Мартьянова Юлия Викторовна: другие произведения.

Тася. Часть 2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    И всё-таки любовь никуда не уходит, если это и правда любовь. Она может быть мучительной, но в то же время обладает такой силой, что разрушает все преграды, которые казались непреодолимыми.

  Глава 1
  
   "Надо ещё раз обойти корпус, и можно будет ложиться", - подумала Тая. Детский лагерь-санаторий, где она работала уже три года, был её домом и её работой, причём любимой работой. Беда была в том, что через три месяца ей грозило увольнение. Воспитатель-психолог, на место которой её взяли три года назад, вот-вот должна была выйти из декретного отпуска. Неизвестно, сможет ли директриса найти для Таи другое место здесь. Сейчас детей в корпусе было мало, потому что летний сезон ещё не наступил. Летом на отдых приезжало много детей, в эту пору лагерь почти ничем не отличался от обычного. Но с осени он превращался в реабилитационный центр для детей, переживших различные жизненные катастрофы и нуждающихся в психологической поддержке. Тае всегда хотелось помочь им, и это у неё отлично получалось. Наверное, дети чувствовали её искреннее участие и раскрывались ей. Это была сложная работа, выматывающая её морально так, что она потом неделями не могла нормально спать. Она переживала за каждого ребёнка, прошедшего через её руки, старалась прочувствовать то, что довелось испытать ему, понять, примерить ситуацию на себя. Случалось и такое, что эти дети преподносили ей неожиданные уроки мужества, благородства, милосердия и великодушия. Благодаря им, Тая очень многое поняла, пересмотрела свои взгляды на жизнь и сумела обрести мир в собственной душе. Когда ей удавалось изменить жизнь ребёнка к лучшему, Тая была по-настоящему счастлива. Единственным сложным моментом было неизбежное расставание со своим воспитанниками. Дети были разные как по возрасту, так и по обстоятельствам, которые привели их в этот реабилитационный центр. Это и дети-сироты, и подростки, не сумевшие найти понимания у собственных родителей, и дети из зон конфликтов, чьи родители погибли. Но иногда к ним попадали и ребятишки из обеспеченных семей, которых родители по разным причинам запустили или попросту забросили, занимаясь карьерой и светскими развлечениями. Зарплата воспитателей была достаточно приличной, ведь заведение финансировалось самим правительством Москвы. Нужно же было хоть в малом объёме осуществлять различные социальные проекты.
  
   Тая как раз заканчивала обход, когда услышала за одной из дверей детский плач. Она приоткрыла дверь и полушёпотом спросила:
   - Можно войти?
   - Можно. А ты кто? - так же шёпотом спросила девочка, перестав плакать.
   - Я тут работаю. Я услышала, что кто-то плачет и решила узнать, что случилось. Может быть моя помощь нужна.
   Девочке на вид было лет пять-шесть. Новенькая, совсем недавно у них оказалась. Тая видела её раньше, но пообщаться с ней ей не пришлось. Поэтому Тая не знала, что за причины привели к ним в центр эту малышку. В свете ночника в одной ночной рубашечке девочка казалась прозрачной. Белокурые волосы, огромные глаза, хрупкая фигурка и точёные черты лица делали её похожей на ангелочка. Она выглядела совершенно несчастной.
   - Я к маме хочу, - дрожащим голосом призналась малышка.
   - Я тебя очень понимаю. Я тоже хочу к маме.
   - А где твоя мама?
   - Она живёт далеко отсюда, поэтому я не могу её видеть столько, сколько мне хочется.
   - Но ты же её сможешь увидеть, если очень захочешь?
   - Конечно.
   - А я не могу. Моя мамочка на небе. Её ангелы к себе забрали, - вздохнула девочка, - Мне так папа сказал.
   - Мама сама теперь ангел. Она смотрит на тебя и оберегает. Она всегда с тобой, просто ты не видишь её. Постарайся больше не плакать, а то мамочка тоже огорчается, когда ты плачешь. Она ведь очень любит тебя и переживает, если тебе грустно. А когда ты радуешься, и она радуется.
   - Я знаю, но мне так хочется к ней, - печально сказала девочка.
   - Как тебя зовут? - Тая перевела разговор на другую тему, чтобы отвлечь ребёнка от грустных мыслей.
   - Настя Орлова, - представилась малышка.
   - Надо же! А меня Тая Орлова. Так мы с тобой однофамильцы.
   - Здорово! Только я не поняла, как тебя зовут.
   - Тая.
   - Какое интересное имя. Я такого не знаю.
   - Можно Тасей называть.
   - Да?! - обрадовалась девочка, - Мой папа меня так называет. Но только это наш с папой секрет. Мама сердится, когда он меня так зовёт.
   - Почему?
   - Не знаю. Мы с папой договорились, что он будет меня так называть, только когда будет приезжать и гулять со мной. Это тайна.
   Из сказанного Тая поняла, что родители девочки вместе не жили. Как тяжело в таких случаях ребёнку привыкать к отцу, с которым он не жил, Тая знала. Да и сами папаши привыкали к таким переменам с трудом не меньшим, чем дети. Тая сталкивалась с этими проблемами в своей работе.
   - Сколько тебе лет?
   - Шесть.
   - Ты здесь в лагере отдыхаешь?
   - Меня папа привёз. Сказал, что так лучше будет, что так нужно. Обещал приехать, а сам не приехал, - опять расстроилась девочка.
   - Ну разве тебе тут плохо? - спросила Тая, - Тут ребятки, игрушки новые, занятия всякие интересные. А папа скоро приедет, вот увидишь.
   - Приедет?
   - Конечно. Он же папа и любит тебя. А пока, если хочешь, я посижу с тобой.
   - Хочу!
   - Завтра я опять к тебе приду. Можно?
   - Приходи! - обрадовалась малышка, - Ты хорошая.
  
   Вскоре она заснула. Тая ещё немного посидела с ней и пошла к себе. Что за бестолковый папаша у ребёнка? Он сейчас нужен дочери, как никогда, чтобы помочь пережить потерю матери. А он предпочёл отправить несчастного ребёнка чужим людям, отделаться от проблем. Здесь, конечно, специалисты, присмотр и уход, но девочке сейчас гораздо больше нужно присутствие и участие близкого родного человека, который пожалеет, успокоит и разделит с ней боль утраты. Мужской инфантилизм и равнодушие иногда казались Тае запредельными. Надо поговорить с этим сухарём и вправить ему мозги.
  
   Глава 2.
  
   Алексей пребывал в крайней степени раздражения. Пробка на дороге, похоже, рассосётся только к ночи. А он то надеялся, что если пораньше уйдёт с работы, то успеет проскочить до того, как основной поток дачников, активизировавшихся в конце апреля, двинется из Москвы. Но не тут-то было. Какой-то лихач устроил аварию, застопорив всё движение. Алексей ехал навещать дочь. Он итак пропустил прошлый выходной, пришлось срочно уехать в командировку. Вряд ли дочь это поймёт, она ведь ещё маленькая. Надо бы ей сотовый телефон купить, чтобы она могла ему звонить, когда ей захочется пообщаться. Его мучила совесть, да и девочку было жалко. Тяжело остаться без семьи в таком раннем возрасте. Год назад её мать умерла. У Лены случилась внематочная беременность. Врачи не успели её спасти.
  
   Когда рядом с Леной появился новый мужчина, Алексей был искренне рад за неё. Несмотря на то, что он ничуть не пожалел о разрыве с ней и считал, что сделал всё правильно четыре года назад (не считая, конечно, своей пьяной выходки), он чувствовал себя виноватым перед ней. Появление в жизни бывшей жены новой любви снимало с него эту вину. Всё получилось к лучшему как для неё, так и для него. После расставания с Леной жизнь вошла в более спокойное русло. Он перестал ощущать бесконечное раздражение, чувство вины, отпала необходимость защищаться от нападок и обвинений. Может быть, поэтому или от того, что дочь подросла, он, наконец, начал её замечать, и его чувства к ней потеплели. Нельзя сказать, что в нём проснулись настоящие отцовские чувства, но всё-таки уже кое-что. Он наблюдал за своими более счастливыми в браке друзьями и коллегами и осознавал, что ещё очень далёк до звания хорошего отца. Его чувства к Насте скорее можно было назвать привязанностью, а не любовью. Алексея вполне устраивала жизнь воскресного папы, тем более что он виделся с дочерью не каждый выходной. Он приезжал в родной город раза два в месяц, забирал девочку, гулял с ней, покупал подарки, водил в какие-то интересные для неё места. Денег на дочь он не жалел, покупал ей всё, что та просила и чего просила купить Лена. Такого объёма общения ему было вполне достаточно, чтобы не чувствовать себя ублюдком, бросившим своего ребёнка. Настя, как это ни странно, его любила. Она всегда радовалась, когда он приезжал, и очень огорчалась, когда их встреча подходила к концу. Это было понятно, ведь он для неё человек-праздник. Но ведь никто же не заставлял её проявлять дочернюю нежность, целовать его и плакать, когда он уезжал. "Папуля, а когда ты опять приедешь?" - спрашивала она каждый раз, - "Давай ты не будешь уезжать, и мы каждый день будем ходить гулять". Алексей ссылался на занятость, но уверял дочь, что обязательно приедет и привезёт ей что-нибудь интересное или купит любую куклу.
  
   Однажды гуляя с дочерью, он услышал, как бабушка Настиной подружки называет свою внучку Тасей. Оказалось, что девочку тоже зовут Анастасией, просто в семье её принято было называть именно так. С тех пор его дочь тоже стала Тасей. Хорошо Лена про это так и не узнала, в присутствии матери дочь оставалась Настей.
  
   После случившегося с Леной несчастья, Настя жила у бабушки. Алексей не возражал, хотя бывшая тёща его терпеть не могла. Помешать его встречам с дочерью она не решалась, видимо опасаясь, что он заберёт её себе. Её страхи были напрасными, но Алексей не стремился её разубеждать. Пусть всё будет, как есть. Его это устраивало. Чего он будет делать с пятилетней девочкой? У него работа, личная жизнь, в конце концов. Няньку нанять? Зачем, когда у ребёнка есть бабушка, которая в ней души не чает.
  
   Но через полгода всё изменилось. Бывшая тёща серьёзно заболела, ей стало не до ребёнка. Алексею позвонил Саша.
   - Лёх, тут такое дело. С матерью плохо, у неё большие проблемы со здоровьем, как оказалось. Настюшка сейчас у меня. Матери предстоит долгое лечение. Мы с Вероникой можем оставить девочку у себя, пока мать будет лечиться. Но ты её отец и должен знать, что происходит. Без твоего согласия мы не можем принять окончательного решения, как дальше быть с Настей. Только ты должен решать, как будет лучше для твоего ребёнка.
  
   Пришлось забирать дочь себе. Не мог же он повесить на Сашку с Вероникой, которая три месяца назад родила второго ребёнка, ещё и свою дочь. Может быть, он не самый лучший отец, но с чувством долга и совестью у него пока всё в порядке.
  Жить с ребёнком вместе это совсем другое, чем видеться по выходным. Дочь требовала бесконечного внимания, терпения и сил. Одно дело просто ребёнок, и другое - ребёнок, перенёсший такую страшную потерю. Настенька только привыкла жить с бабушкой, как опять в её жизни произошла смена декораций. Какая же психика это выдержит? Так объяснил ему детский психолог, к которому они обращались. Настя много плакала, требовала внимания, ласки, ей хотелось, чтобы отец был с ней рядом круглые сутки. Поэтому детский сад и няни воспринимались в штыки, все эти люди мешали ей быть с папой. Разговоры о том, что ему нужно работать, не производили на девочку никакого впечатления. "Я не хочу новую куклу, не хочу платье, как у принцессы, не хочу в парк. Я хочу, чтобы ты не уходил", - отвечала Настя на все его увещевания, что если он не будет работать, то не сможет ей ничего купить. Она, как котёнок, оставшийся без материнской ласки и защиты, жалась к нему. Наверное, ей казалось, что мир рухнет, если единственный родной человек вдруг тоже исчезнет из её жизни.
  
   Алексею пришлось забыть о своей личной жизни. Когда этим заниматься, если дома тебя ждёт маленькая девочка и забирает всё твоё время? Он стал даже понимать женщин, которые так ненавидят своих бывших мужей, оставивших их с маленьким ребёнком. Как же тяжело одному человеку нести всё бремя воспитания, выполнять обязанности испокон веков рассчитанные на двоих. Невольно приходится делать выбор между своими интересами и интересами ребёнка. Выбирая второе, женщина жертвует и временем, и мечтой, и возможностью устроить свою личную жизнь. Ему не на кого было обижаться, так распорядилась судьба. Радовало только то, что тёща через месяц должна была вернуться домой после лечения. Когда Настя вернётся из реабилитационного центра, он сможет отправить её к бабушке, если та будет себя нормально чувствовать. Забрезжил свет в конце туннеля! Стыдно признаться, но он был рад вернуть дочь бабушке на воспитание. Алексей отправил Настю в этот центр, убедив себя, что так будет лучше для всех. Там с ней профессионалы позанимаются, помогут смириться с потерей матери. А он за это время хоть немного приведёт свою жизнь в порядок. Ему была необходима передышка. Он устал и, как оказалось, совсем не готов быть настоящим отцом.
  
   Первую неделю после отъезда дочери он просто отдыхал. Как же иногда хорошо быть предоставленным самому себе, когда никто не дёргает, не требует внимания любой ценой, ты не отвечаешь ни за кого, кроме себя, и делаешь, что захочешь. Но, вернувшись из командировки, Алексей с удивлением понял, что соскучился по дочери. Впервые за много лет он так остро ощутил своё одиночество. Даже весьма приятные ночи с очередной любовницей не помогли избавиться от этого чувства. Никто не радовался так искренне его появлению, никто не висел на шее, не давая раздеться, требуя ласки и внимания. И чужая женщина ночью, уснувшая у него на плече после любовных утех, не вызывала никаких эмоций в отличие от пробравшейся к нему ночью в постель дочери. "Папа, я с тобой хочу поспать. Мне страшно", - шёпотом говорила она и сворачивалась у него на груди доверчивым клубочком.
  
   После развода с Леной Алексей дал себе зарок не жениться только от того, что ему одному дома пусто. Ему хватило его второго брака, чтобы понять, что он никогда не сможет жить с нелюбимой женщиной. Лучше уж пустота, чем такой ад. Жена в качестве прислуги ему тоже была не нужна. Уборщицу он вполне мог себе нанять, а есть можно, где угодно. Сейчас в Москве столько заведений, готовых накормит клиента в любое время суток. Так что дома, пока там не появилась Настя, он только ночевал. Зачем ему надо, чтобы там кто-то присутствовал? У него есть дочь, мать, друзья. И пока Алексей не собирался пополнять этот список близких людей.
  
   Сегодняшней встречи с дочерью он ждал и боялся. Алексей не знал, что будет делать, если она начнёт плакать и уговаривать его забрать её домой. Скорее всего, так оно и будет. Но и не навещать её он тоже не мог. Во-первых, он обещал приезжать к ней, во-вторых, понимал, что ей там одиноко, что она скучает по нему.
  
   Слава Богу, успел! Время полвосьмого вечера, ворота ещё не закрыты. Он намеревался переночевать здесь, за определённую плату такая возможность для родителей предусматривалась. Выполнив все формальности, получив ключи от номера, Алексей отправился к дочери. Чтобы загладить своё отсутствие в прошлые выходные, он купил ей куклу, которую девочка очень хотела получить перед отъездом. Он не купил её тогда только потому, что игрушка ужаснула его своим внешним видом, и он понадеялся, что дочь передумает. Но вчера, когда он пришёл в магазин, продавщица убедила его, что сейчас это последний писк моды, что девочки просто обожают этих монстров. Странные, однако, игрушки у современных детей. Алексей рассчитывал, что дочь обрадуется его уступке и не будет обижаться за прошлые выходные.
  
   ***
  
   Из палаты дочери раздавался смех! Как же его это поразило. За последний год он слышал его очень редко. Чтобы Настя засмеялась, требовалось приложить немало усилий. Алексею стало очень любопытно, что же там происходит. Он открыл дверь со словами:
   - И кто же это у нас тут так весело смеётся?
   - Папа! Папка приехал! - радостно воскликнула девочка, бросаясь к нему.
   Алексей не успел рассмотреть женщину, стоящую к нему спиной, потому как дочь повисла у него на шее и начала целовать его. Сам он был рад такой тёплой встрече и всё внимание сосредоточил на ребёнке.
   - Таська, ты меня задушишь, - смеясь, говорил он, - И подарок свой сейчас раздавишь.
   - Подарок?!
   - Конечно, как же без подарка?
   - Мой папа, - Настя обернулась к своей гостье, чтобы представить его.
   Алексей поднял глаза на женщину и застыл от удивления. Перед ним стояла его первая жена. Сердце подпрыгнуло от радости, а потом ухнуло вниз. Если бы дочь не висела на нём, не обнимала его всеми конечностями, то он уронил бы её. Он смотрел на Таю не в силах вымолвить хоть слово.
   - Папа, это Тася, - спасла положение дочь, - Она моя подружка. У неё фамилия Орлова, как у меня.
   - Здравствуй, Тай, - произнёс, наконец, Алексей, не спуская с неё глаз.
   - Здравствуйте, - холодно ответила она.
   Её взгляд не предвещал ничего хорошего. Она явно не испытывала радости от встречи с ним.
   - Пап, откуда ты знаешь, что она ещё и Тая? - удивилась Настя.
   - Я, пожалуй, пойду, Настюш, - сказала Тая, улыбнувшись девочке, - Уже поздно. Папа по тебе соскучился, ему очень хочется побыть с тобой, поговорить, пока ты не легла спать.
   - А ты придёшь завтра?
   - Конечно, солнышко. Да и с папой твоим мне бы хотелось поговорить, - она одарила Алексея гневным взглядом и удалилась, пожелав Насте спокойной ночи.
  
   Глава 3.
  
   Тая заметила, что у неё руки трясутся, только когда оказалась в комнате дежурного. Да уж, такого поворота судьбы она совсем не ожидала. Так это белокурый ангелочек Лёшкина дочь! Почему ей раньше не пришло это в голову, ведь девочка похожа на него, как две капли воды. Такой хороший и милый ребёнок! Но похоже папаше мало всего этого, чтобы любить её так, как она того заслуживает. Ребёнок просто мешает ему жить, вот он и сплавил её сюда. Ведь только нужда заставила его взять дочь себе. Это Тая поняла из разговоров с Настей. После смерти матери девочка жила у бабушки. Папа не рвался воспитывать собственного ребёнка. Бедный маленький ангел! Какое будущее её ждёт рядом с этим душевным инвалидом? А ведь когда-то она сама мечтала родить такую девочку этому мужчине. Она бы душу продала, лишь бы эта малышка была её дочкой. Она сумела бы исцелить её раненное сердечко и любила бы больше жизни. А этот предатель был бы им не нужен, они забыли бы его навсегда. За что девочка так любит его? Он растопчет её чувства и даже не заметит этого. Приехал на денёк в надежде откупиться подарком и продолжать жить дальше в своё удовольствие. Тая могла ещё простить ему то, что случилось между ними. Алексей поступил с ней так, как поступило бы большинство представителей сильной половины человечества. Но она ведь взрослый человек. То, что он не способен заботиться о собственном ребёнке, любить его, разочаровало Таю окончательно. Ничтожество, не способное испытывать настоящей любви ни к кому, кроме себя! Хорошо она сдержалась при Насте и не наговорила ему всё, что о нём думает. Обычно Тая общалась ровно с родителями своих подопечных, даже если те ей совсем не нравились. Этого от неё требовала работа. Главное - интересы ребёнка, а не её симпатии или антипатии. Но Алексей Орлов сумел выбить почву у неё из под ног.
  
   Тае пришлось задержаться. Ночевать сегодня с детьми должна была не она. Но сменщица задерживалась по семейным обстоятельствам. Тая не переживала по поводу задержки. Чего ей было делать одной у себя в комнате? Ей совершенно некуда торопиться. Она рассчитывала подольше посидеть с Настенькой, к которой почему-то очень быстро привязалась. Это было совсем непрофессионально, но зато согревало душу. Хоть на время в её жизни появился смысл, она была по-настоящему нужна этому маленькому человечку. Но её планам не суждено было сбыться. Алексей Орлов как всегда всё разрушил.
  
   Тая возвращалась к себе довольно поздно. Она вздрогнула от неожиданности, когда её схватили за локоть, и знакомы мужской голос спросил:
   - Так о чём ты хотела со мной поговорить?
   - Это может и до завтра подождать, - вырвав локоть, холодно ответила она.
   - Зачем ждать до завтра? Я готов выслушать тебя сейчас.
   - Зато я не готова сейчас обсуждать с тобой, что бы то ни было. Боюсь наговорить лишнего и нелицеприятного.
   - Даже так, - недобро усмехнулся собеседник, - Ну что же, я не кисейная барышня, выдержу уж как-нибудь твой праведный гнев.
   - Смелый, значит? - ядовито спросила Тая.
   - Я слушаю, - проигнорировал он её вопрос.
   - Раз так, то хочу сообщить тебе, что ты паршивый отец.
   - Вот Америку то через форточку открыла. Я то думал, - издевательски протянул Алексей.
   - Так ты даже не отрицаешь! - распалялась Тая, - Это значит твой осознанный выбор, а не просто ошибка от непонимания детской психологии. Так хладнокровно признавать, что тебе плевать на своего ребёнка, не каждый решиться. Даже оправданий не считаешь нужным себе придумывать.
   - Я не сказал, что мне плевать на дочь. А согласен я только с тем, что далеко не самый лучший отец. Оправдываться в этом бессмысленно. Единственное, что могу сказать, я не жил с Настей в одном доме после того, как ей исполнилось полтора года. Я не привык жить с ребёнком под одной крышей, к тому же без всякой женской помощи.
   - Сдаёшь позиции? Неужели проблемы с женской помощью возникли в твоём-то возрасте.
   - Тебя моя личная жизнь интересует? - со злой усмешкой спросил Алексей.
   - Ты меня вообще не интересуешь. Неужели нельзя нанять няню для девочки?
   - Можно, но только беда в том, что моя дочь не желает принимать никаких нянь.
   - Бедненький, - изобразила сочувствие Тая, - Дочь ему жизни не даёт. Как хорошо на расстоянии любить ребёнка, особенно когда деньги есть. Откупился подарочком, и совесть чиста. А как только дочь начала доставлять проблемы, ты спихнул её. Хотя чему я удивляюсь? В этом весь ты. Тебе не нужны проблемы и люди, от которых они исходят. Жить нужно непременно хорошо и беззаботно. Ты быстренько меняешь декорации в своей жизни и всё снова в порядке, красиво и весело.
   - Интересно, откуда такие выводы то для меня неутешительные?
   - Если ты не забыл, у меня был опыт общения с тобой. Я знаю, на что ты способен.
   - Я чего-то недопонимаю? - разозлился Алексей, - Это ты от меня ушла, а не я тебя бросил. Ты возненавидела меня после той злосчастной аварии. Чего бы я не делал, ты не хотела меня прощать. Если ты помнишь, я в ногах у тебя валялся, но ты всё равно ушла. Я был тебе не нужен. Это же я нашего ребенка убил! Для тебя было бы лучше, если бы я тогда погиб. Это бы, наверное, искупило мою вину в твоих глазах. Хотя о чём я говорю? Выдаю желаемое за действительное. Тебе бы моя гибель была безразлична.
   - Какая прочувствованная речь! - со всевозможным цинизмом произнесла Тая, - Даже заплакать хочется. Ты же ведь сам себе поверил сейчас. В тебе, Лёшенька, актёр пропадает. Только вот меня твой спектакль не впечатлил. Я прекрасно знаю, чем ты занимался, пока я с ума сходила от горя.
   - И чем же?
   - Ходил по бабам!
   - Чего?! Это ты тогда или только сейчас придумала?
   - Придумала? Я своими глазами видела, как ты развлекался в квартире своей мамаши с Родиной своей. После этого я от тебя ушла! Так что не надо строить из себя жертву.
   - Ничего не понимаю, - растерялся Алексей.
   - А ты так и не узнал об этом? Неужели твоя любимая мамочка не рассказала тебе, как пригласила меня той ночью к себе? Я, как дура, полетела к ней, испугалась, что с мужем любимым что-то случилось. Наверное, моё унижение сделало её счастливой. С каким удовольствием она ткнула меня мордой в грязь, которую развёл мой благоверный! Доказала мне, что он больше меня не любит, что ему не нужна больная жена.
   - Я не знал.
   - Ах, не знал?! А знал, что она приходила ко мне в больницу позлорадствовать, что у меня больше не может быть детей, что требовала, чтобы я оставила её драгоценного сыночка в покое? Она не рассказала тебе, как звонила мне, пока ты был на работе, и говорила, что ты меня скоро бросишь, что тебе не нужна бесплодная жена, что её Лёшенька достоин лучшей доли?
   - Не могу поверить, что мама...
   - А я не могла поверить, что мой муж способен на такое предательство! Она просто открыла мне глаза.
   - Тай...
   - Отпусти меня! Я не могу сейчас с тобой разговаривать о твоей дочери. Всё остальное я больше не хочу обсуждать.
   Он не пытался её удерживать. Только оказавшись у себя в комнате, Тая дала волю слезам.
  
   ***
  
   "Неужели всё это правда?" - не мог поверить Алексей. Неужели мама всё это сделала на самом деле? Такое не укладывалось в голове. Она же знала, как он любит Тайку, видела, как он за неё переживает. Неужели ненависть к неугодной снохе оказалась сильнее любви к родному сыну? Но и не поверить Тае он тоже не мог. Зачем ей сейчас всё это выдумывать? Мать просто использовала его, как слепого котёнка, чтобы нанести сопернице сокрушительный удар. Как только Тайка смогла всё это пережить? За короткий промежуток времени она потеряла ребёнка, здоровье и столкнулась с предательством мужа. Если бы он только знал тогда, что она ушла из-за его пьяной измены, он бы вернул её. Он ведь не стал бороться только потому, что считал себя виноватым в гибели их малыша, думал, что она не может простить ему именно этого. Он был бессилен изменить то, что случилось. Но этот мимолётный секс с Леной совсем другое дело. Он бы вымолил у неё прощение. И даже последующая беременность Лены не заставила бы его бросить Таю. Он бы всё сделал, чтобы она про это не узнала, даже если бы пришлось пожертвовать ещё одним ребёнком. Чудовищно? Но тогда он бы и пальцем не пошевелил ради ребёнка Лены, даже сам бы подтолкнул её к аборту. Лишь бы не причинять новую боль жене.
  Хотя, чего он разошёлся? Всё это в прошлом. Тайка теперь замужем, ничего уже не вернёшь и не поправишь. И всё же им надо поговорить ещё раз. Он должен ей всё объяснить и попросить прощение и за себя, и за свою мать. Мысли вернулись к матери. Как она могла? Какая изощрённая жестокость, какой цинизм! Он никогда ей этого не простит.
  
   Утром Алексей ждал Таю у входа в корпус.
   - Тай, нам надо поговорить, - начал он.
   - Надо поговорить о Насте.
   - О ней мы поговорим чуть позже. Речь пойдёт о нас. Я не знал, что тебе стало известно про Лену. Понимаю, что всё это выглядит грязно, и как тяжело тебе было пережить такое. Я не знаю, станет ли тебе легче, если я скажу, что в тот вечер был настолько пьян, что потом даже не мог вспомнить, как Лена оказалась со мной в одной кровати.
   - Может, скажешь, что между вами ничего и не было? - с сарказмом предложила Тая.
   - Этого я сказать не могу. Если бы не было, то не было бы и Насти, - удручённо сказал Алексей, но увидев, с каким презрением смотрит на него Тая, разозлился, - Чего ты так смотришь? Да, я всего лишь обычный мужчина! Я чувствовал себя ненужным, отвергнутым, кругом виноватым.
   - И ты побежал за утешением.
   - Я ещё раз говорю, то, что случилось, было всего один раз, и то в результате чрезмерных возлияний и непрекращающегося воздержания. Я пожалел об этом сразу же, как только понял, чего наделал.
   - Сейчас ты можешь выдвигать любые версии случившегося, стараясь выставить себя в лучшем свете.
   - Да зачем мне это теперь? Ты всё равно замужем, мои слова ничего уже не изменят. Я сказал всё это только для того, чтобы ты не держала на меня зла, чтобы знала, что всё было не так грязно и унизительно для тебя, как ты это придумала. Я совершил ошибку. Это был единичный случай, никаких других женщин у меня не было, пока ты была моей женой.
   - Я не замужем, - вдруг ошарашила его Тая.
   - Как? Ты же собиралась тогда.
   - Передумала.
   - Почему?
   - Я не хочу с тобой это обсуждать.
   - Ладно. Извини. Это не моё дело. Давай лучше поговорим о Таське.
   - Очень хорошо, что ты о ней вспомнил, - не удержалась Тая от ехидного замечания.
  
   Её нотации Алексей слушал вполуха. Он и так знал, что ребёнку нужно уделять больше времени и внимания. Его переполняла радость от того, что Тая не замужем. В голове начал складываться план, как заставить её общаться с собой и проводить как можно больше времени.
   - Тай, давай заключим договор. Я буду приезжать сюда каждый вечер, а ты, как профессионал, поможешь мне наладить контакт с дочерью и поможешь нам правильно выстроить взаимоотношения. Ты же понимаешь, что у меня нет опыта общения с маленькими детьми. Более того, я не жил с отцом, поэтому не очень представляю его роль в воспитании. Помоги нам.
   - Самое важное - любить ребёнка, тогда всё получится, - смягчилась Тая, - Настенька ещё маленькая, тебя она любит, конфликтов между вами не возникало. Не так уж всё сложно, как тебе кажется. Только будь готов к тому, что иногда придётся жертвовать своими интересами, своим временем, своими желаниями и даже насущными потребностями.
   - Какой ужас! - Алексей изобразил, преувеличенный испуг, - Бедный я.
   - Я имела ввиду сон, - укорила его Тая, стараясь казаться строгой.
   Но он сразу же заметил смешинки в её глазах, и на душе потеплело. Так хотелось её рассмешить, чтобы она смеялась так же беспечно, как раньше.
   - А я то подумал, что ты про естественные нужды мне хочешь сказать.
   - А ты и на это готов? - улыбнулась она.
   - Боюсь, что в таком случае от моей готовности мало что зависит. Тут мои желания убежали слишком далеко от моих возможностей.
   - Есть выход. Памперсы для взрослых, - всё-таки засмеялась Тая.
   - Я подумаю над этим вариантом, - авторитетно заявил Алексей.
  
   Настя очень обрадовалась его приходу, и ей очень не хотелось идти на занятия.
   - Можно я не пойду? Можно мне с папой погулять? - с надеждой спросила девочка у Таи.
   - Конечно, можно.
   - А ты с нами пойдёшь? Пап, можно Тася с нами пойдёт?
   - Можно.
   - Ура! Тася отведи нас с папой на волшебное место, - запросила девочка.
   - Волшебное место? - переспросил Алексей, - Как интересно. Чем же это оно такое волшебное?
   - Там растёт волшебный дуб.
   - Ах, вот оно что! Тогда понятно. А почему дуб волшебный?
   - Он большой-пребольшой. В нём даже есть дупло. В этом дупле живут добрые маленькие эльфы. Им можно рассказывать все свои тайны, поделиться горем или тем, что тебя мучает. И тебе сразу станет легче. Я уже пробовала.
   - А желания эти эльфы исполняют?
   - Тася говорит, что иногда такое случается. Но только если твоё желание доброе и не слишком трудное для них. Моё желание они уже исполнили, - похвасталась Настя.
   - Какое, если это не секрет?
   - Чтобы ты приехал.
   Алексею стало неимоверно стыдно. Он и не подозревал, что дочь так его ждёт, пока он отдыхает от неё.
   - А мне можно будет загадать желание или рассказать свою тайну?
   Настя посмотрела на Таю, ожидая её разрешения.
   - Конечно, можно, - ответила та, - Папам иногда тоже очень нужно поделиться с кем-то своими тайнами и проблемами.
   - Пап, а какая у тебя тайна?
   - Не скажу. Это же тайна.
   - Так не честно. Я тебе своё желание рассказала! Тогда ты тоже желание расскажи, - начала уговаривать дочь.
   - Нет уж, усмехнулся Алексей, - Лучше уж тайну открою, но только у волшебного дуба.
  
