживем! И нам а'хиважно подготовить вот таких вот па'ней в том числе. Власть - она подобна некото'ым женщинам, ее надобно б'ать силой.
  
  
   Весна в пустыне
  
   Солнце тут палило нещадно, выжигало все до ровного белого цвета. Пока хватало взгляда, простиралась степь. Ее заполняла невысокая трава. Появлялась она весной, по ней цвели цветы, и казалось тогда, что нет места на земле красивей.
   Но продолжалось это недолго. Весеннее тепло сменялось летней жарой, цветы опадали, трава становилась жесткой и неприглядной как колючая проволока. И перед иным путником очень скоро открывался порой абсолютно адский пейзаж.
   Однако стоило забрести в эти края какому-то заблудившемуся дождику, и вся трансформация повторялась снова.
   Здесь ранее никогда не строили крепостей. С одной стороны этот полурай-полуад в отличие от других мест на планете был никому ненужным. С другой, населявшие эту степь кочевники никогда не задерживались надолго на одном месте. Делали это не из-за эфемерного шила в задницы или природной непоседливости. Скудные пастбища не давали шанса выжить. Остаться на месте значило обречь себя на изощренное самоубийство.
   Даже заборы здесь редко встречались. Любой клочок земли стоил гораздо меньше, чем доски или железо его огораживающие.
   Поэтому Андрей был очень удивлен, когда на одном из холмов обнаружил будто фундамент форта: камни, вросшие в землю, среди них словно комната без окон и дверей. Меж плит стояли деревянные шесты. На их вершинах ветер трепал узкие полоски ткани, напоминающие странные вымпелы.
   На камнях же лежали монеты, все больше российская медь, но имелось несколько с арабской вязью, одна вовсе странная, с дырочкой посредине. Нашлась монета британская, отчеканенная еще во времена правления Вдовы.
   - Что это? - спросил Андрей у Беглецкого.
   - Туземная крипта. Мавзолей. Там лежит какой-то мусульманский святой. Вот кто из местных идет, так ему помолится, монетку - вроде подношения.
   Пустыня тут не была вовсе безлюдной. Иногда на горизонте появлялся дым какого-то парохода идущего не то в Красноводск, не то далее - к Мешхеде-Серу.
   Раз забрела какая-то этнографическая экспедиция - с ними вышел поговорить Андрей, сообщил, что пустить их не может, так как в городе карантин и разрабатывается новая противочумная вакцина.
   Иногда появлялись и стада, перегоняемые казахами, порой - вовсе одинокие странники. Часто они подходили к воротам города, к ним выходил Латынин или кто-то из казаков. С местными градоначальник старался поддерживать отношения хорошие. Наливал им воды из опреснителя, менял провиант, а то и отдавал так, задаром. Но чаще происходил мен, до которого особо охочими оказались казаки. И хотя часто никто не знал языка друг друга, иногда у ворот начинался целый базар с гамом и шумом.
   Против таких контактов возражал казачий старшина:
   - Что они по свойски лопочуть - хрен поймешь. Вот сейчас они в пустыню уйдуть, а где они выйдуть - никто не знаеть. Не то у китайца, не то у англичан... И уж непонятно, чего они там им налопочуть.
   - Не волнуйтесь. Они нашего языка не понимают, стало быть, никто им ничего не сболтнет. С иной стороны, неизвестно, поймут ли то, что они рассказывают... Да и, собственно, что они видели? Город, обнесенный колючей проволокой? А озлоблять их опасно - это их земля. Захотят - вырежут посты... Могут в лагерь пробраться, что-то украсть...
   Но казахи решили, что выгоднее торговать, потому поэтому за колючую проволоку не стремились.
   Пахом ходил вдоль берега в штанах и куртке из парусины. За плечом одно время носил ружье, но поняв его бесполезность, дополнил его удочками. Со своей обычной бородой и в туркестанском кепи он напоминал Робинзона Крузо с иллюстраций Людвига Рихтера.
   Андрей скучал, в чем откровенно признался Грабе.
   - Поверьте, это ненадолго. Наверняка скоро что-то случится... - отвечал тот.
   - Наверное, в строевой части и то веселее...
   - Ну, как вам сказать. Вот взгляните на себя. Поступили бы в гвардейский полк, или в жандармерию. И существовали бы спокойно, просиживали бы штаны, жизнь вышла бы в тираж, словно дешевая газетка. Все предсказуемо. За летом - осень, за зимой - весна и так до пенсии. Скучно, так, верно, о какой-то войне мечтать начнешь. А тут вы, можно сказать на всем готовеньком: позавчера дрались с чукчей, вчера - в тайге спали около внеземного корабля. Сегодня вот в пустыне, а что с вами будет далее - даже Аллах не ведает. Может, вас завтра застрелят на улочках Монмартра. Вы не находите, как это романтично - быть убитым в Париже?
   Андрей отмахнулся.
   Другим безусловно скучающим оказался фотограф экспедиции. Он от безделья сфотографировал чуть не каждую улочку, каждый дом со всех ракурсов. Фотографическому делу обучился и Андрей.
   Оно было для молодого человека сродни магии: увлекал не сколько поиск видов, не фотографирование. Чудом казался сам процесс, когда на чистом будто бы листе под воздействием химикалий возникало изображение.
   Пока Андрей был юнкером, фотоаппарат и химикалии были непозволительной роскошью. Ну а в Белых Песках он обучался за счет государства. И в течение целого месяца, пока к этому занятию не охладел, Данилин везде с собой носил простенький аппарат.
   В летающей тарелке было обнаружено множество письмен, начиная от надписей на агрегатах, заканчивая даже несколькими книгами. Но о чем они были - понять было невозможно, иллюстраций в них не имелось.
   Самым интересным было то, что инопланетные книги по форме до чрезвычайности похожи на земные. Андрей спросил об этом у Беглецкого.
   - Это рационально. Попробуйте, к примеру, сшить круглые листы в книгу. Если они неквадратные - остаются незаполненные места.
   - А зачем им вообще книги при этой всей электрике?..
   - Видите ли, Андрюша... У книги никогда не кончится источник питания. Ее довольно трудно разрушить.
   Листы инопланетной книги были из какого-то весьма прочного материала. Их не брали ножницы, с трудом они поддавались ножовке.
   Ко всему прочему удалось запустить устройство, которое на плоскую матовую поверхность вывалило непонятные схемы, символы... Их было миллионы, и лишь некоторые Андрей успел сфотографировать на свой "Кодак".
   - Это кинескоп, телескопия. Я читал, и генерал мне рассказывал, - пояснил Грабе. - Только у нас экраны полуквадратные, а тут прямоугольный. Как вы думаете, если мы это расшифруем, мы сильно продвинемся?..
   - Всяко быстрее дело пойдет...

-

   В начале мая прибыл Попов, получивший к тому времени чин капитана. Приехал он в костюме штатском словно в отпуск. Сделал это необычно - до Царицына добрался на поезде, а далее - на трехколесном мотоцикле.
   - Это рискованно было, - пожурил его Грабе. - Могли в дороге обломаться, что тогда?.. Помощь откуда ждать?..
   - А... Нет в вас веры в технику! Ежели бы даже обломался и не починился бы сам - пошел бы пешком. Потом бы на конях вернулись, чай не Невский проспект, не украдут.
   - Не украдут, а просто заберут как брошенное.
   - Да они наверное не знают, что это такое!
   - Потому и заберут как диковинку!
   Попов занял место в комнате рядом с Андреем, на следующий день стал его учить, как управляться с трехколесным агрегатом. Начал с неприятных и грязных моментов: мотоцикл нуждался в смазке и чистке.
   После удалился на пляж вместе с Грабе.
   У Андрея же были другие занятия в фотолаборатории...

-

   Рыбачили с камней, но крючок то и дело цеплялся, и приходилось заходить в воду, чтоб его выпутать. Но Попову тут нравилось:
   - Хорошо тут у вас! Хорошая рыбалка. Жарко, солнце припекает. Вода теплая, купаться можно... Прям рай земной!
   - Купайтесь, - разрешил Грабе. - Если здоровье недорого.
   - А чего так?..
   - Вода тут холодная - с глубины поднимается... Здесь на мелководье еще туда-сюда. А дальше - запросто судорога может хватить...
   - Нет, ну все равно теплее, чем в Петербурге... Загорать можно.
   - Это всегда пожалуйста...
   По пляжу к ним шел Андрей.
   - А, Андрей Михайлович! Совсем забыл поздравить вас со свадебкой! Плодитесь и размножайтесь!
   - Спасибо...
   - Давайте к нам, рыбу удить?
   - Вы же знаете, я не рыболов...
   - Ах да, совсем забыл... - улыбнулся Грабе.
   Данилин улыбку проигнорировал. Протянул конверт.
   - Я сделал снимки, о которых мы говорили...
   Грабе открыл конверт, просмотрел фотографии, кивнул, передал их Попову:
   - Ну а теперь поговорим о деле...
  
   В институте
  
   Как бы между прочим Гордей Степанович пробормотал.
   - Я сегодня прошелся по городу. Надо сказать - народ недоволен.
   - Народ?.. - переспросил Грабе.
   - Бабы на базаре...
   - Разве у нас в городе есть базар? - удивился Грабе.
   - Есть. Между городской управой и заводом. Торгуют рыбой и немного зеленью, хотя собираются все более посудачить.
   - Что за бардак! Мы же будто привозим все необходимое...
   - Это казачки... Для них копаться в земле и торговать также естественно как для казаков воевать, а для нас - дышать...
   Беглецкий отмахнулся от этого как от чего-то несущественного:
   - Ай, да ну их! Бабы...
   - Зря вы так, зря, Михаил Константинович, - пожурил ученого Грабе. - Женщины, известные нам также как бабы - это двигатель цивилизации. Не имея такого развлечения, как прекрасный пол, мужики бы жрали бы горькую и до сих пор не выбрались бы из пещер. Так что все беды от женщин...
   Все скосили взгляд на казачьего старшину. Тот предпочел сидеть молча. Вида при этом был довольно мрачного. По всему было видно: Грабе с градоначальником правы, и жена казаку ежедневно добавляет седых волос.
   -И что они говорят, Гордей Степанович? - продолжил Грабе.
   И градоначальник продолжил:
   - Говорят, что город - дрянной, на Дону кладбища и то веселей. Что там у них огородик был, а там капусточка, помидорчики, лучок, сад-огород, коровки, птицы... А тут пустыня, кара господня.
   - Обвыкнут?.. - предположил Беглецкий.
   В ответ Грабе пожал плечами:
   - Может, обвыкнут, а может и нет. Начнут капать на мозги казакам. А условия тут да, не очень... Что станется далее - я и предполагать боюсь. Стреляться начнут. Манатки соберут - и ходу. А то и революцию сообразят. Как говорят сами казаки: буза начнется. Оно нам надо?
   Молчание было ему ответом. Все сидящие про себя согласились: буза ни к чему. Определенно ни к чему.
   - Надобно что-то решать... Надобно людей занять все же - тем же сельским хозяйством, дури в голове за работой и убавиться...
   - А еще говорят, - вспомнил Гордей Степанович. - Что земля здесь дрянь, сухая что порох и даже бурьяны тут не растут.
   - Что предложите по этому поводу? - спросил Грабе у Беглецкого.
   Тот замялся:
   - Обедненная почва... Эрозия... Гумуса не хватает...
   - А гумус это что?.. - оживился казак. - Говно?.. Звучить похоже.
   Грабе кивнул, спросил.
   - Мы можем привезти сюда буренок двести-триста?..
   - Можем... - кивнул Богачев. - Да подохнут они тут. Пастбищ нету, они местный бурьян сожрут за неделю. Придется и солому возить...
   - А траву вырастить?.. - вмешался Грабе. - Опять же помидоры... Нужна ирригация, мощные опреснители - к ним энергия... Слушайте, да это будут самые дорогие помидоры в Российской империи!
   - Энергию, я, положим, вам дам... Но эрозия... Я предупреждаю!.. Тут надо комплексно решать...
   - У вас есть что предложить?
   Беглецкий подумал и кивнул.

-

   Утром городок разбудил звук пароходного гудка. Был он кратким. Пароход и его экипаж приветствовали город, словно своего старого знакомого. Дескать, вот и я, старина... Как ты поживал в мое отсутствие?..
   И как с прибытием уже почти забытого друга в доме меняется жизнь, так и город стал немного иным.
   В барже был навоз. Много навоза, хорошего ароматного, такого, что верно, его ароматом пропитались не только город, но и море аж до залива Цесаревича.
   Но бабы и их мужья втягивали в себя этот запах, словно это было были драгоценнейшие духи, "Любимый букет императрицы". На телегах и просто тачках это сокровище развозили по дворам. Баржу казаки вычистили так, что можно было хоть сейчас загружать в нее, скажем, зерно.
   - Этого мало... - заметил Данилин.
   - Конечно, мало, - ответил Латынин.
   Далее в Аккуме появился первый водопровод - заработали гигантские опреснители, работающие от инопланетного источника электричества. Вода из опреснителя была невкусной, для чая предпочитали жидкость, привезенную из Астрахани, но опресненной водой можно было мыть руки, поливать растения.
   Появились иные коммуникации. Сперва из САСШ привезли два кондиционера. Один отвезли в Аккум, второй же - на Путиловский завод. Там аккуратно разобрали, составили чертежи и собрали точно такой же, но в семь раз больше. Копию тоже отправили в Белые Пески, и из подвала она по квадратным трубам разгоняла в дома холод. Каждый желающий, отодвигая заслонку, брал столько прохлады, сколько надо.
   Торг с казахами пошел веселей: на овощи казачки меняли сыр, молоко, мясо, ягнят.
   В садах появились первые деревья, пока еще невысокие, тоненькие, словно камыш.
   - А ведь и правда обживаются, - восхищался соседями Беглецкий. - Еще лет двадцать и они в саду вишневом будут пить самогон и орать свои песни...
   - Ну вот видите, а вы говорили, что трудом нельзя всего добиться...
   - Я вам про что говорил? Про то, что не надо путать труд упорный и сизифов. Как думаете, они бы много добились, если бы я не дал им практически неограниченную пресную воду?

-

   На пароходе из Астрахани привезли постпакет, в нем для Андрея находилось целых пять писем: четыре от Алены и одно от знакомого по свадьбе - Олега Лихолетова. Как ни странно о разговоре он не забыл и теперь напомнил о себе, рассказывал преподробнейшим образом о заседаниях их общества, о Циолковском, которого Олег не праздновал. Наконец о своих идеях.
   Письма от Лихолетова Андрей показал Беглецкому, тот их прочел с надлежащим вниманием.
   - Ваш друг совершенно справедливо критикует Циолковского за идею запуска межпланетного корабля с горизонтальной эстакады. В самом деле, когда мы кидаем камень на дальность, мы делаем это под углом около сорока пяти градусов к вертикали. Ежели бросаем ввысь, тогда подкидываем его прямо над собой... Идея запуска вашего знакомого интересна, хотя не так уж и нова.
   - В самом деле?..
   - Это многокаморная пушка француза Перро, хотя вот не знаю, ведал ли о них ваш друг... Но есть и интересные придумки.
   Лихолетов предлагал сверлить в скальной породе вертикальную шахту. Внизу разместить космический снаряд, под ним - заряд взрывчатого вещества. Далее он подрывался, подбрасывая снаряд вверх. По мере движения снаряда по каналу, подрывались другие, промежуточные заряды, размещенные выше. Снаряд разгоняется, до скоростей огромных.
   По проекту Лихолетова сверлить стоило где-то на Кавказе или даже в Тянь-Шане, поскольку снаряд выходил из шахты на изрядной высоте.
   - Это не совсем верно. Снаряд надо забросить на высоту не менее ста пятидесяти верст. Даже самая большая гора не даст нам более пяти процентов от высоты. Интересна другая мысль: он предлагает совместить активное и реактивное движение.
   - Это как?..
   - Когда пушка выбрасывает снаряд - это называется "активно". Ракета, к примеру Конгрива толкает сама себя, стало быть она ре-активна. Вот и снаряд вашего друга приобретает скорость сначала за счет внешнего заряда, а после еще и добавляет свой. Остроумно...
  
   Инспекция
  
   В июне все того же 1909 года в воздухе над крышей комендатуры Андрей заметил дрожание воздуха. Это было тем более странным, что давно установилась жара. Жители города спали с распахнутыми окнами, ворочаясь на влажных от пота простынях. Чтоб не греть помещения, готовили горячую еду на улице.
   И тут дым.
   Андрей заспешил - уж не пожар ли.
   Но в своем кабинете Данилин застал Грабе.
   Там был небольшой беспорядок. Аркадий Петрович перебирал бумаги, бросая ненужные в печь.
   - Что сталось? - спросил Андрей после приветствия.
   - Собираюсь я в столицу, Андрей... Буду поступать в академию Генерального штаба.
   - На кого же вы нас покидаете?..
   - Да на тебя! Уже все решено, согласовано. Вы замещали меня в "Ривьере", да и тут тоже... Я думаю: справитесь... Ученые лучше нас знают, что делать - им, главное не мешать. Но следите, чтоб они были всегда накормлены. Уже седые, а словно дети - пообедать забывают... Голодных обмороков нам не хватало.

-

   Андрей ожидал, что за недели две, в худшем случае за месяц он окончательно освоится, войдет в курс оставленных Грабе дел. Но не успел: инспекция нагрянула в буквальном смысле как снег на голову.
   На третий день после отбытия Грабе, Данилина разбудили с утра пораньше:
   - Ваше Благородие! Вставайте! Тревога!
   Андрей вскочил на ноги, спешно одевшись, заторопился за казаком.
   ...В том, что для охраны города использовали тех же людей, что и при охране "Ривьеры" было много положительного - во второй раз казаки не запаниковали.
   Поднявшись на вышку, Андрей рассмотрел его в предложенный бинокль:
   - "Скобелев". Будет здесь через четверть часа. Приготовиться принять швартовый.
   Ударили тревогу, казаков подняли, заодно разбудили весь остальной город. Ученые с недовольством глядели в окна: что сталось? Пожар?.. Будто бы нет! Тогда какого лешего не дают поспать старым людям?
   Времени решительно ни на что не оставалось, и делегацию Данилин встречал, как был разбужен: в мятой форме, с заспанным лицом и нечесаными волосами.
   Дирижабль пришвартовался к вышке.
   На землю спустился генерал Инокентьев и Сабуров. За ними спускался человек, которого Андрей знал только по газетам...
   - Доброе утро, Андрей Михайлович, - приветствовал Инокентьев.
   - Доброе... - отвечал Андрей, хотя полагал решительно противоположное. - Такая честь для нас... Но такой неожиданный визит...
   - А что толку с проверок, о которых все предупреждены, - заговорил Столыпин. - Я вот нарочно вызвал к себе из столицы дирижабль и генерала. А потом и говорю им: а давайте слетаем!
   - Желаете чая?.. - ляпнул Андрей.
   - Да мы не чай прилетели сюда пить... Будите-ка вашего старшего офицера...
   - А я и есть старший...
   - Поручик?.. - Столыпин недовольно посмотрел на Андрея, потом на Инокентьева. - Вы что?..
   - Забыл вам сообщить! Бывший комендант отбыл на учение, это его заместитель: временно исполняющий - поручик Данилин. Хочу заметить, что поручик хорошо проявил себя в Сибири...
   - Ладно, ведите уже, показывайте...

-

   Показывать пришлось все-таки Беглецкому: тот знал несравненно больше.
   Премьер-министру показали сначала сам корпус летающей тарелки, сложенный частей в некогда главном цеху завода. Потом повели в лаборатории, где в ваннах с формальдегидом лежали тела пришельцев.
   Столыпин слушал пояснения, кивал, был серьезен, но особого интереса не проявлял.
   Лишь бросил:
   - Интересно было бы все же узнать состав инопланетных сплавов. Мы бы их применили при строительстве броненосцев...
   Оставшись с Сабуровым вдалеке от группы, Андрей зевнул:
   - Поздно лег... Думал поспать сегодня часов до десяти... А вы тут как тут - даже чая не попил.
   - Не волнуйтесь... Сегодня же и улетим. Петр Аркадьевич сейчас в поездке по Сибири, вот и выкроил денек на вас...
   Беглецкий повел инспекцию далее - в помещения бывшей химической лаборатории завода. В одной комнатенке висели скафандры, похожие не то на рыцарские, не то на водолазные. Одна стена комнаты и дверь в ней были обшиты толстым листовым металлом.
   - Что там?.. - спросил Петр Аркадьевич.
   - Там?.. Там... Э-э-э... Помните мы рапортовали о двух каторжанах погибших в чреве летающей тарелки.
   Инокентьев и Столыпин кивнули.
   - Вы предполагали радиоактивность?.. - припомнил Столыпин. - Вы еще писали, что покойники перед смертью покраснели. Может быть, если помещать сюда несозревшие продукты, скажем помидоры, и они будут дозревать?
   - Мы пытались. Дозревание если и ускорялось, то незначительно. В то же время сами продукты пропитывались радиоактивностью, и испытуемых животных она убивала изнутри даже быстрее. Но суть не в том: мы поняли смысл этого устройства. Это источник энергии. По всей видимости, они питали двигатели, которые разрушены... Мы изучаем его: очевидно, что в качестве топлива используется радиоактивное вещество - какое мы еще сказать не можем. Реактор изучается, но весьма, весьма медленно. Постоянно надо следить за уровнем радиации, иначе она убьет нас как тех арестантов.
   Профессор указал на счетчик Гейгера, продолжил:
   - Думаю, далее мы сможем повторить конструкцию реактора, ежели, конечно, получим, в достаточном объеме радий или полоний.
   - В достаточном объеме - это сколько?..
   - Боюсь надо минимально пудов десять...
   - А добывается его сейчас?..
   - Около четверти золотника в год...
   Столыпин недовольно покачал головой:
   - Хм...
   - Но уже сейчас источник питания вырабатывает энергии более чем все электростанции России! Причем запаса энергии хватит на сто-сто пятьдесят лет! Мы можем не строить электростанции, перевести все поезда на электрическую тягу...
   Беглецкий ожидал, что эти слова произведут на премьер-министра впечатление. Но он ошибся.
   - А с углем что прикажете делать? С нефтью?.. Нет, пусть строятся обыкновенные паровозы. Ну а если эта инопланетная вещь сломается? Или вот ее инопланетяне найдут по проводам? Что тогда? Коллапс и разрушение экономики? Не позволю.
   Затем премьер-министра отвели в другой ангар, где показали действие инопланетного оружия.
   На позицию установили нечто отдаленно похожее на пулемет, в саженях двадцати поставили листы железа, за ними - свиные туши. Потом Беглецкий нажал на известный лишь ученому спуск...
   ...Стрельба была зрелищной и почти бесшумной. К листу железа метнулся луч света самой фантазийной расцветки: казалось, что это какая-то свихнувшаяся радуга плясала в узком пучке. Но продолжалось это недолго. Секунды через три Беглецкий остановил огонь, предложил:
   - Давайте пройдем, посмотрим.
   Действительно подошли. По металлу Столыпин провел пальцем:
   - Ну и, собственно, что тут такого? Что вы мне показать-то хотели? Броня-то целая! Вы ее даже не поцарапали.
   Андрей улыбнулся: ему был известна эта особенность оружия.
   - Пожалте сюда... - позвал Андрей за щит.
   Свиная туша была изрешечена металлом.
   - Это что, фокус?.. Да нет же... Как такое может быть?..
   - Сложно сказать. Повторить мы подобное пока не в силах, - начал пояснять Беглецкий. - Может дело в том, что, к примеру, свет - это и волна и корпускула. Возможно, оружие превращает металл в волну, которая после прохождения стали опять сводится в вещество... То есть волна уплотняется и самоорганизуется. Но мы ставили несколько барьеров - неизменно сталь остается нетронутой, а вот плоть - отнюдь. Есть и другая теория... Но тут неудобно... А пойдемте все же пить чай?.. В горле дерет.

-

   Чай пили в кабинете Беглецкого, благо тот находился рядом.
   Но вот беда: в кабинете для чаепития не было готово ничего.
   Но Латынин быстро нашел самовар, чайный сервиз, достал из холодильника варенье и конфеты
   Андрей занялся другими поисками.
   В городе была нехватка стульев. Их привезли по количеству обитателей с небольшим запасом. Вроде бы это выглядело разумно, но на деле оказалось недостаточным.
   Во-первых, стулья имели свойство ломаться. Во-вторых...
   Здесь, как и в "Ривьере" часто устраивали посиделки. В комнату, где собирались, идти приходилось со своим стулом. Конечно же, их часто забывали. Стулья кочевали из комнаты в комнату, из здания в здание и снова терялись.
   Казаки делали табуретки, но те были довольно неудобны, да и порой качества неважного. От некоторых таких табуреток вся задница была в занозах.
   С горем пополам удалось найти стулья для всех.
   Разлили чай.
   На столе у Беглецкого стояла известная игрушка, демонстрировавшая закон сохранения импульса и энергии: ряд шариков на ниточках. Можно было оттянуть крайний, к примеру, левый шарик, отпустить. Он летел назад, бил по соседнему... И со своего места срывался крайний справа. Потом, дойдя до верхней точки - падал назад, бил по ряду, снова приводя в движение крайний левый. Меж тем, средние шарики оставались неподвижными
   Оказалось, что чаепитие было задумано лишь для лекции с демонстрацией.
   - Вот смотрите...- показал Беглецкий игрушку. Может быть, и там такой же принцип. Метательный снаряд бьет по металлу, замещает в нем ряд молекул, сдвигает их до тех пор, пока с другой стороны не вырывается такой же пучок. Правда это не объясняет, почему это не происходит с органикой...
   - А на кой это нам?.. - спросил Столыпин.
   Все присутствующие опешили.
   - Как это на кой?.. - заговорил Инокентьев. - Ведь теперь от русского оружия враг отныне не укроется за барбетами, крепостными стенами.
   Столыпин сделал жест рукой, будто бы отбросил что-то неважное:
   - Войны нам надо избегать любой ценой. России надо дать лет двадцать спокойствия, и я буду прилагать к этому все усилия. Ну а пока... Я замечу, что граница между жизнью и смертью тонка, и без того есть множество средств, чтоб помочь человеку ее перейти. Вот если бы вы нашли способ возвращать к жизни - хвала бы вам и почет...
   - Так нам прекратить исследования оружия?.. - пробормотал сбитый с толку Беглецкий.
   - Отчего же... Продолжайте пренепременно. Но не в ущерб остальному.
   Из кармана Столыпин достал часы, проверил время, стал заводить их.
   - Ну что у вас еще есть интересного?
   И зевнул.
   Инокентьев посмотрел на Андрея взглядом испытующим: что будем делать?
   К тому времени в запасе у Андрея уже будто бы ничего особенного не было.
   Он повел премьера в здания, где хранилась всякая разность, дребедень, отложенная на потом, как неважное: механизмы, снятые с тарелки, элементы, которыми возможно было разогревать почву.
   Последние несколько заинтересовали Столыпина:
   - Вот это на сколько полезней оружия! У нас столько площадей, где земледелие невозможно! А так: разогреть землю, чтоб даже на Камчатке цвели персики... Хотя и это не к спеху... Нам бы управиться с той землей, что у нас имеется...
   Чуть не в последнюю очередь зашли в комнату, где лежало то самое окно в другой мир. На него удалось дать энергию от подключенного реактора, и оно опять заработало в полную мощность. Удалось поставить ряд, с точки зрения курировавшего проект ученого, интересных экспериментов. Хотя не все они не были успешными.
   Что-то не ладилось с инопланетными растениями - они прорастали в земном грунте, пускали побеги, но гибли, едва показавшись над землей, будто не могли выдержать столкновения с миром. Это было тем удивительней, что земной воздух и воздух с неизвестной планеты по составу весьма походили друг на друга. А земные злаки, посаженные с трудом через врата, довольно легко принялись, хотя и не смогли вытеснить растения местные. Инопланетную синеватую траву с удовольствием жевали кролики, не спешили дохнуть и с удовольствием продолжали размножаться.
   Вид иноземного мира увлек Столыпина. Он глазел в смотровую трубу не менее четверти часа, просовывал руку и даже пытался - голову. Но размер врат не позволял это сделать.
   За матовой поверхностью блюдца было не то утро, не то вечер. Солнце светило откуда-то от горизонта, и его свет не мешал увидеть звезды. Рядом паслось какое-то шестиногое животное цвета индиго. Выглядело оно положительно счастливым.
   - Интересно... Как же интересно... - бормотал Столыпин. - Это целый мир... Он необитаем?..
   - Имеются животные, но разумной жизни мы пока не наблюдали...
   - Великолепно. Просто великолепно! А погода как там?..
   - Не опускалась ниже десяти градусов по шкале Реомюра почти за год наблюдений. В остальном - близко к субтропикам...
   - Так, так... Это получается... Так-с... Землю можно не греть, у нас целая планета для колонизации! Это весьма, весьма интересно... Недурно-с!

-

   Через час прощались у вышки.
   Столыпин сердечно подал Андрею руку:
   - Я, признаться, изначально про себя рассердился, что серьезное дело поручили такому вот юноше. Но вижу - тут у вас все очень и очень... Как такого достигли?..
   - Следует ученым не мешать... Но следить, чтоб они обедали...
   - Скромничаете! Это похвально в таком деле. Продолжайте в том же духе.
   Позвали и Пахома - ему Столыпин подарил два охотничьи винтовки, выделанные с особой тщательностью на Ижевском заводе.
   Беглецкий вручил Инокентьеву папку, на которой было старательно выведено:
  

"Меморандумъ"

  
   Инспекция поднялась по лестнице, перешла в дирижабль. Сабуров приказал отдать швартовый. Дирижабль ветром понесло прочь, в сторону моря. Уже над водой включились двигателя, и воздушный корабль ушел на восток.
   Латынин, Высоковский и Данилин провожали его взглядом.
   Первым ушел Латынин, когда еще "Скобелев" был вполне различим. У градоначальника было достаточно дел.
   Лишь когда дирижабль превратился в едва различимую точку, пришел в себя Андрей. Спросил:
   - Не подумайте, что мне мало тайн... Но что такого вы там написали.
   - Некоторые мысли...
   - О чем же? Или это секрет?
   - Отнюдь. Какие могут быть от вас секреты?..

-

   - Извольте ознакомиться...
   В руку Андрея точно такая же папка с надписью "Меморандумъ" на обложке.
   Внутри папки были листы, отпечатанные на "Ундервуде" через копировальную бумагу. Судя по расплывчатым контурам букв, Андрей читал третью-четвертую копию.
   Данилин прочел название первой главы:
   - "Перспективы космических полетов". А что, таковые перспективы имеются?
   - Космос куда ближе к нам, чем кажется. Думаю, еще лет сорок и человек окажется в космосе, полетит к Луне.
   - Да полно вам. Помню, мы об этом говорили вскользь. Я, признаться, не принял ваши слова всерьез...
   - А я вам серьезно вам говорю. Попомните мои слова: вы еще увидите первый полет человека на ракете. А во время жизни ваших внуков космические полеты не будут попадать даже на вторую страницу газет...
   - Трудно поверить... Хотя мой приятель говорил нечто похожее...
   - Трудно... Но я так думаю, что произойти это может и раньше. Должно произойти раньше. И я вот написал свои мысли, что для этого требуется. Этапы так сказать... Надобно изначально отправить на земную орбиту зонд, создать искусственный спутник Земли...
   - Создать искусственную Луну? Такую громадину?
   - О нет, это лишнее. Скажем, у Марса спутники гораздо меньше... Но нам надо зашвырнуть в небо что-то маленькое, где-то размером с полсажени, может даже с аршин.
   - Тогда мы его не увидим.
   - Надобно чтоб оно как-то сигнализировало само. Радиостанции нынешние ненадежны - я консультировался у Шульги. А вот если покрыть его светоотражающим слоем, или поместить внутрь проблесковый фонарь... Потом надо разработать механизм спуска и приступать к запуску живых существ - вероятно обезьян, как более к нам близких. Ну а потом человека... После - надо лететь к Луне, затем к Марсу... Венере...

-

   В салоне "Скобелева" этот же меморандум читал и Столыпин:
   - Интересно. Весьма интересно... Будто роман Стивенсона читаешь или там Уэллса... Михаил Федорович?..
   - Слушаю...
   - А повели бы космический корабль к Марсу.
   - Если построите мне его - отчего бы и не повести?..
   - Построим... Уверен, что сможем.
  
   Странный посетитель
  
   ...Посетитель ждал профессора, сидя на поддоннике, словно какой-то студент. Был одет в пиджак-куртку, бриджи, в руках мял кепи. Вся его одежда была клетчатой.
   Не смотря на то, что в Москве лето только собиралось начинаться, клетчатый был загорелым словно мулат.
   Когда Виктор Иванович, достал ключи, чтоб открыть кабинет, клетчатый поднялся и подошел.
   - Профессор Стригун? А я к вам...
   Профессор дверь открывать перестал, насторожился:
   - А зачем?..
   - Позвольте представиться: Кружельницкий, Михаил Михайлович. Горный инженер, работаю на "Братьев Нобель"...
   - И что с того?..
   - Я археолог-любитель... Читал ваши работы по сравнительной лингвистике...
   - Ну что же вы сразу не сказали! Проходите, проходите...

-

  
   - Мы проводили изыскания, - продолжил клетчатый уже в кабинете. - В свободное от работы время я осматривал окрестности. Обнаружил мавзолей. Одна из стен была покрыта письменностью...
   - А где проводили?..
   - Север Туркестана. Простите, забыл вам сообщить...
   - Письменность в туркестанском мавзолее? Уже интересно...Прямо и не верится...
   Гость был готов к неверию. Из кармана пиджака он извлек пачку фотокарточек. Протянул их профессору.
   На первой действительно был изображен мавзолей. На остальных - его внутренности. Стены мавзолея были испещрены рисунками и письменами. Пока профессор разглядывал письмо, клетчатый спросил будто просто так:
   - Вас, я так понимаю, следует поздравить?.. Слышал, ваша дочь сочеталась браком?..
   - Ай! - отмахнулся Виктор Иванович. - Не брак, а сплошное расстройство! Ее муж солдафон, мотается по России, в лингвистике не смыслит ни шиша.
   Ответил он между прочим, очевидно фотографии занимали профессора куда больше зятя, и, может быть, дочери.
   Наконец Стригун пришел к какому-то выводу:
   - Любопытно, крайне любопытно... Письмо, видимо иероглифичное... Знаки повторяются, но не слишком часто... Возможно оно морфемное: у разных иероглифов есть одинаковые элементы. Плита же... Скорей она перевернута: тут заполнение идет снизу вверх, справа налево... Разумней же предположить, что писать начинали где-то на уровне глаз. Когда место заканчивается - спускаются вниз. Следовательно, писали тут справа налево, и сверху вниз... Это все, что я могу вам пока сказать...
   Однако фотографии отдавать не спешил.
   - Немного, - заметил клетчатый
   - Неожиданно немного, как для меня. Но это единственное, что я могу сказать. Я не могу даже определить к какой группе языков оно относится... Что вы сами предполагаете?..
   - Вы смеяться будете...
   - Да говорите, чего уж тут...
   - Места, где я это обнаружил... Через них, вероятно, шли арии... Или может быть атланты... Они оставили записи на камне... Потом, гораздо позже, его использовали местные племена для строительства мавзолея...
   - Логично, логично... Это объясняет ориентацию плиты. В самом деле, никто не будет начинать письмо с правого нижнего угла...
   - Я читал вашу работу. Вы писали, что по мере развития цивилизация проходит развитие от предметного через пиктографическое, иероглифическое... Венец - слоговое и алфавитное письмо...
   - Нет-нет. Вы неправильно поняли. Иероглифическое и слоговое отстоят очень далеко... Переход от иероглифа к алфавиту - переход от начертания контуров предметов к записи звучания... Например иероглифом трудно записать слово, которое вы слышите впервые. А вот нашим алфавитом вы пишите, как слышите. Это все равно, что живя в мире квадратных предметов придумать колесо... Тут совершенно разные принципы.
   Клетчатый кивнул немного пристыжено.
   - Но, все же, получается, что алфавит - привилегия более развитых наций?..
   - Я бы не сказал. Китайцы обходятся иероглифичным письмом. Я бы не сказал, что они слишком от нас отстали... Даже напротив: долгое время были впереди: вспомните бумагу, порох, компас...
   - Вы могли бы это расшифровать?
   Профессор задумался на несколько секунд.
   Покачал головой.
   - Нет? - переспросил клетчатый.
   - Нет... Это очень сложная задача... Подобные расшифровки - это... Их можно осуществлять, если есть параллельный текст на известном языке. Тут таковой не имеется?..
   Теперь Клетчатый покачал головой.
   - ...Или известно, хоть приблизительно, что описано в письме?.. - предположил профессор. - Или же имеется большое количество записей?..
   Клетчатый задумался.
   - Последнее так важно?..
   - Безусловно! Даже если нет параллельного перевода - писавшие это жили по законам схожим нашим. У них было две руки, они пахали землю. С неба шел дождь, под ногами росла трава. Они рожали детей, страдали от неразделенной любви. Были людьми...
   - А если не были?.. - спросил клетчатый то ли себя, то ли профессора.
   - Что вы сказали?..
   - Нет, нет ничего...
   - Знаете, у меня хорошая идея... А не поехать ли нам ко мне домой? Я живу недалеко, на Арбате... Мы могли бы это обсудить подробно, я бы познакомил вас с дочерью... Как жаль, что она замужем...
   - Нет-нет... Я, к сожалению, уезжаю в Норвегию... Уже и плацкарта на руках.
   - А-а-а?.. - произнес профессор.
   При этом провел руками над фотографиями, будто человек, у которого из рук выскальзывает нечто ценное.
   - Фото я вам одолжу. Постарайтесь не потерять. И если с кем-то будете делиться мыслями, будьте осторожны, чтоб у вас не украли славу первооткрывателя...
  
   Проект "Кобольд"
  
  
   Вопреки обычному Андрея вызвали в столицу.
   Хотелось подольше задержаться в Москве, но генерал торопил.
   В своем кабинете, что в Запасном Бюро он пояснил:
   - Мы начинаем императорский космический проект. Уже выбрано место для сверления пусковой шахты и начаты работы. Всего несколько людей будут одновременно знать и об Аккуме и проекте "Кобольд". Сейчас их стало четверо вместе с вами. Кроме премьер-министра, в известность поставлен и Государь Император.
   - Проект "Кобольд"... Готов поспорить, что вы будете строить пусковую шахту где-то на Урале.
   - Ну да! А как вы угадали?..
   - Кобольд сиречь стучак, житель шахт, горный обитатель. Самыми злобными стучаками являются уралы. Как видите - проще пареной репы.
   - Надо же. А я об этом и не знал даже. Просто папочка попалась мне синенькая... А кобальт красит стекло в синий цвет.
   Инокентьев порылся в сейфе и извлек оттуда действительно голубенькую папочку.
   - Потрудитесь ознакомиться, - предложил генерал.
   К удивлению Андрея, большинство бумаг оказались ему знакомыми. Тут были выдержки из меморандума Высоковского, фотографические копии письма Лихолетова к Данилину.
   - Ну что же. Поехали, я вас познакомлю с объектом.

-

   На авто отправили в Пулково.
   Чертежное бюро размещалось в бывшем купеческом особняке, расположенном в парке.
   Андрея нисколько не удивило то, что автомобиль встречал Лихолетов. Ответно Лихолетов ожидал нечто подобное: он понимал, что сюда его пригласили не просто так, что его мысли попали на глаза нужным людям. Оставалось лишь выяснить, кто эти люди. В размышлениях часто всплывал Данилин: со слов Аглаи он как-то быстро получил чин поручика да еще и орден, много времени проводит в поездках по каким-то неизвестным даже жене поручениям.
   Вслед за Олегом мимо караульного помещения прошли наверх. В большой, хорошо освещенной комнате на втором этаже располагалась чертежное отделение.
   Лихолетов принялся объяснять: начал от общего к частному.
   На чертежных досках крепились листы бумаги с изображением космического корабля. Его старое название, выведенное каллиграфическим почерком, было зачеркнуто и карандашом небрежно написано новое: "Архангелъ-1".
   Но про себя Данилин отметил, что старое название лучше подходило: будущий спутник напоминал нечто среднее между артиллерийским снарядом и водолазным колоколом. Да и назывался также: "Колоколъ".
   - Решили изменить название. Еще заподозрят нас в симпатиях к Герцену... А в общем, название дали из других соображений: на орбите он должен каким-то образом подавать нам знаки, что он там.
   - Звонить?..
   - Ну да. Только уже триста лет известно, что в пустоте огонь не горит, звук не распространяется. Мы уже заказали господину Розингу конструкцию оригинального автоматического передатчика-маяка, которым можно выстрелить из орудия трехсот пятидесяти шести миллиметрового калибра.
   - Господи Зворыкин не интересовался, зачем вам нужно из орудия стрелять автоматическими передатчиками?
   Ответил генерал:
   - Интересовался. Мы рассказали об исследовании баллистики.
   - А он?
   - Не поверил...
   - Ну что же. Это выдает в нем разумного человека. Что далее?
   На соседней доске висел тот самый аппарат в разрезе.
   - Мы не можем полагаться только на передатчик. Поэтому корабль будет оснащен проблесковым маяком, который будет раз в полминуты давать вспышку. Отладив запуск беспилотных снарядов, мы перейдем к снарядам обитаемым. Тут вопрос сложнее. Во-первых, разгонять снаряд надобно медленнее, ибо живой организм к таковым рывкам вряд ли предназначен. До человека в космос я думаю, что лучше отправить свинью или медведя - у них ближе физиология и масса тела. Ну а далее... Далее все покрыто неизвестностью. Скорей всего, последуют полеты к Луне и Венере. Будет построена космическая яхта на экипаж до пяти человек. Но это, верно, перспектива далекая, может быть - 1930 год...
   Андрей задумался - кем он будет в 1930-ом?.. Ему будет почти сорок лет, он, вероятно, будет в звании полковника... Его отправят к Луне? Вряд ли - найдутся молодые подпоручики...
   Отвлекшись от своих мыслей, Данилин спросил:
   - А как вы думаете назвать ту самую межпланетную яхту?
   - Пока рабочее название: "Привет-1". Но как пить дать - переименуют.
   Далее в кабинете Лихолетова разбирали другие схемы: чертежи пусковой шахты, которую готовили, как верно угадал Данилин на Урале. Для этого через подставную голландскую фирму купили гору, затем подрядной конторе поручили пробурить шурф согласно чертежам, а так же штреки для дополнительных зарядов. Но в конторе о назначении штреков, разумеется, не знали.
   Заказ на корпус снаряда предполагалось передать на Мариупольский "Русскій Провидансъ", фонарь, горящий в вакууме разрабатывал Фаворский, Алексей Евграфович, доктор химии Императорского Санкт-Петербургского университета - линзы и механику к нему заказали снова через подставную фирму у Цейса.
   - Время запуска первого снаряда ориентировочно - лето 1915 года, сообщил Лихолетов.
   Андрей кивнул: эта дата нравилась ему больше.
   Говорили о работе все время. Лишь выпроваживая гостей, Лихолетов сообщил:
   - Этой осенью у меня и Аглаи свадьба. Господин Данилин, господин Инокентьев - вы приглашены...
   Оба офицера учтиво кивнули.

-

   У автомобиля генерала-майора Инокентьева был кузов типа "брогам" или, как его еще называли "купе де вилль". Над передними сидениями крыша была снята. Задние же находились в закрытом купе.
   Именно там сидели офицеры, и им нечего было опасаться, что шофер их услышит.
   - Довольно удивительная коллизия судьбы произошла, - вслух рассуждал Андрей. - Вот Лихолетов, насколько мне известно, получил образование околоэкономическое. А вы его взяли ракеты проектировать. Нет ли тут какой ошибки?..
   - Ну что вы! Дело новое, конструкторов по этой области вовсе нет. Да, мы могли бы привлечь сюда хорошего конструктора, который всю жизнь проектировал паровозы. Но вот вопрос: не спроектирует ли он и тут паровоз. Напротив, оказывается, что увлеченные люди быстро осваивают смежные направления. К вашему знакомому достаточно было приставить опытного чертежника, чтоб исправлять ошибки в эскизах. Сейчас этот чертежник сидит больше без дела.
   - А вот, скажем, другие, известные теоретики, вроде Циолковского.
   - Его исчезновение может привлечь внимание. Напротив, если оставить его на месте, возникнет мнение, что нас его разработки не интересуют. Он сам того не зная, станет ширмой, непризнанным гением. На здоровье!
   - Кто будет курировать проект "Кобольд"? Снова я?..
   Данилин про себя был в смешанных чувствах: с одной стороны эти два места разделяли тысячи верст. С другой стороны - Петербург куда ближе к Москве, и чаще можно бывать с семьей...
   Но генерал его не то расстроил, не то обрадовал:
   - Нет, вы останетесь на своем месте, в "Аккуме"?
   - А зачем вы меня возили?..
   - Я бы хотел, чтоб вы рассмотрели, вникли в проект. Ежели вам покажется, что некую подобную вещь, узел вы видели на корабле, что находится в Аккуме - помогите чертежному бюро.
  
   Встреча с Лениным
  
   В Швейцарии здоровье Высоковского покачнулось.
   Он все реже отпускал Павла и вместо поездок в лес бывший анархист был вынужден сопровождать старика чуть не всюду. Приходилось гулять вместе с ним по улицам Женевы, сидеть в маленьких кофейнях, слушать скучные рассуждения, следить за партиями в шахматы, в кои частенько старый большевик играл с другими немолодыми революционерами.
   На некоторое время в Швейцарию из Парижа заглянул Ленин, навестил старого знакомого. Втроем выбрались на прогулку. Владимир Ильич знал город хорошо - бывал тут часто и съехал всего лишь полгода назад.
   Ленин сначала не понравился Пашке: маленький, тщедушный, лысоватый. И говорит как-то непонятно.
   В кафе за партией шахмат Петр Мамонович и Владимир Ильич принялись обсуждать Горького, его школу. Говорили о необходимости открыть свою, единственно верную школу вот для таких как Павел...
   И вдруг Высоковский закашлялся, его скрутил настоящий приступ. Кашлял долго, прикрывая рот носовым платком. На ткань ложились красные пятна крови. После поднялся, сообщил:
   - Я оставлю вас...
   Без соратника Владимир Ильич заскучал.
   - А в шахматы, вы иг'аете, молодой человек?.. - спросил Ленин.
   - Только в шашки?
   - В 'усские?
   - А бог их знает какие они бывают. Но в России играл, наверное они русские...
   - Ну, давайте в шашки.
   Расставили фигуры, условились какими играть. Ульянов предложил Павлу выбрать цвет, то предпочел черный.
   - Желаете фо'у, батенька?
   - А что это?.. Да нет, давайте без нее, чего усложнять?
   Началась игра.
   Шашки - обманчиво простая игра, фишки ходят одинаково, лишь по черным полям и тридцать два белых поля будто лишние. Но вот беда - достаточно незначительной оплошности, чтоб вся партия пошла наперекосяк. Неуверенный в свои силы, Павел жался к флангам, надеясь свести партию к ничье.
   Но сложилось иначе.
   Ильич увлекся, стараясь быстрее захватить преимущество в центре и вынудить противника к цугцвангу, поэтому растянул ряды. Но Павел подставил свою фишку под бой, а потом, сняв четыре фишки Ильича, провел другую в дамки. После партия превратилась в формальность. Ленин ставил свои фигуры под удар, Павел их снимал.
   После проигрыша Ильич расслабил галстук, не то спросил, не то приказал:
   - 'еванш?.. Еще па'тию?
   Расставили еще раз фишки, повернули доску, теперь у Павла были белые.
   - Откуда вы? - спросил Ленин.
   - С Украины. Потом попал в Сибирь, потом драпал оттуда, домой побег, дурак... Потом аж сюда занесло.
   - А где были в Сиби'и?
   - В Енисейской губернии.
   - Надо же! Я там тоже бывал, в Шушенском, в ссылке. А вы где были, голубчик?
   - Где-то в тайге...
   - Лес валили?
   - И лес тоже...
   Из уборной явился Высоковский. Теперь он наблюдал за партией со стороны. Та шла неспешно: Ильич просчитывал каждый ход. Пашка все также играл осторожно, от обороны.
   - А к'оме леса?..
   Павел подумал, что этому человеку он может довериться. Возможно, Ленин лучше знает, как этим знанием распорядиться.
   - С неба упал неземной летучий корабль... С инопланетянами. Для того, чтоб его вытащить - нагнали нас, арестантов...
   Ильич рассмеялся:
   - А вы забавный! А'хи забавный! Это же надо такое выдумать! И вы видели этих инопланетных?..
   - Да. Синие человечки, на локоть ниже нас...
   - Одноглазые?
   - Нет.
   - А сме'тоносные лучи? - грассировал Владимир Ильич. - Инопланетянам никак нельзя без сме'тоносных лучей! Что это за п'ишельцы без лучей.
   - Их я не видел... Врать не стану. Но они все разбились, а как их механикой пользоваться, поди сообрази.
   Ильич повернулся к Высоковскому, дескать, ну что я говорил.
   Как раз принесли заказанное.
   Из кармана Андрей достал бумажник, из него извлек аккуратно сложенную нить.
   Ею Павел разрезал пирожное.
   - Да полно вам, батенька! А'естанты и не такое покажут - я видел!
   - Попробуйте ее порвать.
   Ильич честно попытался, но лишь изрезал пальцы в кровь. Это заставило задуматься, но не поверить.
   - Когда это было?
   - Прошлым летом.
   - Мда... А почему газетчики не п'онюхали? Хотя я припоминаю, писали о метео'ите в тех к'аях...
   - Там до ближайшего газетчика - четыреста верст и все лесом, - пояснил Павел.
   - Верно, решили засекретить, - предположил молчавший доселе Высоковский.
   - Вы в это ве'ите?..
   Бывший ссыльный пожал плечами: историю эту он слышал впервые, а потому с выводами не спешил.
   - А из Сиби'и вы какими судьбами?..
   - Драпал. Я же казал. Нас искали с дирижабля. Огромный такой, страшный. Восемь пропеллеров. Гул страшный, мы как бежали, так его за пять верст слышали. Как летит - ветер подымается, деревья гнутся! Полнеба закрывает! Мы из-за него и сбежали! Все перепугались, а мы, значит...
   - Вы слышали, Пет' Мамонович?.. Ди'и'жабль! В полнеба! Это в 'оссии лапотной! П'аво, это а'хихе'ня! А'хиахинея! П'остите голубчик...
   Ленин уже составил свое мнение о Павле: чудак, полубезумец, впрочем, неопасный.
   Но вмешался Высоковский:
   - Когда точно это было?..
   - Да в том году, в июле что ли, в конце.
   Высоковский кивнул:
   - Он не врет по крайней мере насчет дирижабля.. Это "Скобелев". Я наблюдал его над Туруханском ровно в то время. Затем, когда ехал в поезде слышал, что он стоял в эллингах на Байкале.
   Ильич задумчиво обратил взор к доске. Партия не заладилась.
   В начале игры Ленин будто добился преимущества в одну фишку, но упустил его. Однако все удалось свести к ничье.
   - Неду'но в шашки иг'аете. Где так научились?
   - Да все там же, на каторге.
   Владимир Ильич кивнул. То было совсем неважно.
  
