Матвеев Алексей Валерьевич: другие произведения.

Kreed

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Альдерон. Альтернативная история KREEDа по мотивам сюжета одноименной игры. Всё чаще телескопы обсерваторий Альдерона устремляют свой взор на звёздное небо, где в десятках световых лет от созвездия Ориона возникла довольно необычная туманность, похожая на плотное скопление звёздной пыли. Загадочная туманность постоянно увеличивается в размерах с впечатляющей, но в тоже время тревожной скоростью. Такое явление не может долго оставаться незамеченным и небольшая группа энтузиастов с Альдерона, на свой страх и риск, отправляется на его исследование. Множество кораблей пересекло барьер KREEDа, но ни один не вернулся назад. Барьер KREEDа изнутри непреодолим - так утверждали учёные. Но так ли это на самом деле? В начинающихся приключениях, альдеронцев ожидают сюрпризы и не только связанные с самим KREEDом.


   АЛЬДЕРОН
   Роман
   Специальный выпуск: The X Files...
  
   Файл 027: Хроника Альдерона.
  
  
   Галактика Зета
   Звездная система Ориона
   Планета Альдерон
   Нейтральная территория (4-ая параллель)
   Год 2278 от создания города-государства Чернорецка.
  
  
  
   K R E E D
  
  
   Ближний космос
   Высокая орбита планеты Альдерон
   Орбитальная станция "Звезда Ориона"
   20 число 17 осеннего месяца
   12:20
  
   - Что есть KREED? - находясь в своём кабинете, задал вопрос Катамаи Рей и сам же, не дожидаясь ответа сестры, поделился своими умозаключениями:
   - Необъяснимая аномалия. Туманность внешне похожая на скопление звёзд или рождающуюся новую галактику. Кстати, обсерватория "Силиконовой долины" подтвердила доселе необоснованные слухи, что KREED постоянно растёт. Увеличиваясь в размерах, он захватывает одну солнечную систему за другой. Пока он не угрожает Альдерону, но через 20 000 лет ситуация может в корне измениться.
   И что? - Капна повернулась к нему лицом, откладывая пачку с отчётами на стол. - KREED, поверь мне, не наша забота. Если у кого и будет голова болеть, то только не у нас.
   - Хотел бы я тебе поверить. - с театральным вздохом произнёс колдун. От Капны не укрылось, что брат чрезвычайно заинтересовался этой аномалией, хотя и старался казаться равнодушным. - Вспомни, частенько случалось так, что не наша забота вдруг становилась нашей и заметь, весь фокус в том, что причин того, до нас даже не утруждались доводить. "Приказы не обсуждаются!" - ты ж понимаешь...
   - Не на этот раз. - ответила Капна. - Галактические аномалии не подпадают под нашу юрисдикцию. Для этого существуют бригады учёных и исследователей из "Силиконовой долины", специально сформированные для разработки таких случаев.
   - И тебе не интересно? - изумился колдун холодной пассивности своей сестры.
   - Интересно... - затягивая слог, выговорила она и поразмыслив, добавила:
   - ...для искателей приключений себе на голову, если не сказать жестче - на ту часть тела, что находиться значительно ниже головы.
   - Ладно. - Катамаи Рей не стал вдаваться в бессмысленную полемику. - Пора в Кабак собираться. Сегодня Гоша у плиты. Может чем порадует.
   - Остались ещё кое-какие вопросы, но, пожалуй, ты прав, их можно обсудить и в Кабаке. - согласилась Капна. - Уже давно пора перекусить. Засиделись мы что-то.
   Раздался стук в дверь.
   - Вот те на. - Катамаи Рей едва не поперхнулся от неожиданности. - Интересно, кого к нам волной прибило?
   - Ещё одного любителя приключений. - усмехнулась Капна и крутанувшись в кресле в сторону входа, повелительно произнесла:
   - Входите.
   - Салют. - поприветствовал контр-адмиралов генерал Гавер, входя в кабинет.
   - Здорово, коль не шутишь. - ответствовал Катамаи Рей; Капна промолчала, внезапно почувствовав лёгкий озноб, что, впрочем, быстро прошло. Такое случалось с ней в преддверии грядущих событий. Сама она называла такое состояние зовом внутреннего голоса, полагая одним из своеобразных даров Провидения.
   - Слышал я, что вы собираетесь в KREED? - прямо в лоб обескураженным сослуживцам ударил генерал.
   Колдуны многозначительно переглянулись.
   - Слышал? - переспросила Капна, присматриваясь к генералу - не болен ли.
   - Слышал или просчитал? - решил уточнить Катамаи Рей.
   - Ну, какая разница! - развёл руками Гавер. - Не первый день меня знаете...
   - Надеюсь и не последний. - мрачно пошутил Катамаи Рей, не совсем понимая, к чему ведёт только что свалившийся им на голову собеседник.
   - Дело в том, - сразу же перешел к делу генерал, - что кое-кто, кто вам хорошо известен, уже туда отправился.
   - Было бы интересно узнать, кто из наших знакомых оказался настолько глуп, чтобы отправиться в KREED? - повела бровью Капна, пытаясь уловить суть далеко не случайной темы разворачивающейся беседы.
   - Великий магистр Легиона Теофраст Руми. - решил не петлять Гавер.
   - Не может быть. - Отмахнулся Катамаи Рей, отказываясь верить в услышанное. - Он уже там, причём, довольно долго. Мало того, он всем уже надоел и не только Легиону. На его совести появление в нашей галактике такого смертоносного оружия, как "Кристалл", которое его сподручные, управляя кораблями дистанционно, пачками поставляют прямо из KREEDа. Ни что живое не способно проникнуть сквозь барьер KREEDа - только неодушевленные предметы. Ты знаешь это не хуже меня и факт этот тысячу раз уже перепроверен.
   - Он был здесь. - повторил Гавер. - Каким-то непостижимым образом он научился преодолевать барьер. И представь себе, его появление не прошло бесследно. Он поднял мятеж в мире Флегетанис, который Легион подавил и отнюдь не бескровным образом, я вам скажу. Но весь курьёз состоит в том, что ему самому вновь удалось улизнуть от карающей длани Совета Магистров.
   - Дело принимает неожиданный оборот. - в задумчивости произнесла Капна. - А вообще-то, в KREED мы не собирались.
   - Собирались, собирались. - потёр ладоши генерал, что не ускользнуло от колдунов. - Я просчитал.
   - А у тебя-то какой интерес? - задал вопрос Катамаи Рей, присаживаясь на край стола и скрещивая руки на груди.
   - Меня всегда интересовал KREED. - признался Гавер. - Эта туманная область совершенно не поддаётся моим расчетам, выпадая за рамки привычного для нас понятия о мироздании. Я не могу просчитать её природу, а такого не бывает.
   - Верно. - согласился с ним Катамаи Рей. - Как булавка.
   - Какая булавка? - не понял Гавр.
   - Никакая. - поспешила вмешаться в разговор Капна, плавно обернувшись к брату и бросив слегка небрежно:
   - Здесь серьёзные вещи обсуждаются, а ты дурака валяешь. Думай, что говоришь...
   - Да, ладно тебе! - замялся колдун. - Так, к слову пришлось.
   "- Следи за базаром! - в ярости бросила Капна, пользуясь навыком Са Ги в общении посредством мысли. - Все военные секреты разбазаришь!"
   "- Он не понял. - передал сестре ментальный импульс Катамаи Рей."
   "- Надеюсь, что так. - мысленно процедила сквозь зубы Капна. - В противном случае, твоя голова окажется в трёхлитровой банке в "Театре уродцев". Белая не такая добрая, как я, она не прощает!"
   - Чего замолчали? - насторожился генерал.
   - В фазе мыслительного процесса. - неопределённо ответила Капна. - Надо бы нанести визит Совету Магистров Легиона. Интересно, что они планируют предпринять в отношении Руми?
   - Ага. - согласился колдун и подойдя к шкафчику, снял с полки карту звёздного неба галактики Zeta и разложил на столе в развёрнутом виде, жестом приглашая генерала подойти.
   - Вот. - ткнул пальцем Генерал, даже не посмотрев на карту. - То, что нужно: система Нак-Шатра. Здесь у них боевая станция Арминий, от Альдерона всего 26 парсеков. Ближе не подойти, иначе появятся пацаны с большими пушками и раздолбают в щепки наш маленький кораблик...
   - А если сверхтяжелый имперский крейсер? - прищурился Катамаи Рей.
   - Тогда пацанов будет намного больше и биться с ними придётся до потери пульса. - пожал плечами генерал.
   - Тогда, чёрт с ними. - вздохнул контр-адмирал. - У нас с Легионом мир и без того не ахти какой.
   - Ладно. Надо, так надо. - повела плечами Капна. - Но предупреждаю: надо быть готовыми к неожиданностям. Публика с Альдерона не самая популярная среди тамошних фанатиков.
   - Я готов! - горделиво произнёс генерал Гавер и лучше всяких слов продемонстрировал свою готовность ко всякого рода неожиданностям, отточенным движением завзятого ковбоя вырвав из кобуры и крутанув в руке револьвер 44-го калибра.
   - Ну, не до такой же степени. - улыбнулась Капна. - Не думаю, что нас настолько там не рады видеть...
   - Это ведь не Smith&Wesson Magnum-500, если я не ошибаюсь, конечно? - засомневался Катамаи Рей, разглядывая солидную пушку в руках товарища.
   - Не ошибаешься. - кивнул генерал. - "Анаконда" из семейства Кольтов, 44-ый калибр.
   - А где старый добрый "Магнум"? - спросила Капна.
   - В кабинете, в сейфе. - простодушно ответил Гавер. - Иногда полезно сменить обстановку.
   - Ну, ты, Гавер, блин, даешь! - от всей души рассмеялся Катамаи Рей. - За тобой не заржавеет...
   - ...и коростой не покроется. - добавил генерал, довольный тем, что его игрушку оценили по достоинству, после чего добавил мечтательно:
   - Течение моды.
   - Довольно болтовни. - решила перейти к делу Капна. - Как нам известно, командование не одобрит подобной инициативы с нашей стороны.
   - Да. - кивнул колдун. - Сигалу это не понравится, ведь Императору трения с Легионом не нужны.
   - Я всё просчитал. - заверил собеседников генерал Гавер. - Сдаётся мне: давненько, вы, ребята, не брали отпуска. Что скажете?
   - В начале года... - попытался припомнить Катамаи Рей.
   - Так и есть. - снова потёр в ладоши генерал. - Это я тоже просчитал. Отпуск вам гарантирую.
   - А ты уверен? - Капна сделала вид, что засомневалась.
   - Не будь я генералом Гавром, чёрт возьми! - гордо произнёс собеседник колдунов, воздев подбородок к потолку, точно горный орёл ясен взор к солнцу.
   Вдоволь посмеявшись, троица покинула кабинет Катамаи Рея, и каждый направился по своим делам: Капна и её брат подготавливать рапорта на внеочередной отпуск, а Гавер устраивать им эту заманчивую возможность, только ему одному известными методами таинственного просчёта.
  