   Они вышли за территорию лагеря. Всю дорогу до "волшебного места" Настя трещала без умолку. Она была такой радостной и оживлённой, какой Алексей не видел её очень давно. Поскольку идти за руку с ними обоими у неё не получалось, она носилась от одного взрослого к другому, в зависимости от того, с кем разговаривала.
   - Папа, смотри какой василёк! Тася говорит, что он такой же, как мои глазки.
   - Так оно и есть. Только это не василёк, а какой-то другой цветок.
   - А у тебя какие глазки?
   - Такие же как и у тебя.
   - Тоже, как васильки?!
   - Когда-то давно одна девушка говорила мне нечто подобное.
  
   Его очень интересовала реакция Таи на свои слова. Он понимал, что рано с ней заигрывать. Не стоит её дразнить, рискуя нарушить хрупкое перемирие. Но как же хотелось от неё хоть каких-то эмоций, как хотелось увидеть хоть мизерное подтверждение, что он вызывает у неё не только жалость и презрение, что она пошла с ними не только ради Насти. Но Тая никак не прореагировала на его слова. Ну да ничего. А он как хотел? Глупо было надеяться, что ему удастся с наскока вновь растопить её сердце. Здесь нужно время и терпение. Вода камень точит.
  
   ***
  
   Они пришли к дереву.
   - Какая красота! - вырвалось у Алексея, - Настоящее Лукоморье.
   - Только кота на цепи не хватает, - заметила Тая.
   - И русалки на ветвях, - подхватил Алексей.
   - Каждому своё, - усмехнулась Тая.
  
   Она любила это место. Когда к ней попадали дети, которых было очень трудно вызвать на откровенность, или те, которые не знали, как облечь свои эмоции в слова, она приводила их сюда. Добрым маленьким человечкам они гораздо охотнее доверяли свои тайны, не стеснялись и не боялись быть непонятыми. Не всегда Тая могла услышать их откровения. Дети были разными. Некоторым было всё равно, что она их слушает, они были полностью поглощены волшебным действом. Другим всё-таки требовалось некоторое уединение, Тае достаточно было немного отойти в сторону. Она всё равно слышала, что они говорили. Но были и такие, которые требовали полной конфиденциальности. В таких случаях в их откровениях не было никакой пользы для Таи, как для специалиста, но давало возможность ребёнку поделиться своей бедой хотя бы с деревом.
  
   Настя не была такой уж сложной. Ребёнок, явно, воспитывался в любви. Просто на её долю выпало такое тяжёлое испытание, как смерть матери, и девочка оказалась вырванной из привычной среды. Отец, хоть и любимый ею, был фактически чужим человеком. Облегчало задачу и то, что у Таи сразу сложились с девочкой тёплые доверительные отношения, даже подхода искать не пришлось. Настенька льнула к ней, ища ласки и материнского тепла. Поэтому Тая без труда выведала все её страхи и чаяния. К дубу они ходили скорее для того, чтобы порадовать малышку, чтобы она лишний раз проговорила все свои страхи, ведь обличённые в слова они перестают казаться такими пугающими.
  
   - Кто будет первый говорить? - спросила Тая.
   - Я! - закричала Настя.
   - Хорошо, давай ты.
   Девочка подошла к дереву вплотную и начала говорить.
   - Подойди поближе и послушай, что она говорит, - тихо посоветовала Тая Алексею.
   - Подслушивать нехорошо.
   - Так то оно так. Но наша задача - помочь ребёнку. А чтобы помочь, надо понимать проблему. Наша цель благородна, следовательно, оправдывает средства.
   - Убедила.
  
   Они приблизились. Настя долго благодарила эльфов за то, что те исполнили её желание, говорила, что всё ещё скучает по маме и бабушке, но очень счастлива от того, что папа приехал, и как ей понравился его подарок. "Вот бы он никогда не уезжал", - попросила она эльфов напоследок.
   Алексей слушал дочь внимательно. По мере продолжения её рассказа улыбка на его лице сменилась растерянностью, смущением и, наконец, нежностью.
   - Спасибо, - поблагодарил он Таю.
   - Не за что.
   - Теперь ты, - сказала Настя отцу.
   - Пусть Тася сначала. Девочек всегда нужно пропускать вперёд.
   Тае пришлось согласиться. И этот нахал даже с места не сдвинулся, чтобы обеспечить ей конфиденциальность.
   - Здравствуйте, эльфы. Я хочу поблагодарить вас за то, что исполнили моё желание. Я познакомилась с очень хорошей девочкой. Она умная, добрая и красивая. Я хочу, чтобы она больше никогда не плакала и не грустила, и, чтобы её папа не забывал, что работа далеко не самое главное в жизни. Желаю ему научиться правильно расставлять приоритеты и правильно распределять свои силы и время.
   Когда Тая отошло от дерева, Алексей сказал ей тихонько, улыбаясь одними глазами.
   - Папа внял твоим увещеваниям, о королева эльфов.
   - Королева довольна.
   - Теперь папка! - прервала их диалог Настя.
   - Я обещал только тайну поведать.
   - Ведай иди, - подтолкнула его дочь.
   Алексей подошёл к дереву, заглянул в дупло, потом посмотрел на них, улыбнулся и прямо в дупло громко сказал:
   - Я очень люблю Таську Орлову.
   На какое-то мгновение сердце готово было вырваться и улететь в облака.
   - Меня! - радостно закричала Настя.
   - Конечно, тебя, - ответил Алексей, подхватывая дочь на руки.
  
   Выглядело это признание совершенно невинно. Тая почувствовала себя идиоткой. Возомнила тут Бог знает что! Хотя с него станется, он мог такую шутку специально проделать. Решил, наверное, повеселиться и пощекотать ей нервы. Тая ещё раз с подозрением взглянула на виновника своих непрошенных эмоций, но тот как ни в чём не бывало возился с дочерью.
  
   Глава 3.
  
   Алексей ехал навещать дочь. Он уже привык каждый день уходить с работы днём и уезжать за город. Только что-то крайне важное могло ему помешать. Он здесь самый главный, никто не осмелиться потребовать у него отчёта. Да и ничего особенного на работе сейчас не происходило, всё шло по накатанным рельсам. Подчинённые и без него вполне могли справиться с рутиной. В отпуске он не был давно, и совесть его совсем не мучила. Так что никто и ничто не могло помешать ему видеться со своими девчонками каждый день. Правда, одна из них ещё не догадывалась, что он считает её своей.
  
   Алексей убедился в том, что его чувства к Тае не только не умерли, но стали более глубокими, тонкими и нежными. Она стала ещё красивее, не девчонка уже, а молодая женщина. В ней появилась сдержанность и какое-то новое понимание жизни, сформировавшееся, видимо, после пройденной жизненной катастрофы. Но она не превратилась в озлобленную на весь мир ведьму или зануду, она выстояла, даже нашла в себе силы и возможности помогать несчастным детям. Вот она настоящая женщина! А совсем не те куклы, с которыми он привык общаться. Это были ухоженные, дорого и со вкусом одетые хищницы. Но при всём их лоске и сексуальной привлекательности они не трогали душу. Алексей иногда с иронией думал, что всех их штампуют в одном салоне красоты по шаблону, до того они были похожи друг на друга. Идеальные брови, идеальные губы, идеальные причёски, идеальный макияж, идеальный маникюр, идеально подогнанная одежда, но полное отсутствие какой бы то ни было изюминки. Конечно, были среди них и умные холодные стервы, которые норовили его просто использовать. У Алексея было к ним сложное отношение. С одной стороны он уважал их за прагматичный ум и стремление добиваться хоть чего-то самостоятельно доступными для них средствами. Это всё же лучше, чем ожидать, что какой-нибудь денежный мешок купит тебя такую красивую. С другой стороны, если честно, он их женщинами то не считал. Алексей окрестил их киборгами и старался не попадать в грамотно расставленные ловушки. Но всех больше он презирал тех, которые ради коллекции старались затащить его к себе в постель. Ну не нравились ему женщины, которые брали на себя мужскую роль. Он принципиально не имел с такими никаких дел.
  
   Тая не принадлежала ни к одной из этих категорий. Её красота была естественной и одухотворённой, и только подчёркивала красоту и глубину душевного мира. Тая выглядела великолепно и без сложных продуманных причёсок, и без дорогих вещей, и даже при полном отсутствии макияжа. Алексей видел, как Тая привязалась к его дочери. Он сам за это время сблизился с собственным ребёнком так, как этого не получалось за всю Настину жизнь. Для него его дочь и его любимая женщина стали чем-то одним целым. Он любил их обоих, и одной без другой уже не мыслил. Вся беда заключалась в том, что Настино пребывание в реабилитационном центре подходило к концу. Он не мог сейчас расстаться ни с одной из них. Он уже придумал, как заставить Таю поехать с ними в Москву. Дело было за осуществлением этого плана.
  
   Первым делом Алексей сходил к заведующей центром и выяснил, насколько критичным будет для учреждения, если Тая его покинет. Информация, полученная от неё, Алексея очень порадовала и предала уверенности.
  
   ***
  
   Тая подавила непрошеную радость, когда увидела, как Алексей приближается к ним. Эту радость она испытывала каждый раз при его появлении, и каждый раз старалась ей не поддаваться. "Он к дочери приехал, я здесь совсем не причём", - убеждала она себя, - "Хотя этому радоваться как раз нужно". Как профессионал Тая могла гордиться своей работой, мужчина и ребёнок стали гораздо ближе друг другу, научились друг друга понимать, даже стали друзьями. Печалило то, что совсем скоро она станет им не нужна. Время пребывания Насти в центре заканчивалось на следующей неделе. Тая старалась об этом не думать, потому что от этих мыслей леденела душа, а вместо сердца образовывалась ноющая пустота. Страшно представить каким болезненным на этот раз будет расставание с ребёнком. Да, именно с Настей! Её отец тут совершенно не причём. Надо сказать, он вёл себя достойно и корректно по отношению к Тае. Он больше не пытался обсудить с ней прошлое и не делал никаких намёков о том, что не прочь начать что-то новое. Алексей был обаятелен, много шутил, но вёл себя с ней как хороший знакомый, как друг или коллега по работе. Разговоры их шли в основном о Насте, о Таиной работе и обо всяких пустяках. О себе он рассказывал мало. Но Тая поняла, что работает он там же, где работал, будучи её мужем. Только теперь у него гораздо больше забот и ответственности, но и больше власти, возможностей и денег.
  
   Почему она полюбила его дочь? Что ей теперь с этим делать? Как же страшно снова остаться одной! Как она сможет жить без этого маленького ангелочка? Хотелось обнять её и никуда от себя не отпускать.
  
   - Тася, папа приехал! - радостно сообщила заметившая отца девочка.
   - Малышка моя! - Алексей взял дочь на руки и поцеловал, - Привет, Тай.
   - Привет.
   - Настюш, иди поиграй пока на площадке. Мне нужно с Тасей серьёзно поговорить.
   - О чём? - спросила девочка.
   - Много будешь знать, скоро состаришься.
   - Настеньке сейчас на занятия нужно пойти, - пришла на помощь Алексею Тая, - Пока мы будем её ждать, сможем поговорить. Я тоже хотела с тобой побеседовать.
   Занятий пришлось ждать пятнадцать минут.
   - О чём ты хотела со мной поговорить? - опередил Таю Алексей.
   - О Насте. Мы ведь скоро с вами расстанемся. Вам двоим придётся продолжать строить свои отношения самостоятельно. Настя очень хорошая девочка, она любит тебя. Я умоляю тебя, не предавай эту чистую святую любовь никогда, дорожи ею, как кладом.
   - Спасибо тебе за то, что так близко к сердцу принимаешь судьбу моей дочери, и за то, что не отказалась от неё, узнав, что я её отец. Ты ведь могла бы её возненавидеть за мои грехи.
   - Нет, не могла бы. Она невинный ребёнок. Наши с тобой отношения её никоим образом не касаются, - возразила Тая и перевела разговор на другую тему, - Насте нужно готовиться к школе. Вследствие трагических событий, которые ей довелось пережить, девочка совсем выпала из учебного процесса. Нужно, чтобы она развивалась гармонично и не отставала от сверстников. Настя девочка умная, наверстает всё быстро. Ей просто надо немного помочь. И я...
   - А ты не хочешь ей помочь? - прервал Алексей, - Тай, выслушай меня. Я уже говорил, что благодарен тебе, ты сделала для нас очень много. Но ты же сама говоришь, что Насте нужна помощь. Я не представляю, кто, кроме тебя, может эту помощь оказать. Я знаю, что ты скажешь, что сейчас полно разных нянь, воспитателей, гувернанток, только плати деньги. Но дело в том, что моя дочь никого из них близко к себе не подпускает. Ты первая, кому она открылась. И я, честно говоря, боюсь разлучать её с тобою. Поэтому у меня к тебе предложение. Поехали с нами в Москву.
   - Я согласна! - вырвалось у неё.
   - Я очень рад! - он тепло улыбнулся, - Но где же твоя деловая хватка?
   - Хватка?
   - Ну да. Ты почему не обговариваешь условия, не спрашиваешь, сколько я собираюсь тебе платить?
   Тая лихорадочно подбирала ответ, чтобы только Алексей не понял, что она готова быть с Настей не просто за так, но ещё и отдать за это всё, что у неё есть.
   - Интересы ребёнка прежде всего, - нашлась она, - Но я хотела бы услышать ответы на твои вопросы.
   - Жить тебе придётся с нами. У меня большая квартира, так что можешь не переживать, комната у тебя будет своя. Ты будешь заниматься только Настей. Я не претендую, чтобы ты что-то делала по дому. Ко мне два раза в неделю приходит женщина, которая занимается уборкой. Вопрос с питание как-нибудь решим. Дальше вопрос денег.
   - А ты сам сколько времени проводишь дома? - спросила Тая.
   - Я почти весь день на работе. Дома бываю только вечером и ночью. Тебя это устраивает? - похоже вопрос ему не понравился.
   - Вполне, - спокойно ответила Тая, и, чтобы он не думал, что его персона имеет лично для неё какое-то значение, добавила, - То есть время на общение с дочерью у тебя будет. А выходные?
   - В выходные ты можешь быть свободна. Я сам буду заниматься Настей или отвезу её к бабушке.
   - Кстати, как она себя чувствует? Настя говорила, что бабушка в больнице долго лежала.
   - Сейчас вроде бы всё в порядке.
   Дальше они обсудили вопрос денег. Тая не ожидала такой щедрости, но Алексей заверил её, что в Москве такие расценки на подобные услуги.
  
   ***
  
   - Проходи, - пригласила бывшая тёща, открыв дверь Алексею.
   - Здравствуйте, Галина Викторовна.
   - Здравствуй. Зачем приехал?
   Тёща с ним не церемонилась, не пыталась скрыть своего враждебного отношения.
   - Я приехал сказать, что Настя останется у меня, - жёстко заявил он.
   - Почему?
   - Я её отец. Ребёнок должен жить с родителями.
   - Господи! Родитель нашёлся! Где же ты раньше то был?
   - Галина Викторовна, Ваши упрёки бессмысленны. Как я сказал, так и будет, - начал закипать он.
   Женщина поняла, что такими методами ничего не добьётся и сбавила тон.
   - Ладно, прости за резкие слова, Лёш. Я просто не понимаю, зачем тебе это? Ты же молодой мужчина, у тебя своя жизнь, тебе совсем не до ребёнка. Кому и чего ты хочешь доказать?
   Вопросы были вполне обоснованными. Тёщу можно было понять. Алексей и сам не был уверен, что для Насти будет лучше оставаться с ним. Он просто беззастенчиво пользовался ребёнком, чтобы решить свои личные проблемы. Признаваться в этом не хотелось даже самому себе, тем более он не мог сказать этого тёще.
   - Вы знаете, что Настя месяц провела в реабилитационном центре. Там с нами обоими поработал детский психолог. Мы только начали понимать друг друга, слушать и принимать, - он тщательно подбирал слова, - Нам обязательно нужно закрепить результат. Я надеюсь, что у нас получится стать по-настоящему родными и близкими людьми. И потом, я же не запрещаю Вам с Настей видеться. Я буду привозить её к Вам на выходные. Ведь Вы тоже ещё не совсем поправились, Вам нужно время, чтобы окончательно прийти в норму.
   - Что же, мне придётся смириться с твоим решением. У меня ведь всё равно нет другого выхода. Но прошу тебя, если ты не будешь с ней справляться, если у тебя не будет хватать времени и сил на дочь, привози её сюда. Я не хочу, чтобы Настенька страдала от заброшенности и одиночества.
   - Обещаю, что она не будет страдать. И если всё-таки не справлюсь, то обязательно прибегну к Вашей помощи. Я не пытаюсь никому ничего доказывать, я прошу лишь дать нам с Настей шанс стать нормальной семьёй. Поддержите нас и, если понадобится, помогите.
   Он постарался уйти, как можно быстрее. Ему совсем не хотелось отвечать на вопросы, с кем будет Настя, пока он на работе. Личность воспитателя вызовет у Галины Викторовны волну негодования. Сама Лена и ей мать почему-то считали Тайку виноватой в том, что семейная жизнь Лены и Алексея не сложилась. И почему люди стараются обвинить в своих бедах человека, который и пальцем не пошевелил, чтобы они возникли? Но с другой стороны, не себя же обвинять, всегда легче найти стрелочника.
  
   Глава 4.
  
   Они жили в Москве уже третью неделю. Тая была так счастлива, что Настя теперь останется с ней на долгое время, что никакие бытовые мелочи не могли испортить ей настроение. Да и были эти неурядицы незначительны и быстро устраняемы. Проблема заключалась только в мужчине, с которым приходилось жить под одной крышей. Это и смущало, и будоражило нервы, заставляя жить, как на иголках. Его, конечно, по большей части дома не было. Но, когда Алексей был дома, Тая ощущала его присутствие каждой клеточкой своего тела, даже если они находились в разных комнатах. Он каждый вечер приходил в комнату дочери, разговаривал с ней и с Таей, читал девочке на ночь книжки. Тая настояла на этом, учитывая, что на неделе отец проводит с дочерью слишком мало времени. Ужинал он от них отдельно, потому что приходил поздно, а Тая с Настей успевали это сделать до его прихода. Так что Алексей не докучал Тае своим присутствием, вёл себя корректно и вежливо.
  
   Поэтому для неё стало полной неожиданностью, когда он, придя домой в пятницу, гораздо раньше, чем обычно, вдруг предложил:
   - Девчонки, а давайте пойдём в развлекательный центр. Погода всё равно нелётная, на улице не погуляешь.
   - Давай! - обрадовалась Настя, - Тася, там так здорово! Мы с папой один раз ходили. Пошли!
   - Хорошо, хорошо, - согласилась Тая, погладив девочку по голове, - Но только при условии, что ты доешь свои сырники со сметаной и выпьешь полчашки молока.
   - Ладно, - Настя была согласна на всё, лишь бы желанная прогулка состоялась.
  
   Они весело провели время, играя на разных автоматах, катаясь на аттракционах, даже на мультфильм успели сходить. Тая ловила на себе завистливые и оценивающие взгляды женщин, которые наверняка полагали, что Алексей её муж, и они тут развлекают своего ребёнка. Если бы они только знали, как обстоят дела на самом деле, то скорее посочувствовали ей. Она разгуливает здесь в компании бывшего мужа и его ребёнка от второй жены в качестве няни. Нелепейшая ситуация. Впрочем, Тая быстро прогнала от себя эти неприятные мысли. Если обо всём этом не задумываться, то можно почувствовать себя вполне счастливой. Как ни странно, но между ними возникло чувство единения, как будто они на самом деле были семьёй.
  
   - Папа, я тебя так люблю! Ты сегодня такой весёлый, - с восторгом признавалась Настя.
   - Любишь только сегодня? - поддразнил Алексей.
   - Ты весёлый сегодня, - уточнила Настя - Ты раньше никогда таким не был.
   - Я просто рад, что гуляю тут с вами, - ответил Алексей, почему-то смутившись.
  
   Они пошли в кафе и купили мороженное. Сидя за столиком, Тая исподтишка наблюдала за шутливым диалогом дочери и отца. Сердце начало предательски таять. И неизвестно, чем бы это всё для неё закончилось, если бы в их маленький мирок не ворвался неприятный женский голос.
   - Ой, какие люди! Лёш, привет.
   - Привет, - ответил Алексей, который явно не обрадовался встрече.
   Впрочем, собеседницу это мало волновало. А может быть, она не догадывалась, что появилась не вовремя. Это для Таи была очевидна любая реакция бывшего мужа, она и раньше всегда знала, какие чувства он пытается скрыть от окружающих.
   - Странно видеть тебя в детской кафешке. Ах, ну да, ты же не один, - женщина, наконец, удостоила вниманием спутниц Алексея, - Что у тебя дочь есть, я слышала. А вот про жену пока нет. Или это кто?
   Алексей находился в замешательстве, видимо не знал, как обозначить статус Таи, поэтому она пришла ему на помощь:
   - Я личный педагог Анастасии.
   - А-а-а, - протянула дамочка презрительно, - Гувернантка. Так ты, Лёшенька, проводишь время с прислугой? А я то подумала. Хотя ты молодец, что занимаешься образованием дочери. Девочку нужно воспитывать, прививать хорошие манеры необходимо с детства.
   - Очень правильное замечание, - ядовито ответила Тая, - Иначе с возрастом невоспитанность только усугубляется. Жлобство никаким внешним лоском скрыть невозможно.
   Женщина поняла, что это камень в её огород. Она чуть не задохнулась от возмущения, и уже было собралась поставить на место зарвавшуюся гувернантку, как Алексей сказал:
   - Виолетта, обрати внимания на входную дверь. Там твой любимый муж стоит и высматривает тебя. Советую пойти к нему, пока твой ревнивый неандерталец не разнёс здесь всё детское кафе. Думаю, тебе ни к чему проблемы с мужем.
   Виолетта начала испуганно озираться, а потом, видимо заметив мужа, быстро ринулась к нему.
   - Какая злая и некрасивая тётенька, - сказала Настя.
   - И невоспитанная, - добавила Тая.
   - Папа, откуда она тебя знает? Ты что, дружишь с ней? - спросила Настя тоном, как будто не могла поверить, что отец мог так низко пасть.
   - Уже давно не дружу, - ответил Алексей, стараясь делать вид, что нисколько не смущён этим инцидентом.
   Хотя сам был явно раздосадован этим происшествием. Ему было стыдно. Это почему-то разозлило Таю ещё больше. Надо же до чего дошёл! Даже такого быдла не гнушается. Вот уж точно, горбатого могила исправит. Человеку совершенно всё равно с кем ложиться в постель. Может ему теперь такие нравятся? А что? Для пикантности и разнообразия и шалавы сгодятся.
  
   ***
  
   Если бы можно было спрятаться под стол, он бы так и сделал. Но проблема возникла слишком внезапно. Виолетта! Его воплощённый кошмар. Бывшая любовница и жена его личного врага. Муж Виолетты Славик Тихомиров когда-то метил на место Алексея. Даже целую операцию проверну, чтобы выставить Алексея вором. Но ничего у него не вышло, план провалился. Это поражение сделало Славика его злейшим ненавистником. В каких только гадостях он его не обвинял, какие только сплетни не распускал, от воровства и некомпетентности, до интересных и нетрадиционных взаимоотношений с генеральным директором. Хорошо хоть в подобное никто не поверил. Всё-таки в компании работало достаточно много женщин, которые его любили. А он не слишком заморачивался с выбором любовниц. Поэтому никто не усомнился в его ориентации. Как и не усомнилась Виолетта, жена его врага. Она начала охоту на понравившегося ей мужчину на одной из корпоративных вечеринок. Своего она добилась, когда жертве стало известно, чья она жена. Очень уж хотелось утереть нос Славику лишний раз. Дальнейших встреч с этой женщиной он не планировал. Но Виолетта была с ним не согласна. Она начала преследовать его. Мероприятие, которое вначале показалось забавным, начало тяготить и становиться опасным. Славик имел определённые связи и развязывать с ним войну не на жизнь а на смерть было глупо. Алексей отделался от Виолетты только запугав её, что Славик догадывается об их интересных отношения. Он красочно описал ей ситуацию, что ждёт её, если муженёк получит подтверждение. Алексей в таком случае может проиграть войну и остаться ни с чем, а она останется голой и без средств к существованию в любом случае. Виолетта присмирела, но когда муж бывал в командировках, начинала атаковать снова.
  
   Сегодня он повёл себя как кретин. Мало того, что не сообразил сразу, как представить Таю, так ещё позволил этой шалаве унижать её. Если бы он не боялся, что Тая его неправильно поймёт, то сразу бы согласился с предположением Виолетты, что это его жена. Это бы спасло ситуацию. Но он не мог так врать при Тае без её согласия. Алексей видел, что она обиделась. Вон какая сердитая идёт, с ним почти не разговаривает. Только одна Настя говорила без умолку, это спасло от тягостного молчания.
  
   Когда дочь заснула, Алексей застал Таю на кухне.
   - Тай, извини, что так получилось.
   - Ничего страшного не произошло, извиняться не за что. Ты свободный интересный мужчина, неудивительно, что женщины ищут с тобой встреч.
   - Свободный, - повторил он её слово с горькой усмешкой.
   - Почему ты живёшь один до сих пор? - вдруг спросила она.
   - Так уж сложилось. Мне так удобнее.
   - Понятно. Никто не мешает наслаждаться жизнью, перелетать с цветка на цветок.
   - Смею предположить, что ты до сих пор не замужем из тех же соображений, раз тебе так очевидны мои мотивы.
   - Я уже там побывала. Мне хватило.
   - Я тоже там был, если ты не забыла.
   - Даже не раз.
   - Вот именно. Меня, в отличие от тебя, сам по себе брак не пугает. Но я не собираюсь жить с чужой женщиной только для того, чтобы в моём доме кто-то находился, и мне бы было нескучно одному. Тем более мне не нужна домработница. Может быть, другие люди могут жить с кем-то, руководствуясь исключительно соображениями комфорта и удобства, а я не могу. Я прекрасно знаю, что такое счастливый брак, и мне очень хорошо известно, что такое жить с человеком, к которому ты ничего не испытываешь. Ты никогда такого не пробовала? Мне вот хватило одного раза, чтобы понять, что это не для меня.
   - И что же в твоём понятии счастливый брак? Жена -дурочка, которая живёт с тобой с закрытыми глазами и позволяет развлекаться на стороне? - Тая больше не старалась сдержать горечь, сквозившую в этих ядовитых вопросах.
   - Ни в одном из своих браков я не развлекался на стороне! - возмутился Алексей, - Я тебе всё уже объяснил.
   - А жене объяснил, почему лез ко мне в ресторане?
   - Не пришлось, - горько усмехнулся он, - Мы расстались сразу же после этого. И я хотел бы ответить на твой вопрос, что для меня счастливый брак. Так вот, всё гораздо проще, чем ты предполагаешь. Это всего лишь любимая женщина, к которой хочется возвращаться домой.
   - А дети?
   - Дети - это уже семья. У меня уже есть дочь.
   - А у меня нет, - ответила Тая.
  
   Весь её боевой запал куда-то испарился, и она ушла, оставив ему чувство бесконечной вины и растерянность. Его так и подмывало пойти сейчас к ней, обнять, рассказать, как он сожалеет о том, через что им пришлось пройти, признаться, что любит ею до сих пор и попросить снова стать его женой, чтобы между ними всё было, как раньше. И пусть у неё не может быть детей, но ведь у них есть Настя. Но Алексей понимал, что не стоит этого делать так скоро. Тая не верит ему. Его объяснения случившегося тогда выглядели слишком сложно для правды. И с чего он взял, что она когда-нибудь простит и полюбит его снова? У него есть единственный козырь - Настя. Её Тая любит, а его терпит по необходимости. Он должен переломить ситуацию, но только осторожно, потихоньку, чтобы не напугать её. Ему нужна именно эта женщина, только она, чтобы, наконец, снова стать целым и ощутить всю полноту жизни.
  
   ***
  
   - Я отвезу Вас на занятия, а после поеду на работу, - предложил Алексей утром в понедельник.
   Тая, как только они приехали в Москву, записала Настю в художественную школу. Девочка не должна зацикливаться только на ней и отце. Пусть у неё будут интересы вне дома, пусть общается с детьми, да и талант к рисованию у Насти был, ей нравилось этим заниматься. Тая ещё в лагере это заметила. А то, что лето уже началось, им не помешало. Тая ещё раз убедилась, что за деньги в этой стране можно устроить всё.
   - Если тебе не трудно, - ответила Тая прохладно.
  
   Они мало общались после того разговора в пятницу вечером. Тая на выходные уезжала к матери. Ей она рассказала о своих жизненных переменах. Та почему-то обрадовалась. Её нисколько не смущало, что Алексей Орлов снова появился в жизни дочери.
   - Может, сойдётесь? - выдала она свои чаяния.
   - Мам! - укоризненно воскликнула Тая, - Ну что за глупости? В одну и ту же реку дважды не войти.
   - А что? А вдруг старые чувства оживут? У него уже есть ребёнок. Ты бы могла полюбить эту девочку, как дочку.
   - Мам, ты просто не знаешь, о чём говоришь. Ты же его давно не видела.
   - Что, так сильно изменился?
   - Внешне не изменился. Зато теперь очень хорошо заметно, что мы с ним принадлежим к разным сословиям. У нас совершенно несовместимый статус. Он успешный руководитель преуспевающей фирмы, зарабатывающий в месяц столько, сколько мне за год не заработать. Он хозяин, я прислуга.
   - Гувернантка не совсем прислуга.
   - Мам, сейчас не девятнадцатый век, когда в гувернантки шли дочери обедневших аристократов. В наше время это всего лишь высококвалифицированный рабочий персонал.
   - Ну и что. Разве это такая большая проблема? Прямо богатые женятся только на богатых.
   - Наивная ты у меня, - ласково улыбнулась Тая, - Даже в девятнадцатом веке подобных мезальянсов почти не случалось. Джейн Эйр не считается, это вымышленный персонаж. Самое большее, что мне с ним светит, это роль очередной любовницы.
   - Он же так тебя любил тогда.
   - Это было давно. Теперь перед ним открыты такие горизонты, что нет смысла останавливаться на одной женщине. Если бы ты видела, какие рафинированные красотки его сейчас окружают. Мне до них далеко.
  
   Тая не стала посвящать мать в свой самый главный страх. Она не будет даже пробовать быть рядом с этим мужчиной не только потому, что он снова растопчет её сердце, а потому, что наигравшись с ней, выкинет из своей жизни. Ей придётся расстаться с Настей. А Тая не могла с ней расстаться! Они нужны друг другу. Тая очень надеялась, что пока девочка будет учиться в начальной школе, она сможет с ней оставаться. Ведь должен же кто-то забирать малышку из школы, делать с ней уроки, смотреть за ней до прихода отца. Пытаться реанимировать их с Алексеем отношения крайне опасно. Пусть всё остаётся, как есть. И всё же, сколько бы она себя не убеждала, предательские мысли и непрошеные мечты, что озвучила мать, терзали душу. Тая запрещала себе даже думать об этом, стараясь похоронить глупые надежды под слоем здорового цинизма, логических доводов и посыпать всё это золой прежней семейной жизни.
  