   Лингвистика инопланетная
  
   Он появился, как и в прошлый раз: прошел незамеченным почти через весь институт, и никто не предупредил профессора, что его ждут.
   Обменялись рукопожатиями.
   Уже в кабинете Клетчатый спросил.
   - Ну как?.. Вы продвинулись?
   - И да, и нет... Смысл записей мне столь же неясен. Я мог бы, конечно предложить какое-то логическое объяснение, даже выдвинуть теорию. Но боюсь попасть впросак, как это сделал аббат Домене с "Книгой Дикарей".
   - Да. Нам нужна единственно верная интерпретация.
   Еще тогда Стригун насторожился: кому это "нам"?.. Но подозрения прошли мгновенно, стоило вспомнить только о своей работе:
   - Письмо скорее слоговое, положу все же, что фонетическое. Имеется корень, дополнительные элементы начертания, верно являются постфиксами и префиксами. Тем не менее, встречаются трансфиксы. Они изменяют начертание корней.
   - Это все, что можете сказать?..
   - В общем да...
   - Негусто...
   - А вы хотели, чтоб я по пяти страницам восстановил историю этого народа?..
   - Была такая смутная надежда...
   - Ну уж простите, что разочаровал...
   Клетчатый кивнул: пустое. Он объехал много городов, многие ученые видали эти фотографии, и результат был таким же, если не хуже.
   - Ежели вам интересно, я все же могу изложить свои гипотезы. У меня, знаете ли, есть своя теория, я ее называю теорией первоназваний. - предложил профессор.
   - Никогда о такой не слышал.
   - Я о ней пока не писал. Заключается она в том, что человек называя вещи шел от простого к сложному. Для первых вещей вполне хватало двух-трех звуков: "папа", "мама", "я", "вода", "да", "нет". В некоторых языках вода и вовсе один звук - "о". Человек рос, вещи вокруг него усложнялись, и приходилось применять слова все длиннее, сложнее... К примеру "мундир", "фонетика"... На базе старых слов создавали новые: вот "власти" - "властитель"... Приходилось составлять слова составные: "паровоз" и прочее...
   - А "человек" - довольно сложное слово?..
   - Ну да. Только вот "люди" - очень короткое. А, скажем, в китайском "человек" - один из простейших иероглифов, начертание упрощалось...
   - "Воздух"? Казалось бы чего ближе?..
   - С воздухом сложнее. Он не осязаем. Мы его замечаем только когда его не хватает.
   - И вы на основе своей теории можете расшифровать запись?..
   - Предположить что тут написано...
   До отправления поезда было еще достаточно времени, и клетчатый согласился:
   - Ну, валяйте!..
   Профессор вытянул один листок, стал пояснять:
   - Вот смотрите... Я бы предположил, что вот этот знак обозначает все же человека. Вот этот, условно назовем это префиксом, усложняет до невозможности простой знак. Он должен обозначать что-то простое. Землю, воду, огонь... Но последний бы я исключил, думаю он должен иметь иное более "тревожное" начертание. Этот простой я видел на других надписях, здесь он искажен префиксом, направленным против иероглифа названный мною "человек". Думаю вода или земля как-то изменена и теперь представляет для человека опасность... Человеку предложено уже изменить себя не то применением щита, не то стены. Но я не пойму, как вода или земля может стать опасной?.. Вы не знаете?
   Клетчатый знал. Надпись на фотографии за номером пять срисовали с водопровода инопланетной силовой установки. Вода была радиоактивной, и ее глоток уверенно убивал мышь вне зависимости от ее размеров...
   Но профессор этого не мог знать...
   Клетчатый задумался, потом попросил:
   - Соблаговолите вернуть фотографии...
   Виктор Иванович подчинился.
   - Вы, надеюсь, не снимали копий? Не перефотографировали их?..
   - Нет... - с сожалением ответил Стригун.
   Про себя он уже начал сожалеть о своей недогадливости. Действительно стоило бы все же переснять.
   - Я, как видите, я не спрашиваю вас про заметки. Вы их наверняка делали, и наверняка не помните даже где они разбросаны. Это не важно. А вот полный комплект негативов где-то в стороне стал бы для нас опасен. Я намерен сделать вам предложение... А вы бы не хотели поехать к нам?..
   - Куда? На нефтяные промыслы?.. Конечно матерьял интересный, я бы поехал к вам в июне следующего года - у меня будут каникулы...
   - Через неделю.
   - Чего?..
   - Через неделю к нам пойдет эшелон из Петербурга. Вам будет выделено купе.
   - Но у меня научная работа! Место на кафедре!
   - Я вам несколько солгал из соображений государственной безопасности. Я не геолог. Я работаю на государство. И государство весьма заинтересовано, чтоб расшифровать эти надписи. Если вас интересует финансовая сторона или карьерный вопрос - обижены вы не будете. Проект курирует лично Председатель Совета Министров.
   - Это так неожиданно...
   - Я бы дал вам время подумать, но его как раз-то у меня нет. Подумайте, какие у вас перспективы открываются как у основоположника новой науки.
   - Вы всех так соблазняете?
   - Признаться - да. Мне это посоветовал наш научный глава экспедиции.
   - А кто он?..
   - Узнаете в свое время.
   Поскольку приличия требовали раздумий на такое предложение, мужчины помолчали.
   - У вас много материалов? - спросил профессор.
   Клетчатый кивнул.
   - А арицы?..
   - Вы совершенно правы. Арийцы тут абсолютно ни при чем.
   - А кто причем, вы знаете?
   Клетчатый кивнул еще раз.
  
   Ссоры в семье
  
   - Я несколько обеспокоен пропажами вашего кавалера...
   Почти за полгода супружеской жизни Аленки, профессор, кажется, ни разу не назвал Андрея супругом или мужем дочери. Только: кавалером, ухажером, и только в присутствии самого Данилина - по имени-отчеству.
   Алена устало отложила книгу, едва заметно коснулась живота.
   Ответила:
   - Вы же знаете Андрея. Он постоянно в командировках.
   - Меня-то это и беспокоит. Я уж не знаю, как он там в командировках время коротает. У меня есть моя дочь... Все дело в том, что у меня будет важная командировка. На месяц я уеду в этнографическую экспедицию... Кто будет за тобой следить?..
   - Не нужно за мной следить... Всегда есть дедушка и тетя Фрося!..
   - За дедушкой самим нужен глаз да глаз... А Фрося... Послал же господь Бог родственничков...
   Профессор сильно кривил душой: без Фроси семья Стригунов прожить бы могла, но крайне неуютно. Виктор Иванович, к примеру, даже не знал, сколько стоит хлеб в лавке, не говоря уже о более сложных вещах.
   - Papa? А куда вы едете? - спросил Аленка.
   - Куда-то в Туркестан. В каком-то ауле нашли пергаменты на неизвестном языке, такие ветхие, что тронь - рассыплются. Мне показывали фотокарточки, но разве с них что-то разберешь?..
   Алена рассеяно кивнула и вернулась к чтению.
   Это еще более раздосадовало профессора: он ушел почти злой. Ну ничего, время покажет, время рассудит. Погрустишь еще без папеньки...
   Ему было невдомек, что дочь волнует иное, потаенное, пока еще известное только ей...

-

   Профессор Стригун был в определенном замешательстве: из Москвы до Царицына доехали в мягком вагоне. Что особо было приятно в путешествии, так это то, что билет и стол в вагоне-ресторане был оплачен за счет казны.
   В Царицыне на платформе их встречал некий офицер. Он извинился за треволнения, посетовал, что железная дорога в Астрахань еще не достроена. Но право же - это такой пустяк: ведь на речном вокзале их уже ждет пароход.
   И, действительно, волны Волги качали вполне приличный винтовой пароходик.
   Был выбор: или везти вновь привлеченных на буксире, приписанном к Аккуму, либо искать другой выход. После некоторых совещаний решено не пугать ученых сразу. У какого-то купца арендовали пассажирский пароход, но команду сменили на свою.
   Этот пароходик спустился до Астрахани, постоял там у причала два дня, пережидая летний каспийский шторм. Затем пересек море, ввошел в неприметную бухту и пришвартовался у причала, как показалось в пустыне. Лишь после пассажиры заметили за пакгаузами городишко, сокрытый маревом и поднятым ветром песком.
   Казалось, это какая-то ошибка, но сопровождающий казак принял с причала сходни, предложил:
   - Пожалте!
   Прибывших направили к ближайшему пакгаузу. Внутри оказалось, что он не слишком умело переделан в зал встреч: имелись скамейки, остановившиеся часы, импровизированный буфет с запыленным самоваром.
   И тут профессор Стригун увидел человека, офицера, идущего к ним по коридору. За ним спешил какой-то штатский уже в годах. Но Виктор Иванович на последнего едва обратил внимание - что-то знакомое было в осанке офицера.
   Неужели?.. Да нет. Быть не может, слишком невероятное совпадение...
   Но все же - да...
   К ним задумчивой походкой шел Андрей Данилин.
   Из бокового прохода как раз появился, судя по сутулой осанке, канцелярист, подал Андрею какие-то бумаги. Данилин на ходу ознакомился с документом, оставил свою резолюцию услужливо поднесенным перышком.
   Канцелярист удалился, зато Андрей подошел ближе.
   - Господа! - обратился он к прибывшим. - Рад вас приветствовать в Белых Песках!.. Государство привлекло вас для работы над инопланетной летающей тарелкой, которая свалилась к нам год назад. Внеземные технологии нужны для нашей родины. Гордей Степанович Латынин, наш градоначальник, укажет вам место вашего обитания, а после обеда вы сможете ознакомиться с предметами ваших исследований.
   Виктор Иванович застыл, ошарашенный: ну конечно, тогда все понятно. Как он сам ранее не догадался. Все сходится: неизвестное ему начертание знаков, странные фонетические конструкции...
   Но Андрей!.. Каков он все же!.. Как он мог...
   Ученые спешили за Латыниным, Андрей же шел за ними не спеша, будто приглашая Стригуну догнать его.
   Тот так и поступил:
   - Андрей... Андрей Михайлович?.. Вот не ждал я вас тут увидеть...
   - А я ждал... Хотя, без обиняков - я был против вашего привлечения к проекту. Но только вы смогли расшифровать запись хотя бы приблизительно.
   - Из личной неприязни?.. Вы неправы отнюдь...
   - Нет. Из-за того, чтоб не мешать работу с личным. Вы же мне родственник...
   - И вы связаны с этим проектом...
   - С лета 1908... Второй год...
   - И когда вы сватались, вы знали об этом?..
   Андрей кивнул.
   Из здания вышли на улицу - ударил сухой ветер, песок впился в кожу, словно дробь.
   - А рукописи? Фотографии плит?..
   - Подделка. Я их сам перерисовал. Вон видите тот холм?.. За ним мавзолей... Там и фотографировал.
  
  
   Происшествие в Аккуме
  
   Из-за холмов в ауре восходящего солнца появился путник. Шел он один, опираясь на посох. Шагал он видимо давно, может быть от Аральского моря, из степей киргиз-кайсацких. Одет был по здешней моде в штаны и халат. Через грудь была переброшена тощая сумка. Под уздцы он вел лошадь - такую же тощую и старую, как и сам.
   Дойдя до мавзолея он задержался, из сумки достал монетку, почтительно положил ее на камень. О чем-то попросил святого. Святой, как водится, выслушал просьбу молчаливо.
   Далее странник вышел к морю, поклонился большой воде. После чего его внимание привлек город за колючей проволокой. Он подошел к ограде, коснулся металла, проверил остроту накрученных иголок.
   На него с башни глядело два казака.
   - Как думаешь, это мужик или баба? - спросил один.
   - Ежели баба, то ее кобыла и то краше, - ответил один. - Пальнуть что ли для острастки - а то уж больно скучно.
   - Сиди уж...
   За колючей проволокой начинался обычный рабочий день, если такое название вовсе применимо к городу, живущему вокруг инопланетного корабля. Просыпались офицеры, казаки, их семейства. После пробуждались ученые. Здесь они вели себя как распоясавшиеся студенты: до полуночи пили чай, потом ложились спать и просыпались хорошо если часам к девяти. Потом шли на рабочее место, в лабораторию.
   Еще Грабе пытался каким-то образом упорядочить их жизнедеятельность, но плюнул: с одной стороны никак нельзя нормировать труд ученых, потребовать, чтоб озарение к ним приходило ровно в восемь утра и коллектив совершал открытие раз в неделю. С другой стороны - кто-то из профессоров запросто мог задержаться у аппаратов до девяти вечера, выйти на свое рабочее место в воскресенье, а в среду - отправиться на рыбалку.
   Андрей перенял этот распорядок, а вернее отсутствие его.
   Проснувшись рано, он сделал гимнастические упражнения, пробежался сначала к морю, потом вдоль берега моря к периметру. После - вдоль всего ограждения, совмещая пробежку с проверкой постов. Добежав до южного фаса, Андрей сменил темп, рванул быстрее, из последних сил к башне на берегу моря.
   Он не остался незамеченным казаками.
   - О, бежить, бежить наш юнкер... Ну чего, погутарим с командиром-то?..
   По хлипкой лесенке спустились наземь. Рядом с башней имелось небольшое караульное помещение в четыре стены, около которого и встретились.
   - Здравия желаем, ваше благородие! Происшествий не имеется, окромя туркмена.
   - Какого туркмена?
   - Эвона, пасутся...
   И казак указал в сторону холмов. На тощем пастбище паслась худая лошадь, она выискивала и щипала редкую траву.
   Сам странник дремал в тени камня. Это было естественно: для путешествий этими краями годилось более всего раннее утро, пока солнце еще не раскалило степь до температуры сковородки.
   - Что прикажете сделать? Или пусть как всегда?..
   Как всегда значило: пусть идет, куда глаза глядят.
   Андрей кивнул. Казаки про себя вздохнули с облегчением: хлопот меньше. А ведь мог приказать или прогнать или напротив, облагодетельствовать флягой воды.
   Один казак заскочил в караулку, откуда вернулся с кружкой:
   - Извольте освежиться?
   Здесь готовили свой сорт полпива - пиво мешали не с водой, а с квасом.
   Напиток был крепкий, прекрасно охлаждал и кружка пьянила словно стакан казенной водки. Но на подобную выпивку Андрей смотрел сквозь пальцы: он и сам частенько прикладывался к здешнему зелью. А на жаре опьянение улетучивалось чрезвычайно быстро.
   Полпиво было едва прохладное, ледяной бы напиток Андрей, рискуя заболеть не принял бы.
   Но припасенный с вечера лед растаял, и теперь лишь холодил бидон с напитком.
   Андрей осмотрел казаков: не перебрали ли они с полпивом ночью. Но те были трезвы - ночью казаки обычно пили чай.
   Поручик принял кружку, отпил половину, утер губ, кивнул:
   - Благодарствую.
   После чего отправился к себе. После душа заспешил в институт. К его удивлению, ученые уже собрались в ангаре.
   Под ногами вился тяжелый силовой кабель. Он вел к узлу с инопланетного корабля, который сегодня при помощи лебедки достали из дальнего пыльного угла.
   Здесь были все, связанные с технической стороной проекта. Однако присутствовал и тесть Андрея - Виктор Иванович. Он находился как раз в центре внимания. В его руках имелись бумаги, коими он рассержено помахивал у носа Беглецкого. Тот улыбался и что-то пояснял своему коллеге.
   - Что происходит? - спросил Андрей.
   - Да мы тут думаем включить эту штуковину.
   - А что это?..
   Ответ был простым. Даже элементарным:
   - Включим - поймем!
   Из пояснений стало ясно: агрегат находился недалеко от разрушенного двигательного отсека, но какое-то отношение к движению все же имел. Профессор Стригун частично расшифровал надписи на инопланетном артефакте: вернее всего один символ: "прыжок".
   Ученые предположили, что это какой-то вспомогательный двигатель.
   Профессор Стригун же возражал: один из символов по его мнению означал растяжение и сжатие одновременно. Это вводило экзолингвиста в задумчивость, технические специалисты отмахивались - как можно сразу и растягивать и сжимать?
   - Предлагаю демократически пробаллотировать вопрос, - крикнул кто-то из ученых.
   - А мои распоряжения, выходит ничего не значат?.. - спросил Андрей.
   Ученые словно школяры, пойманные за недозволенным, потупили взгляды.
   Но Данилина это не ввело в заблуждение: если им что-то втемяшится в голову, зачешутся руки - разве их остановит приказание? Как же. Они включат его ночью, тайком ото всех.
   - Ладно, валяйте. Голосование - так голосование. Только у меня - два голоса.
   Проголосовали. Андрей со своим дополнительным голосом оказался в меньшинстве. Кроме него против голосовал только Стригун.
   - Включайте, - разрешил Андрей.
   Огромный рубильник опустился вниз. Электричество по проводам скользнуло в инопланетный агрегат, ударило в схемы, в мгновение взбудоражилось магнитное поле, остановило все часы в округе. Компасы всего мира на мгновение показали на Аккум, но это явление осталось незамеченным.
   Ударило Андрея: ему показалось, что через него, через его душу, разум, сердце пронесся курьерский поезд. Когда Данилин пришел немного в себя, оказалось, что он висит где-то в полусажени от земли.
   Мир вокруг изменился: это была какая-то странная реальность, где время было и направлением и жидкостью, глубины не существовало: предметы и люди стали плоскими, как древнеегипетские рисунки, папирусы.
   Стены утратили цвет, стали прозрачными слово лед или слюда. Стал прозрачным и пол, земля под ним - на многие версты а может быть и более: глубина тонула в темноте.
   Часы показывали какие-то странные цифры. Затем время споткнулось на какой-то секунде, пошло обратно.
   Вот мимо прокочевала орда - с виду монгольская. Двигалась она задом наперед - видимо возвращалась в Монголию. Затем уже из Монголии но все также задом наперед прошли существа доселе Андреем неведомые. Они двигались часто на четырех конечностях, но порой становились на две задние и на них бежали...
   Не зная об экспериментах в цехах, батюшка Арсений взирал на враз переменившийся мир.
   Через туманные стены церкви батюшка видел, как плывут по воздуху дома города Аккума, как бредут странные животные, похожие на призраки, как кочует орда.
   Он понял: это Конец Света, и Гавриил уже вспоминает ноты Трубного гласа.
   Батюшка перекрестился, и оттолкнулся от земли. Взмыл легко, словно в детстве. Пролетел через купол церквушки и направился туда, где по его мнению был Бог.
   - Выключите эту хреновину! - кричал Андрей. - Немедленно выключите!
   Беглецкий и рад был бы это сделать, его рука била по рубильнику - но проходила сквозь него.
   Андрей видел, как искривляются линии домов, как из гнезд вышек выплывают казаки и плывут по воздуху как по воде, сжимая в руках винтовки. Столбы вышек тоже кривило, буксир, приписанный к Аккуму ветром гнало к берегу... И он проплыл сквозь пирс, поплыл по улицам города.
   - Прекратить! Это приказ! - кричал Андрей.
   И внезапно это прекратилось. Что-то щелкнуло в агрегате, он выключился, курьерский пронесся в обратном направлении.
   ...Андрей очнулся на полу, тяжело поднялся на ноги.
   - Доложить о потерях... - проговорил он заплетающимся языком первое, что пришло на ум.
   Что-то громыхнуло по потолку.

-

   А потери были.
   Трое казаков сломали руки, ноги, ребра, грохнувшись с высоты своего полета. Еще одного солдата выключение застало, когда тот пытался взять в руку чашку. Чашка так и осталась слитой с рукой. Позже конечность пришлось ампутировать по кисть.
   - Было страшно? - говорили казаки потом. - Да вы чего! У меня даже папаха от ужаса поседела.
   Единственным погибшим оказался батюшка: выключение генератора застало его между землей и Богом на высоте полуверсты. Он рухнул с этой высоты прямо на крышу цеха - опознали его по рясе.
   Попа похоронили в Аккуме, на бережке, там, где некогда любил сидеть покойный.
   Не то к могиле, не то просто к морю часто приходил его кот.
   К слову, после смерти батюшки никто не мог вспомнить имени животного. И половина людей звали его Мурзиком, остальные - Барсиком, хотя Андрей был уверен в том, что кота былой владелец звал как-то иначе.
   Не то от пережитого, не то от разнобоя имен кот стал без меры задумчивым и нерешительным. Обнаружив, скажем, мышь, он не бросался на нее, а начинал рассматривать, пытаясь словно вспомнить: кто она ему и кто он ей.
   Это, в свою очередь, опасно дезориентировало мышей.

-

   Установку более не включали. Хотя это и было возможно при надлежащих мерах предосторожности, никто не решился. К тому же оказалось, что несколько минут невнятной реальности стоили где-то пятой части запаса энергии в инопланетном источнике.
  
  
  
   Женева-Париж
  
   Ленин вскорости отбыл в Париж, а Высоковский и Оспин остались в Женеве.
   Петр Мамонович и Владимир Ильич попрощались откровенно. Оба знали, что друг друга более не увидят.
   Бывший туруханский ссыльный хорошо понимал, что доживает последние месяцы. Он знал: чахотка обычно заканчивается могилой, и жил с этой болезнью достаточно долго, чтоб смириться с уготованной судьбой.
   Высоковский угасал. Силы покидали его, он все больше лежал, спал, просыпался лишь для пароксизмов кашля, туалета и скромного обеда. От Петра Мамоновича Павел старался отводить взгляд, словно был виноват перед умирающим в его же болезни.
   А в середине декабря на Высоковском поставили крест. Сделали это на здешнем православном кладбище. То была последняя воля усопшего: исповедь, соборование, отпевание и могила не с обелиском, а с христианским символом. Остальные большевики исполнению не перечили хотя в церковь за редким исключением не пошли.
   Павел был и там, поскольку он нес гроб: даже после смерти Высоковский требовал за собой ухода.
   Кто-то из присутствующих большевиков обмолвился:
   - Значит, перед смертью Петр Мамонович с богом примирился. Только дюже я сумневаюсь, что господь его в райские кущи пустит.
   - Дурак ты даром что крещеный, - обиделся батюшка. - Он не из-за райских кущей к Богу вернулся, а из-за жизни вечной...
   - Что толку с вечной жизни, ежели она дана для вечных мучений.
   Но перед смертию батюшка общался с покойным долго:
   - Не думаю, что Господь наш будет к нему суров: ведь сколько лет человек на каторге мучился. Да и в аду, поди, потеплее чем в Туруханском крае.
   Гроб отнесли на кладбище, к отрытой уже могиле.
   Могилу ранее тоже вырыл Павел и выделенный ему в помощь паренек. Еще имелся при кладбище не то сторож, не то могильщик, кому и надлежало рыть яму. Но он слишком рано начал встречать католическое рождество и был по этому поводу беспробудно пьян.
   Начинали вдвоем, но скоро оказалось, что Пашкин помощник неспособен ни к чему, кроме как чистить лопату. Привычный же к рытью земли бывший анархист, занялся работой в одиночку.
   Капал мерзкий дождик, с озера дул препротивнейший зябкий ветер. Чем больше углублялся Павел, тем меньше чувствовался ветер, и под конец работы в могиле было даже хорошо.
   И тогда, глядя на погружаемый в землю гроб, Павел подумал, что там покойному будет не так уж и плохо...
   После поминок Оспин засобирался. В Женеве его будто бы ничего не держало. На свете у него осталось лишь двое знакомых людей - Владимир Ильич и Аделаида Кузьминична. Они оба были в Париже.
   Весной Ленин отправил Пашку на учебу в партийную школу, что находилась в Лонжюмо - в пригороде Парижа. Школа размещалась в небольшом двухэтажном домике, и все, что в нем говорилось - в голове у бывшего анархиста не задержалось.
   Аделаида и Павел много времени проводили вместе, и летом они поженились светским браком - расписались в мэрии какого-то небольшого городка, куда выехали на неделю.
   По возвращению в Париж Оспин получил направление на подпольную работу - ему достался Петербург. Аделаида Кузьминична еще месяц пробыла в Париже, а после уехала за океан, в Северо-Американские Соединенные штаты. Там она родила девочку, о чем мужа в известность поставить запамятовала.
   Да и более они не виделись...
   Газеты
  
   - Каш-ш-шмарные новости! - кричал на углу Арбата мальчишка-газетчик. - Киевские евреи убили христианского ребенка, чтоб добыть крови для мацы! Подозреваемый арестован нашей доблестной полицией! Новые каш-ш-шмарные подробности!
   - Что за чушь? - возмутился Андрей.
   Но газету все же купил.
   В Аккум новости приходили с опозданием, в крайне ужатом виде, а то не приходили вовсе. Потому даже Андрей, который из города выезжал сравнительно часто считал, что от событий он отстал.
   В газетке писалось, что еврейская община Киева, дабы освятить место постройки будущей синагоги похитила и ритуально убила мальчика - Андрюшу Ющинского, который, ко всему прочему мечтал о карьере священника. Дело на личный контроль взял Петр Аркадьевич Столыпин, по подозрению в убийстве арестовали первого попавшегося еврея.
   Дело в суде рассыпалось, но Столыпин этого не узнал: через месяц после ареста Бейлиса Петра Аркадьевича в том же Киеве застрелили.
   По мнению генерала Инокентьева, Столыпин на посту премьер-министра, как, впрочем, и везде, был основательным. Этой основательности не хватало его преемникам - ни Коковцеву, ни, тем паче, Горемыкину.
   За сим Инокентьев настоял на аудиенции у императора, выложил все фотографии, в том числе и с пометками покойного Столыпина и попросил, дабы далее именно Государь взял под личное шефство и попечительство Запасное Бюро.
   Государь Император, с интересом ознакомившийся с представленными документами, всемилостивейшее согласился.
   В газеты это, разумеется, не попало.
  
   Осколки семейной жизни
  
   В положенный срок родился мальчик, крепкий бутуз, коего нарекли Фролом.
   В это время подводный кабель около Дербента порвало земснарядом, и пока искали обрыв, поднимали кабель, сращивали - прошла целая неделя. После еще день передавали скопившиеся сообщения, пока в общем потоке не проскочила поздравительная телеграмма из Запасного Бюро - вся личная корреспонденция шла через Санкт-Петербург.
   Некоторое время Андрей ходил гордым до безобразия, радостно светился профессор Стригун. Позже Данилин затребовал себе внеочередной отпуск, и по совету Грабе Инокентьев его удовлетворил.
   Андрей летел домой с охапкой цветов, радостный и веселый, но Алена, открыв двери мужу, лишь устало зевнула, указала, куда положить букет. Еще менее цветы заинтересовали ребенка. Жена была не в лучшем настроении - ночь выдалась беспокойной. Разговоры и объяснения муж собрался перенести на другой день, но вышло как бы не хуже.
   - Думаешь, мне легко растить ребенка без мужа?.. - едва не плача заговорила Алена на следующее утро. - Я не для того выходила замуж, чтоб оказаться соломенной вдовой. Наш дом - как вокзал. Ты сюда заглядываешь лишь между своими поездами, эшелонами или что там у тебя! Мне надоела такая жизнь! Когда мы переедем?
   Андрей улыбнулся как можно глупей и пожал плечами.
   Из-за рождения Фрола переезд семьи в Белые Пески снова отложили.
   Аккум, конечно же, все более обживался, и в нем уже успела родиться полудюжина детишек. Но то были казачьи детушки, их матушки сумели бы родить в чистом поле, в кибитке которая к тому же едет. Да и это не помогло: один ребеночек, крохотная девочка прожила только неделю, умерла и легла в негостеприимную туркестанскую землю, основав за двумя линиями колючей проволоки кладбище, которое назвали Новоаккумским, дабы отличать от старого, заброшенного кладбища.
   За умершим ребенком Андрей скорбел, как за своим, считал это своей собственной самой большой неудачей. Беглецкий успокаивал его, говорил, что кое-где в России хорошо, если двое из трех доживают до года. Легче от того не становилось, Данилин не мог себе представить, что с ним произошло, если бы он похоронил сына.
   - Ты ничего мне не говоришь, где ты служишь, - напомнила Алена, хорошо понимая, что муж все равно не скажет правды.
   - Да что рассказывать?.. Я охраняю скучный институт...
   - Это опасно.
   - Нет. С чего ты взяла?
   - Не лги мне. Было бы неопасно, институт был бы в столице или в Москве. Почему ты служишь у черта на куличках?..
   - Клянусь тебе: как только я получу следующий чин, я подам прошение о зачислении на курсы Генерального штаба, - обещал Андрей жене. - Мы переедем в Санкт-Петербург, в столицу! А хочешь, я брошу службу, выйду в отставку?
   Алена попыталась представить мужа в сюртуке, ходящего на службу в какую-то счетную палату. Покачала головой.
   - Служи уже, горюшко мое, Видать такая судьба у меня - казачки...
   ...Андрей снова уезжал и возвращался. Бывал дома раз в месяц, а еще раз в год проводил семьей длительный отпуск. Реже приезжал Виктор Иванович. Он обещал, что вернется через месяц, но задержался на два, на три. Потом приехал на две недели, изрядно времени провел в университетской библиотеке и снова начал собираться.
   При этом об Андрее говорил уже осторожно и в превосходительных тонах. Тогда Алена испугалась за отца - уж не серьезно ли болен он.
   Андрей не видел, как его сын сделал первый шаг, как пробулькал первое слово. Об этом в письмах писала жена, ее муж улыбался, обещал, что наверстает на других детях. Ну а пока, Алена обходилась лишь с помощью тети Фроси, да Ивана Федоровича можно было попросить приглядеть за внуком. Еще первое время возиться с ребенком помогала и Аглая, но затем она уехала к жениху в Санкт-Петербург, скоро вышла замуж и, если верить письмам, ждала прибавления уже в своем семействе.
  
   Тоска кромешная
  
   Ленин считал, что любого большевика, даже если он посредственный оратор, следует на средства Партии освободить от изнурительного одиннадцатичасового рабочего дня, дабы он мог целиком посвятить себя партийной работе. Но с Павлом этого не произошло, может, потому что он ораторскими талантами не обладал, а может, дело было в том, что партия большевиков, не смотря на многочисленные "эксы" была бедна, словно церковная мышь. Поэтому рядовым членам партии, да и не только им, приходилось зарабатывать на жизнь своим трудом.
   Желание Высоковского сбылось - он, верно, хихикал глядя с облака, или из другого места, куда попадают примирившиеся с Богом большевики.
   Павел получил рабочую специальность - его устроили на завод металлистом. Он занял место у большого, словно деревенские ворота, кромкогиба. Работа была будто бы не сложна. Следовало из подготовленной заранее кипы металла взять лист, просунуть его до упора, нажать на педаль, после чего опускалась плита как на гильотине, загибала металл и снова уходила вверх. Далее лист следовало извлечь и бросить в короб с готовыми изделиями. Короб в конце смены краном забирали и куда-то увозили. Куда и зачем - Павел не знал.
   Первое время до невозможности ломило руки, спину, он едва успевал за смену справиться с нормой, а утром его уже ждала новая пачка металла.
   Работа забирала все силы и внимание. Перед первой сменой Павла предупредили, что предыдущий рабочий, проработав на установке три года, зазевался, вместе с металлом просунул свою руку, и ее аккуратно и бесстрастно обрезало. Рабочий не кричал, он задумчиво осмотрел свою культю... После засунул свою голову под нож и снова нажал педаль... Не то после того случая, не то просто по случайности, на ножах были пятна ржавчины, похожей на застывшую кровь.
   После работы сил на агитацию или другую партийную работу не оставалось.
   Павел посещал собрания кружка, слушал скучные чтения газеты "Искра", клевал носом, читал сам, не понимая смысл прочитанного. Затем одиноко возвращался домой. Иногда начинал писать письмо своей жене, но вспомнив, что ее адреса у него нет, забрасывал.
   В съемной квартирке было холодно и тесно. Все глубже, все резче чувствовалось одиночество. Порой приходила мысль, что пройдет еще лет пять, и Павел вовсе отойдет от революции, от анархистов, большевиков, меньшевиков, эсеров...
   Павла словно кошки, царапали мысли: сколько он тут? Давно, уже третий год. А в жизни ничего не изменилось. Кружок - словно вторая работа, даром что сплошная говорильня - устаешь от нее не меньше чем от кромкогиба. А выгоды с нее никакой: ни тебе выслуги лет, ни червонца к праздникам. Думалось еще: и понесла его нелегкая в анархисты. Сейчас бы жил у себя в деревне, работал в поле, купался в речке, нашел бы себе хорошую девушку, которая бы нарожала ему детишек.
   И ведь на Украину не вернуться, он, поди, до сих пор в розыске.
   Не то от работы, не то от дурных мыслей сон стал тонок словно пергаментная кожа старика. Достаточно было малейшего шума, чтоб его порвать. Ну, а в большом городе таковых шумов было много. Вот проехал извозчик по брусчатке, вот кварталом дальше прогрохотал трамвай... Порой создавалось впечатленье, что трамваи нарочно делают как можно шумнее.
   Каждый новый звук вырывал изо сна. Но когда Павел все же засыпал после полуночи, то и дело тревожно просыпался. Смотрел в окно или на будильник: далеко ли до рассвета? Будто темно... Но в Петербурге такая природа: белые ночи и темные дни. Он сверялся по будильнику: который час, не проспит ли он на работу?.. Будто бы еще не скоро. Но хватит ли завода на часах?
   Пытаясь заснуть, новоявленный большевик ворочался на кровати, скрипели пружины, нехорошо тревожа соседей.
   От дурных мыслей не было спаса особенно по выходным. Павел пытался забыться с сослуживцами, со знакомыми по кружку. Но с последними не заладилось. Соратники по партии оказались какими-то злыми, скрытными.
   - Конспирация, товарищ! Партийная бдительность прежде всего.
   С ними не выпьешь, по душам не поговоришь - все провокации боятся. Как есть соратники, товарищи по партии - но не друзья. Тоска, в тайге на каторге и то веселее было...
   Павел стал пить "казенку" с сослуживцами по заводу: в хмельном дыму алкоголь успокаивал нервы, засыпалось действительно легче. Утро же все равно выходило мерзким по причине похмелья, но до утра надо было еще дожить...
   В кабаке посиживал старичок, который все время произносил одну и ту же сентенцию:
   - Как говориться: как Новый год встретишь, так его и проведешь. Ежели вы мертвы к Рождеству, то к следующему вряд ли воскреснете.
   Делал это к месту и нет: говорил сие и в Пасху, и на Илью...
   Но повторениями не успел наскучить: раз, пьяный возвращался домой, на лестнице споткнулся, упал да расшиб себе голову. Убился насмерть и не воскрес, как и было им предсказано. Ничего удивительного.
   А ведь прав был старик, - думал Павел, поминая старого. - Каждый день одно и тоже, ничего не меняется. Война что ли хоть бы началась...
  
   Весенняя гонка
  
   Вешним утром Андрей появился на арбатских улицах.
   Позвонил в дверь, открыла тетя Фрося.
   Не смотря на ранний час, Алена уже не спала: увидав мужа в окно, она спустилась в прихожую, и, не стесняясь Фроси, обняла своего суженого.
   - Вы задолжали мне поцелуи за полгода, - проговорила она. - Нечто это слыхано?! Я их с вас через суд взыщу, и еще возмещение морального ущерба потребую! До конца жизни меня целовать будете! Что вы имеете сказать в свое оправдание?
   - Я люблю вас, - ответил Андрей.
   И поцеловал ее в уста.
   Беременность и последующие роды сделали Аленку женственней. Она налилась, но совсем не потолстела - лишь исчезла некая подростковая угловатость. Из милой девушки жена Андрея превратилась в прекрасную даму.
   - Идите, поешьте с дороги, - позвала тетя Фрося. - Посидите за столом, как люди.
   - Я неголодна, утром я уже попила чаек с дедушкой, - отвечала Алена.
   - Экая вы кровожадная. Я тоже утром в поезде пил чай, но я пил его с баранками вприкуску. А вы вот с дедушкой. Я привез вам письма от Виктора Ивановича, вашего батеньки...
   - Вы встречались?..
   - Да, самым неожиданным образом с ним пересеклись.
   Конверт с письмами Андрей достал из-за пазухи, передал ее Алене, но она рассеяно отложила их на столик.
   В зале Андрей поздоровался с Иваном Федоровичем. Тот ответно поприветствовал родственника, откладывая номер "Русского Инвалида".
   - О! Я гляжу, вас уже произвели в чин штабс-капитана? - удивленно вскинул бровь старый казак. - За какие такие заслуги на сей раз?.. Или секрет?
   - Совсем нет. Мой начальник переведен был в другое место, я занял его пост. Поскольку он был в звании штабс-капитана, это же звание присвоили и мне.
   - Хорошо ли добрались?..
   - Хорошо, но надо сказать доехал до безобразия скучно: в вагоне ни дебоша, ни потасовки.
   - Ну так отдыхайте...
   В своей маленькой кроватке сладко спал Фрол. Андрею хотелось взять его на руки, подбросить к потолку. Своим стремительно растущим ребенком он за отъездами он что называется, не нанянчился.
   Но, справившись с искушением, отошел от кроватки. Пусть спит, набирается сил. Тем более, что имелись и иные планы на его маменьку...
   Алена и Андрей уединились.
   Из-за закрытых окон и дверей доносились такие звуки, от которых краснели даже соседи.
   - Приличной женщине не подобает получать такое удовольствие от плотских утех, говорили они.
   Но Данилины не слышали.
  

-

   В Москве появился Попов, шумный и жизнерадостный. Казался, что набит жизнью он так плотно, что уколи его - лопнет. Зашел к Данилиным потому что знакомых в Москве почти не имел.
   - А я знал, что вы в отпуске, Аркадий Петрович сообщил. Решил вот заехать.
   - Благодарствую...
   - Чайком путника не угостите?.. Простите, что набиваюсь, но во рту пересохло.
   За этим дело не стало - тетя Фрося очень любила чаевничать. Ей нравился не сам вкус, а процесс... На кухне у нее постоянно стоял горячий самовар, из которого то и дело наполнялись чашки.
   - Чем вы тут развлекаетесь? - спросил Попов.
   - Да в основном друг другом...
   - Ах, ну да, как я мог забыть, молодежь... Аркадий предупреждал... Не хотите завтра за город проехать?.. Я вас приглашаю! Наверняка будет интересно!

-

   ...В конце мая 1913 года у Малых Мытищ, что на семнадцатой версте Ярославского тракта намечалось состязание. По этому поводу собрались мотоциклисты со всей Москвы и из других городов. Здесь были мотоциклы как и кустарные, сборки отечественной, так и зарубежной: английские "Триумфы" и "Роверы", американские "Харлеи" и французские "Пежо".
   Очень скоро все пространство вокруг старта заполнилось лязгом моторов и сизым дымом.
   По случаю соревнования трасса не перекрывалась, по ней ехали крестьяне, выбравшиеся по делам в Москву, с дач ехали обыватели, куда-то спешили курьеры.
   К месту старта подтянулись болельщики, просто зеваки с окрестных деревень. Прибыл становой пристав с конным отрядом. Полицейские заняли места вдоль трассы, наблюдая за порядком на дороге.
   На старт Попов вывел и свой агрегат.
   Тут же завязался спор: можно ли подобную машину допускать до старта.
   Рама стояла на четырех независимо подрессоренных колесах. К задним шел карданный привод от четырехцилиндрового "Руссо-балта".
   - Смелая, оригинальная конструкция... - осторожно похвалил Андрей!
   - Ха! Да это оргазм, воплощенный в железе!
   Судьи же начали совещаться. Ранее бывало, что участники стартовали на трехколесных экипажах, дважды на двухколесном, где колеса были размещены не последовательно, а параллельно. И даже раз - на одноколесном мотоцикле.
   Решили, что далее следует правила несколько уточнить. Однако машина Попова безусловно является мотоциклом, поскольку пилот сидит верхом аппарате и управляет рулем велосипедным. А что до четырех колес, так что за беда - первый мотоцикл господина Даймлера тоже был четырехколесным.
   Около двенадцати дня соревнования начались. По большому счету это не была не гонка, а испытание на скорость и выносливость. Мотоциклы стартовали раздельно, с промежутком в две минуты. Ехать предстояло сто верст: пятьдесят по направлению к Сергиеву Посаду. Там, у верстового столба за номером "67" надлежало остановиться, получить отметку в специальном квитке, после - отправиться назад, к Малым Мытищам.
   По жребию Попов стартовал одним из последних. Мотор плохо заводился: тяжело было двигать четыре поршня, да еще с хорошей компрессией.
   - Смотри, будто ехать не хочет.
   Но мотоцикл фыркнул и завелся, стронулся с места сначала будто неохотно, но уже через двадцать саженей пошел уверенно, неуклонно. Еще через пару минут - исчез из вида.
   Через десять минут на трассу ушел последний мотоцикл, и зрителям осталось лишь скучать. У обочины владелец сельской чайной лавки устроил что-то вроде переносного буфета. Самовар не справлялся с нагрузкой, и в стаканы наливали лишь теплую, сладенькую и слегка подкрашенную водичку. Продавали и бутерброды по неуместной, дорогой цене.
   За неимением другой информации, прибывшие на гонку газетчики записывали в блокнот как некий курьез даже цены.
   Меж тем гонка продолжалась, растянувшись чуть не на весь участок тракта от Малых Мытищ до Сергиева Посада. И когда головной мотоцикл получал отметку у конечного столба, Евграф Петрович проехал лишь половину трассы.
   Агрегат работал ровно: казалось, что его скорей его будет трудно заглушить, нежели он поломается.
   Попов обошел идущий впереди мотоцикл - это был французский "Пежо".
   Затем вложился в левый поворот, прошел его грамотно по внешнему радиусу. Сразу за поворотом был деревянный мост.
   И тут на дорогу выскочил заяц. Верно, его спугнул шум моторов, проносящихся мимо.
   Увидав рычащую машину, косой испугался, заметался по дороге. Попов тоже взял руль сначала вправо - заяц тоже рванул вправо, тогда мотоциклист повернул влево...
   Зверек с трассы спрыгнул в кювет, а тяжелая машина пошла вразнос, набирая амплитуду. Единственное, что мог с ней сделать Попов - направить в другую сторону от зевак. Он резко надавил на руль, и тут же подпрыгнул, оттолкнувшись от подножек. Мотоцикл пулей вылетел из-под него.
   Сам водитель рухнул на дорогу, покатился кубарем.
   Зрители в испуге закрыли лица ладонями: им казалось, что уцелеть после падения на такой скорости невозможно.
   Но Попов, пролетев десяток саженей поднялся, отряхнулся...Осмотрел одежду: та была в нескольких местах порванной. Но ран, не говоря уже о переломах будто не было. Казалось, что сам гонщик удивлен своей целостностью.
   Он обернулся к зевакам, сделал поклон.
   И тут из-за поворота вылетел недавно опереженный Поповым мотоцикл. Дорога была широкой, но с Евграфом Петровичем он не разминулся.
   Гонщики слетели с трассы в кювет, туда, где уже валялся один мотоцикл...

-

   Первым с трассы вернулся гонщик на "Триумфе". Он не был победителем: следовало дождаться других гонщиков, сличить их время.
   Снимая кожаный шлем, он бросил:
   - Скорей карету скорой помощи за Пушкино. Там авария, гонщик погиб.
   - Кто погиб?
   - А я почем знаю? Столкнулись двое: "Пежо" и самодельный, четырехколесный...
   Сонное настроение у журналистов сняло как рукой: стали искать транспорт. Цены у ямщиков тут же подскочили чуть не в два раза.
   Особо ушлые тут же стали предлагать деньги пилоту "Триумфа", дабы тот доставил их к месту аварии. Завязался торг.
   Андрей и Алена заспешили к своей двуколке, и хотя им навязывались в попутчики, поехали одни.
   Мотоцикл их так и не обогнал - водитель "Триумфа" не решился еще раз проделать путь, не проверив свой мотоцикл...

-

   - Вы родственник?.. - спросил полицейский.
   Алена отвернулась, Андрей задумчиво кивнул. Что с того, что Андрей знал покойного не слишком хорошо и даже не ведал: откуда он, есть ли у того семья, дети, живы ли родители. Но ближе человека, чем Андрей, для Попова не было на много верст... Может быть даже сотни, тысячи - ведь неизвестно, где сейчас Грабе.
   Промелькнула мысль: он не хочет умереть также. И Андрей еще крепче обнял жену.
   - Соблаговолите дать ваш адрес? - поинтересовался полицейский чин. - Мы доставим туда спортивный снаряд после расследования.
   Андрей дал адрес, и тут же добавил:
   - Он гостил у меня... Сам он из Петербурга. Я сообщу близким...
   Каким близким?.. - пронеслось в голове. - Он отправит телеграмму в Запасное бюро. Генерал Инокентьев, верно, знает больше...
   ...Но когда дело дошло до похорон, оказалось, что всех присутствующих на них Андрей знает - Запасное Бюро прибыло чуть не в полном составе. Покойника выносили из дома Стригунов и, после отпевания похоронили на Новодевичьем кладбище.
   Единственным наследством, которое получил Андрей, был мотоцикл, хотя и Аленка и тетя Фрося требовали его тотчас сдать в утиль. Андрей отказался, сославшись, что кто-то из родных или конструкторов может предъявить права на это средство передвижения. Четырехколесный агрегат поставили в сарай, потихоньку завалили хламом и благополучно о нем забыли...
  
  
  
   1914
  
  
   Лето стояло в своем зените. Последнее время среди этой жары Астлею все чаще снились сны в снежных тонах.
   Туманный город из давних снов, может быть из-за открыток, растерял туман, получил очертания. То был город великий, огромный, красивый... Река, закованная в камень и лед. На все это опускался снег.
   Люди на улице, похожие на стремительные тени. Пули в воздухе среди нитей снега - они были серы как камень мостовых и набережных.
   Единственный яркий росчерк - пятна крови на девственно-белом снегу. Метель роняла в них снежинки, те тотчас таяли в горячей крови.
   Среди этого - сам Астлей в такой неуместной форме цвета хаки...
   Он идет один против ветра, вжимаясь в казенную шинель. Руки в карманах - не то перчатки дырявы, не то их нет вовсе. Хочется стать маленьким, совсем незаметным для ветра. Но Джерри Астлей просыпался и из морозного сна попадал в жаркое кабульское лето.
   Лежа в кровати думал: может, пока не поздно, отозвать прошение о переводе?.. Нет, сон был интересным... Пожалуй пока это лишнее.
   Дел в Кабуле почти не было.
   Положение в Персии более-менее стабилизировалось. Для этого старого шаха Мухаммеда Али, того самого, который стрелял по меджлису из пушек, пришлось изгнать сначала в русскую миссию, а потом и вовсе за кордон, в Россию, в Одессу.
   Новым шахом стал его сын Ахмад, который, впрочем, никакой реальной властью не обладал. Как и везде в мире, в Персии было предостаточно людей, которые желали бы покомандовать. Некоторое время и Соединенное Королевство и Российская Империя играли мышцами: кто кого. Но после поделили чужую страну к своему вящему удовольствию.
   Тем более в здешних местах появился совершенно лишний игрок - а именно Северо-Американские Соединенные Штаты. Но вчерашние соперники объединили усилия и попросили пришлых на выход.
   Джерри ходил на базар. Был он не менее восточным, чем все остальное вокруг: нищим и богатым одновременно, крикливым, ярким, пыльным.
   На базаре Джерри общался со своими информаторами, кои на плохом английском языке рассказывали то о совершенных пустяках, то, наоборот - о чем-то невероятном.
   Невероятное заставляло задуматься.
   После Астлей зашел в кофейню, что располагалась в центре, около миссии. Кофейня была хорошая, и работала скорее под вкус европейцев. Здесь кроме кофе, курили кальяны, хозяин заведения подавал для неверных совсем недурное индийское вино.
   Джерри занял место привычное, около окна. Свое обычное место также занимал и партнер Астлея по распитиям кофе и шахматам - секретарь русской миссии Никлас.
   Знакомый с привычками постоянных посетителей, владелец заведения тут же принес кофе и шахматную доску.
   Стали играть.
   - Сегодня был на базаре, - заговорил Джерри. - Слышал забавную сказку. Какой-то кочевник был в российском Туркестане, и видел городок, обнесенный колючей проволокой...
   На лице русского не дрогнул ни единый мускул. Он отвечал:
   - Экая невидаль. Тюрьма, наверное?..
   - Да нет... Возле этого города часы останавливаются, дома летают по воздуху, а...
   - И вы верите этим сказкам? Это же восток, у них тяга к сочинительству в крови. Вы ведь, наверное, сообщите об этом в Лондон? Ведь так?..
   Отрицать было бесполезно.
   Русский кивнул:
   - Тогда передайте телеграфом еще и сказки про Али-бабу и Синдбада-морехода. Ваше рвение, наверняка оценят. Вы ведь своим информаторам платите деньги? Замечательные английские фунты? Вы им пообещайте побольше, и они поклянутся, что собственными глазами видели птицу Рух и Шахеризаду.
   Сыграв партию, они поблагодарили друг друга за игру и разошлись по своим миссиям. Хотя они отстояли друг от друга на значительное расстояние, оба стали готовить донесения для вышестоящего начальства.
   В Лондон депеша Астлея ушла на четверть часа ранее...