   Альдерон
   4-я параллель
   Кабак
   20 число 17 осеннего месяца
   18:24
  
   Выбить внеочередной отпуск делом оказалось непростым, отнявшим у контр-адмиралов около шести часов рабочего времени. Однако, утомительное блуждание по кабинетам пресловутого отдела кадров, как и предрекал Гавер, закончилось успехом - колдуны вымолили отпуск сроком в 60 рабочих дней.
   - Не думала я, что получить отпуск у Сигала также сложно, как выбить премию у Серого. - пробурчала Капна, наливая себе стакан шербета.
   - О, да, конечно. - полностью согласился с сестрой Катамаи Рей. - Ведь гений и злодейство - две вещи не совместны.
   - Разговорчики в строю! - вместо приветствия громыхнула Белая, но резко смягчившись, что было свойственно её взрывному характеру, добавила назидательно:
   - Солдаты отдыхают на войне!
   - А привет, Белая. - поздоровалась Капна и в знак приветствия подняла стакан. - За вас, за нас и за спецназ!
   - А чего это Гузь к вам пристроился? - застала Белая генерала Гавра, сидящим не за своим столом. - Часом не "Тройным" ли ты одеколоном меня приветствуешь?
   - Ну, как же можно? - усмехнулась Капна, уже давно переставшая обращать внимание на своеобразные шутки медведицы. - Дело есть для обсуждения неотложное.
   - Ладно, пёс с вами. Трещите сколько влезет. - махнула лапой Белая, потеряв к троице всяческий интерес, её занимали проблемы насущные, а не какие-то там теоретические изыскания. - Чего ты там застрял, Прыщ гнойный?! Катись сюда - жрать подано!
   - Ща, Мамаша, обожди. - отозвался Прыщерский, застрявший у барной стойки за разговором с приятелем. - Ты волну не гони, а то ведь накроет невзначай...
   - Что??? Я те щас лопатой так накрою, что башка в керзачи провалится! - едва не взорвалась медведица, не привыкшая к такого рода ответам и тем более к непослушанию.
   - Иду, иду. - опомнился биопс и наскоро распрощавшись с товарищем, поспешил за стол медведицы. - Чо, рыба сегодня? Какая прелесть! А вы, парни, табло сделайте попроще, чай не навоз на лопате к столу подан.
   - Слышали, что сказано! - рявкнула медведица на отроков, самолично лицезря их кислые физиономии. - Это вам не Макдоналдс, здесь пища натуральная для здоровья полезная.
   Отроки мгновенно переменились в лице и с "явным удовольствием" заработали столовыми приборами, обильно сдабривая сырую рыбу залпами "Русской" водки.
   - Итак. - начала Капна, убедившись, что Белая потеряла интерес к их персонам. - Вылетаем, я думаю, поутру. Так спокойнее будет.
   - Угу. - промямлил Гавер, пытаясь зубами оторвать смачный кусок мяса от зажаренного на вертеле окорока. - Без шуму, без пыли, без лишних расспросов.
   - На чём полетим? - поинтересовался Катамаи Рей. - Выбор не велик: либо "Сокол", либо "Oxio".
   - На "Соколе". - прикинув что-то в уме, не сразу произнесла волшебница. - К нему можно прикрепить твой "Harrier", например.
   - А зачем Harrier в KREEDе? - не понял Катамаи Рей, испугавшись за сохранность своего самолёта.
   - Может пригодиться. - согласился с Капной генерал Гавер. - Воздушная разведка, поддержка с воздуха, патруль, в качестве курьера там...да, мало ли для чего.
   - Постой, постой. - запротестовал Катамаи Рей. - О KREEDе нам мало, что известно. Вдруг, там нет ни одной пригодной для жизни планеты? А где нет воздуха, там нет места самолёту.
   - Воздух там есть и планеты, где можно жить тоже. - убеждённо произнёс Гавер. - Информация из надёжных источников.
   - Тебя, что, жаба давит? - невзначай поинтересовалась Капна.
   - А-то нет! - парировал колдун, ощетинившись точно ёрш. - Вспомни, что сталось с моим самолётом в Америке, а?! Поцарапали, подпалили, в болоте искупали...
   - Посмотри мне в глаза! - подалась вперёд Капна, поднося указательный палец к левому глазу. - Что за детский сад? Самолёта пожалел...
   - Она права. - закивал Гавер.
   - Чёрт с вами. - махнул рукой Катамаи Рей, капитулируя - сегодня он явно был не в большинстве.
   - Вылетаем завтра в 04:00 из дока N20 космопорта "Ван-Кувер". - Капна утвердила время и место. - На счёт оружия: каждый берёт то, что сочтёт нужным. У меня всё.
   - Свобода выбора - это почётно. - медленно произнёс Гавер, размышляя в слух. - Однако, помимо огнестрельного, я бы прихватил с собой энергетическое оружие. Мало ли с чем придётся столкнуться...
   - Ты ли это говоришь? - удивилась Капна. - Всю свою сознательную жизнь ты, как курица с яйцом, носился с одним единственным пистолетом 50-го калибра и теперь, вдруг, вспомнил, что помимо "Магнума" существует кое-что ещё. Ты часом не болен, генерал?
   - Я в порядке. - Гаер плавно отклонил руку Капны, которая собралась уже замерить ему температуру. - На тот случай, если с minкамерами проблемы возникнут.
   - А когда они не возникали?! - в очередной раз посмеялся Катамаи Рей над несовершенством технологий "Силиконовой долины", но спорить не стал, справедливо полагая, что от качества подборки оружия, пусть и не на все 100%, но во многом зависит исход любой военной операции.
   Покончив с трапезой, новоявленная команда, в составе двух контр-адмиралов Аэрокосмического Флота Альдерона и генерала Имперских штурмовиков, направилась на отдых в Львиный замок, где им предстояла подготовка к предстоящему полёту и, собственно, отдых перед таковым.
   Капна, всегда державшая на привязи у кабака невзрачный, но весьма функциональный Опель-кадет, любезно согласилась подбросить компаньонов до Львиного замка, куда они и прибыли ровно через 20 минут с момента отбытия из кабака. Разойдясь по своим комнатам, товарищи приступили к подготовке к предстоящей операции, экипируясь, собирая и проверяя оружие и снаряжение. В отличие от остальных членов группы, Катамаи Рею пришлось прогуляться до ангара и привести в порядок самолёт, намыв, вооружив и дозаправив свою крылатую машину.
   Ночь минула спокойной. Ни кто из мирно почивавших в замке членов Семейки и подумать не мог, что рано утром тройка отважных смельчаков отправится на покорение космических просторов, вознамерившись нарушить барьер самой загадочной во вселенной космической аномалии под названием KREED.
  