   - Всё. Приехали, - прервал Алексей поток её мыслей, - Выходите.
   - Пап, пойдём с нами, - вдруг предложила ему Настя, - Я тебе свои рисунки покажу.
   - Настюш, давай в следующий раз. Мне на работу надо, - ответил отец.
   - Ну, пап! Я так хочу показать тебе дерево эльфов. Ну, пожалуйста.
   - Я не могу, - начал раздражаться он.
   - Это не займёт много времени, - вступила в разговор Тая, - И можно с Вами после побеседовать, Алексей Павлович.
   От Таи не укрылось удивление Алексея от такого официального обращения.
   - Хорошо, я пойду, - с неохотой сдался он.
  
   Настя была счастлива и совсем не замечала скучающего выражения лица своего папаши. Тая знала, что он это делает не из желания наказать дочь своим равнодушием, скорее выражает протест, потому что его заставляют делать что-то против его воли. Все его повадки и стиль поведения в той или иной ситуации Тая изучила давно. Но от этого её возмущение ничуть не уменьшилось. Вдруг Настя обидится, увидев, что ему неинтересны её работы. Девочка оставалась очень ранимой и эмоциональная связь с отцом была для неё крайне важна. Тая бросилась на её защиту, проявляя повышенный интерес к творчеству ребёнка, задавал множество вопросов. Она даже умудрилась размазать краску на одной из работ, включив весь свой энтузиазм. Настя, слава Богу, не расстроилась.
  
   - Бесчувственный чурбан, - выдала Тая, как только они вышли из здания школы, - Неужели было трудно изобразить хоть немного интереса к её рисункам?
   - Да почему я должен подчиняться любой её прихоти? - возмущённо спросил Алексей, - Мало ли чего она хочет. Не все же её "хочу" должны беспрекословно выполняться.
   - Если ты уж пошёл, стало быть, уступил. Так что дальше нечего было показывать, как ты недоволен этим фактом. Настя могла принять твоё недовольство за равнодушие и неодобрение её творчества. Надо уметь отделять мух от котлет.
   - Что не делает дурак, всё он делает не так, - ядовито произнёс Алексей.
   - Ведёшь себя, как маленький обиженный мальчик. Надо же, не по его вышло! - ещё больше разозлилась Тая, - Из вас двоих взрослый - ты. Ты должен понимать, когда ребёнок капризничает, а когда нуждается в твоём присутствии, одобрении и поддержке.
   Тая грозно уставилась на собеседника, ожидая новых возражений. А он вдруг весело улыбнулся.
   - Что смешного ты услышал? - напустилась она.
   - Пошли к машине, - предложил он, сдерживая смех, - А теперь посмотри на себя в зеркало.
   Тая сердито оттолкнула его и наклонилась к зеркалу. Оттуда на неё смотрело нелепое существо с нарисованными кривыми усами и чёрной испанской бородкой. Она с ужасом посмотрела на Алексея.
   - Я что, так по школе ходила?
   - Нет. Этот боевой раскрас появился во время вправления мозгов нерадивым папашам, - засмеялся Алексей, - Такая строгая учительница отчитывала меня как первоклассника. Я готов был уже добровольно в угол встать, чуть не расплакался от раскаяния. Меня спасло от такого позора только перевоплощение Мэри Поппинс в вождя краснокожих.
   Тая засмеялась. Раньше она обожала, когда её муж, отбросив свою сдержанность, тоже смеялся. Тогда на душе становилось светло и тепло, как будто солнце делилось с ней частичкой себя. Сейчас она чувствовала тоже самое. Она только представила, как выглядела со стороны. Возмущённая училка преисполненная чувства собственной значимости с боевой раскраской индейца распекает большого дядьку, а он понуро молчит, стыдливо пряча глаза.
   - Индеец племени майя вышел на тропу войны, - сказала она, смеясь, - За всех обиженных и угнетённых.
   - Глубокоуважаемый краснокожий друг, умоляю тебя, оставь мне мой скальп. Я клянусь, что исправлюсь и никогда больше не обижу маленькую скво Настю, - взмолился Алексей.
   - Я пока подумаю. Можешь ещё походить со своим скальпом. Но при условии.
   - Что угодно товарищ вождь.
   - Ты должен помочь мне снять боевую раскраску.
   - Зачем же? Вы чрезвычайно эффектны в таком виде.
   - Не хочу афишировать свою истинную суть. Буду изображать из себя среднестатистическую бледнолицую.
   Тая достала влажные салфетки, и продолжая подшучивать друг над другом, они смыли краску с лица Таи.
   - Всё? - спросила Тая.
   Алексей начал внимательно разглядывать её лицо, чтобы не пропустить следы краски.
   - Да вроде бы всё чисто, - вынес вердикт он.
  
   Глаза встретились и уже не могли расстаться. Каждому хотелось проникнуть в душу другого и узнать все сокровенные тайны, найти там подтверждения своим чаяниям. Этот молчаливый диалог длился всего несколько секунд. В какой-то момент Тае показалось, что он сейчас её поцелует. Но этого так и не произошло. Мужчина отвёл взгляд и отошёл. Но даже этого было достаточно, чтобы она почувствовала, как всё её естество потянулось к нему. Тело жаждало его объятий, поцелуев, его нежности и тепла, а душа стремилась раствориться в нём без остатка, отбросить все страхи и условности, и снова стать одним единым целым.
  
   Глава 5.
  
   Все выходные они провели порознь. Алексей ехал забирать дочь от бабушки. Раньше бы он был рад этим целым двум дням передышки от отцовских обязанностей, но теперь прошедшие выходные показались ему самыми пустыми и бездарными за последние два месяца. Он не знал, куда себя деть. Обычных светских развлечений совсем не хотелось, женщины ему сейчас были не нужны. Та, что была нужна, уехала. Точнее он сам отвёз её в дом, где раньше жила её бабушка. Таисии Максимовны уже не было в живых, но Тая иногда приезжала туда проверить порядки. Продать бабушкин дом у неё рука не поднималась, она его любила.
  
   Неделя после их примирения промчалась незаметно. Алексей старался как можно раньше вернуться домой с работы. Он делал всё, чтобы Тая была им довольна. Никакого насилия над собой при этом не было. Ему хотелось быть для неё лучшим во всём, это доставляло удовольствие. Ему нравилось видеть в её глазах одобрение, когда он играл с дочерью, нравилось, когда она улыбалась или смеялась. Он был даже не против её колких замечаний в свой адрес. Впервые его самого нисколько не раздражало присутствие в его доме няни своей дочери. Чужой человек в семье - очень сложно. Необходимо контролировать свои действия, чтобы не попасть в неловкую ситуацию. Алексей не умел вести себя как барин, который не замечает прислугу ввиду того, что и людьми то их не считает. Ну не мог ОН относиться к человеку, как к комнатному растению или домашнему животному. Всех больше его раздражало, что все Настины воспитательницы его побаивались. Они не могли напрямую сказать то, что считали нужным, поэтому иногда умудрялись построить диалог так, что он просто ничего не понимал. Видимо они слишком сильно боялись обидеть его отцовские чувства и лишиться работы. Тая его не боялась, говорила ему в лоб всё, что считала нужным. Во главу угла ставились интересы ребёнка, а не место работы и заработок. Конечно, он не выгнал бы её, но она то этого не знала. Такая преданность Насте вызывала уважение к ней как к профессионалу, так и к человеку.
  
   - Папа, мы с бабушкой печенье пекли. Хочешь попробовать? - встретила его дочь.
   Есть совсем не хотелось, но он с энтузиазмом принял предложение.
   - Лёш, ты новую няню Насте нашёл? - спросила тёща, испытующе глядя на него.
   - Да. Она педагог-психолог. Насте она нравится.
   - А тебе?
   - Меня тоже всё устраивает, - ответил Алексей.
   - Она из Вихорево?
   - Не совсем. Да и не важно это. Главное, что у неё получилось наладить контакт с моим ребёнком. Настя Вам о ней рассказывала?
   - Только о ней и говорит. Настя называет её Тасей, считает верхом совершенства. Прямо Мэри Поппинс.
   - Ну вот видите, всё хорошо. Беспокоится не о чем.
   На этом разговор и закончился. Алексей подождал, пока дочь соберётся, и они поехали за Таей. Неподдельная радость девочки от встречи со своей няней ещё раз убедила Алексея, что он всё сделал правильно.
  
   Жизнь шла своим чередом, без каких либо потрясений и глобальных перемен пока через неделю ему на работу не позвонила Тая и голосом, в котором слышалась паника, не взмолилась:
   - Лёш, срочно приезжай!
   - Что случилось? - испугался он.
   - Галина Викторовна приехала и собирается забрать Настю.
   - Забрать?! - взвился он, - Я ей заберу! Сейчас приеду.
   До дома он доехал на метро, так было гораздо быстрее.
   - Бабушка, я не хочу сейчас уезжать, - говорила Настя, - Я с папой и с Тасей останусь, а к тебе в выходной приеду.
   - Настенька, родная моя, поехали. Так лучше будет, - уговаривала девочку Галина Викторовна.
   - Никуда она не поедет, - заявил Алексей, еле сдерживаясь, чтобы не выкинуть гостью из дома.
   - Настюш, пойдём погуляем с тобой, пока папа с бабушкой поговорят, - начала уводить девочку Тая.
   - Да, Насть, идите с Тасей на улицу, - разрешил Алексей.
   Когда они ушли, Галина Викторовна не стала сдерживать эмоций.
   - Ты зачем притащил в дом эту потаскушку?! Решил грязный романчик покрутить? Крути, никто не против. Зачем только ребёнка в эту грязь впутывать?
   - Чего Вы несёте?! Какую потаскушку? С какой стати Вы её так называете? Какие у Вас основания для этого, кроме абсурдной ненависти? За что Вы так её ненавидите? Это я её любил, и именно я сделал несчастной Вашу дочь! Причём тут Тайка? И где Вы увидели здесь грязь?
   - Почему Настя должна наблюдать за твоими шашнями с посторонними женщинами? Ты даже домой их таскать не стыдишься.
   - Моя личная жизнь никого не касается. Я не собираюсь перед Вами оправдываться. Моя дочь вполне счастлива и ни от чего не страдает. Только это должно Вас волновать.
   - Я не желаю, чтобы эта..., - женщина удержалась от оскорблений, - Прикасалась к моей внучке.
  - А я желаю! - взбесился он, - И если Вам что-то не нравится, то можете здесь больше не появляться. Это моя дочь, и я буду делать то, что считаю нужным. Плевать мне на Ваше мнение!
   - Ничего, я найду на тебя управу!
   - Ищите. Только к Насте Вы больше не подойдёте! Мне совершенно не нужно, чтобы Вы настраивали её против меня и поливали грязью Таю.
  
   Тёща ушла вся в слезах. Немного остыв, Алексей признал, что был слишком резок и жесток. Но угроза потерять разом и дочь, и любимую женщину, разрушить их хрупкий мирок, который только начал образовываться, разбудили в нём зверя. Он никому не позволит ещё раз отнять у него семью.
   - А что, бабушка уже уехала? - разочарованно спросила Настя, когда вернулась домой, - Даже не поцеловала меня на прощание.
   - Она очень торопилась, но просила меня поцеловать тебя за неё, - ответил Алексей, через силу улыбнувшись дочери.
   - Что всё так плохо? - спросила Тая, когда Настя отправилась смотреть мультфильмы.
   - Это для неё всё плохо, - зло ответил Алексей, - Для нас троих всё остаётся по-прежнему.
   - Всё дело во мне, ведь так?
   - Не бери в голову. Она придумала себе не весть что и ничего слышать не хочет.
   - Её можно понять. Она считает, что я причинила боль её дочери. А за детей родителям всегда обидно, когда их обижают, гораздо больше, чем за себя.
   - Пусть на меня обижается, ты тут не причём. Вообще больше к Насте не подпущу, - кипятился он.
   - Ну, так-то уж зачем? - попыталась утихомирить его Тая.
   - Ты не понимаешь? Она будет настраивать Настю против нас! Или это хорошо для ребёнка?
   - Я что-нибудь придумаю, - сказал Тая.
   - Спасибо, конечно. Но что ты можешь сделать?
   - Посмотрим, - неопределённо ответила она.
   - Она тебе много гадостей наговорила? - спросил Алексей, имея в виду Галину Викторовну.
   - Она со мной вообще не разговаривала, а только, увидев меня, выпалила: "Я так и знала!". Потом она начала звать Настю с собой. Так что, ничего страшного.
   Он не стал ничего говорить, только раздражённо пожал плечами. Почему он должен проявлять какое-то понимание, если его никто понимать не хочет. До него самого никому нет никакого дела, даже собственной матери. Чего уж про бывшую тёщу говорить. Все за его счёт пытаются решить свои личные проблемы, используют его как глупого телка. Он больше не позволит никому лезть в его жизнь и делать из него идиота.
  
   Через день после этого позвонила мать, заставив его окончательно утвердиться в своём решении уйти в глухую оборону.
   - Здравствуй, сын, - начала она, - Что-то совсем звонить перестал. Нашёл себе подружку новую?
   - Чего ты хотела, мам? - спросил он холодно, не считая нужным отвечать на её вопрос.
   - Да я тут с твоей бывшей тёщей пообщалась. Она была крайне возмущена, что ты опять связался с этим отродьем шлюхи.
   - Да какое тебе дело, с кем я связался?! - он грубил и даже виноватым себя не чувствовал, - Мне глубоко наплевать, чего ты об этом думаешь.
   - А девочку зачем во всё это втянул?
   - Да перестань лицемерить! Тебе никогда не было дела до моей дочери. Как впрочем и до меня. Твои амбиции всегда стояли на первом месте.
   - Что за чушь?! - возмутилась мать.
   - Мне прекрасно известно, как ты разрушила мой брак с Таей. Тебе ведь было всё равно, что я там чувствую, думаю, чего я хочу, главное над соперницей верх одержать. И каким же надо быть чудовищем, чтобы издеваться над женщиной, потерявшей и ребёнка, и возможность стать матерью.
   - Это она тебе наговорила?
   - Мам, хватит. Можешь не стараться, я тебе не верю. И только попробуй предпринять хоть что-нибудь против Тайки, можешь тогда забыть, что у тебя есть сын и внучка.
   - Тебе не стыдно? Ради какой-то шлюхи отказываться от родной матери!
   - Ещё раз услышу слово "шлюха" - кладу трубку. И не надо тут истерик с громкими словами. Я не отказываюсь от тебя, но не собираюсь допускать, чтобы ты хоть как-то влияла на мою жизнь и жизнь моей дочери. Я понимаю, что все совершают ошибки, желая детям лучшей доли. Но ведь ты не из любви ко мне всё это сделала. Я не в состоянии предсказать, что взбредёт тебе в голову в следующий раз, и чем ты будешь руководствоваться.
   - И что теперь?
   - Извини, но тебя в свои планы я посвящать больше не собираюсь, в ближайшем будущем ты меня не увидишь. Если вдруг случится чудо, и в тебе проснутся чувства к Насте, то можешь иногда с ней видеться.
   - Это такая сыновняя благодарность, - произнесла мать с сарказмом, намереваясь пристыдить его.
   - Благодарность, которую ты заслужила своим эгоизмом. Никого не пощадила, лишь бы по-твоему вышло.
   - Как бы то ни было, но ты мой сын, и я люблю тебя, - мать сменила тактику.
   - Я уже понял, - саркастически ответил Алексей, - Всё мам. Я не могу больше разговаривать, мне некогда.
   Он положил трубку. Сказать ему было больше нечего. Он был страшно зол и обижен на мать. Неужели она не понимает, что чуть не уничтожила его тогда. Конечно, мать есть мать, он не сможет вечно на неё злиться. Но ему нужно было время, чтобы остыть, принять то, что всё это уже в прошлом, которое никто не в силах изменить. Сейчас Алексей не был готов простить матери её чудовищные поступки и общаться, как ни в чём не бывало. К тому же она должна понять, что он не собирается безропотно сносить все её проделки. Он взрослый мужчина и не потерпит ни её давления, ни её вмешательства в свою жизнь. Пусть она всё это прочувствует, чтобы впредь неповадно было.
  
   ***
  
   Тая не могла предвидеть, как отреагирует Галина Викторовна на её появление. От этого было боязно, и сердце стучало в груди загнанной птичкой. Она три раза глубоко вздохнула, чтобы немного успокоится. "Это ради Насти", - напомнила она себе и позвонила в дверь.
   - Ты?! - удивилась Галина Викторовна, - Зачем пришла? Позлорадствовать?
   - Не вижу причин для злорадства, - осторожно ответила Тая, - Я хотела поговорить с Вами о Насте.
   - Какое тебе дело до моей внучки? Возомнила себя её новой матерью? Я знаю, что своих детей у тебя быть не может. Вот ты и решила мою Настюшку к рукам прибрать.
   - Галина Викторовна, я прошу Вас только выслушать меня, - Тая не стала реагировать на её враждебность, которая была вполне ожидаема, - Дело совсем не в том, чего я хочу. Главное сделать так, чтобы Настя была здорова и счастлива. Я прошу Вас не портить отношения с её отцом. Девочка совсем недавно потеряла маму. Алексей и Вы самые близкие для неё люди. Она любит вас обоих, и ваш конфликт будет очень плохо на ней сказываться. У неё не так много близких людей, чтобы терять хоть кого-то из них.
   - Почему именно ты?
   - Я не знаю. Так получилось. Мы с Настей познакомились в реабилитационном центре, куда её отправил Алексей. Я не знала, что она его дочь, пока он не приехал её навещать. Почему из всех педагогов Настя приняла только меня, трудно сказать. Именно поэтому я согласилась стать её няней, а совсем не из-за её отца.
   - Да, конечно! - выражая всю степень недоверия и презрения, сказала Галина Викторовна, - Ты всегда возле него крутилась. Если бы не ты, между Лёшкой и моей дочерью всё бы сложилось по-другому, а Настя жила бы в полной семье.
   - Возможно, Вы и правы, - не стала спорить Тая, - Но даже Вы признаете, что меня в их жизни не было, когда они разошлись. А то, что я когда-то была его женой... Нет тут виноватых, жизнь просто так сложилась. Всё это было давно, а с прошлым нужно расставаться. Я не прошу Вас принять меня или любить. Я всего лишь хочу, чтобы у Насти были и отец, и бабушка.
   - А я хочу, чтобы ты ушла, - с вызовом сказала хозяйка квартиры.
   - Хорошо. Но я очень прошу Вас подумать над моими словами. Я не имею никакого отношения к вашей семье, чтобы из-за меня в ней войну развязывать. Я буду с Настей ровно столько, сколько это будет нужно для девочки. И Вы должны понимать, что проиграете эту войну. Все козыри на руках у Алексея. Я приехала к Вам лишь для того, чтобы Вы поняли, что я не представляю никакой угрозы для Насти. Зная это, Вам будет легче смириться с обстоятельствами. А Насте не придётся принимать участия в Ваших склоках с её отцом. Семья останется целой.
  
   Тая ушла, так и не поняв, достучалась ли она до Галины Викторовны или сделала только хуже. Ей было жалко несчастную женщину, потерявшую дочь и рискующую потерять внучку. То, что в сложившейся ситуации Лёшка не уступит, Тая даже не сомневалась. Он не признавал такого агрессивного давления. Это заставляло его вставать в позу, и уже никакие доводы рассудка не могли сдвинуть его с места. Зато по-хорошему можно было добиться многого. Оставалось только надеяться, что здравый смысл и женская мудрость превозобладают над обидой.
  
   ***
  
   - Я Вас слушаю, - настороженно ответил Алексей на звонок бывшей тёщи.
   - Здравствуй, Лёш. Нам нужно поговорить.
   - О чём?
   - О Насте. Я приеду в Москву. Предлагаю встретиться на нейтральной территории.
   - Хорошо.
  
   Они договорились о месте встрече. Алексей уже остыл после из ссоры, да и Тайкины увещевания сделали своё дело.
   - Вы хотели поговорить о Насте, - напомнил он Галине Викторовне, которая почему-то растерялась и не знала, с чего начать.
   - Я предлагаю заключить мир, - наконец решилась она, - Ради Насти. Она любит и тебя, и меня, так что ради её спокойствия мы не должны конфликтовать.
   - Я не возражаю. Единственное моё условие - Вы не будете настраивать её против меня и против Таи. Настя привязалась к ней, доверяет ей и охотно идёт на контакт. И для неё станет ударом, если окажется, что её любимая няня когда-то обижала маму. Вы меня понимаете?
   - Да всё я понимаю, - вздохнула Галина Викторовна, - Я не идиотка. Не беспокойся, я не сделаю ничего такого, что могло бы навредить Насте. Твоя личная жизнь меня не касается. Меня интересует только моя внучка. И я больше не переживаю, что Тая может сделать ей что-нибудь плохое. Она ведь приезжала ко мне, чтобы уговорить не воевать с тобой. Значит, она и правда заботиться об интересах Насти. Если бы у неё другие планы были, то она бы постаралась от меня избавиться.
  
   У Алексея душа запела. Какая же Тайка всё-таки замечательная! Не побоялась пойти в дом человека, который её ненавидит. И всё это ради них с Настей!
   Алексей пришёл домой вместе с Галиной Викторовной. Тая начала собирать Настю в гости к бабушке.
   - Спасибо, - успел шепнуть ей Алексей.
   - Не за что, - скромно улыбнулась она.
   Алексей вызвался отвезти всех в Вихорево. Так не хотелось расставаться с семьёй! Он улыбнулся своим самонадеянным мыслям. Половина семьи ещё даже не знала, что он всё за неё уже решил.
  
   Глава 6.
  
   Надо же какой дурацкий понедельник выдался! Ему так хотелось домой, но пришлось просидеть на работе допоздна. Все выходные Алексей провёл у Северовых. Это помогло отвлечься от бесконечного ожидания, кода же эти выходные закончатся. В воскресенье вечером он забрал дочь от бабушки. Тая приехала позже них. Она ездила к матери. Так что Алексей её почти не видел. И сегодня, наверное, не увидит, потому что они с Настей уже легли спать.
  
   Так оно и оказалось. Никто его не встречал. Но даже при таком раскладе он был рад наконец оказаться дома. Его квартира становилась домом только тогда, когда в ней находились его девчонки. Пусть они его не встречают, но душу грело, что они рядом, что у них всё хорошо. Алексей зашёл в комнату дочери. Если можно себе представить спящего ангелочка, то он должен был выглядеть именно так, как его Настюшка. Странно, он совсем перестал называть дочь Тасей с тех пор, как в его жизни вновь появилась его первая жена. Тая, Таюшка, Тасенька его! Как же он соскучился по ней за эти дни! Возникло непреодолимое желание увидеть её сейчас же. Ноги сами понесли Алексея в её комнату. Он отмахнулся от настойчивых напоминаний разума, что у него нет никакого права без разрешения заходить к ней в комнату. Он только увидит её и уйдёт, она и не узнает о его ночном визите.
  Тая спала, свернувшись клубочком и обняв подушку. Её любимая поза для сна, он помнил. Его охватила вдруг такая нежность. Сколько же всего выпало на её долю, сколько довелось пережить. А она по-прежнему такая же нежная, такая трогательная, такая чистая. Молоденькая совсем женщина, а какой душевной силой и щедростью обладает, не чета ему. Непроизвольно Алексей убрал прядь волос с её щеки. Тая забеспокоилась, но не проснулась, зато повернулась к нему лицом. Он не смог удержаться и поцеловал её. Он совсем не ожидал, что Тая обнимет его и превратит это невинный поцелуй в настоящий, исполненный страсти. Это было последней связанной мыслью. Устоять против такого искушения он не мог. Алексей не знал, понимает ли она до конца, что происходит, или она так окончательно и не пришла в себя ото сна, но в любом случае он не давал ей опомниться до тех пор, пока они оба совершенно обессиленные не провалились в сон.
  
   ***
  
   "Это был не сон!" - с ужасом поняла Тая, она до последнего не хотела в это верить, - "Он был тут ночью и спал со мной в одной кровати". Как же стыдно за себя! Хорошо хоть его нет дома, уже на работу ушёл. Проспала она сегодня конкретно. И Настя не проснулась до сих пор. Чего же это она натворила? Перешла за рамки дозволенного! Она же здесь совершенно не для того, чтобы стать его очередной любовницей. Это надо пресечь на корню. Как же так случилось, что собственное тело предало её? А он - тот ещё проходимец! Пришёл к ней ночью в спальню и соблазнил. Не нашёл, видимо, с кем поразвлечься , и воспользовался тем, что под руку попалось. Такими мыслями она накручивала себя целый день. Даже Настя заметила, что её няня сегодня какая-то рассеянная и грустная.
  
   В этот вечер он опять пришёл поздно. Настя его не дождалась. Тая тоже уже собиралась лечь, когда Алексей заявился домой с шикарным букетом роз. Выглядел он счастливым.
   - Привет. Это тебе, - он вручил ей цветы.
   - В честь чего это? - ядовито спросила Тая.
   Вопрос, заданный таким тоном, заставил сойти улыбку с его лица.
   - Просто так, - растерянно ответил он, - В благодарность за всё.
   - Ах, это благодарность! - взвилась она, - Ты за кого меня принимаешь?
   - Тай, ты чего? Это же просто цветы, - попытался утихомирить её Алексей.
   - Знаешь что? Нам надо серьёзно поговорить.
   - Действительно. А то мне кажется, что я чего-то тут не понимаю.
   - Так вот. То, что произошло прошлой ночью не должно повториться ни при каких обстоятельствах. Это недопустимо.
   - Что-то вчера я не заметил, что для тебя это недопустимо, - с наглой усмешкой ответил он, - Чего же сегодня то так всё вдруг изменилось?
   - Вчера ты просто застал меня врасплох! Чего вообще ты делал в моей комнате? Насколько я помню, мы договорились о том, что я буду заниматься только твоей дочерью. Никаких других обязанностей мы не обговаривали.
   - Обязанностей?
   - Да! Я не собираюсь удовлетворять твою похоть, когда тебе того захочется. Это моё условие. И если ты не согласен с ним, я больше не смогу оставаться с тобой под одной крышей, - твёрдо заявила Тая.
   Она видела, что разозлила его не на шутку. Пришло даже некоторое отрезвление. Что она будет делать, если он сейчас скажет, что со своими условиями она может убираться на все четыре стороны? Но Алексей молчал, сверля её злыми глазами.
   - Тебе не о чем беспокоиться, - наконец заговорил он, - Обещаю, что не прибегну к насилию, чтобы удовлетворить, как ты там говоришь, свою похоть. Можешь в этом не сомневаться, хотя бы потому, что я ни разу не прибегал ни к чему подобному. Всё только по обоюдному согласию сторон.
   Последняя фраза была сказана с издёвкой. Тая поняла, что это шпилька в её сторону, намёк на то, что вчерашней ночью она сама была согласна на всё, чего бы он не пожелал. Но она нашла в себе силы не отвечать на его колкости.
   - Очень хорошо, - ответила она и с гордо поднятой головой отправилась к себе.
  
   Она слышала, как через минуту грохнула дверь в его комнату. Ничего, пусть побесится. Никто не любит отказов. Зато теперь ему понятно, что она не собирается быть временной утехой за неимением кого-то более подходящего. И пусть не думает, что осчастливил её своим вниманием. Пусть никогда не узнает, что с тех, как они расстались, у неё ни разу не было такой сумасшедшей сладкой ночи, когда полностью забываешь себя, а небо и земля меняются местами, а потом сливаются в какую-то совершенно невероятную звёздную реальность.
  
   Утром Таю разбудила Настя. Неудивительно, что няня опять проспала, ведь заснуть она смогла только под утро. Настя осталась в комнате смотреть мультфильмы, а Тая пошла на кухню, чтобы приготовить им двоим завтрак. Вчерашний букет валялся на полу. "Какие красивые цветы!" - невольно восхитилась Тая. Вчера она на них даже не взглянула. Видимо поэтому их постигла такая участь. Лёшка их просто швырнул туда, перед тем как уйти к себе, хлопнув дверью. Цветы были не виноваты в их ссоре, поэтому Тая подняла их и поставила в банку. Ваз в этом доме, похоже, не водилось.
   - Какие красивые! - восхитилась вошедшая на кухню Настя, - Такие же, как ты!
   - Скажешь тоже, - усмехнулась Тая, поскромничав.
   - Правда. Они на тебя похожи.
   - Да разве могут цветы быть похожи на человека?
   - Я не знаю, - смутилась девочка, - Мне так кажется. Давай у папы моего спросим.
   - Я тебе и без папиного подтверждения верю. И мне очень приятно, - про её папу говорить не хотелось.
  
   Вечером Настя всё-таки задала свой вопрос отцу.
   - Пап, а правда Тася похожа на эти цветы?
   Тот немного помолчал, но потом ответил:
   - Правда.
   И всё. На Таю при этом он даже не взглянул. Ей не хотелось признаваться даже самой себе, что она уже соскучилась по его улыбке, по шуткам, да просто по пустой болтовне ни о чём. Но и сомнений в том, что она всё правильно сделала, не было. Они слишком сблизились. Надо держать дистанцию. Так будет лучше для всех.
  
   Глава 7.
  
   - Папа, с Днём Рождения! - Настя встала рано только для того, чтобы успеть поздравить отца.
   - Спасибо, Настюш, - улыбнулся он и поцеловал дочь.
   - Вечером будем праздновать? - спросила девочка с надеждой.
   - Да, - ответил Алексей рассеяно, его мысли явно уже были где-то далеко.
  
   Тая вздохнула. Ну, неужели нельзя проявить побольше энтузиазма по поводу ожидаемого ребёнком праздника? Хотя у него, наверняка, были совсем другие планы по поводу своего дня рождения. А тут придётся из-за Насти от них отказываться.
  С Таей Алексей был подчёркнуто вежлив, все её рекомендации о том, как общаться с дочерью, чётко выполнял. Конечно в меру своих возможностей, потому что домой в будние дни он приходил поздно. Тае иногда казалось, что он это нарочно делает, чтобы с ней поменьше сталкиваться. Хотя она могла всё это себе напридумывать, возможно у него действительно было много работы. Ей бы радоваться, что его дома практически не бывает. Ведь можно проводить с Настей сколько угодно времени, делать всё, что вздумается и не отвлекаться на её отца. Но Тая ничего не могла с собой поделать. Она ждала его возвращения каждый вечер, и сердце предательски замирало, когда она шла открывать ему дверь. Если он приходил поздно, она не могла заснуть, пока не услышит, как открывается дверь, как он возиться в прихожей, а затем идёт в ванную или на кухню. Тая не боялась, что он опять воспользуется её слабостью. Она знала, что он этого не сделает. Просто душевный покой необходимый для того, чтобы заснуть, приходил только тогда, когда он был дома. Мысли о том, что он может проводить вечера вовсе не на работе, заставляли сердце холодеть, непрошеная ревность начинала царапать его своими острыми коготками. Тая гнала её прочь, возмущаясь собственной глупостью и непоследовательностью, давала себе правильные установки перестать думать о нём и его личной жизни. Вот бы Лёшка повеселился, если бы только прознал, что она прислуга его ещё и ревнует к любовницам.
  
   - Тась, а что мы папе подарим? - вывела её из задумчивости Настя.
   - Подари какой-нибудь рисунок, - посоветовала Тая.
   - Да! И ещё давай сделаем торт.
   - Ты умеешь печь торты?
   - Я с бабушкой делала, - с гордостью ответила девочка, - Только я не знаю, какой торт папа любит. Ты мне поможешь?
   - Конечно. И думаю, что мы сумеем папе угодить. Только мы начнём заниматься тортом после занятий.
  