-

   Телеграфная линия из Кабула в Россию проходила по территории, контролируемой англичанами. Уже утром текст телеграммы лежал на столе у Джерри. Тот проснулся поздно, ближе к двенадцатому часу. Надо сказать, сделал это из-за жары, нежели по своему желанию, и с утра был немного не в своей тарелке.
   Выпивая вторую чашку кофе, он окончательно расшифровал русскую депешу.
   Про себя отметил: так странно: русские - такие замечательные шахматисты, хорошие математики, а шифры у них просто детские. Блез Виженер, средневековый знаток шифрования, верно в гробу не то что перевернулся, а кувыркнулся, сальто-мортале сделал.
   Выходило, что рассказ о тайном городе взволновал русского секретаря.
   Но, в свою очередь, телеграфная линия, соединяющая Британию со своей колонией мало того, что шла через Берлин, ее проектировали и строили инженеры "Сименс и Гальски".
   Частично она также проходила через Кавказ и Российскую империю, и такой оказией, таким соблазном грех было не воспользоваться. Разумеется, линию каждый день проверяли обходчики, а высшее русское начальство вело себя с джентльменами по-джентельменски и разрешения на прослушивание линии категорически не давало.
   Однако офицеры младшие, проявляли чудеса выдумки и сноровки: на линию забрасывали кошки, подключались скрытно к подводному кабелю и снимали идущие по нему сообщения.
   Депеша Астлея была перехвачена, частично расшифрована и передана наверх по инстанциям. Ее дополнило донесение секретаря русской миссии из Кабула.
   Наличие секретного города на берегу Каспия стало для многих в России неожиданностью. Сначала долго искали, что это за город, затем - какое ведомство его курирует.
   Вышли на Инокентьева.
   Тот наотрез отказался говорить о секретном городе иначе как с императором.
   Аудиенция была назначена.
   Царь принял генерала на своей яхте "Полярная звезда", которая стояла на рейде Кронштадта. Пока генерал плыл к ней, то он думал о силе странных совпадений. Когда-то примерно на таком же пароходике он добирался на яхту к Столыпину. Тогда все начиналось, а сейчас?.. Заканчивается? Нет, не может быть... К тому же схожесть быстро сходила на нет: тогда был день, нынче дело шло к ночи, яхта стояла в другом месте, да и сама яхта другая, и человек на ней...
   К тому же, с императором он встречался и ранее и намеревался это делать дальше.
   "Полярная звезда" поражала своей роскошью. Даже яхта тети Николая - Александры Датской, Королевы Великобритании, выглядела гораздо скромнее. Инокентьев прошел по шикарно отделанному коридору. Генерал ждали, офицер свиты распахнул перед ним двери императорского кабинета.
   - Пришли, голубчик? - спросил Николай. - Вот, полюбуйтесь, что пишут о вас. И пишут, надо заметить, в том числе и англичане. Как это понимать?.. Что ж это за секретность?..
   Генерал просмотрел поданные бумаги. Он уже видел их, но из вежливости задержал в руках, сделал вид, что читает.
   - Тут же ясно сказано: донес афганец, который слышал это от туркмена. Подумают, что это выдумка...
   - Но это не выдумка? Все это правда?..
   - Правда. Я вам докладывал: случилась авария, не то включили, погиб человек, имелись раненые. Но подумают, иначе.
   - Вот видите? А если не подумают?.. Если захотят проверить?..
   - И что теперь прикажете? Эвакуировать город?.. Куда? К "Кобольду"? А ежели завтра о нем прознают? Что нам тогда делать? По России мотаться? Или в Антарктиду рвануть?
   - Антарктида - не такая уж и плохая идея. - заметил император.
   - Отнюдь. Вполне может быть, что теперь этот континент будет исследоваться особенно активно. Равно как я просто не нахожу места, где мы могли бы спрятать летающую тарелку. На Чукотке? Да там еще опасней. Туркмены и казахи - незлые люди. А вот чукчи могут вырезать гарнизон, скажем просто из-за стада оленей. И уйти к американцам. Велика Россия, а спрятаться особо и негде.
   Император замолчал, Инокентьев не стал его молчание перебивать.
   Молчали долго, пока где-то недалеко замычала корова. На яхте имелся коровник и отдельная каюта для коровницы.
   - И что будем теперь делать?..
   - От Гурьева до Красноводска - тысяча верст без малого - и это лишь по прямой. На побережье мелких городков хватает. Если не хватает - основать несколько тюрем, гарнизонов. Их тоже обнести колючей проволокой - это запутает шпионов. Еще надобно усилить город. Кроме караульного охранения будет велено организовать конные разъезды. За свой кошт я купил итальянское блиндированное авто, но без вооружения. Прошу вашего разрешения выделить из арсеналов два пулемета.
   И на стол из папки Инокентьев вынул заранее подготовленное ходатайство.
   Император его подписал.
   Уверенность Инокентьева успокоила самодержца всероссийского. Надо же, сколько разговоров, сколько шума, а решение - всего лишь пара пулеметов.
   Ставя подпись, император заметил:
   - Вероятно, скоро начнется война...
   Инокентьев кивнул: и это тоже им учтено.
   - И все же я несколько беспокоюсь... - признался Николай.
   - Бог нас сохранит... Да и мы сами не сплошаем. Не беспокойтесь. Положитесь на нас...

-

   И Бог хранил, правда, на свой манер, с присущим только ему чувством юмора.
   Сначала Джерри ждал ответа из Лондона. Проходили дни, затем недели... Уж непонятно по чьему упущению, или наоборот чьими стараниями, но рапорт из Кабула лег под сукно.
   Тогда на рынке он купил видавшую винтовку виды русской выделки, к ней - два "нагана" тоже тульской фабрикации. Приобрел и одежду, в которой стал походить на оборванца без роду и племени, начал отращивать бороду, зато побрил голову налысо.
   Эти изменения не остались незамеченными.
   Однажды утром в комнату к Джерри вошел глава английской миссии и застал Астлея, собирающим сумки
   - Куда вы это собираетесь?..
   - Я нашел проводника, - ответил Джерри. - Он обещает меня довести до Каспия. Там я пройдусь по пляжу, миль этак триста... Русский я знаю. Обещаю вернуться из отпуска в отведенный срок.
   - Какой отпуск? Ваше ходатайство о переводе удовлетворено. Вас переводят в Санкт-Петербург! Отпуска отменены! Вчера Германия объявила войну Франции. Со дня на день в войну вступим и мы!
  

Часть 2

   Начало войны
  
   Начало войны застало Андрея в Петербурге. Оставив Аккум на Шульгу, он прибыл подавать документы в Академию при Генеральном штабе.
   В поступлении не сомневался, и по этому поводу перевез семью, купив на сэкономленные финансы весьма приличный дом в предместьях. Заодно, от нечего делать посетил мебилирашку на одной из линий Васильевского острова. Как ни странно, но ее опять вскладчину снимали два подпоручика. Однако более никаких совпадений не имелось.
   Пока ехали в поезде, положение в мире сильно изменилось: Австро-Венгрия напала на Сербию. За сербов вступилась Антанта, на стороне Австро-Венгрии выступил собрат по Тройственному союзу - Германия. Впрочем, третий союзник по оному объединению, Италия - держала молчание.
   Андрей явился в Академию, где узнал, что учащиеся ныне будут выпущены ускоренным выпуском, а новый набор не планируется.
   Тогда штабс-капитан заявился к своему непосредственному начальнику - генерал-майору Инокентьеву. На стол ему положил рапорт о переводе в действующую армию.
   Генерал остался недоволен:
   - Патриотизм - это весьма, весьма похвально! Но, право-слово! Вы более пользы принесли бы у себя в Белых Песках!
   - В Аккуме вполне было бы довольно неболтливого чиновника или же инвалида. Война началась - в них недостатка не будет. А я здоровый, я офицер - честь имею! Прошу удовлетворить ходатайство и перевести меня в боевую часть...
   - Вы слишком много знаете, чтоб подпускать вас к линии фронта...
   - Ну и что мне теперь? Разбить голову о стену? Я ведь мог бы выйти отсюда, выправить себе фальшивый паспорт, уйти на фронт вольноопределяющимся. Вам это желательно?
   - Нет...
   - Тогда давайте договариваться.
   Инокентьев пожал плечами.
   Но кивнул: как-то договоримся.
   Не можем не договориться.
   Права такого не имеем.

-

   ...И словно нарочно в тот же день на Литейном проспекте Андрей встретил Сабурова. Тот куда-то спешил с папкой под рукой, но, увидав старого знакомого, остановился.
   Прошлись немного вместе, осторожно вспомнили былое. Андрей рассказал о своей беде.
   Оную таковой Сабуров считать отказался:
   - Да все проще дышла! Пишите рапорт на перевод в наш авиаотряд. Я замолвлю словечко, а то и без такового все устроиться. Я ведь тоже и про тарелку, и про Белые Пески знаю. Я вообще про многое знаю. А им сподручнее за нами приглядывать, если мы вместе будем. А работы у нас много!..
   - Вы летали за линию фронта?..
   - А как же! - и Сабуров, будто невзначай коснулся ордена Святого Георгия четвертой степени. - Уже одиннадцать боевых рейдов! Бомбардировали заводы Круппа, сыпали мины немцам в зунды. Один раз десант германцу за спину забрасывали.
   - И вас пускают за линию фронта? Не боятся, что вы в плен попадете?..
   - Да полноте. Всем известно, что мы летаем на пороховой бочке. Ежели нам не повезет, не то что пленных не будет - клочков не найдут. Ну что, пойдете к нам? Хлопотать?
   - Хлопочите... - согласился Андрей.

-

   Сабуров сдержал свое слово: подал рапорт, в коем подчеркнул, что штабс-капитан Данилин имеет опыт дальних походов на "Скобелеве" а также не новичок в секретных операциях.
   Рапорт сей соизволили утвердить без проволочек и уже на неделе Андрей стал курсантом летной школы.
   Следующие полтора месяца Андрей провел в Гатчине, выбираясь в столицу лишь по воскресеньям. Учили хорошо: за время, проведенное там, пилоты получали навыки управления чуть не аэропланами всех существующих конструкций, имеющихся в России.
   Только перед самым отъездом на фронт Андрей заглянул в Запасное бюро. Его по старой памяти его пустили, но дела с ним не обсуждали. Лишь угощая новоиспеченного авиатора чаем, Инокентьев обмолвился:
   - Вероятно, проект "Кобольд" нам придется закрыть до победного конца этой вот войны.
   - Да вы что? Он же готов для запуска на три четверти!
   - Война... Скоро будет ощущаться нехватка порохов, взрывчатых веществ. Вероятно, даже сто пудов достать будет затруднительно.
   - Но чертежи "Архангела-1", искусственного спутника уже готовы! Их надобно передавать в мастерские!.. Если получится, мы построим новые спутники, которые будут на каждом витке обстреливать Берлин, недостижимые для германцев! Мы вооружим их боевыми ракетами навроде снарядов Конгрева!
   - Ну и когда это будет?..
   - Если напряжемся - годика через полтора!
   - Так года через два - война, может быть, вовсе закончится!
   Андрей задумался, но возражать не стал. И не в том дело, что генерал, может быть, прав, а в том, что это будто уже не касалось.
   Уже завтра Данилин должен быть отбыть на фронт.

-

   Как и было сказано, пусковая шахта на Урале была законсервирована. Проходчики и горные инженеры были переведены в разные места: стране требовалось все больше руды, все больше угля. Инокентьев лишь следил, чтоб новые места работы были действительно разными. Опасности эти люди не представляли, поскольку не знали, зачем эта странная шахта нужна.
   Иначе произошло с петербургским филиалом: какой-то минимум людей следовало все же сохранить, дабы потом на этом костяке возобновить работу. Работающим предложили выбор: либо уволиться и получить вперед жалование за три месяца, либо остаться и быть переведенным далеко в Туркестан.
   Генеральный конструктор решил, что такая смена климата ему вряд ли будет полезна и откланялся. Его место занял бывший главный инженер - Олег Лихолетов.
   Тут надо сказать, что в конструкторском бюро название "Кобольд" считали даже обидным и именовали так только уральский филиал, а себя называли Птероградом - градом пернатых.
   Генерал посмеялся, но к сведенью принял: "Кобольд" был расформирован, а немногим позже возник проект "Птероград", хоть и с людьми теми же, но в совершенно ином месте.
   Хитрость не абы какого масштаба тем не менее вводила в заблуждение. По странному совпадению как раз в то время Санкт-Петербург переименовали с немецкого на русский манер. И если кто наталкивался в бумагах на "Птероград", то считал это розыгрышем писца или его ошибкой. Ведь всем известно, что правильно писать надобно "Петроград".
   Сия же хитрость ввела в заблуждение и какого-то исследователя через десять лет. Он написал статью, де, в царской России нечто ракетное конструировали, но при закостенелом самодержавии ученые не могли развернуться и сам проект ликвидировали.
   Исследование это имела некие неожиданные для автора последствия. Его прочитали, задумались: это что ж получается: при царизме и телевиденье было, и радио придумали, и в космос летать намеревались? Э нет, так не пойдет, выходит не такой то был и ущербный строй.
   С Поповым еще так-сяк терпимо.
   Розинг, изобретатель телевиденья уже был в ссылке под Архангельском: он занял денег бывшему белогвардейцу, что дало повод обвинить изобретателя в помощи контрреволюционерам.
   О космических полетах ракет с двуглавым орлом данных будто не имелось. Тогда сделали допущение, что проекта "Кобольд" вовсе не было, автора статьи арестовали и вскорости расстреляли.
   Статью его положили под сукно и при первой же смене руководства - бросили в камин.
   Вот и делу конец...
   Стамбул
  
   Это был Царьград, Стамбул-Константинополь, город очарованный и очаровательный, необъявленная, тайная столица мира.
   Здесь восток сошелся с западом, христианство с мусульманством, Азия с Европой.
   Здесь звучит арабская речь, похожая на арабское же письмо: такая кружевная, узорная, непонятная. Да и не только она.
   Здесь на брусчатке улиц можно найти монеты всех стран и континентов.
   Да что там монетки. Здесь каждый может найти то, что ищет: фотограф - виды от которых можно рехнуться, этнограф в лавке старостей - манускрипты за подписью Синбада Морехода или Али-Бабы, одинокое сердце - долгожданную любовь или хотя бы увлечение, взгляд, от которого вздрогнет сердце.
   Но будьте осторожны. Следите, чтоб еще ранее вас не нашла смерть. Она ходит теми же улицами, что и вы.
   И нельзя сказать, что шляется без дела. То и дело на улицах, в канавах находят тела тех, для кого прогулка оказалась последней.
   Джерри набирался впечатлений, понимая, что вряд ли скоро окажется в этих краях опять.
   Атташе в Кабуле был против такого пути. Зачем такие сложности: Афганистан и Российская империя граничили. Рядом с границей проходила вполне приличная железная дорога. Пусть и с пересадками, но сравнительно комфортно можно было добраться до столиц - Москвы или Санкт-Петербурга.
   Только Астлей порывался еще совместить приятное с полезным - добраться до Красноводска, а оттуда верхом на верблюде ехать до Гурьева.
   Но начальник решительно воспротивился: такое путешествие может затянуться. Да и вдруг секретный город существует, а около него поймают англичанина. Будет скандал... Союз Согласия из-за такого не распадется, но тень будет брошена. Теперь Великобритания была союзником России, и тайны Санкт-Петербурга следовало охранять и Лондону.
   И махнул рукой: пусть уж лучше Джерри Астлея прирежут где-то в Галате. Уж он-то, атташе плакать точно не станет.
   Но Джерри Астлея не зарезали. Он сел на пароход под нейтральным флагом, который благополучно доставил британца в Одессу, где в одном особняке старел и толстел старый персидский шах - Мухаммед Али. Только Джерри он совсем не интересовал, и скоро поезд уносил молодого человека на север.
   В дорогу англичанин взял книгу стихов, написанных любимцем детей и милитаристов - Киплингом. Но чтение не шло. Джерри понял, что снежные и туманные сны были вещими. И теперь он мучительно вспоминал их содержимое: ломанная линия крыш, снег, кровь, каменные набережные, пули...
   Чья была то кровь? Кажется, не его...
  
   Маневры
  
   - Шеренга, налево, на три шага! Разом - КНИСЬ! На ру-КУ! - командовал Шульга. - шаг-о-ом... МАРШ!
   Казаки шагнули ровной стеной хорошо и даже с охотой. Гудя двигателем рядом с ними покатил броневик. По случаю густой августовской жары все бронезаслонки были подняты.
   Словно по писаному уставу идущий рядом Шульга командовал далее:
   - Стоя! Пальба шеренгой! Десять! Шеренга - ПЛИ!
   Казаки останавливались, целились, палили по деревянным щитам, установленным на склонах холмов.
   - Бегом... Марш!..
   Шеренга перешла на тяжелый солдатский бег, кто-то полувопросительно выкрикнул "Ура", и крик подхватили. Через минуту солдаты достигли холмов и принялись с энтузиазмом штыками и прикладами крушить беззащитные щиты.
   "Ничего, - подумал Шульга. - Сейчас вы у меня окопы копать будете. Живо на войну перехочется".

-

   А ведь, по мнению Шульги, ничего не предвещало тревог. Не первый год Тройственный союз спорил с Антантой, было неспокойно на Балканах - но на них всегда неспокойно. И вдруг все будто сорвалось с цепи, понеслось лавиной, и оказалось, что Российская империя втянута в пренеприятную войну.
   Проведя в Аккуме не первый год, Шульга более всего не любил август: жаркий и душный месяц, в котором было до неприличия много пыли. В том году, начало августа прошло для него едва заметно: целые дни и ночи он проводил в аппаратной, слушая новости, которые сообщала беспроводная и обычная связь. Телеграфный провод был под завязку набит новостями. Олег так увлекся, что почти забыл о своих ежедневных занятиях. Но работа шла по накатанной, без происшествий и на отсутствие военного главы городка никто не обращал внимания.
   Шульга отбил депешу на телеграфный адрес "Лукулл": не следует ли подготовить некоторые изобретения для отправки на фронт?.. Получил короткий ответ с приказом сидеть тихо и не высовываться.
   ...Не то чтоб сам Шульга не хотел на войну. Даже наоборот. Он бы сделал какую-то карьеру, получил бы награды. Но приказ требовалось выполнять. А трудность заключалась в том, что, узнай казаки о войне, им бы захотелось туда еще больше.
   Был соблазн вовсе скрыть войну от горожан. Судя по сообщениям телеграфа, российское наступление развивалось вполне успешно, глядишь - месячишко-другой и все окончится. Ну а пока - отменить отпуска, подвергать письма строжайшей цензуре. Глядишь, все и обойдется.
   Посовещался с двумя другими городскими начальниками.
   - Да нам как-то все равно, - пожал плечами Беглецкий. - Можете сказать, конечно...
   - А я бы сказал, - ответствовал Латынин. - Все беды из-за недомолвок...
   Один был за, другой - против, третий воздержался, и Шульга решил отложить вопрос на утро.
   Но утром оказалось, что город бурлит: не то Латынин сболтнул жене, а та - товаркам, не то Беглецкий проболтался коллегам, а те - всем, но слухи и сплетни гуляли по лагерю, обрастая неправдоподобностями. Чтоб пресечь хотя бы последние, пришлось устроить сходку, зачитать несколько сводок.
   Через час началось то, чего, собственно, опасался офицер: появились казаки, которые стали спрашивать, как им попасть на фронт. Их удалось обещаниями и угрозами осадить. Но кроме них существовали казачата, которые наверняка уже вынашивали планы сбежать на фронт. Спасало только то, что они не знали в какую сторону дергать...
   Требовалось занять людей пусть ненужным, но выматывающим делом. Потому казакам сообщили, что по Высочайшему приказу велено город укрепить, провести учения и быть готовым отразить нападение.
   Конечно, ожидать, что на город нападут германцы или хотя бы турки мог только законченный оптимист, но день маневров был назначен. Поглядеть на казачьи упражнения собрался весь цивильный город. Даже часть ученых оставили свои дела, и сейчас с горожанами наблюдала за казаками и Шульгой, который с серьезным видом рассматривал в бинокль степь, но видел лишь пустошь, в которой ветер кружил столбы пыли.
   Поупражнявшись в строевом умении, казаки пересаживались на коней, изображали атаку лавой: с гиканьем и матюками шашками крушили в капусту уцелевшие в предыдущей схватке щиты, брали на пики мешки с соломой. От этого сердце бережливого Латынина обливалось кровью:
   - Это же сколько они мешковины попортят?
   Беглецкий кивал, особо не вдумываясь ни в маневры, ни в слова градоначальника. Ему было не до того. Он пытался научиться играть на инопланетном музыкальном инструменте. Может, к музыке тот не имел никакого отношения, но на все остальное он походил еще меньше.
   Представлял он собой небольшой ящичек-резонатор, внутри которого были натянуты струны, большинство из которых были не толще паутинки. Порядок натяжения струн был странным: не рядком, как у земных балалаек, гитар, роялей, а пересекаясь под всяческими углами, обычно в нескольких плоскостях.
   И стоило лишь дотронуться до одной струны, как она задевала другие, а те - еще и еще. Звучало это как миниатюрный рояль, из которого пытаются выбраться дюжина котят.
   Профессор полагал, что это издержки неумения: дай зулусу русскую балалайку, и тот извлечет подобную какофонию. Опыт был еще тем интересен, что это были первые звуки, которые удалось извлечь из остатков разбившейся инопланетной тарелки. Надписей хватало, но пока они оставались немыми, и некоторые исследователи всерьез полагали, что инопланетяне общаются бесшумно.
   И теперь инструмент, лежащий на столе в его кабинете, занимал профессора куда более, нежели учения и даже далекая война.
   После кавалерийской атаки, в полдень, в самую жару Шульга велел в каменистом, твердом как сердце палача, туркестанском грунте рыть окопы полного профиля. Отдельно следил за усердием казачат: может, кровавые мозоли восполнят им недостаток мозгов.
   - А вообще, господа, - говорил Олег своим коллегам по управлению города. - Мы должны в первую очередь думать, не о том, что нам надо для исследования, а то, что мы можем дать для фронта. Как вы считаете?..
   Неожиданно этому воспротивился Латынин:
   - Послушайте, пусть даже германец выиграет войну, в чем я искренне сомневаюсь... Потеряем мы, положим Прибалтику и пусть даже Польшу и Финляндию. Неприятно, но Бог с ними - пускай немцы сами с польскими повстанцами маются. Зато если мы выстоим здесь - мы получим целые планеты. Что нам важнее: приют чухонца унылый или целый новый мир? Ну а после, накопив силенок, можно возвернуться и накостылять германцу, вернуть Прибалтику по самую Голландию.
   Шульга не нашел, что ответить.
   Ближе к вечеру устроили даже пальбу из трехдюймовок, показывая горожанам, как они будут отгонять от города незваных гостей. С седьмого выстрела разнесли шаланду, которая изображала вражеский десантный корабль. Но громкой пальбой добились прямо противоположного результата - из-за холмов появились туркестанцы, которым стало интересно - из-за чего стрельба.
   Длинный день подходил к завершению. Казаки расходились по домам. Завтра следовало отдохнуть, подлечить полученные сегодня вывихи и мозоли. Послезавтра следовало отметить Ореховый спас...
   Шульга молил господа как-то дотянуть до сезона штормов, когда бури отрежут город от Большой земли.
  
   В поезде
  
   На фронт Андрей отправился в составе военного эшелона, однако ехал в мягком. Для господ офицеров имелся и вагон-ресторан с неплохим меню, но без спиртного: нельзя, запрещено, сухой закон. Его ввели в Российской империи прямо перед войной.
   Надо сказать, что к нему еще при введении отнеслись по-разному. Некоторые пили как в последний раз, и, кстати, да - напивались и сгорали в белой горячке. Другие напротив, выходили на манифестации с благодарностью за царский указ...
   И первое время сухой закон действительно помогал: страна изменилась сначала будто в лучшую сторону.
   Но шли месяцы, люди уставали, требовалось снять нервное напряжение. Многим вместо стопки коньяка приходилось глотать успокаивающее. Потом, когда организм привыкал, скажем, к настойке пустырника, начинали пить что-то посильнее, некоторые доходили до морфия.
   Люди попроще гнали самогон, пили суррогаты, сивуху, травились, помирали.
   Но у господ офицеров алкоголь с собой был: у кого-то из старых запасов, кто-то покупал его в ресторанах или буфетах при клубах. В вагонах пили вино из чашек, делали вид, что прячут бутылки. Проводники и официанты делали вид, что это безобразие для них незаметно.
   Оно и понятно: ехали в поезде без пяти минут боевые офицеры. Поезд довезет их до места и пойдет обратно, в столицу. А офицерам - воевать, погибать.
   Пусть и пьют - может быть в последний раз...
   Разговоры велись в основном патриотические. Друзей в короткой поездке Андрей не завел, поэтому просто слушал.
   - Мы едем воевать за свою Отчизну, за родную землю, за свой дом, - рассуждал молоденький подпоручик. - А дома и стены родные помогают...
   Сидящий напротив ротмистр поморщился: он уже успел побывать на фронте, получил ранение и теперь возвращался после выздоровления.
   - Дома и столбы помогают. Особенно, если на них кого-то повесили... - и его попутчик указал рукой в окно.
   Андрей взглянул в указанном направлении. Рядом с железнодорожным полотном возвышались телеграфные столбы, на которых висели люди в лапсердаках.
   - Евреи... - ахнул Андрей. - За что их?..
   - За то, что они евреи...
   - Не пойму я вас...
   - А что тут понимать. Германские сионисты стакнулись с кайзером. Напечатали брошюрки, в которых здешних евреев призывали помогать немцам же. Успеха особого в том, насколько мне известно, не добились. Зато наш генеральный штаб выпустил циркуляр, де, евреи могут собирать сведенья, подавать сигналы для немецких цепеллинов. Ну и сейчас засмотрелся еврей на колонну солдат - никак подсчитывал штыки, на столб его, негодяя.
   Андрей задумался, вспомнил другой поезд, разговоры об иной войне. Подумал: ничего не меняется. Только тут вместо корейцев - евреи...
   Поезд как раз проходил через Вильно. В сторону обратную движению поезда гнали евреев. Казаки часто и с удовольствием пускали в ход нагайки.
   - Отселяют из прифронтовой зоны... - пояснил все тот же ротмистр. - Это еще что! У нас был случай, так православная общественность на одном хуторе крестила жидов насильно. Правда с неким отступлением от ритуала. Перед погружением под воду связывали руки и на шею вешали что-то тяжелое.
   - Ужас какой!
   - Ничего, ничего... - подбадривал не то себя, не то остальных зеленый подпоручик. - Всегда во время войны бывают перегибы, издержки... Но все это оправдывает святая цель!
   - И вам эта святая цель известна?
   Подпоручик зарделся, словно его спросили о чем-то донельзя неприличном. Но все же нашел что сказать:
   - Эта война окончательно освободит балканские народы от гнета австро-венгров! Сокрушит османцев! Россия воссияет до Царьграда, Иерусалима, до моря Адриатического, сиречь Ядранского.
   Ответом ему был печальный смех.
   - Вы что, серьезно думаете, что сербы и прочие балканцы ждут когда придет великий русский царь, и возьмет их под свою длань? Да "Хер" положите вы на ваши мечтания. У них своя страна, свои чаяния. И им куда лучше быть страной маленькой независимой, со своей столицей, нежели нашей провинцией. И ежели война закончится в нашу пользу, что мне крайне сомнительно, они скажут: большое спасибо, не изволите ли убраться к себе домой. И еще, мой дорогой...
   Ротмистр протер слезящиеся от смеха глаза и указал в окно:
   - С каждой такой издержкой цель становится все менее святой...
   Петербург-Петроград
  
   Город страшил и завораживал.
   Он бывал в Париже и Женеве, проезжал через Берлин и Антверпен, но Петербург-Петроград был совсем иным делом. Его ранее Павел считал для себя запретным, местом, где он побоится показаться до самой смерти. Но все сложилось иначе: когда бывшего анархиста отправили сюда на работу, он сразу забыл возмутиться, а после стало как-то не до того.
   Ничего, - успокаивал он себя. - Как-то обойдется. Потом куда-то переведут, а пока он будет осторожен. Первое время Павел действительно почти не покидал завод и бараки, благо партийные сходки проводили обычно этажом ниже.
   Но после, осмелев, натянув картуз и набросив макинтош, скрадывающий фигуру, отправлялся бродить по улицам и проспектам города. С небес молотил гаденький дождик, и человек в плаще вовсе не выделялся среди обывателей.
   Прогулки приятно холодили кожу. В них было что-то от "русской рулетки" - шла игра, в которой он был и жертвой и охотником. Гулять он шел в центр: по Невскому, по Лиговке и Морской, мимо разгромленного немецкого посольства, глядел на шпиль Петропавловского собора.
   Но увлекали большевика вовсе не виды великого града, он искал старых, очень старых знакомых. Настолько старых, - надеялся Павел, что его уже позабыли. Он ожидал увидеть на улицах того штабс-капитана или подпоручика, которых видел шесть лет назад в тайге. Первый, возможно, уже не в маленьких чинах, по улицам не ходит, а ездит на службу в закрытом ландо.
   А вот подпоручик, вполне может быть, где-то здесь. Он с Пашкой в одних годах, наверное, и не шибко изменился. Как его звали-то? Кажется, Андреем... Встретить его, выследить, вмазать ему из чувства социальной справедливости. Затем найти где лежит инопланетная тарелка, захватить ее.
   Наверняка ведь тарелку уже починили, - думал Павел. - И хранят где-то тут, рядышком. Ведь куда ее вывезли из тайги?.. Куда шел тот состав, виденный в Самаре?.. Павел полагал, что если его провезли почти всю Россию на запад, то лишь затем, чтоб ехать и дальше в том направлении. В самом деле, ведь не могли ее оставить в Самаре?.. Она либо тут, либо в Москве. А даже если и в Москве, то командиры должны быть в столице...
   А с инопланетным кораблем и оружием Павел покажет и своим и чужим, чего он стоит... В свое время броненосец "Потемкин" сколько шума наделал, а тут вовсе перспективы открываются широченные.
   Однако встреча, одно время казавшаяся неизбежной, не состоялась. И Павел даже не знал, как близко он проходил с Андреем: однажды на одном перекрестке они разминулись всего-то на две минуты.
   Это ничто, - думал Павел. - Должны быть какие-то утечки, знаки.
   Он листал газеты, ходил на парады, любовался четырехмоторными самолетами Сикорского. Но те имели вполне земную природу. Павел рассказывал о самолете в кружке, выражал умеренное сомнение - а смогут ли большевики построить такой аэроплан после победы.
   - Подумаешь! - отвечал ему кто-то. - Только четыре двигателя! А мы поставим семь, или вовсе пятнадцать! Да сколько захотим - столько и поставим!..
   Павел задумчиво качал головой: пятнадцать двигателей там явно бы не поместилось...
   В первый год войны партия ушла не то в подполье, не то в спячку. Но чем меньше, дел было в жизни, тем больше возвышалось громадье планов. Большевики делили должности в будущем правительстве, придумывали им названия, составляли планы действий.
   "Дурень думкою багатіє", - на украинский манер думал Павел, но в стороне от мечтаний не оставался.
   - Интересно, - спрашивал он. - А есть ли марксисты на Марсе?
   Этот вопрос ставил кружок в такой тупик, что в Павле даже начали подозревать провокатора. В самом деле - есть ли?.. На Марс никто в эмиграцию не ездил. Стало быть, откуда там знать о коммунизме и Интернационале?..
   - Говорят, на Марсе есть каналы, - пояснял Павел, набравшись умных слов от зашедшего студента. - Это говорит о мощных ирригационных работах, а параллельность каналов - возможно о конкуренции. Вероятно, на Марсе установлен азиатский или капиталистический способ производства. Потому нам надобно подумать об освобождении марсианских рабочих. Нам надо будет захватить беспроволочный телеграф, передать на Марс коммунистическое учение и строить корабли для полета в космос.
   Подозрения в провокаторстве как-то развеялись, но от Павла старались держаться все же подальше. Странный он какой-то. Сегодня про Марс говорит, а завтра с бритвой бросится.
   Мечтать, конечно, хорошо, но надо же и честь знать?
  
   Первая победа
  
   В авиаотряде Андрей получил моноплан конструкции Игоря Сикорского. Не так давно этот аппарат убил своего прежнего пилота: при посадке машина скапотировала, перевернулась вверх колесами. Пилот выпал из гондолы и сломал себе шею.
   Аэроплан стоял осиротевшим, пока в авиаотряде не появился Данилин.
   Он обошел машину, коснулся плоскости, винта. Тот легко качнулся, словно приветствовал.
   - Беру... - заключил Данилин.
   - Ну, слава тебе, Господи! А то все отказывались на нем летать.
   - Это почему?..
   - Говорят, машина убила своего хозяина. Дескать, и следующих станет убивать.
   - Что за чушь...
   - Вы, я вижу, не суеверны?..
   - Как-то не замечал за собой такого.
   - Ну вот и хорошо! А тот тут у нас многие в гондолы образки крепят... Берите и владейте. Я пришлю вам Пельцмана.
   Андрей попытался вспомнить, где он слышал эту фамилию. И вспомнил: во время одного чаепития над "Ривьерой".
   Скоро подошел пожилой еврей, роста маленького, сгорбленный годами и обидами. На крючковатом носу сидело пенсне.
   - Я вас слушаю, молодой человек...
   Еврей говорил с опаской, представляя, что от этого штабс-капитана ждать ничего хорошего не приходится. Но Пельцаман ошибся.
   Данилин протянул руку механику:
   - А я о вас много хорошего слышал от Михаила Федоровича.
   Лицо механика потеплело:
   - В самом деле?.. Давайте посмотрим ваш аппарат, что можно с ним сделать...

-

   - Разве машина может быть проклятой, - рассуждал Пельцман. - Скапотировало - так что за беда, крот ямку вырыл, аппарат подпрыгнул, пилот ручку от себя дал - завалил самолет вперед. А чтоб такого не происходило, во-первых мы дуги сварим защитные, чтоб при перевороте аппарата на них лег, во-вторых ремни нужны, чтоб, значит, пилот не выпадал... И к колесам - лыжи, чтоб поворот предотвратить...
   Все это было проделано менее чем за полдня. И уже после обеда Андрей поднял аппарат в воздух, облетел аэродром. Машина слушалась хорошо, мотор работал ровно.
   На аэродроме Андрея встречал Сабуров:
   - Ну что, сбылся ваш сон о полете на шифоньере?.. Помните лет пять назад, вы про него в поезде рассказывали?..
   - А вы его помните?..
   - А то... Я еще тогда про аэроплан подумал... Ну осваивайтесь...
   Андрей еще раз взглянул на свой недавно переделанный аппарат. Впрочем, оставался вопрос: а отчего его нельзя было переделать ранее, когда был жив предыдущий хозяин аэроплана?..

-

   Так получилось, что Андрей оказался четвертым человеком, который записал на свой счет сбитый немецкий самолет.
   Первым был вольнопер Коленцов: он служил кормовым стрелком на "Скобелеве". Где-то над Каттовиц два немецких аппарата зашли в хвост дирижаблю. Огонь из спаренных "Гочкисов" оказался для них очень, очень неприятным, к тому же последним в жизни сюрпризом. Оба аппарата рухнули за какие-то четверть минуты.
   Якобы два сбитых аппарата было и у штабс-капитана Брусина. Относительно первого самолета не имелось никаких сомнений. Но второй аппарат он если и сбил, то за линией фронта, и подтвердить победу никто не мог.
   Одна победа была у поручика Резуна.
   На "Сикорском" Андрея оружия не имелось - он был разведывательным аппаратом. Так, во время седьмого полета он вылетел на аэроразведку к станции, где предположительно должны были сгружаться немецкие войска.
   Предположение оказалось ложным - на станции было ровным счетом пусто. Но около линии фронта на Андрея напала германский "Фоккер" - тоже невооруженный разведчик. Ударил сверху, пытаясь винтом распороть обшивку крыла.
   Данилин ушел со снижением. Потом два аэроплана кружили. Немец грозил кулаком. Андрей же достал "Наган" и почти не целясь, выпустил все семь пуль. Хотелось просто спугнуть немца, но получилось иначе. Что-то безвозвратно сломалось в аппарате, двигатель заглох, не вытянул машину из виража, пилот не успел выровнять самолет...
   ...И через минуту для германского пилота все закончилось.
   Абсолютно все.

-

   - Меня, признаться, Аркадий Петрович предупреждал, что вы счастливчик, - проговорил Сабуров, разглядывая обломки "Фоккера". Но вот так, чтоб из "Нагана" сбить самолет. Ну, уж извините, это перебор. Когда-то вам сильно не повезет, ибо природа не терпит неравновесия.
   Из гондолы вытащили немца, сдернули шлем, очки. Пилотом оказался мальчишка с пшеничными волосами, даже еще более молодой, чем Андрей.
   В его стекленеющих глазах застыло удивление и испуг.
   На мгновение стало стыдно.
   - Ну-с... - продолжил Сабуров. - С почином вас. Я буду писать рапорт!..
   Остатки немецкого аэроплана погрузили на телегу и повезли в расположение отряда.
   Немца похоронили на кладбище с воинскими почестями, заполнили документы и отправили их через Красный Крест на родину погибшего. Андрею достался военный трофей - вполне приличный "Parabellum". Аэроплан восстановлению не подлежал, Пельцман снял с него какие-то пустяки, но остальное выбросили в овраг.
   Потом в палатку к Андрею явился Сабуров. В руках у него был пулемет. Командир отряда сообщил:
   - Вас хотели наградить орденом Станислава третей степени. Но я сказал, что таковой у вас уже имеется. Так что вас представили к Анне третей же степени... А пока - подарок от меня. Примите.
   - Пулемет?..
   - Ага... Поставите на свой аппарат. Знаете, у нас в воздушном флоте бытует заблуждение, что дело самолетов - только разведка. Я уже убедился, что у немцев аэропланы - сила ударная. Чуть не поседел однажды.
   Петербуржская осень
  
   Закончилось лето, в свои права вступила осень, и ветер о чем-то гадал, по одному срывая с деревьев пожелтевшие листья.
   Петербург не нравился Алене: пусть и столица, но Москва куда приветливей, куда веселей и бесшабашней. Про себя решила: когда закончиться война - просить, чтоб Андрей хлопотал о переводе.
   Здесь Алена так и не обжилась, не завела друзей и чувствовала себя одинокой. Одно время она ходила в гости к Лихолетовым, но они куда-то переехали и теперь от Аглаи приходили письма со смутно знакомым адресом. Хотелось перевезти сюда дедушку, но тот решительно воспротивился, остался в Москве и жил там теперь на два дома. Из-за деда не стала Алена забирать и тетю Фросю. Без нее старший Стригун становился совсем беспомощным.
   Зато ровно после листопада в Петроград наведался Виктор Иванович. Привез внуку в подарок искусно сделанные азбуки на древнегреческом и финикийском языке. Прошелся по библиотекам, заказал некоторые книги. Отдельные фолианты выдавали лишь в читальный зал, да и то под надзор библиотекаря. Но было сделано несколько звонков и по Высочайшему повелению книги не только выдали, но и привезли на моторе. В самом деле - не в трамвае же везти тома, которые стоят как целый особняк.
   В перерывах между работой, Виктор Иванович возился с внуком, стараясь понять, на кого он больше похож. По всему выходило, что все же на Андрея и его покойного родителя. Теперь это почти не расстраивало профессора.
   Однажды, в поисках писчей бумаги для своей работы, Стригун наткнулся на тетрадь, заполненную мужским, размашистым почерком. Местами буквы плясали, словно их писал или пьяный человек... Или трезвый при качке.
   - Что это?.. - спросил профессор у дочери.
   - Андрюша когда-то собирался писать русско-чукотский разговорник...
   Профессор задумчиво пролистнул тетрадь, остался доволен:
   - У твоего мужа определенно дар. Жаль все же, что он выбрал военную карьеру. Ну что же, кто-то должен охранять отчизну.
   И при этих словах таинственно улыбнулся.
   - К слову... Андрей давно не заезжал?..
   - Как в конце августа уехал на фронт, так и не было. Но письма пишет каждую неделю.
   О содержании писем профессор не стал спрашивать. И без того ясно: даже, если Андрей будет висеть над пропастью, он все равно напишет, что жене совершенно не о чем беспокоиться.
   Давно и тайком Виктор Иванович пару раз читал их переписку: слова Данилина казались успокаивающими и малозначащими. Но он потом узнал, что эти практически пустопорожние послания были написаны рядом с одной из величайших тайн человечества. Какую надобно иметь выдержку, чтоб не сболтнуть, не похвастаться!
   И сейчас профессор был просто уверен: отправка на фронт - всего лишь прикрытием, а на самом деле Андрей выполняет какое-то тайное задание. Опасное ли? Неизвестно. Раньше, в мирное время, в Белых Песках было конечно опасней, чем в публичной библиотеке, но спокойней, чем, положим на московском рынке.
   Сейчас - другие времена, военные. И Аккум рядом с фронтом казался тишайшим местечком.
   Верно, ныне Андрей тоже занят чем-то таинственным... И конечно же, жутко интересным.
  
   На фронте
  
   На следующей неделе Андрей получил новую науку.
   Оказалось, если ты сбил немецкий аппарат, то это ровным счетом ничего не значит.
   В воздухе над окопами Андрей схлестнулся с иным "Фоккером", но оказался бит. Пулями пропороло обшивку, пробило бензобак. Германец бы, верно, добил бы Данилина, но солдаты открыли из окопов плотный заградительный огонь и отогнали супостата.
   Русский аэроплан пришлось сажать тут же, в нескольких верстах от линии фронта. С передовой прибыл пехотный поручик, удостоверится, что с пилотом все хорошо. Он же отправил на аэродром самокатчика, дабы вызвать грузовик для эвакуации самолета.
   Когда прощались с поручиком, Андрей вытащил из кармана бумажник. Только тогда возникла мысль, как, в сущности, нелепо отправляться в полет, взяв с собой деньги. Однако сейчас они пригодились. Все содержимое Андрей отдал поручику, дабы тот купил на них угощения своим солдатам.
   Аэроплан погрузили в кузов грузовика. Повезли.
   На грунтовой дороге забуксовали.
   Пока искали хворост, чтоб подложить под колеса, их догнала телега из полевого госпиталя. Ее возница никуда не торопился - для его пассажиров все закончилось. Дунул ветер, с лица одного покойника откинул полог.
   В нем Андрей узнал того самого подпоручика, с которым ехали в поезде. Лицо его было истощенным.
   - Царствие небесное... Подстрелили таки...
   - Эфтого? - переспросил возница. - Эфтот - дизентерийный. С поносом его дух и вон вышел...
   Андрей кивнул и накрыл несостоявшегося героя рогожей. Вспомнил: парень так смело рассуждал об издержках военного времени ради святой цели. И сам попал в издержки.
   Так иногда бывает - жизнь любит преподать нам урок. Порой знаменитый капер, носитель всевозможных наград и титулов умирает в своей постели от дизентерии. И глупец тот, кто отсюда не вынесет хоть бы простейший урок: каким бы великим человек не был - он всего лишь человек. И еще: мыть руки перед едой крайне желательно.

-

   Здесь был необычно долгий рассвет. Он начинался чуть не сразу после полуночи. Небо становилось свинцово-платинового цвета. Выйди на улицу - и не понять, какой час: звезд не видать.
   И когда из-за плотных туч проглядывало, наконец, солнце, оказывалось, что оно уже в зените, что день уже давно начался.
   Природа медленно погружалась в осень.
   Солдаты утешали себя, что зима в этом году будет поздняя, а то и вовсе по причине Второй Отечественной войны ее господь Бог отменит. А что с утра зябко и лужи замерзли - не беда, к полудню потеплеет.
   Но дни становились короче, ветер резче, холодней. Зачастили дожди. В рощах, окружавших аэродром, желтела и облетала листва.
   Страдая бездельем, господа авиаторы резались в штос, в железку, пили купленный у местных крестьян самогон. Интересовались новостями: сперва пронесся слух, что Варшаву не то сдали не то вот-вот сдадут. Потом их сменили другие вести - что австровенгры и отброшены и отступают. Но потом снова остановились и перешли в контратаку...
   Соответственно говорили, что аэродром вот-вот перебросят сначала в тыл, потом - вслед за наступающими частями, после - опять на восток. Но, в конце концов, оставили на месте. Где-то на западе солдаты окапывались, война принимала затяжной характер.
   "Скобелев" ушел от непогоды в какой-то из своих эллингов, аэропланы накрыли брезентом. Но даже под ним самолеты пропитывались влагой, становились тяжелее.
   Когда дожди все же прекращались, аэропланы не могли со своими узкими колесами взлететь по разбухшей земле. Оставалось только ждать, когда она подсохнет.

-

   Над позициями пронесся давешний обидчик Андрея - "Фоккер". Казалось, что непогода и недавний дождь его не касается. Зенитчики, было, попытались развернуть пулеметы, но от германца и след простыл.
   - Чего творит, чего творит, немчура поганый! - ахал Брусин. - Мотор-то, пойди у него "Даймлер"! Мне б такой!
   - Вы мне лучше скажите, как он взлетел-то по грязи?.. - спросил Андрей.
   - Да очень просто, - пояснил Брусин. - У них там тракт рядом с аэродромом - с него и взлетают.
   - Так давайте, и мы начнем с тракта взлетать...
   - До него пять верст - далеко аэропланы тащить. Да и не дадут - войска по нему идут.
   Поскольку Сабурова не было, командовал авиаотрядом Андрей. Ввиду того, что перед отлетом барометр уверенно падал, Михаил Федорович предполагал, что ничего решительного Данилин сделать не успеет. Но Сабуров ошибся.
   Данилин нашел ровное место, кое закачивалось обрывом. Распорядился:
   - А давайте построим свой тракт? Вобьем в землю колья, положим балки, на них доски... Саженей пятьдесят хватит вполне! Покажем германцу, что мы тоже не лыком шиты! Пусть у него удача и тракт под боком. Зато у нас смекалка и руки мастеровые! Приступайте!
   Были вызваны скучающие механики, им дано было соответствующее распоряжение. Но как бы ни устали от скуки механики, работать им хотелось еще менее.
   Хорунжий, механик Брусина обстоятельно выслушал распоряжения Андрея и покачал головой:
   - А чего так? Можно проще!
   - Это как?
   На обрывке бумаги механик набросал несложный чертеж. Андрей одобрительно кивнул:
   - Вот это и будем строить.