   Альдерон
   4-я параллель
   Космопорт "Ван-Кувер"
   01 число 18 осеннего месяца
   04:02
  
   Ранним утром, ровно в 02:30 Капна разбудила остальных членов своего маленького отряда, решившего тайком на заре покинуть Львиный замок. Волшебница и генерал Гавер отправились в космопорт на крытом военном грузовике, куда уложен был весь скарб, старательно заготовленный ими ещё с вечера, а Катамаи Рей, подняв в воздух Harrier II AV-8B, полетел вслед за товарищами, рассчитывая прибыть на место несколько раньше них.
   В 04:02 члены группы собрались в ангаре подле звездолёта "Тысячелетний Сокол".
   - O'key, девочки, - взяла на себя командование Капна, - пора приступать к погрузке. Живо к грузовику! Вперёд! Вперёд! Побежали! И ррясь, два...ррясь, два!
   На сей раз переглянулись Гавер и Катамаи Рей, но спорить не стали. По очереди подходя к грузовику, мужчины взваливали себе на спину ящики и тюки и, стиснув зубы, пыхтя и кряхтя, таскали полезный груз, заполняя им трюмы корабля. Сия забава продлилась около часа, пока, наконец, в ненасытное брюхо корабельного трюма не упал последний мешок.
   - Уф. - утёр пот со лба Катамаи Рей, присаживаясь на трап корабля, чтобы слегка перевести дух.
   - Неплохо для начала. - согласился с ним генерал и пристроившись рядом, достал из кармана штанов помятую пачку папирос "Беломорканал".
   Пребывая в задумчивости, Гавер размял пальцами папиросу и закурил, несказанно наслаждаясь отдыхом, ставшим наградой за терпение и упорный труд. Пока мужчины перетаскивали тяжести, Капна с пользой потратила время, просидев в пилотской кабине за настройкой бортового компьютера. Её задачей было проложить курс к далекой звёздной системе Нак-Шитра. Пользуясь электронными картами и данными, заложенными в память компьютера, она блестяще справилась с поставленной перед собой задачей, лишь мимолётно пожалев в душе пашущих в ангаре "грузчиков".
   - Довольно Ваньку пинать. - появилась на трапе Капна. - Умывайтесь и по местам. Пора за работу! Время не ждёт.
   Гавер и Катамаи Рей отправились в душевую, находившуюся прямо здесь же в ангаре, где приняв прохладный душ, преобразились до неузнаваемости, вновь ощутив себя цивилизованными людьми, против чернокожих рабов, в шкуре которых им поневоле пришлось побывать на протяжении почти целого часа.
   - Всё это напоминает мне наш рейд в Америку, только не хватает Ника и О'Нила. - потряс головой Катамаи Рей, отгоняя прочь назойливые воспоминания. - А сейчас, - повернулся он к Капне, - ты должна сказать: "как только Гавер выведет корабль из ангара на стартовую площадку, постарайся как можно аккуратнее посадить на крышу свой "Харриер" и закрепить его стяжками. Помни, как мне дорог мой корабль. Чтоб без единой царапины!".
   - Валяй. - засмеялась Капна, вспомнив некогда сказанную ею тираду слов перед их отправлением на Землю в северную Америку. - Считай, что уже сказала.
   - O'k. O'k. - как и тогда ответил Катамаи Рей и полез в кабину самолёта, стоявшего бок о бок с космическим кораблём.
   Гавер вывел корабль из ангара на стартовую площадку, а Катамаи Рей аккуратно посадил самолёт на крышу "Сокола" и, покинув кабину пилота, приступил к установке крепежа. Минут через двадцать всё было готово, и команда с чистой совестью и спокойной душой могла отправляться в путь. Капна и Катамаи Рей заняли кресла пилотов в рубке корабля, генерал Гавер пристегнулся ремнями безопасности в гостевом зале у легендарного круглого столика, буркнув напоследок:
   - А я уже и забыл, как ненавижу космические путешествия.
   Слегка тряхнуло, это "Сокол", набирая обороты, оторвался от земли и взмыв в безоблачное небо, полетел навстречу приключениям. Путь их лежал к далёким звёздам системы Нак-Шатра к боевой станции Легиона "Арминий".
  
   Глубокий космос
   Като-пространство
   Борт малого грузового корабля "Тысячелетний Сокол"
   01 число 18 осеннего месяца ВЧППАСО
   06:00
  