   Пока Настя была на занятиях, Тая купила все необходимые продукты. Раньше Тая всегда говорила Алексею, что он счастливчик. Повезло же ему летом родиться, когда столько всяких вкусностей продают. Она решила сделать вместе с Настей для него фруктовый торт. Когда-то он его просто обожал. Тая надеялась, что его вкусы не сильно поменялись. Сколько радости доставило им с Настей приготовление этого кулинарного шедевра. Особенно впечатлило девочку украшение торта кремом из кулинарного шприца, который Тая предусмотрительно купила.
   - А свечки?! - вспомнила девочка.
   - Забыли мы их с тобой купить.
   - Пошли покупать, - начала уговаривать Настя, - А то папа желание не сможет загадать.
   Тая не смогла ей отказать. Всё оставшееся время до ожидаемого прихода отца девочка находилась в радостном предвкушении. Они накрыли на стол и стали ждать появление именинника. Но тот никак не приходил.
   - Ну где же папа? Почему он никак не идёт? - спрашивала Настя, теряя терпение.
   - Наверное, его никак с работы не отпустят, - успокаивала Тая, - Придёт.
  
   Она старалась сохранять спокойствие, но в душе всё кипело. Безответственный тип! Наобещал ребёнку праздник, а сам и не думает приходить. Сказал бы честно, что никакого праздника не будет, пообещал бы сводить Настю куда-нибудь в выходные взамен этого. Вроде не глупый человек, но иногда проявляет удивительную тупость.
  
   Настя так и заснула в зале, оказавшись идти в свою спальню пока не дождётся папу. Тая тоже вознамерилась его дождаться, если, конечно, он вообще явится сегодня домой. Уж она то ему скажет всё, что о нём думает. И плевать ей, что в день рождения человеку не стоит рассказывать, какой он плохой.
  
   ***
  
   Слава Богу! Его наконец-то отпустили домой. Алексей и не ожидал, что его сотрудники устроят для него такой фуршет, да ещё и высокое начальство заявится его поздравлять. Не то что бы ему всё это не было приятно, он даже был польщён таким вниманием, но он просто сильно устал. Последняя неделя выдалась по-настоящему жаркой, во всех смыслах этого слова. Он еле приползал с работы домой. Времени и сил не было ни на дочь, ни на то, чтобы злиться на Тайку. Да и чего злиться? Она права. Он просто в наглую воспользовался ситуацией, которую сам же и подстроил. Не стоило так торопить события. Победа оказалась мнимой, хоть и принесла ему огромную радость. И это факт разозлил его донельзя. Он не знал, как действовать дальше, да и времени подумать совсем не было.
  
   Алексей открыл дверь своим ключом. Девчонки наверняка спят. Так и есть. Никто его не встречает. Есть не хотелось, поэтому он сразу отправился к себе, стараясь не шуметь. Он совсем не ожидал увидеть, то что увидел. В зале горел торшер, освещая накрытый праздничный стол и женщину, смотрящую на него такими злыми глазами, что Алексей даже растерялся.
   - Чего случилось? - спросил он.
   Тая, молча, показала ему на диван, где укрытая пледом спала Настя, и со всевозможным сарказмом шёпотом сказала:
   - С Днём Рождения, папа Лёша. Нам очень понравился праздник.
   - Вы меня ждали? - искренне удивился он.
   - Мы? Нет. Это Настя тебя ждала. Ты же утром ей обещал, что будешь праздновать свой день рождения.
   - Обещал?
   - Вот только не потрудился объяснить ребёнку, что праздновать будешь без неё. Ведь в твоей жизни есть более близкие и важные люди.
   - Я не думал, что Настя так серьёзно воспримет мои слова, - Алексей не знал, что сказать в своё оправдание, осознавая, как некрасиво поступил с дочерью.
   - Где уж тебе думать. Ты веселился на полную катушку, как я посмотрю.
   - Ты преувеличиваешь, - жалкое оправдание, но ведь надо же было что-то сказать в свою защиту.
   - Отнеси ребёнка в спальню. И, прошу тебя, скажи завтра Насте, что тебя не отпускали с работы, а ты очень хотел провести этот вечер с ней, - холодно сказала Тая, - Она добрая девочка и души в тебе не чает, так что с радостью поверит любым твоим оправданиям.
   - Прости меня, Тай, - вырвалось у него, когда та направилась к себе.
   - Зачем тебе моё прощение? Я на тебя не обижена, а просто зла. У дочери прощение проси.
  
   Алексей отнёс Настю в детскую. Она так и не проснулась. Он уложил девочку в кровать, накрыл и погладил по голове, испытывая одновременно и нежность, и жалость, и чувство вины. Бедная малышка за что-то любит его - бесчувственного эгоиста. Когда он вышел из спальни дочери, Тая уже ушла к себе. Стол так и остался накрытым. Да, девчонки постарались на славу: и фрукты, и конфеты, и пирожное. Но самым главным украшением был торт со свечками, на котором неровными большими буквами было написано "ПАПЕ". Ощутив себя конченой свиньёй ещё раз, Алексей отнёс кулинарный шедевр в холодильник. Завтра на глазах у дочери он задует все свечи и будет есть торт с таким аппетитом и так его нахваливать, как будто это пища богов, даже если торт окажется горьким или солёным.
  
   ***
  
   Сколько бы не старалась Тая сохранить строгое выражение на лице, сколько бы не пыталась воскресить своё вчерашнее возмущение, у неё ничего не получалось, глядя на счастливую мордашку Насти, когда отец принимал её подарок. Потом они вместе задували свечи. Алексей, похоже, решил искупить свою вину и порадовать дочь по полной программе. Никогда в жизни Тая не видела мужчину с таким восторгом поедающего торт.
   - Папа, а как же твоя работа? - вдруг вспомнила Настя, - Ты же опоздаешь! Тебя там ругать будут.
   - А я вообще туда не пойду, - заявил Алексей, - Вчера они мне не дали отпраздновать день рождения, так что сегодня я имею право взять выходной.
   - Здорово! - запрыгала Настя от радости.
   - Я приглашаю вас в парк. Устроим себе грандиозный праздник.
  
   А он молодец! Настя совершенно не обиделась на него за вчерашнее, ему удалось загладить свой промах. День они провели замечательно: катались на каруселях, ели мороженое и другие вкусности, а напоследок сходили в цирк. Усталые и счастливые они возвращались домой.
   - Ой, что это? - воскликнула Настя.
   - Где? - спросили Тая и Алексей хором.
   - Вон, за кустом, - показывала Настя.
   За кустом Тая заметила какое-то движение. Они все подошли посмотреть.
   - Это же ворона, - первым догадался Алексей.
   - Смотри, пап, у неё крылышко болит.
   - Кто-то ей крыло перебил, - подтвердил мужчина.
   - Бедненькая птичка! Она теперь не сможет летать. Как же она теперь к маме и папе вернётся? - Настя готова была заплакать.
   - Мы её подлечим, - успокоила Тая, - Только вот сначала её надо поймать. Птица же не знает, что мы не хотим её обидеть, и нас боится.
   - Я правильно понимаю, в моей квартире поселиться ворона? - спросил Алексей.
   - Мы её завтра к ветеринару отнесём, - начала уговаривать Тая.
   - Она будет ходить по всему дому и метить территорию?
   - Мы её в коробку посадим.
   - А кто такой ветеринар, - прервала Настя их диалог.
   - Звериный доктор, - ответил Алексей.
   - Как Айболит?
   - Ну почти что. Значит, этот Кар-Карон поселится у нас?
   - Ну мы же не можем оставить его здесь на верную смерть.
   - Да уж. У кого какие домашние животные, а у меня - ворона, - развеселился Алексей.
   - Зато как оригинально и эпатажно! - подхватила Тая, - Все собачек выгуливают породистых, а ты выходишь гордый и загадочный с вороной на плече.
   - Да я войду в историю этого дома! Да что там дома, всего района. Моего имени никто не запомнит, останусь в веках, как чокнутый мужик с вороной. Прямо мужик-Яга какой-то.
   - У Яги нос крючком и нога костяная должна быть, - решила внести ясность Настя, - Ты не похож.
   - И на том спасибо.
   - Ты будешь Кощеем! - обрадовалась Настя новой находке.
   - Это то конечно гораздо лучше. Ты меня успокоила, - со смехом сказал Алексей, - Ладно, Кощеева дочь, карауль свою ворону, а мне надо коробку для неё раздобыть.
  
   Через полчаса Каркуша благополучно поселилась у них дома. На следующий день Алексей отвёз Таю, Настю и их подопечную к ветеринару, а сам уехал на работу. Айболит ничем не успокоил, сказал, что летать Каркуша не сможет никогда. Что же придётся покупать ей клетку и оставлять у себя.
   - Как там моя новая подруга поживает? - позвонил Алексей днём.
   - Придётся тебе таки её выгуливать. Сама она летать не сможет.
   - Так и останусь я теперь Кощеем, - вздохнул Алексей.
   - А что делать? От судьбы не уйдёшь, - глубокомысленно заявила Тая.
  
   ***
  
   Удивительно, но ворона сплотила всю его семью. У всех сразу появилась забота, куча поводов для общения, шуток и смеха. Алексей согласился бы даже на крокодила, если бы знал, что это вернёт в его дом тепло и радость. То отчуждение, которое появилось после того, как Тая дала ему от ворот поворот, ему уже до смерти надоело. Вместо его Тайки появилась какая-то холодная и чужая незнакомка. Поди угадай, что у неё на уме или на сердце. Каркуше удалось пробить эту ледяную стену. Несмотря на то, что Настя кормила её, а Алексей выходил с ней гулять (Слава Богу, только на балкон), Каркуша больше всех любила Таю. Только ей она давалась лечить своё повреждённое крыло.
  
   Из коробки гостья выбралась в тот же вечер, что её принесли, и бегала по квартире, шарахаясь от них. Кое-как пережив ночь, Алексей первым делом отвёз девчонок с вороной к врачу, и, поняв, что его участь предрешена, купил клетку. Ещё один вечер носиться за безумной птицей, повсюду вытирать её помёт ему совсем не хотелось. Ворона освоилась у них достаточно быстро. Тайка утверждала, что вороны - самые умные птицы.
  
   Вот и сейчас он стоял в дверях и не мог оторвать глаз от женщины, нежно щебечущей о чём-то с вороной. Она говорила своей питомице какие-то милые глупости, а та, склонив голову набок, с умным видом слушала. Потом вдруг Каркуша громко каркнула, и Тая засмеялась.
   - Да ладно тебе, не ругайся. Вот Лёшка придёт, тогда и вылезешь из своей тюрьмы. Ты же всё-таки не кошка, чтобы по дому бегать.
   Ворона, видимо, согласилась с такими доводами, потому как голоса больше не подавала.
  
   - Пап, я тебе хочу одну тайну рассказать, - шёпотом сказала, подошедшая дочь, заставив Алексея оторваться от созерцания женщины с вороной.
   - Какую? - так же шёпотом спросил он, уводя Настю на кухню.
   - Тася - добрая волшебница, - Заявила Настя возбуждённым шёпотом.
   - Почему ты так думаешь?
   - Смотри. Она знает, где живут эльфы, она добрая, она умеет разговаривать с Каркушей, - привела свои доводы девочка.
   - Знаешь что? А я с тобой согласен. Выходит, нам с тобой повезло. К нам в дом попала настоящая фея. Надо сделать всё, чтобы она навсегда осталась у нас.
   - А как? - заговорщицки спросила Настя.
   - Будем любить её сильно-сильно, и она от нас никуда не сбежит.
   - И ты будешь любить?
   - Конечно. Только пока ты не раскрывай ей наши планы. Просто веди себя хорошо, слушайся и не обижай её. Она полюбит нас и останется с нами.
   - А когда она тебя полюбит, то выйдет за тебя замуж, - пришла к своим выводам Настя.
   - Я уж постараюсь.
  
   Что же, одобрение дочери он получил. Осталось только завоевать сердце своей феи. Пока он был страшно далёк от этого. Дружеские отношения между ними восстановились, но этого было мало. Алексей понимал, что на этом может всё и остановиться. Он не сомневался, что в состоянии соблазнить её снова. Как бы она старательно не выказывала своё равнодушие, он прекрасно знал и чувствовал, что то огромное притяжение, что столько лет существовало между ними никуда не делось. Но что ему всё это даст? Тая может вконец разозлиться на него и уйти. Получить в своё распоряжение её тело на одну ночь, но ещё больше ожесточить душу и сердце, было бы чудовищной ошибкой. Она должна принадлежать ему целиком, и что немаловажно, добровольно без всякого давления.
  
   - Лёш, ты в выходные никуда не собираешься? - спросила Тая, когда он вошёл в зал.
   - Нет вроде бы. А что?
   - Дело в том, что Каркушу пока нельзя оставлять одну даже на день. Ей крыло надо обрабатывать, - виновато начала объяснять Тая.
   - А мы и не оставим её одну. Я с кормлением и гулянием справлюсь, а вот с лечением вряд ли. Придётся и тебе оставаться. К тому же у меня к тебе есть предложение или даже просьба.
   - Какая?
   - Видишь ли, меня пригласили на день рождения к одной молоденькой девочке. И мне просто необходима пара.
   - Вот уж не думала, что у тебя такие проблемы с подбором спутницы, - ядовито ответила Тая.
   - В данном случае проблема есть. Дело в том, что пригласить девушку, которая работает вместе со мной, я не могу. Как не могу и отказаться пойти. Именинница - дочь моего непосредственного начальника, которому я обязан своей карьерой. У нас в офисе она бывает часто, так что знакома с большинством моих сотрудниц. Девочке исполняется восемнадцать лет. Моя проблема состоит в том, что эта малолетняя дурёха решила, что я просто мужчина её мечты. Собственно поэтому я и получил приглашение. Меня, конечно, не слишком радует перспектива провести вечер в компании малолеток, но отказаться было бы невежливо.
   - А я то тебе зачем? Возьми Каркушу. Девица быстро в тебе разочаруется, особенно если признаешься, что ты Кощей Бессмертный.
   - А это выход! Ты то случаем у нас не Василиса Премудрая?
   - Премудрая, но не Василиса.
   - Ну я серьёзно, пошли со мной, - начал уговаривать он, - Ты лучше всех подходишь на роль моей спутницы. Девушку с моей работы она всерьёз не воспримет, и потом, никто как ты не умеет общаться с неадекватными подростками. Если я приду один, она меня затерорризирует. Я же буду вынужден терпеть все её глупости и улыбаться, как идиот. Мой шеф обожает свою девочку, так что обидеть её я никак не могу. Да меня просто женят против моей воли!
   В последней фразе он изобразил крайнюю степень паники и произнёс её срывающимся голосом.
   - Несчастный красавец мужчина, - посочувствовала Тая, развеселившись, - Спасу нет от этих девок. А я то чем смогу тебе помочь?
   - Ты побудешь там моей девушкой. Мы будем с тобой изображать влюблённую пару.
   - Дабы спасти тебя от матримониальных планов юной красотки, - закончила за него Тая, - А это не опасно для здоровья? А то вдруг твоя девица мне волосы повыдёргивает или нос сломает.
   - Ну не настолько она безбашенная. Избалована, конечно, да и ветер в голове в силу возраста, а во всём остальном обычная девочка-первокурсница.
   - Чтобы помочь тебе, я должна выглядеть, как голливудская дива. Иначе твоя юная воздыхательница не посчитает меня достойной соперницей. Кстати, она симпатичная?
   - Ну, не знаю. Девчонка, как девчонка, - Алексея озадачил вопрос, никогда он не оценивал эту девочку, как женщину.
   - Понятно.
   - Ах, да! Забыл. Все наряды и прочее, что нужно для такого случая за мой счёт.
   - Не надо. Я хоть и гувернантка, но приличное и подобающее случаю платье в своём гардеробе имею.
   - Ну и замечательно.
   - Жмот! - неожиданно обозвала его Тая, а потом, изображая возмущение, добавила, - Надо же как обрадовался, что покупать ничего не придётся.
   - Так я же Кощей, - подхватил он шутку, - А Кощей, как известно, самый большой поклонник злата-серебра. Хотя, если честно, я обрадовался, что тебе ничего не помешает принять участие в моём спасении.
  
   ***
  
   Тая придирчиво разглядывала себя в зеркале, но так и не нашла ни одного изъяна. Выглядела она идеально, точно так, как хотела. Лёшкина воздыхательница сразу должна пасть духом и отступить. Хотя Тая не могла быть в этом уверена. Может быть, эта девочка само совершенство и плевать хотела на всех соперниц. Тая сама не понимала, зачем согласилась на эту авантюру. С Лёшкой то всё понятно, его цели были для неё абсолютно прозрачны. Девочка эта была совсем тут не причём. Он просто так не оставил своих попыток затащить в постель бывшую жену. Только вот зачем она ему нужна? Как очередной трофей, на который объявлена охота? И что она сейчас тут делает, понимая всё это? "Я ради Насти", - уцепилась она за оправдание собственной глупости, - "Ей совсем не нужна малолетняя мачеха, помешанная на её отце". И Тая предпочитала не обращать внимания на то, что ей было страшно даже подумать, что в жизни Алексея на её глазах может появиться новая любовь, что он приведёт в свой дом другую женщину.
  
   - Вот это да! - восхищённо произнёс Алексей, когда она вышла из своей комнаты, - Королева красоты.
   - Ты тоже очень даже ничего, - снизошла Тая, но не удержалась и добавила, - Для Кощея.
   - Я стараюсь. А то знаешь ли, бессмертие бессмертием, а годы своё берут, - он картинно потёр поясницу, - Надеюсь, что один вечер продержусь без эксцессов.
   - А что, они обычно случаются?
   - В этом то и беда. То коленка работать перестаёт, то челюсть выпадает, то паричок на бок съедет.
   - Ты бы его гвоздиком прихватил.
   - Пробовал, но тут другая опасность подстерегает. Память через дырочку улетучивается.
   - Господи, чего же я делать то с тобой там буду, горемычный. Навязался тут на мою голову, - посетовала Тая.
   - Девочка, не бросай старого человека, - взмолился Алексей старческим голосом, - Старость уважать надо.
   - Ладно уж, так и быть. Не умер во мне ещё пионер-тимуровец.
  
   Сколько бы Лёшка над собой не потешался, выглядел он безукоризненно. И совсем не удивительно, что виновница торжества смотрела на него влюблёнными глазами, а Таю попросту не заметила. Другие девицы наоборот очень даже её заметили, Тая то и дело ловила на себе их оценивающие, придирчивые взгляды. В основном на вечеринке была одна молодёжь, но родственников тоже не забыли пригласить. Благодаря этому Тая с Алексеем не выглядели белыми воронами на этом празднике.
   - Не забудь, что мы изображаем влюблённую пару, - шёпотом напомнил Алексей.
   - Я помню. Только ты сам смотри не подкачай. Смотри, чтобы при разглядывании девушек челюсть не выпала или какая-нибудь другая часть тела не отвалилась, - ответила Тая тоже шёпотом.
   Он засмеялся и поцеловал её прямо в губы. Ничего такого, вполне невинно, но Тая быстро сообразила, в какую ловушку попала. Он может безнаказанно её обнимать, целовать, прижимать к себе, а ей нечего будет на это возразить. Он всегда может сказать, что это всё не по-настоящему, всего лишь игра. И это её проблемы, что она ходит по лезвию ножа. Все её чувства обострены до предела, разум в полном смятении, сердце то замирает от счастья, то падает в пропасть от страха, а тело томится в сладостном предвкушении. Интересно, знает ли он, как она близка к поражению? Наверняка. Во время последнего танца его глаза, казалось, заглянули ей прямо в душу и увидели всё, что там твориться. Надо срочно перевести дух где-нибудь вдалеке от него, привести мысли в порядок, чтобы не наделать глупостей, о которых потом придётся пожалеть.
  
   Тая вышла из зала. В вестибюле было прохладно и не так шумно. Она прислонилась спиной к колонне. Идти ещё куда-то не хотелось. Мимо неё прошли две девушки. Они Таю не заметили, потому что оживлённо болтали. Тая была рада этому, потому что в одной из девушек узнала виновницу торжества. Девушки подошли к окну, теперь Тая могла их слышать.
   - Да не смотрит он на тебя! - насмешливо убеждала вторая девушка хозяйку вечера, - Выдаёшь желаемое за действительное.
   - Даже если и так, никуда он не денется. Я его выбрала, так что не отвертится! - самоуверенно заявила Неля - хозяйка вечеринки, - Вот увидишь, я ещё и замуж за него выйду.
   - Да, конечно, - со всевозможным сомнением произнесла её собеседница, - Разуй глаза и купи губозакаточную машину! Он даже бабу свою сюда привёл, уж конечно не за тем, чтобы тебя очаровать. А ты видела, как он на неё смотрит? Как будто съесть хочет.
   - Подумаешь! У него таких баб, как собак нерезаных. Он просто увлечён пока новой подружкой. Через месяц новой заменит, когда эта надоест.
   - Может и заменит. Только ты то тут при чём? Надеешься стать следующей?
   - А почему бы нет. Чем я хуже других?
   - Да зачем ты ему? Это взрослый мужик, неужели ты думаешь, что его малолетки интересуют? Он, конечно, классный, но слишком старый для тебя. Тебе восемнадцать лет, а ему тридцатник уж точно есть. Чего ты можешь ему предложить девочка-припевочка?
   - Ты ошибаешься, мне очень даже есть, что предложить. Но дело не в этом. Я хочу его получить - это главное. Именно он должен стать моим первым мужчиной.
   - Размечталась! И с чего ты взяла, что с ним тебе будет хорошо в постели?
   - Я слышала, чего девки в офисе болтают. Говорят, что он офигенный любовник, - победоносно заявила Неля.
   - Ну, ладно, ладно. Я впечатлена. Дальше что? Ты как собираешься его соблазнять? Папу попросишь посодействовать?
   - Я сейчас обижусь, - предупредила девушка, - Причём тут папа? Ты хочешь сказать, что я прямо такая страшная и серая, что не в состоянии привлечь внимание мужчины?
   - Да не в этом дело! Просто ты неопытная маленькая девочка. А он этого добра перевидал на своём веку, наверно, немало. Тут надо что-то особенное.
   - Вот это то как раз у меня есть! - торжествующе сообщила Неля, - Да, женщин для постели у него может быть и предостаточно. Но рано или поздно он надумает жениться. Вот здесь начинается самое интересное. Брак со мной откроет ему грандиозные перспективы. Со мной он не посмеет обойтись как с дешёвой шлюхой. Со мной возможны только серьёзные отношения. Кто поверит, что молодая девочка затащила в постель взрослого мужика? Он просто будет обязан на мне жениться.
   - Ты хочешь насильно его на себе женить? - поражённо спросила собеседница.
   - Ну почему насильно? Он умный мальчик, так мой папа, по крайней мере, утверждает. Он хорошенько подумает, взвесит все перспективы и поймёт, что влюблён в меня по уши и лучшей жены ему не найти. Папа мой будет только рад. Он Орлова очень уважает, ценит и доверяет ему. Да и сам Орлов понимает, что дальше строить карьеру без поддержки моего отца он не сможет. Дальше расти ему просто некуда. А вот если он станет совладельцем, это уже новый уровень и другие деньги.
   - Ты хочешь, чтобы он ради перспектив радужных на тебе женился? - ядовито спросила подружка самопровозглашённой Лёшкиной невесты.
   - Да какая разница ради чего! Зато у меня будет такой муж, что все от зависти подохнут! Это не толстопузый старикашка с деньгами, не малохольный или порочный мажор, не умеющий ничего кроме как тратить родительские деньги, а молодой, умный, красивый мужчина, который знает как зарабатывать.
   - Ты говорила, что у него ребёнок есть.
   - Ну и что. Я ему новых детей нарожаю, и он будет их любить. А уж первого как-нибудь пристроим, сейчас полно частных школ, где дети могут жить круглый год.
   - Да уж, оптимизма тебе не занимать.
   - Надо верить в себя и всё получиться.
  
   Девушки ещё немного поболтали и отправились к гостям. Для Таи услышанное стало ушатом холодной воды. Вся эйфория от сегодняшнего вечера сошла на нет. Как же так! Она взрослая женщина, не понимает того, что очевидно даже ребёнку. На что надеется её глупое сердце? Куда она лезет? Это другой мир, с другими ценностями и законами. Ей в нём места нет. Лёшке она интересна, пока сопротивляется. Получив своё, он быстро остынет, а она останется полностью опустошённой, будет не в состоянии ещё раз собрать свою жизнь из жалких крупиц самолюбия, гордости и здравого смысла, которые он ей оставит.
  
   - Ты где была так долго? - спросил Алексей, когда Тая вернулась в зал, - Что-то не так?
   Он заметил смену её настроения сразу же. Но отвечать Тае не пришлось.
   - Лёх, привет! Не ожидал тебя увидеть на этом празднике жизни, - к ним подошёл приятный молодой мужчина.
   - Здорово, Миш, - обрадовался Алексей, - Какими судьбами? Ты же вроде в командировке должен быть.
   - Утром только вернулся. А тут дядя Петя на день рождения Нелькин позвал. Сам понимаешь, отказаться не мог. Ой, да ты не один, - наконец заметил Таю Лёшкин приятель, - Познакомь меня с девушкой.
   - Это Михаил - мой товарищ и коллега, а это Таисия - моя девушка.
   - Очень приятно, - тепло улыбнулся молодой человек, - Очень хочется пригласить на танец такую красавицу.
   - С удовольствием, - улыбнулась ему в ответ Тая.
   - Эй, а как же я? - спросил Алексей, изображая обиду.
   - С тебя не убудет, - отмахнулся от него Михаил, а потом повернулся к Тае и спросил, - Вы согласны на время оставить своего спутника?
   - Согласна.
   Тая так старательно улыбалась своему партнёру, так старалась выглядеть счастливой, что даже устала.
   - Вы учитесь или работаете, - спросил Михаил.
   - Я давно уже работаю, хотя мне приятно, что кто-то ещё принимает меня за студентку.
   - Где же Вы работаете? С Алексеем в одном офисе?
   Тае это предположение собеседника было крайне неприятно. Видимо, девочка Неля сказала правду, что все офисные девицы прошли через постель её бывшего мужа. Её участь очевидна даже для этого молодого человека.
   - Не угадали, - ответила она, - Я занимаюсь его дочерью.
   - Вы педагог?
   - Да. И это совсем не роман про Джейн Эйр. Мы просто друзья, - решила Тая расставить все точки над и.
   Ей не хотелось, чтобы этот симпатичный мужчина считал её очередной любовницей своего друга. Да и смысла разыгрывать комедию больше не было. Неле всё равно, есть ли у её избранника девушка или нет. Она точно знает наперёд, что будет так, как она захочет. У неё в рукаве припрятаны весомые козыри, против которых Лёшке не устоять.
   - Друзья? Он же сказал, что Вы его девушка, - удивился Михаил, - Желаемое за действительное выдаёт? Хотя я понял, от Нельки спасается. Угадал?
   - Да.
   Когда Михаил подвёл Таю к Алексею, тот по-хозяйски обнял её и поцеловал в щёку.
   - Да не парься! Передо мной можешь любовь не разыгрывать, - тихо со смехом сказал Михаил, - Нелька сейчас далеко, не оценит. А тебе респект, хорошо придумал, как от неё отделаться хоть ненадолго.
   - Ты зачем ему всё рассказала? - спросил разозлённый Алексей, когда приятель отошёл.
   - Я не хочу, чтобы он считал меня одной из твоих любовниц, - с вызовом ответила Тая.
   - А чего так? - с сарказмом спросил он, - Тут все так считают. Почему-то тебя это не напрягало весь вечер. Чего вдруг ты надумала позаботиться о своей девичьей чести?
   Тая не стала ему ничего отвечать. Только скандал ещё устроить не хватает. Но её спутника молчание вывело из себя ещё больше.
   - Ты забыла, зачем мы сюда пришли?
   - Да хватит ломать комедию! Мы оба знаем, зачем ты меня сюда притащил. Зря стараешься.
   - И зачем же? Объясни мне дураку. Может, я чего-то не понимаю?
   - Хочешь скандал устроить?
   - Поехали домой, - буркнул он.
   Скандал в его планы явно не входил.
   - Алексей Павлович, разрешите ещё раз пригласить Вашу даму, - к ним опять подошёл Михаил, - Больно уж музыка красивая, как раз для неё.
   - Я с удовольствием с Вами потанцую, - Тая не стала дожидаться разрешения своего спутника.
   Она лучезарно улыбнулась Михаилу и увлекла его в центр зала.
   - Чего-то господин Орлов уж больно в роль влюблённого вошёл, - заметил через некоторое время партнёр, - Смотрит на меня так, как будто хочет застрелить.
   - Видимо, кузину Вашу так боится. Решил доиграть спектакль до конца.
   Злость и досада Алексея были ей понятны. Добыча была так близко и вдруг ускользнула. Никому не нравится проигрывать. Когда Тая снова оказалась рядом с Алексеем, он больше не выказывал возмущения. Он просто молчал. Не мужчина, а ледяная скульптура, совершенная в своём грандиозном великолепии, но холодная и опасная.
  
   ***
  
   "Зачем он только припёрся?" - думал Алексей, сидя за рулём машины. Вся злость была направлена на Мишку, а не на женщину застывшую рядом на сидении. Они опять отдалялись друг от друга. Надо же было там появиться племянничку генерального. Спутал Алексею все карты. А как хорошо всё шло. Всю дорогу до ресторана они веселились, а потом он мог безнаказанно позволить себе столько вольностей, сколько в обычной жизни ему и не снилось. Кровь бешено бежала по венам в предвкушении того, что ожидало ночью. И тут на тебе! Мишаня! Принц на белом коне выискался. Спас бедную девушку из лап Кощея. А эта спасённая так улыбалась спасителю, что Алексей готов был его прибить. Такой ревности он никогда в жизни не испытывал. Окончательно его добило то, что она рассказала Мишке об их уговоре. Видимо, он так её впечатлил, что она поспешила сообщить ему, что не является любовницей его друга. Только нового возлюбленного им сейчас и не хватает!
  