-

   Поглядеть на строительство приходили со всего авиаотряда.
   - А чего это вы надумали, Андрей Михайлович? - спрашивали летчики.
   Андрей, к тому времени присоединившийся к трудящимся механикам, охотно пояснял.
   - Эк как чудно! - кивали офицеры. - И добро бы было, если бы просто чудно, а то ведь разобьетесь! И ведь механик ваш это выдумал из лени, чтоб меньше работать.
   На это обижался Хорунжий:
   - Ну отчего, если что-то выдумает русский, то говорят: "русский Иван чего только не выдумает". А если то же самое выдумает украинец, то он - хитрожопый и ленивый хохол.
   Стройка спорилась, благо строить действительно пришлось немного.
   Выложили небольшой помост в пять саженей длиной. За ним построили башню, на которую натаскали камней. "Сикорский" подняли на руках, поставили на помост, закрепили на нем троса.
   Данилин залез в кабину, туго затянул ремни. Механики крутанули винт, завелся двигатель. Андрей выжал газ почти до предела, дал знак: давай!
   Хорунжий взмахнул топором, перерубил канат. Аэроплан двинулся вперед, живо набирая скорость. Почти тут же с высоты рухнул груз, канат мгновенно выбрал слабину, рванул аэроплан сильнее.
   Андрея вдавило в кресло, он почти инстинктивно взял ручку на себя.
   Под кабиной щелкнул карабин, аэроплан расцепился с тросом.
   Не успев даже понять, как это ему удалось, Андрей был уже в воздухе.
   - Получилось! Воспарил! - неслось с земли.
   Над аэродромом Андрей сделал полный круг, проверяя, все ли нормально с аппаратом, не развалилось что при резком старте. Но нет - "Сикорский" работал идеально.
   И Андрей полетел в сторону фронта.
   Там как раз начиналась русская атака.
   Поле вскипело восставшими из окопов солдатами. Впереди, призывая солдат, шли офицеры. Катились броневики, поливая немецкие окопы свинцовым дождем. Германцы ответили: часто стреляли винтовки, ударили пулеметы. Первая пуля досталась идущему впереди офицеру, он задумчиво сделал шаг и осел. Падали и другие солдаты, остальные шли, мешая кровь с грязью.
   Над этим всем парил Андрей: недоступный для земных словно ас-небожитель из скандинавских саг. Пролетев над фронтом, Данилин отправился дальше, туда, где находился немецкий аэродром.
   Появление Андрея стало там неожиданностью: там все полагали, что русская авиация скована непогодой и распутицей. Зенитчики бросились к оружию, пилоты - к дежурному аэроплану, но Андрей был быстрее: полоснул из пулемета по стоящим вряд аэропланам, выбросил две гранаты из сумки. Те взорвались в воздухе, обдав самолеты градом осколков, но, кажется, ничего серьезно не повредили.
   Не дожидаясь того, чтоб немцы подняли аэропланы, Данилин лег на обратный курс, и скоро заходил на посадку уже на свой аэродром.
   В небо Андрей отправлялся с точным планом как садиться: он его заучивал чуть не час перед полетом. Поэтому сел легко: когда коснулся колесами земли, стал одновременно отпускать газ и брать ручку на себя, увеличивая подъемную силу и тем самым - сопротивление крыла. Самолет быстро остановился.
   Произошла лишь единственная помарочка: прежде чем стать окончательно, "Сикорский" качнулся вперед, будто намереваясь скапотировать. Андрей инстинктивно вобрал живот, вжался в кресло, и этого, может быть, хватило. Аэроплан стал на все три колеса.
   К самолету спешили механики и пилоты. Обошлось без оваций и без подбрасываний Данилина в воздух. Ему жали руку, одобрительно хлопали по плечам, по шлему.
   После полет повторил и Брусин, у него полет и посадка прошли вовсе идеально. На мгновение Данилина уколола игла ревности, но потом это чувство исчезло: все равно он, Андрей был первым...
   Более полетов в тот день не было. Авиаторы ушли праздновать: пили местный самогон, выгнанный, кажется, из брюквы и настоянный, видимо на скорпионах.
   К вечеру, когда прибыл дирижабль, в авиаотряде не было ни одного трезвого человека, чтоб принять швартовочный канат.
   - Ничего вам доверить нельзя! - проворчал Сабуров. - Что же вы так без повода напились?.. В стране, между прочим, сухой закон!
   - Никак нет! Повод есть! - и, дурашливо улыбаясь, Андрей доложил о событиях за день.
   - Это - поясняет, - согласился Сабуров.
   Но все равно сначала матерно выбранил Данилина, Брусина и Хорунжего. После - поблагодарил.
   И задумался.
   В институте
  
   Появление новых людей оживило Белые Пески. Приехали не просто люди. Прибыли новые хлопоты градоначальнику - семьи и холостяков надлежало расселить. С последними дело обстояло как-то легче: они были неприхотливы по части жилья и провианта. Впрочем, тут имелась иная трудность: количество холостяков уже превышало разумные пределы, и Латынин опасался, чтоб не случилось чего-то дурного.
   Конечно, были казачьи семьи, в которых на выданье имелись девушки. Но им, равно как и родителям более нравились бравые казаки, нежели эти худосочные цивильные.
   Казаки рвались на фронт, в действующую армию, где легче получить награды и чины. Латынин, грешным делом думал за них замолвить словечко. Ведь еще проще, чем награду там можно получить смерть или увечья. Появятся вдовы и некомплект женихов. Девки на выданье станут сговорчивей.
   Но Шульга был непреклонен: там, за пределами города как-то разберутся и без них.
   Своей бедой Латынин поделился с казачьим начальником, в надежде, что тот сделает внушения казачкам. Но войсковый старшина сочувственно покачал головой:
   - Да, беда... Но это можно старым казацким способом решить...
   - Это каким?
   - Да украсть невест! У меня дед так бабку у черкесов украл.
   - Но помилуйте! У кого тут красть? Тут только туркестанки - часто страшные, как апокалипсис.
   - Ну, извините, у вас женихи тоже совсем не георгиевские кавалеры!
   На том разговор и закончился.
   А, в самом деле: о чем еще говорить? Ясно было, что старшина ответил так, только чтоб от него отвязались. Туркестанцы были спокойными, совсем не чета немирным чеченцам или черкесам. Да и являлись они подданными российского императора, совсем как Латынин или кто-то еще из Аккума.
   И на устройство холостяцких судеб Латынин махнул рукой: как-то будет.
   Другим человеком, столкнувшимся с наплывом новичков, был профессор Беглецкий. Ему было проще: прибывшим требовалось лишь помещение и чертежные инструменты. Впрочем, если кто из понаехавших захочет перевестись в другой отдел и помочь посильно, он, как начальник Особой Экспедиции возражать не будет.
   Конечно же, прибывшим устроили подробнейшую экскурсию, вдруг у кого-то из новеньких окажется свежий взгляд и в исследованиях удастся продвинуться еще немного далее. Для начала их провели по деревне к большой охраняемой теплице.
   Здесь деревья стелились по земле, на ветках яблонь рядом наливались яблоки и цвели завязи. На свихнувшихся вишнях зрели ягоды: крупные, словно грецкий орех, соседствовали с просто миниатюрными. Под ногами буквально струились побеги гороха. В самом деле: это растение быстро всходит. Но тут оно растет буквально на глазах!
   На кустах висели помидоры, огромные, словно бычье сердце. Один из новоприбывших решил что неплохо бы такой взять с собой на салат, и уже собирался умыкнуть плод. Но экскурсовод оказался бдительным. Как бы между прочим пояснил:
   - Это инопланетные помидорчики, ты их не кушай и спиной к ним на всяк случай не поворачивайся.
   - Это как? - поинтересовался Лихолетов.
   Экскурсовод охотно пояснил:
   Вышло так: по методу, о котором говорил Столыпин, в камеру с ядерным реактором дозревать поставили несколько ящиков зеленых помидор. Те если и дозрели, то незначительно, зато лабораторные твари, которым их скормили, умерли быстро и в мучениях. Ядовитые помидоры выбросили в яму, и чтоб их не растащили куры - засыпали землей.
   К удивлению семена проросли. Заметили это не сразу, а когда растение уже поднялось на пядь от земли. Впрочем, более оно и не выросло. Всю свою краткую жизнь оно стелилось к земле, словно вьюн, выпускало листья разной формы и расцветки, будто не могло вспомнить - какие же правильные. Некоторые из них тут же желтели и опадали.
   Но после растение благополучно зацвело и даже дало одну завязь. На ту пору помидорный куст ограничили оградкой и аккуратно поливали.
   И растение оправдало все ожидания. Единственный помидор на кусте рос стремительно и через неделю был где-то весом в четверть пуда. Верно, рос бы еще, но как-то в полдень от избытка внутренних сил лопнул.
   Удалось собрать семена и остатки помидорной мякоти. Последнюю скормили лабораторным мышам - те остались живы. Семена попытались прорастить: но они не взошли: мутировавший помидор оказался бесплодным.
   Ученые задумались, но ненадолго: тяга экспериментировать оказалась, конечно, сильнее. Из Астрахани стали выписывать семена: всего и побольше. Предпочтение отдавали растениям с коротким вегетативным периодом. Иными словами - не терпелось.
   Но результат повторить удалось далеко не сразу: в большинстве случаев мутация оказывалась бесполезной, а то и вовсе вредной. К примеру, удалось получить картофель с запахом керосина. Он был совершенно несъедобен и даже ядовит, но загорался от спички, а, попав в костер, тут же взрывался ярким пламенем.
   Часть новых растений была бесплодной, и лишь в малой толике удалось закрепить появившиеся особенности. Но Беглецкий не унывал: это было первое, что Аккум мог дать державе. У него даже было все готово, чтоб провести это незаметно, не выдавая своего присутствия:
   - У нас есть свои люди в лаборатории Мичурина. Еще год испытаний - и мы начнем туда подбрасывать образцы. Он будет думать, что это он сам вырастил. А нам не жалко...
   Затем новоприбывшим показали куски бывшей летающей тарелки. Это произвело на птероградцев впечатление неизгладимое, сравнимое с ударом под дых. Они-то, сердечные, полагали, что являются пионерами, основателями новой отрасли, а тут, оказывается, все придумано без них, а они просто фантазируют на заданную тему как бы все сделать попроще и подешевле.
   - Обалдеть! - бормотал кто-то. - Видел бы это Циолковский - он бы в гробу перевернулся!
   - С чего ему в гробу ворочаться? - возражал Лихолетов. - Он не умер еще...
   Но больший интерес вызвало окошко в другой мир, на другую планету. Зачем строить ракеты, лететь с риском для жизни через вселенскую пустоту, чтоб оказаться на безвоздушной Луне или Марсе, когда тут протяни руку - и вот оно...
   Через специальную маску исследователи дышали внеземным воздухом и сочли его приятным.
   Беглецкий пояснял:
   - Мы получили образцы местной флоры, и куда сложнее - фауны. Даже поймали животинку, которую мы назвали орнитолепусом - зайца крылатого, зайцептицу. существо обитающее на полях этой планеты, ведущее земной, но способное перелетать до пятидесяти саженей...
   - Летающий заяц?.. - спросил кто-то. - А зачем это ему?.. Вы же ранее говорили, что хищников не обнаружено?
   - Хищников действительно замечено не было, - согласился профессор. - Но земная кора там крайне подвижна и возможность перелетать через овраги или реки - нелишняя. Но не это самое интересное. Из него мы приготовили мизерное жаркое. Мясо оказалось съедобным и даже вкусным. В клетках орнитолепуса имеются аналоги белков, и нуклеинов. Можно положить, что существа на этой планете и на нашей, произошли из одного источника.
   - Божественный промысел?
   - Очень может быть...
   Лихолетов поинтересовался:
   - А пришельцы с корабля?..
   - Нет, они, безусловно, другие... Другая структура клеток.... Нам неизвестно откуда они, что делали на земле. Было мнение, что летели в Тибет, к Шамбале, но не рассчитали, упали в Сибири.
   - Интересно все же что они тут делали?.. Проверяли всходы на своих посевах?..
   Лихолетов видимо так хотел подумать это, но так получилось, что произнес это вслух.
   Все замолчали, срезало будто даже дыхание.
   Что ж это выходило: сейчас, в холодильниках Аккума лежали потомки тех, кто некогда заронил на Земле жизнь...
   Не думать... Об этом пока лучше не думать...
  
  
   Зима
  
   ...Андрей заложил крутой левый вираж, вся конструкция аппарата застонала, ручка задрожала мелкой дрожью. Но германский "Фоккер" легко повторил маневр.
   - Твою матушку, - ругнулся Андрей. - И черт бы тебя подрал, окаянного.
   Германец атаковал его просто - зашел со стороны солнца в хвост, дал очередь. И, верно бы сбил бы Андрея, если бы тот, в момент, который мог бы легко стать последним в жизни, не обернулся назад.
   Данилин взял ручку на себя, аэроплан пошел вверх, пилота стало вжимать в сидение. Восьмидесятисильный "Руссо-Балт" завыл натужно, дал густую копоть. Штабс-капитан нажал на гашетку, начал палить просто в небо. Стреляные гильзы застучали по обшивке "Фоккера". Немец вздрогнул, отвернул, полагая, что столкнулся с аэропланом, вооруженным пулеметом в задней полусфере.
   Затем германец осмотрелся, понял, что пробоин на обшивке не имеется, что он попался на уловку. Но было поздно. Русский аэроплан кружил невдалеке. Немец показал русскому кулак. Андрей только криво улыбнулся, меняя обойму на пулемете.
   После - резко развернул машину, направив ее на германца. Тот повторил маневр. И несколько десятков секунд аэропланы летели друг навстречу другу. Данилину хотелось стать маленьким. Он вжимался в свое сидение, прятался за двигателем, голову опустил так, что почти не осталось обзора.
   Немец палил из своего "Шпандау". "Гочкис" Андрея молчал до последнего момента - пилот дал лишь короткую очередь, но, как и германец промазал.
   Казалось: столкновения не избежать, и два аэроплана, совершенно маленькие для неба того дня не разминуться, сгинут в столкновении. Но нет, у германца нервы оказались послабей - он отвернул влево и вниз, ушел с потерей высоты не захотев подставлять брюхо "Фоккера" под пулемет противника. Данилин же ушел вверх, и тут же повернул назад. С пикирования догнал противника, дал широкую очередь, вспоров обшивку крыльев.
   Пилот погиб мгновенно. "Фоккер" сорвался в пике и через несколько секунд превратился в груду обломков на земле. Андрею оставалось только сделать круг и зайти на посадку.
   По кочкам полевого аэродрома аэроплан катился подпрыгивая. Наконец, стал в конце летного поля.
   Андрея уже ждали.
   - Поздравления наши примите! Победу вашу мы подтвердим... Недостатка в наблюдателях нету здесь. Лихо вы его!
   - До скольки б вы ручку не отворачивали-то? - спросил Брусин.
   Андрей печально улыбнулся:
   - До сколько? Да я совсем не собирался ее отворачивать - уж больно меня германец разозлил.
   С аэродрома на авто отправились к сбитому немецкому аэроплану.
   - Вам был нужен даймлервский мотор? - спросил Андрей у Брусина. - Забирайте.
   Мотор, впрочем, оказался оберурселевским...

-

   Вторую победу Андрея успешно отметили, пожелали авиатору дальнейших успехов. Но не пили и спать разошлись рано: на следующий день были назначены полеты.
   Но ночью натянуло тучи, задождило. Потом, разу без перерыва из тех же туч пошел снег.
   Началась зима.
   Ударили морозы, грязь на летном поле схватилась безобразными комками.
   Катапульта системы Хорунжего простаивала: рядом с аэродромом замерзла река. С нее можно было прекрасно взлетать, даже когда аэродром замело снегом по пояс.
   С помощью Данилина Хорунжий написал статейку в военную газету, но статью не опубликовали, а самого техника перевели куда-то в тыл.
   Пилотам аэропланов было несладко: в открытой кабине ветер проникал под одежду, выдувал все тепло. Очки сперва запотевали, потом покрывались инеем, и летать приходилось часто по памяти, наугад.
   Сабуров, в связи с тяжелыми погодными условиями запрещал полеты, отпускал пилотов в отпуска.
   Немного лучше дело обстояло на "Скобелеве". Его гондола была закрытой, обогревалась горячими выхлопными газами. Но баллон покрывался льдом, дирижабль становился тяжелее, неповоротливей.
   Лишь в конце декабря Сабуров увел дирижабль в Петроград, и поставил его в ангаре на плановый ремонт.
   Узнав, что сослуживцы рядом, к ним заглянул Данилин, прогуливающийся вместе с сыном.
   Дирижабль Андрей нашел в полностью разобранном состоянии: баллоны были сдуты и скатаны, моторы разобраны. В бадьях с керосином механики промывали маслопроводы, заросшие жирной сажей узлы.
   Сама гондола тоже претерпела изменения: раньше бомбы грузили в багажный отсек, а после сбрасывали в открытый задний люк, как на иных миноносках сбрасывают мины в кильватер. Теперь же под фюзеляжем имелось шестнадцать бугельных креплений. Сам салон, где некогда над "Ривьерой" пили чай и более крепкие напитки, и еще несколько комнат были просто уничтожены. Пол отсутствовал, зато к потолку рабочие как раз крепили пока непонятные Андрею кронштейны.
   - Перевооружаетесь? - спросил Андрей.
   И без того веселый Сабуров в тот день выглядел счастливым до безобразия словно школяр, получивший наконец от родителей игрушку, которую он клянчил целый год.
   - А пойдемте, чего покажу?..
   Он повел гостей в дальний угол ангара, на ходу поясняя:
   - Вы, как авиатор, не понаслышке знаете, что германская противосамолетная, то бишь зенитная артиллерия набирает силу с каждым месяцем. Я высказал предположение, что мы должны уметь отбомбиться не входя в зону поражения их орудий и пулеметов.
   На лафете лежало нечто, накрытое дерюгой. Жестом факира Михаил Федорович сдернул ткань.
   - Это что, самолет для маленьких?.. - спросил Фрол, который в свои пять лет совершенно точно знал, что когда вырастет - станет авиатором.
   - Позвольте рекомендовать! - заговорил Сабуров. - Воздушная торпеда системы Джевецкого, разработана специально для "Скобелева" и, может быть, для многомоторных аэропланов Игоря Сикорского! Уже прошла успешные испытания и нам надлежит первыми испытать ее в бою.
   Торпеда была окрашена в учебный черный цвет и походила на нечто среднее между аэропланом и подводной лодкой: сигарообразный корпус длинной где-то в три четверти сажени заканчивался толкающим винтом. Имелись две плоскости с размахом в сажень, киль.
   Андрей указал в сторону дирижабля:
   - Это понятно... А большие крепления вам зачем? Намереваетесь возить какую-то царь-бомбу?..
   - А вы не догадались?.. А кстати, именно ваши опыты меня натолкнули на интереснейшую мысль... Как раз хотел с вами поговорить на эту тему.

-

   - Тост! Предлагаю тост! - восклицал Сабуров, разливая вино по бокалам. - За небесный аэроноситель "Генерал Скобелев" и его славный экипаж!
   Бокалы подняли над столом, мелодично звякнули.
   Пировали в доме у Данилиных.
   Из всех четырех только Андрей стал местным, петербуржцем. Брусин, тоже переведенный на дирижабль, и Сабуров снимали холостяцкие квартиры где-то недалеко от эллинга. Грабе вовсе оказался в столице случайно: приехал из Барановичей, из ставки Верховного Главнокомандующего, заглянул на огонек к бывшему сослуживцу и попал на пирушку.
   Кроме хозяйки за столом присутствовала еще одна дама: молоденькая, аккуратная девушка, пришедшая с Сабуровым. С виду она была простушкой с кукольным личиком, но порой бросала задумчивые взгляды на генерал-майорские эполеты Грабе. Сабуров же был привычно весел и неревнив. У веселья была причина.
   Вчера "Скобелев", впервые после ремонта вышел на учения. Снялись еще в темноте - по приборам подошли к зоне стрельбищ. Там отбомбились по макетам кораблей: сперва воздушными торпедами, а потом и бомбами.
   Четыре торпеды дали выпустить Андрею. Тот отстрелялся вполне прилично, чем был до невозможности горд.
   Затем, во второй половине дня проверили большие крепления. Андрей волновался, но все прошло куда проще, чем на катапульте Хорунжего. Уже позже Андрей запоздало испугался и понял, что сделал нечто первым в мире. Но то, что произошло в полете, тотчас стало военной тайной.
   Еще до застолья договорились: на банкете ни слова о работе, ни слова о войне. Ни слова об опасности. Зачем пугать дам? От подробностей им, поди, дурно станется.
   Спутница Сабурова расспрашивала о Грабе о Государе Императоре: каков он в ближнем кругу, часто ли бывает в Ставке. Порой Сабуров на нее недовольно скашивал взгляд: слишком болтлива, слишком любопытна. Надобно от нее все же избавиться.
   Генерал-майор отшучивался, рассказывал о каких-то случаях, к Ставке отношения не имеющих:
   - Ехал как-то в Варшаву. Смотрел, как водится в окошко: грязь, разруха будто бы. Оказалось, паршивцы просто стекло в вагоне забыли протереть.
   За столом дружно засмеялись.
   - А вот еще был случай, - продолжал Грабе. - Принесли к нам брошюрку... Инструкцию для обучения. Книженция сама - дрянь, семьдесят страниц что ли. Зато исправления и обнаруженные опечатки все триста занимают. И добро было бы, если б речь шла об униформе или, на очень худой конец, о фортификации. Так нет же, о гранатах! Систем нынче тьма, попробуй разберись!
   Смеялись вполголоса, памятуя о спящем где-то недалеко Фроле. По той же причине не заводили граммофон, не музицировали на пианино.
   В окна умиротворяюще стучал снежок. На календаре уже была весна, но природа относительно календарей имела особое мнение. Но скоро потеплеет, грязь растает и высохнет, воевать станет легче. Фронта придут в движения. Верно, в Генеральном Штабе уже имелся план победоносного наступления, но вот беда: у немцев имелся свой план, куда российская победа включена не была.
   К концу празднества Сабуров захмелел более остальных. Когда время шло к полуночи он, взяв три бокала и бутылку, подошел к беседующим о каких-то пустяках Данилину и Грабе.
   Предложил:
   - Выпьем... Верно, я бы мог произнести гениальную речь, да жаль печени. Скажу только, что все мы - профессиональные гости на этой земле и все что у нас действительно есть, что у нас не отнять - это прошлое. И кем бы мы были без прошлого?
   - А как же будущее? - улыбнулся Грабе... - Уверенность в завтрашнем дне?..
   - Уверены ли вы в завтрашнем дне? Каким вы вовсе представляете это... Завтрашнее дно?.. Может, будущее для нас уже закончилось, размоталось без остаточка, и далее - только смерть...
   - Что вы там такое неспокойное пьете? - вмешалась Алена. - Да что вы такое говорите! Вам же еще жить и жить!
   Настроение оказалось безнадежно испорченным задумчивостью. Благо уже пора было и расходиться.
   Алена предложила гостям остаться переночевать, но согласился только Брусин. Он глазами указал на Сабурова и его спутницу, дескать, надо их оставить. Андрей ответно кивнул: надо.
   Распахнулась дверь, Сабуров со спутницей и Грабе шагнули в мартовскую метель. В небе ежесекундно заметаемая пургой висела полная луна. В ту ночь она выглядела злой, колдовской, словно глаз надзирающий за миром.
   Андрей долго стоял на пороге своего петербуржского дома и глядел, как в темноту, к станции извозчиков удалялись три фигуры. Снег заметал их следы. Ветер качал фонари, и в такт с ними качались многочисленные тени идущих.
   Открылась еще одна дверь, и из зала Алена позвала:
   - Андрюша, не стой на холоде, простынешь... Да и спать уже пора.
   - Пора, - согласился Андрей.
   Это был последний раз, когда Андрей видел Аркадия Петровича.
   Сабуров оказался прав: Грабе не стало через три недели.
   Одинокое пиршество
  
   Буквально за квартал от квартиры Данилиных свое одинокое празднество вел другой человек.
   По поводу выходного дня не спал и пил большевик Павел Оспин.
   Отчего-то именно такие дни все труднее было пережить.
   И будто бы жизнь его изменилась.
   Для этого понадобилась начавшаяся война.
   Ранее от скуки и безнадеги в сердцах Павел призывал ее. Так иногда призывают черта прибрать неугодную вещь или человека, отлично понимая, что черт не явится, да и имущество терять не хочется.
   Еще можно было бы принять войну небольшую, навроде турецкой или там японской. Но тут громыхнуло так, что верно у святых на небесах слетели нимбы.
   Полыхнула почти вся Европа, затем затрясло весь остальной мир. Военные сводки поступали из Африки, Азии, тихоокеанских архипелагов. Даже далекая Новая Зеландия, которая на краю земли, не говоря об Индии, слала своих солдат.
   Но какое дело было Павлу до Новой Зеландии?.. В армию чуть не призвали его самого. И в большевицкой ячейки были будто не против этого. Посчитали, что и на фронте нужны будут агитаторы.
   Но, внезапно на защиту Павла встал председатель собрания - недавно прибывший человек, называющий себя товарищем Матвеевым:
   - Сейчас толку с агитатора на фронте нет. Все так и рвутся в окопы, подъем патриотизма - небывалый. И его убьют еще раньше, чем он кого-то сагитирует. Пройдет время и война начнет против себя агитировать получше всякого... Позже отправим...
   Молодого большевика включили в какую-то комиссию, и он попал под броню, стал непризывным.
   Павел был рад этой отсрочке: в окопы не хотелось. Хоть война шла всего-ничего, уже ходили разговоры, что один - погиб на войне, второй - ранен и останется калекой. И, хотя, год назад жизнь Павлу казалась совершенно никчемной, заканчивать ее совсем не хотелось.
   К почти незнакомому Матвееву Павла переполняла благодарность. Хотелось что-то сделать для него, показать свою преданность делу большевиков и лично "товарищу Матвееву". Павел брался за самое незначительное поручение, при этом был горд собой. Позже во время какой-то внутрипартийной дискуссии ему удалось сослужить службу: прекратил колебания несколькими ударами кулака: партия даром что называлась рабочей: все более в нее стекались разночинцы, дети интеллигентов. Ну а что щуплый интеллигент мог противопоставить против слов "товарища Матвеева", подкрепленного рабоче-крестьянским кулаками Павла? Пятаки, да алтыны пальцами он не гнул - к чему деньги переводить, баловство это. Зато, ворочая листы железа у кромкогиба, мускулы на плечах и спине развились неимоверно.
   Постепенно за Павлом закрепилась репутация человека исполнительного, надежного, но не недалекого. Это позволяло сделать незаметную карьеру.
   Павел уже не стоял у кромкогиба как ранее. Он носил кожаное пальто. От партии для самозащиты и защиты однопартийцев он получил "браунинг" - множество таких аккуратных пистолетов купили оптом после одного успешного "экса" и на долгие годы это оружие стало чуть не партийной особенностью большевиков.
   Он ходил куда скажут, голосовал, как велено... Нет-нет, конечно ему не говорили, что он обязан голосовать так или так... Ему говорили, что так голосовать, верно, правильно. Так, конечно же, проголосовал бы Ленин, если был бы здесь.
   Ленин, кстати по-прежнему отсиживался за кордоном, кстати, как и большинство в партии. Всю думскую фракцию большевиков в полном составе отправили в Сибирь. Им там не понравилось и некоторые скоро оттуда бежали, кто отправился за границу, кто вернулся на нелегальное положение в Петроград.
   Виной гонений стал тезис Ленина о том, что поражение в войне России - есть поражение царизма. А поскольку все режимы - империалистические, то надобно войну тоже империалистическую превратить в мировую гражданскую. И долг рабочих всех стран содействовать поражению своих режимов. Эта идея не очень понравилась в России - ее тут же заклеймили как предательскую. Во Франции и Англии тоже к этому тоже отнеслись нехорошо - закрыли газеты большевиков: кому понравится, когда содействуют разложению войск союзника.
   Задумались и в Германии: поражение России будто бы и хорошо, но с иной стороны ценой чего? Мировой пролетарской революции? Для себя сделали пометку: может и пригодится. Но к ногтю прижали собственных социалистов, дабы у них не возникло желание пойти по ленинскому пути.
   Но как бы то ни было, от высылки видных большевиков, невидным стало просторней.
   И такая жизнь начинала Павлу нравиться. Ведь если партия будет разгромлена, это что же, у него отберут кожанку и браунинг? И что ему тогда делать?.. Снова ставать к кромкогибу? Да ни в жизнь!
   Но Павел по-прежнему заходил на свой завод, общался со своими бывшими друзьями. Те одобрительно кивали: не забывает человек... Улыбались... Ответно Павел улыбался им, и делал это с большой долей искренности. Конечно, они были не друзьями, а так - сослуживцами... С ними более он, впрочем, не пил.
   И дело было не в том, что легальные трактиры закрыли. Рабочие пошумели, сперва восхваляя, а потом проклиная антинародный сухой закон. Кто хотел - пить продолжил это делать в подпольных питейных заведениях, или дома, покупая самогон.
   Но Павел заметил, что в тесной компании трудно остановиться. Из жадности русский человек старался, во-первых, вылакать все до последней капли, во-вторых выпить больше собутыльника. В-третьих - чувствовать себя обделенным и требовать продолжения. Одному-то, может и лень будет ночью ковылять за добавкой, но ежели за компанию...
   Чтоб не напиваться со всеми до непотребного состояния, Павел стал пить один.
   В ту безымянную субботу он купил себе полуштоф самогона, закрашенного дубовой корой под коньяк.
   На столике рядом с полуштофом и открытой банкой шпрот лежало издание "Робинзона Крузо". Сама книга была с видавшей виды обложкой, страницы ее покрывали пятна масла, следы грязи и немытых рук. Сей роман Павел взял у своего бывшего сменного мастера. Тот любил читать, говорил, что о книги сносил пять пар очков. Это было отчасти правда: читал он часто при недостаточном освещении и зрение медленно ухудшалось.
   По мнению Павла книга была несколько нудной, но не настолько нудной, как "Капитал". К тому же она открывала окно в мир неведомый, но более похожий на родную Украину, нежели каменные пустоши Петрограда.
   Павел попытался снова читать, но после второй стопки крепкого до неприличия самогона слова и без того вязкие, сейчас вовсе никак не хотели складываться, не желали помещаться в мозг.
   В прошлом анархист, в настоящем большевик встал из-за стола, подошел к окошку. За ним струилась зима: шел мелкий снежок, В свете фонаря на той стороне улицы кружили снежинки.
   Мимо фонаря проезжали открытые сани. В них, кроме кучера сидело трое: в черном мундире флотский с барышней и какой-то важный чин. Последний, словно почувствовав взгляд, обернулся. Павел отшатнулся, уронил штору... Не сразу вспомнил, на кого похож этот человек в шубе и папахе. Сперва понял только: видеть его - к опасности. Потом вспомнил, где они виделись раньше: в Сибири пять лет... Нет, шесть лет назад.
   Неужели они все же встретились? Встретились, когда он уже потерял надежду.
   Из-за шторы Павел наблюдал за удаляющимися санями: выскочит ли из них пассажир? Вернется ли?.. Нет, ничего не происходило. Следует ли догнать сани, опознать окончательно.
   Сиди уж, - отвечало циничное Второе Я. - Пешком за санями по такому снегу не угнаться. Выйдешь и замерзнешь. Да и подумай сам: разве можно после стольких лет встретиться здесь, в забытом Богом петербуржском проезде?..
   Ведь мир велик: Павел сам проверял на глобусе: казалось столько долго ехать от Парижа до Петербурга, а на карте мира это довольно короткая полоса...
   Нет, обознался: свет так упал, да еще и самогон, будь он неладен.
   Обознался...

-

   Обознался...
   Такое бывало и ранее.
   Не только в Самаре, когда из-за призрака за вагонным стеклом была поднята на ноги полиция и жандармерия целой губернии. После это лицо мерещилось Грабе снова и снова, иногда по нескольку раз на день, в разных местах. Беглец даже вторгался во сны, превращаясь там то в преследователя, то снова в беззащитную жертву. Но даже во сне Аркадий Петрович никогда не мог его настичь.
   Довольно странно, но второй сбежавший - поляк почти никогда не вспоминался.
   Вернуться, снова устроить облаву? - думал Грабе, поглядывая на своих спутников. - И снова без результата? Нет, немыслимо...
   Нервы, вероятно шалят...
   Война...
  
   Налет на Данциг
  
   ...А в апреле задождило.
   Мок, притянутый к земле дирижабль, скучали накрытые брезентом аэропланы.
   Дождь стучал по крышам палаток, в них все более дремали офицеры авиаотряда.
   Сырость набивалась и под полог палаток, и очень скоро в них появлялась грязь и даже лужи. Чтоб согреться, топили печи, но поскольку сухих дров в округе было не сыскать, в огонь бросали сырые. Те давали жуткий чад, и скоро от авиаторов Императорского военно-воздушного флота несло дымом как от цыган.
   Сабуров сидел в своей палатке, пил чай, работал с картами, прокладывая курсы чуть не на все случаи жизни. Рядом с ним горел огонек в походной печурке, на ней какую-то фривольную мелодию насвистывал чайник.
   В грязи завязла и война. По размокшей земле было довольно затруднительно ходить в атаку. Лишь артиллеристы порой стреляли из своих орудий, тревожа сон и напоминая, что война продолжается.
   Потом налетел ветер, разметал облака. Проглянуло солнышко, сперва застенчиво, словно деревенская красавица из-за занавески. После - разошлось греть изрядно озябшую землю.
   И уже через пару часов после дождя вокруг на много сотен верст в полный рост стояла весна. На солнце ярче стала трава, о чем-то птичьем защебетали воробьи. Сороки обновляли обветшавшие за зиму гнезда.
   Авиаторы выходили на летное поле, оглядывали его. Пробовали сапогом просыхающую землю. Не было только Сабурова - он еще по дождю укатил куда-то на авто.
   Летчики походили на каких-то диковинных полузверей-полуптиц: только что очнувшихся от спячки и готовых уйти за облака.
   - Грязь немного протряхнет на летном поле, и мы взлетим... - сообщал Брусин, хотя остальные летчики знали это не хуже.
   Андрей смотрел куда-то на восток, туда, где по его мнению должна была находиться Москва и Аленка.
   Думалось: как они там... Вспоминает ли Алена о муже?
   Не ожидая когда окончательно распогодиться, стали обсуждать: а не сообразить ли заново катапульту, которая была полгода назад? Жаль, она осталась на прошлом, брошенном аэродроме, и ее, верно, растащили на дрова.
   Около полудня вернулся Сабуров и собрал офицеров авиаотряда.
   На стол положил карту, известил личный состав:
   - Господа! Мы идем на Данциг! Там, согласно разведке сейчас стоят новейшие немецкие миноносцы. Вылетаем завтра, в три часа после полуночи, чтоб подойти к месту ровно на рассвете. Германцы, увидав нас, наверняка начнут поднимать "Цепеллины", у них двигателя мощнее, аппараты шустрее. Не успеем - догонят. Потому сработать надо в один заход. Далее отворачиваем в море, и там надобно затеряться. Да и не будет у нас торпед для второго залпа... Оружейникам уже дан приказ - они снаряжают аппарат. Вопросы имеются?
   - Мы летим? - спросил Данилин, имея в виду себя и Брусина.
   - Летите. Всем отдыхать до полуночи. На этом все...

-

   Андрей прошелся через летное поле. Около дирижабля как раз возились техники. Оружейники тянули лафеты с крылатыми торпедами системы Джевецкого.
   - Поспешай, поспешай, братушки! - торопил их Пельцман.
   Тяжелый лафет вяз в непросохшей земле, техники тихо матерились:
   - Какой ты мне братушка, морда жидовская...
   Илья Пельцман хоть и был крещеным, в глазах остальных все равно оставался евреем.
   Илья заметил проходящего мимо Андрея:
   - А, господин капитан! Не извольте беспокоиться! Ваш аппарат я снаряжал лично!
   Данилин кивнул, но в разговор вступать не стал. Он совсем не брезговал разговором с механиком, однако, впереди предстояла мешкотная ночь, и летчику надлежало еще выспаться.

-

   Снялись даже чуть ранее срока.
   Ровно, словно стая саранчи, гудели винты. Дирижабль шел без полетных огней, в каютах окна были наглухо завешены шторами. Ночь выдалась безлунная и облачная, и опасаться германских истребителей не приходилось.
   Сабуров сам предложил, чтоб все, кроме вахтенных и рулевых отдыхали. Но Данилин на удивление хорошо выспался днем, поэтому во время полета просто гулял по дирижаблю.
   Линию фронта пересекли спокойно, в темноте. Где-то там, внизу, затаившись до рассвета, спала война.
   Затем началась Восточная Пруссия. Внизу спали городки, села. Мелькали огоньки - но они были весьма редки. Кто-то, мучимый бессонницей жег керосин или электричество, но остальные отдыхали, не подозревая, что над их головами проносится сотни пудов аккуратно упакованной смерти.
   Андрей стоял на балконе. Не смотря на лето, на высоте ветер был довольно зябким.
   Данилину вспоминался тот самый, первый полет на дирижабле, навстречу солнцу, над мирной, спящей Россией. Вспомнился Аккум - как там сейчас там?.. Вероятно, профессора, мучимые бессонницей допили свой чай, закончили споры и уже отдыхают в своих постелях.
   Намерзшись вдосталь, Андрей вошел в салон, прошелся по коридору. В амбразурах покоились бережно смазанные "Гочкисы", рядом лежали снаряженные латунные магазины. Вахтенные перед боем проверяли электрику. У каждого стрелкового места имелась панель с красной лампой. Если она загоралась, значит, дирижабль выпускал лишний водород и стрельба безусловно была запрещена.
   На мостике, рядом с рулевым стоял Сабуров. Он оглянулся на зашедшего.
   - Не спится, Андрей Михайлович?..- спросил он.
   - Да я и не ложился.
   - Напрасно, напрасно... Устанете ведь, а для пилота это распоследнее дело.
   Данилин покачал головой:
   - Да как-то... Переживу...
   И зевнул...
   - Ну глядите, глядите... Вот вы сейчас зевнули. А что будет, если в воздухе начнете зевать? А я ведь за вас отвечаю! Ай-я-яй...
   - Скоро будем на месте? - спросил Андрей, дабы сменить тему.
   - Скоро. Часа через полтора.
   - Пора будить экипаж?
   - Пусть поспят... Над Вислой разбудим.

-

   Когда пролетали над Вислой, восток уже светлел - рассвет на мягких кошачьих лапах гнался за дирижаблем.
   Экипаж уже не спал - Сабуров велел разбудить всех немного ранее.
   Пока еще до цели было далековато, люди подкреплялись бутербродами и разлитым из термосов кофе.
   Над предместьями Данцига ударили в рынду, возвещая боевую готовность. Минеры заняли свое место у аппаратов, стрелки сняли предохранители с пулеметов.
   Словно в ответ на корабельный колокол кто-то на земле ударил в церковный набат, поднимая тревогу. Густой гул поплыл над городом.
   - Ну что, с Богом начнем... Подготовиться к пуску торпед!
   В чреве дирижабля заработали иные двигателя, накачивая энергией маховики снарядов.
   Сабуров занял место рядом с дальномерным прицелом.
   Дирижабль летел над городскими кварталами, над улицами, над крышами домов, отбрасывая большую, гудящую тень. Казалось, вполне возможно спрыгнуть с палубы дирижабля на какой-то из шпилей проплывающих снизу костелов.
   И вот уже рукой было подать до порта. Было видно волноломы, корабли, стоящие у причалов. Как раз один торговец выходил в море.
   - Вон они, вон они! - закричал Брусин.
   Миноносцы стояли чуть в глубине, скрытые от досужего взгляда портовыми пристройками и кранами. На них играли тревогу, по палубе скользили черные силуэты матросов. В машинном поднимали пары. Но было уже поздно.
   В сторону дирижабля разворачивали пулеметы и скорострельные пушки. Однако приближаться к кораблям в планы Сабурова не входило.
   - Руль на левый борт. Пятнадцать градусов!
   Дирижабль стал быстро разворачиваться. Словно в стробоскопическом фонаре пронесся наполненный морем мир.
   - Руль на - на правый борт. Пять градусов.
   Заскрипели тяги, руль повернулся, вращение дирижабля замедлилось...
   - Руль прямо! Так держать.
   Сабуров уже смотрел на мир сквозь прицел, лишь на мгновение отвлекся, взглянув на указатель высоты.
   - Первый, второй, третий, четвертый аппарат! Па-а-али!
   Минеры одним движением отключили разобщительные муфты, торпеды сорвались с бугилей, заработали их пропеллеры. И снаряды понеслись вниз, к земле.
   - Пятый, шестой, седьмой, восьмой! Закрылки на плюс десять градусов! Товсь!!! Пли... Девятый, десятый...
   Андрею казалось: Сабуров частит, спешит отстреляться быстрее, не особо заботясь о точности. Ведь вторая партия торпед сошла еще, когда первая была в воздухе. Проскользнула мысль: капитан боится, и страх застилает ему глаза, гонит в шею. Появилась крамольная мысль, отпихнуть Сабурова от дальномера, вести стрельбу самому, спокойно и уверенно. Ведь на учебных стрельбах Данилин показал довольно хорошие результаты.
   Так и есть: первые четыре торпеды упали в воду где-то в полукабельтове от эсминцев.
   Андрей скосил взгляд на Брусина. Но тот с азартом рассматривал через свой бинокль гавань.
   - Есть попадание, есть! - вдруг крикнул Брусин.
   Андрей видел все и сам. Одна торпеда из второй очереди попала как раз за второй трубой - аккурат в машинное отделение. Тяжелый боеприпас легко пробил дощатую палубу и ушел вниз. Некое мгновение ничего не происходило, и уже промелькнула мысль - неужели напортачили с взрывателем. Но тут эсминец вздрогнул, осел глубже в воду. Из всех щелей, труб, иллюминаторов брызнуло желтое пламя. С палубы словно игрушечных, стряхнуло моряков.
   - ...Па-а-а-ли!
   И тут другая торпеда влетела в неприметный пароходик, стоящий у причальной стенки. Задела как будто, несильно, вошла по касательной чуть ниже фальшборта, пробила тонкую бревенчатую обшивку легко, как раскаленный нож разрезает масло.
   Андрей подумал вскользь: взрыватель наверняка не взвелся, сейчас торпеда выйдет с другого борта и разорвется уже от удара о причал.
   Но пароходик взорвался самым неприличным, предательским образом.
   От взрыва содрогнулись даже небеса, закачался под облаками дирижабль.
   Огнем залило весь причал, дымом - пол-акватории порта. Внутри этого порохового тумана шел стальной дождь - осколки разорвавшихся снарядов сыпались в воду, на бетон причалов, на палубы кораблей. Раскаленные, они поджигали ящики, куски ткани, внизу начинались пожары.
   Кислый пироксилиновый запах резко чувствовался даже на дирижабле.
   Вести прицельную стрельбу далее не было никакой возможности, поэтому Сабуров стрелял по памяти.
   - ...шестнадцатый! Пли! - и тут же распорядился уже рулевому. - Отворачиваем! Руль на правый борт! Курс - норд!.. Самый полный вперед!..
   Рев винтов превратился в визг.
   Капитан, наконец, отступил от дальномеров.
   - Ну, вот и все, если повезет, обедать будем уже дома.
   Но не повезло.
   - Ваше высокоблагородие! - доложил кто-то из стрелков. - Справа по борту - германские аппараты.
   Сабуров среагировал молниеносно:
   - Левый борт! Стрелкам приготовиться к открытию огня!
   Но нет, германские истребители не спешили атаковать, они набирали высоту, чтоб наброситься на дирижабль сверху, ударить из мертвой зоны.
   - Рули высоты - на десять градусов! - распорядился капитан.
   Дирижабль, освободившийся от тяжелых воздушных торпед, легче пошел вверх, но недостаточно быстро.
   Дирижабль явно проигрывал аэропланам в скороподъемности.
   - "Сименсы", наверное... - заметил Брусин.
   - Ну, ничего. У нас для них тоже кой-чего припасено. Андрей Михайлович, Павел Григорьевич... Вы знаете, что делать.
   Данилин кивнул:
   - Честь имею! И не поминайте лихом, если вдруг что...
   Данилин и Брусин прошли быстрым шагом палубой корабля к люкам. По веревочной лестнице Андрей спустился в кокпит самолета, дал знак механикам: Готов, раскручивай.
   Включили муфту, стартер принялся раскручивать кок винта.
   Двигатель заработал не сразу, сначала прокашлялся. Андрей, было, счел это дурной приметой. Промелькнуло в голове: стоило бы все-таки поговорить с Ильей тогда, на аэродроме.
   Увидел краем глаза: аэроплан Брусина уже оторвался от аэроносителя: оберурселевский двигатель оказался надежней, резвее...
   Но "Руссо-Балту" "Сикорского" будто бы стало стыдно, он заработал ровно, добавляя скорость дирижаблю. Еще через несколько секунд Андрей дал знак: отцепляйте. Над головой щелкнули карабины.
   Аэроплан рванулся вперед и вниз, но Данилин тут же выровнял аэроплан.
   Появление русских аппаратов оказалось полной неожиданностью для германских пилотов. Они прекратили подъем, положили самолеты в боевом развороте.
   Брусин попытался заложить вираж под дальний "Шукерт". Но германец оказался проворней - ему удалось скрестить траектории полета, пропустить русский "Моран" вперед. Первая очередь из "Шпандау" была короткой, пристрелочной.
   Брусин попытался уйти, сбросить с хвоста немца, но тот был цепким, словно такса.
   И слишком, слишком увлекающимся.
   Андрей легко зашел ему в хвост, дал газу, стараясь сблизиться.
   Но до них было далеко - Брусин вырвался вперед, пока Андрей заводил свой мотор на "Скобелеве".
   Данилин спешил, давал очереди, чтоб отвлечь немца - но не успел.
   Снова ударил немецкий пулемет - на этот раз очередь была длинной. По крылу "Морана" пробежала цепь пробоин, хрустнул пробитый лонжерон. Аэроплан Брусина вдруг сложился, превратился в кучу фанеры и холста и словно камень рухнул вниз.
   Но германец недолго мог радоваться своей победой.
   Словно на учениях Андрей выпустил четверть обоймы с расстояния двадцати саженей. Всадил пули в мотор, расколотил небогатую приборную панель. Данилин видел, как на ремнях словно кукла, повис летчик. Он упал вперед, на рычаги, и "Шукерт" резко пошел вниз.
   Тут же рядом просвистели иные пули - Андрей оглянулся. Как раз ему в хвост выходил второй германский аппарат...

-

   Не оборачиваясь назад, Сабуров спросил у наблюдателя:
   - Что там с нашими авиаторами.
   Наблюдателю уже отвратительно было видно то место, где шла драка - очень сильно мешал дым. Поэтому ответ вышел довольно неопределенным:
   - Они сражаются.
   - Ну, Царствие им Небесное... - заключил Сабуров.

-

   От второго "Шукерта" Андрей ушел на свой привычный манер: дал ручку от себя и влево, закладывая вираж со снижением. Германец был вынужден заложить вираж круче, чтоб дать положенное упреждение для стрельбы из пулемета. И на несколько секунд самолет Данилина оказался скрыт от пилота за капотом "Шукерта".
   Когда германец выровнялся, то не нашел русский самолет в ожидаемом месте. Данилин сделал еще один маневр, вышел из зоны обстрела. Одной рукой выдернул обойму из "Гочкиса", выбросил ее за борт. Тут же вставил в пулемет новую, извлеченную из сумки. Передернул затвор. Обернулся, ища взглядом второй аппарат.
   ...И протер глаза, сразу не поверив им. "Сикорский" догоняли еще два немецких аэроплана - видно, с аэродрома поднимали подмогу. Сколько их будет здесь через пять минут?.. Через четверть часа?
   Тогда Данилин взглянул в другую сторону: дирижабль уходил все выше и дальше в море, превратившись в небольшое пятнышко. Возможно, истребитель смог бы его догнать. Может быть - зайти в атаку. Но уж точно невозможно было ударить сверху, из мертвой зоны.
   Пора было уже подумать о своей собственной шкуре. Паче наступало самое время - германские аппараты брали "Сикорского" в "коробочку", полные решимости не то сбить, не то посадить Данилина.
   Под крылом лежал густой дым. Иногда в нем что-то вспыхивало, взрывалось.
   Андрей попытался вспомнить, какой была гавань перед налетом. Прикинул, сколько саженей оставалось до воды...
   И дал ручку от себя. Аппарат нырнул вниз, и через пару секунд вовсе скрылся под полотном тумана. Один немец, было, попытался повторить маневр Андрея, но не смог пилотировать в дыму, тут же взял ручку на себя, вышел вверх. Германские аппараты разошлись в разные стороны, поднялись вверх.
   Оттуда с высоты они наблюдали за гаванью, за дымом. Они выжидали. Как только у русского пилота не выдержат нервы, как только он поднимется из тумана, по нему ударят из пике с набором скорости.
   ...Видимость в дыму была отвратительнейшая - не далее двадцати саженей. Покажись что - на таком расстоянии, да с такой скоростью отвернуть было невозможно. Разве только понять - что тебя убьет через мгновение. Полагаться можно было только на свою память. Данилин судорожно вспоминал, где стояли корабли, портовые краны. Где заканчивается порт, где начинается город, где, черт возьми, находится восток...
   ...Вдруг дым срезало как ножом. Данилин обнаружил себя на высоте двадцати саженей, несущимся над крышами Данцига. Впереди, совсем близко возвышался какой-то шпиль...

-

   Над совершенно неприметной, пустынной местностью Сабуров скомандовал разворот на восток. Осмотрел в бинокль стороны света, небо и даже волны под дирижаблем.
   Остался доволен:
   - Кажется, ушли...
   Дирижабль пошел над пустынным морем. Лишь на подходе к Ревелю встретили эсминец.
   - "Беспокойный"! - по силуэту определил впередсмотрящий.
   Но когда проходили над кораблем, оттуда открыли огонь. Стреляли плотно, но спасало одно - мазали безбожно.
   - Черти кошачьи, чего творят! - ругнулся Сабуров. - Куда они лупят?.. Сбросить вымпел... Хотя на дураков вымпелов не напасешься. Отставить! Потом найду их капитана и набью ему морду!
   - Осмелюсь доложить, Ваше Высокоблагородие... - заметил рулевой. - Мы к ним с траверза подошли. Они никак наших опознавательных знаков рассмотреть не могли. Может, приняли нас за "Цепеллин".
   - В самом деле... Отставить бить морду. Надо будет распорядиться, чтоб снизу на гондоле тоже круги нарисовали. Да и флотским не мешало бы что-то у себя на палубе нарисовать...
   - Прикажите все же вымпел?
   Но эсминец уже остался за кормой.

-

   В три часа по полудни дирижабль отшвартовался на летном поле.
   Погода стояла безветренная. С дирижабля сбросили троса, их закрепили в лебедках, притянули летучий корабль к земле. Еще находясь в воздухе, Сабуров из гондолы спросил у солдата около лебедки:
   - Аэропланы Данилина и Брусина прибыли?..
   - Никак нет. Не прибывали-с!
   - Странно... У них запас должен быть по времени... Скорость больше, да и лететь должны прямиком.
   - Прикажите "Вечную память" батюшке заказать?
   - Типун тебе на язык! Здоровенный типунище такой. До утра доживем - тогда и заупокойную...
   Затем не то обедали, не то уже ужинали. Делали это в тишине, не повышая голоса, словно на поминках. Повода для веселья особо и не было.
   Неясно было, справилась ли команда дирижабля с заданием, насколько серьезно повреждены миноносцы. Следовало ждать подтверждения от разведки. Зато два офицера авиаотряда пропали без вести.
   Затем разошлись по летному полю. Выглядывали: не появятся ли на востоке русские аэропланы.
   Устав ждать, расходились по палаткам отдыхать. День выдался долгим, тяжелым...
   Сабуров же не спешил писать рапорт: если станет известно, что за линией фронта пропал Данилин - неприятностей не обобраться.
   И уже в сумерках над летным полем раздался ровный рокот двигателя.
   Сидя в палатке по стуку двигателя Сабуров определил:
   - "Руссо-Балт"... Андрюха!..
   Выскочил наружу - и действительно, со стороны реки на посадку заходил "Сикорский" Данилина.
   Аппарат коснулся летного поля, покатился по нему... Доехал прямо к палаткам. Пилот отстегнул ремни, устало выпрыгнул из кабины.
   - Андрюха?.. - крикнул кто-то. - Жив?.. А мы-то и не ждали уже! Как ты?
   - Есть хочу - невообразимо! - улыбнулся Андрей. - Давайте украдем у казаков лошадь, зажарим ее и съедим. А если что, свалим на цыган.
   - Андрюха! Где ты так долго шлялся?..
   - С курса сбился, едва дотянул до линии фронта. Сел на картофельное поле - так свои же и обстреляли. Пока нашел газолин, пока заправился... Взлетел... И тут вспомнил, что забыл на земле перекусить. Ну не возвращаться же из-за такого пустяка назад?..
   - А где Брусин?..
   Андрей мгновенно стал серьезней, серее лицом.
   - Погиб...
   - А может...
   - Никаких "может". Разбился вдребезги...
   И вдруг посмурнел, словно сбили его самого.
   ...Но печаль не затянулась. Как бывает, за плохим следом шло хорошее.
   Когда дирижабль еще висел в небе над Данцигом, в авиаотряд пришла полевая почта. В письме к своему мужу Аленка сообщала, среди прочего, ждет ребенка.
  
   Результаты
  
   Скрыть налет не было никакой возможности. От взрыва во всем городе вылетели стекла даже в будильниках. Кареты скорой помощи равозили раненых по больницам до поздних сумерек. И в течение недели на кладбищах появился целый квартал с новыми могилами.
   В городе имелись журналисты, просто обыватели из других, нейтральных стран. И очень скоро газеты всех стран пестрели заголовками вроде: "Избиение в Данциге" и "Рейд русского воздушного флота".
   Немецкие же газеты писали о варварском терроризме и твердили про неотвратимость возмездия. Впрочем, признавали потерю транспорта, двух миноносцев и повреждение еще двух судов. Писали о сбитом русском авиаторе, похороненном со всеми почестями. Упоминали и о сбитом Данилиным "Шукерте".
   Вышла целая серия патриотических открыток "Налет дирижабля "Генерал-адьютант Скобелев" под командованием капитана первого ранга Сабурова на Данциг".
   На целых трех открытках был изображен "Сикорский" Данилина: вот он вылетает из-под чрева дирижабля, вот - сбивает германский аппарат, вот, наконец, пролетает над линией фронта. Последняя была, пожалуй, самой фантастичной: на ней германцы палили по аппарату, а русские солдаты самолет штабс-капитана приветствовали, подбрасывая фуражки. Разумеется, все это было неправдой: пролет "Сикорского" над позициями войск обошелся без стрельбы. Данилин вел машину очень низко, поэтому аппарат, вылетевший из-за леса, стал для солдат полной неожиданностью.
   И Сабурову, и Данилину приходили целые мешки писем. Андрей находи в них щедро надушенные листки писчей бумаги, часто - фотокарточки, на которых корреспондентки были изображены во фривольных нарядах и позах.
   Прочтя по диагонали, Андрей отдавал письма Сабурову.
   Тот же подходил к делу серьезней. Он отвечал часто и за Данилина, украшал стены своей палатки фотокарточками, имел целую карту, на которой отмечал местожительство корреспонденток.
   И, очутившись с оказией в том или ином городе, наносил даме визит.