   Как только машина, преодолев барьер искусственной нестабильности, вышла в Като-пространство, и бортовой компьютер переключил управление на себя, более не нуждаясь в участии человека, пилоты покинули рубку и присоединились к генералу Гавру, ожидавшему товарищей за круглым столом, чтобы пропустить по стаканчику коктейля по случаю успешного старта корабля, прошедшего без осложнений.
   - Наливай, а то уйду. - сказал Гавер Катамаи Рею, закуривая папиросу.
   Катамаи Рей открыл дверцу в небольшом шкафчике, который служил в гостевой минибаром, достал бутылку виски "Johnnie Walker" 200-летней выдержки, причудливой формы стеклянные стаканчики и деревянную, отполированную до зеркального блеска, шкатулку с коллекционными кубинскими сигарами. Капна выудила из холодильника колу и фруктовый лёд.
   Оценив взглядом выложенное на стол, Гавер декламировал, фривольно развалившись на мягких, обитых кожей, сидениях гостевой:
   - Надо же, все пороки человечества собраны на одном столе. Немного - немало.
   - Всегда есть шанс отказаться. - философски заметила Капна, приготавливая коктейли. - Тернист путь праведных и полон он лишений и невзгод...
   Гавер рассмеялся, запоздало осознав, что отпустил несколько неудачную шутку, грозившую лишить его удовольствия отведать напитка богов и затянуться неповторимым ароматом изделия гаванской табачной лавки.
   - Там, в ящике стола щипчики для сигар. - указал Катамаи Рей, всё ещё копаясь в баре.
   - Чего-то не хватает? - спросила Капна, присаживаясь за стол, напротив генерала.
   - Трубочек. - отозвался колдун.
   - На верхней полке. - подсказала Капна.
   Захватив трубочки, Катамаи Рей присоединился к остальным. Коктейль оказался не то чтобы каким-то особенным и не то чтобы очень оригинальным, но приятным на вкус. Понемногу потягивая напиток сквозь прозрачную трубочку, можно было скоротать время полёта, утомлявшего своей однообразностью. Лететь команде предстояло чуть более восьми часов.
   - Три парсека в час. - Гавер решил сменить тему разговора. - Что ж, неплохо. 9,26·10*12 км/ч, это 8500С (2550000000 км\с.). Если бы не технологии лорда Маршала, которые мы немножко ук...
   - ...позаимствовали. - поправила его Капна.
   - Так вот, не позаимствуй мы эти технологии, то в гиперпространстве до Нак-Шатры мы летели бы почти шесть с половиной лет. - подсчитал Гавер.
   - Ты и это просчитал? - удивилась Капна.
   - Ничего особенного. - хмыкнул Катамаи Рей. - Берём число парсеков, всего их 26, делим на 8 часов, получаем скорость в парсеках в час, умножаем на световые годы в одном парсеке, то есть на 3,263, получаем световые годы в час, делим на полторы скорости света, это скорость наших кораблей до знакомства с технологией Маршала, и получаем нужные нам шесть с половиной лет. Здесь я согласен, Като-пространство - материя куда более тонкая и малоизученная, нежели гиперпространство, которое мы знали прежде.
   - Браво. - одобрил Генерал, с пафосом похлопав в ладоши. - Но мы шли разными путями: изначально, я исходил из скорости света в километрах в час.
   - Тоже верно. - согласился Катамаи Рей. - Однако, твой расчёт более сложный.
   - А то. - возгордился генерал, воздев подбородок.
   - Всё гениальное в простом. - вспомнила, вдруг, Капна афоризм одного античного философа.
   - Но, но! С кем говоришь холоп!? - деланно обиделся Гавер на то, что товарищи не выказали должного восхищения его феноменальным математическим способностям.
   - Интересно, за что Легион недолюбливает альдеронцев? - спросил Катамаи Рей, пригубив напитка.
   - Ровно за то, что и все остальные. - неопределённо ответила Капна.
   - Альдерон - всего одна система, - рассуждал Гавер, - причём, не самая большая и даже в союзе с Чёрноретцами, Альдерон вряд ли смог бы составить конкуренцию таким гигантами, как Легион и Галактическая Конфедерация, которые совместно контролируют большую часть нашей галактики. В случае конфликта, их военная машина раздавила бы нас и не заметили. Однако, на Альдероне есть загадочное явление, супер-оружие под кодовым названием "Д6". Это мы знаем, что Д6 не секретное оружие, которое способно уничтожать не только планеты, но и целые планетарные системы, включая звёзды, а всего лишь полупьяный придурок с Ранчо, который носится со своей политурой, как курица с яйцом.
   - Да, к счастью, это не известно ни кому из наших потенциальных врагов. - согласился Катамаи Рей.
   - Не то, чтобы не известно, - вставила Капна, - а если даже они и узнают об этом, что маловероятно, то ни когда в это не поверят. С точки зрения человека разумного такие явления, как Гоша, Лёв, Придурок и Д6 просто не могут существовать.
   - И я с ними полностью согласен. - произнёс Катамаи Рей и поднял бокал, точно провозгласив очередной тост. - Но я думаю, что это далеко не всё.
   - Да, ты прав. - призадумался Гавер. - Легион - религиозная организация, ею правят фанатики, а Альдерон - планета полная загадок и необъяснимых с научной точки зрения явлений. Чего только один ваш "Чёрный замок" стоит, о тёмных делах которого, благодаря драконовцам, в курсе уже вся галактика. Естественно, Капна и Катамаи Рей - главные еретики, которые по канону Легиона должны быть преданы огню. Под эту же статью подпадают: Белая, Император, лорд Алексий. В общем, все выдающиеся личности Альдерона, в том числе и ваш покорный слуга.
   - Смотри не лопни от гордости. - предупредила Капна не в меру зазнавшегося рассказчика.
   - Теперь всё понятно. - уныло вздохнул Катамаи Рей, одним залпом осушив стаканчик. - А мне казалось, что времена средневековой инквизиции уже давным-давно канули в лету.
   - Держи карман шире. - посмеялся Гавер. - Как же, канут...жуткие слухи, об их городских печах доползли и до Альдерона.
   - Получается, мы летим на добровольную экзекуцию? - с сомнением проговорил Катамаи Рей.
   - Ну, если ты представишься, как Катамаи Рей, то да, безусловно, - вставила Капна, - а если, как мистер Рей Вэн, то это ещё спорный вопрос. Эйлин Рид, думаю, им тоже не знакома. К тому же, священного звания посла ещё ни кто не отменял.
   - Надеюсь на то. - как-то без особого энтузиазма протянул Катамаи Рей.
   - Вот именно, мы представимся, как имперские послы. - разрешил все сомнения генерал Гавер. - Тут я полностью согласен, что статус послов для нас наиболее выгоден и благоприятен.
   - Ну, что ж, так тому и быть. - не стала возражать Капна, привыкшая доверять здравому смыслу. - А теперь, если не возражаете, я пойду отдыхать. Днём нам всем предстоит хорошенько поработать.
   - Языком, если только. - отпустил шуточку Катамаи Рей.
   - Будьте готовы к выходу в свет. - пропустила усмешку Капна, говоря на полном серьёзе. - Наше внезапное появление, как и наши намерения не должны вызывать подозрений. Так, что настраивайтесь на дипломатический лад.
   - Сер, есть, сер! - отрапортовал Гавер, копируя своих спутников на приёме в кабинете Сигала.
   - Мэм. - поправила его Капна и удалилась почивать, прикрыв за собой дверь каюты.
   Недолго просидев за круглым столом и поболтав на отвлеченные темы, Гавер и Катамаи Рей решили последовать примеру компаньонки и разойтись по каютам, дабы несколько часов, выпавших им до прибытия корабля в пункт назначения в системе Нак-Шатра, провести в мире и покое.
   Глубокий космос
   Звёздная система Нак-Шатра
   Боевая станция Легиона "Арминий"
   01 число 18 осеннего месяца ВЧППАСО
   14:05
  