   Они не разговаривали всю дорогу. Дома Тайка с гордо поднятой головой ушла к себе, так и не проронив ни слова. Она ещё обиженную из себя строит! Как будто это он проболтался и развлекался с другими женщинами. Как там про женщин говорят? Сама придумала, сама дел наделала, а потом ещё сама и обиделась. Но и он, конечно, хорош. Подумаешь, потанцевала она с Мишкой, чего так разнервничался? Да они и не встретятся больше никогда. Алексей вообще-то не был ревнивым человеком. За всю их семейную жизнь с Таей ревность по-настоящему коснулась его лишь раз. Тогда они разминулись в Москве, и он не успел встретить Тайку из института. Её телефон не отвечал, наверное, разрядился. Она вечно забывала вовремя зарядить телефон. Алексей поехал домой один, успокаивая себя тем, что жена просто рано освободилась и уехала домой, а предупредить его у неё возможности не было. Но дома её не оказалось. Было уже поздно. Алексей тогда испугался за неё и пошёл назад на станцию. Тайка шла с электрички с каким-то парнем, как ни в чём не бывало. Молодой человек о чём-то оживлённо рассказывал, а она смеялась. Алексея эта картина привела в бешенство.
   - Где ты была? - спросил он, не отвечая на приветствие и не обращая внимания на её спутника.
   - Да мы в институте задержались с Ростиком, - начала оправдываться Тая, - Но он обещал меня проводить.
   - С Ростиком, значит. А он в курсе, что ты замужем.
   Молодой человек, явно, стушевался. Он не знал как себя вести с разбушевавшимся мужем своей однокурсницы. Уйти он не мог, не показавшись трусом, но и участие в семейных разборках его совсем не прельщало.
   - Лёш, ты чего? - удивлённо спросила Тая.
   Её искреннее удивление и непонимание привели его в чувства.
   - Я испугался за тебя, - сказал он, сбавив тон, - Так поздно, а тебя нет дома. Телефон у тебя не работает. Я же заезжал за тобой в институт. Твои девчонки сказали, что пары у вас давно закончились. У меня жена пропала, вот я и нервничаю.
   - Пары давно закончились, это правда. Но мы с Ростиком в читалку ходили, у нас с ним курсовые почти одинаковые. Вот мы и решили вдвоём над темой посидеть. Ты прости меня, что я такая растяпа, опять телефон не зарядила. Ростик, можешь сразу идти домой. Тебе повезло, не придётся обещание выполнять. Меня муж, оказывается, встречает. Пока, завтра увидимся.
   Однокурсника уговаривать не пришлось, и он поспешил удалиться.
   - Ещё и завтра, - в Алексее опять заговорила ревность.
   - Ты ревнуешь меня что ли? - наконец догадалась Тая и засмеялась.
   - Очень смешно, - проворчал он, - Моя жена пропадает где-то с каким-то Ростиком, а я тут волнуюсь за неё, как идиот.
   - Дурачок ты мой! - обняла и поцеловала она его, - Разве ты не знаешь, что я только тебя одного люблю?
   Она немного переиначила его же слова. Обычно Алексей так говорил, когда боролся с её ревностью, которая периодически вспыхивала. Как ему хотелось сейчас в то время. Он бы всё отдал, лишь бы Тая успокоила его этими словами, поцелуями и объятиями. Он бы поверил. Но похоже, сегодня ему придётся самому справляться со своими эмоциями и сомнениями.
  
   Глава 8.
   - Здравствуйте, Тая! - услышала она и обернулась.
   - Здравствуйте, Михаил. Вот уж не ожидала Вас встретить в кукольном театре.
   - Я здесь с дочерью, а Вы, наверное, со своей воспитанницей?
   - Угадали. А Вы молодец, сами ребёнком занимаетесь.
   - Никакой я не молодец. Обычный воскресный папа. Надо же где-то проводить время с ребёнком, причём так, чтобы ему интересно было.
   - Давно Вы живёте отдельно от своей дочери? Это не любопытство, а чисто профессиональный интерес.
   - Три года.
   Они ещё немного поговорили о детях, и начался спектакль. В антракте они снова оказались рядом, вместе ходили в буфет. Девочки быстро нашли общий язык, а Тае нравилось разговаривать с Михаилом.
   - Может быть, встретимся где-нибудь в следующий выходной, - вдруг предложил он.
   - В следующий не получится, я уезжаю к маме.
   - Тогда в пятницу. У меня как раз внеплановый выходной.
   - В пятницу? Но я же с Настей.
   - А я с Алиской. Давайте так сделаем. Мы приедем в парк, который находится рядом с домом Орлова, а вы с Настей туда подойдёте. Там детская площадка хорошая, девчонкам будет, где побегать.
   - Хорошо, я не против, - согласилась Тая.
  
   Прогулка с детьми это не свидание. Скорее возможность познакомиться поближе. Почему бы и нет? А вдруг у неё получится увлечься этим симпатичным мужчиной, чтобы, наконец, выкинуть из головы своего бывшего мужа.
  
   Тот встречал их на выходе из театра. Он был явно не в восторге, увидев рядом с ней Михаила. Пусть себе злиться. Может, поймёт, что она не собирается вступать с ним в какие бы то ни было отношения и обращает внимание и на других мужчин, а они на неё. Впрочем, высказывать ей своё недовольство Алексей не стал. Общались они ровно, как ни в чём не бывало.
  
   - Тай, через две недели я пойду в отпуск. Всего на пять дней, - сообщил Алексей на следующий день, - Ты можешь быть свободна на это время. Но я попросил бы тебя провести эти дни с нами. Не знаю, как ты к этому отнесёшься, но мы с Сашкой Родиным и Серёгой Северовым договорились с детьми и жёнами поехать на Селигер с палатками. Я поеду с Настей, и приглашаю тебя вместе с нами, если ты ничего не имеешь против такого времяпровождения.
   - Не имею, - ответила Тая, - И я согласна с вами поехать. Для Насти это будет настоящим приключением. Да и нам полезно вспомнить молодость.
   Она поняла, что последнее предложение звучит двусмысленно, лишь когда заметила его ухмылку. Тая была уверена, что Алексей вспомнил их студенческие походы, веселье, которое там царило, его песни под гитару, как она обожала его тогда, и жаркие незабываемые ночи любви. После этих ночей Тае было всегда неловко, ей казалось, что все друзья в курсе их личной жизни. А Лёшка смеялся над её смущением, утверждая, что до них никому нет никакого дела, потому как у тех своя личная жизнь бьёт ключом.
  
   После того, как Тая дала согласие, Алексей повеселел и смягчился. Длилось это, правда, недолго. Поводом для его недовольства стала прогулка вместе с Михаилом и девочками.
   Девчонки играли на площадке, а Тая с Михаилом вели ни к чему не обязывающий лёгкий разговор. Они обменялись телефонами, чтобы в следующий раз договориться о новой встрече. Тая была рада, что Настя нашла подружку. Жизнь девочки постепенно входила в нормальное русло, у неё появились новые знакомые, новые интересы. Девочка больше не была зациклена на отце и идее, что он должен проводить с ней каждую минуту своего времени. Страх, что он внезапно испарится почти сошёл на нет. Тая осознавала, что нравится Михаилу, но до ухаживаний дело пока не дошло. Её саму устраивало такое положение вещей.
   - Вы где? - спросил Алексей по телефону.
   - В парке возле дома. На игровой площадке, - отчиталась Тая.
   - Я сейчас к вам приду,- сообщил он и положил трубку.
   Если встрече с Михаилом в театре он был просто недоволен, то сейчас по-настоящему разозлился. Он старался это скрыть, но Тая видела его насквозь. Оставалось надеяться, что для Михаила эмоции его товарища были не на столько очевидны. Тая не обращала на его злость никакого внимания. Ишь ты, как мы рассердились. Добычу из под носа уводят, а уступать ой как не хочется. Тая нарочно медленно накрывала на стол, потом никуда не торопилась за ужином, заставив Алексея выслушать все восторженные речи дочери о том, как замечательно она провела сегодня день. После ужина она вызвалась загрузить посудомоечную машину. Это не входило в круг её обязанностей, но с другой стороны не оставлять же грязную посуду до прихода домработницы.
  
   - Я хочу поговорить с Вами, Таисия Сергеевна, - заявил вошедший на кухню Алексей.
   - Я Вас слушаю, - подхватила Тая его официальный тон.
   - Впредь я попросил бы Вас устраивать свою личную жизнь в свободное от работы время. Ребёнку совершенно необязательно наблюдать за тем, как строятся романтические отношения между взрослыми людьми. Вы здесь, прежде всего, педагог. Так что держите планку.
   Его высокомерно-презрительный тон вывел Таю из себя.
   - Если Вы, Алексей Павлович, не заметили, то я Вам сообщаю, что Михаил был не один, а с дочерью. И я не понимаю, о каких романтических отношениях идёт речь?
   - Думаешь, я совсем идиот? Не вижу, что между вами происходит? - он совершенно забыл про свой официальный тон.
   - Тебе не всё равно, что я про тебя думаю? - саркастически спросила Тая, - И тебя совсем не касается, что между нами происходит. Это не твоё дело. Я не делаю ничего, что могло бы повредить Насте. Это главное. Остальное, Алексей Павлович, тебя волновать не должно. Я не твоя личная собственность, не твоя крепостная рабыня, поэтому могу общаться с тем, с кем хочу.
  
   Он почему-то растерялся, не найдя, что ей возразить. Хотя мог бы поставить её на место, заявив, что тогда в её услугах не нуждается. Спорить с работодателем опасно. Но он промолчал, победа осталась за Таей. Но никакой радости эта победа ей не принесла. Пусть она сто раз права, но в его смирении был её проигрыш. Разве этого она хотела? Лучше не думать о том, чего бы она хотела. Это глупо, нелепо и несбыточно. И самое дурацкое, ей было его жалко. Где-то на подсознательном уровне Тая почувствовала, что сделала ему очень больно. Хотелось броситься за ним и успокоить. Но она поспешила уйти к Насте, чтобы отвлечься, справиться со смятением, привести себя в чувство и настроиться на нужный лад.
  
   Прошла ещё неделя. То, что между ними происходило, нельзя было назвать холодной войной. Алексей не выказывал враждебности и не третировал её. Но теперь это были отношения работодателя и работника. Разве она не этого хотела? Тогда почему так тоскливо, что хочется волком выть? Единственной радостью оставалась Настя. Только с ней Тая забывала обо всех проблемах, сложных дилеммах и мрачных мыслях. Малышка дарила ей столько тепла, что сердце просто плавилось от нежности. "Чтобы быть с ней рядом, я выдержу всё", - убеждала себя Тая, - "Пока я ей нужна".
  
   ***
  
   - Тая, может быть я слишком тороплю события, но мне бы хотелось пригласить тебя в кино сегодня вечером, - позвонил днём Михаил.
   - Ну, я не знаю, - растерялась Тая, - У меня же Настя.
   - Ты же говорила, что выходной у тебя начинается вечером в пятницу.
   - Вообще-то да. Но мне нужно убедиться, что Алексей Павлович на работе не задержится. Выходной выходным, но девочку без присмотра я оставить не могу.
   - Это понятно. Ты спроси у Алексея, какие у него планы на сегодня, а я попозже перезвоню.
  
   Тая, собрав всё мужество, позвонила Алексею. Тот удивился, но заверил, что на работе задерживаться не собирается. Выяснив это, Тая быстро положила трубку. Давать объяснений ей совсем не хотелось. Можно, конечно, снова сказать ему, что его не касается, куда она тратит своё свободное время, но ссориться с ним ей сейчас не хотелось. Не стоит перегибать палку, накручивая градус его раздражения и недовольства.
   Через час Алексей перезвонил сам.
   - Таисия Сергеевна, сейчас к вам заедет Саша Родин. Если Вы помните, он является Насте родным дядей. Он хочет забрать Настю на выходные, у них там у одного из детей день рождения. Так что соберите её к пяти часам, пожалуйста.
   - Хорошо. Только вот одна неприятность у нас получается. Подарка для братика у Насти нет.
   - Как же я не подумал?! - холодного отчуждённого тона как не бывало, - Я скоро приеду и привезу подарок для мальчика.
   Тая покачала головой и улыбнулась. Всё-таки каким бы мужчина не был умным, без женщины он никуда. Они умеют разбираться в сложных схемах, разрабатывать какие-то неимоверные стратегические планы, решать глобальные мировые проблемы, но обычных мелочей не видят, упускают их из виду. Может быть, и правильно говорят, что за каждым успешным мужчиной стоит любящая женщина.
  
   Когда Алексей приехал домой, Настя была готова ехать в гости. Вскоре приехал и её дядя. Настя с подарком в виде большой машины, работающей на аккумуляторах, уехала с ним счастливая и радостная в предвкушении праздника. Почти сразу же Тае позвонил Михаил.
   - Тай, ты договорилась о сегодняшнем вечере?
   - Да. Я свободна, - ответила она, поймав на себе напряжённый взгляд Алексея, - Хорошо. К восьми буду готова.
   Тая ушла в свою комнату. До назначенного времени оставалось ещё около двух часов. Она села смотреть телевизор, но так ничего там и не увидела. Все мысли её сходились на мужчине, который находился за дверью. Когда она вышла, то застала его сидящим в зале. Он так и не переоделся. Напряжение во взгляде так никуда и не ушло.
   - Ты куда? - задал он вопрос.
   - В кино.
   - С кем?
   - Ну какая разница? - устало ответила Тая вопросом на вопрос.
   - Ладно, можешь не отвечать. Я и так догадываюсь с кем.
   - Лёш, зачем этот разговор? Чего ты хочешь?
   - Не уходи, - он выглядел совершенно потерянным.
   - У меня выходной! - с вызовом заявила Тая, разозлившись на себя за желание сдаться и сделать всё, что он просит, лишь бы он не был таким несчастным.
   - Я знаю, что у меня нет права тебя задерживать, - он в два шага оказался рядом с ней и заключил в объятия, - Я прошу тебя, не уходи. Я люблю тебя.
   Тая смотрела в его глаза, как загипнотизированная. Она не могла вымолвить ни слова и молчала даже тогда, когда его губы приблизились к её губам. Вопреки её ожиданиям, это был нежный поцелуй, который умолял не отталкивать, принять его дарителя. Тая просто не смогла не ответить. Мужчина понял её ответ по-своему, выпустив на волю всю свою страсть. Его руки и губы не давали ей опомниться. Ещё немного и мир перевернётся для неё, и станет уже неважно, что будет потом, что было раньше и чего она ждёт от жизни.
   - Лёш! Лёш! Не надо! Умоляю тебя, не надо! - взмолилась она, начиная вырываться из его рук.
   - Почему? - он ничего не понимал, продолжая покрывать поцелуями её шею.
   - Ты меня слышишь?! Перестань! Я не хочу с тобой этим заниматься!
   - Господи, кому ты врёшь? - разозлился он, - Ради чего это лицемерие? Ты хочешь этого не меньше меня.
   - Я не лицемерю! Я признаю, что ты запросто можешь меня соблазнить. Я ничего не могу поделать с тем, что моё тело откликается на твои ласки. Но всё остальное во мне буквально вопит, чтобы я бежала от тебя без оглядки как можно дальше. Зачем я тебе? Решил одержать очередную мелкую победу и готов ради этого на что угодно? Ты когда-нибудь задумывался, что будет со мной после этого? Неужели ты настолько циничен и бездушен, что ради сиюминутного удовольствия готов разрушить мою жизнь? Неужели у тебя нет ни капли сострадания, ни капли совести, неужели собственное эго затмевает в тебе человека?
   - Зачем ты мне? - с горькой усмешкой повторил он её вопрос, - Зачем человеку нужен другой человек, который когда-то забрал с собой его сердце? Ты когда-нибудь задумывалась, как мне живётся без него? Я не обвиняю тебя ни в чём. Если бы ты могла, то давно бы вернула его или выкинула за ненадобностью. Но вся беда состоит в том, что даже ты не можешь отдать мне его назад. Только я сам могу забрать его. А у меня за столько лет этого так и не получилось.
   Тая смотрела на него, как заворожённая и верила каждому его слову. Если Алексей решился сказать ей такое, то он действительно так думает. Для подобных речей ему всегда требовались огромные душевные силы, которые просыпались лишь в моменты больших душевных потрясений. Её сердце таяло от нежности и сострадания. Она протянула руки к мужчине, который застыл в ожидании её вердикта, полностью обнажив душу.
  
   Звонок домофона привёл их в чувство. Алексей продолжал, молча, смотреть на неё. Тая всё-таки подняла трубку.
   - Привет. Это я. Готова?
   Нужно было ответить. И тому, и другому. И она струсила, предпочла убежать от своей огромной неразрешимой проблемы. Она так боялась поверить этому мужчине снова, и не поверить не могла.
   - Готова. Заходи, - ответила она Михаилу, нажимая на кнопку домофона.
   - Не уходи. Останься со мной, - ещё раз попросил Алексей.
   Тая застыла в дверях. Звонок. Она открыла дверь, не сводя глаз с Алексея. За какие-то мгновения надежда и мольба в его глазах превратились в лёд и вызов.
   - Привет, Лёх, - с порога поздоровался Михаил.
   Но тот ничего не ответил, продолжая сверлить Таю ледяным взглядом и сжимая кулаки.
   - Пошли, - Тая поторопилась уйти.
   Алексей, наконец, отвернулся и, так ничего и не сказав, ушёл на кухню.
   - Чего это с ним? - спросил Михаил, - Какие-то разногласия возникли?
   - Возникли, - ответила Тая, не желая вдаваться в подробности, - На какой фильм идём?
   Михаил назвал картину и даже рассказал о чём она. Они сели в машину. Тая с большим трудом улавливала суть задаваемых ей вопросов. Душа рвалась назад, не желая внимать голосу разума, не желая видеть того, что они теперь не пара друг другу, что между ними слишком много боли, недоверия, непоправимых ошибок. Тая слишком хорошо себя знала, чтобы понимать, что никогда до конца она не простит ему предательства, никогда не сможет доверять до конца. А без этого счастья не получится. Как теперь им жить в одном доме? Вдруг он выгонит её? Как же Настя? Тая уже жизни без неё не представляла. Зря она так поступила с её отцом. Может быть, хоть ради неё можно было попытаться построить что-то похожее на семью.
  
   - Тая, ты совсем меня не слушаешь, - дошёл до ней наконец мягкий упрёк Михаила.
   - Извини, просто я..., я..., - и Тая заплакала.
   Михаил остановил машину.
   - Ну не надо так расстраиваться, - начал он успокаивать её, - Это из-за Алексея? Да? Что же он такого мог сказать?
   Тая ничего на это не ответила.
   - Между вами что-то есть. Это теперь мне понятно. Он сегодня даже меня не заметил.
   - Ещё как заметил, - возразила Тая.
   - И был настолько зол, что даже не поздоровался, - усмехнулся Михаил, - Никогда его таким не видел.
   - А ты давно с ним знаком?
   - Больше трёх лет. Можно сказать, что мы даже друзья. Я знал этого человека даже до нашего знакомства. Мой дядя вечно ставил мне его в пример. Эти оды в его честь меня, честно говоря, жутко бесили. Я представлял себе какого-нибудь очкарика, занудного и правильного всего из себя. Я не ожидал, что обожаемый дядей герой будет выглядеть, как мальчик с обложки, и совсем не ожидал, что после первого дня общения сам проникнусь к нему симпатией и уважением. Дядя пристроил меня к нему в подчинённые, чтобы я смог всему у него научиться. Я даже и не думал возражать, признав, что Алексей настолько выше меня по своим знаниям, что мне до него расти и расти. И это при том, что мы с ним примерно одного возраста.
   - Я знаю, что он многого добился исключительно благодаря своим способностям и трудолюбию.
   - Я не знаю, что там между вами произошло, но он хороший человек. Так что всё поправимо.
   - Я не говорила, что он плохой человек. Он просто мне не пара, вот и всё. В нём всё слишком: слишком красивый, слишком успешный, слишком притягательный. А я обычная учительница, гувернантка.
   - Откуда ты можешь знать, кто кому пара? Это только Богу известно. Знаешь, как мы стали друзьями? Я тогда только развёлся. Переживал я это тяжело, а боролся с переживаниями самым надёжным русским способом. Дошло до того, что я не вышел на работу. Орлов позвонил. Я чего-то наплёл ему, обещал выйти на следующий день. Но и на следующий день повторилось тоже самое. Вечером он приехал ко мне домой. Похоже, он был в курсе того, что со мной происходит. Я сначала разозлился. Он, конечно, мой начальник, но это не даёт ему права учить меня жить и лезть со своим сочувствием. Но вместо занудных нотаций он предложил мне пойти с ним в кабак, где мы набрались вдвоём.
   - Да что ты понимаешь? - говорил я, - Тебе такому супермену вряд ли приходилось попадать в такое дерьмо.
   - Почему супермену? Не преувеличивай. А развод мне приходилось переживать даже два раза.
   - Тебя бабы кидали? Не поверю. У таких, как ты, проколов не бывает, - кипятился я, - Спорим, что это было по твоей инициативе. Просто надоела одна, захотелось другую. И потом, у меня дочь с ней осталась.
   - У меня тоже есть дочь, которая живёт со второй женой. Что же касается проколов, то ты не прав. Они у всех бывают. Моя первая жена бросила меня, так что я могу себе представить, что ты сейчас чувствуешь.
   - Что же ты такого сделал?
   - В двух словах не расскажешь. Суть в том, что я очень виноват перед ней, из-за меня она потеряла ребёнка, но что самое страшное, возможность хоть когда-нибудь стать матерью.
   - Как так?
   - Мы попали в аварию. Я был за рулём. Мы пытались как-то жить после этого, но ничего не вышло. Она ушла.
   Мы разговаривали, пили ещё. В результате, я даже забыл про свои проблемы. Мне хотелось убедить его, что нет там никакой его вины, что не стоит себя так корить, что эта женщина просто не любила его. Он согласился с моим последним утверждением, но сказал, что сути дела это не меняет, потому что он её любил и сейчас любит, хотя они уже давно не виделись. Больше мы никогда не возвращались к этому разговору, да и вообще не обсуждали подобные темы. Но это сделало нас друзьями, а мне в то время помогло понять, что я не самый несчастный неудачник в мире, что подобное может случиться с кем угодно, а не именно со мной, потому что... Далее идут мои комплексы, которые я не буду сейчас перечислять. Речь сейчас не обо мне. Я просто хотел сказать, что Орлов не безупречная машина, как это может показаться, он нормальный человек с обычными человеческими чувствами. Я не знаю, что он сейчас испытывает к своей первой жене, но вроде бы, насколько я помню, она вышла замуж.
  
   - Она не входила замуж, - сказала Тая, выслушав собеседника.
   - Ты её знаешь?
   - Я и есть его первая жена.
   Изумление Михаила невозможно было передать.
   - С ума сойти! - выдохнул он, - Так это ты?! Знаешь, что? Давай я отвезу тебя назад, не нужно нам никакого кино. Я помешал вам. Ведь вы разговаривали о чём-то очень важном. Только скажи, неужели ты так и не простила его?
   - Дело совсем не в этом. Лёшка ошибался, думая так. Сейчас он об этом знает. Я не виню его. Просто мне очень страшно.
   - Страшно? Какая глупость. Вы же любите друг друга. Это же такая редкость - взаимная любовь. Как можно отказываться от своего счастья из-за какого-то страха. Нельзя бояться быть счастливой! Страх потери существует всегда. Но если подняться над ним, то можно получить всё и сразу. Ведь можно всю жизнь пробояться, а под конец понять, что и не жил вовсе.
   - А если ничего не получиться? Как жить после этого?
   - Жизнь - штука сложная. Никто ни от чего не застрахован. Но если говорить об отношениях мужчины и женщины, то, что может быть страшнее предательства любимого человека? Наверное, только его смерть. От неё ведь тоже никто не застрахован. Вот представь себе ситуацию. Если бы тебе кто-то предсказал, что ты проживёшь с любимым человеком десять лет в любви и согласии, а потом он умрёт. Ты бы отказалась от него?
   - Нет, - не раздумывая, ответила Тая.
   - Даже несмотря на весь ад, который придётся пережить после потери? Вот и подумай об этом. Счастье - оно само по себе великая ценность. Можно прожить всю жизнь, так и не узнав, что это такое. Так зачем же отказываться от него, сколько бы оно не длилось и чем бы не закончилось.
  
   Тая была благодарна Михаилу, что он не стал её расспрашивать о том, что между ними с Лёшкой случилось, а просто отвёз домой и пожелал удачи. Он открыл ей глаза на правду, которую она не хотела признавать. Она до сих пор любит Алексея Орлова, более того, никогда не переставала его любить. Ему тоже пришлось нелегко, его чувство вины перед ней никуда не делось, построить новых отношений тоже не получилось. Неужели он любит её? Зачем тогда она так ожесточённо обороняется? Как же всё сложно. Тая пребывала в полном смятении.
  
   Но дома Алексея не оказалось. Тая была даже рада этому. Ей хотелось немножко разобраться в себе, прежде чем с ним встретиться. Но когда он совсем не пришёл ночевать, она испугалась. Это страх не оставлял её всю субботу, иногда сменяясь злостью и ножевыми ударами ревности. Она тут с ума сходит, а он пошёл искать утешение у других женщин! Именно это подозрение удерживало её от того, чтобы позвонить ему и спросить, где он пропадает.
  
   Вечером он позвонил сам. Тая чуть сознание не потеряла от облегчения.
   - Добрый вечер, - голос был бодрым, - Тай, я сегодня улетаю в Германию. Настю Саша привезёт завтра примерно к обеду. Прошу тебя быть к этому времени дома, чтобы её встретить.
   - Хорошо. Долго тебя не будет? - спросила она, испытывая гремучую смесь облегчения, досады и гнева.
   - В пятницу утром должен вернуться. Ладно, мне пора. Если что-то будет нужно, звони. Пока.
   Он положил трубку. Таю захлестнуло такое зло, что хотелось чего-нибудь разбить. В трубке, пока он разговаривал, она услышала женский смех. Германия, значит. Решил от них с Настей отдохнуть, да и напряжение заодно снять, раз уж дома лёгкого секса не случилось. Самое дурацкое в этом то, что она не может ему предъявить никаких претензий, у неё нет права остановить его. Кто она ему? Прислуга. Её задача - беспрекословно выполнять волю хозяина, который платит ей зарплату.
  
   Глава 9.
  
   Алексей ехал из аэропорта на такси. Его машина осталась возле офиса, да и на работу было нужно зайти, уладить кое-какие дела. Это не займёт много времени, скоро он сможет поехать домой. Настроение было боевым, совершенно противоположным тому, с которым он улетал в Германию.
  
   Тогда ощущение глобального поражения готово было его раздавить. Он просто не знал, как жить дальше и чего делать. Он снова терял Тайку и ничего не мог сделать, чтобы это предотвратить. Дело было даже не в Мишке, так неожиданно ставшим ему соперником, дело было в ней самой, в её нежелании дать ему шанс, в её сопротивлении. Не помогло даже то, что он выложил перед ней все карты, обнажил душу. Она всё равно ушла с другим. Да, он мог затащить её в постель, у него это даже почти получилось. Но ведь он добивался не этого. Ему была нужна она вся, его жена, любящая, весёлая, верящая ему, чувствующая все оттенки его настроения, понимающая его без слов, его родная вторая половинка. Он так соскучился по ней. Эта её мольба, чтобы он не делал с ней того, чему её душа так противиться, заставила Алексея многое понять. Если он не услышит её, не сумеет совладать с собой, она его просто возненавидит. Хотя был момент, когда он был готов плюнуть на все доводы ума и сердца. Это произошло, когда она всё-таки открыла Мишке дверь. У Алексея кулаки чесались, ему хотелось вытолкать непрошеного гостя за дверь и спустить с лестницы, а Таю заставить сходить с ума от желания, чтобы у ней и мыслей не осталось о других мужчинах. Сдержать себя удалось каким-то чудом. Но даже когда он остался один, Алексей до конца не мог поверить, что она всё-таки ушла с другим. Она сейчас вернётся! Ей просто захотелось извиниться перед Мишкой без свидетелей и отправить его домой. Возможно, до этого он не отдавал себе отчёта в том, что считал непреложным фактом, что Тая любит его несмотря ни на что, просто упрямо не хочет этого признавать. Она не верит ему, она обижена на него, она боится подпускать его к себе снова, что вполне справедливо с её точки зрения, но она так его и не разлюбила. Но после того как она всё-таки не вернулась, Алексей с пугающей ясностью осознал, насколько ошибался. Он давно ей безразличен, её не трогают ни его раскаяние, ни его признания, ни желание вернуть её. И о Насте она заботиться исключительно ради самой Насти, а совсем не потому, что она его дочь. Это обстоятельство скорее вызывает у неё сочувствие к ребёнку и желание защитить. Эти самоуничижительные мысли и жалость к себе вскоре сменили обида, злость и ревность. Куда они пойдут с Мишкой после кино? Уж точно не сюда. У Мишки в центре шикарная квартира, доставшаяся от бабки. Почему бы не пойти туда и не провести там приятно время? Воображение быстро нарисовало весьма пикантную картину. Нет, зря он не сбросил этого гада с лестницы. Сейчас сидел бы он в травмпункте и снимал побои, зато не лез бы к чужим женщинам. "А я его ещё другом считал", - злился Алексей. Ему было плевать на очевидно несправедливые обвинения в адрес Михаила. Нужно было срочно найти виноватого, чтобы направить на него всю злость, разочарование и недовольство жизнью. Мишка подходил на эту роль больше всего. Ну в самом деле, не на себя же злиться или на любимую женщину. И вообще посылать проклятия на голову соперника и придумывать способы расправы над ним, гораздо легче, чем признать, что Тая его разлюбила, что ей совершенно наплевать на его чувства, чаяния и надежды. Алексей метался по квартире как тигр в клетке, терзаемый ревностью, злостью и жалостью к себе. Нет уж, он не собирается сидеть здесь всю ночь как несчастный рогоносец и ждать, когда она нагуляется. Он тоже поедет развлекаться. Мы ещё посмотрим, у кого ночь будет богаче на события.
  
   В баре было шумно. Музыка играла довольно громко. Алексей постарался не обращать внимание на духоту. Здесь было неплохо, он и раньше тут бывал пару раз с приятелями. В этом ночном клубе всегда было можно весело провести время, и очень легко найти девушку для приятного времяпровождения. Алексей сел за стойку и заказал себе что-то крепкое. Вот и девица подсела, которая точно не откажется выпить с ним, а потом и продолжить знакомство в более интимной обстановке.
   - Добрый вечер, - начала разговор девушка, - Ты тут один или с друзьями?
   - Один. Не составишь мне компанию? - подхватил он привычную для таких мест игру, подарив девушке самоуверенную улыбку.
   - Я не против. Может, потанцуем для начала? Заодно и познакомимся поближе.
   Отказать даме Алексей не мог. Он отправился танцевать с ней, даже не успев попробовать заказанную выпивку. Девица, как он понял, опередила его в этом деле. Набралась она уже изрядно, в самый раз, чтобы отбросить в сторону стыд и забыть о каких-либо приличиях.
   - Давай знакомиться. Меня зовут Алина. А тебя?
   - Алексей.
   - Как официально, - хохотнула девица, - А можно я буду тебя Лёликом называть?
   - Не стоит.
   - Ой, ой, ой! Какой серьёзный мальчик! Расслабься! Такой хорошенький и такой вредный. Ну да ничего, мне наоборот такие нравятся. Прямо сгораю от нетерпения. Редко в жизни можно встретить до такой степени красивого мужика, - девица прижималась к нему всё сильнее.
   - Да неужели? - не удержался от ядовитого вопроса Алексей.
  
   Он терпеть не мог, когда женщина начинала брать на себя роль мужчины, вынуждая его самого уподобляться женщине, которая должна таять от комплиментов по поводу собственной внешности. Это его задача - завоевать понравившуюся девушку, а никак не наоборот. Тем временем девица решила не дожидаться милостей от природы, а начать соблазнять его здесь и сейчас. Её губы ткнулись ему в шею, а руки бесстыже залезли под рубашку. Но вместо того, чтобы сдаться, Алексея вдруг захлестнула волна отвращения. Господи, какая пустота, грязь и бессмыслица. С чего он взял, что ему станет легче, если он окунётся в эту мерзость? Ничего не изменится, если он переспит с этой незатейливой дурёхой, от которой разит спиртным. Разве он такое уже не практиковал? Разве это спасало хоть от чего-то? Он уже не двадцатилетний мальчик, чтобы желание секса затмевало всё на свете, когда совсем не имеет значения, кто перед тобой, лишь бы она была не против. Алексей с трудом оторвал от себя разбушевавшуюся женщину и ушёл из этого притона.
  