-

   По причине знаменитого рейда поступил приказ: "Скобелеву" вместе со всем экипажем, участвовавшем в налете, идти в Гатчину.
   Сабуров велел снять с подвесок аэропланы, и приказал драить палубы, начищать до блеска все, что могло блестеть по определению. Наведение порядка продолжалось, даже когда дирижабль был в воздухе.
   Затем спешно гладили мундиры. И к месту прибыли в полном порядке, в чистоте.
   Дирижабль пришвартовался к мачте, Андрей сошел на землю, отдал рапорт встречающему дирижабль начальнику летной школы - бессменному и незаменимому Александру Матвеевичу.
   Кованько улыбнулся, узнав в офицере своего выпускника:
   - Как долетели, Андрей Михайлович?..
   - Великолепно! "Скобелев" на ходу - идет мягче "пулльмана".
   - И то хорошо... С прибытием вас.
   ...У поля Андрея ждала жена. Днем раньше Андрей отбил ей телеграмму, вызывая Алену в Гатчину, впрочем, подозревая, что сообщение затеряется. Потому собирался по прибытию отправить еще одну депешу.
   Однако вопреки, а может даже благодаря околовоенной суете, телеграмма была доставлена в срок. Аленка прибыла в Гатчину раньше своего мужа и даже успела снять комнатенку где-то на окраине.
   Впрочем, Гатчина городком была совсем небольшим и почти вся являлась окраиной. Андрей попросил у Сабурова увольнение. Капитан дирижабля его легко разрешил. Лишь попросил:
   - Будьте завтра утром к семи. А лучше - к пол-седьмого.
   Около аэродрома дежурили извозчики, чувствующие в прилетевшем аппарате возможность подзаработать.
   Пока ехали, Аленка обронила:
   - Это, конечно, тайно, но завтра вас будет награждать сам император.
   - А ты откуда знаешь?..
   - Город стал синим от жандармских мундиров...
   - Может, будет шеф Военно-Воздушного флота... Великий князь Александр Михайлович...
   - Вот не думаю. Из-за троюродного брата Государя столько бы людей не топтали бы этот городишко.
   В снятом доме его ждал еще один сюрприз: Аленка приехала не сама, привезла с собой сына. Отправляясь на аэродром, спящего Фрола будить не стала, оставила его на попеченье хозяйки.
   И теперь Фрол занимался тем, что пытался дрессировать гатчинских гусей. Он объяснял им что-то, но те хоть и смотрели на мальчика со вниманием, команды выполнять категорически не хотела.
   Но скрипнула калитка, пропуская сперва Аленку, затем Андрея.
   Гуси были забыты. Фрол бросился со всех ног, повис на шее у отца.
   - Экий ты тяжелый! Вырос-то как! Что ты с гусями творил-то?.. Воспитывал?
   - Дрессировал! - отвечал Фрол. - Я им рассказал, что мой папка летает куда лучше, чем они... Я хотел, чтоб они строем сперва ходили, потом летали... Чтоб можно было из них повозку сделать воздушную! Я хочу, как ты летать!
   - Подожди, вырастишь - полетишь.
   Потом обедали.
   - Как там на фронте?.. - интересовалась хозяйка. - Верно, страшно, грязно?..
   - Да я как-то и не замечаю. Я в воздухе все больше. Грязь-то на земле остается... - попытался отшутиться Андрей.
   Хозяйка кивнула: аэропланами местных жителей удивить было трудно. Редкий день обходился без того, чтоб над огородами не проносился самолет.
   - Летаете, значит... Наверное, страшно. Того глядишь и собьют!
   - Да как же меня сбить? Небо вон смотрите какое большое, а самолет у меня махонький. Ну как же в меня попасть?..
   В ответ хозяйка охала: аварии в летной школе были нередки, об этом знали все.
   Но за столом сидел ребенок, его не хотелось пугать. И хозяйка удалилась по своим делам.
   Андрей во все глаза смотрел на свою жену: они были женаты уже шесть лет, знал он ее вовсе сколько помнил себя. А вот все равно не мог ее налюбоваться...
   - Что такое, Андрюша?.. - спросила Алена, поймав его взгляд.
   - Запасаюсь красотой...
   - ...впрок... - закончила жена. - Я это уже слышала... Тебе хлеб намазать маслом? Кофе ты все так же пьешь черный?
   - Ну вот еще! Я тебе про любовь, про красоту. А ты про кофе да масло! Обидно даже...
   - Не обижайся, милый друг. Только ты мне не только любимый, но и муж... А муж должен быть сыт...
   После обеда гуляли по городку: Данилин заметил не только жандармов, но и скользких типов в гражданском. Поцеловал жену в щечку, сообщил, что она, вероятно, права.
   Подумалось: не следует ли вернуться на аэродром, сообщить Сабурову. Но вряд ли Кованько был не в курсе.
   Поэтому гуляли далее. Зашли в фотографическое ателье: сделали портрет на память. Андрей про себя улыбался: он знал, что на фото они на самом деле не втроем, а вчетвером.
   На квартиру пришли уже в сумерках, поужинали и сразу легли в свои постели - на следующий день надо было рано вставать.
   Но где-то до полпервого ночи Андрей и Аленка не могли уснуть, шептались о чем-то самом важном, что неприлично подслушивать даже богам, не говоря уж о каких-то там романистах.
   Андрей держал свою руку у своей жены на животе, порой его нежно поглаживая, словно ласкал своего будущего ребенка.
   Затем заснули одновременно счастливым крепким сном. И, хотя, проспали совсем немного, проснулись полными сил.
   После разбудили Фрола, засобирались. С извозчиком договорились еще вчера, чтоб он ждал около калитки в условленное время. И уже через четверть часа семейство Данилиных было у летной школы.
   Первым на летном поле встретили главного механика авиаотряда.
   Пельцман выглядел серьезным. Из-за перемены температуры и давления капризился левый задний двигатель, и приходилось чуть не каждый час регулировать бензиновый насос.
   По торжества Илья был одет в черные куртку и брюки и белоснежную рубашку с накрахмаленным воротником. Это делало его похожим на гробовщика или пастора.
   Но, увидав семейство Данилиных, Илья Пельцман изменился в лице, стал улыбаться, поспешил навстречу.
   - Доброе утро, господин штабс-капитан! И вам мое почтение, Алена Викторовна!
   Удивительно, но ранее Алену он никогда ранее не видел. Он ее как-то мог опознать по фото в каюте Данилина, но откуда он узнал имя и отчество возлюбленной Андрея - осталось тайной.
   - Доброе утро, Илья Осипович! - поздоровался ответно Андрей и представил его семье. - Это главный механик нашего авиаотряда. Благодаря его стараниям... Я еще жив...
   Аленка посмотрела на Пельцмана с благодарностью. Тот зарделся. Перевел взгляд на ребенка:
   - А это ваш сынишка? Ай, ай, ну чисто ангелочек! Как звать этого красавчика?..
   - Фрол Андреевич, - ответил Данилин-младший с достоинством, словно был раздражен тем, что с ним обращаются как с ребенком.
   - Ай, ай, ай! Ну просто чудо какое-то!
   Ильке ужасно захотелось что-то подарить мальчишке.
   Механик порылся в карманах, надеясь обнаружить пряник или конфету. Но попалась пачка папирос, коробка спичек. Вот разве что...
   Из кармана Илья достал гаечный ключ на четверть дюйма, которым только что регулировал бензонасос.
   - Вот, держи ключик. Вырастешь - может, станешь инженером. Придет время покупать инструмент - а у тебя уже ключ имеется. А инженеры - это лучшие люди на земле. Не будь их - жили бы мы в пещерах и на своих бы двоих ходили. Ни тебе, брат, паровозов, ни аэропланов.
   ...Если бы механик протянул бы Фролу конфет, тот бы наверняка не взял. Конфеты - это для девочек и для маленьких, а ему уже четыре с половиной. Ну, почти-почти с половиной.
   Но ключ привлекал: он был настоящим, из взрослой жизни. Сталь потемнела от пота, и напоминала вороненый отцовский "Parabellum".
   Фрол незаметно скосил взгляд на отца. Тот кивнул.
   Мальчишка принял ключ с едва заметным поклоном:
   - Благодарствую, господин механик!
   - Ай, ай, ай! - до слез расчувствовался Илья. - "Господин механик"! Смею заметить, господин штабс-капитан, но он весь в вас! Знаменитейшим человеком будет! Может даже и инженером! В один день диплом получит! Хорошо бы чтоб он вспомнил тогда Ильюху Пельцмана.
   После они разделились. Андрей и Илья ушли к воздушному кораблю, а Алена с Фролом к павильону, поставленному для специально приглашенных гостей.
   За ограждением летного поля, очевидно, собралась вся Гатчина. Всем хотелось посмотреть на огромную боевую машину - может быть самую большую в мире. Интерес вызывали славные герои: штабс-капитан Данилин и капитан первого ранга Сабуров.
   Ходили слухи, что вот-вот должен прибыть сам Государь Император. Но на обывателей это производило небольшое впечатление. Экая невидаль - царь! У многих на памяти это был уже третий царь, причем венценосных особ доводилось видеть довольно часто. Иное дело - герои. Они - на фронте, летают, как говорят люди знающие, на пороховой бочке. Глядишь - завтра подорвутся - и что тогда?.. Ждать, пока новые герои образуются?..
   Кроме обывателей, в толпе имелись многочисленные журналисты, прибывшие из столицы на моторах, среди толпы сновали слизкие типы - не то филлера, не то карманники.
   В начале одиннадцатого по аэродрому пронеслось: едут!
   И действительно: скоро в открытом ландо прибыл император с императрицей и цесаревичем. Многочисленные дочери государя отчего-то в Гатчину не явились. Царствующую фамилию сопровождал эскадрона лейб-гвардии.
   Вместе с императорской семьей, но в посольском авто прибыл английский военный атташе, Альфред Нокс. При нем находился какой-то молодой человек. Одет он был в английскую пехотную униформу цвета хаки, в руках имел блокнот, в котором то и дело что-то черкал.
   Почти весь экипаж дирижабля выстроился для смотра: на корабле остался только мичман да кондуктор - согласно уставу не допускалось оставлять воздушное судно вовсе без экипажа на борту.
   После доклада император и цесаревич, подошли к столу, поставленному на траву летного поля. Стали награждать. Сабуров получил орден Святого Георгия третей степени, Андрею достался орден степенью ниже. Другой такой же, посмертно получил Брусин.
   Многие из экипажа, все более бомбардиры и оружейники получили Георгиевские медали за храбрость.
   Далее император, сопровождаемый Сабуровым, еще раз обошел строй, пожал каждому руку, говорил какие-то совершенно необязательные слова.
   Лишь раз Николай будто споткнулся о что-то невидимое. Чтоб сгладить неловкость, Сабуров не нашел ничего умнее, чем представить стоящего перед императором:
   - Илья Осипович Пельцман. Главный механик аваиотряда.
   - Еврей? На дирижабле?.. - спросил император.
   Царь не любил евреев. Это знали все, особенно евреи.
   Пельцман стал меньше, уже в плечах, словно приготовился к удару.
   - Осмелюсь доложить! - вступил Сабуров. - Благодаря стараниям механика Ильи Пельцмана налет на Данциг прошел без происшествий, отказов техники!
   На лице Николая II промелькнуло сомнение лишь на миг - этого царю было мало.
   - Также, - соврал Сабуров. - Во время налета механик вел огонь из пулемета, тем самым не допуская германские аппараты на расстояние достаточное для атаки.
   - Православный?..
   - Так точно!
   Царь задумался, порылся в кармане, достал оттуда часы. Протянул механику.
   - Носите, голубчик... Продолжайте в том же духе.

-

   После гости поднялись на борт дирижабля. Тот отдал швартовые, прошелся над Гатчиной сделал круг и через полчаса снова причалил к мачте.
   Затем, в павильоне при летной школе был дан обед.
   Впрочем, сам Император на нем не задержался. Поднял тост за славный российский воздушный флот и вскорости исчез. Затем бокал поднял господин Альфред Нокс: за доблестных русских союзников. После него начальник летной школы произнес ответный - уже за английских союзников. Вслед за тем тостуемыми оказались Сабуров и Данилин.
   В общем, пирушка пошла своим ходом...
   Среди гулявших в павильоне многие Андрею были неизвестны: на то она была и школа, что люди тут долго не задерживались. Но один человек определенно выделялся - тот самый молодой человек, прибывший с британским атташе.
   Когда Андрей заметил его на пиру впервые, англичанин как раз беседовал с Сабуровым, черкая у себя в записной книжке. После англичанин отправлялся к Андрею.
   - Штабс-капитан Данилин?.. - поинтересовался англичанин подойдя.
   Говорил он на русском чисто, и если бы не униформа, вполне бы сошел за петербуржца.
   - Он самый, - ответил Андрей. - Честь имею...
   - Помощник военного атташе, лейтенант Джерри Астлей. Совсем как у вашего великого писателя Достоевского!
   Андрей взглянул на записную книжку, пытаясь разобрать каракули.
   - Я иногда пишу заметки для английских газет... - пояснил Джерри. - Скорописью...
   С подноса проходящего мимо официанта Астлей забрал два бокала, тут же вручил один Андрею.
   - Хотел бы выпить за здоровье доблестных русских союзников...
   Бокалы соприкоснулись.
   Словно из-под земли появился фотограф, ослепил двух офицеров магниевой вспышкой и исчез прочь.
   - Я хотел поинтересоваться, - начал Астлей. - Когда я прочел о вашем рейде в газетах, я долго сидел с картой, воображая ваш путь - по всему выходило, что даже без учета воздушного боя, горючее в аэроплане должно было закончиться миль за пятьдесят до линии фронта. А вы ее перелетели и даже добрались до аэродрома. Как такое может быть?..
   - Я сам, признаться, задумывался об этом. Особой тайны в этом нет: я взлетел с дирижабля, заправленный до предела. При этом я изначально обладал высотой, и мне не пришлось тратить горючее на взлет и подъем. Сам бой был коротким - не более десяти минут... И по возвращении, я так считаю, мне очень помог попутный ветер...
   Астлей сделал несколько пометок.
   - А что скажите про германские аэропланы? Они хороши?..
   - Они хороши... Но не до такой степени, чтоб их нельзя было сбить.
   - К слову, если я правильно посчитал, самолет, сбитый над Данцигом - ваша седьмая победа?
   - Именно.
   Астлей сделал еще несколько пометок.
   - Я вам назову причину своего любопытства... Как вы знаете, жизнь Британии - море. Очень бы хотелось совместить самолет и корабль.
   - Я знаю, у нас в Петербурге строят довольно приличные гидросамолеты.
   - Гидросамолеты помогают при разведке. Но сами посудите - пока его опустишь на воду, затем пока поднимешь... Маленькое волнение - и к гидросамолету вовсе подойти нельзя. Пока корабль поднимает самолет, из него цель для подлодки - лучше не придумать. Нужен способ посадить самолет прямо на палубу корабля. Даже на палубу движущегося корабля. Вы бы смогли такое?..
   Андрей подумал:
   - Сложную задачу ставите... Так сразу и не отвечу...
   - А вы подумайте как-то на досуге?.. У вас есть визитка?.. Возьмите мою?
   У Данилина визитки не оказалось, но карточку Астлея он положил в бумажник.
   Англичанин за сим откланялся...

-

   - Будто бы славный парень?.. - спросил подошедший как бы невзначай Сабуров.
   - Парень-то славный, что не мешает быть ему шпионом.
   - Шпионом?.. Откуда вы такое взяли?
   - Да полно вам! Что я, шпионов раньше не видел?
   - Ах да, совсем забываю... И что теперь? Вы сообщите в контрразведку и его вышлют?..
   - Ни в коем разе! Во-первых, раскрытый шпион совсем безопасен. Даже напротив - опасен для страны, его пославшей. Во-вторых, это разведчик дружественной нам державы.
  
   Тарелка
  
   Произошло это где-то под Варшавой летом все того же года. Стояла оглушающая жара, но в ней уже чувствовался излет лета, упадок. Листва на деревьях стала жесткая, словно картон, порой ветер задумчиво срывал один или два таких, словно пробовал: не созрели ли они для листопада.
   Дирижабль возвращался из задания, казалось, что все уже позади. Высота была приличная, недостижимая для немецких аэропланов. Вдруг наблюдатель доложил:
   - Справа по борту - неопознанный дирижабль.
   Сабуров долго разглядывал объект через поднесенный к глазам бинокль. После протянул его Данилину:
   - Потрудитесь взглянуть, Андрей Михайлович.
   Андрей принял бинокль, всмотрелся и долго не мог понять, что же это такое, пока Сабуров грустно не произнес:
   - Кажется, долетались мы. За нами явились...
   И тут все стало предельно ясно: конечно же, Андрей видел ранее подобный аппарат. А не узнал лишь потому, что сперва наблюдал его замаскированный еловыми ветками, а после разрезанный на части. И уж точно, никогда не видел его в движении: многотонно тяжелый и в то же время невероятно легкий, стремительный, словно капля ртути.
   Дирижабль видимо тоже заметили на инопланетном корабле. Он изменил курс и полетел наперерез. Не было никакой возможности уклониться от встречи: как Андрей потом посчитал, летающий корабль легко делал не менее трехсот верст в час. И это, конечно же, не было пределом.
   Андрей попытался сглотнуть, но в горле было сухо. Он осмотрелся вокруг: рулевой стоял, вцепившись в штурвал до того, что побелели пальцы. Он смотрел прямо по курсу, и воструби сейчас трубы страшного суда, он все равно бы не отпустил рулевое колесо.
   Рядом с Сабуровым и Данилиным стоял мичман, вахтенный офицер. Он выглядел растерянным, и напоровшись на взгляд Андрея, пробормотал:
   - Прикажите открыть огонь?
   Сабуров медленно повел головой: сначала влево, потом вправо. Проговорил:
   - Нельзя их дразнить. Не стрелять... Не стрелять!
   И сам переключил рубильник так, что у каждого стрелкового места зажглась красная лампа: стрельба запрещена.
   Когда до дирижабля оставалось саженей пятнадцать, инопланетный аппарат плавно замедлился и лег на параллельный курс.
   Улыбаясь, Сабуров процедил:
   - Рассматривают нас, наверное... Для них мы вроде паучишки, который уцепился в парашютик из паутинки и летит... Экая смелая животинка, изобретательная... Да раздавить ее - проще простого...
   - И что нам делать теперь?..
   - А тоже, что и они. Будем их рассматривать.
   Андрей про себя согласился, что мысль здравая: бинокль по-прежнему был у него в руках.
   И Данилин приступил к осмотру.
   Летающий корабль был где-то раза в два-три раза меньше "Скобелева", но если большую часть объема последнего занимал баллон с газом, то здесь был корабль из металла, плотно забитый инопланетными загадками.
   Корпус был совершенно гладким: без приливов, заклепок, швов или иллюминаторов. Не было и бойниц с оружием, но это совсем не означало, что они не могут превратить дирижабль в громкий взрыв...
   Он казался полным близнецом того самого, разбившегося в тайге. За одним-единственным исключением. На аппарате в Аккуме не было части задних отсеков, разнесенных взрывом. Беглецкий полагал, что там находился агрегат, который приводит в движение всю эту многотонную махину.
   И теперь Андрей пытался разглядеть, что же там, сзади. Определенно не было пропеллеров. Беглецкий полагал, что там должен стоять двигатель реактивный и выбрасываться сноп огня, как на ракетах. Этого тоже не было: за инопланетным кораблем не было видно даже дрожания воздуха...
   - Взгляните на компас! - воскликнул мичман.
   Магнитную стрелку кружило и бросало, будто она была щепкой в водовороте.
   Далее столь же легко и плавно, внеземное судно облетело вокруг дирижабля и отправилось куда-то на юг.
   Сабуров громко выдохнул, стер с лица проступивший пот. Проговорил:
   - Знаете, я им так благодарен... За то, что они нейтральны... Они ведь могли нас просто протаранить даже не поцарапав свой фюзеляж...
   - Сообщим в Петербург, моему бывшему начальству? - спросил Андрей.
   - А зачем?.. Что мы им скажем такого, чего бы они не знали? Что видели инопланетный корабль? Так и они видели...
   - Можно сообщить о компасе...
   - Хотите - пишите. Я ничего слать не буду... Просто запишу в вахтенном журнале, что имели встречу с неопознанным дирижаблем неизвестной конструкции - и довольно.

-

   Через три года об этом случае Андрей рассказал об этом случае Лихолетову. Тот поверил в сказанное легко. Да и как тут не поверить, когда в полуверсте от места разговора лежала похожая летающая тарелка.
   Олег лишь спросил:
   - А точно не припомните, когда это было? В каком году?
   - В пятнадцатом...
   - А не в шестнадцатом?..
   - Да что вы. В шестнадцатом фронт был восточнее.
   - А число, конечно же, не припомните?.. Хотя бы приблизительно?
   - В начале августа это было... Или в конце июля. Да точно, в конце. Еще до Успенского поста, до Медового спаса, но после Илии...
   Лихолетов кивнул: все сходится. Из шкафа он достал папочку, развязал тесемочки, нашел вырезку из газеты, протянул ее Андрею:
   - Вот, читайте.
   В заметке говорилось о первом-дробь-пятом батальоне Норфолкского полка, который в августе 1915 года принимал участие в Галлиполийской операции. Во время атаки на деревушку среди белого дня, на глазах десятков свидетелей, двести с лишним человек вошли не то в туман, не то в облако, и более их никто не видел.
   Любая война, да и не только она, оставляла солдату или матросу шанс пропасть без вести. Сегодня его видели, а завтра уже нет. Но пропажа двух сотен днем, да еще при очевидцах... К тому же туман днем, в августе... Нет-нет, может там такие погодные условия, но все-таки как-то все к одному. Да и описание облака уж сильно походило на инопланетный корабль: серебристое, плотное, словно не из пара, а какого-то материала, способное опускаться, взлетать, двигаться против ветра.
   - И какие выводы я должен из этой статьи сделать?.. - спросил Андрей.
   - Это уж вам решать.
   - Мы подвергались смертельной опасности?..
   - Отнюдь. Опасность наверняка была, но другого рода... Я думаю, пропавшие английские солдаты живы и даже в добром здравии, но домой они не вернутся...
   - Не пойму я вас...
   - Я, было, думал: ежели они действительно сюда летают, и может быть даже жизнь на земле зародили, то зачем?.. Просто ради опыта?.. Но опыты ведь тоже для чего-то делают. Сомнительно, что ради пищи...
   - Да не томите уже, - поторопил Андрей.
   - Думаю, им нужны как раз солдаты: существа разумные, но в то же время решительные, склонные к разумному риску. Может быть, на каком-то этапе развития они напрочь утратили эти свойства. Стали слишком гуманны, чтоб убивать, слишком ценят свою жизнь, чтоб пойти на риск...
   - И, поэтому в бой посылают других?..
   -. А что тут такого? Французы шлют в бой зуавов, англичане - родезийцев, индусов... Да и в конце концов это только мое предположение...
   Крещение дочери
  
   Вторую военную зиму Андрей тоже провел в Петербурге с семьей.
   Дабы совместить приятное с полезным по совету Сабурова, Андрей определился а Запасную роту на курсы телеграфного дела.
   Там он был единственным в таком высоком чине: перед ним робели даже учителя и инструктора в чинах все более фельдфебельских. Учащиеся же отдавали честь, но сторонились. Ответно Андрей не лез к ним с любезностями. Занимал крайнее место, и к нему обычно никто не подсаживался.
   Учился работать с телеграфами разных конструкций от допотопных "татарских гальванометров" фабрикации "Сименс-Гальски", тикерных аппаратов до новейших радиопередатчиков. Сперва ключом учился отбивать морзянку, после - осваивал более сложный код Бодо.
   "Скобелев" на зиму опять ушел на плановый ремонт и модернизацию. Дирижабль получил лучшие двигателя, на него поставили радиостанцию. При ней, правда, был штатный радист в звании прапорщика. Это несколько расстроило Андрея:
   - А я на кой учился?..
   - Знание не бывает ненужным. Ненужная в жизни только глупость.
   С этим трудно было не согласиться.
   От учебы отвлекали события вполне мирные. 22 января 1916 года у Андрея родилась дочь. Девочку назвали Анастасией в честь Андреевой бабушки, или как ее тут же стали называть в семье - Таюткой.
   Ребенка крестили в маленькой церквушке недалеко от дома.
   Крестным отцом позвали Сабурова, а крестной - тетею Фросю.
   - Не опасаетесь? - у входа в храм спросил Андрей у георгиевского кавалера. - Не раздумали?
   - А чего мне опасаться? - удивился Сабуров.
   - Крестный Фрола уже в мире лучшем. Не боитесь, что мои дети вам горе принесут?
   Фрола крестили Грабе и Аглая. Новоиспеченный генерал к крестнику наведывался редко, а после и вовсе сгинул.
   ...Он погиб совершенно глупой, бесполезной смертью. Казалось, подобный человек не может пропасть без толку, не оказав своею гибелью какой-то величайшей услуги человечеству.
   Но вышло совсем иначе. Грабе ехал вместе со своим шофером на "Рено" вдоль линии фронта, когда начался артиллерийский налет. Двадцатиодносантиметровый "чемодан", выпущенный из "Мёрзера" наугад, разорвался совсем рядом с авто. Взрывной волной шофера выбросило через лобовое стекло, и он отделался только контузией. Зато его пассажир превратился в кровавое месиво, одетое в ошметки генерал-майорского мундира.
   Его похоронили тут же, на военном кладбище. Скоро территорию заняли немцы, после она еще много раз переходила из рук в руки. Как следствие, за кладбищем никто не присматривал, могила пришла в ветхость и вовсе стерлась с лица земли. От Грабе не осталось никакого следа на земле - будто и не было человека.
   Михаил Федорович возмутился:
   - Вот вы, Андрей, простите, но когда умный, а когда - дурак-дураком. Ну как дети могут приносить несчастия? Да и такая судьба у военных - быть убитыми. К тому же действительно грустно, когда крестник умирает ранее крестного. Кстати, а кума ваша как поживает?..
   Вопрос поставил Андрея в тупик: куму он видел последний раз, кажется, как раз на крещении. Но на помощь пришла Аленка:
   - Аглая давно не писала, но, кажется, все хорошо...
   - Ну вот видите, как все хорошо! - улыбнулся Сабуров.
   Таинство крещения совершил батюшка сотворенный, видимо по подобию Бога-отца, такого, каким его представлял: косматый и бородатый старик, со взором мудрым и в тоже время - жизнерадостным, веселым.
   После устроили праздничный ужин в тесном кругу. Тетя Фрося из старых запасов достала наливки, но, сославшись на то, что ей завтра рано вставать и ехать на рынок, ушла спать. Затем, почти сразу откланялась и Алена. Таюта уже проявляла характер ребенка неспокойного: регулярно путала ночь и день, и пока дочь спала, ее родительница желала тоже отдохнуть.
   Оставшись наедине с Андреем, Михаил Федорович разоткровенничался:
   - А вообще завидую вам! Семья, дети, семейный очаг - это здорово! А я, верно, так и проживу жизнь бобылем, помру, потомства не оставлю!
   - Ну так за чем же стало? С вами рядом всегда какая-то женщина, а то и несколько!
   - В том-то и дело, что несколько. А хочется такую, чтоб с ней рядом забыть обо всех других. Как там говориться: Удачный поцелуй тот, который вспоминаешь на смертном одре. Если склероз чертов не помешает... Эх... Засиделся я у вас... Пойду, пожалуй...
   - Да что вы такое говорите? Еще ведь не поздно.
   - Нет, поеду... Вы думаете, я к себе поеду? В пустую квартиру? Да как бы не так... У меня еще есть адреса, и пока, как вы сказали - не поздно...
   Заматывая шарф, Сабуров спросил:
   - А что там тот англичанин?
   - Джерри?
   - А я почем знаю, как его зовут. Который был в Гатчине. Шпион.
   - Он... Заходит иногда на чай.
   Жизнь Андрея складывалась так, что сослуживцы заменяли друзей. И в последние годы их становилось только меньше. Одно из освободившихся мест занял Астлей: вопреки своему шпионскому статусу он дружил искренне и предано. Семьей он не обзавелся, и в этом городе, в этой стране он оставался чужим. Да что там - за полтора года работы в посольстве он оставался в положении новенького. За сим, особенно ценил возможность хоть к кому-то сходить в гости, выпить чая, поговорить о каких-то пустяках, не связанных с работой: а то ведь эта война, эти бесконечные сводки совершенно надоели...
   Проводив Михаила Федоровича, Андрей прошел в детскую.
   Алена и Таюта уже проснулись, и сейчас было время кормления. Глядя на свою жену и дочь, Андрей спросил:
   - Алена Викторовна? А как вам давно признавались в любви?
   Алена улыбнулась, для вида задумалась:
   - Дайте припомнить... Не далее как три дня назад вы это делали.
   - Как же недопустимо давно это было...

-

   ...Сабуров при всей его несерьезности в интимном плане, крестным оказался просто замечательным: на крещение подарил Таюте золотой крестик, когда у нее начались резаться зубки - преподнес серебряную ложку. Не забывал он и о Фроле: ему он как-то подарил коробку из-под галош, набитую стрелянными гильзами с "Гочкиса".
   От такого щедрого подарка у Фрола перехватило дух: это были практически незаменимая и универсальная вещь. Сложенные в коробку гильзы, превращались в смертоносную мину, которая само собой разрушила германский линкор, если бы тот набрался смелости показаться на глаза Фролу. Расставленные вряд, они становились несокрушимой армией, дополняя немногочисленное оловянное воинство.
   Наконец, гильзами можно было стрелять из игрушечного пружинного ружья, что без сомнения превращало последнее в более грозное оружие.
   Он с опаской смотрел на сестру: не придется ли делить с ней свои сокровища. Но отец успокоил его тем, что у Таюты будут свои игрушки... Заодно провел с сыном беседу о его новом статусе.
   Фрол сначала невзлюбил сестру. Долгие с его точки зрения годы он был в семье самым младшим, "маленьким" или "малым", как называли его мама и папа соответственно. И тут, после рождения Таюты вдруг он узнал, что отныне он большой и за свою сестру в ответе. И должен за ней присматривать сейчас и защищать в будущем.
   Кого? Этот вечно голодный, кричащий кусок человеческой плоти?..
   Ему говорили, что это его сестра, девочка.
   Но разве подобное могло ввести в заблуждение Фрола? Он раньше видел девочек: это были такие премилые существа, в платьицах и с длинными волосами, от которых так приятно пахло чистотой.
   А это? Лысое, замотанное, словно нога в портянку, существо...
   Но Таюта стремительно росла: пушок на головке превратился в кудряшки. В ее голубых глазах читалась невысказанная мудрость мира.
   И Фрол понял, что любит эту девочку больше всего на свете: разве ее можно не любить? Она так похожа на маму, только маленькая, словно куколка. Папа говорил, что Таюта станет когда-то большой, выйдет замуж, вероятно уйдет из их дома.
   Ха! Еще чего: Фрол тогда тоже вырастет, и не отдаст ее никому...
   Но, ни Андрей, ни Фрол, ни Алена, не говоря уже о Таюте не предполагали, что этот дом им предстоит покинуть всем.
   Причем довольно скоро.
  
   Чудо-Оружие
  
  
   Планета за серой пеленой была будто рядом - буквально протяни руку. Но при этом что называется: близок локоток, но не укусишь.
   Соломон Арнольдович, старикашечка, приставленный к этой вещице пытался разобраться, как она все-таки работает, повторить может быть в больших размерах. Но, кажется, за годы существования Особой Экспедиции в Аккуме продвинулся в этом совсем ненамного: разве что смог подключить ее к проводу, ведущему от реактора.
   Задумались о задаче, поставленной некогда покойным Столыпиным: о колонизации планеты. Хотя и тут Столыпин был, в общем-то, ни при чем. Кто-то заметил: если нам не суждено попасть на эту планету, так пусть хоть наши потомки проложат тропы по неведомой планете.
   Может быть, через окошечко удалось бы просунуть младенца: как известно, новорожденный в наш мир попадает через еще меньшее отверстие. Может быть, удалось бы найти мать, которая бы отдала своего ребенка не то чтоб на верную смерть, но крайне на рисковое предприятие. Может также, у ученых не дрогнула бы рука просунуть его в нечеловеческий мир. Но как его воспитывать и вскармливать через это отверстие? В истории человечества попадались случаи, когда человеческого ребенка вскармливали, скажем, волки или другие животные. Но вместо Тарзана, благородного дикаря, джентльмена из джунглей или, в общем-то, тоже человечного Маугли, вырастал лишь волк или обезьяна в человеческом обличье.
   Ученые задумались, и поскольку решения не имелось, предпочли говорить об ином, может не столь важном, но все же интересном.
   Некоторые по записям профессора Стригуна стали учить иноземный язык, который называли "марсианским".
   По своему мнению, Виктор Иванович очень продвинулся в расшифровке иноземных письмен, и верно мог бы себе заказать комнату или обед на чужой планете, если бы, конечно, знал, каким звукам соответствует начертание тех или иных знаков.
   Записей было в избытке, при некоторых имелись рисунки. Были и какие-то звуки, которые издавал тот или иной предмет инопланетного быта. Физиологи говорили, что, видимо эти звуки, могли бы произносить инопланетяне. Свойства и строение голосового аппарата разбившихся наталкивали на мысль, что человек тоже мог бы произносить внеземные слова.
   Опираясь на расшифровки Виктора Ивановича, удалось включить другую установку, извлеченную из недр летающей тарелки. Сперва это сделали в боксе, но совсем недолго: ученые выключили питание даже ранее, чем это смог сделать часовой предохранительный механизм.
   Но и этого оказалось недостаточно: часть стены здания оказалась безнадежно разрушена...
   Впервые за все существование Особой Экспедиции в Аккуме испытание вынесли за пределы города, к холмам.
   Не долго думая, хотели испробовать ее на готовеньком, на мусульманском мавзолее.
   Но Беглецкий возразил: не сметь разрушать туземное святилище, ссориться с туркестанцами.
   Установку вывезли на лафете за колючую проволоку, размотали силовой кабель.
   Глядеть на испытание собралось чуть не все население города.
   - Не будет ли это опасно? - спросил Шульга, обводя взглядом собравшихся.
   - Пустяки, - отвечал Высоковский. - Все будет хорошо...
   Ровно в десять по сигналу Шульги Высоковский замкнул рубильник.
   От лафета ударила прозрачная и неспешная волна, покатилась прочь. Напоминала она жаркое марево, в котором дрожит искажая все воздух.
   На пути движения марева земля подпрыгивала, расходилась трещинами, порой довольно глубокими. Здание, наскоро выстроенное казаками для испытаний, разлетелось словно спичечное. Да и сам холм, на котором стоял дом, вздрогнул и пополз от зрителей.
   За маревом пустились на двуколке, фиксируя скорость и расстояние. Сошлись на том, что за три версты удар инопланетной волны совершенно сошел на нет.
   По установленным вешкам перемерили расстояние до холма - оно увеличилось на две сажени
   Шульга ликовал:
   - Это, какие просторы открываются для изменения местности! Вот представьте себе: германцы на фронте задумали наступление, на картах его подготовили... Наша доблестная разведка узнает мы узнаем об этом... Р-р-раз! И холмы сдвинулись, на месте дефиле - болото, где было поле - леса!
   Ему вторил и Лихолетов:
   - Можно еще поворачивать реки вспять, например, развернуть Иртыш в Туругайскую область! А также двигать горы... Вы говорите, что гора не идет к Магомету? Зато они несомненно могут идти от нас в указанном направлении. Горы можно передвинуть оттуда, где в них избыток, скажем из Тянь-Шаня.
   Лишь казацкий войсковой старшина качал головой:
   - Какая же польза может быть от движения гор?
   - От движения гор может быть огромнейшая польза! - не успокаивался Лихолетов. - Было бы хорошо к востоку от Белых Песков воздвигнуть горную гряду. С одной стороны мы не дадим дождевым облакам уходить вглубь пустыни. С другой... Буквально с другой стороны сюда не прорвутся туркестанские холода и суховеи. Установится климат, похожий на южный берег Крыма или Гагры.
   Старый казак задумался, но ничего не сказал. По его мнению выходило как-то несправедливо: ежели, положим, сделать чтоб дожди выпадали только тут, так что же останется остальным, живущим в пустыне? Там, верно, и вовсе никакой жизни не будет.
   Хорошо ли это: другим мешать жить?..

-

   Над установкой заругались, заспорили, чуть не подрались как над телом Патрокла.
   - Малодушничаете! - кричал Шульга. - И когда! Отчизна истекает кровью! Германец и австрияк давит! А мы тут греемся на солнышке...
   - Мы работаем на благо родины, - поправил Беглецкий. - Три сорта зерновых прошли испытания и сейчас внедряются в мичуринской лаборатории.
   - Да что проку на фронте от зерна!
   - Не скажите. Без хлеба - попробуй, повоюй.
   - Так! Мне зубы не заговаривать! Нам определенно есть что дать фронту. Сегодняшнее испытание это только подтверждает!
   - Но для питания установок возможно использовать только реактор! Мы оставим город без электричества.
   - Ничего... Почти вся Россия без электричества живет... А кто живет с электрикой так и вовсе без реактора обходятся. Я пишу рапорт в Санкт-Петербург!
   Рапорт действительно был написан и передан по телеграфу. Беглецкий воспользовался своим правом и дописал особое мнение.
   Через три дня Инокентьев с еженедельным докладом прибыл к государю.
   Тот принимал генерала в штабном вагоне поезда, который вот-вот должен был уйти в Ставку. Локомотив уже был под парами, воинственно давал гудки, но генерал-лейтенант Инокентьев отлично знал: сначала с соседнего пути уйдет свитский поезд.
   - Как ваши подопечные?.. - спросил император.
   - Рвутся в бой, - ответил генерал и протянул полученный телеграфом рапорт.
   Николай с интересом ознакомился, поинтересовался:
   - А вы что думаете по этому поводу?..
   - С одной стороны, инопланетная аппаратура может сослужить нам службу. С другой - оно недостаточно испытано, не проводились учения во взаимодействии с войсками. На фронте оно может попасть в руки противника. Я бы воздержался от применения...
   И рядом с телеграфическим рапортом было положено особое мнение Беглецкого.
   Император задумался, прошелся
   - Какой год вы ведете исследования?..
   - С конца 1908-го...
   - Семь с лишним лет... Кажется, довольно долго. Какой фронт самый близкий к вам?
   - Турецкий... - вздохнул генерал.
   - Турок мы всегда хорошо били и без инопланетных машин, и теперь, побьем. Иное дело - немец - противник искусный, старый...
   Император подошел к карте, задумался:
   - Что вы скажете о юго-западном фронте? Будто бы он ближе... Вместе с германцами воюют менее стойкие австрийцы. В случае неудачи это может пойти нам на руку.
   И будто бы говорил император негромко, но Инокентьев понял услышанное правильно. А именно как приказ.
   Генерал принялся рыться в портфеле.
   У него заранее было подготовлено несколько проектов, в зависимости от августейшего решения. Оставалось только от руки вписать недостающее, поставить подпись.
   Император удивленно вскинул бровь:
   - "Скобелев"?.. А зачем?..
   - До Белых Песков нет ни железной дороги, ни даже, тракта. Надобно будет перегружать, с корабля на платформу. Это может быть просто опасно: наверняка в нашем тылу действуют немецкие лазутчики и они легко донесут кайзеру, откуда прибыл эшелон с тайным оружием.
   1916
  
   Когда весной после распутицы начались полеты, в авиаотряд привезли все, что осталось от Императорского космического проекта. Это был автоматический передатчик, который Розинг некогда строил для "Архангела".
   - Вот, прислали нам... - пояснил Сабуров. - Сказали, мол, вы знаток всяких диковинок, может для какого-то кунштюка приспособите.
   Андрей узнал передатчик, но об этом Сабурову говорить не стал. Вместо этого спросил:
   - И что будем с ним делать?..
   - Есть мыслишка... Говорят, он нечувствителен к ударам - хоть из пушки пуляй...
   Передатчик немного переделали и установили в многострадальный "Сикорский" Андрея. Ключ поместили под левой рукой, от кабины к килю натянули антенну.
   - Не пойму зачем это нам, - бормотал Андрей. - Он же тяжелый до горя! Лучше бы бомбу подвесили...
   - Может и так... Но все же попытаемся это использовать. Взлететь сможете?..
   - Смогу... И сложнее было - взлетал.
   - Тогда - вперед.
   Но оторвать самолет от земли удалось лишь в конце полосы. Если бы взлетная полоса была чуть короче или росли бы в конце ее деревья - то Андрей оказался бы первой жертвой радиостанции, установленной на самолете.
   Но летное поле спрыгивало в овраг. "Сикорский" перемахнул его, стал набирать высоту над ячменным полем. После - облетел аэродром. Рука коснулась ключа. Он отбил первую радиограмму: "Аэроплан тяжелый, рулей слушается плохо".
   Ее приняли на земле, в палатке рядом с командирской. Сабуров стоял на летном поле, наблюдая за аэропланом. Потому радисту пришлось отлучиться от аппарата, чтоб передать радиограмму...
   Михаил Федорович прочел ее, отпустил радиста и с интересом продолжал смотреть за самолетом: свалится ли он в штопор, скользнет на крыло или продолжит полет...
   Андрей продолжал полет по "коробочке": в повороте аппарат терял скорость и высоту, на прямых участках - набирал. После третьего круга определенно стало легче - вырабатывался бензин. Но все равно - нос задирался вверх, и появись сейчас германский аппарат - хватило бы очереди, даже выстрела, чтоб Андрей сделал ошибку при пилотировании, рухнул бы вниз, разбился бы - если повезет, то насмерть.
   Но нет - небо оставалось чистым. После десятого круга, Андрей отбил еще одну радиотелеграмму: "Иду на посадку".
   И через несколько минут аэроплан был на земле.
   - Ну как? - спросил Сабуров.
   - А будто вы не видели... Это как плавать с камнем на шее. Но я знаю, в чем причина...
   - В чем?..
   - В балансировке. Мы его всунули, куда смогли... Ежели его рассоеденить и разместить по всему аэроплану может и будет толк...
   - Может и будет... Но, думаю, сильно не спасет. Слишком тяжел... А такая светлая мысль была: представьте: вы с воздуха корректирует огонь артиллерии, направляете войска, где враг слабее... Но ее время, видимо не пришло.
   Опираясь на знания, полученные в Запасной телеграфной роте, Андрей принялся переделывать передатчик, облегчать его. Скажем, зачем ему столь большая батарея? "Архангел" должен был посылать сигналы на землю месяцами, а в полете вряд ли получится пользовать передатчик более получаса...
   Использовал его и в личных нуждах. Забросив антенну на высокий клен, отбивал радиотелеграммы в Петроград. Их принимал Джерри, дежурящий ночами в британском посольстве. В каждый сеанс связи Андрей, среди прочего, передавал весточку Алене. Та, по возможности отвечала. Телеграфные беседы, разумеется, слушали немецкие радисты. Сперва они пытались найти в разговорах хитрый код: что, к примеру, означает "краснуха у Фрола?" Кто такой Фрол? Может быть, какой-то генерал... Краснуха - это, вероятно, симпатия к большевикам, социал-революционерам... Частое упоминание о некой "Таюте" вовсе ввело германских разведчиков в ступор: похоже было, что это какая-та старуха, чьи дела шли совеем отвратительно. И зубов у нее нет, и разговаривать не может, и под себя делает... Но отчего к ее здоровью такое внимание, отчего сводки о нем передают на фронт?..
   Позже германские разведчики поняли свою оплошность и слежение прекратили, но простые радисты беседы продолжали слушать. Так иногда безумно одинокий господин подслушивает пустячные беседы соседской пары, желая посредством их хоть как-то разнообразить свое бытие...
   А однажды в середине мая пришла шифрованная радиограмма на передатчик "Скобелева". Прочтя ее Сабуров отдал приказ: готовиться к переходу. Снимали все лишнее: убрали в ангары торпеды, с бугелей опустили наземь аэропланы.
   Михаил Федорович засел за карты, прокладывая курс, но никому не говорил, куда.
   Андрею это было не нужно. Он только спросил:
   - Туда?..
   Он не стал показывать направление ни взглядом, ни жестом. Да и если бы они были, Михаил Федорович бы этого не увидел: он всматривался в лежащую перед ним карту.
   - Туда, - согласился Сабуров.
   Экипаж урезали до самого необходимого минимума, брали лишь людей многократно проверенных, да и то не всех. Андрей в полете занял среди прочего и место радиста.
   - Ну вот видите, и пригодилось ваше новое умение, - пошутил Сабуров. - А так бы и вас на земле оставил.
   Андрей хмыкнул: ну да, оставили бы его на земле, как же... Карман держи шире.
   Пока работали, разгружая дирижабль, разговаривали. Как ни странно, мужчины, лишенные женского внимания беседовали совсем не о дамах сердца. Говорили, о том, что давно всем надоело: о войне.
   Налет Данциг, разумеется, мало повлиял на ход всей войны. Фронт откатывался на восток. Налет патриотизма быстро испарялся. А усталость, недовольство - накапливались.
   Резун уже вышел из ангельского чина вольноопределяющегося и получил погоны прапорщика: первый офицерский чин, вводимый только в военное время. "Курица - не птица, прапор - не офицер", - говорили за спиной, а то и в лицо Резуну.
   Но он на правах недоофицера и опытного стрелка бурчал:
   - Вот послушайте, господа... Положим, неудача в Японской войне обошлась нам восстанием 1905 года. И это, прошу заметить, война на краю империи, в которую было немного народа втянуто. А тут - центр страны, многие города наводнены беженцами, ранеными. Затем действует такая простейшая арифметика: если территорию, извиняюсь, просрали за год немцу с его газами, аэропланами, дирижаблями, то нам, лапотным, чтоб ее отвоевать надо времени ну хотя бы в двое более. А потом еще до Берлина идти...
   Из дирижабля выгружали тяжелые ящики с патронными обоймами. Подавали их через открытое окно - иллюминатор. Резун работал внутри, Андрей снаружи. Поэтому, когда снова столкнулись лицо к лицу пришлось отвечать:
   - Так доходили уже ведь, при Елизавете Петровне Салтыков брал! Потом когда Наполеона гнали!..
   И разошлись в разные стороны: Резун за очередным ящиком, Андрей с предыдущим - к лафету.
   Когда вернулись, оказалось, что прапорщик придумал новый довод:
   - Так это когда было?.. "Времен Очакова и покоренья Крыма"! Да и император у нас ныне - совсем не Александр Благословенный и даже не Александр Освободитель!
   - Что там у вас?.. - бросил, спускающийся по трапу Сабуров. - Долго копаетесь! Мы уже как четверть часа должны быть в воздухе.
   Но помогать сам не стал, а улыбаясь, присел на лафет.
   - Уже заканчиваем, Михаил Федорович... - ответствовал на правах старшего Данилин. - Не думал, что в дирижабле столько...
   В который раз, остановившись у окна, Резун спросил у Сабурова:
   - А вы как полагаете, Михаил Федорович, революция будет?
   - Обязательно будет! России никак невозможно без революций!
   Андрей улыбнулся: про то что в России мало казнили царей, Андрей уже слышал: правда, был тогда в положении зеленого юнца в чине чуть побольше, нежели сейчас Резун.
   Теперь же можно было поспорить:
   - Да что вы такое говорите! Прямо большевик.
   - Я не большевик...
   - Как же не большевик? Они хотят поражения в войне и беспорядков. Всем понятно, что после победы никаких революций не бывает.
   - Это вы напрасно сказали. Декабристов вспомните? И в войне выиграли, и все одно под пушки полезли. Чего им не сиделось покойно - ведь войну выиграли... Так и мы однажды дело поведем после войны когда-то. Нет ничего страшнее, нежели революция нищих... А у нас все будет чинно-благородно: выборы всеобщие, президент с премьер-министром. Ежели царь себя хорошо будет вести - сделаем конституционным монархом, коих царствует, но не правит - а нет, так пусть катится к брату в Англию...
   Андрей ахнул: это было вольнодумство предпоследней степени. Это было слишком даже для осмелевшего ранее Резуна. Он пошел на попятную:
   - Русскому народу нужен Царь-батюшка!
   - А египетскому - только фараон, французам - король... Выборная система показала свое право хотя бы на жизнь.
   - Разве может быть выборная система лучше наследственной? При монархии наследник с младых ногтей готовится управлять державой. Ну а в Америке президентом может стать какой-то адвокатишко, или вовсе актеришко, который научился говорить умные речи. А ежели он сбрендит?
   - Может, конечно... Чего греха таить - может и актеришко, и адвокатишко. И сбрендить он может. Ну так его, сбрендевшего переизберут через четыре года. А у нас сбрендивший Иван Грозный сколько народа передушил, да земель разбазарил, пока его Господь Бог не прибрал...
   Немного помолчали.
   - Ну да ладно, - снова заговорил Сабуров, подымаясь с лафета. - Болтать - не мешки таскать. Отчего остановились? Продолжайте работать!
   - Так ведь все! - ответствовал Резун. - Излишек патронов выгружен...
   - Тогда другим идите помогать.

-

   Еще через час дирижабль поднялся в воздух. Данилин по новому урезанному боевому расписанию занимал должность и первого помощника и радиста - весной на "Скобелев" поставили новейшую французскую радиостанцию.
   Дирижабль летел кружным путем: для дезинформации своих и чужих, отправились на запад, в сторону фронта. Но, не долетев верст десять, повернули на юго-восток. В сумерках перелетели Днепр, прошли над Крымом. На земле уже стояла ночь, в немногочисленных здесь деревнях и селах тушили небогатый свет. Позже дирижабль прошел над Азовским морем, которое с высоты казалось тем же небом со своими звездами и луной, над кубанскими плавнями.
   Летняя ночь была коротка, "Скобелев" шел навстречу солнцу и Андрею показалось, что первые лучи света он увидел еще раньше, нежели воды Каспийского моря. Далее вахта Андрея заканчивалась: его сменил заснувший еще над Азовским морем Сабуров.
   Андрей заснул, будто провалился в бездонную яму, Михаил Федорович же над пустынными водами скомандовал еще один поворот и дирижабль впервые за весь полет лег на курс прямо к Аккуму.