   Кольца искусственной нестабильности разомкнулись и корабль, плавно затормозив, вынырнул в открытый космос. Бортовой компьютер вывел "Сокола" в полутора миллионах километров от "Арминия" и боевая станция Легиона, славившаяся по всей галактике своими необычайно великими размерами, смотрелась в иллюминаторе крохотной звездочкой, мало отличимой от мириады своих собратьев. Капна задала курс и вышла в круглый зал, где её товарищи вели приготовления ко встречи с легионерами.
   - Много оружия с собой не берите. - предупредила Капна своих компаньонов. - Мы послы, а не морской спецназ и не на войну собираемся, а на мирные переговоры.
   - Оружие всё равно пригодится. - отозвался Катамаи Рей. - Вдруг, план не сработает.
   - Тогда нам придётся быстро убираться! - Гавер уже и этот вариант просчитал, опуская в кобуру "Анаконду".
   - По минимуму. - пришлось сдаться Капне. - Световой меч и пистолет, но не более того.
   Выслушав замечание сестры, Катамаи Рей пристегнул к поясу световой меч, а в кобуру вложил пистолет Макарова.
   - Девятый калибр? - с сомнением произнесла Капна, глядя на оружие брата. - Таким и муху не подбить.
   - Внезапность. - туманно пояснил Катамаи Рей. - И размер подходящий. Легко спрятать в наплечной кобуре. К тому же, больше я рассчитываю на световой меч.
   - И то верно. - согласилась Капна.
   - Почему не "кристалл"? - спросил Гавер.
   - Опасно. - с сомнением произнесла Капна. - Хотя, заманчиво...нет, не стоит рисковать, это может раздразнить фанатиков.
   Последовав примеру брата, Капна повесила на пояс световой клинок и резким ковбойским движением вогнала в кобуру на бедре свой любимый командирский Кольт 45-го калибра, с которым её связывало множество лихих воспоминаний.
   - Пора. - сказала Капна и направилась к пилотскую, взглядом приглашая остальных следовать за собой; "Сокол" подлетал к станции.
   Альдеронцы вошли в рубку и сквозь лобовое стекло воочию узрели боевую станцию Легиона, раскинувшуюся перед ними, как на ладони. Станция, поразившая товарищей своими размерами, не многим уступала "Звезде Ориона" и вооружена была по последнему слову новейших военных технологий, выглядела она неприступной парящей в открытом космосе крепостью.
  
   Арминий: CL-1400. Передайте свой идентификационный код.
   Сокол: Передаю.
   Арминий: Цель вашего визита?
   Сокол: Теофраст Руми.
   Арминий: ....................
   Арминий: Следуйте проложенным мной курсом. Док N251.
   Сокол: Принято.
  
   Все трое вздохнули с облегчением и Капна, взяв управление в свои руки, направила корабль к докам. Посадка прошла довольно гладко, без эксцессов. Команда "Сокола" спустилась по трапу в док, где была встречена взводом легионеров, закованных в бронепластиковые доспехи со встроенным генератором силовых полей и вооруженных тяжелыми шестиствольным пулемётами. Легионеры обступили альдеронцев, взяв гостей под полный контроль.
   `- Не слишком-то нам доверяют. - Капна мысленно бросила брату.'
   `- Фанатики. - тем же беззвучным способом ответил Катамаи Рей, используя мысленный поток. - Радушной встречи я и не ожидал.'
   Навстречу осаждённым открытым недоверием гостям с далёкого Альдерона, вышел худощавый человек в чёрном балахоне, который чем-то напоминал рясу католического священника.
   - Следуйте за мной. - вымолвил он вместо приветствия и быстрым шагом направился прочь из дока.
   Гостям волей-неволей пришлось последовать за ним, поскольку встретившая их у трапа делегация, вовсе не спешила с ними расставаться, конвоируя будто заключённых. Альдеронцев вели бесконечными коридорами, навевающими тоску и уныние своим строгим однообразием, пока вся процессия не остановилась у входа в актовый зал. Человек в рясе, наконец-то вспомнив о гостях, соизволил повернуться к ним лицом и чинным тоном сообщить следующее:
   - Теперь вы можете войти.
   Альдеронцы, в знак добрых намерений, сдержано откланялись, и приняв приглашение, вошли в дверь. Капне вполне хватило беглого взгляда, чтобы рассмотреть актовый зал в деталях: просторное помещение с куполообразным потолком, под самым сводом которого подвешены хрустальные сферы, очень напоминающие дискотечные шары в ночных клубах 50-ой параллели; других предметов в зале не наблюдалось.
   Шары дрогнули и начали вращаться, на первый взгляд хаотично меняя скорость и направление вращения. Из центра каждого шара вырвался тонкий голубоватый луч, и мгновенно меняя своё местоположение в пространстве, начал точками прорисовывать устойчивые голограммы Великих Магистров Легиона, находящихся в разных уголках галактики.
   - Что вам известно о Великом Магистре Теофрасте Руми? - задала вопрос одна из восьми голограмм.
   - Он нашел способ преодолевать барьер KREEDа. - начала Капна.
   - Что ещё? - спросила другая голограмма.
   - Он военный преступник и торговец запретным оружием. - сразу же перешла к делу Капна, решившая не искать окольных путей. - Мы требуем разрешения Совета Магистров Легиона на его поимку с последующим судопроизводством.
   - Вы не можете требовать от нас ни чего! - жестко ответила голограмма одного из магистров. - Руми преступник и еретик, но он один из нас и только мы имеем право судить его.
   - Тогда мы, со своей стороны, просим разрешение оказать вам содействие в скорейшей его поимке. - подошла Капна с другого ракурса.
   - Ваше содействие нам не требуется. - категорично ответила голограмма.
   - Не торопись с выводами, Рэмбрант. - остановила вещавшего магистра другая голограмма - самая неприметная. - Пусть попробуют. Чем скорее Руми окажется в наших руках, тем лучше для всех.
   - Как пожелаете, ваше Преосвященство. - положил руку на грудь и низко поклонился строптивый магистр.
   - Добро. - обратился Великий Магистр к альдеронцам. - Вы отыщете Руми и привёдёте на суд Совета.
   - Как будет угодно. - спокойно произнесла Капна, стараясь не выказывать охватившей её ярости.
   - Проводите их. - раздалось в актовом зале и голограммы погасли.
   Прощание с легионерами состоялось ровно столь же любезно, сколь и встреча: гостей отконвоировали вплоть до трапа их корабля, не позволив ни убавить шага, ни остановиться.
   Получив разрешение на взлёт, "Сокол" стартовал, взяв курс на маячившую вдали бесформенную туманность.
  
   Глубокий космос
   Звёздная система Каппа-Лан
   Барьер KREEDа
   03 число 18 осеннего месяца ВЧППАСО
   09:45
  