   Выйдя на улицу, он растерялся. Куда идти? Домой не хотелось, невыносимо было возвращаться в пустую квартиру. Завалиться ночью к приятелям, тоже не вариант. Приятели они и есть приятели, с ними время провести весело после работы иногда можно. А так-то кому он нужен? У всех в основном уже семьи, дети. Это раньше они могли по ночным клубам все вместе лазить, а сейчас ряды холостых приятелей сильно поредели. Сашка или Серёга его примут, конечно, по старой дружбе, но ведь им объяснения какие-то нужно давать. А он пока к объяснениям не готов. И уж куда он точно не мог поехать, так это к матери. Вот кто будет рад его неудачам больше всех. Мать сделала всё для того, чтобы его личная жизнь превратилась в развалины, и нисколько об этом не сожалела. Нет, её Алексею хотелось видеть меньше всего. Он не нашёл ничего лучшего, чем поехать на работу.
  Охрана даже вида не подала, что удивлена приходом высокого начальства в такое внеурочное время. Алексей уже придумал, что будет делать в эти выходные и на следующей неделе. Он полетит в Германию. Он до последнего не хотел лететь на конференцию. Ему надо было доделать все дела до намечающегося отпуска, да и вообще не хотелось уезжать из дома. Поэтому он планировал послать вместо себя двух молодых начальников отделов. Парни были умными, талантливыми, амбициозными и конкурировали между собой. Выделять кого-то из них Алексей не спешил, поэтому решил отправить сразу двоих. Пусть и дальше соревнуются, фирме это только на пользу. А теперь он решил, что ему тоже будет не лишне съездить на эту конференцию. В конце концов, он тоже должен быть в курсе вводимых новшеств, а то так недолго быть скинутым со своего кресла более продвинутой и амбициозной молодёжью. Алексей занялся сбором нужных ему документов. Заснуть всё равно бы не получилось, а работа всегда помогает успокоиться, обдумать и систематизировать информацию, а там и решение проблемы придёт. Ранним утром он начал заниматься билетами. Решив эти проблемы, Алексей понял, что устал, организм требовал отдыха. Пришлось снять номер в гостинице, чтобы выспаться хоть немного и привести себя в порядок до вылета. Отсутствие личных вещей его не заботило, он всё купит на месте. Домой ехать он не рискнул. Если Тайка там, то он вполне мог наговорить ей чего-нибудь непотребного, о чём потом придётся сожалеть. Если её там нет до сих пор... Алексей предпочёл отогнать подобные мысли. А вдруг она решила уйти от них с Настей после вчерашнего? Так ничего у неё не выйдет! Настю одну она точно не бросит. Пусть поживёт с ней недельку, остынет, подумает, а там видно будет. Перед вылетом он всё-таки позвонил Тае. Он ждал такси до аэропорта в холле гостиницы. Было шумно, потому что у стойки администратора стояло три молоденьких девушки, которые громко смеялись и разговаривали между собой. Алексея они страшно раздражали, потому как из-за их гомона он не смог уловить настроение Таи, когда с ней разговаривал.
  
   В Германии время пролетело быстро, несмотря на его терзания, которые одолевали его в свободное от работы время. Хорошо, что такого времени было крайне мало, день был заполнен до отказа всевозможными встречами, презентациями, консультациями с экспертами. Только ночью, когда Алексей оставался один, нерешённые проблемы всплывали на поверхность. По прошествии времени ситуация перестала казаться такой безнадёжной. Тайка не любит его, но это же не окончательный приговор, который обжалованию не подлежит. Кто сказал, что он должен сдаться, или что против Мишки у него шансов нет? Между Алексеем и Таей стоит много чего такого, что очень трудно забыть, трудно простить и преодолеть, чтобы идти дальше, как ни в чём не бывало. Но ведь и счастливых, радостных и объединяющих их воспоминаний не меньше. Преимущество Мишки только в том, что их отношения с Таей начинаются с чистого листа. Но зато Алексей знает её, как никто другой, знает, что она любит, чем живёт, чем дышит, что её радует и веселит, он может даже предугадать ход её мыслей. Более того, он знает её слабые места, следовательно, сможет этим воспользоваться в своих интересах. Ну и физического влечения между ними никто не отменял. О том, что у них с Мишкой уже могло что-то случиться, Алексей старался не думать, теша себя мыслями, что они пока мало знакомы, а Тая не та женщина, которая безрассудно бросается в омут с головой. Хотя ему на зло... Нет, лучше об этом не думать. Так можно себя до психушки довести.
  
   Приехав в офис, Алексей отдал все необходимые распоряжения, поговорил с сотрудниками и с начальством и отправился домой. Ничего, он ещё повоюет, и проиграть в этой войне он не может. Он увезёт Тайку в отпуск, где Мишка до неё не доберётся. Уж там он постарается произвести на неё самое лучшее впечатление, будет таким, каким она хочет его видеть. И это не будет притворством. Ему хотелось продемонстрировать ей самые лучшие свои качества, и те, за которые она любила его раньше, и те новые, за которые она полюбит его теперь.
  
   ***
  
   Тая одёргивала себя, призывая не радоваться, как ребёнок, тому, что она едет на отдых вместе с Настей и её отцом. Она и так, как дурочка, ждала его всю неделю, прислушивалась к шагам за дверью, теша себя глупой надеждой, что он вернулся раньше, потому что соскучился по ним. Когда же он всё-таки появился дома, она чуть не запрыгала от радости. Глупая гусыня! На него их встреча, похоже, не произвела никакого впечатления. Одетый с иголочки, пахнущий дорогим парфюмом, выглядящий как всегда безупречно, довольный и уверенный в себе мужчина вёл себя, как ни в чём ни бывало. Как будто и не было между ними того разговора, где он с таким надрывом говорил ей о любви. Справился со своими чувствами и думать про неё забыл? Мол, нет, так не надо, другую найдём. Прямо ухарь-купец удалой молодец! Это она только о нём и думала, тысячу раз прокручивала в голове всё, что он сказал, замирая от счастья и страха. И она скучала по нему, сколько бы не злилась на себя за это. Подозрения, что Алексей проводит время с другой женщиной, чтобы залечить пораненное самолюбие, не давали спать по ночам.
  Интересно, он заметил, какой эффект произвело на неё его появление? Будем надеятья, что нет. В отличие от неё, Настя своих эмоций не скрывала и бросилась на шею отцу, как только тот вошёл в дом. Алексей привёз дочери какую-то смешную куклу, и девочка радовалась этому бурно и долго. Так что у Таи было время справиться с собой. Ей тоже достался подарок. Это был набор приспособлений для украшения тортов. Неужели он помнит?! Она ещё в пору их брака мечтала именно о таком. Но сначала у них не было денег, а потом не стало таких наборов, и муж купил ей что-то аналогичное.
  
   Сборы в дорогу начались в тот же день. Алексей был в ударе, всё у него получалось и спорилось, он был необыкновенно обаятелен и буквально искрился юмором. Несмотря на то, что основная часть хлопот легла на его плечи, Тая к вечеру вымоталась. Но как же ей не хотелось, чтобы этот вечер заканчивался. Так было хорошо и весело ощущать себя одним общим организмом, работающим слаженно для осуществления одной общей цели. Тая очень надеялась, что завтрашней день будет не менее чудесным, хотя возможно и более волнительным. Ведь завтра они выезжают.
  
   Утром они собрались довольно быстро. Встреча со всей компанией произошла примерно через два часа. Тая волновалась, как её примут, хотя и знала всех за исключением детей по прошлой замужней жизни. Как поведут себя Родины? Вдруг они до сих пор считают, что она виновата в том, что Лёшка с Леной расстались, и испытывают к ней неприязнь. Но при встрече все опасения отпали сами собой. Её очень хорошо приняли, все были доброжелательны и естественны, как будто они общались все эти восемь лет и расстались ненадолго лишь на прошлой неделе.
  
   Всю дорогу Настя без умолку болтала, находясь в состоянии эйфории и радостного предвкушения. Двух взрослых, ехавших с ней в одной машине, это нисколько не раздражало. Тая предлагала различные игры, которые помогали малышке скрасить долгий путь, не давали скучать, и были полезны для её развития. Отец, хоть и был за рулём, активно привлекался в качестве одного из игроков. Похоже, настроение у него было под стать Настиному, и он охотно принимал участие в их развлечениях. Алексей дипломатично давал дочери возможность выиграть, когда это было возможно, а потом не скупился на похвалы. Тая могла гордиться результатами своей работы. Отец и дочь стали по-настоящему близкими людьми. Для Насти любимый папочка был непререкаемым авторитетом, но в то же время она его не боялась, не стеснялась открыто выражать свои мысли и эмоции. Алексей в свою очередь относился к ней с большой нежностью и заботой, и, как и полагается родителям, гордился её успехами. Передышку от интеллектуальных игр взрослые получили лишь часа на два, когда девочка уснула.
  
   Разговор как-то сразу сошёл на нет. Тая украдкой посмотрела на сидящего впереди мужчину. Она видела только точёный профиль и сжимающие руль руки. Алексея, похоже, молчание не угнетало. Он уверенно вёл машину, стараясь не упускать из виду своих спутников. "Хоть рассказал бы чего-нибудь", - с обидой подумала Тая, - "Он решил меня добить своим молчанием? Или ждёт, что я его развлекать буду?" Потом ей пришло в голову, что он просто Настю боится разбудить. Эта мысль вернула ей хорошее настроение.
  
   До места они доехали уже поздно вечером. Им очень повезло, что оно было не занято. Здесь было также красиво и уютно, как десять лет назад, когда они тут были последний раз. Как будто все они вернулись в прошлое на машине времени, в то время, когда были ещё молодыми влюблёнными парами. Погрузиться в ностальгию не давали дети, быстро напомнившие взрослым, что они теперь родители, а не беззаботные студенты, занятые только развлечениями. Тая с улыбкой наблюдала, как мужчины без боя отдали командование Алексею, как и десять лет назад. Это было как бы само собой разумеющимся. Причём сам Алексей никогда не претендовал на главенство, всё получалось само собой.
  
   Спали они в одной палатке с Настей по середине. Поэтому Тая могла не опасаться, что Алексей предпримет какие-то действия, чтобы соблазнить её. Утром им пришлось готовить завтрак на всю компанию. Как оказалось, за столько лет они не разучились слаженно заниматься одним делом. Даже слов не требовалось, у них получалось не мешаться друг другу, распределить обязанности так, чтобы они были по силам каждому и не слишком утомляли. Даже играя на досуге в карты пару на пару, они опять действовали как слаженный дуэт.
  
   Дети были абсолютно счастливы, получив такую степень свободы, какая им и не снилась. Странное время, где родители вынуждены контролировать каждый шаг своего ребёнка. Никакой самостоятельности, никакой возможности попробовать свои силы, совершить необходимые ошибки и прочувствовать последствия. Днём ребятишки купались и играли, ссорились, мирились, бегали, а вечером собирались со взрослыми у костра. Каждые такие посиделки Алексей пел под гитару, все дружно ему подпевали. Тая тоже принимала участие во всеобщем веселье, но каждый раз душа замирала в ожидании шестой песни. Когда они были женаты, у Таи и Алексея существовала договорённость, что шестая песня всегда будет посвящена ей. Это был их маленький секрет, потому что муж не любил устраивать шоу из своих чувств. Тае было очень приятно, что он всё-таки находит возможность сделать ей приятное, сказать ей самые красивее слова, которые каждая женщина мечтает слышать в свой адрес. Но за три дня она так и не дождалась своей песни. Отыграв и спев пять песен, Алексей откладывал гитару в сторону, говорил, что устал и делал перерыв. "Он издевается на до мной!" - возмущённо думала Тая. Но мужчина проделывал всё это с таким невинным видом, что Тая начала сомневаться, помнит ли он вообще про эту их семейную традицию.
  
   Алексей был с ней очень обходителен, уважителен и обаятелен до невозможности. Руки ни разу не распускал, и намёка не было на более тесные отношения. Тая из всех сил убеждала себя, что очень этим довольна. Достаточно уже того, что сердце предательски таяло, и с каждым днём оно грозило превратиться в некую мягкую, податливую субстанцию, которая сама скоро утечёт в чужие руки без её ведома. Тая так болела за Настю и Алексея, когда они играли в вышибалы, что чуть не бросилась к нему на шею от радости, когда её Орловы стали чемпионами в этой игре. Алексей был таким трогательным, когда подбрасывал дочь вверх, радуясь победе и тому, что девочка была в полном восторге от этого достижения. В тот момент Тая готова была продать душу за этого мужчину и эту девочку, лишь бы иметь право обнимать и целовать их, одаривать своей нежностью, и чтобы они принимали это как само собой разумеющееся. И они как будто почувствовали её настроение, повернулись к ней, и Тая поняла, что они ждут от неё именно того, чего ей так хотелось сделать. Она бросилась к ним, изо всех сил стараясь не заплакать от счастья.
  
   В последний день погода несколько подпортилась. Дождя не было, но купаться стало холодно. Никто не расстроился, потому что не было времени переживать по такому глупому поводу. Взрослые занимались праздничным столом, а ребятишки готовились к прощальному концерту, рассчитывая поразить родителей и всех присутствующих своими талантами.
  
   И им это удалось. Тая была поражена, когда Настя, взяв у отца гитару, исполнила весёлую песенку про папу. Конечно, играть на ней девочка не умела, но петь у неё получалось даже очень хорошо. Алексей был в восторге, Тае даже показалось, что в его глазах стояли слёзы умиления.
   - Ну папа Лёша во всём! - хвалил Настю Северов, - Папина дочка!
   - Да, папина! - с гордостью согласилась Настя, - Мой папочка самый лучший, самый сильный, самый смелый и самый красивый. А я на него похожа. У нас с ним глазки, как васильки. Тася так сказал.
   Все устремили взгляды на Таю, а она не находила слов, чтобы перевести всё в шутку. Но вся неловкость куда-то испарилась, когда она поймала взгляд Алексея, в котором светилась такая нежность, такое тепло, что Тая боялась даже моргнуть, чтобы не потерять всё это. Все деликатно отошли, стараясь не разрушать волшебство, что происходило на их глазах. Дети пока до таких тонкостей не доросли, поэтому быстро вмешались в происходящее, требуя внимания.
  
   Вечером разожгли костёр. Опять полились песни, весёлые и лиричные, озорные и серьёзные. Сегодня Тая слушала их вполуха. Она ждала свою песню, все её чаяния были сосредоточены на этом. Вот пятая песня, смешная: "И справа нас рать, и слева тоже рать, хорошо с перепою мечом помахать". Все развеселились, посыпались шутки. Неужели это всё? Опять ничего?
   - Лёш, спой что-нибудь про любовь, чтобы прямо за душу брало, - попросила Сашина жена Вероника.
   - Можно и про любовь, - улыбнулся ей Алексей.
   Тая даже дышать перестала. Вот оно! Её шестая песня! Он ничего не забыл! Она сразу это поняла, по его взгляду, который задержался на ней. Гитара в его руках запела, и вскоре Тая поражённо застыла, даже не замечая, что внимание всех присутствующих сейчас сосредоточилось на ней.
  
   Подари мне, Бог,
   Эту женщину,
   И не дай никогда ей опомниться.
   Я за каждый вздох,
   С нею скрещенный,
   Заплатил тебе больше, чем сторицей.
  
   Одолжи мне, Бог,
   Её горести,
   Если станут они неизбежностью,
   Чтобы мог финал
   Её повести
   Я украсить заботой и нежностью.
  
   Укажи мне, Господь,
   Грусти трещины
   На душе её слишком доверчивой.
   Я люблю, я хочу
   Эту женщину.
   Вот и всё, - больше мне просить нечего....
  
   Помоги мне, Бог,
   Стать единственным,
   Пусть не первым, но лучшим и стоящим
   Её нежных губ,
   Глаз таинственных,
   Поцелуев её, как сокровища.
  
   Подскажи ей, Бог,
   Что я - суженый,
   Её брат, её муж, её копия.
   Не случайный друг,
   Не отдушина,
   Не ночей одиноких утопия....
  
   Укажи мне, Господь,
   Грусти трещины
   На душе её слишком доверчивой.
   Я люблю, я хочу
   Эту женщину.
   Вот и всё, - больше мне просить нечего....
  
   Я давно мог стать,
   Без сомнения,
   Настоящим отцом её дочери....
   Дай хоть сил нам ждать,
   Дай терпения!
   Ведь длинна к тебе, Господи, очередь....
  
   Я смогу исцелить
   Грусти трещины
   На душе её слишком доверчивой.
   Подари мне, Господь,
   Мою женщину!
   Вот и всё, - больше мне просить нечего!
  
   Он не разыгрывал спектакль, он даже не смотрел на Таю, но ни у неё и ни у кого из присутствующих не возникло сомнения, что эти пронизанные любовью, страстью и тоской строки посвящены именно ей.
   - Ты сам это сочинил? - поражённо спросила Вероника.
   - Очень жаль тебя разочаровывать, но нет. Я не обладаю подобными талантами. Автора зовут Александр Афанасьев. Я просто услышал как-то раз, и мне понравилось, - ответил Алексей, глядя на Таю.
   - Пап, а спой песенку про кузнечика с коленками назад, - запросила Настя.
   - Только вместе с тобой.
   - И я хочу с вами, - запросился один из Сашкиных сыновей.
  
   Веселье продолжилось. Вдоволь напевшись песен, дети утащили мужчин играть в вышибалы. Тая была рада этой передышке. Хотелось немного побыть одной и разобраться хоть немного в переполнявших её эмоциях. Она решила прогуляться вдоль берега. Но далеко уйти не удалось. Деревья поступали прямо к самой воде. Тая нашла поваленную сосну и присела на её ствол. Ветки закрывали её от посторонних глаз. Как же всё непросто. Хотелось плакать и от счастья, и от страха, и от жалости к себе, и от нежности к нему, которая никак не находила выхода. Она любит Алексея Орлова, чего бы он не натворил в прошлом, и чего бы не сделал в будущем. Вряд ли когда-нибудь будет по-другому. Этот мужчина имел такую власть над ней, что мог с лёгкостью уничтожить её. От этого становилось страшно, ведь уничтожение процесс очень болезненный. То, что долго сопротивляться у неё не получиться, было ясно как белый день. Всего лишь вопрос времени. Ведь он и сам верит, что любит её. Только вот так ли это? Вдруг это всего лишь ностальгия по тому времени, когда они были вместе. Ведь бесспорно они были счастливы тогда. Но теперь они повзрослели, изменились. А что если он разочаруется, поймёт, что гонялся за химерой, что любил вовсе не её, а свою мечту о ней? Что тогда она будет делать? Даже подумать страшно. К горлу подступил ком, и Тая заплакала. Противоречивые эмоции наконец нашли выход.
  
   - Господи, Тай, ну чего ты ревёшь? - голос Вероники заставил её вздрогнуть, - Любит он тебя! Ну неужели ты ещё сомневаешься? Да вы созданы друг для друга!
   - Он всего лишь хочет меня. И ради этого сделает и скажет, что угодно. А мне как потом жить? - выдала Тая терзавшие её страхи.
   - Да перестань! Ну неужели ты не видишь, что он по тебе с ума сходит?! За такого мужика бороться надо, а она сама его отталкивает. Ты, правда, хочешь, чтобы он оставил тебя в покое или дура просто такая? Ты уже раз его потеряла. Готова пережить это снова?
   - Нет, не готова! Всё дело в том, что не готова! С меня прошлого раза хватило. Я ведь жива то чудом осталась, и то только потому, что маму стало жалко.
   - Он тоже чуть не погиб, когда ты его бросила. И не виноват он был.
   - Я не обвиняю и не обвиняла его в гибели нашего ребёнка. Я знаю, что он думал, что я ушла из-за этого. Но он ошибался, - Тая не чувствовала, как по щекам катятся слёзы.
   - Я знаю из-за чего. Я именно про это и говорю. В этом его вины тоже нет, как бы абсурдно это не звучало, - убеждённо заявила Вероника.
   - Откуда ты можешь это знать? Он сказал?
   - Нет, не он. Лена. Вся эта грязная ситуация была срежиссирована Лёшкиной мамашей.
   - Я знаю. Это она позаботилась, чтобы я не осталась в неведении о похождениях своего мужа.
   - Да не было никаких похождений! Как ты не поймёшь?! Ленка осознанно легла в постель к пьяному в стельку мужчине, который на тот момент просто спал непробудным сном. А пригласила её туда твоя бывшая свекровь. Ей, как и всем, было известно об одержимости Лены твоим мужем. И Лёшкина мать хладнокровно этим воспользовалась.
   - Хочешь сказать, что между ними ничего не было? Я не такая дурочка, чтобы в это поверить, к тому же я умею считать. Настя родилась как раз через девять месяцев.
   - Придётся рассказать тебе всё, чтобы ты до конца поняла, что тогда произошло, - вздохнула Вероника, - Даже если для этого придётся нарушить своё обещание, которое я дала Лене, царствие ей небесное. Она взяла с меня слово, что о нашем разговоре никто не узнает. Но теперь, когда её нет в этом мире, думаю будет лучше, если я тебе всё расскажу. Ей там на небе станет легче, душа освободиться от такого греха и чудовищного зла, которое было сотворено с её помощью. Читала где-то, что самый большой грех - убить любовь. Может быть, если помочь её воскресить, то этот грех проститься.
  
   И Вероника во всех подробностях рассказала о том, как бывшая свекровь безжалостно сломала жизнь своему сыну, Тае и Лене. Они были лишь глупыми пешками в её игре, призом в которой было единоличное владение сыном. А она, молодая дурочка, даже не стала его слушать. Почему?! Разве не ищут любящие люди хоть малейшую возможность простить? Грош цена тогда её любви. Она ведь чуть не погубила любимого человека.
  
   - Мы тогда так испугались, когда Лёшка снова попал в аварию, - продолжала Вероника, - Сашка сразу к нему помчался. Потом он рассказывал мне, что Орлов был в таком состоянии, в каком за столько лет их дружбы он никогда его не видел. Объяснением всему было то, что ты его бросила, потому что не смогла простить той аварии.
   - Он не знал, что я застала его с Леной. Но вы, если всё знали, почему не рассказали ему?
   - Тогда мы ещё ничего не знали, а известно нам это стало только через три года. Это случилось в тот день, когда вы встретились в "Палермо". Не смотри на меня так. Саня видел финал вашей встречи, но Лёшке об этом ничего не сказал. Орлов же после всего этого устроил грандиозный скандал, после которого они с Леной расстались.
   - Грандиозный скандал? Что-то на него это не похоже, - с сомнением произнесла Тая.
   - Он очень редко бывает пьяным, но тот день был исключением. Ленка донимала его, чтобы он исполнил для неё песню, ведь в тот день праздновали её день рождения. Поначалу он отбрыкивался, как мог, но после встречи с тобой его просто понесло. Он заявил, что споёт песню, посвящённую его любимой женщине. О том, что эта песня была про тебя почти ни у кого сомнений не возникло. Представь теперь состояние Лены после такой выходки любимого мужа. Ведь он фактически заявил в её день рождения, что любит другую женщину. Мы с Сашкой увезли её домой, на неё смотреть было страшно. Она находилась в крайней степени отчаяния. Моему Сашке было очень жалко сестру. "Хочешь, я прибью этого урода?" - спрашивал он, - "Он мне больше не друг". "Не надо! Я сама во всём виновата. Я сломала ему жизнь, а он мне отомстил за это, сам того не подозревая". Именно тогда она поведала нам историю с его мнимой изменой. Сашка притих и вскоре ушёл. Я начала ей говорить, что всё еще может наладиться, что у них ребёнок, что Лёшка одумается, а она его простит. Ведь жили же они всё это время вместе, находили что-то общее, ели вместе, спали вместе, любовью занимались, в конце концов. После этого не так-то просто чужими стать, как кажется.
   - Любовью? - Лена истерически засмеялась, - Это я любовью, а для моего мужа это было всего лишь удовлетворением физиологических потребностей.
   - Ну, мужчины иногда не считают нужным проявлять нежность. Может быть, дело не в тебе, - я старалась успокоить её, видя, что Лена причиняет себе ещё большую боль этими признаниями.
   - Дело во мне! Как ты не понимаешь?! Я это точно знаю.
   - Откуда такая уверенность?
   - С Тайкой своей он вёл себя по-другому! - выпалила она, - Спросишь, откуда я знаю? А вот знаю! В ту ночь, когда меня его мамаша позвала, он ведь не со мной любовью занимался. Он меня за Тайку принял! И если бы ты только знала, что это была за ночь. Он такие слова говорил, что сердце плавилось, таким был нежным и страстным, что мне казалось, что я в раю побывала. Да за такую ночь и жизни не жалко! Пусть мне всё это перепало по ошибке, но я ни о чём не жалею. Я была счастлива.
   - Неужели больше никогда...
   - Ну как тебе объяснить? Всё, что положено, я всегда получала. Мне с ним всегда было хорошо. Но никогда я не чувствовала себя любимой. В отличие от меня, мой муж никогда не терял головы, занимаясь со мной любовью. Для него это был просто секс, никаких слов, никаких душевных порывов и минимум нежности.
  
   Вероника замолчала, но Тая видела, что она собирается сказать что-то ещё. И это не заставило себя долго ждать.
   - Лена еще много чего рассказывала, и это было самое грустное, что мне приходилось слышать. Слёзы наворачивались от её откровений. Ты, Тай, прости её. Ведь она раскаялась в содеянном, да и наказание её было не из лёгких. Ты только представь себя на её месте. Она столько ждала своего Орлова, столько боролась за него, столько лет не могла смириться с его потерей. И вот, наконец, он в её руках. Но вместо ожидаемого счастья ей пришлось день за днём терять надежду, видеть равнодушие любимого человека, терпеть его раздражение по поводу своего присутствия в его жизни, бесконечно подозревать его в изменах, бояться, что он уйдёт. Как тяжело ждать от человека любви, которую он просто не может тебе дать, и каждый его вздох делить с другой женщиной, которую он продолжает любить несмотря ни на что.
   - Мне трудно её простить. Я всё понимаю, но... Если я и смогу когда-нибудь это сделать, то только ради Насти, - ответила Тая, а потом всё-таки отважилась спросить, - А какую песню он тогда пел?
   - Я не помню, потому что слышала её первый и последний раз. Но у нас есть диск с записью того Ленкиного дня рождения, наверное, там эта песня осталась. Ведь велась запись с самого начала. Мы его ни разу не смотрели, сама понимаешь, что для нашей семьи - это тяжёлые воспоминания. Если хочешь, я скину тебе эту запись на электронку, когда вернёмся домой.
   - Хочу, - просто ответила Тая.
  
   ***
  
   - До свидания, Тася, - попрощалась Настя, садясь в машину, - Через неделю снова увидимся.
   - До встречи, Тай, - вторил дочери Алексей.
   - До встречи, - ответила она обоим и улыбнулась.
   Они уехали. Тая осталась стоять возле калитки, провожая машину взглядом. В душе сразу образовалась пустота. Она не ожидала, что будет так тяжело расстаться с ними даже на неделю, что сердце начнёт ныть и требовать предпринять хоть что-то, чтобы любимые ей люди поскорее оказались рядом. Но что тут поделаешь? Настя соскучилась по бабушке и уговорила отца оставить у той её на неделю. Тае при таком раскладе незачем было ехать в Москву, у неё образовался отпуск. И она не знала, куда ей девать это свободное время. Она так привыкла жить их интересами, что просто растерялась. Мучило и то, что они с Алексеем так и не поговорили. А ей так много надо было ему сказать. Но случая не представилось, не в машине же при Насте вести взрослые разговоры. Да и как начать такой разговор? Не скажешь же, что теперь я знаю, что ты ни в чём передо мной не виноват и ничто больше не мешает мне любить тебя. Вряд ли Лёшка будет в восторге, что Лена обсуждала его с другими, причём так, как будто под микроскопом дала на его душу посмотреть чужим людям. Ладно, хватит ломать над этим голову. Тая решила заняться уборкой дома. Такие рутинные дела отвлекают и приносят успокоение.
  
   Через два часа Тая снова вышла на улицу. Чем бы ещё себя занять? Взгляд задержался на старой яблоне. Красивое величественно дерево, украшение сада. Оно было здесь всегда, сколько Тая себя помнила. Яблоня была летней, и, не смотря на то, что было самое начало августа, яблоки уже поспели. Они всегда поспевали к этому времени. Тая вспомнила, как они с Лёшкой готовились к свадьбе примерно в такое же время. Яблоки в тот год уродились на славу. Это было как раз кстати при их нехватки средств. Молодые люди собирали урожай, им было весело. Можно было дурачиться и целоваться сколько угодно, бабушка ушла в гости к подруге. Лёшка забрался высоко и достал Тае самое красивое и спелое яблоко, какие созревают только наверху.
   - Это специально для моей принцессы, - сообщил он, а потом шёпотом добавил, - Оно волшебное.
   - Да? - подыграла ему Тая, - В чём же заключается его волшебство?
   - Это секрет. Хотя, если ты, красавица, меня поцелуешь, я тебе его открою.
   Тая засмеялась и сделал то, о чём он попросил. Поцелуй заканчиваться никак не хотел, но любопытство всё-таки победило.
   - Если жених угостит свою невесту этим чудо-яблоком, то она полюбит его навсегда, - торжественно открыл тайну Алексей.
   - А наоборот это работает?
   - Конечно.
   - Тогда нам придётся его разделить.
   - Тебе это зачем? - изобразил недоумение Алексей, - Твой жених итак от тебя без ума.
   - Между прочим, твоя принцесса тоже тебя очень любит. Так что не жадничай и отдавай мне половину.
   - Кусай первая, чтобы не рисковать.
   - Вот трус! Ну так и быть, рискну уж влюбиться в тебя окончательно и бесповоротно, без права на помилование.
   - Так значит, до этого ты не была в меня влюблена окончательно и бесповоротно?! - спросил возмущённо Алексей.
   Тая откусила яблоко.
   - М-м-м, как вкусно! Ну теперь всё. Я Ваша на веки, - она картинно закатила глаза и изобразила обморок.
   Алексей её конечно же поймал и принялся целовать. Тая до сих пор краснела, вспоминая, что происходило дальше. Она очень надеялась, что соседи их не видели. Какое счастливое было время. Почему они всё это потеряли? Почему позволили кому-то управлять их жизнями? Они оба хлебнули горя. Так почему же, если есть хоть малейший шанс вернуть былое счастье, они им никак не воспользуются? Ведь жизнь так скоротечна, зачем тратить её на свои страхи и обиды? Она из трусости оттолкнула любимого мужчину, который предлагал вернуть ей счастье. Она вспомнила слова Миши и призналась себе, что если бы ей пришлось прожить жизнь заново, она ни за что бы не отказалась от тех счастливых лет, когда была женой Алексея Орлова, даже, несмотря на весь последующий кошмар. Прожить жизнь ещё раз ей никто не предлагал, а вот попытаться вернуть счастье, несомненно, стоило, чего бы это ей не сулило в будущем.
  