-

   - Рад, рад... - врал в глаза Беглецкий. - Чудно, что вы прилетели.
   Беглецкий был расстроен до безобразия, до слез: еще бы: реактор уже стоял отсоединенный, готовый к перевозке.
   Без него город если не умер, то серьезно заболел. Исчезли вода в трубах, ее приходилось по старинке таскать из глубоких колодцев. Но в сей же день они оказались вычерпаны, и Латынину пришлось ввести норму: одно ведро пресной воды на семью.
   Оставшиеся без полива деревья хирели и сбрасывали листву.
   Замерли кондиционеры и более не гнали прохладный воздух в дома. Вечерами вместо ярких электрических лампочек зажигали керосиновые лампы.
   Газолиновый генератор давал немного электричества: его хватало разве что для телеграфного аппарата и освещения. Остановились и исследования в лабораториях.
   И еще, положим, хорошо, ежели просто так, все обойдется и они вернутся. А, ежели, положим, в реактор попадет германский снаряд? Оно даром что инопланетное... Беглецкий помнил конечно о двух арестантах убитых невидимым лучами, но соблазн знаний все время оказывался сильнее: реактор увлекал своей мощью. И профессор лучше другого знал, что инопланетное технологическое чудо можно порушить самым варварским методом: даже зулус с каменным топором и при должно усердии справился бы.
   Полдня прошло за застольем: Латынин потчевал гостей чем послал хлебосольный православный Бог: на стол металось все здешнего происхождения: черешенки, вишенки, огурцы да помидорки, телятина парная, поросенок с хреном. Арбузы в этом году еще не поспели, а так растут здесь лучше всего. Так что извольте откушать моченых. К ним особенно хорошо идет перцовка... Или вот наливочки попробуйте. Даже хлеб наш, из нашенской муки! Сорт удалось вывести к засухе стойкий! Но твердовато зерно, конечно...
   - Но обед все же скорее показательный, нежели ординарный, прошу заметить. К сожалению, пока Белые Пески не в силах сами себя окончательно прокормить, - каялся градоначальник.
   - Да шут с ним, с зерном, - после первой заторопил прилетевших Шульга. - Как там на фронте, сказывайте!.. только чтоб честь по-честному, с тем, что из-за цензуры не печатают.

-

   Вылететь назад в тот же день не получилось по причине усилившегося в тот вечер кружения земли. Оное готовы были засвидетельствовать весь экипаж "Скобелева" и встречающая делегация. Может, причиной тому было какое-то непонятное астрономическое явление, может - разбушевался какой-то инопланетный механизм.
   А может, причиной странного землеверчения было потребление неуемно крепкого самогона.
   До отведенной комнаты Андрей добрался лишь благодаря попечительству своего тестя и господина Лихолетова, тоже изрядно набравшихся.
   - Так вы реактор забираете?.. Как же мы без электричества... Без него вовсе тоска... Я стал просто электрозависимым, - жаловался Лихолетов. - А наш ракетный проект остановили до окончания войны... Не повезло нам...
   - Да ну! - возмутился Андрей. - Знаешь, что такое невезучесть? У меня дед был крепостным, забрили его в рекруты. Оттрубил по полной. Не то двадцать лет, не то четверть века. А тогда крепостных, кто в армию попал, освобождали... Так вот он тянул лямку, пришел домой в 1860-ом... А через год царь всем волю дал!
   Андрея оставили. Но и на кровати, в темноте не было покоя. Где-то за окном шумело море, на западе оглушительно заканчивался длинный июньский день. Кровать вертелась как на карусели, норовила скинуть Андрея, чтоб удержаться он до белизны в пальцах сжимал простыню.
   В голове кружили, сталкивались, разбивались и перемешивались мысли.
   Как там Алена и дети?.. Как же до них далеко. И в то же время быстро... В смысле - неощутимо близко. Ведь меньше чем за сутки пролетели две тысячи верст. Даже более - две с четвертью... С такой скоростью можно облететь мир... За двадцать дней?.. Куда там эсквайру Филеасу Фоггу. Каких-то десять дней и можно попасть в Бразилию.
   А там солнце, песок, море... Тут, правда, тоже и море и песок, а солнце появится не через десять дней а всего через несколько часов.
   И все же, прежде чем заснуть, последней мыслю Андрея было: как там в Бразилии?
   И чего ему та Бразилия помянулась?
   Спьяну, наверное...
  
  
   Бразилия
  
   Это была самая жаркая зима в жизни Лещинского. И добро было бы, если бы зима эта была первой в том году. Но в том же году Конрад Афанасьевич уже пережил одну, вполне нормальную, холодную. Провел ее в Гельсингфорсе, в климате не просто холодном, но влажном, ветреном, где каждый градус похолодания равнялся, может быть пяти градусам где-то, скажем, под Валдаем.
   Кхе-кхе... К слову, а не купить ли ему именьеце где-то на Валадайской возвышенности?..
   Ведь не те года, Конрад Афанасьевич. Довольно по миру мотаться, да в бобылях ходить. Пора бы пожить и в свое удовольствие, сосватать вдовушку. И будто бы не совсем старый человек, но годы свое берут... А может то на морозе мышцы задубели, или парень-щегленок оказался слишком проворным. Еще бы краткий миг и порезал бы он финкой живот, провел бы неумело, но напористо, резекцию прямой кишки...
   Кхе-кхе... Заслонился тогда рукой Конрад Афанасьевич, успел-таки. Руку, распанаханную чуть не до кости зашили после кривой иголкой. Поправили, стало быть болячку. А вот щегленку-то уже и Пирогов вместе с Павловым не помогут: уделал его Конрад Афанасьевич одной левой, что называется. Даром, что ему уже шестой десяток за половину перевалил...
   Рука, правда, до сего момента не восстановилась, саднит, ноет как на погоду. И думал же: отдохнуть, привести здоровье в порядок, так нет же! Засобирали его в путь, говорят: дела, ниточка появилась! А кто лучше Конрада Афанасьевича справится с делами?.. А никто!
   Поворчал для вида Лещинский, сообщил, что, коль не ценят его тут, то по окончанию дела он уходит на покой. Паче в банке уже собран изрядный капиталец. Вполне весь мир вдоль и поперек хватит первым классом исколесить.
   А и правда, куда уж далее откладывать, когда в следующий раз может так не повезти и какой-то мальчишка порежет на лоскуты?.. Кхе-кхе...
   Из Гагр, где находился Конрад Афанасьевич на излечении, он отправился ровно на другой край земли - чуть не к Антиподам.
   Из-за войны ехал кружным путем: железной дорогой до Владивостока, далее на американском корабле до Сан-Франциско. После - снова поезд до Нового Орлеана, оттуда...
   Оттуда - навстречу зиме.
   Конечно же, Конрад Афанасьевич знал, что в южном полушарии все наоборот, все иначе, нежели на Руси-матушке. Нет тех звезд, что светят над Валдаем. Если у нас негритоса увидеть - диковинка, тот тут напротив, белых как бы даже не меньше, чем метисов и мулатов. Да и те белые, что встречаются, никак не белы, а загоревшие до цвета молочно-шоколадного. Кхе-кхе... Хорошо хоть Конрад Афанасьевич в Гаграх принимал солнечные ванны и согнал гельсингфорскую белизну.
   И зима у них в июне, июле и августе, да и какая же это зима, когда температура ниже десяти и ночью не падает. Десяти тепла, прошу, кхе-кхе, заметить!
   А какие барышни тут променады устраивают! Стройненькие, глаза огромные и глубокие, и одеты весьма легко и фривольно. А ты попробуй одеваться по всем правилам парижской моды, когда тут под сорок бывает, и асфальт, говорят, плавится и стекает, шипя в реку.
   Кхе-кхе...
   А вообще Лещинскому тут нравилось: дамочки, считай в неглиже ходят. В каком-то варьете за это деньги берут, а тут, будь любезен, смотри сколько угодно. Кофе здесь не в пример лучше и дешевле, чем в Петербурге, pardon, в Петрограде. Вместо водки, правда, винцо, непривычное на вкус. Да и вообще во всем дешевизна: что лес, что земля...
   Нет, в самом деле, а может, ну его, снега Петербурга, лед Финского залива, да и Валдайскую возвышенность. Остаться тут, вложить капиталец в землю или в кофейные плантации... Найти барышню из креолок - чудо как хороши эти полукровки...
   Звезд правда не будет, но не велика потеря, он, Конрад Афанасьевич, серьезный человек. Он на звезды не засматривается: знает, где путеводная Медведица, по ковшу время может определить и довольно. Тут он запросто проживет без этих умений.
   Касательно жары, то в России, в эту зиму он намерзся, верно, на всю оставшуюся жизнь. К тому же говорили, что жара куда полезней для здоровья и телосложения: отлично жирок-с расплавляет. Вон, какие все тут стройные да поджарые словно борзые собаки.
   Все, решено: это будет его последнее дело.
   Принесли заказанное пиво: запотевшую кружку, по которой стекала словно слеза капля воды.
   Пиво пришлось ждать долго: народец сей, видимо славился нерасторопностью и необязательностью.
   Конрад Афанасьевич взглянул на брегет, будто собираясь вычислить, насколько задержался здешний официант. Но вот беда: время он не засекал.
   Лещинский принялся подводить стрелки часов: эти путешествия из страны в страну, из одного часового пояса в другой совершенно сбивали с толку. Сейчас в Москве, верно, уже спят...
   Убрав брегет, стал пить пиво без опаски: с такой-то жарой алкоголь выгонит за полчаса. Пиво приятно охладило: крупными градинами выступил пот, стало не так жарко, легче дышалось...
   За иностранцем в кафе наблюдали с вялым интересом: люди в европейском костюме здесь, в этом квартале были нередки: мелкие американские коммерсанты, английские моряки с кораблей военных и торговых заходили сюда чуть не каждый день. Ранее частенько можно было наблюдать германцев, но сейчас в этих водах появляться им стало опасно.
   Народа в кафе было мало: за стойкой со смазливой разносчицей о чем-то латиноамериканском беседовал владелец заведения. Двое английских моряков в уголке скучно тянули пиво, сверяясь с хронометром: далеко ли до вечера, не пора ли перейти на что-то покрепче.
   У самого выхода густозагоревший мужчина лет пятидесяти одиноко пил кофе. От чашки проистекал поистине божественный аромат, шел пар... Но пить кипяток при этакой жаре? Нет, этого Лещинский решительно не понимал.
   Мужчина был колоритен. Вопреки мнению Кондарада Афаньевича о поджарости латиноамериканцев, этот был плотным и весил никак не менее семи пудов. Лицо украшали пышные усы, через щеку тянулся застаревший шрам. Одет он был в парусиновые штаны и цветастую рубашку. На ногах сандалии на босу ногу. Волосы были заправлены под платок, на поясе висело мачете - не разберешь, на что более оно похоже: не то на саблю, не то на нож.
   Это делало латиноамериканца похожим на карибского флибустьера с замечательных картин Говарда Пайла. Впрочем, на здешнего Лещинский бросил лишь один скользящий взгляд: тут люди, что порох. Слова не скажешь, но начнешь разглядывать, оскорбятся, начнут в нервном припадке махать мачете. Заныла рана на руке.
   "Флибустьер" же поступал невзаимно: смотрел на русского не то чтоб во все глаза, но вдумчиво и внимательно. Раз их взгляды пересеклись, но и тут Конрад Афанасьевич не выдержал, отвел глаза.
   Лещинский еще раз отщелкнул крышку брегета, посмотрел на циферблат. Так обычно смотрят люди, у которых еще есть время, но не то чтоб много. В их взгляде скользит раздумье: не пора ли выходить или же не пропустить ли еще кружечку пива.
   Не пропустить!
   Лещинский нахлобучил котелок, доселе лежавший на столе, засобирался. Поспешил к двери, около нее отвесил учтивый, но незамеченный поклон хозяину заведенья и, пускай подавиться, "флибустьеру". Тот от проявленной вежливости ничуть не изменился - ни один мускул не дрогнул на загорелом лице. Ну, зато и не зарезал - и то хорошо.
   И тут едва не случился пренеприятный конфуз - на апельсиновой, оброненной кем-то из посетителей, корочке Конрад Афанасьевич поскользнулся и чуть не упал.
   - Пся крев! - теряя равновесие, ругнулся Лещинский на родном, почти забытом языке.
   Одной рукой успел придержать шляпу, второй - часто замахал у носа "флибустьера".
   Но не упал. А, встав твердо на ноги, вышел из заведения, отправился к набережной.
   На улице себя подумал: это же сколько языков он знает: русский, польский - родные. Украинский, французский - свободно. Английский, финский - с ошибками, но довольно прилично, мог понять, о чем говорят. Немецкий... Немецкий - хуже. Еще можно вспомнить латынь, изученную в гимназии, но в ней Конрад Афанасьевич не практиковался лет тридцать с лишним - все собеседники вышли.
   Через полминуты "флибустьер" тоже поднялся, крикнул владельцу заведения:
   - Gracias!
   Тот кивнул, не прекращая разглядывать милое личико разносчицы.
   По набережной Лещинский шел средним шагом, с любопытством, но без нахальства рассматривая здешних дамочек.
   Здесь все было пропитано латиноамериканским, игривым нравом. Даже река будто танцевала танго: ее русло склонялось то влево, то вправо. Набережная для удовольствия почтенной публики повторяла изгибы реки. Для людей, спешащих по делу, имелись простые прямые проспекты.
   По одному "флибустьер" легко обошел Конрада Афанасьевича.
   Долгий день катился к закату.
   Закончив гулять, с опустевшей набережной отправился в сторону порта, и когда шагнул в одну узкую улочку, из тени вышел давешний "флибустьер". Его рука лежала на рукояти мачете.
   - What's? What's happening? - воскликнул Лещинский.
   "Флибустьер" улыбнулся. Из-за шрама улыбка вышла кривоватой.
   - Дзень добрый... - ответил флибустьер.

-

   - Кхе-кхе... Крепка, зараза. Что это за дрянь?
   - Это самбука, - пояснил "флибустьер". - Вроде нашей анисовой. Гадость, конечно, но привыкаешь. Ну, за встречу!
   Выпили, закусили порезанным ломтиком апельсина.
   Говорили на русском: Лещинский заметил, что польский он изрядно подзабыл. Но собеседник был не прочь поговорить и на русском:
   - Дон Лео...- представился флибустьер. - Или, ежели угодно, Лешек.
   - Конрад, - представился Лещинский, умолчав о своем отчестве.
   К чему упоминать, что дед настолько русифицировался, что единственному сыну дал среднерусское имя. Выпили еще раз по старому русскому обычаю, на брудершафт.
   - Весьма приятно. Как я соскучился за родными, за земляками.
   - А вы стали бразильцем еще похлеще бразильцев...
   - Пришлось... А что вас сюда занесло?..
   - Коммерция. Гляжу, во что вложить деньги. Вот, рассуждаю, что лучше: зерно или лес...
   - Нет-нет... Я уже нашел: каучук. Европе он нужен все больше и больше, спрос только будет расти. Я сам этим делом занимаюсь. Ежели вы серьезно - возьму в долю. Всегда лучше иметь компаньона, нежели конкурента. Будете наездами?
   - Нет, желаю переселиться... Покончить со своим холостяцким положеньецем... Только опасаюсь, что девки тут ветрены. Как увижу, во что они одеваются... Кхе-кхе... Это же бесстыдство. У нас, в Петербурге или в Москве, такие одеяния непозволительны!
   - Уверяю вас - тут все больше католички, у них строгое воспитание... А что одеты - так ведь климат совсем не варшавский... Матка-Боска! Какая же жара! - проговорил Лешек, подойдя к окну.
   После присел в кресло за своим огромным столом, откинулся на спинку кресла.
   - А вы прям креолом стали. Еще ваш ножичек... Позвольте полюбопытствовать?..
   Лешек улыбнулся своей кривоватой улыбкой и протянул мачете. С полупоклоном Конрад принял его.
   "Правша", - совершенно справедливо заключил флибустьер-поляк. Под столом у него хранился револьвер огромного американского 50-го калибра. И сейчас, через столешницу, Лешек целился в гостя. Сделает тот неверный шаг, и пули разнесут человека вдребезги, словно фарфоровую вазу.
   Конрад такого шага не сделал. Он помахал оружием в изрядном отдалении от нового друга, разогрел и размял руки. Решил: оружие преинтереснейшее, но непривычное. Так что лучше по старинке.
   Мачете он вернул с легким поклоном. Как водится, опасное оружие подал рукоятью от себя. Лешек принял мачете, и незаметно вернул револьвер в потайную кобуру. Холодное оружие, впрочем, оставил тут же, на столе.
   - Вы сказали, "в Петербурге"... - осторожно спросил Лешек. - Вы отбыли оттуда до войны?..
   - Был несколько лет назад... Да, еще до войны. Все больше колесю по миру. Владивосток, Иокогама... Мне понравилось в Новом Орлеане. Чрезвычайно музыкальный город. Стрит-бэнды, марш-бэнды! О, я бы хотел консервировать эту музыку и экспортировать ее в Россию. К сожалению, граммофонные пластинки не передают этого музыкального чуда.
   В голове зазвучал недавно услышанный регтайм. И рука Лещинского запорхала, словно дирижировала незримым оркестром в своей голове.
   "...Нет, - подумал Лещинский. - Не вполне. Рука не восстановилась. Придется опять одной левой".
   Правой рукой Конрад Афанасьевич изобразил какой-то невообразимый знак. Лешек или Дон Лео проследил за ним со всем вниманием. Но из рукава левой руки возникла финка - совсем маленькая, крошечная рядом с мачете. Возникла, взрезала воздух...
   ...И горло дона Лео.
   Он хотел закричать, но вместо того из горла вырвался хрип, воздух, смешанный с кровью. Да и кто его услышит? Супруга уехала в провинцию, слуги по поводу праздника отпущены.
   - Вы, верно, знаете, за что я вас убиваю, - вещал Лещинский. - Вы были приговорены в Российской империи к смертной казни, но бежали... Вас искали восемь лет - слишком долго даже как для убийцы. Причина, видимо не в этом, вы что-то знаете... Но меня это ничуть не интересует. Иначе бы кому-то пришлось убить меня. А я - профессионал.
   Будто продолжая последний тезис, Лещинский отложил финку, схватил руку Лешека и стал мачете отсекать от нее по фаланге, словно рубил на салат огурцы.
   - Кхе-кхе... Я читал ваше досье. Вас характеризовали как человека набожного. Я предположил, что скорее вы укроетесь в стране преимущественно католической, но не европейской. Это исключало протестантские колонии, места, где каждый католик на виду. Я тогда сразу предположил Латинскую Америку. Но целый континент - слишком много. И мы стали ждать. Вас выдала икона. В 1913 году, на Успение Пресвятой Богородицы кто-то неизвестный прислал в Ясну Гору, к Чесноховской иконе Божией Матери богатые подношения из Бразилии. Это был след, ниточка, одна из многих... Кхе-кхе... И она привел к вам, этакому бразильеру. Возник вопрос: а зачем бразилец слал подарок иконе хоть и почитаемой... Не печальтесь. Мальчишку я застрелил собственноручно еще в восьмом году...
   Лешек, он же "Поляк", он же "Галантерейщик" вздрогнул и обмяк...
   Лещинский обыскал умершего: вытащил у него золотые часы, кошелек, обнаружил спрятанный револьвер. После осмотрел комнату: за картиной нашел сейф. Для вида попытался подковырнуть дверь мачете.
   После всего сделанного - покинул здание. Часы и револьвер выбросил в сточную канаву за квартал от места убийства. Чуть позже выбросил и кошелек, освобожденный от денег.

-

   ...Полиция заключила, что дон Лео убит при ограблении: исчезли часы и бумажник. Очевидно, желая выведать код сейфа, преступники пытали убитого: это понятно по отсеченным фалангам. Но почтенный дон Лео не признался, за что и поплатился жизнью. Грабители пытались открыть дверь сейфа мачете, о чем свидетельствуют царапины, но безуспешно.
   Полиция опрашивала информаторов. Часы искали в лавках скупщиков, но, разумеется, не нашли.
   Вдова продала дом и дело покойного мужа заезжему коммерсанту и с вырученными деньгами удалилась в провинцию. Когда последний раз она выходила из своего бывшего дома, то услышала фразу на непонятном для нее языке:
   - Ну, я так думаю, дело пойдет. Кхе-кхе...
  
   Чемоданов-Рундуков
  
   ...Из Петрограда получили сводку погоды. В ней, в частности говорилось, что корабли черноморской эскадры доносят о штормовом фронте, который движется на Таврию. Его ждали еще двенадцать часов назад, но он замешкался над морем и висел грозными тучами вдоль горизонта.
   Для горожанина это будто бы ничего страшного не предвещало: человек спрячется под крышами, надо будет - пройдет под зонтом. Может быть - вымокнет до нитки, да окошко ему ветром разобьет. Ничего хуже простуды с ним не случится.
   Иное дело - дирижабль: что станет, ежели баллон намокнет и потяжелеет, двигателя не справятся с ветром. Затянет в циклон, а там - молнии.
   Быть может, если бы полет был заурядным, Сабуров бы рискнул, провел бы свой воздушный крейсер вдоль края облачности, словно по лезвию ножа. Но сейчас во внутреннем ангаре дирижабля, где ранее были подвешены истребители, на кронштейнах качалась платформа со внеземными артефактами, а на борту - ученые... Случись что, ведь запаникуют, начнут помогать ценными советами.
   Потому для обратного полета Сабуров выбрал курс совершенно иной. Кроме ожидающей непогоды следовало учесть направление ветров, дабы использовать их силу при полете.
   Капитан сначала провел "Скобелева" над туркестанскими пустошами, после, в наступившей темноте, словно вор проскользнул над Гурьевым. Развернул дирижабль на Харьков, над последним сделал еще один поворот и пошел прямо к фронту.
   - Знаете, Андрей, а у меня ведь чудная идея... - проговорил Сабуров прежде чем уйти отдыхать.
   - Какая же?..
   - Вот я вам говорил, что в четырнадцатом мы сбрасывали отряд за спину германцу. Полдюжины человек спускались на канатах... А вот представьте: я читал о парашютах, которые человек сам может носить. И вот таковых, положим, сотня, две сотни, сбрасываются в тыл противнику: они жгут склады, взрывают мосты... Представляете - воздушная пехота?.. Или даже нет... Вместе с ними на больших парашютах сбрасывать лошадей, горные орудия...
   Андрей кивнул: когда он учился в Гатчине, то слышал довольно много об этих парашютах. Смешно сказать: их выдумал человек, далекий от авиации - актер. Но выдумка была стоящая, хотя на родине ее и не приняли... Что называется: Нет пророка в своем отечестве...
   - От одной сотни, пожалуй, проку мало будет, - осторожно возразил Андрей. - Если бы хотя бы полк выбросить. Так для этого даже "Скобелева" мало...
   - Ай! Всему свое время! Не губите мечту! Это же новый вид войск... Аэро-подвижные войска!
   - Мобильные лучше... Аэромобильные...
   - Да ну вас с вашими новомодными словечками... Но идея-то не дурна, признайте?..
   - Не дурна. Только все одно, мало одного "Скобелева". Нужен другой вид летающих аппаратов.
   И скоро они увидели такие аппараты...

-

   Аэродром представлял собою обширное поле, оставленное крестьянами в этом году под паром. Его разровняли, кое-где утрамбовали.
   ...Еще с воздуха Андрей увидел их. Он читал об этом в прессе, видел дрянные фотографии на газетной бумаге, или, напротив, искусственно декорированные открытки. И вот наконец...
   На летном поле стояло полдюжины четерехмоторных "Сикорских-22", именуемых также "Илья Муромец". Разумеется, со своими восьмью-девятью саженями против ста десяти "Скобелева", "Илья Муромец" выглядел несолидно. Но истребитель Данилина, оставшийся в авиаотряде был и вовсе крошечным: менее четырех саженей.
   - Уникальная машина! - отметил Андрей. - Берет до пяти пассажиров или до двадцати пудов бомб!
   - Ну и что? - ревниво отметил Сабуров. - Для "Скобелева" и двести пудов не предел...
   Но в его голосе чувствовалось напрасное самоуспокоение. Он понимал: самолеты только находятся в начале своей карьеры, а дирижабли уже достигли вершины. Все упиралось в буквальном смысле в баллон, который создавал огромное аэродинамическое сопротивление, и выше некой скорости дирижабль разогнать было невозможно.
   Андрей ожидал, что на земле он лучше рассмотрит этих летающих богатырей, но сложилось иначе.
   "Скобелеву" выделили дальнюю от "Сикорских" четверть летного поля: вбили колья, к ним прикрепили лебедки, кои притянули многотонную массу дирижабля к земле. Наскоро выстроили заборчик: для вида поставили жерди, натянули колючую проволоку. Остановить она могла только ленивого, или же крестьянский скот, который пасся тут рядышком.
   На летном поле их встречал Каледин Алексей Максимович, генерал от кавалерии: человек с основательной внешностью. При нем был франтоватый, молодящийся из всех сил генерал-майор, который словно тамбурмажор вращал тросточку. Сначала Андрей принял его за адъютанта. Генерал этот тоже представился, и хотя, фамилия у него была довольно смешная, Данилин ее тут же за ненадобностью забыл.
   Генерал Каледин был откровенно недоволен: перед большой операцией ему добавили хлопот: из чрева дирижабля выгружали некое переплетение проводов, труб и кусков металла. Оно скорей напоминало нечто среднее между граммофоном, аппаратами самогонным и телеграфным. Никак не оружие. Еще меньше солдат напоминали штатские, что возились рядом с установками.
   - Я просил хотя бы одну лишнюю дивизию... А мне вот прислали вас, - разочарованно махнул он рукой Каледин. - Вы за главного при них?..
   Андрей кивнул:
   - Так точно, Ваше Высокопревосходительство.
   Операцию лично собирался возглавить Инокентьев, но заболел, расклеился совершенно, остался в Петрограде, а Данилину прислал извинительную телеграмму. Получалось так: Шульга оставался в Аккуме, научной частью экспедиции руководил сам Беглецкий, а военную оставляли Андрею.
   Каледин смерил Андрея взглядом: что-то молод для капитана. Хотя, нет, генерал читал об этом летчике, о дирижабле, об их подвигах... Славный экипаж, да только будет ли с них прок?.. Ну да ладно, хуже все равно не будет.
   Разгрузка дирижабля затягивалась.
   - Мне надобно ехать, - сообщил Каледин. - Оставляю вас на попечение Афанасия Никифоровича. Думаю, прока с ваших проводов не будет. Но, коль вы уже здесь... Что же, попробуем это хоть как-то использовать...

-

   Установки погрузили на три грузовика, на них и отбыли к фронту.
   Сабуров остался в своем летучем доме, и помахал уезжающим из окна гондолы.
   Беглецкий и Андрей заняли место в легковом автомобиле генерала: то был видавший виды "Форд", видимо, реквизированный у населения. Прибывшие сели сзади, генерал расположился рядом с водителем, но все время оглядывался назад, на огромное тело "Скобелева".
   - Экая громадина! - восхищался он. - Я читал об его налете на Данциг. Вы, конечно, слышали тоже?..
   - Не только слышали, но и... - начал Андрей, но закончить фразу ему помешала скромность.
   Рассмотрев поближе, Андрей счел своего собеседника даже интересным. У него было совершенно живое лицо, ни на секунду не теряющее подвижность. Все эмоции, которые проносились у него в уме, тут же отображались мимикой. Разумеется, с таким лицом нельзя было садиться играть в карты, невозможно было поступить на дипломатическую службу, строить карьеру на лести. Но в России еще оставались места, где можно было сделать карьеру даже честному человеку.
   Сейчас на лице генерала читался искренний восторг:
   - И сколько это чудище чудное берет бомб?..
   - Около двухсот пудов...
   - Ого! Славно!.. Впрочем, думаю, все одно: от сброшенных бомб без цели толку мало: враг сидит в блиндажах и смеется. Тут надо такое, чтоб бомба ложилась точно в цель, с точностью до двух-трех саженей!
   - Эка вы хватили! - возмутился Андрей.
   Такая точность была недоступна даже воздушным торпедам Джевецкого.
   - Вот и я о чем! Но у меня мыслишка есть. Вы же видели самолеты на аэродроме? Вот бы к ним привязать пушечку, и с воздуха расстреливать не по площадям, а по каждому, я, к примеру говорю, капониру, блиндажу. Я изложил соображения в памятной записке, подал ее вышестоящим инстанциям...
   - И что?..
   - А ничего! И всему виной, я так думаю, мое имя!
   - Как вас, простите, по-батюшке? - полюбопытствовал Беглецкий. - Простите, запамятовал.
   Мимика изобразила расстройство, потом печальную улыбку:
   - Афанасий Никифорович. Чудесное русское имя с отчеством. Да вот беда, господа, фамилия подвела. Ваш приятель уже в курсе, - и генерал указал глазами на Андрея.
   Андрей только кивнул: он попытался вспомнить пропущенную мимо ушей фамилию, но та упорно оставалась забытой.
   - Преинтересно! И позвольте поинтересоваться, какая же она у вас?..
   - Да Чемоданов-Рундуков! Чемодановы - славный дворянский род, упоминается еще в разрядных книгах Иоанна Грозного. И надо же такому случится, что предок мой породнился с Рундуковыми - родом также знаменитым, но пришедшим в совершенный упадок. Чтоб род вовсе не пресекся, настояли на двойной фамилии. И вот живу я под такой трагикомической фамилией. Если бы избрал стезю государственной службы, вероятно не так бы горько было бы. Ну а армии - доходит до моего награждения или повышения в чине - так вечно обойдут. Дескать, это армия или варьете с опереткой? Вы можете представить себе: генерал от инфантерии Чемоданов-Рундуков? Ну я к примеру говорю... Не можете? Вот и они не могут. И вас ко мне приставили как раз по той же причине.
   Андрей кивнул с пониманием: решение о появлении группы на фронте исходило от императора, из Ставки. Командующий фронта, Брусилов передал ее Каледину: зная, что его восьмая армия понесет основной груз грядущей операции, пытался усилить ее мыслимыми и немыслимыми средствами. Но сам Каледин особой пользы в прибывших не увидел: неужели три грузовика в силах изменить положение на фронте?
   - Так что господа хорошие, у меня только что и надежда на вас. Я уже когда ехал за вами, в церковь заскочил, поставил свечек на десять рублей. Хотя, - хихикнул генерал. - я бы чтоб следующий чин пожалеть - и черту бы новою кочережку презентовал бы... Верите, нет?
   Беглецкий зевнул и кивнул: верим, а как же...

-

   В жарком южном городе, откуда был родом Беглецкий, было два православных храма, один - лютеранский, синагога и одна же мечеть. Иудеи, надо сказать, для дома молитв выбрали здание приличное, капитальное, но совершенно неприметное. Незнающему человеку запросто можно было пройти рядом по улице и сие заведение не заметить.
   Лютеране выстроили церковь скромную - вера запрещала им пышные богослужения.
   Уж непонятно на какие сокровища Али Бабы мечеть построили пусть и небольшую, но сказочно красивую: сложенную будто не из турецкого белого мрамора, а сшитую из парчи. С винтовой лесенкой, башенкой для муэдзина, со стрельчатыми узкими окнами, похожими на бойницы.
   Перед домом мусульманского бога разбили лужайку, которую стригли и поливали, выкопали пруд, запустили туда золотых карпов. Совершенно добровольно на водах пруда поселилось семейство лебедей, столь же белых и красивых, как мечеть.
   Как назло оба настоятеля православных храмов пили, за обителью Господней следили из рук вон плохо, та ветшала.
   И ежели молодежь шла гулять, то отправлялась не в городской сад, где укромно, а к мечети. Ибо в укромных местах хорошо пить водку, а душа просила кроме нее и романтики. Фотографы снимали заезжую курортную публику на фоне рвущейся в небо игольчатой башни.
   И порой, некие крестьяне, попав в город, сравнивали мечеть с православными храмами в городе, обветшавшей церквушкой в своем селе и приходили к выводу, что молитвы, произнесенные в разных храмах разным богам, и силу имеют разную. За сим, старались незаметно проникнуть в храм мусульманский и поставь свечку там. Лишним не будет - думали они...

-

  
   - Славно они тут окопались... - пояснял генерал, показывая в сторону противника.
   Через бинокль позиции венгров рассматривал Андрей, но, разумеется, видел не все.
   - Я затребовал себе аэроплан, посадил на него знаете кого? Фотографа! Нет, нет не глядите на меня как на сумасшедшего! Не с фотографической треногой и магниевой вспышкой, а с двумя наиновейшими "кодаковскими" аппаратами, чтоб он снимал вражеские позиции с воздуха. Получил две сотни снимков, сравнил их с картами. Нам предстоит прорвать три линии обороны. Первая - самая сложная: восемь-десять линий проволочных заграждений, три-четыре линии окопов. На проволоку подают электрический ток, подвешены мины-растяжки. Это у меня пластуны разведали. Они у меня даже за линию пробирались... Но меня более пугает не то...
   Живость, задор на лице генерала сменили сомнения. Он потер подбородок.
   Андрей, уже отложивший бинокль, пальцем провел по карте.
   - Именно, - удовлетворительно кивнул генерал. - Река... Австрияки, верно, отойдут на западный берег реки по мостам, после их взорвут. Тут мы ничего поделать не можем: верно, заряды уже заложены и просто ждут своего часа. На том берегу у них вторая линия обороны. Саперы у меня лихо бы мост навели, так расстреляют их в сей же час... Опасаюсь я большого кровопролития. Гнать людей на убой ради звания, которое я уже три раза как заслужил - низко. Я к примеру говорю... Хорошо, если прорыв удастся, а коли нет?.. И звания не будет, и людей положу...
   - А третья линия?..
   - Ай! - от нее Чемоданов-Рундуков отмахнулся, как от чего-то несущественного.
   - Вы знаете, а у меня есть мыслишка-то... А что, ежели нам пойти от противного?
   На карте он быстро показал свои соображения. На лице генерала промелькнуло сомнение, раздражение. На своей идее про себя Андрей поставил крест: вот если бы он все же попал в академию, там бы научили...
   - Юноша, - спросил он. - Вы где стратегию с тактикой изучали...
   - Алексеевское пехотное училище... - и зачем-то добавил. - Это в Москве.
   - Ну что же... Вполне уважаемое заведение. И учили, вас, видно, недурно... Мышеловка этакая получается. Недурно придумано, весьма недурно. А вы точно сделаете, что обещали...
   - Вестимо...

-

   Солдаты шли в баню, переодевались в чистое: имелась перед атакой такая традиция.
   Отслужили молебен во славу не то русского, не то инопланетного оружия.
   - Лишнее это, - заметил Данилин, впрочем усиленно крестясь. - Бани топятся, молебны служатся. Противник уже наверняка догадывается, что мы идем в наступление.
   - Ай, бросьте! - махнул рукой генерал. - Германцы наш шифр читают как вы - книгу, Брусилов со Ставкой открытым текстом по прямому проводу беседует. Да знаю они наверняка, что наступление скоро. Да вот только когда: мы бани часто топим, о молельном усердии не забываем... К тому же силы у нас с австрияками примерно равны. А поскольку они обороняющиеся, вросли в землю - то и нападения не ожидают. Ждут, когда к нам будут переброски войск...
   - Так как же вы атаковать намерены, ежели у вас нет преимущества? - удивился Беглецкий.
   - Сразу видно, что человек вы невоенный. Следует создать локальное превосходство, рассечь противника, взять его в "котлы", в окружение. Тогда роли меняются - уже он пытается атаковать, прорываться. Это "альфа" и "омега" войсковой операции... Прошу со мной отужинать, господа, чем Бог послал! Поедим плотно, да отдыхать всем тут же. Этой ночью поспать никому не выйдет.
   Ужин был плотным, но без изысков, каким он обычно бывает под дланью военно-полевого Господа. За столом генерал лишь поинтересовался у Беглецкого успеют ли они. Тот ответил утвердительно. После стали говорить о каких-то совершенно цивильных вещах.
   Лишь раз спокойное течение разговора прервал гул двигателей. Над позициями плыла махина четырехмоторного "Сикорского". Андрей невольно залюбовался самолетом.
   - Это же надо какая фря, а летает! Уму непостижимо! Я так вам скажу: ежели человеческий гений смог заставить летать эти проволочки и доски, то скоро появятся иные самолеты, может быть, я к примеру говорю, из цельного металла! Пройдет время - и именно такие аппараты тяжелее воздуха вытеснят дирижабли. Они будут больше, быстрее! Вы даже не представляете, как это будет.
   - Отчего же? Легко представляем, - отвечал за всех Андрей.
   После обеда разбрелись.
   Генерал, как и было сказано, улегся спать. Андрей походил по лагерю, зашел к ученым, которые возились в овраге под присмотром охранной роты. Ученые весьма ревниво относились к своим установкам и постороннего просто прогнали прочь: не дай Бог повредит что-то.
   Пожав плечами, Данилин остановился поговорить с часовыми. По его мнению, было большой ошибкой для охраны привлекать здешних солдат.
   В Белых песках казаки рвались в полет и в бой. Казалось, дай им волю, они в одиночку если и не выиграют войну, то точно возьмут в плен императора Франца Иосифа. Андрей отвечал им, что в подвигах нет нужды, что нужна лишь охранная часть. Но казаки были согласны и на это: уж больно они засиделись в Аккуме, хотелось увидать мир хоть в щелочку.
   Андрей не знал, что делать с их просьбой, и старался в суждениях воздерживаться. Иное дело - Шульга. Он начал хлопотать перед Сабуровым о казачках. Но безуспешно.
   - Да ну! Я их на борт пущу, так они за собой и своих лошадей потянут?.. На фронте найдем кого-то. Пусть тут сидят...
   Ничего другого, нежели покориться капитану воздушного корабля, не оставалось.
   А зря: конечно же, Каледин приказу из Ставки подчинился, роту для охраны изыскал. Но в то же время генерал отлично понимал, что при большом наступлении каждая боевая часть на счету и лишней не бывает. Поэтому для особой колонны нашел роту сводную из выздоравливающих. Народец подобрался разночинный: бывший прапорщик, разжалованный в рядовые за самострел, какой-то мрачный типус с нелепо слепленным лицом. Были юнцы, этого вот года призыва, неопытные, а потому раненые чуть не в первом бою.
   В разговоре с Андреем юнцы старались держаться бодрее, говорили, что желали бы попасть на передовую, чтоб делом показать свою любовь к Отчизне. В отдалении сидел мрачный бывший прапорщик. На свою винтовку он глядел так, будто бы раздумывал: не стрельнуться ли из нее так чтоб навсегда. Все одно жизнь закончилась?..
   - Не извольте сумлеваться, ваше благородие, - говорил за всех солдат с нелепым лицом. - Энто для нас привыш-ш-ное...
   Андрей зевнул и отправился к себе в палатку отдыхать.

-

   Громыхнуло так, что Андрей едва не свалился с койки. Он поднялся на ноги, и, благо спал одетым, заспешил на полевой командный пункт. Потом передумал, завернул в овраг. У входа дежурил мрачный как туча "самострельщик". Он не спросил пароль, а лишь лениво отдал честь и кивнул, дескать, проходи. В иное время стоило бы устроить бывшему прапорщику если не выволочку, то внушение. Но время как раз было не иное.
   Ученые продолжали работать при свете масляных ламп. Удивительно, но они не выглядели ни уставшими, ни сонными, хотя бодрствовали уже часов двадцать.
   - Успеваете? - спросил Андрей, стараясь перекричать канонаду.
   - А который час?.. - спросил ответно Беглецкий. - На моих завод кончился.
   И действительно: который?.. Андрей достал из кармана часы, морщась, рассмотрел стрелки.
   - Начало четвертого, - и зачем-то добавил, будто и без того непонятно, - Ночи...
   - Успеваем. К полудню будет готово - кровь из носу!
   Андрей заспешил на командный пункт. Под ногами, словно палуба корабля шаталась земля. Из-за спины били тяжелые орудия. Снаряды пролетали над головой и рушились где-то там у реки.
   На вошедшего генерал обернулся:
   - А, явились?.. Рано проснулись...
   - С вами тут поспишь... Как дела?
   - С Богом начали!
   Андрей осмотрелся: он ожидал увидеть здесь посыльных, подчиненных Чемоданову командиров полков, может быть кого-то из штаба армии. Но на наблюдательном пункте Данилин застал генерала, его адъютанта в чине штабс-капитана да телефониста за столом заставленном полевыми аппаратами "Эрикссон".
   - А где?.. - спросил Андрей и рукой обвел пустой командный пункт.
   - Новая метода управления! Полковники находятся при своих частях, связь с ними - посредством телефонной связи. Также связываемся с соседями, с руководством... Нет смысла всех держать всех скучено. Это самый простой способ, чтоб всех уложило одним снарядом. Я даже свой штаб отвел за вторую линию! Если надобно - у меня к ним прямой телефонный провод.
   Происходящее за передним краем недолго занимало генерала. Скоро он отошел от окуляров, оставив их адъютанту, сам же сел напротив телефониста, достал из ящика стола книжицу, начал читать.
   Андрей прочел обложку:
   - Морис Леблан? "L'иclat d'obus"- "Блестящий череп"... Про Арсена Люпена?
   - Ага... - задумчиво ответил генерал.
   - Вы читаете здесь детективы?..
   - Ну при таком грохоте как-то стихи не воспринимаются... А ежели вы про молитвы, так то пусть они молятся... Нам тут страшно, а им каково?
   И генерал указал в сторону австрийских окопов.
   - А книга свежайшая, вот прошлого года только! Если желаете, я после дам вам ее почитать...
   - Нет, благодарствую...
   Незаметно для себя Андрей задремал. Когда проснулся, оказалось, что уже изрядно рассвело. Около дальномера скучал штабс-капитан, книгу читал телефонист. Грохот канонады продолжался.
   Данилин достал часы: десятый час.
   Вышел на улицу. Недалеко, под раскидистым деревом увидел генерала. Он сидел на поваленном стволе дерева и аппетитно курил трубку.
   Когда Андрей подошел поближе, Чемоданов-Рундуков глазами на место рядом:
   - Садитесь, только смотрите куда. Это шелковица. Испачкаете мундир - потом денщик не отстирает.
   Громыхнуло еще: видно саданули из самого большого орудия, имеющегося в распоряжении. От удара вздрогнуло дерево. С шелковицы прямо в руку Андрею упал плод. Данилин, не долго думая, отправил его в рот.
   - Любите шелковицу?.. - скосил взгляд генерал.
   - Вкусно...
   - А я белую не очень. Сладка, спору нет. Но красная - вкусней, пикантней, что ли... Великое дерево - шелковица. Растет сотни лет. Говорят, в Священной земле есть древо, под коим сам Христос в тени почивал... Вот, закончится война, мы умрем, и дети наши и внуки... Я к примеру говорю... А древо сие будет стоять и далее.
   - Вы мне другое лучше расскажите, - попросил Андрей.
   - Что же?..
   - Я слышал, что сейчас артиллерийские налеты ведутся несколько суток к ряду. А вы вот даже сегодня атаковать намерены. Нет ли тут какой ошибки?.. Извольте ответить?
   - Изволю, - сказал генерал, срывая с веточки плод. - Я, как вы знаете, в артналет по площадям не верю. К тому же у нас тут наступления не предвидится. И артналет ведется по всему фронту, чтоб супостат не понял, где будут фронт прорывать. Впрочем, мне разрешена активная оборона и даже разведка боем. Но ежели враг побежит, я же его имею право преследовать.
   - А ежели не побежит. Вы же сами сказали, что у вас превосходства нет...
   - Не то что нет, а их даже, верно, более... Но у меня есть наблюдения и военные хитрости...
   - Какие же?..
   - Увидите... Непременно увидите. Ничего от вас скрывать не стану.
   Как раз из окопа появился адъютант:
   - Афанасий Никифорович, из артдивизиона телефонируют!
   Генерал быстро выбил трубку, встал...
   Затем спустились на командный пункт, генерал переговорил с артиллеристами, повернулся к адъютанту.
   - Кажется, время... Артиллерия переносит огонь. Виссарион Николаевич... Извольте желтую ракету!
   Штабс-капитан, ранее ожидающий распоряжения выбрал нужный снаряд, вышел из убежища, и дал выстрел. Ракета взлетела куда-то в направлении солнца, давая ярко-желтый дым.
   Генерал удовлетворенно кивнул и освободил место.
   - Извольте взглянуть! Пошла пехота.
   Андрей действительно прильнул глазами к окулярам: огненный вал катился куда-то на запад. Где-то в саженях ста от него двигалась пехота. Через увеличительные стекла, солдаты были будто бы рядом, но издалека доносилось:
   - Ур-р-р-а...
   Про себя Данилин подивился хорошей выучке: во многих частях такое было бы невозможно. но хвалить генерала не стал, дабы не зазнался. Впрочем, тот и без того знал, что молодец, а потому и пояснял:
   - Вот вы давеча меня про секреты спрашивали. Вот вам пожалуйста, один: германцы приучены, что артподготовка начинается ровно по часам, скажем, в два нуль-нуль ночи. И столь же ровно оканчивается. К примеру говорю: в одиннадцать нуль-нуль же... А еще перерывы делают, чтоб, значит, немца из окопов выманить. Вот мы и договорились, что артиллеристы огонь вели без остановки и перенесли его в любое некруглое время. Ну а я, после их звонка дам сигнал ракетой пехоте, дабы она поднималась.
   - Не Бог весть какая тайна: ракету могли увидеть.
   Чемоданов-Рундуков хитро улыбнулся:
   - Вы спали и не видели. Мой адъютант раз в час выходил на улицу и пулял ракету. Всем известно, что атака по ракете, но не все знают по ракете какого цвета... Задача командира не в том, чтоб вести в атаку полки, не подымать струсивших. А руководить, дергать за ниточки. И сюда, - генерал постучал себе по темечку. - Все ниточки и сходятся.
   В двери постучали - на пороге появился разжалованный прапорщик из охраны.
   - Чего надобно?..
   - Ваше высокоблагородие... Прислан с нарочным письмом.
   Андрей принял конверт, развернул его, удовлетворенно кивнул:
   - Мы готовы...

-

   Сама победа - миг недолгий. Она похожа на вершину горы, на грань сложенного листа или на лезвие ножа, бритвы, штыка.
   С одной стороны - неуверенность, волнение, бег по выжженной земле, с пониманием того, что каждый шаг может быть последним, что мир вот- вот станет тесным для тебя и для пули и ты рухнешь на эту вот землю, напоенную металлом и за то, что она вытерпела, отдашь ей свой последний дар - польешь своей кровью, удобришь плотью.
   С другой, после короткого штыкового удара, понимание того, как же ты устал сегодня, как хочется пить... И счастье от того, что сегодня снова повезло...
   С одной стороны: спокойствие в глубоком блиндаже, земля, что сыпется с потолка, уверенность в том, что ОНИ до тебя не доберутся. После артиллерийской стрельбы, чтоб успеть- бегом на укрепленные позиции.
   Но с другой стороны - катастрофа. Не успели. Противник врывается в окопы. Выстрелы. Снова штыковой удар. И ты растоптан, убит, бежишь...
   Вот и выходит, что победа - это и есть лезвие. Грань между прошлым и будущим. Тот перелом...
   ...Он оказался за русскими войсками. Первую линию окопов прошли почти без остановок. Вторую - просто быстро. Остановились, залегли у третей, стали медленно ее прогрызать.
   В командный блиндаж стали прибывать посыльные. Явился и какой-то подпоручик видимо хорошо знакомый генералу. Подпоручик был без депеши, но на словах передал, что просит господина генерала взглянуть на нечто интересное.
   Чемоданов-Рундуков как раз собирался взглянуть на продвиженье войск поближе и приглашение принял. С ним собрались Андрей и Виссарион Николаевич.

-

   Около землянки стоял огромный детина, без винтовки, но с деревянной кобурой "Маузера" на боку и увешенный гранатами, словно елка шишками. Некоторых, впрочем, уже не имелось: видимо, были израсходованы в бою.
   - А, Земнов! - представил его генерал Андрею - Мой лучший гренадер! Почти полный кавалер "солдатского Георгия".
   - Так точно! Первой степени не хватает! - сообщил гигант.
   - Ну, еще успеешь отличиться! до Берлина еще далече.
   - Рад стараться, ваше высокоблагородие!
   - В своем роде уникум - бросает гранаты с двух рук. Обидекстер двадцатого века! Ну, рассказывай, что тут у вас...
   - Да что тут... Как ракета была, пошли мы, значит, в атаку...
   - Короче... - попросил генерал.
   - Можно и короче. Добрались мы до окопов. Ну я спрыгнул и побежал германца выкуривать... Я - к этой двери. Кричу им: "Зих гихабен! Гранатен ферфен!" Ну, думаю сейчас будут как порядочные кричать: "Нихт шиссен!" Я им ответно "хенде хох" и "Верлише"...
   - Еще короче...
   - А они мне в ответ из пулемета. Я осерчал и две гранаты бросил. Все.
   - И стоило меня из-за такого пустяка тревожить?..
   - А вы извольте взглянуть... - посоветовал подпоручик.
   Действительно - вошли.
   В бункере было беспорядочно: в печке, несмотря на лето, что-то догорало. Взрывом гранат перевернуло стол, разломало стулья. Убитых было двое: один сжимал в руках нечто среднее между пистолетом и ручным пулеметом с "троммелем" от артиллерийского "парабеллума".
   Стрелок превратился в кровавое месиво. Зато второй лежал целехонек, словно не умер, не убит, а просто уснул. Из аккумуляторов вытекала дымная кислота. На полу валялись разбитые и сравнительно целые телефонные аппараты, телеграфные ключи, паутина проводов...
   - Ну и чего тут такого?..
   Подпоручик улыбнулся:
   - Я когда увидел, что у них тут навроде телеграфного пункта, решил, значит, попользоваться... Узнать куда провода ведут, отбить, скажем, телеграммку германцу, что нужна помощь. Они придут, а мы в их в ловушку... Немецкий я, благодаренье тятеньке, знаю преотменно... Ну и стал смотреть, какой провод куда идет... Извольте за мной последовать!
   Он вывел офицеров из блиндажа.
   Пучок провода был проложен рядом с дверью и в окопе расходился на несколько направлений.
   - Это, изволите видеть, - пояснял подпоручик, - Идет вдоль окопов, так что нам без интереса. Эта вот жила - уходит в тыл. Для меня она была самой интересной, пока я не узрел вот этот проводочек...
   Андрей ахнул: "проводочек" в толстой каучуковой изоляции шел в сторону русских позиций.
   - Братцы, да что же это делается? - ахнул генерал.
   Он вылез из окопа и заспешил, выдергивая провод из земли. Был тот зарыт неглубоко, может быть только на пядь.
   - Осторожней! - предупредил Андрей. - Может быть мина...
   Но повезло - мин не было. Зато провод оказался несколько раз перебит снарядами. Уже к середине нейтральной полосы, Андрей расстегнул кобуру, достал и взвел свой "Парабеллум". Он уже понимал, куда ведет этот провод...