   Капна и представить не могла, насколько великим окажется KREED в действительности. С орбиты "Арминия" он выглядел всего лишь бесформенной туманностью, и расстояние до него могло показаться незначительным, но через два дня полёта "Сокола", KREED вырос до неописуемых размеров, способный вместить в себя несколько десятков звёздных систем. Лилового оттенка туманность издали выглядела плотной, точно кисель, но стоило кораблю приблизиться к её барьеру, как стало ясно, что представление сие далеко от истины.
   - Я долго думал над этим, - начал Гавер, сквозь стекло кабины пилотов всматриваясь в лиловую пелену, к которой корабль стремительно приближался, - и пришел к выводу, что нам чего-то не договорили, а может, намеренно скрыли часть информации, которая могла бы нам помочь в поисках Руми.
   - Наплевать. - отозвалась Капна, небрежно дёрнув рукой. - Мы вовсе не Руми отправились искать. Пусть эти глупые фанатики думают, что мы на их стороне, ну, или, по крайней мере, не против них, а мы тем временем будем преспокойно делать то, что сочтём нужным. Вся прелесть нашего теперешнего положения в том, что они путаться под ногами не будут и это, я считаю, наше главное достижение в переговорах с ними.
   - Что вы задумали? - полюбопытствовал Гавер, внезапно осознав, что колдуны ведут свою игру, целей которой по какой-то причине пока не выдают.
   - Выяснить причину роста KREEDа, - ответил за сестру Катамаи Рей, - узнать на сколько опасен этот рост для Альдерона, найти способ вернуться обратно путём преодоления барьера, который и сейчас считается непреодолимым, ну, и попутно овладеть секретом выращивания "кристалла" вне KREEDа, чтобы впредь не покупать его у подельников Руми.
   - Весьма меркантильные соображения, если честно. - посмеялся генерал.
   - Здесь далеко не научная экспедиция, если ты об этом. - расставила точки Капна, но насколько она и её брат были искренними, Гавер не знал.
   - Признаться, на это я и не рассчитывал. - развёл руками генерал Гавер. - Но раз уж я здесь, шанса просчитать KREED я не упущу.
   - Зачем тебе это? - спросил Катамаи Рей.
   - Академический интерес. - Гавер не стал скрывать своих истинных мотивов, но и в подробности вдаваться, тоже не спешил.
   - Как знаешь. - пожал плечами Катамаи Рей. - Лишь бы ты действовал с нами заодно.
   - Я сильно подозреваю, что большого выбора у меня нет. - прощупывал почву генерал.
   - Тебя что-то не устраивает? - прищурилась Капна. - Помниться, не мы были инициаторами этой поездочки...
   - Меня всё устраивает. - заверил товарищей генерал.
   - Вот и славно. - загадочно улыбнулась Капна.
   - Какое невежество! - резко сменил тему разговора Катамаи Рей. - Мы пронесли на станцию оружие, а нас не удосужились обыскать. Даже не спросили ни о чём.
   - Они нас не боятся. - не сразу ответил Гавер, пытаясь понять логику временных союзников. - К тому же, куда б мы делись с подводной лодки?!
   - Точно. - согласилась Капна.
   - Интересно, а Д6 они боятся? - пошел дальше Катамаи Рей.
   - Сомневаюсь, - развивал мысль генерал, - что они вообще в курсе дел Альдерона по части семейной аномалии. Я думаю, Д6 они считают чем-то в роде супербомбы и не более того.
   - Потерять весь свой могучий флот ради одной вшивой системы? - приподняла бровь Капна. - Безусловно, они самонадеянны, но далеко неглупы. Выражаясь фигурально: овчинка выделки не стоит.
   - Уроды. - буркнул Катамаи Рей и отвернулся, явно задумав нечто нехорошее, а возможно и опасное.
   - Оно того не стоит. - как и всегда, утешила брата Капна. - Если потребуется, мы, непременно, приготовим для них сюрприз.
   Корабль тем временем приблизился к барьеру вплотную, однако ни какого сопротивления пилоты не ощутили. Складывалось впечатление, что "Сокол" коснулся чего-то призрачного, неосязаемого, будто видишь перед собой густую дымку тумана, которая по мере приближения отдаляется от тебя, держать на расстоянии, которое тебе не преодолеть, какие бы усилия приложены не были. Лиловое марево постепенно рассеялось, давая пилотам понять, что они преодолели барьер, и пути назад уже нет.
   - Итак, мы в KREEDе. - констатировал факт Катамаи Рей после затяжной паузы.
   - Я думал, что будет интереснее. -разочаровано произнёс генерал Гавер.
   - Интересно? - повернулась к нему Капна. - По-моему, это не совсем правильное слово. А чего ты, собственно, ожидал? Прорыв с тяжелыми кровопролитными боями?
   - Ну, удар хотя бы...
   ...и тут последовал удар, сотрясший весь корабль и уничтоживший добрую четверть силового экрана "Сокола".
   - Что это?! - встрепенулся Гавер.
   - То, что ты просил! - выдавила Капна, судорожно вцепившись в штурвал. - Держитесь, чурбан железный! Мы в астероидном поле!
   - Но, но, попрошу. - отшутился генерал.
   Действуя на пределе своих возможностей, Капна вела корабль сквозь плотный астероидный пояс, появившийся на радарах слишком поздно и ставший, по сути, первым подводным камнем KREEDа. "Сокол" терял силы с каждым новым столкновением, Капна уворачивалась от крупных опасных для корабля глыб, но мелкие каменья постоянно бомбардировали корпус.
   - Поля таят. - выкрикнул Катамаи Рей, помогая сестре дополнительным штурвалом.
   - Знаю. - процедила та.
   - Долго не продержимся. - подытожил колдун и взглянув на приборную панель, добавил:
   - Уже имеются повреждения!
   - Ничего, старушка выдержит, - успокаивая саму себя, произнесла Капна и немного подумав, добавила, - если не развалится.
   - Умеешь ты утешить. - страшно обрадовался колдун.
   - Считай, чёрт тебя дери! - бросила Капна, выполняя сложный маневр. - Живее!
   Будто бы опомнившись от потрясения, Гавер достал КПК и приступил к расчётам:
   - Курс 12.29.17.35...
   Под руководством счетовода, характер движения корабля резко изменился, ибо "Сокол" начал крутиться, как Д6 под выстрелом "чернорецкой пушки" и петлять как маркитанская лодка, успешно избегая не только серьёзных, но и мелких не слишком опасных для корабля столкновений. Наконец, благодаря всеобщим усилиям, корабль вышел из астероидного поля.
   - Общее число повреждений - 24%. - подсчитал Катамаи Рей, снимая информацию с приборных панелей корабля. - Нам необходим мелкий ремонт.
   - Вот. - Капна ткнула пальцем в лобовое стекло. - То, что нам нужно.
   Все трое устремили взоры на парящий в пустоте объект, похожий на корабль снабжения Легиона. Подлетев поближе, альдеронцы засвидетельствовали явные признаки повреждения корпуса. На запрос о разрешении швартовки транспортник не ответил, не подавая ни малейших признаков жизни. Тем проще, ремонт предстоял несложный и для его осуществления необходим был лишь швартовочный док.
  
   Глубокий космос
   KREED
   Корабль снабжения "Асперо"
   03 число 18 осеннего месяца ВЧППАСО
   10:40
  