   Скрипнула калитка. Тая обернулась на это звук и застыла не в силах поверить, что её сокровенные мечты сбудутся так быстро. Прямо к ней шёл её родной человек, любимый мужчина, за которого ещё минуту назад она готова была в аду гореть. Он ничего не говорил, пока не подошёл к ней вплотную.
   - Красавица, не угостишь ли меня яблоком с этого дерева? - наконец спросил он.
   - Пожалуйста, - охрипшим от волнения голосом, ответила Тая.
   Она сорвала яблоко и протянула ему.
   - Угощайся.
   Алексей взял яблоко, но есть не стал.
   - Почему ты не пробуешь яблоко?
   - Не могу. Дело в том, что это яблоко волшебное. Я должен отнести его своей любимой принцессе.
   - Вот как?
   - Да. Если принцесса съест его, то обязательно меня полюбит.
   - Почему ты думаешь, что она без этого яблока тебя не любит?
   - Когда-то давным-давно я очень сильно её обидел, совершил страшную ошибку. И моя принцесса сбежала от меня, прихватив с собой моё сердце.
   - Она не просто его украла, а оставила тебе своё. А ошибки... Кто же их не совершает? Я уверенна, что она давно тебе их простила, тем более, что совершены они были под действием злых чар. Силам зла очень хотелось разлучить принца и принцессу.
   - Тогда почему принцесса отказывается ко мне вернуться, если она утверждает, что простила меня, и что сердца своего у меня не забирала?
   - Она просто трусила. Ведь принцессы такие трусихи. И ещё она испугалась, что стала совсем не парой своему принцу.
   - Почему? - удивился Алексей.
   - За годы разлуки принц успел завоевать новые территории, покорить высокие вершины. Теперь он мог бы стать королём, если бы женился на более подходящей принцессе. Тем более, что та была бы не против. Какой ему прок в своей бедной возлюбленной?
   - А ты знаешь, что в истории бывали случаи, когда короли и принцы отказывались от престола во имя любимой женщины? Их, наверное, все считали безумцами. Я, видимо, принадлежу к числу этих сумасшедших.
   - Ты уверен? Ты хорошо всё обдумал?
   - А ты уверена, что не пожалеешь, что связалась с безумцем? Тай, ну сколько можно? - он обнял её, отбрасывая своё благоразумие, - Неужели ты не знаешь, что я люблю тебя? Вернись уже ко мне. Я так без тебя устал. Мне без тебя дышать больно, а ты спрашиваешь, уверен ли я. Да не нужно мне без тебя никаких королевств, да и мира целого ненужно.
   Он смотрел на неё и ждал её приговора. Достаточно было видеть эти глаза, полные надежды, мольбы и ожидания, чтобы все сомнения и страхи растаяли напрочь. Тая обняла его за шею и сказала, не отпуская его взгляда:
   - Я так люблю тебя, Лёш. Без тебя меня в этом мире вообще не существует, по земле ходит лишь моя тень. Ты представить себе не можешь, как страшно так любить кого-то.
   - Как раз могу. Ну а по-другому то как? Без этого жизнь превращается в нечто серое и бессмысленное.
   - Ну почему? Есть ещё дети, карьера.
   - Дети - это тоже любовь. Только ведь их отпустить придётся, у них своя любовь будет. А всё остальное... Кто-то из великих людей сказал: "Если у тебя есть любовь, то тебе ничего больше не нужно, если у тебя нет любви, то не имеет значения, что у тебя есть ещё". Жизнь предоставила мне возможность испытать на себе справедливость этого изречения.
   - Как и мне.
   - Прости меня, Тай. За всё.
   - И ты меня прости. А чтобы у меня не было сомнений на твой счёт, кусай яблоко первым.
   Он засмеялся и сделал то, о чём Тая его попросила. И время как будто остановилось, а потом с бешеной скоростью пошло вспять. Как будто не было ни той злосчастной аварии, ни семи лет разлуки. Они снова были студентами, влюблёнными друг в друга до безумия и не научившимися ещё контролировать свою страсть. А старая яблоня, как и много лет назад, снисходительно смотрела на них, укоризненно качая ветвями для порядка.
  
   Глава 10.
  
   Аллу Валерьевну буквально трясло от злости. Виной тому была встреча с сыном в местном супермаркете. Правда, не совсем встреча. Она просто увидела его вместе с этим отродьем шлюхи. Они Аллу даже не заметили. Где уж им! Два великовозрастных идиота, которые ведут себя, как подростки, не замечая ничего вокруг, что-то говорят тихо друг другу и хихикают. Смешно смотреть! За ручку он её держит, как в детском саду. Давно она не наблюдала сына в таком блаженном состоянии, выглядит, как кот наевшийся сметаны, а эта пигалица смотрит на него, как влюблённая корова. Так всё-таки эта тварь получила Алёшку в своё полное распоряжение. Она снова отобрала у Аллы сына, теперь окончательно. Уже тогда десять лет назад, как только она появилась в их жизни, всё начало разрушаться. Алла всегда была самой главной женщиной в жизни сына, он был только её мальчик, и она не собиралась делить его любовь с какой-то там сопливой девчонкой. Нет, она, конечно, понимала, что Алёшка когда-нибудь женится, а может и не один раз, у него будут дети, но всё равно мать останется главной и любимой его женщиной. Алла это заслужила. Но этой гадине удалось разрушить узы, которые прочно связывали мать и сына. Сейчас Алла понимала, что повела себя тогда неправильно. Надо было быть хитрее и не так явно демонстрировать свою ненависть к невесте сына. Она просчиталась, сделав ставку на то, что любовь сына к ней незыблема. Но ничего, она взяла реванш позже. Когда эта дрянь ушла, Алла ликовала и думала, что теперь её отношения с сыном войдут в прежнее русло. Но этого не случилось. Он отдалился от неё и упорно не желал пускать мать на свою территорию. Первое время Алла думала, что он догадывается о её роли в разрушении его брака. Но нет, мальчик не о чём не подозревал. Его страданиям по этой Тайке Алла не придавала особого значения. Лёшка - мужчина, быстро всё забудет. Стоит только найти замену. А таком парню это не составит труда. Но тут новая неприятность. Эта дурочка Лена оказалась беременной. Лёшке пришлось жениться на этом ничтожестве. Лена была совсем не тем вариантом, который был сейчас нужен. Она не сможет выдавить Тайку из его головы. Лёшка ей даже не увлечён, а про влюблённость и говорить нечего. Алла была рада, когда Лёшка ушёл от этой глупой курицы, прожив с ней два года. Внучку Алла не любила. Она вообще не понимала, почему она должна любить ребёнка, которого родила какая-то Лена. Она ей кто? А у сына детей может быть сколько угодно. Она что теперь их всех любить должна? Нет уж, у неё есть сын и никто ей больше не нужен.
  
   Надо же сколько времени прошло, а он её так и не забыл. Такой же идиот, как и его папаша. Алёшка многого добился, столько всего повидал, столько женщин сменил. Казалось бы, эта дурь к тридцати годам должна уже пройти, должна быть вытеснена другими более важными вещами, такими как карьера, деньги, власть. Ему стоило бы жениться на какой-нибудь полезной женщине, которая помогла бы ему двигаться дальше, к самым верхушкам. То, чего можно было добиться самому, он уже достиг. Дальше пускают только своих. И тут снова появилась эта гадина! И Лёшка опять, как телёнок, готов идти за нею хоть на край света. "Какой же дурак!" - сокрушалась Алла, - "Неужели не понимает, что с этой плебейкой ему ничего не светит?" Это всё, конечно прискорбно, но бесило именно то, что Валькино отродье опять отняло у Аллы сына. Он совсем перестал общаться с матерью, стоило той только появиться. Эта тварь думает, что победила Аллу Орлову! Рано радуется. Алле теперь в отличие от неё терять нечего. Алёшка вряд ли простит её когда-нибудь. Эта дура просто не знает с кем связалась. "Я её уничтожу! С моим сыном она всё равно не останется", - приняла решение Алла.
  
   ***
  
   - Лёшка, соня, вставай. Завтрак почти готов, - бодро позвала Тая, предварительно поцеловав своего любимого.
   - Уже?! Ты шутишь? - с надеждой спросил он, - Я только недавно заснул.
   - Утро не спрашивает, когда кто заснул. Оно приходит и всё. Вставай, тебе на работу пора. Бери пример с меня. Я ведь встала, несмотря на то, что у тебя по ночам бессонница, и ты никому спать не даёшь. Даже завтрак приготовила.
   - Лучше бы ты не совершала таких подвигов. Гораздо приятнее проснуться в постели с любимой женщиной, чем узнать при пробуждении, что яичница уже готова.
   - Там не яичница, там кашка. Так что хватит валяться.
   - Ещё и каша! Ты меня с Настей не перепутала?
   - Нет, ну вы посмотрите на него! Он ещё и капризничает!
   - А можно вместо каши тебя? - спросил Алексей, втянув Таю за руку обратно в кровать.
   - Ты невыносим! - деланно возмутилась Тая.
   - Знаю. Но ведь ты меня такого всё равно любишь?
   - Люблю и такого и всякого.
   - Значит, мне можно всё, - сделал вывод Алексей, продолжая целовать её и заставляя терять нить разговора.
   Ни желания, ни возможности спорить с ним у Таи не осталось.
  
   - Так и не позавтракал, - укоряла Тая, стоя в коридоре и провожая Алексея на работу.
   - Я в обед приду, - пообещал Алексей, уходя, - Только не каша. Обещаешь?
   - Ладно уж. Придумаю, чем мальчика можно побаловать.
   - Я в предвкушении, - он озорно улыбнулся.
   - Боже мой! Я про суп, а он! Иди уже, а то опять чего-нибудь эдакое в голову придёт.
   Тая, шутя, стала подталкивать мужчину к выходу
   - Караул! Меня из собственного дома выгоняют! - возмутился Алексей, но потом , поцеловав Таю в губы, сказал, - Люблю тебя.
   Как же счастлива она была. И чего столько времени раздумывала, возводила баррикады? Ведь счастье было так близко, стоило только руку протянуть.
  
   Настя пока ещё была у бабушки. Перед тем как уехать в Москву, Алексей и Тая заходили к ним. Галина Викторовна сразу всё поняла. Видимо, её терзали противоречивые чувства. "Мне всё равно больно и обидно за Лену", - призналась она Тае, - "Но я желаю Вам счастья. Ради Насти. Для неё так будет лучше". Тая была рада такой реакции. Женская мудрость всё-таки победила сложные противоречивые эмоции. Тая сейчас любила весь мир, ей хотелось, чтобы все вокруг были счастливы. Она даже Лену простила. Все ведь по-разному относятся к любви: кто-то ждёт её, кто-то боится, кто-то считает тяжёлой болезнью, безумием, кто-то дарит её без оглядки, кто-то боится расплескать, кто-то подчиняется ей, кто-то борется за неё всеми доступными способами. Лена принадлежала к последним, положив на алтарь своей любви и гордость, и совесть, все её действия были направлены на то, чтобы любой ценой получить объект своего обожания. Счастливой это обладание её не сделало. Она сама себя наказала, пережив мучительное одиночество рядом с любимым человеком. Это же очень больно каждый день проигрывать, видеть равнодушие в любимых глазах, каждый день разочаровываться и по капле терять надежду. После такого у женщины душа сгорает, превращая её в циничную, жестокую стерву или в безвольную амёбу, которая позволяет мужчине вытирать об себя ноги. Далеко не каждая может пройти через ад неразделённой любви и сохранить душу чистой и светлой, не почерневшей от огня пожарища из собственных чувств, надежд и мечтаний.
  
   Готовить обед было рано. Тая решила посидеть за ноутбуком. Давненько она там не была. Интересно, что новенького произошло у её знакомых, подруг, одноклассников, однокурсников. И если раньше все эти фотографии со счастливыми детскими мордашками во время проведения семейного отдыха или каких-то праздников вызывали у неё чувство собственной неполноценности и несостоятельности, то теперь они ушли, сменившись чувством сопричастности с этими счастливыми людьми на фотографиях. Тая с удовольствием оставляла добрые и тёплые комментарии, планируя тоже показать свои фотографии с отдыха. Теперь и у неё появилась дочка и любимый мужчина. Дочка! Какое нежное тёплое слово. Настенька теперь её дочка, пусть и родила её другая женщина. Тая сделает всё, чтобы стать ей настоящей мамой. Она понимала, что дети далеко не ангелы. Они не всегда бываю милы, добры, справедливы и тактичны. Конечно, Настя, как и любой другой ребёнок, ещё доставит ей немало обидных и неприятных моментов. Но ведь это неважно. Мать любит ребёнка всем сердцем не за то, что он хороший, послушный и правильный, а просто так, даже если он не оправдывает ожиданий, даже если делает ей больно, даже если весь мир против него. Тая полюбила Настеньку всем сердцем с первого взгляда, даже не зная, кто её родители. Просто сердце само выбрало эту малышку, и уже ничего не могло этого изменить.
  
   "Как там мой суперобед?" - пришла СМС от Алексея.
   "Какой суперобед? Яичница и всё", - ответила Тая.
   "И всё?!!! Ну, я так не играю", - получила она ответ и расстроенные смайлики.
   "Ладно, не плач. Постараюсь приготовить что-то более сложное", - успокоила его Тая.
   "Люблю тебя", - через минуту получила она в ответ.
  
   В самом приподнятом настроении она залезла в электронную почту. Тая уже и забыла об обещании Вероники, но та выполнила её просьбу. Почему-то было страшно открывать файл. Вдруг она увидит там что-то, что нарушит гармонию, царящую в её душе. Но и не открыть послание Тая тоже не могла.
  
   Она увидела роскошный зал, нарядных гостей и улыбающуюся Лену. Все они смотрели куда-то в одну сторону. Затем камера показала тамаду. "Ну а сейчас долгожданный сюрприз", - радостно объявил он, - "Виновница торжества Елена всё ещё ждёт обещанную песню от своего мужа. Алексей, Вы готовы исполнить песню своей любимой женщине?". Тая замерла, когда увидела Алексея, на которого теперь была направлена камера. Он был таким, каким она его запомнила в тот день. Но Тая безошибочно определила, что на тот момент он был страшно зол и явно выпил лишнего. На несчастного человека Алексей похож совсем не был, но Тае стало его страшно жалко. Он один против всех этих людей, никем не понятый, никем не поддерживаемый, решил бросить вызов судьбе. Слушать его песню без слёз, зная всю правду, она не могла. Она заново переживала вместе с ним ту боль и отчаяние, которое появилось после той их встречи от понимания того, что их любовь никуда не делась, а они уже никогда не смогут быть вместе. Она могла хотя бы выплакать свою боль, а он не мог, ему облегчить свои переживания было нечем. Какое же всё-таки счастье, что судьба дала им второй шанс. Они просто счастливчики! И они будут полными дураками, если упустят его.
  
   Тая, наверное, никогда не готовила обед с таким воодушевлением. Ей хотелось сделать для любимого всё, чтобы он был счастлив, от мелочей до великого. Чтобы он никогда даже не вспоминал о тех горьких годах разлуки, чтобы от его душевных ран не осталось и следа. Поэтому, когда Алексей пришёл домой на обед, Тая одарила его такой нежностью, на которую только была способна.
  
   После обеда Алексей поймал её и посадил себе на колени.
   - Так. Хватит вокруг меня суетиться. У меня к тебе предложение.
   - Да? Какое же?
   - Выходи за меня замуж.
   - Это так неожиданно, - начала изображать смущение Тая.
   - Почему? Я встретил суперженщину, и я не такой идиот, чтобы потерять её, зависнув в раздумьях.
   - Не идиот? - с сомнением произнесла Тая.
   - Определённо нет, - самодовольно заявил Алексей, никак не отреагировав на её подковырку, - Как там говорится: королева в гостиной, хозяйка на кухне и блудница в спальне.
   - И это всё я?
   - Всё ты. Но самое главное - я люблю тебя.
   - Я бы даже согласилась после таких признаний, только мне бы сначала хотелось узнать, кем же должен быть мужчина по аналогии с королевой в гостиной и так далее.
   - Дай ка подумать. Хозяином в доме, кроме кухни, разумеется. Королём на работе, ну или хотя бы графом или уж баронишкой захудалым. Ну и мачо в спальне. Сразу скажу, что с королём не всё так просто, как хотелось бы, но хотя бы на баронишку я потяну.
   - Даже на графа, - подбодрила Тая, - Но что мне больше всего нравится в тебе, так это скромность. Я понимаю, что насчёт двух других пунктов у тебя сомнений не возникает.
   - Нисколько.
   - Ну ты и павлин, Орлов!
  
   Их диалог прервал звонок мобильного телефона, Алексей взял трубку, вмиг став серьёзным.
   - Что?! Как пропала? - воскликнул он.
   В трубке что-то быстро говорили, женщина, похоже, расплакалась.
   - Я Вас не понимаю. Что произошло? Где Настя?
   Тая испугалась так, что ей показалось, что время остановилось для неё, а жизнь продолжает течь где-то в другом измерении.
   - Что случилось? - еле выдавила она.
   - Настя пропала! Срочно едем в Вихорево, - этот приказ вывел её из ступора.
   - Вы в милицию обратились? - продолжал Алексей допытывать Галину Викторовну.
   - Нет, ещё, - услышала Тая, потому что Алексей включил громкую связь, - Прошёл всего час, как я поняла, что дело не ладно.
   - Заявите в милицию. Я сейчас приеду.
   - Скорее приезжай. Только бы с моей девочкой ничего не случилось, - плакала женщина.
   - У Сашки с Вероникой её нет?
   - Нет, я им уже звонила. Саша тоже едет сюда. Лёш, позвони своей матери, вдруг Настя у неё.
   - Хорошо. Но это маловероятно. Они совсем мало общаются, чтобы Настя вдруг решила пойти к ней.
   - Дело в том, что мы на днях встретили Аллу на улице. Она даже брала Настю погулять, купила ей куклу и была к девочке очень добра. Раньше такого не случалось.
   Алексей набрал номер матери. Только теперь Тая заметила, в каком напряжении он находится. Он был бледен, как никогда, у него даже руки тряслись, когда он принялся звонить матери.
   - Мам, привет, - начал он, - У тебя Насти нет?
   - У меня? - удивилась та, - Нет. А что случилось?
   - Моя дочь пропала, - помолчав, ответил Алексей, - Если вдруг появится у тебя, то дай знать.
   - Хорошо, - ответила та, - В милицию заявили?
   - Да, - коротко ответил он и положил трубку.
   Он старался держаться, не терять головы, чтобы владеть ситуацией. Но только одному Богу известно, чего ему это стоило. Он гнал с бешеной скоростью, упрямо сжав зубы, задавшись целью, оказаться на месте как можно быстрее. Таю трясло от страха, она была не в состоянии сейчас его утешить. И, наверное, сейчас с ним было лучше не разговаривать. Алексей сосредоточен на проблеме и её решении. Ему не нужны сейчас ни её истерики, ни заверения, что всё будет хорошо. Это сейчас звучало бы фальшиво. Тая сидела с ним рядом и молилась всем богам, чтобы с их девочкой ничего страшного не случилось.
  
   ***
  
   Алла не ожидала такого поворота событий. "Какая бестолковая девчонка!" - возмущённо думала она, - "Куда она могла деться?" У Аллы на неё были большие планы. Несколько дней назад она встретила её с бабкой. Очень интересно. Девчонку оставили у бабки, чтобы не мешала играть в любовь? Или она сама не захотела с ними ехать? Надо пообщаться с ребёнком, порасспросить, что там происходит в доме сына. Девчонка всё разболтает, если найти к ней правильный подход. Следующая "случайная встреча" произошла вчера. Очаровать девочку оказалось даже проще, чем она думала. Такая же глупая, как её мамаша. Маленькая дурочка совсем не умеет контролировать свои эмоции и за ласковое слово готова довериться кому угодно. И чего Алёшка выдумывал, что она замкнутая и ни с кем не идёт на контакт? Наверное, чтобы Тайку в дом притащить под благовидным предлогом. Из разговоров девочки Алла поняла, что та до безумия любит отца, любит она и Тайку, которая в свою очередь души в ней не чает. Похоже, эта дрянь возомнила себя Настиной матерью. Думает, двух зайцев сразу поймала. И муж молодой и богатый, и ребёнок уже готовый у неё появились. Чего ещё надо бездетной курице?
  
   У Аллы созрел план.
   - Настюш, а ты Таю уже полюбить успела? - спросила она.
   - Конечно. Она хорошая. Папа говорит, что она добрая волшебница, как Мэри Поппинс.
   - А что если папа ошибается?
   - Как так?
   - А вдруг она не добрая волшебница, а злая колдунья.
   - Нет, - испугалась Настя.
   - А что если она заколдовала тебя и папу.
   - Зачем?
   - Ну как зачем? Помнишь сказку про Белоснежку? Там злая мачеха тоже сначала доброй притворялась, чтобы выйти замуж за короля, папу Белоснежки. А эта Тая просто хочет заколдовать твоего папу, а тебя превратить в жабу.
   - Я не хочу быть жабой, - ещё больше испугалась девочка.
   - А папу она потом превратит в ворону, - продолжала запугивать ребёнка Алла.
   - В Каркушу? У нас дома уже живёт Каркуша. Тася с ней дружит.
   - Конечно, дружит! Это же заколдованный принц! Он влюбился в неё, а она его в ворону превратила. Она всех, кто её любит, превращает в жаб и ворон.
   - Нет, это всё неправда! Тася не может быть злой колдуньей! - заступалась Настя за свою няню.
   - Неужели ты думаешь, что я - твоя бабушка и папина мама, буду тебя обманывать? - Алла сделала вид, что обиделась, - Я просто очень люблю твоего папу и тебя. Ты ещё не знаешь её главного злодеяния. Именно она погубила твою маму.
   - Мою маму? Зачем она это сделала? - Настя собралась плакать.
   - Потому что она очень плохая. Теперь она взялась за папу.
   - Бедный мой папочка! Позвони ему, скажи, чтобы он сбежал от неё!
   - Я не могу. Папа уже заколдован, он меня не послушает. Только ты ещё можешь его спасти.
   - Как?
   - Прогони её! Скажи ей, что ты её не любишь, что она вам с папой не нужна, - внушала Алла Валерьевна внучке.
   - Бабушка Галя нам поможет, - начала искать союзников девочка.
   - Нет. Никому не говори, что я тебе рассказала, ни бабушке, ни папе. Они заколдованы. Папа вообще может тебя выгнать, а не её. Помочь папе расколдоваться можешь только ты, если всегда будешь говорить этой ведьме, что не любишь её, что не хочешь её видеть. От этого её сила будет слабеть, и папа не превратится в ворону. Тася будет плакать, уговаривать тебя, но ты не поддавайся, если хочешь спасти папу и не стать безобразной жабой.
  
   Девчонка поверила. Вот теперь посмотрим, за кем будет победа в этом раунде. Аллу не волновало, как сложится судьба внучки, главное, чтобы эта гадина исчезла из жизни сына. Алла быстро вычислила, что Тайка не пойдёт против ребёнка. Благородная дура не станет строить счастье на слезах девочки. Только вот хватит ума у шестилетнего ребёнка держать в тайне причину своей ненависти к мачехе? У Аллы не было большого опыта в общении с детьми. Алёшка вроде бы был умненьким мальчиком. К тому же девчонка основательно запугана. Осталось только ждать результатов. В конце концов, Алле терять нечего. Пока сын с этой дрянью, он для неё потерян.
  
   ***
  
   - Господи, куда же она могла пойти? - причитала бывшая тёща.
   Алексей еле сдержался, чтобы не сорваться на ней. Хотелось наговорить кучу гадостей, обвинить в ротозействе и глупости, но он понимал, что это несправедливо и бессмысленно.
  
   Утром Настя ушла к подружке. Причём Галина Викторовна сдала её с рук на руки. Через три часа Настя запросилась домой. Бабушка девочки вместе с внучкой проводили Настю до подъезда. На третий этаж они подниматься не стали, а дождались, когда Настя крикнула им сверху, что позвонила бабушке в дверь. Те постояли у подъезда ещё пять минут на случай отсутствия Галины Викторовны дома, а потом ушли. Почему Настя так и не позвонила в квартиру, было неясно.
  Алексей старался не поддаваться панике, даже думать себе запретил о самом страшном исходе. Пока есть надежда, надо бороться, не поддаваться слабости, пока есть хоть малейший шанс спасти близкого человека. Как же тяжело подавлять в себе чёрный липкий парализующий страх.
   - Можно мне поговорить с той девочкой, к которой Настя ходила в гости, - спросила Тая.
   Её голос звучал ровно, она тоже сумела взять себя в руки. Его сильная хрупкая женщина способна на многое, тем более ради спасения ребёнка. Их ребёнка. Она любит Настю, как мать. Алексей давно это понял. Именно это дало ему в своё время мощный стимул к тому, чтобы наладить отношения с дочерью, полюбить её по-настоящему. Он любит эту женщину и любит ребёнка, которого любит она.
   - Мы уже её расспрашивали. Она сказала только, что Настя была какая-то рассеянная и не хотела ни во что играть, - сказала Галина Викторовна.
   - Может быть, она вспомнит что-то ещё, - не сдавалась Тая.
  
   Они пошли домой к Настиной подружке все вместе. Та рассказала почти тоже самое, что и Галина Викторовна.
   - А Настя не говорила, что собирается в какое-нибудь путешествие? - спросила Тая.
   - Нет. Она вообще не хотела разговаривать, не слушала меня, как глухая. Она только очень хотела позвонить папе, - вдруг вспомнила девочка, - Даже мою бабушку просила набрать его номер. Но бабушка не знала, как звонить Настиному папе.
   - И меня вчера она просила тебе позвонить, - сказала Галина Викторовна, - Мы пытались, но ты был недоступен. Я сказала ей, что позвоним утром. Настя почему-то очень расстроилась. Мне показалось, что прежде чем заснуть она плакала. Я списала это на то, что она по тебе соскучилась. Утром она опять настаивала на звонке, но ты не стал с нами разговаривать, а обещал перезвонить попозже.
   - Я перезвонил.
   - Да, но Насти уже дома не было.
   - Что же у неё случилось, что ты ей так срочно понадобился. Может быть, она решила поехать домой, чтобы найти тебя, - предположила Тая.
   - Она маленькая девочка. Откуда она может знать, как доехать до дома?
   - Она знает, где находится станция, - сказала Галина Викторовна, - Мы же с ней иногда приезжаем на электричке. И дойти до неё Настя сумела бы, ведь это не так уж далеко.
  
   Все поехали на станцию. И успели как раз вовремя, чтобы забрать свою девочку раньше, чем полицейские увезли бы её себе в участок.
   - Настенька, девочка, куда же ты убежала? - спрашивали все разом, когда волна радости по поводу того, что ребёнок нашёлся, немного схлынула.
   Алексей держал дочь на руках, не до конца осознав, что кошмар закончился и можно расслабиться.
   - Ты домой захотела? Нужно было просто немножко подождать, пока я перезвоню бабушке. Мы бы с тобой обо всём договорились.
   - Я должна была тебя спасти, - ответила Настя, прижавшись к отцу.
   - От чего?
   - От злой колдуньи. Она хочет превратить тебя в ворону, а меня в жабу.
   - Откуда ты это взяла? Какие ещё колдуньи? Ты же уже большая девочка, и знаешь, что никаких колдуний не существует.
   - Существуют! - не сдавалась Настя.
   - Ты сама их когда-нибудь видела? - Алексей старался сохранять спокойствие.
   - Да!
   - Где?
   - Вот она! - Настя показала пальцем на Таю.
   Та настолько растерялась, что ничего не смогла ответить.
   - Мне бабушка сказала, что она злая ведьма и хочет украсть моего папу. Алексей с ненавистью уставился на Галину Викторовну.
   - Да как Вы могли? - прошипел он сквозь зубы.
   - Я ничего такого не говорила! - возмутилась та, - Я что, совсем идиотка?
   - Баба Галя ничего не знает. Она тоже заколдована, как и ты. Мне бабушка Алла сказала. Она знает, как расколдовать папу, - убеждённо говорила девочка.
   - Настенька, малышка, это всё неправда, - услышал Алексей срывающийся голос Таи.
   Она подошла к ним и попыталась дотронуться до Насти.
   - Уходи! Я тебя не люблю! Ты плохая! - закричала девочка, отталкивая её руку, - Ты мою маму убила, а теперь и папу хочешь забрать! Я тебе его не отдам!
   Настя вцепилась отца. Она плакала и кричала.
   - Уходи! Уходи! Папа мой!
   - Настя, перестань! - пытался вразумить её Алексей, - Это неправда!
   - Пусть она уходит! - ребёнка охватила истерика.
   Девочка не желала ничего слушать, отказывалась что-либо понимать.
   - Хорошо. Я уйду, - сказала Тая, - Настя, слышишь? Я ухожу. Не надо так плакать. Всё будет хорошо.
   - Тай! - окликнул её Алексей, - Я всё улажу.
  
   Она посмотрела на него потухшими глазами и ничего не ответила. Алексей видел, чувствовал, как ей сейчас больно. Его мать опять нанесла удар женщине, которую он любил больше жизни. Жестокость собственной матери поражала. Ей было неважно, что сын при этом страдает, что она просто калечит его ребёнка. Ему так хотелось броситься за Таей, обнять её, утешить, успокоить. Но в данной ситуации он не мог оставить дочь. Он должен спасти свою семью. Он, молча, гладил девочку по голове, давая возможность выплакаться и успокоиться. Как объяснить шестилетнему ребёнку, что его обманула собственная бабушка? Как теперь убрать весь этот мусор из её головы? Единственный человек, который мог бы сейчас помочь, был полностью дискредитирован в глазах ребёнка. В какой момент нужно начать разговор? Завтра? К этому времени Настя успокоится окончательно и выслушает его без истерик. Только как же быть с Таей? Он не хотел, чтобы она так долго страдала. У него сердце разрывалось, когда он вспоминал её побледневшее лицо и глаза полные слёз и отчаяния.
  
   - Настюш, иди ко мне, деточка, - позвала Галина Викторовна, - Иди я тебя пожалею. Ну чего ты так распереживалась? Чего так испугалась?
   - Мой папа. Я испугалась за него.
   - С папой всё хорошо, с ним ничего не случится. И чтобы ты совсем перестала бояться, я хочу тебе сказать, что Тася никак не могла убить твою маму.
   - Но бабушка Алла сказала..., - растерянно начала девочка.
   - Бабушка Алла ошиблась, - твёрдо сказал Галина Викторовна, - Ведь Таси тогда не было рядом с тобой, рядом с папой, и уж тем более рядом с мамой.
  
   Алексей был несказанно благодарен бывшей тёще за поддержку. Ему было так стыдно, что на миг он посчитал её способной на такую низкую и жестокую месть. Она имела полное право не любить его, но свою внучку обожала и никогда бы не сделала ничего ей во вред. Для своей матери он даже не пытался искать оправданий. Человек может под влиянием эмоций обидеть даже тех, кого любит. Но так хладнокровно настроить ребёнка и запугать мог только человек совершенно не заботящийся о нём.
  
   Настя была сбита с толку словами Галины Викторовны. Один кирпичик из непробиваемой стены уверенности в бреде, который ей внушила его родная мать, рассыпался. Алексей понял, что именно сейчас он должен убедить дочь, что всё, что ей наговорила бабушка просто глупости, ложь и клевета. Он судорожно подбирал слова, даже ладони вспотели. Никогда в жизни он так не нервничал. Ни на экзаменах в институте, ни объясняясь с недовольными клиентами, ни отчитываясь перед начальством. А теперь от того, насколько он будет убедителен, насколько доходчиво сможет объяснить ребёнку свою точку зрения, зависит его судьба, судьба дочери и судьба любимой женщины.
  