-

   - Пригрел гадюку на груди... А где вы были? - обрушился генерал на своего адъютанта. - Я вас спрашиваю?..
   Тот стал оправдываться:
   - Я? Да по нужде отлучился. В нужник. Всю ночь терпел. А до нужника - сами знаете, далече. Вы же сами распорядились, чтоб отхожих мест рядом с окопами не было!
   Генерал махнул рукой.
   Все было ясней ясного. Очевидно, что телеграфист шпионил на германцев, прямым проводом передавал сообщение в блиндаж по ту сторону фронта. Верно, слал это шифром. Наверняка именно шифроблокноты и сгорели в печи... Конечно, приметы беглеца передали в контрразведку. Там будто начали поиски, но в их успех не верилось.
   Андрей повел носом: запах обычный на фронте, но кажется не совсем уместный.
   - Что-то не так? - спросил штабс-капитан.
   - Да все не так... - ответил Андрей.
   - Вот подлец! - разорялся далее Чемоданов-Рундуков. - Книжку мою украл! А я ведь ее людям обещал!
   - На вашем бы месте я бы об этом думал в последнюю очередь, - заметил Андрей.
   - Вы про шпиона-то? Не бойтесь, не утаю. Все в рапорте изложу наиподробнейшим образом! Но не сегодня, а завтра-послезавтра! Теперь или пан, или пропал: вся надежда на атаку. А победителей не судят!
   - Да я не шпиона имел в виду. С ним-то пусть контрразведка разбирается. А именно про атаку я и говорил.
   И буквально в трех фразах Данилин обрисовал свою точку зрения.
   Генерал вскипел:
   - Как завершать? Да вы же не начинали! Андрей Михайлович! Да вы же без ножа режете! Не погубите! У меня выхода нет! Это мой последний день в этих погонах! Я или завтра следующий чин получу, или меня в полковники разжалуют!
   - Останавливайте атаку. Это приказ: я наделен чрезвычайными полномочиями. Какая у вас ракета значит "Перейти к обороне". Красная? Виссарион Николаевич, командуйте...
   Но адъютант не шелохнулся: этой ниточкой он не владел.
   - Выпускайте все подряд. По очереди! - не растерялся Андрей.
   - Я вам не подчиняюсь, - наконец нашелся штабс-капитан.
   - Да подумайте сами, Андрей Михайлович! Там, - генерал указал в сторону фронта, - Умирают люди, наши русские! И ежели вы сейчас уйдете - многие из них погибнут. И еще неизвестно, что шпион выдал и- вы сами видели, я осторожен. Я к примеру говорю: даже цвет ракеты при атаке он не знал!
   Андрей задумался: а действительно, что он мог сообщить немцам? Что прибыл дирижабль, что доставил некое секретное оружие? Какое?.. Неизвестного действия?.. Как бы поступили бы немцы?.. провели бы контратаку, чтоб отбить оружие? Или наоборот, отступили бы, заманивая в ловушку. А может, посчитали бы подвохом? Может, их шпион разоблачен, обманывает и наступления никакого не будет, потому как силенок у русских маловато.
   Прочтя на лице у Андрея сомнения, генерал спросил:
   - Ну, так что, Андрей Михайлович, я могу на вас полагаться?..
   - Можете, Афанасий Никифорович... Но если шпиона не изловят - я на тот берег ни ногой!
   Выходя из командного пункта, Андрей поскользнулся. Присмотрелся - кровяное пятно.
   Странно.
  
   Атака продолжается
  
   - Кто умеет этой всей ерундой пользоваться?..
   - Это не ерунда. Это новейшее...
   - Да знаю я... Знаю... Без него ныне никуда. Потому и спрашиваю.
   - Положим, я заканчивал курсы телеграфистов.
   - Так чего вы молчите? Андрей Михайлович, не в службу а в дружбу... Сядьте за аппарат, а?
   Наступление шло уже второй день. Русские войска медленно, но основательно прогрызали австрийскую оборону. С обеих сторон ухала полевая артиллерия, крупнокалиберные орудия молчали, ибо не было в них нужды: бить по площадям было уже невозможно, слишком уж все смешалось. Но и без них в воздух поднимались сотни пудов пыли, она оседала и маскировала все: деревья, лошадей, живых и мертвых...
   С пролетающего аэроплана сбросили вымпел: к нему шустро бросился солдат, и скоро принес сообщение генералу.
   - Ага, - прочел Чемоданов-Рундуков. - По двум мостам сплошным потоком перебрасывают пополнение. По третьему - по половине эвакуируют раненых, по половине опять же - идут к нам...
   - Ударим?.. - предложил Беглецкий. - По-моему пора?..
   Ученые ожидали своего часа, отдыхали в палатках. Вот лишь глава научной части заглянул попить чай из жестяных кружек.
   - Это только по-вашему... - начала генерал и осекся. Обижать этого штатского в планы не входило, поэтому все перевел в шутку. - Экий вы смелый и нетерпеливый! Мне бы всех таких командиров - ужинали бы в Вене! Но, видите ли, уважаемый... Нам куда выгоднее встретить их на этом берегу, чем на том...
   Принесли и другую долгожданную весть: вышли к реке. Плацдарм мал, всего сто саженей по пляжу, простреливается с трех сторон, но будто бы закрепились хорошо, крепко.
   Нацепив каски Адриана, Данилин и Рундуков где пробежались, а где проползли почти до самого бережка. С высокого обрыва было видно все три моста. Были они далеко, порой пыльное марево вовсе застилало их... Но в бинокль Андрей разглядел движущиеся колонны подкрепления, совсем мелкие с такого расстояния. Посмотрел и на тот берег: он был пологим, и сейчас на него получалось смотреть как бы с высоты: за полосами колючей проволоки было видно окопы, капониры, в капонирах - орудия. Порой германские артиллеристы посылали на другой берег снаряд-другой, но особо не усердствовали: разобрать где свой, где чужой было трудно.
   Ближе к вечеру аэроразведка донесла: направление движения по мостам сменилось на обратное: теперь по всем трем мостам движутся в тыл. Движенье еще неплотное: все больше раненые и крупнокалиберные орудия, от которых все равно проку нет.
   - Отходят за речку на вторую линию, - заключил Чемоданов-Рундуков. - Благодаренье богам, что день летом долог. Я, к примеру, говорю: еще бы час - и стемнело. Они бы в потемках бы отошли... Господа! Кажется, пора...

-

   ...Далее, судя по показаниям дезертиров, начались чудеса.
   Будто бы раздался звук утробный, гулкий, словно мчится огромный паровоз или даже несколько.
   Летел он быстро, словно курьерский, дрожала земля, подпрыгивая на целый дюйм, с деревьев сыпалась листва. И самое страшное - самих чудовищных локомотивов не было видно. Они не то, незримые летели по небу, не то неслись под землей.
   Шум прошел через русские позиции, испугал австрийцев и немцев, но не заставил их дрогнуть...
   Тут Антон морщился: что толку от смелости, когда битва, да и сама кампания проиграна. Он бы подумал, что дезертиры лгут, желая спасти свои шкуры. Но, во-первых, чего-чего, а страшного шума на фронте было достаточно, таким не испугаешь. Во-вторых, показания многих десятков людей были слишком схожи даже в мелочах, и сговориться беглецам было некогда.
   Ну а в-третьих, и в-основных: в полосе действий армии действительно происходила какая-то чертовщина, цепь непонятных событий.
   По ту сторону фронта у Антона был надежный агент, но с начала артналета он не выходил на связь,
   Когда шум достиг реки, то остановился на мгновение, затих. После река словно живая, вспучилась, выгнулась под мостами, ударила вверх и по берегам. Воды, словно в ветхозаветной легенде, расступились. Кого смыло с тверди, тем, как позже оказалось, повезло. Разумеется, тем, кто не утонул. Потому что далее земля, что была ранее дном реки, поднялась.
   Два каменных моста разлетелись вдрызг, единственный деревянный покорежило так, что его полотно завернуло спиралью. С мостов полетели, ругаясь нецензурной австро-венгерской бранью, солдаты, ржали лошади, искренне не понимая, за что им такое. Сверху на упавших сыпались бревна, скобы, балки - все то, что недавно было элементами конструкций.
   По полю прокатилось могучее русское:
   - Ур-р-р-а!!!
   Предмостные укрепления превратились в ловушку.
   Отрезанные от своих войск, австрийцы быстро сдавались...

-

   - Сюрреалистично, - заметил Чемоданов-Рундуков, разглядывая в бинокль закрученный винтом мост.
   Он был весьма доволен - все складывалось как нельзя лучше.
   На холме, над рекой пили чай. Слева и справа грохотала канонада - русские войска продолжали артподготовку. Однако тут войска уже успели преодолеть первую линию укреплений.
   Любуясь разбитыми мостами, генерал спросил:
   - И все же, что это было?..
   - Подземная торпеда, конструкция усовершенствованная лично мною, - пояснил Беглецкий.
   - Откуда это у вас? - спросил штабс-капитан.
   Он прибыл с опозданием - ездил с какой-то депешей к соседям и вот только что вернулся.
   - С неба свалилось... - ответил Андрей.
   - Ну, вот еще, - обиделся Чемоданов. - Если говорить не желаете - так и скажите. Но вот за дурака меня держать не надо...
   Промолчать? Генерал тоже промолчит. Но обида останется и неизвестно когда вспомнится снова.
   - Как на духу: с неба свалилась - видите вот, привезли дирижаблем...
   - Это я вижу. А прилетели вы откуда?..
   - А с Америки... В прошлом году германцы американский корабль затопили, "Лузитанию". Читали, небось?..
   - А как же... Все газеты тогда только об этом и писали...
   - Вот Северо-Американские Соединенные Штаты скоро вступят в войну. А покамест, чтоб не нарушать нейтралитет, желают испытать свое тайное оружие. Это, как понимаете, грандиозная тайна... Опасаясь огласки, выбрали Россию - везти, конечно дольше, чем во Францию но куда безопасней.
   - А почему я не вижу американских наблюдателей...
   - Если вы их не видите, это совсем не значит, что их нет...
   И как можно небрежней Андрей указал в сторону шоферов.
   - Ах да... Понимаю, понимаю... Ловко придумали...
   На авто прибыл посыльный. Оказалось - контрразведка.
   Сообщили: телеграфиста-шпиона нашли около моста. При нем была и книга Леблана, несколько, впрочем, окровавленная - по ней и опознали. Убит тремя пулями: одна в затылок, и две - в грудь. Вероятно, перед немецкими окопами крикнул, что он свой, чтоб не стреляли. Германцы, наверное, не расслышали. Зато, наверное, хорошо поняли русские.
   - Достойная смерть шпиона, - кивнул Чемоданов. - Закопайте падаль отдельно. Упаси Бог, чтоб он среди честно погибших лежал... И чтоб без креста...
   После обратился к Андрею:
   - Вот видите как славно, шпион погиб, так и не успев выдать тайны. Если Бог за нас - то кто против?.. Ну что, Андрей Михайлович, вы согласны на ту сторону переправится?..
   - Не спешите... Утро вечера мудренее... - и зевнул.
   Время шло к полудню, но спать хотелось немилосердно. От постоянной канонады голова стала походить на колокол: в ней постоянно гудело.
   - Устали? Отдохните... - разрешил генерал. - Все равно нам нужно время для перегруппировки. Каледин-то подкрепления не дал. Говорит, мол, напрасно вы полезли впереди батьки в пекло. Сперва, дескать, вас раздавят, а после за остальных возьмутся. Я провожу вас... Мое авто отвезет вас в лагерь.
   - Да, с вашего позволения, пойдем...
   У подножья холма Андрея блицем ослепил фотограф. Чемоданов-Рундуков гордо выпятил грудь, Андрей попытался закрыться, но не успел.
   - Что за чертовщина? Кто пустил сюда корреспондента?..
   - "Русское слово"! Прибыл запечатлеть наступление славных русских войск, которое замечательно успешно!
   Андрей обрушился словно лавина:
   - Что он тут делает? Какое к чертям собачьим "успешно замечательное"? Немедля забрать фотографический аппарат! Негатив - уничтожить, корреспондента - на гауптвахту... - но, подумав, сменил гнев если не на милость, то на нечто более мягкое. - Под арест его!
   Ошарашенный корреспондент с удивлением смотрел на капитана, который раздавал приказы генерал-майору.
   - Андрей Михайлович... - постарался успокоить его Чемоданов.
   - Право-слово, это лишнее... - вмешался штабс-капитан. - Ежели начнем отбирать фотографии да корреспондентов под ключ, так в прессе шкандаль будет неуместный... Оно вам и нам надо?..
   Нет, это совершенно было лишним.
   - Да поймите же их... Тут по всему фронту - артподготовка. Скукота смертная. И выясняется, что на одном участке ее нет, мало того, войска продвинулись - смешно сказать: на четыре версты. Вот он и прибыл, дурачина, падкий до сенсации...
   Корреспонденту оставалось только кивнуть: лучше быть вольным дурачиной, чем умным сидеть под замком.
   - Ну, покажем ему пленных австрияков, дадим из "манлихера" пострелять - вот и вся сенсация. Отдыхайте, Андрей Михайлович, отдыхайте...
   Данилин позволил себя усадить в авто: действительно, какой пустяк. Видно, нервы расшалились, слишком мнителен... Надо отдохнуть...
   Капитана-самодура корреспондент проводил малопочтительным взглядом: верно, какой-то высокородный расшумелся, выпив лишнего. Позже, уже в редакции, кто-то сказал, что уж слишком он похож на авиатора Данилина. Но корреспондент отмахнулся: что ему делать на другом участке фронта да еще с пехотными командирами?

-

   В машине Андрей протер глаза: слезились, все казалось мутным, расплывчатым. А для пилота потерять остроту зрения - горе. Хотя, может быть, дело в усталости. Проспаться хорошенько, и все пройдет. Андрей скосил взгляд на Беглецкого. Удивительно, но тот совершенно не показывал признаков усталости.
   - Что это с вами, Михаил Константинович... Вроде бы и отдыхали всего-ничего, а свежи, мильпародон не по годам...
   - Ах... Да нет тут особого секрета. Из семян иноземных растений удалось сделать чудную вытяжку, наподобие кофе, только сильнее. Кто выпьет, тому хватает двух часов сна в сутки. Правда потом природа свое берет и надобно отсыпаться. Но иногда просто глупо терять восемь часов на сон, когда вокруг так много интересного и непонятного.
   Андрей кивнул: вокруг действительно много непонятного. Слишком много.
   - Не поделитесь ли вашим эликсиром? Смутные предчувствия меня терзают.
   За этим дело не стало - чудесная жидкость была у Беглецкого во фляге. Оказалась она противной на вкус, столь же аппетитная как рыбий жир, разве что настоянная на спирту.
   В лагере Данилин отправился не отдыхать, а нашел старенького хирурга.
   Еще в Аккуме, пролистывая список пассажиров, Андрей побурчал, де, зачем он нам, может, еще профессора лингвистики возьмем?.. Беглецкий ответно промолчал. Андрей махнул рукой: пусть прокатится. С дирижабля не убудет. И вот теперь оказалось... Да что, собственно оказалось?..
   - Генрих Карлович... - поинтересовался Андрей. - Вы со своим инструментарием?
   - А как же... - будто из воздуха хирург извлек ланцет. - Вам кому-то надо перерезать горло?
   Андрей вздрогнул.
   - Нет. Не до такой степени все плохо... Но мне нужна ваша помощь немедленно.

-

   На командном пункте был устроен военный совет. Прибыли командиры полков, на новеньком "Руссо-балте" прикатил еще один генерал от Каледина - Отто Вальтерович Штольцев.
   С каждым командиром прибыло по офицеру в чинах меньших - вроде адъютантов. В маленьком блиндаже места не хватило, поэтому часть осталась курить на воздухе. Они все знали друг друга, и Андрей чувствовал себя чужим. На него смотрели, спрашивали здешнего штабс-капитана. Тот указывал вверх, на небо. Смысл этого жеста был не вполне понятен: не то объяснял, что Данилин - знаменитый ас, не то - что прибыл по Высочайшему распоряжению. Чтоб избежать возможных знакомств, Андрей вернулся в блиндаж.
   На него многие присутствующие посмотрели недовольно, приняли за очередного адъютанта. Поморщились: де, наши планы - не твоего ума дело, но не погнали. И за то спасибо. Андрей занял место у стенки, где-то в сажени от стола, на котором были разметаны карты.
   - Здесь, как видите - меандр, - пояснял Чемоданов-Рундуков, показывая на трехверстовку. - Иными словами река делает изгиб выпуклостью к нам. Но австрийцы фронт спрямили, и окопы тут от берега отстоят на сто-двести саженей. Чем не идеальный плацдарм.
   - Ничем. Не идеальный. Не плацдарм, - отвечал посланник из штаба армии.
   Доверенное лицо Каледина было самого что ни на есть немецкого вида, типичный пруссак, одетый в русский мундир: сухой, высокий, с моноклем в глазу. Памятуя о шпионе, Андрей старался держаться от него подальше, и в то же время - ненавязчиво присматривался.
   - Но отчего же, Отто Вальтерович?..
   Доводы русского немца были просты и логичны:
   - Участок этот простреливается не только с нашей, но и с их стороны. Вот отсюда... - перст указал на холмы, - Они будут бить прямой наводкой. А из-за них - навесной. Да вас просто сметут. Подавить немецкую артиллерию вы не можете - ваша расстреляла стволы да снаряды. Что же делать будете? Снова свою теорийку о неэффективности артподготовки мне расскажете?..
   И заезжий генерал хихикнул. Некоторые полковники сдержанно улыбнулись. С одной стороны шутивший был генерал-лейтенантом, с другой стороны портить отношение со своим непосредственным командиром не хотелось.
   - Осмелюсь заметить, что и против прорыва первой линии вы возражали. А что до артиллерии, так у нас есть еще и трофейная. Сами знаете: австрийских винтовок мы в тыл отправили около двадцати тысяч...
   - Возражал... Но вторая даже посложней будет. К тому же, контрразведка сообщала, что у вас обезврежен шпион.
   - Но он же уже обезврежен!
   Андрей будто бы невзначай уронил со столика многострадальную книгу. На шум обернулись, что Андрею и было надобно.
   - Простите. Право, какой я неловкий, - и посмотрел в глаза Чемоданову.
   Тот едва заметно покачал головой: молчите, этот ничего о вас не знает.
   Андрей кивнул.
   - И все же разрешите?.. - попросил Афанасий Никифорович. - Я сам поплыву на первой лодке. Если атака провалится... Ну это я к примеру говорю... Я погибну...
   Генерал-лейтенант потер подбородок:
   - У меня от Каледина есть распоряжение вам не мешать. Право-слово, не знаю, чем оно вызвано. Но и содействовать вашей глупости я не намерен - увольте меня от этого. План ваш - дрянь. Солдат, конечно, русская баба еще нарожает, но вот если устроите нам тут сухопутную Цусиму - под суд пойдете. Уразумели?..
   И сверкнул из-за монокля таким холодным взглядом, что вздрогнули все в землянке. Кроме, пожалуй, генерала со смешной фамилией, вероятно уже привыкшего к таким взглядам.
   - Уразумел. Чего тут непонятного...
   И зевнул.
   - Но все-таки план ваш негодящий! А казалось бы - перспективный офицер.
   Афанасий Никифорович промолчал. Счел за лучшее оставить последнее слово за вышестоящей инстанцией. Оно действительно таковым и оказалось - инспектор укатил на своем авто.
   - Афанасий Никифорович, - спросил кто-то из полковников. - А вы в сам деле собрались переправляться на тот берег первым?..
   - Может, и не первым. Но в первой волне. Еще до того, как мосты наведут.
   - Поостереглись бы...
   - Куда мне уже далее стерегтись. Уже шестой десяток - а все в першпективных офицерах. Пристрелят - так тому и быть, а более не могу сидеть.

-

   Спиртовая настойка инопланетного зелья выветривалась медленно. От невозможности заснуть, Андрей выбрался из душной палатки, собрал пустые жестянки, расставил их в овраге недалеко от командного пункта. Принялся по ним стрелять.
   Скоро услышал шаги.
   Шел штабс-капитан - адъютант Чемоданова.
   - А я-то думаю, кто это палит... - сказал он вместо приветствия. - Не спиться вам?..
   - Нет... Не спиться.
   - Перед атакой бывает.
   Андрей вместо ответа сделал еще три выстрела.
   - Метко стреляете. Что у вас за пистолет?..
   - Трофейный "parabellum".
   Штабс-капитан стал рядом, расстегнул кобуру. Достал оружие. Тоже сделал три выстрела и трижды попал.
   - У меня тоже трофейный... Но "Манлихер".
   Андрей прицелился. Выстрелил. Промазал. Вздохнул разочарованно...
   Но по иному поводу.
   На соседних участках фронта по-прежнему грохотала артиллерия.

-

   ...Это было наступление.
   Не разведка боем, не локальная операция, а крупное наступление в полосе фронта.
   Теперь все шишки посыплются на разведку: почему не выявили? Почему не предупредили?
   Ну, кто мог подумать, что этот русский генерал начнет наступление, не имея достойного превосходства в силах?.. Как там его? Брун... Брус... Вылетело из головы... Ну теперь он точно войдет в историю, это точно наступление назовут его именем.
   Первая линия взломана на многих участках, австрийцы дрогнули, отходят. Вся надежда на более стойкие германские части. Но все равно следует предусмотреть возможность дальнейшего отступления, подготовить агентуру, снабдить ее шифрами, почтовыми голубями.
   Голова у Антона Шлатгауэра буквально шла кругом.
   А еще по-прежнему не было вестей от агента в штабе одного русского генерала. Все же довела до краха самоуверенность, ведь говорил же - до добра не доведет прямой провод через линию фронта.
   Теперь уже непонятно: ложным было ли наступление на том участке или же действительным. Но какая разница: фронт вот-вот рухнет. Надо спасать то, что можно спасти.

-

   - У-р-р-ра! - донесло ветром откуда-то издалека.
   - Началось... - пояснил генерал. - На других участках пехота поднимается. Всеобщее наступление. Теперь и нам может легче будет. Хотя, конечно, вряд ли...
   Утром излучину покрывал туман, но днем туман развеялся, превратившись в едва заметную дымку. И едва он стал снова сгущаться - генерал приказал начинать переправу. Ведь ночи были короткими, а переправить надо было слишком многих. По плану Чемоданова к утру следующего дня на том берегу должен был стоять полк в полном составе со своей и трофейной артиллерией...
   Чемоданов выполнил свое обещание: занял место в первой лодке. По такому случаю одел неприметную шинель... Еще в лодке оказались штабс-капитан, Андрей и подполковник - исполняющий обязанности командира Амперского пехотного полка, поставленной на острие удара.
   Настоящий же командир полка остался на другом, "русском" берегу. Ежели наступление сорвется и Чемоданова убьют - он возглавит этот участок фронта. Впрочем, если генерал погибнет, командовать полковнику почти не придется - наступление будет сорвано...
   По будущему плацдарму садили из пушек, но не так чтоб сильно.
   - Это легкие бьют орудия, полевые, - пояснил Чемоданов, будто Андрей не понимал. - Думают, разведка переправляется или ложный маневр...
   - Кто перед нами, австрийцы или немцы?..
   - Да вроде австрийцы. Хотя, я так думаю, скоро все будут...
   Рундуков-Чемоданов смел с ног Андрея и упал рядом сам. Шагах в десяти взорвался снаряд, осыпал офицеров землей.
   - Не пора ли?.. - спросил Андрей.
   - Да нет, рано еще...
   Над позициями пронесся русский истребитель. Андрей с завистью проводил его взглядом, сплюнул: хорошо же летать там под небесами, а мы тут грязь месим, землю грызем. Спохватился: ведь сам летал не далее как две недели назад, неужели его точно также кляли пехотинцы.
   Но толк от аэроплана все же был: через четверть часа он сбросил вымпел с донесением: на участок фронта за австрийскими позициями стягивали артиллерию.
   - Будет тяжело? - спросил Андрей.
   - А как же...

-

   Артналет начался уже в сумерках. Ударили так, что закачались в небе луна, звезды, а одна сорвалась с небосклона и рухнула куда-то за горизонт. Андрей успел загадать желание, благо оно было коротким: "Выжить".
   - Ну что, Андрей Михайлович... Пора!
   Андрей схватился за ракету, но та в его рука переломилась, порошок посыпался на пальцы. Выходило, что картонную трубку перебило осколком... Еще бы пядь в сторону - и Андрей был бы ранен. Хотя, если бы пядь была в другую сторону - ничегошеньки и не заметил.
   - Да что вы там копаетесь! Давайте сигнал, не то нас тут с землей перемешают!
   Еще две ракеты имелось в сумке, одну удалось с первого раза запустить. Она расцвела над головами красным цветком.
   Туман между русским десантом и австрийскими окопами уплотнился, стал гуще...
   Снаряды били в пелену, на мгновение пропадали, потом появлялись, но летели в совершенно противоположном направлении, взрывались уже в немецком тылу... Верно, германские артиллеристы решили, что началась контрбатарейная стрельба, и огонь только усилили. Прицел взяли выше, полагая, что русские орудия бьют из-за реки. Но вместо подавления вражеского огня добились противоположного: теперь их снаряды ложились среди выпустивших их же орудий. Где-то убило обслугу, где-то само орудие оказалось повреждено, уничтожено. Всю ночь продолжалась канонада. На плацдарме глохли от артиллерийского грохота, затыкали уши бумагой, тряпками, жеваной хлебной мякиной. Но ни один снаряд на переправляющиеся войска не упал... Солдаты такому чуду дивились, пожимали плечами, крестились, но молчали, дабы сомнениями не порушить чуда.
   К утру оказалось, что германские и австрийские батареи частично подавили сами себя, а Амперский полк стоял на плацдарме почти в полном составе. С русского берега включился мощный проектор: на дрожащей пелене появились неуверенные контуры лика Святого.
   - Покрова! Покрова господние!
   Теперь, конечно, все стало на свои места: Господь над воинством православным простер свои покрова, всю ночь отводил от русских солдат немецкие снаряды, и теперь являл свой лик, дабы показать, что война - дело святое, и победа, само собой, будет за нами... В темноте и сумерках в чудо верится особо охотно, и солдаты поднимались в атаку, сжимая винтовку в одной руке и крестясь другой.
   Чемоданов дал сигнал к атаке: первая линия ушла в туман. Ждали выстрелов, шума боя...
   Но вместо этого в тумане появились какие-то силуэты. Что такое? Неужели немцы сбили атаку и сейчас пошли в атаку?.. Изготовились к стрельбе, но это оказалось лишним. Кто-то крикнул:
   - Эй! Да это же наши! Наши!!! Ребята, не стрелять! свои!
   Ну, конечно же! Инопланетной пелене было все равно: она разворачивал и германцев и русских. Для солдат все было странным: как так, заблудиться пусть и ночью, но в чистом поле на нескольких верстах... Но в ту ночь и без того было много странного и чудесного.
   В атаку пришлось идти второй раз. Австрийцы были ошеломлены. Они-то считали что русских, по крайне мере живых, перед ними нет... Почти без потерь прошибли первую линию. Австрийцы отошли ко второй, закрепились на холмах, которые перекрывали выход с излучины.
   - Эк как засели... - вздохнул Рундуков. - Сдвинуть бы их в сторону...
   - Сдвинуть?.. Ну это можно...
   Ровно в двенадцать Данилин мысленно встал на колени и помолился. Дал сигнал Беглецкому, тот замкнул рубильник. Земля около установки едва заметно вздрогнула: такое дрожание на фронте бывало везде и часто: попал ли снаряд, взорвалась ли мина. Но если обычная дрожь распространяется во все стороны и тут же затихает, то эта повела себя странным, удивительным образом. Вдоль тракта уходящего от разрушенного моста вглубь австрийской территории, покатился земляной вал. Около установки он был не выше вершка, но к середине поля достигал уже полусажени. Он корежил полотно тракта, булыжники, которыми он был выложен, выстреливали в небо. По обочинам дороги корчевались деревья и телеграфные столбы.
   Свой сигнал дал и Чемоданов: стала подниматься пехота.
   Та пошла ошеломленная этим дивом, и потому молчаливая. Эта безмолвная атака, верно, более всего испугала австрийцев: они прекратили стрелять, им казалось что толку с этого все равно не может быть... Казалось, словно сама природа встала на сторону казалось, и те теперь наступали под прикрытием самобеглого бруствера.
   Потом вал достиг окопов, и те перестали существовать: брустверы разлетались, словно спичечные, переворачивались орудия. Земля, словно жидкость, заполняла выемки. Кто-то кричал, что он тонет... Две высоты, с которых так замечательно простреливалось дефиле стали отодвигаться назад. С них, словно с корабля, терпящего бедствие, ссыпались солдаты.
   Зато в австрийские позиции въезжал невысокий холмик, верхом на котором сидели солдаты Амперского полка.
   - Эй, кум! Давай до нас! - звали они однополчан. - Эх-ма! Да я бы кажен день бы так в атаку ходил.
   К концу дня вторая полоса обороны была прорвана.
   Третья полоса была самой слабой, построенной по остаточному принципу. Возводили ее не спеша, вбили колья, но заграждения где вовсе не натянули, где нашли мотки проржавевшей, помнящей еще, наверное Бисмарка, колючей проволоки.
   К началу русского наступления готовы были лишь несколько узловых пунктов. Таковые районы ожесточенно обороняли, и их преимущественно старались обойти. Ежели по условиям местности подобное было невозможно, их отодвигали в сторону или подрывали подземными торпедами.
   - Победа! Виктория! - радовался Чемоданов. - Каледин выделяет нам резервы, кавалерию, для развития наступления! Андрей Михайлович! Я должник ваш по гроб жизни! Просите что желаете! Хотите трофейное авто подарю? "Мерседес"! Даже два? Ай, да что я говорю! Берите все три!
   Андрей аккуратно справился:
   - Я так понимаю, что далее вы будете вы сами?.. Что мы можем отбыть?..
   - Э, не! Вы думаете, я вас так просто отпущу? А пирушку закатить? С меня причитается!
   - Лучшей благодарности, нежели благодарность Государя, для меня нет. Напишите на высочайшее имя рапорт о нашем боевом взаимодействии. И мы квиты. Честь имею...
   Чемоданов все также продолжал улыбаться, но улыбка стала другой: ошеломленной и дурашливой. Данилин с Беглецким отошли. Последний ни в грош не ставил императора, Андрей к августейшей персоне относился чуть лучше, но не до такой степени, чтоб мечтать лишь о царской награде.
   - Что с вами, Андрей Михайлович? Уж не заболели ли вы?..
   - Знаете... У меня такое нехорошее чувство, что сейчас начнутся неприятности. Хорошо бы вернуть холмы на место, но нам надо убраться. И чем дальше, чем быстрее - тем лучше.

-

   Нет, это уму непостижимо: изменив характер местности, за земляным валом да верхом на самоходном холме русские прорвали вторую линию обороны.
   Еще можно было найти разумное объяснение, как под ударами артдивизионов смог переправится через реку и сосредоточить достаточные силы на плацдарме, который простреливается не то что с полевого орудия, но из пистолета. Может быть, имелось какое-то объяснение и тому, откуда у русских взялось достаточно артиллерии, чтоб подавить поименованные выше артдивизионы...
   Но пехота верхом на холме, изменение ландшафта местности - это было слишком... Конечно, доходили какие-то слухи, что в Англии создают каких-то бронированных чудовищ. Но это... Это не помещалось ни в какие рамки.
   Антон Шлатгауэр поговорил с генералом, некогда возглавлявший этот участок фронта. К разговору подошел, уже приняв свое решение относительно генерала. Не знал только, куда его отдать: не то под суд, не то врачам... Но после беседы изменил свое мнение: генерал фон Штольц не был ни безумцем, ни преступником. Он был типичным прусаком, военным до мозга костей, из фамилии древней, ведущей свою родословную еще от крестоносцев...
   Антону он терпеливо рассказал про все невозможное, произошедшее за эту неделю, указывал на картах, где были холмы ранее и где оказались нынче. Генерал требовал резервов, планировал контратаку - красивый ассиметричный маневр с охватом головы наступающих. Но Антон рекомендовал: от контрнаступления воздержаться: неизвестно что еще припасено у этих...
   К тому же резервов больше не имелось: фронт был прорван в нескольких местах и его не успевали просто латать.
   Поднявший как наблюдатель в аэроплане Антон смог оценить: да, действительно, холмы стоят иначе, нежели на картах... Может, рассмотрел бы еще что-то, но на хвост немецкого аэроплана-разведчика сел русский самолет и едва удалось уйти без потерь. Уже на земле Антон дал волю чувствам и выругался, проклиная свою судьбу и страну, против которой сейчас приходилось воевать. Россия, похоже, была проклятием семьи Шлатгауэров: лет десять назад пропала старшая сестра Антона. Работала резидентом глубоко в Сибири и вдруг пропала, сгинула. Не было ни весточки, ни сообщений в газетах, де, разоблачен немецкий шпион...
   Но самое существенное - важный агент по ту сторону фронта, которого Антон считал потерянным, вышел на связь. В коротком сообщении он косвенно подтверждал случившиеся чудеса, писал, что отряд, их произведший, отбывает с передовой в тыл. Но поскольку сплошной фронт тут еще не установился, его возможно остановить.
   Антон Шлатгауэр велел готовить машины: скоро, очень скоро он встретится со своим агентом...

-

   Через реку, которая недавно разделяла первую и вторую полосу, саперы наводили уже третий мост.
   На "русском" берегу скучала пехота, ожидая своего череда переправиться. Пока же по двум готовым мостам сплошным потоком двигалась кавалерийские да казачьи части: всадники, телеги с припасами, взятые на передки полевые орудия, полевые же кухни, запасные лошади. Казалось, этому потоку не будет конца и края. Коннице предстояло пройти через бреши в обороне в глубокий прорыв, окружать, резать коммуникации, наводить ужас и панику в тылу. И что важней для казака - собирать трофеи. Иначе грабить. Иной казак идет в поход в рваной черкеске, а возвращается так, что за трофеями его не видно.
   Командиры, особенно неказачьи бранили казаков за шкурничество, но смотрели на это сквозь пальцы. Воевать без трофеев было скучно.
   Ежели кому-то требовалось переправится срочно, особенно на восточный берег, то для этого имелись весельные лодочки.
   Издалека по реке била немецкая артиллерия, но стреляла незряче. Часто снаряды делали недолет или перелет, не попадая по реке, не то что по переправляющимся. Германца оттеснили изрядно, отчего большинство пушек сюда просто не добивало. Но оставшиеся были исключительно крупнокалиберные, стреляли хоть и нечасто, но весомо. Взрывы снарядов глушили рыбу, поднимали волны, конечно, не такие, как от инопланетного оружия, но все же изрядные. От волнения перевернуло несколько лодок, пара солдат утонуло. Впрочем, уже сутки ни один снаряд до реки не долетал.
   Но военный регулировщик дал знак: остановить движенье: из-за холмов, подымая пыль летело авто: "Руссо-балт". С заднего сидения на пехоту и кавалерию взирал генерал вида скорее нерусского:
   - Ишь ты! Немец-перец-колбаса... - ругались солдаты. - Выиграешь с такими войну, как же...
   За ним мчались машины поплоше - видавшие виды "Рено" и "Форд". В них, сжимая фотографические аппараты теснились журналисты.
   Кавалькада пронеслась по мосту, вызвав рябь на поверхности реки, и скоро скрылась за холмами, столь мастерски передвинутых недавно профессором Беглецким.
   Военный регулировщик дал знак: продолжать движенье.

-

   - Эх, не подумал я о белом коне... Представьте, вступаю я в Луцк, на мне белый мундир, подо мной белая лошадь! Ну, чисто генерал Скобелев! Хотя... Как говорят здешние, знаете по такому случаю?
   - Ну откуда же мне знать?
   - Говорят: "дурень думкою багатіє". Это значит по-нашему...
   - Я понимаю...
   Де-факто, городишко был уже взят. Австрийцы оставили его без боя, и сейчас их гнали куда-то на запад. Де-юре... Де-юре город только готовился встречать освободителей. В конце улицы встревожено ждала общественность. В руках держали хлеб-соль, цветы... На лицах читались сомнения: будут ли грабить или пронесет? Пронесет просто так, или все же лучше дать взятку?
   Городок был маленьким, из таковых, которые отличают от сел только мостовой да несколькими многоэтажными домами. Но взят он был первым, а потому являлся главной новостью дня: ведь остальные части только прогрызали первую линию германской обороны. Ознакомиться с результатами наступления возжелал генерал из штаба армии. И Рундуков решил, что право принять ключи от города он оставит проверяющему. В самом деле: невелика честь, а старику приятно...
   В самом деле, скоро прибыл генерал. Под вспышки магниевых блицев Отто Вальтерович отщипнул от каравая кусочек хлеба, посолил его в нарядной солонке, пожевал. Куда с большим удовольствием принял кувшин с квасом и стал его пить. Квас действительно здесь был замечательным: горьким, темным, пряным, настоянным на смородине и еще на неизвестно каких вкусностях.
   Извлеченный из ледников в этот жаркий день квас с первого же глотка утолял жажду, но был вкусны и огромные кружки редко не опорожняли до дна. Выпившему напиток становилось хорошо, прохладно и даже зябко, его прошибал мелкий пот. Снова хотелось жить.
   Такая же метаморфоза происходила и с прибывшим генералом: вынужденный за десятки верст на разбитой дороге хлебать пыль, он впал в мрачное настроение, теперь же пребывал в настроении благостном. Но местные смотрели на него с плохо скрываемой опаской: еще один генерал - точная копия немецкого генерала, который квартировал тут буквально два дня назад... Теперь взятку надо больше.
   Но, допив квас, Отто Вальтерович подошел к Чемоданову-Рундукову, обнял его:
   - Ну, молодчина! Ну, здорово ты их погнал! Знаю, знаю, я против был! Но ты-то каков! Отстоял! Победил!
   Снова вспыхнули магниевые блицы, запечатлевая общение генералов. Остальные фотографировали горожан, дома... Один, было, попытался снять колонну грузовиков, но солдат живописно замахнулся на камеру прикладом...
   Репортер ретировался на безопасное расстояние, видимо, собираясь повторить попытку. Андрей чуть было завыл: ну что ты поделаешь, это тот самый, который был во время первого дня прорыва. Нет, положительно, надо было его под стражу... Но тут репортер заметил Андрея, его взгляд, не сулящий ничего хорошего, стал пятиться вглубь толпы.
   Ладно, шут с ним... Надо уезжать...
   - Мы, стало быть, поедем... - сообщил Андрей генералам.
   Те кивнули.
   - Я с вами! - заторопился штабс-капитан. - Мне надобно пакет отвезти!

-

   Грузовики катили на восток.
   Штабс-капитан предложил путь обходной, по пыльным шляхам, которые петляли словно бандитские тропы от хуторка к хуторку, через деревушку да мимо села... Такой путь был длинней поездки по прямым трактам, но куда более быстрым, так как все крупные дороги переполняли движущиеся войсками.
   Андрей занял место в головном грузовике. Сел в кабине, на место пассажира, положив пулемет - трофейный "Даниш Медсен" на колени.
   Шофером был разжалованный "самострельщик". Случайно выяснилось, что он вполне хорошо водит автомобиль. Бывший прапорщик был неразговорчив: Андрей не мог вспомнить, чтоб тот говорил о чем-то постороннем, не связанным со службой. Работы солдат не искал, но от работы не бегал. В глазах его была пустота: казалось: имеешь дело не с человеком, а со скорлупой из которой душа-то давно вылетела. Это отпугивало. Но ехать надо было далече, поэтому Андрей все же заговорил:
   - Ты, говорят, "самострел"? Куда стрелялся? В палец, в ногу?
   - В голову...
   - Ну ты даешь. А если бы себя убил.
   - Да я и хотел застрелиться...
   - А что ж не застрелился.
   - Промазал... - ответил солдат и зевнул.
   Андрей скосил взгляд на соседа:
   - Выкладывай...
   - А что выкладывать-то? История просто до немыслия. Весной, значит, сижу в окопе, приходит почта полевая. В ней письмо от любимой... Дескать, воюй, воин Василий Степанов, а я с другим свое счастье нашла. Ты парень видный, найдешь себе... Не горюй... А как тут не горевать? Я ж ее всю жизнь любил и в добровольцы пошел, чтоб к ней героем вернуться. У нее щечки румяны, глазки - яхонт... На лицо ну чисто куколка... "Защищай отчизну", - пишет. Ну а как тут защищать, когда такое? Кого защищать? Ее? Мыслю: ну сегодня в атаку не пойду.
   - И ты вот решил стреляться?..
   - Не сразу. Мыслил сперва: в бой пойду - да на германский пулемет брошусь... Только когда стали в атаку поднимать, стало страшно. А вдруг не погибну? Вдруг калекой сделаюсь, да таким, который сам себя убить не сможет? Мыслю, давай-ка я сам себя пристрелю, а наш взводный - мужик хороший, матушке отпишет, что я пал смертию храбрых... Приложил винтовку да к виску, ну, думаю, сейчас черти меня в ад уволокут... Ада не боялся, что ты... Мыслю еще... Вот умрет моя неверная, в ад попадет, а я уже там, с чертяками дружбу свел, ее поджидаю. Нажал на спусковой крючок, а из винтовки стреляться страсть как несподручно... Грохнуло... Открываю глаза: что-то белое суетится. Ну, мыслю, неужто ангелы?.. Или то черти в белое поднарядилсь?.. Присмотрелся, а то не черти, а куда хуже - доктора. Один и говорит, мол, извини, я на тебя напишу, как есть. Следы пороха видны. Оно ведь как: самострел - суд, а ранение - "клюква", Анна Четвертой степени. И пошел бы под суд, да наш ротный штабс-капитан говорит, мол, письмо я читал, уж не обессудь. Под суд я тебя не отдам, поскольку ты не трус, а дурак. А дураков расстреливать на Руси нельзя, на них вся страна держится. Но не наказать тоже не могу: быть тебе разжалованным в солдатское достоинство.
   Андрей вздохнул: а что тут оставалось сказать?.. Утешать? Глупо. Сочувствовать? Еще глупее.

-

   Колонна проезжали через остатки небольшого хуторка.
   Андрей принялся рассматривать живописные развалины хат.
   Про себя подумал: украинские развалюхи - совсем не чета русским.
   Подумалось еще: это из-за того, что русские строят из дерева, а у украинцев с этим туго, они возводят здания из подручного материала: самана, известняка. И потому развал у украинцев наступает не сразу, он отложен. Но после валится все и вдребезги. Русский же развал - это процесс. Он начинается сразу после окончания строительства и продолжается многие поколения, если не века. Бревна вбирают влагу, гниют, расползаются, конек проседает, превращаясь в подобие седла.
   Поэтому русских развалюх больше, но украинские - гораздо живописней.
   Но этому домишке не повезло: до своей старости он не дожил. Его, вероятно, порушили совсем недавно. Хозяева или сбежали, или что скорее - погибли. От их дома, некогда богатого осталась лишь одна стена с окном, да в глубине - развалины печи.
   Впрочем, на окошке непостижимым образом остался стоять горшок с геранью, да рядом сейчас восседал кот пока еще вполне ухоженного вида.
   Пройдет время, он похудеет, шерсть сваляется. Он будет питаться на помойках.
   Будет дичать, жить сам по себе в каких-то руинах, бегать от диких собак, спариваться с такими же бездомными кошками.
   И потомки его будут дикими, получившими лишь жалкие крохи человеческой ласки, а то вовсе и прожившими свою иногда чрезвычайно короткую жизнь без них...
   Но наступит день и человечески ребенок принесет домой ребенка кошачьего.
   Скажет:
   - Мама, смотри какой хорошенький! Давай оставим?..
   Мама-кошка не станет сильно печалиться о своем котенке. Кошки - независимые существа, даже от своих детей или родителей...
   Мама-человек подумает и разрешит оставить этот мяукающий и царапающийся комок шерсти. Так уж устроены кошки: они умеют царапать, мяукать и при этом нравится почти всем.
   Котенок вырастет, положим, в кота. Обретет лоск, его шерсть будет блестеть, он будет ступать с достоинством.
   Но в душе так и останется предельно независимым существом...

-

   - Да что ты делать станешь?.. Только разгружать его надо.
   В сгущающихся сумерках с головного грузовика заметили воронку, сбавили скорость, объехали ее. А второй грузовик, ведомый штабс-капитаном, отвернуть не успел, заскользил колесами по краю, сполз вниз и едва не перевернулся. Дело житейское: бывало, грузовики переворачивались днем на ровной дороге, а тут все один к одному. Попытались вытолкать руками, но грузовик сполз еще глубже. Тогда нашли трос, попытались вытянуть головным грузовиком - тот буксовал и не мог стронуться с места.
   - Привал, господа... - заключил штабс-капитан. - Утро вечера мудренее. Отдохнем, а завтра с новыми силами. Разгрузим - он сам выедет.
   Андрею оставалось лишь кивнуть: действительно делать нечего. Сумерки тут долгие, пока стемнеет, можно было бы проехать еще верст десять. Но коль так получилось - что поделать. Солдаты ломали в заброшенном саду хворост, разжигали костер. Солдат с нелепо слепленным лицом принялся варить кулеш. Из казанка пахло буквально божественно.
   Из кабины грузовика штабс-капитан достал ящик пива:
   - Вот, господа... Шампаньи в городе не было, видать все австрияки выпили. Так что отпразднуем победу...
   - Вы это осторожней, - заметили осторожный Генрих Карлович. - Я слышал немцы нарочно оставляют винные погреба, чтоб солдаты перепились и не наступали. А порой и яду подмешивают!
   - Да бросьте! Тут мы наступаем, а им делать больше нечего, чем яд разливать? Да они позавчера еще не знали, что мы атакуем. Налетайте, угощайтесь... Да мне оставьте.
   Ящик разошелся довольно быстро. Предпоследнюю бутылку взял Данилин, последнюю - штабс-капитан.
   Андрей осмотрелся, ожидая увидеть кота. Но тот, видимо, опасаясь людей в форме, скрылся. Взгляд Данилина был истолкован штабс-капитаном неверно:
   - Ищите, чем открыть?.. Давайте сюда... - он забрал бутылку назад и лихо откупорил ее маленьким пистолетом. - Угощайтесь...
   Стемнело. Ужинали у костра. У ученых нашлось немного спирта - как оказалось, инопланетные устройства тоже требовали вполне земную жидкость. Сейчас вроде бы оборудование уже было не нужно: и, стало быть, необходимости в спирте уже не было. По чарке спирта хотели выдать всем, но "самострельщик" от своей порции отказался.
   - Какой-то ты странный, земляк, - удивился солдат со странно сложенным лицом. - у нас кажут: если мужик не пьет, то он или хворый, или падлюка. Ты, часом, не германский шниён?
   Остальные солдаты весело загоготали.
   В сумерках было начала куковать кукушка, но быстро раздумала: видно нашлись дела поважнее.
   - Кукушка, чего так мало? Ты жадная? - удивился какой-то солдат.
   - Скорее - ленивая... - ответил Беглецкий.
   Сидящие за костром переглянулись. Ну, надо же какие ученые у нас: и спирта не пожалели, и шуткой поддержать не дураки. Захмелев, пели песни - все более печальные, как водится на войне. Про солдата, которого не дождалась любимая, про крейсер "Варяг". Наконец затянули песню, в которой чуть не каждый солдат узнавал свою судьбу:
   "...
   Умер бедняга в больнице военной,
   Долго родимый лежал.
   Эту солдатскую жизнь постепенно
   Тяжкий недуг доконал.
  
   Рано его от семьи оторвали,
   Горько заплакала мать,
   Всю глубину материнской печали
   Трудно пером описать!
   ..."
   Подпевал и Андрей. На то была причина. Пока ждали генерала, батюшка отпел воинов, погибших во время наступления. Среди павших Данилин обнаружил знакомого - совершенно необязательную, шальную пулю схлопотал богатырь-гренадер. Он лежал улыбающийся, почти счастливый. Казалось невероятным, что такая маленькая пуля могла остановить столь огромного человека. Заветного солдатского Георгия он получит. Но посмертно...
   Когда время пошло к полуночи, разбрелись спать. Андрей назначил посты6 против этого шумно возмущались ученые: они считали, что война для них закончена и сейчас колонна пребывает в тылу. Но Андрей был непоколебим.
   Первым в дозор заступил "самострельщик" Василий Степанов. Он вызвался сам, ссылаясь на свою трезвость и бессонницу. Данилин, возражать не стал: он прилег в тени дерева, оставив на коленях пулемет. Этой ночью он собирался не спать, глядеть всю ночь на костер...