   "Сокол" пришвартовался без происшествий. Внешние датчики показали, что уровень кислорода и радиационный фон в норме, опасность токсического и биологического заражения также отсутствует. Однако, альдеронцы не спешили и только по завершении полного анализа, давшего положительный результат, опустили трап и с импульсными винтовками М41А наизготовку высыпали в швартовочный шлюз транспортника Легиона.
   Товарищи обшарили весь док и кроме следов многочисленных повреждений, рассказавших им о совсем недавних боях протекавших здесь, ни чего интересного не обнаружили.
   - Я займусь ремонтом, - Гавер вызвался добровольцем, - а вы проверьте корабль. Интересно знать, что тут делает корабль Легиона, и кто на них напал?
   - Справишься? - засомневалась Капна.
   - Чай не лаптем щи хлебаю. - ответил генерал, гордо воздев подбородок.
   - Смотри мне. - предупредила Капна. - Остаешься за старшего, и чтоб без единой царапины.
   - Идёт. - махнул рукой генерал и приступил к наложенным на него обязанностям: засверкала сварка, забренчали ключи и отвёртки.
   Держа оружие перед собой и готовые, в случае необходимости, открыть огонь на поражение, Капна и Катамаи Рей короткими перебежками передвигались по сильно пострадавшим в результате боёв коридорам корабля, грамотно прикрывая друг другу тыл. Полыхавшие местами пожары, а также баррикады и завалы сильно осложняли продвижение незваных гостей вглубь корабля.
   - Нужно отыскать любой уцелевший терминал, - предложил Катамаи Рей, когда они с сестрой подошли к заблокированной электронным замком двери, - тогда появится шанс узнать об "Асперо" что-нибудь интересное.
   - Код 125467. - как и всегда ровным и бесстрастным голосом произнесла Сельма.
   - Спасибо, Сельма. - поблагодарила хозяйка свой карманный компьютер.
   Катамаи Рей набрал комбинацию, и дверь отварилась, буквально носами столкнув товарищей со странным существом громадного роста, которое на две головы превосходило даже таких великанов, как Акула и генерал Гавр и сильно смахивало на гибрид человека с крокодилом. Туловище двуногого ящера покрывала кольчуга из металлических пластин в несколько слоёв, голову защищал рогатый шлем, мускулистые передние лапы, выполнявшие функцию рук, были покрыты широкими металлическими браслетами, сильные ноги защищены металлическими щитками и тяжелыми обшитыми металлом сапогами с перемигивающимися красными лампочками, незащищенным оставался лишь длинный волочащийся по полу хвост; в руках ящер держал трофейный шестиствольный пулемёт, отобранный в бою у легионеров. Не успел противник и крякнуть от неожиданности, как получил сильный удар прикладом автомата в переносицу и осел на пол, словно подкошенный.
   - Молодец. - похвалила Капна брата. - Оперативно сработал.
   Пока ящер пребывал в прострации, Капна и Катамаи Рей связали зверюге ноги и руки, найденной в отсеке проволокой, и плеснув в уродливую морду холодной водой, приготовились к допросу.
   - Кто такие? - задала вопрос Капна.
   Ящер промолчал, видимо, не понимая, чего от него добиваются.
   - Я закончила сканирование мозга этого существа. - вмешалась в разговор Сельма. - Язык этих существ примитивен, но я могу попытаться воспроизвести его.
   - Отлично, Сельма. - Капна вновь поблагодарила свою электронную помощницу. - Переведи ему мой вопрос.
   - Кха-дру-маджу? - спросила Сельма, снизив тембр своего мягкого голоска до низкого гортанного баса, прозвучавшего весьма неприятно.
   Вместо ответа, крокодил лишь басовито расхохотался в лицо своим врагам и жестом, преисполненным презрения, смачно харкнул на пол перемешанной с кровью липкой слюной.
   - Этот жест я бы расценила, как отказ сотрудничать. - бесстрастно произнесла Сельма.
   - Догадываюсь. - ответила Капна и с силой ударила уроду ногой в лицо.
   Удар получился отнюдь неслабым, и пурептилию опрокинуло на спину. Капна передала брату автомат, и ковбойским движением выхватила из кобуры свой верный бластер DL-44. Немного помедлив, чтобы враг осознал последствия своего отказа сотрудничать, она выстрелила ему в голову. Коротко дёрнувшись всем своим массивным телом, крокодил затих уже навсегда.
   - Думаю, мы имеем дело с космическими падальщиками, а здорово потрёпанный астероидами корабль стал для них лёгкой добычей. - предположил Катамаи Рей. - Они примитивны и враждебны. На контакт, скорее всего, не пойдут.
   - Тем хуже для них. - заключила Капна, возвращая бластер на место и принимая от брата автомат. - Придётся их уничтожить.
   - Без проблем. - согласился с ней колдун, передёрнув затвор своей автоматической импульсной винтовки.
   Следующую попавшуюся на пути тварь, альдеронцы расстреляли почти в упор, буквально, порвав в клочья. Как показала разведка боем, M41A с лёгкостью прошибал доспехи и разрывал громоздкие тела космических падальщиков, не оставляя ни единого шанса на выживание.
   Наконец, альдеронцам удалось пробиться к терминалу в рубке управления кораблём, положив на своём пути около двух десятков врагов, так и не сумевших оказать достойного сопротивления, поскольку уровень защиты и огневая мощь оружия гостей значительно превосходили их собственную.
   - Приступаю. - заявил Катамаи Рей и его пальцы живо забегали по клавиатуре терминала. - "Асперо" принадлежит Легиону, был замаскирован под корабль снабжения, чтобы лишить подозрений союзную им Конфедерацию. Доступ в KREED строжайше запрещён! Двигаясь к барьеру KREEDа, "Асперо" проигнорировал специальный код и сославшись на неисправную навигацию, незаконно проник за барьер. Здесь они попали в пояс астероидов и получили повреждения. Встали на ремонт и были атакованы "шпиггами" - примитивной расой космических падальщиков. Почти вся команда перебита, в живых остался всего один легионер. Его местоположение, на данный момент, выясняется. Корабль сильно повреждён, существует опасность разгерметизации. Повсюду бушуют пожары, системы тушения огня функционируют не в полном объёме. Повреждена система охлаждения центрального реактора, возможна утечка. А вот это уже совсем интересно: "Асперо" получил спецприказ и вылетел следом за CL-1400, то есть за нами.
   - Так-так. Они нам не доверяли изначально. - заключила Капна.
   - Похоже на то. - почесал затылок Катамаи Рей. - Искать легионера будем?
   - Зачем? - пожала плечами Капна. - Сомневаюсь, чтобы он сильно обрадовался встрече с нами.
   - Тогда возвращаемся. - предложил Катамаи Рей. - По-моему, мы выяснили всё, что нас интересовало. Пора валить, пока не произошла утечка реактора.
   - Надеюсь, Гавер закончил с ремонтом. - сказала Капна и вслед за братом покинула центр управления кораблём.
   На обратном пути врагов альдеронцы не повстречали, скорее всего большая часть шпиггов была занята разграблением складских отсеков, где было чем поживиться. Войдя в док, Капна сразу же заподозрила неладное, и застала Гавра с пистолетом наготове, держащего на мушке выход из корабля.
   - Что случилось? - несколько обескуражено осведомилась у генерала Капна, по примеру товарища, нацелив оружие на трап.
   - Там, кто-то засел и не вылазит. - выругался Гавер. - Стреляет, сволочь!
   - Эй! - крикнула Капна, доставая гранаты: флешку и осколочно-фугасную для штурма корабля на случай, так называемого, кризиса. - Есть кто живой?! Отзовись!
   - Александра Матросова голыми руками не возьмёшь! - донеслось из захваченного корабля.
   - Матросов? - искренне изумилась Капна. - Ты ли это, придурок? Какого хрена ты там устроил?
   - Придурок там, за дверью! - гневно выкрикнул Матросов, не высовываясь. - Он мне в глаз монтировкой засветил, а ещё фашистом недобитым обозвал, гад! - а я, можно сказать, за Красную армию жизнь свою молодую положил...фашистский дзот грудью накрыл.
   - Гавер, ты чего это творишь, а? - рассмеялся Катамаи Рей, хватаясь за живот. - Ты что Матросова не признал?
   - Признаешь тут. - обиделся генерал. - Сижу я, значит, заворачиваю гайки, а тут харя из люка вылезает небритая, ну я, первым делом, разводным ключом и приложил. Я уж и не разбирался. А этот, придурок, в люк провалился и давай из пулемёта лупцевать без разбору...
   - Выходи, Матросов. - рассмеялась Капна. - Всё в порядке. Все свои.
   Наконец, Александр Матросов, собственной персоной, с "Луизой" в обнимочку, в тельняшке и морских шароварах с ремнём и пряжкой - всё, как положено - появился на трапе с лиловым фингалом под левым глазом.
   - Ну, ты, блин, даёшь, чурбан железный, мать твою за ногу. - проговорил моряк и сплюнул на палубу. - Совсем взбесился, своих уже не признаешь.
   - А нечего ползать по кораблю без соответствующего разрешения! - огрызнулся Гавер. - Почём мне знать, может лазутчик какой к нам на борт затесался?
   - Дурак ты, ваше благородие. - покачал головой Матросов и прошел мимо генерала, даже не подав тому руки в знак приветствия.
   Внезапно весь корабль сотрясло, будто при столкновении с астероидом и коридоры, залы, доки наполнились тревожным завыванием сирены, свет во всех отсеках переключился на аварийный красный и бесстрастный электронный голос бортового диспетчера сообщил:
   - Внимание! Всему персоналу корабля снабжения "Асперо". Активирована автоматическая система самоуничтожения корабля! У вас есть 15 минут, чтобы достичь минимальное безопасное расстояние.
   - У вас есть 14 минут 50 секунд...
   ...и пошел обратный отсчёт.
   - Это вы активировали систему самоуничтожения? - спросил Гавер, непонимающе уставившись на своих товарищей. - Зачем?
   Колдуны переглянулись.
   - Нет. Не мы. - недоумевала Капна.
   - Это, наверное, тот легионер. - догадался Катамаи Рей.
   - Неважно. - заключила Капна и не теряя времени, побежала по трапу "Сокола". - Валим!
   Недолго думая, остальные члены команды последовали её примеру и в экстренном порядке приступили к подготовке ко взлёту, занимая места: Капна и Катамаи Рей в кабине пилотов, Гавер и Матросов в гостевой. Капна запустила двигатели, а Катамаи Рей, используя дистанционное управление, послал сигнал к открытию шлюза. Не сработало!
   - Причина задержки?! - бросила Капна, занимаясь предстартовой подготовкой.
   - Сбой в системе! - отозвался Катамаи Рей, пытаясь оживить уснувшие системы. - Основная система отключена, резервная не отвечает. Похоже, датчик закис.
   - У вас есть 13 минут 30 секунд...
   - Гавер! - крикнула Капна, соображая по ходу пьесы. - Сообрази там что-нибудь. Только, умоляю, быстрее!
   Разомкнув ремни безопасности, Гавер соскочил со своего места, и что было духу, бросился к круглому люку, который вёл на крышу корабля.
   - Что он задумал? - не понял Катамаи Рей, следя за действиями генерала с экрана мониторов.
   Капна промолчала, в напряжении ожидая результата.
   - У вас есть 12 минут 45 секунд...
   Гавер раскрыл люк и, высунувшись наружу по грудь, хорошенько прицелился. Прогремел выстрел. Пуля, выпущенная из кольта "Анаконда", предельно точно угодила в электронную плату управления замком и вызвала короткое замывание, на миг, озарив док ярко-синей вспышкой. В результате точного попадания, шанс на успех которого, изначально рассматривался, как один к миллиону, задвижка шлюза послушно поползла наверх, освобождая стартовую шахту для взлёта корабля. Хвала Провидению! Гавер едва успел нырнуть внутрь и задраить за собой люк, поскольку не было выполнено стандартной процедуры ступенчатой разгерметизации шлюза и воздух, сквозь неумолимо растущий зазор, с рёвом устремился в безвоздушное пространство. "Сокол" стартовал, быстро удаляясь от обреченного на гибель корабля снабжения, с каждой секундой наращивая расстояние, отделяющее его от эпицентра неминуемой трагедии.
   С экрана мониторов команда наблюдала за весьма эффектной кончиной "Асперо", в единый миг поглощенного яркой световой вспышкой и на миллионы мельчайших частиц развеянного по всему космосу кольцеобразной ударной волной.
  