   - Насть, можно тебя спросить? - начал он.
   - Да.
   - Наша Каркуша хорошая?
   - Хорошая.
   - Тогда почему же она любит Тасю? Ведь вороны очень умные птицы. Помнишь, мы с тобой об этом читали? Каркуша сразу бы поняла, что Тася плохая.
   - Ты ничего не понимаешь! Каркуша - это заколдованный принц, который в неё влюбился.
   - Не может этого быть. Доктор Айболит сказал, что Каркуша - девочка. Так что она никак не может быть принцем, - убеждал девочку Алексей, мысленно поздравив себя за находчивость.
   - Да, девочка, - растерянно согласилась Настя.
   - И потом, это же именно ты познакомилась с Тасей и полюбила её. Что мешало ей превратить тебя в жабу ещё в лагере, когда меня рядом не было?
   - Она хотела, чтобы ты в неё влюбился, вот и подружилась со мной.
   - Помнишь, пока вы не подружились, ты всё время плакала? А я всегда был занят на работе. Когда у нас появилась Тася, всё изменилось. Ты перестала плакать, мы с тобой по-настоящему подружились. Разве стала бы злая колдунья делать, чтобы нам было хорошо и весело?
   - Но ты же влюбился в неё? - в вопросе было обвинение, но Алексей понял, что девочка почти сдалась.
   - Такое случается между мужчиной и женщиной, причём без всякого колдовства, - он осторожно подбирал слова, не желая обманывать дочь, - Это можно было бы назвать волшебством. Я очень люблю тебя. Больше всех на свете. Без тебя я был бы несчастлив. Но и без Таи я никогда не смогу быть счастливым.
   - Без нас обоих?
   - Да. Вы мне обе очень нужны, потому что я вас люблю. И Тася любит нас с тобой. Мы должны быть вместе, верить друг другу, никогда не давать друг друга в обиду. Иначе всем нам будет плохо, потому что наши сердечки связаны одной волшебной ниточкой. Когда больно одному, больно всем.
   - Правда, - потрясённо сказала Настя, - Мне больно, потому что я Тасю обидела. Ей плохо, она плачет, потому что думает, что я её не люблю.
   - И мне больно вместе с вами.
   - Пойдём её искать! Я попрошу у неё прощения и скажу, что люблю её, что никогда больше не поверю злым сказкам, - Настя потащила его за руку.
   - Идите скорее, - поддержала Галина Викторовна, - А я вас дома буду ждать.
  
   ***
  
   Тая лежала на кровати, уставившись в стену. Первая волна отчаяния улеглась. Она больше не плакала. Прошла и фаза опустошения, которая всегда следует после слёз. Следом за всем этим возник закономерный вопрос: как быть дальше? Удар был столь неожиданным и болезненным, что совершенно выбил почву из-под ног. Только вчера она чувствовала себя самой счастливой женщиной на земле, у неё была обожаемая семья, радужное будущее, грандиозные планы. Она была любима и была счастлива дарить свою любовь, которая, наконец, стала востребована. Этого богатства всегда было очень много в её сердце. И вот теперь в её жизни появились мужчина и ребёнок, которым оно было необходимо. Как оказалось, любить - это не меньшая ценность, чем быть любимой. А когда человеку даётся и то и другое, это и есть счастье, можно сказать такой рай на земле. И вот теперь их маленький рай разрушен. И это только потому, что одна злая и мстительная ведьма никак не может унять свою злобу. Как только земля таких носит? Вот как у такой бессердечной змеи, могут быть такие замечательные сын и внучка? Где справедливость? Ни к кому в жизни Тая не испытывала такой ненависти, как к матери любимого мужчины. Как эта ведьма посмела так поступить с Настей? Неужели в ней нет ни капли сострадания к несчастному ребёнку, который за свою маленькую жизнь перенёс такое большое горе. Неизвестно ещё, как случившееся скажется на её психике. Девочка только-только вернулась к нормальной жизни, только научилась радоваться простым вещам, почувствовала себя защищённой, как бабка снова выбила почву у неё из-под ног, скинув в пучину новых страхов. Всё чего они достигли, теперь было сведено к нулю.
  
   Было так обидно, что Настя так легко от неё отказалась, так легко поверила в эти гадости, что придумала бабка. И все профессиональные заготовки, все логические выкладки, что это вполне ожидаемо, потому что Тая не мать ей, не помогали. Тае было хорошо известно, как непросто сделать так, чтобы ребёнок принял чужую женщину в качестве матери, если он знал свою родную мать. При этом ребёнок может к тебе вполне хорошо относиться, пока ты находишься в любом другом качестве. Но тот же ребёнок воспримет в штыки, что ты собираешься занять место родного человека. Про трудные отношения мачехи и приёмных детей издавна ходят различные страшилки. Они, конечно, не беспочвенны. Но далеко не всегда эти отношения не складываются только из-за злобного нрава мачехи. Ребёнок тоже может проявлять враждебность, агрессию и ревность. Очень нелегко с этим справится. В таких случаях необходимо очень много терпения и любви и огромное желание преодолеть это отчуждение. На это всё могут годы уйти. А Тае так хотелось стать мамой для Насти именно сейчас, она так долго этого ждала.
  
   Опять стало так жалко себя, и Тая заплакала. Она не услышала, как открылась дверь, не услышала шагов. Поэтому полной неожиданностью стало прикосновение и объятие детских ручек.
   - Тася, не плачь. Прости меня. Я люблю тебя, - Настя целовала её заплаканное лицо, - Бабушка Алла обманула меня. Ты хорошая и добрая. Ты, как мама! Я обещаю, что больше никогда тебя не обижу, только не уходи от нас. Папа сказал, что он не будет без тебя счастливым.
   - А ты? - спросила Тая, стараясь не плакать.
   - И я тоже. Я хочу, чтобы ты жила с нами. Мы с папой так старались, чтобы ты у нас осталась. Мы договорились, что будем себя вести очень хорошо, чтобы ты нас полюбила. Ведь ты же добрая фея. Так папа сказал. И у нас получилось! А я всё испортила, - последние слова были сказаны полным отчаяния и раскаяния голосом.
   - У вас с папой и правда всё получилось. И я никогда от вас не уйду, потому что просто не смогу этого сделать. Я очень люблю вас. Без вас у меня больше не получиться быть доброй феей, - Тая обняла девочку.
   - Я знаю. Наши сердечки теперь связаны одной волшебной ниточкой.
   - Это тебе тоже папа сказал?
   - Да.
   - А я и не знала, что наш папа такой романтик, - Тая улыбнулась Алексею.
   - Станешь тут романтиком, когда тебя сплошь принцессы и феи окружают, - усмехнулся он, стараясь скрыть, что ещё мгновение назад в его глазах стояли слёзы.
   - Пап, а ты поженишься на Тасе?
   - А ты бы этого хотела? - осторожно спросил Алексей.
   - Конечно! Настоящая свадьба! Тася будет невестой в белом платье и фате. А я буду нарядная идти с ней за ручку. Вот здорово!
   - Значит, придётся нам пройти через это ещё раз, чтобы не разочаровывать ребёнка, - засмеялся Алексей, - Тай, ты то согласна ещё раз надеть подвенечное платье и взять в мужья такого неправдоподобного красавца, как я.
   - У меня есть выбор?
   - Нет, конечно. Даже путём простого подсчёта голосов, мы с Настюхой в большинстве. Да ты и не теряешь ничего, тебе даже фамилию менять не надо. Вот в ЗАГСе то удивятся.
   - Это точно. Особенно, когда поймут, что это не первая наша попытка, - съязвила Тая.
   - Подумаешь! Зато я умный, красивый, в меру упитанный мужчина, ну в полном расцвете сил, - начал он загибать пальцы, точь-в-точь как Карлсон, - И не надо говорить, что такого добра у тебя хватает и без нас. Ведь я же ещё и любимый.
   - Тут мне возразить нечего, - сдалась Тая, - Свадьба так свадьба.
   - Ура! - закричала Настя и обняла их обоих.
  
   - Я должен кое-что сделать, - сказал Алексей, когда они разомкнули объятия.
   Он взял телефон и отошёл ближе к окну. Взгляд его при этом стал жёстким, во всей позе чувствовалось напряжение.
   - Ты проиграла, - сказал он в трубку, - Я женюсь на Тае, и Настя от этого в полном восторге.
   Тая поняла, кому адресованы эти слова. Ответа она не слышала.
   - И не смей больше приближаться к моей семье, - продолжил он, - Иначе, можешь забыть, что у тебя есть сын.
   Он нажал на отбой, но так и продолжал стоять, глядя в окно. Тае стало так его жалко. Она подошла к к нему и обняла.
   - Всё будет хорошо, - сказала она.
   - Я не сомневаюсь. Просто очень трудно принять, что твоя мать способна на такое. И всё это только ради того, чтобы я навсегда принадлежал только ей одной. Я для неё просто собственность.
   - Она любит тебя по-своему.
   - Любит? Так любят свою машину, свой дом, свои побрякушки драгоценные или собачку декоративную. По-моему, когда любят, желают счастья любимому человеку или хотя бы жалеют, боятся, как бы кто не обидел. А это просто эгоизм, нежелание проигрывать. И как мне теперь с этим жить?
   - Время покажет. Всё как-нибудь образуется. Главное, что её козни провалились. Мы вместе, мы любим друг друга, и у нас всё теперь будет хорошо.
   - А поехали домой! - сменил тему Алексей, - Завтра я постараюсь пораньше сбежать с работы, и мы пойдём в парк. Будем там веселиться, кататься на всех каруселях, скупим всё мороженное. В общем, закатим пир горой.
   - Давай! - обрадовалась Настя, - Только бабе Гале до свидания скажем.
  
   ***
  
   Тая была дома одна. Настя десять минут назад ушла на день рождения к недавно появившейся подружке. Развлечений детям там предполагалось немало, так что ждать её возвращения раньше чем в восемь часов вечера не стоило. Алексей был на работе. До окончания официального рабочего дня не менее двух часов, и ещё не факт, что он уйдёт с работы вовремя. Тая прошла в Настину комнату. Надо убрать разбросанные заколки. Из ящичка было вытащено всё, когда они решали вопрос с причёской. С этим они провозились до самого Настиного ухода. Взгляд упал на разложенную на полу настольную игру. Настя с отцом так и не успели вчера доиграть партию, оставили это дело на потом. А Лёшке так хотелось закончить игру, что он изо всех сил поддавался. Тая вспомнила, как он страдальчески закатил глаза, когда понял, что его старания не увенчались успехом и продолжение следует. Она невольно улыбнулась. "Как же я его люблю! Прямо как дурочка!" - подсмеивалась над собой Тая, - "С этим надо что-то делать, а то обнаглеет. Знать бы ещё что. Похоже, придётся ходить дурочкой до конца своих дней".
  
   В дверь позвонили. "Неужели Лёшка пришёл! Знает, что я по нему скучаю", - обрадовалась Тая и бросилась открывать дверь. Она даже не успела опомниться, как в квартиру влетела свекровь.
   - Где мой сын? - спросила она обвинительным тоном, как будто Тая его убила и съела.
   - На работе. Если он Вам нужен, можете поискать его там. Здесь я Вас видеть не хочу.
   - Мне наплевать на твои "Хочу". Кто ты вообще такая? Приживалка? Или очередная шлюха моего сына? Вас таких, знаешь, сколько было и сколько ещё будет? Я что теперь всех вас слушаться буду? Так что ты тут никто, и не указывай мне, что делать. Это квартира моего сына.
   - Я не никто, - спокойно ответила Тая, - Я его невеста, его любимая женщина. Смиритесь с этим. Ваш сын любит меня больше жизни, несмотря на все Ваши козни, ненависть и злобу. Чтобы Вы не сделали, мы будем вместе. Я никогда Вам его не отдам.
   Она нарочно говорила такие слова, чтобы побольнее ужалить. Тае было нисколько не жаль эту женщину, которая так и не научилась любить кого-то, кроме самой себя.
   - Меня не волнует Ваша ненависть и презрение. Что Вы можете мне ещё сделать? - продолжила Тая, - В Вашу клевету никто больше не поверит, даже Настя. На сына Вы всякое влияние потеряли, как и потеряли его уважение. А я никогда не прощу Вам того, что Вы сделали с нами семь лет назад.
   - Лёшка от тебя всегда гулял. Ты просто не хотела видеть правду. Я всего лишь открыла тебе глаза, - злорадно заявила Алла Валерьевна, желая уязвить соперницу.
   - Вы очень удивитесь, но я знаю, как Вы всё это подстроили.
   - Ну-ну. Тешь себя сказками. Тебе их Лёша рассказал? А ты, наивная, веришь мужским оправданиям. Очнись! Ему просто нужна воспитательница для дочери. Ты как раз подходишь для этого, - продолжала глумиться Алла Валерьевна.
   - Представьте себе, не он рассказал. Лёшка и сам этого не знает. Это Лена рассказала.
   - Она всегда была дурой. Но пришлось прибегнуть к её помощи. Правда у её помощи был побочный эффект, женила на себе моего Алёшку. Но где уж ей было его удержать. Получила курица журавля, а что с ним делать не знала. Мужчины не любят женщин, которые смотрят им в рот и полностью под них прогибаются. С такими скучно и неинтересно. Не знаю, на что уж она надеялась?
   - Вам то уж точно никогда её не понять. Вы же никого не любите.
   - Ошибаешься. Своего сына я всё-таки люблю. Но больше мне никто не нужен, ни внуки, ни тем более снохи. Особенно ты!
   - Это Ваши проблемы, - в глаза усмехнулась ей Тая.
   - Ты думаешь победила меня? - зашипела свекровь, - Да я тебя уничтожу, дрянь!
   - Да что Вы можете? Откройте глаза! Вы бессильны что-то изменить. Ну разве что киллера наймёте.
   - Надо будет, и найму!
   - Мам, ты совсем с ума сошла? - обе женщины обернулись, услышав голос Алексея.
   Они в запале ссоры не услышали, когда он пришёл.
   - Ты удивительная женщина, - продолжил он с горькой ухмылкой, - Ты с маниакальным упорством стараешься уничтожить всех, кого я люблю. Ты думаешь меня этим осчастливить? Или тебе вообще всё равно, чего я там чувствую, лишь бы сидел у твоей ноги, безропотно выполнял команды, и ты бы владела мной безраздельно? Чего ты добиваешься?
   - Я люблю тебя, ты - мой сын.
   - Именно поэтому ты подвергла опасности жизнь и здоровье моего ребёнка, именно поэтому грозишь расправой моей жене. Чего ты к ней привязалась?
   - Она дочь этой шлюхи, из-за которой погиб твой отец.
   - Да хватит уже. Посмотри, наконец, правде в глаза. Отец погиб из-за тебя, твоего эгоизма и непомерной гордыни. Мне сложно его судить, я не могу оценить степень его вины. Тебе легче всю жизнь преследовать мнимых виноватых, чем признаться самой себе, что ты сама своими руками погубила человека, которого любила. Хотя я уже стал сомневаться, что твои чувства можно назвать любовью. Может быть, у тебя хобби такое, уничтожать тех, кого ты любишь?
   - Ты пока ещё живой, так что не надо...
   - Чудом живой. После того представления, что ты устроила при помощи Лены, я чуть не разбился, как и мой отец. Чего смотришь? Я совсем недавно про это узнал. Как ты могла вообще, мам? За что ты так со мной? Хотя какая теперь разница. Я не знаю, как с тобой общаться после всего того, что ты наделала. Ты опасна для окружающих. Что тебе может прийти в голову, даже Богу неведомо.
   - Я всё равно твоя мать.
   - К сожалению, я не могу изменить этого факта. Уходи, мам. Я не могу больше с тобой разговаривать. Ты живёшь в каком-то своём измерении, со своими причудливыми понятиями и правилами. Достучаться до тебя невозможно. Я больше и пытаться не буду. Живи, как знаешь. Мы тебе не нужны. Заведи себе котика или собачку, они вполне подойдут на моё место, и хлопот с ним гораздо меньше.
   - Вот она твоя благодарность!
   - Можешь думать обо мне всё, что хочешь. Ты же всегда права. Живи со своей правотой и дальше. Когда мне понадобиться изуродовать свою жизнь, я обязательно к тебе обращусь. Ты большой специалист в этом вопросе.
   - Ты ещё пожалеешь, - бросила Алла Валерьевна сыну, уходя.
   Она пошла к выходу походкой королевы и выражением глубоко презрения на лице.
  
   - Неужели ты совсем с ней порвал? - спросила Тая, после того как хлопнула входная дверь.
   - Время покажет. Пока я не вижу точек соприкосновения. Дело даже не в том, что я не смогу её простить, а в том, что она ничуть не сожалеет о содеянном. Никогда она не поменяет свою точку зрения на происходящее. И я не уверен, что после сегодняшнего разговора, она не вычеркнула меня из списка живых родственников за такое неповиновение.
   - Страшно, наверное, быть таким человеком.
   - Не знаю. Страшнее попасть под жернова её великих замыслов. Не мне тебе рассказывать об этом.
   - А вдруг она, правда, киллера наймёт, - испугалась Тая.
   - Мою мать можно наградить любыми эпитетами, но никак нельзя назвать безумной. Я не думаю, что ради мести она готова сесть в тюрьму. Она боится темных помещений, не переносит грязи и ненавидит делить с кем-то своё жизненное пространство. Так что бояться тут нечего, всего лишь пустые угрозы.
   - Ты как тут оказался? Тебе ещё до окончания рабочего дня пахать и пахать.
   - К тебе захотел, вот и оказался. У нас же сейчас конфетно-букетный период в самом разгаре. Так что безумным выходкам жениха удивляться нечего.
   - Так после свадьбы всё закончится? - разочарованно протянула Тая.
   - После свадьбы будет ещё интереснее, - успокоил Алексей, - Ты же не первый раз замужем, тем более за одним и тем же мужчиной. Так что сама всё знаешь.
  
   Глава 11.
  
   Тая напряжённо смотрела на врача в ожидании вердикта. Последнее время с её здоровьем стали твориться странные вещи. Она постоянно чувствовала недомогание, её подташнивало, да и с критическими днями творилась какая-то неразбериха. Если бы она не знала о своём бесплодии, то подумала бы, что беременна. Муж тоже знал про её диагноз, поэтому очень испугался и заставил обратиться к врачу.
   - Таисия Сергеевна, а Вам не приходило в голову, что Вы беременны, - спросила доктор, улыбнувшись.
   - У меня не может быть детей. Я бесплодна, - ответила Тая, испытывая привычный укол боли и какого-то иррационального стыда.
   - Но все симптомы говорят именно об этом состоянии. Я, конечно, не гинеколог, но такое понятно любому врачу.
   - Но как?! - Тая была не в силах поверить.
   - Жизнь, иногда, преподносит удивительные сюрпризы. Подождите меня здесь, я приглашу гинеколога. Он с Вами поговорит, а потом, скорее всего, возьмёт на осмотр.
  
   Тая осталась ждать. Она даже думать о чём-то боялась, чтобы не спугнуть такую божью милость. Лёшка то как обрадуется! Господи, пожалуйста, только бы это было правдой. Муж, наверное, с ума сходит от беспокойства, почему её так долго не отпускают.
  
   Со дня их свадьбы прошло чуть больше года. Настя пошла в школу. Тая устроилась на работу по своей специальности. Работу свою она любила, но в то же время она не занимала у неё много времени. Она успевала и работать, и Настей заниматься. Всё шло замечательно, пока не начались её странные недомогания.
  
   - Пойдёмте со мной, - позвала её вернувшаяся доктор.
   Тае казалось, что она находится во сне. Единственное, что она запомнила до того момента, когда ей объявили, что она скоро станет мамой, были полные тревоги глаза мужа, который ждал её возле кабинета и видел, как её повели к другому специалисту.
   - Это точно? - спросила Тая с опаской, окончательно уверовав, что всё происходящее всё-таки не сон.
   - Ещё бы. Уже девять недель. Точнее не бывает.
   Тая заплакала.
   - Спасибо Вам! - говорила она сквозь слёзы.
   - Да меня не за что благодарить пока. Мужу спасибо скажите за такой подарок, - усмехнулся доктор.
   - Восемь лет назад я попала в аварию, будучи беременной. Ребёнка я потеряла, и врач в больнице мне сказал, что детей у меня больше не будет, - объяснила Тая своё состояние.
   - Я не знаю, что за специалист Вас осматривал, но ставить такие диагнозы, не сделав нужных исследований, не дав женщине оправится, слишком рискованно. Странное поведение. Да и в карте Вашей нет таких сведений. После аварии и потери ребёнка, конечно, возникли некоторые проблемы, но они вполне были устранимы при правильном лечении. Я бы на Вашем месте подал бы в суд на того горе-доктора, который заявил, что Вы бесплодны без всяких на то оснований.
   - Бог ему судья. Я не хочу этим заниматься. Я так счастлива, что он ошибся, - ответила Тая, собираясь уходить.
   - Куда это Вы? Мы с Вами ещё не закончили. Нам нужно сдать анализы, получить необходимые рекомендации, и только потом я Вас отпущу, - доктор не скрывал улыбки, глядя на растерянную, но счастливую женщину.
  
   Когда Тая наконец освободилась и вышла к мужу, тот кинулся ей на встречу.
   - Ну, что? - спросил он, заглядывая ей в глаза, - Ты плакала. Тай, что тебе сказали?
   Она видела, насколько он напуган. Глупый! Радоваться надо! Она подарила ему самую счастливую улыбку.
   - Мне сказали, что ты скоро станешь отцом! - выпалила она.
   - Тай? - он не отпускал её взгляда, стараясь увидеть там подтверждение тому, что услышал, и что его жена не сошла с ума.
   - Это правда.
   Он, наконец, осознал, что это не шутка и не бред.
   - Тайка моя! У нас будет ребёнок! - он поднял её на руки, не замечая улыбок других посетителей.
   Потом он бережно опустил её на пол, прижал к себе и зарылся лицом в её волосы. Так они стояли какое-то время. Тая подняла голову.
   - Да ты что, Лёшка! Плачешь что ли? - изумилась она.
   - Ты не представляешь, каково жить с такой виной, как моя. А теперь это камень свалился с моей души. Ты здорова и станешь матерью. Я клянусь, что стану лучшим отцом для нашего малыша. Как я благодарен Богу за такой подарок!
   - Ты знаешь, что я думаю про твою вину. А в том, что ты будешь хорошим отцом, я не сомневаюсь. Ты и сейчас замечательный папа. Интересно, как Настя воспримет такую новость?
   - Я думаю, она будет рада. Когда я был маленьким, мне очень хотелось, чтобы у меня был братик.
   - Не будет ли она ревновать нас к маленькому? Дети всегда хотят братиков и сестрёнок, пока не сталкиваются с орущим младенцем, неспособным даже поиграть с ними. Да и внимание родителей теперь придётся с кем-то делить.
   - Да всё нормально будет! Я уверен, что у тебя хватит любви и внимания на обоих детей, да что я говорю, ещё на пятёрку хватит. И потом ты же у нас профи в воспитании детей и даже их глупых пап. Так что выкинь свои страхи из головы. Мы справимся.
   - Ты прав. Конечно, справимся. Лёшка, я тебя люблю, - радостно заявила Тая.
   - И я тебя люблю, - улыбнулся он и погладил её по руке, - Моя графиня Орлова.
  
   Они сели в машину, когда Тая вдруг вспомнила:
   - Странно. Врач сказал, что в моей карте нет ни слова о бесплодии, что не было никакого основания ставить мне такой диагноз.
   - Мать говорила, что тобой занимаются самые лучшие врачи, что она обо всё договорилась. Как же такое...
   Он смолк на полуслове. И до Таи начал доходить весь ужас произошедшего тогда чудовищного обмана. Муж долго молчал, но потом всё-таки заговорил:
   - Мне стыдно, что она моя мать. Это не женщина, это киборг какой-то, недочеловек.
   Тая положила свою руку на его руку.
   - Это всё в прошлом. Бог ей судья. А нам нет смысла бесконечно оглядываться на прошлое. Мы никогда не сможем хоть что-то в нём изменить, как бы не хотели. Очень жаль, что мы потеряли эти семь лет. Видимо, так было угодно судьбе. Зачем-то мы должны были через это пройти. Не бывает, чтобы в жизни всё было гладко. У каждого свои испытания. Возможно, без этих испытаний ничего бы и не было, жизнь сложилась бы совершенно по-другому. Зато у нас есть Настя, а скоро будет ещё одна малышка.
   - Малышка?
   - Да, я это чувствую.
   - Ах, ну да! Я и забыл, что моя жена фея. Она всё знает заранее, - улыбаясь, сказал Алексей, - Да я просто счастливчик.
   - Не буду спорить, - кокетливо заявила Тая, - Открою тебе тайну. Счастливые феи никогда не оспаривают справедливые замечания своих любимых мужей.
   Алексей засмеялся.
   - Мне всех больше слово "справедливые" понравилось.
  
  
   Эпилог.
  
   - Привет, - Алексей поцеловал Таю в коридоре, - А где мои принцессы? Почему не встречают пришедшего с работы кормильца?
   - Принцесса Елизавета смотрит мультики, и наверняка не слышит, что драгоценный папуля пришёл. Принцесса Анастасия ещё не вернулась из школы.
   - Как не вернулась? - насторожился Алексей, - Уже вечер.
   - У них там в школе какая-то вечеринка.
   - Чего? Какие ещё вечеринки в тринадцать лет? - возмутился отец, - Маленькая ещё.
   - Ну, ладно, не кипятись. Я неправильно выразилась. Это всего лишь огонёк в классе, - Тая постаралась спрятать улыбку.
   - Я пойду её встречать, уже поздно.
   - Не надо, - многозначительно произнесла Тая, - Принцессу есть кому сопровождать до дома и без тебя.
   - С ума сойти! Интересно мне посмотреть на этого сопровождающего. Может быть, он такой чести и не достоин.
   - Да ладно тебе! Перестань ревновать, - засмеялась Тая.
   - Привет, папка! - выбежала из комнаты Лиза, - Пошли гулять.
   - Пошли, только собирайся поскорее.
   - Ладно. Только я мультик досмотрю, - сообщила девочка, а потом быстро оденусь.
   - Нет, ну я так не играю, - печально сказал Алексей и начал раздеваться.
   Лиза убежала смотреть свой мультик.
   - А у тебя что тут интересного? - обратился он к жене, - Надеюсь, что хотя бы тебе я нужен.
   - Мне очень нужен, и не только мне. И интересного у меня для тебя припасено, - загадочно улыбнулась Тая, - Ты, Алексей Павлович, большой молодец. Не зря я тебя кормлю, холю и лелею.
   - Правда что ли? Наконец-то меня оценили. И чем вызвано такое признание?
   - Мы опять беременны.
   - Вот это я! Ай да Лёша, ай да молодец! Идём на третью принцессу?
   - Думаю, что в этот раз замахнёмся на наследника.
   - Класс! А откуда такая уверенность?
   - Забыл? Я же добрая фея! Настя до сих пор так думает.
   - И я тоже, - сказал Алексей, целуя жену.
   - Мам, пап, я пришла, - сообщила вошедшая в квартиру Настя, но увидев обнявшихся родителей, сказала, - А всё понятно. У вас тут обнимашки-целовашки. Пойду к Лизуньке, она то мне уж точно обрадуется.
   - Насть, у нас тут важная новость, - сказал Алексей старшей дочери, продолжая обнимать жену, - У вас с Лизой скоро братик появится.
   - Вау! Ещё один мелкий! Здорово! Лизка то вон подросла, вредная стала, а малыша можно будет сколько хочешь тискать. Обожаю маленьких!
   Она поцеловала родителей и умчалась обрадовать младшую сестру.
   - Спасибо тебе, - вдруг серьёзно сказал Алексей.
   - Пожалуйста. А за что?
   - За всё, - ответил он и пропел ей, - Всё, что в жизни есть у меня, всё, в чем радость каждого дня, всё, что я зову своей судьбой, связано, связано только с тобой.
  
   ***
  
   Ну вот! Все ушли. Папа то с Лизкой должны были уйти, так нет же, ещё и маму с собой утащили. А Насте так хотелось с ней посекретничать. Ещё бы! Никита Звягинцев из восьмого класса решился таки сегодня подойти к ней. Он даже до дома её проводил, прождав весь огонёк в фае. Насте не терпелось рассказать маме, как это всё случилось, что он говорил, как на неё смотрел. У Насти, конечно, были и другие поклонники, но ей нравился именно Никита. Он был серьёзным, скромным, молчаливым, но очень умным. И он всегда так на неё смотрел, что Настя чувствовала себя самой красивой в мире принцессой. Она всегда думала, что ей может понравится парень, только если он будет похож на папу. А сама выбрала полную противоположность. Хотя кое-что общее у них было. Сегодня Никита смотрела на неё, как папа смотрит на маму. Насте всегда казалось, что родители при помощи одних только взглядов умудряются оказаться в каком-то другом измерении даже в зале полном гостей. Они умели вести диалог одними глазами, им даже не надо было разговаривать, чтобы понимать друг друга. И сегодня с Никитой Настя поняла, как у них такое получается.
  
   Надо же! В их семье появится ещё один малыш. Настя была искренне рада. Она любила возиться с детьми, как и мама. Мама. Настя знала, что Тася на самом деле её мачеха. Ведь она несколько раз в год ездила на могилу родной матери с бабушкой, дядей Сашей, двоюродными братьями, а иногда и с папой. Постепенно её образ начал стираться из памяти, ведь когда она умерла, Насте было пять лет. Воспоминания о ней были обрывочными. Постепенно её лицо в этих воспоминаниях почему-то стало лицом Таси. Маму Тасю Настя очень любила, наверное, потому, что та была ей самым близким человеком. Нет, конечно, папу она любила не меньше, но мама всегда была ближе, всегда рядом, их связывали часы, проведённые за уроками, какие-то детские праздники, новогодние костюмы и подарки. Папа был их поддержкой и опорой, за ним вся семья была, как за каменной стеной. Он был их защитой от внешних невзгод. Это ведь очень важно, чтобы за твоей спиной всегда была надёжная опора, человек, который не бросит, не растеряется и сделает всё возможное и невозможное, чтобы разрешить твои проблемы. Но ведь с папой не посплетничаешь про подружек, про мальчиков, не обсудишь наряды или кукол.
  
   Единственный раз Настя видела отца растерянным и испуганным. Это было тогда, когда Лиза появлялась на свет. Он так нервничал, не спал, метался по комнате, зажав в руке телефон. Настя пыталась его отвлечь, но он её едва слышал, находясь в плену своих переживаний.
   - Пап, сядь и послушай меня, - Настя решила взять всё в свои руки.
   Он удивился, но зато, наконец-то, услышал её.
   - С мамой Тасей всё будет хорошо и с ребёночком тоже, - уверенно заявила она, - Помнишь на той неделе мы ходили смотреть, как там ребёночек в животике поживает? Помнишь, что доктор сказал? У мамы и Лизы всё так хорошо, что лучше и быть не может. Помнишь?
   - Помню.
   - Мама говорила, что боятся нечего. Она справится, а если что, врачи ей обязательно помогут. И ещё она говорила, что никогда не надо думать о плохом, чтобы оно не приходило.
   - Умница ты у меня, - улыбнулся отец, - Теперь я точно знаю, что всё будет хорошо.
   Настя помнила, как он радовался, когда Лиза родилась. Они помчались навещать маму с малышкой, потом поехали в детский магазин, где, как показалось тогда Насте, папа купил всё, что там было. Вечером приехала бабушка Валя, Тасина мама. Утром они все пошли в большую церковь. Пока они с бабушкой зажигали свечи, писали какие-то записочки, папа стоял у большой иконы и напряжённо на неё смотрел. Бабушка Валя тогда сказала, что он мысленно с Богом разговаривает, и что отвлекать его сейчас нельзя. Зато Настя пока может попросить у Бога то, что ей всего больше хочется. И она попросила от всей души, чтобы мама, папа, Лиза, все бабушки, и родные были здоровы, чтобы Бог никогда бы у неё больше никого не забирал к себе.
  
   Бог, наверное, услышал её тогда. Мало того, что все родные были с ней, так теперь их станет ещё больше. У неё появится братик или сестрёнка. Насте вдруг так захотелось обнять их всех, что она не выдержала, наспех оделась и побежала на улицу. Наверняка они все во дворе на горке.
   - Лизок, смотри. Настюшка к нам пришла. Хочет с тобой прокатиться, - закричала мама.
   - Забирайся к нам! - сверху позвал папа.
   - Нет. Вы пока съезжайте, а потом я с вами заберусь, и все вместе съедем, - прокричала она в ответ.
   А сама подошла к маме и обняла. Та поцеловала её и погладила по голове.
   - Ты чего? Соскучилась за целый день?
   - Да. Дома скучно, я с вами хочу, - улыбнулась она маме, - Хорошие вы у меня.
   КОНЕЦ
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"