-

   ...Он проснулся ранним утром. Ночью на мундир и пулемет легла роса, вода просочилась сквозь ткань, стало зябко. Андрей очнулся резко, словно нырнул в холодную воду. Осмотрел лагерь: ученые спали у грузовиков: даже ночью они не могли расстаться со своими игрушками. Солдаты расположились среди развалин хуторка.
   Самострельщик давно сменился, его должен был сменить солдат с нелепым лицом...
   Он, конечно же, спал. Рядом валялась бутылка из-под спирта.
   От костра высоко в небо тянулся сноп рыжего дыма. Андрей отставил пулемет, бросился к костру, принялся его затаптывать. Утро было слегка туманное, имелся незначительный шанс, что знак незамечен.
   Пропустил таки, - корил он себя. - Проспал.
   - Отойдите от костра... - услышал он за спиной.
   Обернулся.
   Перед ним стоял штабс-капитан. В руках он держал трофейный "Медсен", оставленный Андреем.
   - Все же... - удивился Андрей. - Так просто...
   - Но-но... - обиделся штабс-капитан.
   - Меня интересует только. Телеграфист был ни при чем или вы его пожертвовали, как мелкую сошку?.. Я это понял по каплям крови у командного пункта.
   - На войне кровь - не редкость... Но вы правы, конечно. Иногда нужно пожертвовать пешкой, чтоб спасти всю игру. Я через перископ увидел, что вы обнаружили провод...
   - ...И застрелили в грудь, после сделали контрольный в голову... Пули, извлеченные нашим хирургом казались одинаковыми, пистолетными. Меня ввел в заблуждение ваш "Манлихер". Я не подумал, что у вас будет второй пистолет...
   - Очень удобно. Я бы вам порекомендовал - но ваша карьера уже заканчивается... От "Манлихера" была бы куча следов, крови. А "Байярд" делает аккуратные дырочки.
   - Потом вы оттащили тело и вывезли его на штабном авто к мосту.
   Штабс-капитан кивнул: именно так.
   - И что теперь?..
   - Теперь вы пленный... Сейчас ко мне прибудет подмога, грузовики поедут на запад. Конечная станция - Берлин.
   Андрей кивнул, повернулся к костру и принялся его расшвыривать.
   - Эй, что вы делаете! - закричал штабс-капитан. - Эй! Вы чего?.. Я вас застрелю.
   - Стреляйте, - разрешил Андрей.
   - Я стреляю, стреляю!!!..
   - Угу...
   От крика просыпались солдаты: они видели двух офицеров. Андрей словно танцевал на углях костра, его соперник целил из пулемета.
   - Ваше благородия! Да шо ж это происходит!
   - А-ну брысь, мрази, - отвечал штабс-капитан. - Не вашего умишка дело. Стоять на месте, а то застрелю.
   Винтовки охраны были сложены в пирамиды около костра, и только у заснувшего дежурного она была в руках - но тот с похмелья и спросонья быстро моргал и никак ничего не понимал.
   - Да стреляйте уже! Надоело слушать ваш голос. Чего медлите! Все равно ваши хозяева нас расстреляют - зачем им возня с пленными? К чему мы им в Германии?
   Хозяева? Пленные? Германия?..
   - Да, господа... - пояснял Андрей переглядывающимся солдатам. - Господин штабс-капитан - шпион. Он, выражаясь его же словами - мразь...
   И штабс-капитан не выдержал: приложил пулемет к плечу, нажал на спусковой крючок.
   Механика сухо лязгнула, но выстрела не произошло - будто осечка. Чертыхаясь, штабс-капитан передернул затвор, патрон вылетел наземь, нажал спуск еще раз - тот же результат...
   Лишь после пятого раза понял, что пулемет неисправен.
   - Вы это нарочно, да?..
   Из кармана кителя Андрей достал крошечную деталь, похожую на иглу:
   - Надо же, не работает без нее... У меня ведь не было доказательств против вас... Так, только догадки... Надо было вас разговорить.
   Штабс-капитан зарычал, бросил пулемет на землю, попытался достать "Манлихер". Не успел.
   Грянул "Парабеллум".
   Штабс-капитан сделал удивленный шаг назад, потом будто оступился и рухнул наземь.
   - Будем считать, что погиб смертию храбрых... - заключил Андрей. - Хоть и не за царя и отечество, а за кайзера и фатерланд... Но все же...
   Андрей смерил взглядом проштрафившегося охранника - думал сделать внушение, но времени не было совсем.
   - Скорее! Надо вытащить грузовик!
   Попытались вытолкать на арапа, нахрапом. Но вместо того, чтоб выскользнуть, грузовик стал еще глубже сползать в яму.
   - Разгружайте! - распорядился Андрей.
   Может, пронесет, - думал он. - может не успели рассмотреть сигнал. А даже если и рассмотрели - мы предупреждены, отобьем.
   Но нет, не пронесло.
   - Панцерники!
   Из-за рощи двигалось четыре броневика: изящные, даже облеченные в броню "Даймлеры".
   - Мамочки, пропали... Пропали мы!
   Второй пулемет! Он должен быть в замыкающем грузовике. Андрей бросила туда, но его опередили. "Самострельщик" уже выходил наперерез броневикам. Он выпустил почти треть магазина, когда его заметили с броневика. Из блиндированной башни огрызнулся пулемет - храбрый солдат рухнул.
   По броневикам палили из винтовок, Андрей пару раз выстрелили из пистолета - но все с одним результатом: высек из брони искры.
   - Спасайся, кто только может! - крикнул один солдат.
   Рванул к леску, за ним заторопились другие. Ученые, было тоже отступили, но задумались, вернулись: страх смерти оказался слабее страха потерять предметы своих исследований. Увидев это, охранники останавливались, возвращались.
   - Быстрее! - крикнул Андрей. - Помните, вы в девятом году Столыпину показывали?..
   Беглецкий понял: от реакторной машины размотал провод, к чему-то подсоединил. Протянул Андрею нечто среднее между ружьем и скороваркой.
   - Вот. Стреляйте!
   - А вы?..
   - По людям? Я не могу! Нажимайте тут!
   Андрей лег наземь, прополз под грузовиком. Снизу обзор был не ахти какой: но с броневиков его, верно, тоже было не рассмотреть.
   Нажал на спуск: в агрегат стала втягиваться стальная проволока, закрепленная на катушке. Оружие и цель соединила безумная радуга...
   Панцерники останавливались и глохли один за другим. Только один все пер вперед. Андрей палил по нему опять и опять.
   - Да что же это такое! - ругался он.
   Неужели в Германии в другое время разбилась своя тарелка, и теперь инопланетное оружие им нипочем? Но броневик ехал прямо, пока не угодил в воронку и перевернулся на бок. Колеса продолжали лениво вращаться. Андрей отложил инопланетное оружие, поднялся, подобрав брошенную винтовку, и перебежками двинулся вперед. За ним заспешили солдаты.
   Осторожность оказалась лишней: броневики молчали. Подобрались к перевернутому. Распахнули люки: оказалось, что погибший водитель упал на рычаг газа, и, поэтому, машина, уже с мертвым экипажем, шла вперед. Этот водитель кого-то смутно напоминал Андрею...
   - Иттить его германскую маму. Фарш! Хоронить не выйдет - можно ложечкой соскрести в банки консервные и отправить Красным Крестом назад, откуда явились - в Германию... Чем вы их порешили, ваше высокоблагородие...
   - Собирайтесь, надо ехать...
   Из леска вернулись смущенные беглецы. Оказалось, что крикнул "Спасайся" давешний штрафник - человек с нелепо скроенным лицом. Ему Андрей глубоко взглянул в глаза, но увидал не раскаянье, а какие-то шулерские искорки. Не сдержав себя, ударил правым хуком, выровнял покачнувшегося противника левым, потом нанес прямой в челюсть, затем - под дых. Обида клокотала в груди, потому Андрей лупил ожесточенно и даже увлеченно. Солдат же молчал, стоя во фронт, лишь, когда град ударов становился нестерпимым, отступал назад на шаг.
   На правой руке повис Беглецкий:
   - Полно-те, Андрей Михайлович. Сами же сказали: нет времени.
   Цугом из двух броневиков вытянули завязший грузовик.
   - Кто к нам на броневике приедет, тот, значит, от инопланетного оружия и погибнет, - тихо, чтоб слышали только свои, пошутил Андрей.
   Стали собраться в дорогу.
   - Надо "самострельщика" подобрать... Храбрый человек был.
   В высоких ковылях нашли тело. На груди расстрелянного сидел давешний кот. Андрей думал, что от броневиков он сбежал куда-то в лесок. А он, оказывается, невидимый в траве ходил кругами...
   - А-ну брысь отсюда, - скомандовал Андрей.
   Было не до кота.
   Тот отошел, но совсем недалеко: чужие люди его уже не страшили.
   - Эй, да он жив... Жив, чертяка...
   - Не может быть.
   Пулеметной очередью бывшему вольноперу перебило обе ноги, пробило грудь. Но он жил, правда и безумно мучительно: хрипел, на губах выступала кровавая пена - очевидно было задето легкое.
   Генрих Карлович кивнул, открыл свой саквояжик. Попросил спирта на руки, принялся чародействовать. Заметил:
   - Все в руце Божей... Но крови много потерял. Надо делать трансфузию...
   - Господу надобно помогать. Что за дело такое - трансфузия?
   - Переливание крови, - пояснил Генрих Карлович. - Дело у нас почти неосвоенное. Но я давненько экспериментировал... Иногда больные даже выживали.
   - Иногда?..
   - Да, но я тогда многого не нал, а наука сейчас развивается ну просто стремительно. Я оцениваю его шансы после интерфузии как один против четырех...
   - Так мало...
   - Без переливания - один к десяти...
   - Переливайте, - велел Андрей.
   Генрих Карлович взял кровь у раненого, затем - у стоящих рядом... Уже вторая попытка оказалась успешной:
   - Вы, вроде бы совместимы. - сообщил он Андрею.
   - Раз совместимы - приступайте.
   Из саквояжа профессор вынул шприц. Вместо иглы к нему присоединил тройник. К нему - резиновые трубочки с медицинскими иглами на концах. Ввел иглу в руку Андрею, заполнил всю систему его кровью.
   - Собственное изобретение... - пояснил он. - вот уж не думал что пригодиться... Ну, с Богом, приступим.
   Вторую иглу ввел в руку раненому. Поочередно зажимая трубки, стал перекачивать кровь из тела в тело. Считал каждое движение поршня. Андрей чувствовал как из него вытекает жизнь. Что еще он дает этому человеку: может к нему перейдет толика андреевой везучести? Это же надо: не вышло даже застрелиться по-человечески... А что делать, положим, ежели когда-то удачи не хватит? Становилось сонно, ленно. На него не отрывая взгляд смотрел кот...

-

   Бывшего вольнопера сдали в полевой госпиталь. Выглядел он по-прежнему неважно, находился без сознания. Но помирать явно не собирался: метался, шептал женское имя... Это имя Андрей слышать не желал и только выругался.
   - Вот курва...
   - Кто? - удивился Беглецкий. - За что вы раненого так чехвостите?..
   - Да не его... Но его невесту бывшую. Это же надо было от такого человека отречься.
   В госпитале остался и кот. Он занял место на койке рядом с больным и принялся вымурлыкивать болезнь. Доктор хотел его прогнать, но Андрей запретил.
   До поры до времени "самострельщику" было о ком заботиться, дать имя... Надо не забыть написать о нем рапорт: теперь ему вернут звание, дадут "клюкву"...

-

   К дирижаблю вернулись к вечеру, грузились уже при свете ламп.
   - Как прошло?.. - спросил Сабуров.
   - Да все хорошо, видите же... - отвечал Андрей. - Все как обычно. Кровь, чудеса, шпионы...
   - Шпионы?..
   Андрей просто отмахнулся: не важно.
   Около полуночи Сабуров велел отдать канаты. "Скобелев" поднялся в звездное небо и заспешил на запад. Ученые уставшие, но счастливые, попив чаю, расходились по каютам. Андрей остался в кают-компании, принялся писать отчеты. Прервался где-то через час. Прошелся по палубам спящего дирижабля, зашел в радио-каюту. Сел за аппарат... Удивительно, но Джерри не спал. Перебросились какими-то общими словами о начавшемся наступлении. Джерри был от него в восторге, хотел лично отбыть на юго-западный фронт, чтоб увидеть это. Андрей врал, что почти ничего не знает о прорыве. После передал короткую телеграмму Алене и пожелал Джерри спокойной ночи.
   Джерри долго рассматривал текст принятой телеграммы. В голове Не складывалось: судя по силе и направлению сигнала дирижабль был где-то за Киевом и двигался на восток. Но ведь авиаотряд Данилина находится куда севернее и западнее. Отчего они летят на восток?.. Важно было и то, что жене он обещал скоро прибыть в короткий отпуск...
   Джерри попытался связаться с Андреем еще, но передатчик "Скобелева" молчал.
   Телеграмму Алене Астлей вручил тем же утром - заспешил к дому Данилиных даже отмахнувшись от мальчишки-газетчика, который на углу размахивал пачкой свеженапечатанных газет:
   - Сенсационные вести! Победа русского оружия! Император Франц Иосиф сбежал из Вены!
   Алена не пустила Джерри дальше порога, сославшись на мигрень. Тот улыбаясь, вручил телеграмму, дежурно пошутил о техническим прогрессом, поинтересовался, где носит Андрея. Алена пожала плечами, ответила, что сие это ей неизвестно.
   Когда гость откланялся, Алена вернулась в зал. Там на столе лежала развернутая газета. С фотографии на первой странице глядел Андрей. Был он чем-то не то испуган, не то рассержен.

-

   ...План Брусилова предполагал наступление на всем Юго-западном фронте. Войска на двенадцати участках должны были взломать оборону, рассечь австрийские и немецкие части, войти в их тыл, заключить противника в "котлы". Двенадцать или дюжина - вполне хорошее, понятное для русского человека число. Но участков прорывов оказалось больше - тринадцать, "чертова дюжина".
   Чуть не самым успешным оказался именно этот лишний, незапланированный прорыв.
   Брусилов получил Высочайшее распоряжение помалкивать, сделать вид, что так все и должно было произойти. Командующий фронтом это с удовольствием выполнил.
   Рундуков-Чемоданов был произведен в долгожданный следующий чин. Андрей получил орден Станислава второй степени, все ученые - третей...
   Кроме того, Данилин получил обещанный отпуск в десять дней, который провел с семьей...
   - Ну-ка рассказывай, где тебя носило? - и показал сохраненный газетный номер.
   Андрей соврал не моргнув глазом:
   - Действительно похож... Но это не я. Я совсем в других краях был... Вот только от твоего батюшки. Письмо привез...
   - И за это тебя наградили орденом?
   - Да меня-то к нему представили давно, но только вот все бумаги подписали... И говорить тут нечего.
  
   Ночная атака
  
   Вылет в сентябре 1916 едва не стал для "Скобелева" последним. Вышли с целью казалось бы простой: следовало разбомбить, на ноль помножить мост в тылу у немцев. План атаки был будто бы несложен. Выйти на Варшавский тракт, лететь над ним, выпустить воздушные торпеды. Мост был, конечно узковат, зато с предмостьем почти сто саженей длиной - промахнуться сложно.
   Вышли, как водится в темноте, на заре были у моста. Но немецкие зенитчики открыли такой плотный огонь, что пришлось спешно отворачивать, сбрасывать торпеды в спешке. В дирижабль попал семидесятисеми миллиметровый снаряд. Он был на излете, поэтому застрял в корпусе и только чудом не взорвался.
   Чтоб быстрей набрать высоту, Сабуров велел выпускать аэропланы. Это оказалось нелишним: появились германские аппараты. Но они держались подальше опасаясь атаковать - о подвигах экипажа "Скобелева" они были извещены безусловно.
   Андрей подумал, что пора бы старенький "Сикорский" сменить на новую модель - его противники наверняка уже узнают и уходят от боя. Хорошо бы отдать старый самолет кому-то из новичков - враг, может быть, простит оплошность, сочтет ее за хитрость...
   ...На аэродроме снаряд вырезали вместе с частью конструкции и взорвали в овраге.
   Стягивая фуражку и вытирая пот, Сабуров заметил:
   - Ну, подумать только... Вы испугались, Андрей Михайлович?
   - Не весьма...
   - Говорите честно. Я сам перепугался. Если бы не был седым, поседел бы второй раз...
   Сабуров прибеднялся: он действительно за последние пару лет довольно красиво поседел, но не так чтоб до полностью. Конечно, эта атака добавила ему седых волос, но всякая предыдущая тоже заставляла волноваться.
   ...Но как бы то ни было, поставленная задача оказалась не выполнена. Сабуров сидел за картами долго, так что, верно, выучил их наизусть.
   Делился с Андреем мыслями:
   - А кто сказал, что атака должна быть непременно днем. Если мы к ним прокрадемся ночью, нас, верно, не заметят...
   - Мы их тогда тоже не заметим. Они тоже не лыком шиты. Верно, огонь маскируют...
   - Тогда бы их подсветить надобно. Сбросить фонари днем... Так ведь потушат...
   Полог в палатке открылся, на пороге появился радист, передал бумагу:
   - Ваше Благородие... Телеграмма из Ставки.
   Ее Сабуров принял, поблагодарив кивком, и сделал знак, освобождающий радиста от ожидания ответа. Принялся молча читать.
   - Что-то серьезное?..
   - Да нет, ерунда всякая... О праздновании шефских дней. Так подумать: радио - столь дивное изобретение, а все равно, используют его на всякую чепуху, для которой хватило бы обычной почты...
   Андрей счел за лучшее промолчать о своих всенощных бдениях у передатчика, лишь заметил:
   - Радиосвязь входит в повседневную жизнь, становится дешевле. Происходит тоже, что и с телефонией. Поверьте, лет через десять радиостанции будут у сотен тысяч обывателей...
   - У сотен тысяч... Эк вы хватили. Скажите еще - у всех...
   - У всех может лет через сто. Сами посудите: для радио не нужно проводов, сигнал невидимый, никому не мешает...
   Последняя фраза повергла Сабурова в молчаливые размышлизмы. После нескольких минут раздумий он произнес:
   - А давайте сделаем вот что...

-

   Ближе к вечеру солдаты, охраняющие мост услышали звук работающего мотора. Он не был густым, низким, тревожным, как два дня назад, когда на мост неудачный налет совершил громадный русский дирижабль.
   Нет, звук был негромкий, резкий, можно сказать - быстрый.
   Присмотрелись, увидели над дальним лесом черточку вражеского самолета. Сыграли боевую тревогу. Развернули на лафетах противоаэропланные пушки, дали пару залпов, но без толку: орудия перезаряжались медленно, самолетик - маленький, попробуй в него попади. Что называется: из пушки по комарам.
   Куда больше пользы было от малокалиберной стрельбы.
   Зенитчики открыли огонь из пулеметов, караул начали противоэропланную заградительную стрельбу. И, не долетев до моста метров двести, пилот не выдержал - отвернул. Чтоб облегчить маневр, сбросил в болото подвешенную под фюзеляжем бомбу, положил машину в развороте. Ушел на восток. Бомба, вероятно, потому что шлепнулась в трясину - не разорвалась.
   Караул пожал плечами: летчик, конечно, молодец, смелый - долго не отворачивал... Но на что он надеялся? Действительно, трудно воевать с дураками.
   Спустилась ночь. Около полуночи, в самую темноту снова всех разбудив завыли моторы: это был уже знакомый гул двигателей того самого, жуткого дирижабля. Зенитчики как были в кальсонах и голые по пояс заняли места у орудий. Но стрелять без команды не стали. Ее не последовало ведь не видно же ничего. Стрелять на слух? Но зенитная стрельба куда сложнее обычной: надо учитывать и расстояние и дальность.
   Судя по звукам дирижабль маневрировал где-то в полукилометре, но не приближался.
   Командир караула думал послать по тракту самокатчика с осветительными ракетами, чтоб подсветить дирижабль с другой стороны и самим ударить из темноты.
   Но тут раздался первый взрыв...

-

   "Скобелева" швартовали в темноте, по посадочным огням - луна еще и не думала всходить. Андрея в полет не взяли. Сабуров сказал, что нужды в нем нет, да и свою часть работы он уже выполнил. Поэтому возвращения дирижабля он ждал со всеми, потягивая по причине зябкой ночи чаек...
   - Ну как?.. - спросил он, выходящего из гондолы Сабурова.
   - Да будто бы отстрелялись...
   Едва дождались первых лучей солнца. Сабуров, снедаемый нетерпением, сам полетел на самолете в разведку. За ним ведомым увязался Андрей, дабы прикрыть, если что, товарища.
   В этом необходимости не было, даже ошарашенные зенитчики стреляли как-то неуверенно и дали подлететь довольно близко.
   У пятипролетного моста был разрушен четвертый и пятый пролет, снесено западное предмостье, все еще горел лес на той стороне. Работа была сделана.
   ...На аэродроме устроили короткую и неуместную утром пирушку и тут же разбрелись отдыхать - сказывалась бессонная и нервная ночь...

-

   - Ну как?..
   - Молчит. Как я проснулся - проверил эфир. Пусто. А батарей должно было хватить на неделю.
   Сабуров стал печальней:
   - Жаль... Значит второй раз эта хитрость не сработает. Расторопна немчура, что тут сказать.
   Ее, верно, сейчас разбирают... Может, прав был один техник, предлагавший встроить в радиостанцию бомбу... Но Сабуров запретил: времени нет да и пилот и без того рискует.
   Таким образом, Андрей лишился своего персонального передатчика. "Архангел-1" не стал первым искусственным спутником Российской империи, а сгинул в белорусских болотах. Нельзя сказать, что пользы он не принес: в кромешной темноте позволил Сауброву сориентироваться, вывести дирижабль на огневую позицию... Залп шестнадцати торпед был чудо как хорош, особенно если брать в учет ночное время.
   - Но это был прощальный залп "Скобелева". Как говорил один мой знакомый: второй раз такой фикус не пройдет.
   - Фокус, мой друг... Фокус... - поправил Андрей.
   - Нет, этот знакомый говорил именно "Фикус". Теперь германы организуют радионаблюдение, упавшие предметы начнут подрывать не дожидаясь утра... Организуют прожекторные части... А "Скобелев" слишком удобная цель... Давайте-ка выпьем за упокой дирижаблей. Их время заканчивается...
   Михаил Федорович был неправ лишь отчасти.
   Заканчивалось не просто эра дирижаблей, заканчивалась не просто первая и последняя война этих огромных аппаратов.
   В это время как раз заканчивалось нечто большее.
  
   Последний день на фронте
  
   К агитации большевиков в авиаотряде отнеслись более чем прохладно. Может, произошло это потому, что в нем почти все были или офицерами или теми, кто стремился ими стать. У первых уже имелись устоявшиеся мнение, вторые старались им подражать.
   А может, потому что Сабуров, известный своими радикальными высказываниями с одной стороны и терпимостью чужому мнению, не привечал коммунистические призывы.
   - Отчего вы так?.. - спрашивал Андрей. - Вы же сами говорили...
   - Знаете ли Андрей... Свергать ли царя, рубить ему голову или нет - это наше внутреннее дело. Но ежели большевики хотят превратить войну отечественную в войну гражданскую, значит они - сволочье. Ежели кто из Петербурга надумает фронт открыть, дабы пустить немцев чтоб те бунтовщиков на столбах развесили... Тогда этот кто-то будет предателем. И мне все равно, кто такой приказ отдаст - Николай ли царь или Родзянко. Война закончится - тогда и подумаем. А пока - война.
   Андрей поднимал свой Сикорский в воздух, уходил на запад.
   Он пролетал над притихшим фронтом, над окопами, в которых братались солдаты.
   По аэроплану не стреляли.
   Попался "Фоккер", летчики схлестнули траектории. германский летчик оказался хитрее: поставил закрылки, сбросил газ, пропустив "Сикорский" вперед.
   Андрей сжался, ожидая пулеметной очереди. Но немец отчего-то не стрелял.
   Данилин взял ручку на себя, задрал нос аэроплана, доведя угол атаки до закритического. "Сикорский" рухнул в штопор.
   У самой земли Данилин выровнял машину, и уже скоро сам держал в прицеле "Фоккер".
   Германец попытался оторваться сперва на скорости, потом - маневром, но Андрей держался цепко.
   Дистанция сокращалась: пятьдесят саженей, сорок, двадцать, пятнадцать...
   Андрею показалось, что он даже чувствует запах одеколона германца.
   Короткая очередь, пять пуль и "Фоккер" рухнет на землю.
   Все закончится.
   Но Данилин не нашел в себе сил нажать на гашетку.
   Он взял ручку на себя и вправо, выходя из соприкосновения.
   Некоторое время аэропланы кружили на безопасном расстоянии.
   Наконец, германец покачал крыльями. Так один игрок, положим, в бильярде говорит другому: "Благодарю за игру".
   "Фоккер ушел на запад, "Сикорский" - на восток.
   Из кабины Андрей выпрыгнул раздраженный.
   Сказал Сабурову:
   - Вот вы давеча говорили - после войны разберемся. Да разве это война? Это ералаш какой-то!
   И изменившимся, почти жалобным голосом добавил:
   - Я домой хочу...
   Сабуров разрешил так сразу, что это стало неожиданностью для андрея:
   - А поезжайте! Пельцман давно жалуется, что в двигателях пальцы стучат, надо втулки точить, перепрессовывать. Увожу "Скобелева" на ремонт. Ну а вам - отпуск до особого распоряжения. ну а мы - свои люди. Договоримся.
  
   Революция
  
   Возле вокзала проходил митинг, и совершенно не было извозчиков. Пришлось идти на трамвайную остановку, хотя надежды, что трамваи еще ездят, особо не имелось.
   Действительно - ждать пришлось долго. Сперва проехал трамвай, блиндированный словно броневик. Даже вагоновожатый смотрел на дорогу через прорезь в металле. Были бойницы, из них пока не казались стволы винтовок или пулеметов, но Андрей счел за лучшее спрятаться за афишную тумбу.
   Затем прогромыхал грузовой трамвай, нагруженный свежеспиленными бревнами. Это окончательно убедило, что по этим рельсам еще куда-то можно доехать.
   И, наконец, через полчаса появился и обыкновенный трамвай, который, впрочем, шел без номера.
   Андрей запрыгнул на подножку, прошелся по вагону:
   - Куда идет трамвай?.. - спросил Андрей у пассажиров.
   Те не знали. Данилин прошел к вагоновожатому. Однако спрашивать о маршруте не стал. С трех шагов в нос шибал запах перегара, вожатый быль пьян в дым и то орал, то бормотал:
   - Наш паровоз, вперед лети... Другого нет у нас пути!!!
   Видимо, трамвай он вел чисто рефлекторно, потому что делал это много-много лет. Андрей сел на пустующее место, раздумывая о том, что трамвай - не паровоз, лететь он не может. Не та конструкция... Да и другого пути у него, как ни крути, действительно не было.
   Мимо проплывал город: встречались перевернутые трамваи, наспех сложенные баррикады. Андрей подумал, что подобные, сложенные любителями сооружения можно брать сходу и без потерь. Однако на улице было много восторженных манифестантов. А полиция и армия стыдливо жалась по углам, стараясь сделаться незаметнее...
   Само собой, вагоновожатый не утруждал себя переводом стрелок, и как только путь вагона и Данилина стали расходиться, Андрей шагнул в проносящийся мимо город и уже через четверть часа постучал в дверь своего дома.
   Вернувшись с войны, Данилин лег спать.

-

   Андрей отсыпался долго и основательно, пытаясь сбросить усталость, что накопилась за годы войны. В первый день проспал двадцать часов. Потом проснулся, поел, сходил по нужде. Походил по дому, посмотрел на лица спящих домочадцев, но, не разбудив никого, снова лег спать.
   Проспав еще двенадцать часов, снова поднялся. Провел полдня в полудреме с семьей, снова лег - уже со всеми.
   Утром проснулся в шесть - посвежевший и отдохнувший. Казалось, что война осталась далеко за спиной.
   Сел завтракать вместе с семьей.
   Таюта увлеченно размазывала по тарелке кашу, пытаясь таким образом сделать ее как можно меньше.
   За столом хранили тишину, словно в доме есть покойник. Может, Фрол и Аленка молчали, потому в доме был старший.
   Андрей чувствовал неловкость положения, потому заговорил:
   - Знаете, никогда не замечал, что дорога к нашему дому идет в гору. И не сильно ведь: где-то вершка два на двадцати саженях. Но все равно в гору...
   Аленка посмотрела на мужа, потрогала его лоб. Тот был не просто холодным, а обжигающе холодным, словно человек вернулся с многолетнего холода.
   - Ты себя, верно, дурно чувствуешь?.. - спросила Алена.
   - А как себя должен чувствовать солдат, вернувшийся с войны, которая проиграна?..
   - Он должен радоваться, что вернулся живым. Кому-то это не удалось...
   Андрей кивнул: все верно. Но веселей от того не стало.
   - Джерри заходил?..
   - Заходил с неделю назад, - призналась Аленка. - О твоем здоровье справлялся. Приносил угощения.
   Андрей ожидал, что почувствует укол ревности. Но его не последовало: ощущения притупились, требовался более сильный раздражитель.

-

   Он снова спал.
   Снился сон: будто он идет по городу, по предместью, вдоль реки по узким грязным уличкам. То спускается, то подымается по склону, к которому прилепились маленькие домишки.
   В их окнах - чужой свет, окна забраны в ставни, тяжелые двери закрыты на засовы. Может за ним следят глаза настороженные, но не до них, совсем не до них.
   Впереди Андрея кто-то идет: силуэт смутно знаком Данилину, но окликнуть человека вроде бы боязливо. А вдруг это не тот, не знакомый, тогда неловко будет.
   Человек идет впереди. Его плащ мелькает меж деревьев, далеко впереди, исчезает за поворотами улочек.
   Андрей спешит, перепрыгивает через лужи.
   И вот впереди просвет, воровской поселок заканчивается. Данилин спешит: теперь-то он точно догонит непонятного человека. Вот улица заканчивается пустошью, но странно: идущий впереди человек исчез, словно и не было его, словно под землю провалился.
   Потом вспоминается, кем был тот человек впереди - ведь мысли во сне тягучи и нелогичны, словно патока в бочке с дегтем.
   То был Аркадий Грабе. Не генерал, а штабс-капитан, совсем как в тысяча девятьсот восьмом году от Рождества Христова.
   Но как такое может быть?.. - бунтовала память. - Ведь Грабе погиб, погиб, погиб...
   А если не погиб, то куда делся сейчас? Неужто и впрямь под землю.
   И впрямь... Ведь мертвецам - место под землей...
   Видит Андрей: то, что показалось ему пустошью сначала, есть кладбище - от горизонта и до горизонта. Данилин оборачивается и уже не видит поселка - только могилы. И дороги назад более нет.
   Зачем Аркадий Петрович его сюда завел? Неужели пришел черед Андрея?
   И кажется, что видит Данилин за плитами прячутся чукчи, убитые посреди тундры, и другой - с головой размозженной револьверной пулей.
   Вот из тумана выступает Мария Тарабрина, урожденная Шлатгауэр.
   За ней - пилоты немецких истребителей, сбитых под Варшавой и над Данцигом. Сколько лет прошло, а кровь на них так и не застыла...
   Андрей рукой касается кобуры, но ужас - она пуста.
   И Андрей делает единственное, что в его силах.
   Он кричит.

-

   Он кричит.
   И его жена, теплая, милая, хорошая Аленка несильно теребит его за плечо:
   - Андрюша, Андрюша... Проснись. Тебе что-то страшное снилось. Ты кричал.
   Андрей просыпался с облегчением: это всего лишь сон.
   - Что тебе снилось?.. - спрашивала Алена.
   - Уже и не помню, - врал Андрей.
   Он обнимал жену, и она засыпала в объятиях. Но к Андрею сон не шел, и он лежал много часов, рука затекала. Но он боялся пошевелиться, чтоб не разбудить любимую.
   И лишь к свинцовому рассвету он забылся крепким сном.
   Потом утром, свой сон в ванной рассказывал текущей из-под крана воде - чтоб не сбылось. После - вышел к ужину, пил кофе. Читал газеты...
   Затем засобирался.
   - Ты куда? - спросила жена.
   - Пойду, пройдусь...
   - Не ходил бы ты в город, Андрюша... Говорят, по офицерам стреляют...
   - Да полно тебе, верно, кто-то схлопотал шальную пулю...
   - Пули-то может, и шальные, да что-то их сильно точно пускают. Что не день, так кого-то убьют. А на крышах, говорят, стоят пулеметы уже. Как они начнут стрелять - так недостатка в шальных пулях уже не будет. Хоть мундир-то не надевай. У тебя ведь есть приличные костюмы...
   Андрей кивнул и, чтоб не расстраивать жену действительно переоделся в партикулярное платье, но в карман пальто положил "Парабеллум",
   В гражданской одежде было непривычно, и Андрей долго смотрелся в зеркало: все ли на месте. Впрочем, от своих волос он упорно отводил взгляд. Ночью Алена сказала, что в голове у ее мужа появился седой волос. Но Андрей не хотел его видеть.
   Он вышел из дому.
   Петроград шумел, свистел, как чайник, который вот-вот закипит. По улицам праздно шлялись солдаты - поодиночке и группами, с оружием и без. То там, то сям шли митинги. Требовали все более хлеба, порой - прекращение войны без контрибуций. За митингами следила полиция, и пока над толпой не появлялся красный флаг - не вмешивалась.
   С хлебом и правда были проблемы: к лавкам с утра выстраивались длинные очереди - "хвосты". Но с иной стороны - будто никто с голода не умирал.
   Андрей выдохнул: в воздухе повисло тяжелое облако пара. К ночи воскресения холодало.
   Данилин пожал плечами, подумалось: мороз должен разогнать манифестантов по домам.
   Но веры в то, что все обойдется, не было. Скоро наступала весна, а с ней и тяга к переменам. И даже морозы бы ее не остановили: людей уже грело предчувствие весны, предчувствие тепла.

-

   В последний день февраля Данилина курьером вызвали в военное ведомство и там какой-то старик-канцелярист будто из времен еще Николая I с виноватым видом вручил Андрею коробку и тут же, сославшись на неотложные дела исчез.
   Когда Андрей открыл все же коробку, то обнаружил в ней полковничьи погоны с соответствующим приказом о присвоении звания и орденом Станислава второй степени.
   Дел в министерстве будто бы не было, и Андрей вернулся домой.
   По причине зимы вечер наступал рано. Дети, утомленные прогулкой отправились спать. Электричество то гасло, то разгоралось опять и несколько освещало дом, сколько трепало нервы.
   Андрей хотел достать керосиновую лампу, но передумал и извлек из буфета свечи. Вечер получался вынужденно романтическим.
   Раскупорил бутылку вина, подаренную как-то Астлеем, позвал жену.
   Та присела, пригубила красный эликсир. Огоньки заплясали в бокале, растворились в жидкости.
   - С какой радости пьем?.. - спросила Аленка.
   Андрей молча пододвинул к любимой листок и орден. Как ни странно, на Аленку это не произвело никакого впечатления.
   - Ты же вчера был капитаном.
   - А сегодня уже - полковник.
   - А подполковником ты когда был?.. Сегодня в полночь?..
   Андрею оставалось виновато развести руками: познания жены иногда становились для него сюрпризом. Порой неожиданным.
   - В военном министерстве сейчас бардак. Вот мне и...
   Аленка кивнула, улыбнулась.
   - Ну что же, друг ты мой, не весел?.. Сидишь будто на поминках?
   Андрей улыбнулся ответно. Но улыбка получилась кривоватой.
   - А что, глядишь, все наладится, - продолжала Аленка. - А следующий чин уже - генерал-майорский! И станешь "его превосходительством"! Совсем неплохо для внука крепостного!
   - Я был в военном ведомстве, - повторил Андрей. - Был и на фронте. В войсках царит разложение и шатания. В таком положении войны не выигрывают...
   - Скучный же вы человек, Андрей Михайлович, - посетовала жена. - Все о войне да о войне. А у вас, между прочим, жена молодая...
   И, взяв в ладонь бокал, Алена поднялась. Пошла к окну походкой соблазнительной, слегка танцующей.
   И Андрей подумал: и действительно, какой же он дурак.
   Он тоже как бы невзначай подошел к жене. Два бокала стали на подоконнике рядом. Они так и простояли ненужными до утра.
   Губы слились в поцелуе... У Аленки они были сладкими и пьянящими, дыхание - частым, громким. Будто для того, чтоб любимой было легче дышать, Андрей расстегнул верхнюю пуговку на блузе.
   Потом еще одну.
   Город за окнами спал. Революцию заметал последний снег зимы. По нему едва слышно ступала весна года одна тысяча девятьсот семнадцатого...

-

   А на следующий день вышел "приказ N 1", по которому, среди прочего, отменялись титулования офицеров "вашим благородием" или, скажем "превосходительством". Андрей вздохнул, в бутылке поднял остаток вина в честь своего давно покойного деда.
   Оставалось решить, как жить далее.
   Второй день революции
  
   Игорь Северянин писал:
   "...
   Ананасы в шампанском! Ананасы в шампанском!
   Удивительно вкусно, искристо и остро!
   Весь я в чем-то норвежском! Весь я в чем-то испанском!
   Вдохновляюсь порывно! И берусь за перо!
   ..."
  
   Другой поэт отвечал:
   "...
   Ешь ананасы, рябчиков жуй,
   день твой последний приходит, буржуй.
   ..."
   Поэтическими поединками дело не заканчивалось. В Петрограде то и дело постреливали - иногда довольно метко. Впрочем, можно было выйти за хлебом или того проще, за водой и нарваться на шальную пулю. То и дело проходили похороны - или "жертв реакции" или "жертв беззакония".
   О февральской революции Ленин узнал лишь через три дня по обрывочным слухам, помещенным в швейцарские газеты. Он тут же заметил, что революция вызревала давно, и ожидалась им со дня на день, что, впрочем, было ложью. Еще месяц назад он скрипел радикулитом и жаловался, что до революции он и его сверстники не доживут, а вот следующее поколение чего-то может и застанет.
   Как бы то ни было, питерские большевики оказались бесхозными и словно не у дел. Но, придя в себя, быстро стали наверстывать.
   Павла уже во всю кружило по революции. Она была ему уже не пылкой любовницей, которую любят до потери сознания, тем не менее, которую можно было бросить в сей же час.
   Теперь революция заменяла ему семью, детей, любимую. И Павел считал, что он вполне имеет право на толику имущества своей суженной.
   Был случай: на Путиловском заводе заканчивался митинг. Павел не выступал - дело его было стоять рядом, скрипеть кожаным пальто и порой поправлять ремень наплечной кобуры, тем самым демонстрируя те самые кулаки, без которых, как известно, добро обойтись не может.
   Речи, произносимые с трибуны, Павел слышал не раз и знал их как бы не наизусть. Конечно же он мог произнести их не хуже иного оратора, а, может и даже пламенней. Ибо порой ораторы про себя сомневались то в Марксе, то в Ленине, а бывший анархист верил в обоих абсолютно. Но вот беда - в диспуте молодой человек был нестоек, переходил на брань, рвался бить морду, хватался за "браунинг".
   Но митинг на Путиловском заводе проходил спокойно. Рабочие были ошарашены событиями в городе и стране, поэтому неудобных вопросов не задавали.
   От безделия и скуки Павел пошел по опустевшим цехам, вышел в заводской дворик. Там у стены стоял броневик, какой-то неизвестной конструкции, а уж Павел полагал, что в подобных машинах он разбирается. Блиндированное авто выглядело совершенно исправным, готовым к употреблению, за исключением того, что в башнях пулеметов не имелось, а щель закрывал фанерный щиток.
   Пашка тронул ручку двери.
   - Э-э-э... Ты куда лезешь?
   Павел обернулся. Перед ним стоял рабочий: нелепо скроенный, похожий на злого кобольда, с убогими волосенками на голове.
   Митинг как раз заканчивался. Через двор шел "товарищ Матвеев", рядом с ним шагал здешний председатель большевистской ячейки.
   - Что там у тебя, Паша?.. - спросил "Матвеев".
   - Да броневик... Ладная машинка.
   - Это опытная модель! На основании британского броневика "Остин" - собственная разработка. Назовем ее "Остин-Русский" или "Остин-Путиловец".
   - Эта опытная модель работает? На ходу.
   - А то! - с гордостью за свое творение отвечали рабочие. - Готов к отправке на фронт... Хоть сейчас садись и едь.
   Товарищ Матвеев возмутился:
   - Что?.. Чтоб он там стрелял по германским пролетариям?.. Это никак невозможно! Надобно оружие обратить против класса эксплуататоров! Короче, я сей броневик у вас, пожалуй, возьму... После победы мировой революции - вернем. Тогда оружие будет без надобности.
   - Как это так - "возьму"? - удивился рабочий-кобольд. - Непорядок!
   На него зашумели, зашикали местные большевики. Дескать, если надо - то надо... Чего уж тут.
   Павел крутанул ручку, двигатель завелся легко.
   Броневик тронулся, выехал со двора...
  
   Весна
  
   А далее - покатилось.
   К обеду зашел Сабуров, облаченный в уверенность, словно в некую неуязвимую броню.
   Сообщил как бы между прочим, за тарелкой супа новость:
   - Николай-то отрекся...
   Сказал он это тоном спокойным, будничным, словно речь шла о булочнике. И Андрей не сразу понял, о ком идет речь:
   - Какой Николай?
   - Да наш-то царь. Сегодня передали железнодорожным телеграфом. Но пока не понятно. Не то в пользу цесаревича, не то в пользу Михаила. А то, может быть, вовсе Романовым конец пришел. Уже ходит анекдот, де какой-то телеграфист передал депешу об отречении императора, а потом от себя рескрипт добавил: "Ну и хер по нем!" По императору-то!
   - А кто же вместо них?.. - спросила Алена.
   - Временное правительство. Не то Родзянко, не то князь Львов, Георгий Евгеньевич.
   - Царем будет Родзянко? - удивился Фрол.
   - Да, может быть, царя уже и не будет...
   - А как же мы будем без царя жить?..
   Далее Сабуров говорил будто бы с Фролом. Делал это серьезно, словно разговаривал не с мальчишкой семи лет, а с равным себе:
   - Да живут же люди... Взять те же Северо-Американские Соединенные Штаты. И неплохо, надо сказать, живут! Я бывал там, ходил в Сан-Франциско, в Лос-Анжелес в году этак шестом или седьмом... До нашей с вами встречи, Андрей Михайлович... Еще когда на Тихоокеанском флоте служил. Ага... А вы знаете, что под Сан-Франциско некогда была русская крепость? Форт-Росс!.. С одной стороны, значит, Анадырь, который дыра - прости-господи, а с другой Сан-Франциско. И смею заметить, что и Анадырь и Сан... Этот, как его - и у нас и у них - окраина страны. Столицы с другой стороны континентов, как вы верно знаете...
   - И что же мы должны предпринять?.. - спросил Андрей.
   - По поводу Сан-Франциско или Анадыря?.. Да что тут уже предпримешь...
   - Нет, я по поводу отречения...
   - А мы разве кому-то что-то должны? Просто живите. Варите суп, растите детей. Я знаю, Андрей, вы с ними мало бывали: то война, то командировки. Вот и возвращайте долг понемногу. А тут вы ну ничегошеньки сделать не сможете. Неужели не остановимся хорошо шло: манифест, Дума... Еще бы немного, лет десять и была бы у нас светская и демократическая страна. А тут... Вдруг все как во Франции получится: сперва буржуазная революция. Потом всякие Дантоны, Робеспьеры с гильотинами наперевес. И опять же - Наполеон-император... Неужели не остановимся?
   - Вы, похоже, сами испугались этой революции? - печально усмехнулся Андрей. - Вы же сами когда-то сожалели, что у нас мало царям рубили головы.
   - Да потому что раньше надо было головы рубить! Раньше! На дворе - двадцатый век! Ну, может еще все обойдется: проведем выборы в новую Думу... Ах, как жаль, что до конца войны не дотерпели! У декабристов была революция победителей, людей гордых... А тут...
   - Ну а как вы думаете... - спросила хозяйка. - Теперь мы победим германца?
   Сабуров покачал головой:
   - В войсках разброд... Прикажите насадить железной рукой дисциплину?.. Да бросьте, это только слова. Ко мне приходили, мол, часть у вас стойкая, извольте выделить роту для усмирения. А я и отвечаю, что они не получат и человека, потому как нет ничего более разлагающего дисциплину, чем стрельба по своему же солдату. И что вы думали? Ушли... Безнадега, господа... Безнадега. Нам не выиграть эту войну.
   - Вы пессимист, - пристыдила Сабурова Алена Викторовна.
   - Я реалист, сударыня. Махровый такой реалист, битый жизнью, ржавчиной, табуретками и прочими приспособлениями. Впрочем, пойду я. И так достаточно навел на вас тоску.

-

   Андрей читал газеты, бульварные листки, прокламации и прочие распространители подержанных новостей.
   При этом чувствовал, как седеет целыми пядями.
   События мелькали как в стробоскопическом фонаре, проносились лица, словно в окнах курьерского поезда: путь от спасителя отечества до всеобщего проклятия занимал иногда месяц. Князя Львова сменил Керенский, украинцы провозгласили независимость.
   Ранее все было просто: если царь по какой-то причине сходил с престола, то все его подданные от присяги освобождались, и должны были переприсягнуть всходящему на трон монарху.
   Но вот сейчас трон опустел, Михаил согласился ждать решения Учредительного собрания. В стране установилось двоевластие: номинально правило Временное правительство. На него плевать хотели Советы рабочих, солдатских и крестьянских депутатов.
   Временное правительство звало в окопы. Советы требовали мира.
   Честно говоря, на фронт не хотелось, но если был бы приказ, Андрей бы его выполнил.
   Спасало то, что "Скобелев" стоял в ангаре на плановом ремонте. А ремонт практически не двигался: рабочие занимались чем угодно, но не своими прямыми обязанностями.
   Устав сидеть дома без дела, Андрей выходил на кипящие Петроградские улицы.
   Броневик Ленина
  
   ...В начале апреля Павел заехал на Большую Дворянскую, в особняк Ксешинской забрать свежеотпечатанные листки "Солдатской правды". Кроме типографии тут же находился центральный комитет РСДРП. И в коридоре особняка Павла встретил Чхеидзе.
   Тот удивился:
   - О! А я как раз о вас думал! Ваша шарманка на ходу?..
   - Ага... За газетами вот приехал.
   - Газеты обождут! Послушайте, милейший! Сегодня приезжает Ленин... Надобно его встретить. Мы вышлем машину, уже мобилизовали для встречи оркестр, пару сотен рабочих и солдат. Еще попросили бронедивизион обеспечить охрану. Но вы их знаете - сегодня они с нами, а завтра могут и передумать.
   На вокзал отправилась короткая делегация: броневик Павла, за ним шикарный бельгийский "дубль-фаэтон", после - автобус, где разместилась делегация, возглавляя все тем же Чхеидзе.
   На площади перед финским вокзалом было людно: собралось даже более пары сотен, может даже около трех тысяч. Стояли и броневики петербургского бронедивизиона: Павел насчитал три броневика марки "Остин".
   Поезд запаздывал.
   Делегация, ожидающая Ленина разместилась в царском зале ожидания Финского вокзала. Павел мог бы подождать со всеми, но сидеть и ждать не хотелось.
   Скучая, Павел прошелся по зала вокзала, мимо касс.
   Поезда еще ходили почти по расписанию, но все труднее было достать билет. Как бывает при революциях огромная масса людей стронулась с места в поисках лучшей жизни.
   - Билетов нет! - пояснял кассир пассажиру, похожему на купца второй гильдии. - Ни в мягкие, ни в жесткие!
   Взглянув на проходящего мимо Павла, купец нашелся:
   - Дайте тогда билет в вагон-ресторан.
   Металлическая тяжесть "браунинга" приятно оттягивала ремни. Грудь украшал красный революционный бант, который хорошо сочетался с черной дубленой кожей. Кожа пиджака и сапог скрипела - Павел шел, переполняемый собственной важностью. И было это заразительно, аура значимости чувствовалась остальными. И, хотя вокзал был забит до последней возможности, перед большевиком люди расступались, мальчишки с завистью смотрели на кобуру.
   После Павел вышел на перрон, шагая по нему осмотрелся: будущие пассажиры ожидали, когда подадут их состав. Маленький маневровый паровозик торопливо тянул два вагона, мимо гордо и неторопливо катил "Русский Прери".
   Многотонной металлической махиной, в облаке пара, дыма и шума Павел залюбовался. И как он ранее не замечал, какое это чудо - паровоз. Почти, как и летающая тарелка в тайге...
   Молодой большевик зашагал вслед за "Прери". Тот задумчиво остановился за стрелкой и после манипуляций путейца, покатился будто обратно, но в сторону к депо. Там он заехал на поворотный круг, паровоз начали разворачивать.
   Ветер переменился и донес звуки "Марсельезы".
   Неужели приехал? - удивился Павел. - Неужели пропустил.
   И Оспин заспешил назад, перепрыгивая рельсы и шпалы.
   Прибывший состав действительно стоял у перрона, но по переместившейся толпе было видно, что из вокзала Ленин еще не выходил. Народ облепил окна вокзала, пытаясь рассмотреть революционную знаменитость. Войти в здание не было никакой возможности. Но перед толпой у Павла было одно преимущество. Он знал, куда делегация и Ленин пойдут далее.
   Павел обошел здание вокзала, заспешил наперерез к машинам.
   И как раз из двери зала ожиданий вышел Ленин. В его руках была охапка красных роз. Эти цветы изрядно стесняли Владимира Ильича, он явно их хотел от них избавиться.
   - Владимир Ильич! - крикнул Павел.
   Ленин повернул голову, улыбнулся:
   - Ба! Кого я вижу! Павлик!
   И по-дружески похлопал Павла по плечу: так отец может похлопать сына, которого давно не видел...
   Давно? Весьма: шесть лет прошло с последней встречи.
   "Павлик", - про себя повторил Оспин. - "Ну, надо же, помнит. Недаром говорят, что гений".
   - Прошу к машинам, - позвал Павел и рукой указал на "минерву".
   Владимир Ильич осмотрел, запруженную народом площадь.
   - Надо бы сказать товаг'ищам несколько слов. Помогите мне подняться на бг'онивичек...
   Алые розы легли на бронированный капот "Остина-Путиловца".
   С помощью Павла немолодой Ленин, кряхтя с подножки перебрался сперва на капот броневика, после - на его крышу. Оттуда чуть не свалился прямо на мостовую, зацепившись за бронеэкран пулеметов. Затем попытался встать еще выше, на пулеметную башенку. Та неуверенно пошатнулась и немного провернулась: стрелки броневика изнутри поворачивали ее плечевым упором.
   Вождь пролетариата счел лучшим не рисковать, и принял стойку промежуточную: одну ногу поставил на башню, другую оставил на уверенной крыше.
   - Това'ищи! - бросил он в толпу.
   Внезапно на площади стало тихо. И слова эхом отразились от стен зданий, понеслись по проулкам.
   - Даешь пе'е'астание ми'овой импе'иалистической войны в ми'овую г'ажданскую войну! Даешь диктату'у п'олета'иата! Жуть какие светлые пе'спективы отк'ываются пе'ед нами, това'ищи!

-

   На углу Бочарной улицы стоял Андрей. От толпы митингующих его отделяли пустоты и более он походил просто на зеваку, нежели на манифестанта. Ленина она видел небольшой фигуркой. Рассмотреть иных у броневика было вовсе невозможно.
   Одет Андрей был в гражданский костюм. Старый мундир с капитанскими погонами висел в шкафу: перешить новые все не доходили руки, да и оно было к лучшему.
   Но солдаты нехорошо косились на Андрея, и он счел за лучшее уйти. Но не проулками, а к людной Арсенальной набережной - там не тронут.
   Вдогон ему неслось:
   - П'олетариат Ге'мании!.. Ка'л Либкнехт!..
   В голове бурлило: да что же это такое, они ведь не против войны. Им просто другую войну надобно.
   Неужели эта толпа не понимает?.. Неужели они победят?..

-

   Глядя на толпу, Павел испытывал смутное беспокойство по другому поводу. Положим, с рабочими все ладно - они местные. А вот солдаты, вместо того чтоб сидеть в окопах или ехать домой, сидят в Петрограде. И хорошо б только они.
   После февральской революции в столицу из ссылок и эмиграций стекались большевики.