   Глубокий космос
   KREED
   Борт малого грузового корабля "Тысячелетний Сокол"
   03 число 18 осеннего месяца ВЧППАСО
   12:38
  
   Длительное сканирование близлежащих звёздных систем результатов не принесло, единственным заинтересовавшим экипаж объектом оказалась маленькая точка на карте звёздного неба, весьма удалённая от места гибели "Асперо". Своими динамически изменяющимися параметрами, она более всего напоминала дрейфующий в межзвёздном пространстве корабль, размеры которого пока невозможно было установить, но для Капны и Катамаи Рея, отслеживавших её движение, это было единственной зацепкой.
   Капна проложила курс к мерцающей на карте точке и перевела "Сокол" в режим автоматического пилотирования. Примерно оценив расстояние, составившее около двух дней полёта корабля с субсветовой скоростью, не выходя в Като-пространство из-за опасности потерять след, она оставила рубку и присоединилась к товарищам, собравшимся за круглым столом в каюте для гостей.
   - Ну, рассказывай, морячок, какой волной тебя к нашим берегам прибило. - сказала Капна, усаживаясь за столик, вокруг которого собрались её товарищи.
   - История долгая, тёмная. - задумался Матросов, припоминая подробности. - Значит, дело было так: проснулся я рано утром, часа в три, что ли; голова трещит, жабры горят. Думаю и гадаю, а где ж мне, чёрт возьми, здоровье поправить? Д6 с утра скуп. Самому мало. А до "гнезда" далековато будет, да и как без него попасть туда? Я ж не Лёв, булавой замок сбивать не буду. Гляжу, Белая крадётся. Странно, думаю, всё это. Я к ней. А она и спрашивает негромко так: что, Матросов, трубы горят? Ага. - отвечаю. Ну, пойдём, - говорит, - пособлю, чем не жалко. Опрокинул я стакан, другой какой-то гадости - технаря, наверное. Полегчало. А теперь, слушай, - говорит, - дело есть: тут колдуны с Гузём куда-то намылились, проследи - водочкой угощу, не поскуплюсь. За базар отвечаю. Ну, я и согласился. Залез в один из ящиков у военного грузовика и задремал. Спирт своё дело сделал, да и не выспался я. Пару раз просыпался - темно. Ну, темно, так темно. Давай дальше харю плющить. Так и проспал парочку суток, укачало, наверное. А когда зевать надоело, вылез из ящика. Огляделся и думаю: куда попал, мать твою за ногу? Решил пройтись, осмотреться. Увидел люк, высунулся...ну, а дальше вы и сами всё знаете...
   - М-да. - протянул Катамаи Рей. - Занимательная история вышла. Мы столько времени проболтались в космосе и только сегодня обнаружили, что у нас гости.
   - А Белую не проведёшь. - хмыкнула Капна. - Откуда она узнала про наш отлёт?
   - У Белой сама спроси. - отозвался Матросов. - А с меня хватит, этой вашей конспирации.
   - Ты уж, ладно, Матросов, не дуйся. - сказал Гавер примирительным тоном. - Откуда мне было знать, что нас не трое, а четверо с Альдерона вылетело.
   - Ладно. - махнул моряк рукой. - С тебя простава, когда на Альд вернёмся.
   - По рукам. - согласился генерал.
   - Итак, - Капна попыталась привлечь внимание не в меру резгалдевшегося экипажа, - лететь нам около двух суток. Скоро, я думаю, мы узнаем несколько больше об объекте, который выбрали за ориентир.
   "Сокол" продолжал полёт намеченным Капной и Катамаи Реем курсом, а команда отдыхала, от нечего делать, играя на сигареты в кости и потягивая сквозь трубочки незатейливый коктейль " ледяное виски с колой".
  
   Глубокий космос
   KREED
   Линейный корабль Конфедерации "Токугава"
   05 число 18 осеннего месяца ВЧППАСО
   18:24
   Ещё на подлёте стало ясно, что светящая на карте точка - огромный корабль длиной около 1500 метров, который мало уступал в размерах таким космическим титанам, как имперские крейсера класса "Imperial"
   Отключив автопилот, Капна снизила скорость и начала осторожно приближаться к кораблю. В глаза сразу же бросилось то, что корабль не шел намеченным курсом, как положено судам такого класса, а дрейфовал, паря в пространстве в неопределённом направлении, будто плывя по течению. Спустя непродолжительное время, динамики "Сокола" затрещали, что говорило о возможном начале сеанса связи.
  
   Токугава: На связи Линкор Конфедерации "Токугава". Цель вашего визита?
   Сокол: "Тысячелетний сокол" на связи. Мы летим по заданию Легиона. Передаю данные. Нам необходим ремонт и дозаправка горючим.
   Токугава: Вас понял. Данные приняты. Открываю ангар. Будьте бдительны: на корабле полно мятежников и зараженных.
   Сокол: К сведению принято.
  
   Завершив сеанс связи, и получив необходимые разрешения, Капна вплотную подошла к линкору и начала посадку в указанный диспетчером ангар. "Сокол" совершил посадку и треугольные зубья ангарной крыши сомкнулись над головами сидящих в нём членов экипажа. Спустя несколько минут по окончании посадки, заработали компрессоры, нагнетая искусственную атмосферу.
   Наконец, бортовой компьютер сообщил, что за пределами "Сокола" создана пригодная для дыхания атмосфера; стрелки датчиков регистрирующих уровень опасности радиационного, токсического и биологического заражения также остались в пределах нормы. Капна опустила трап и товарищи, прикрывая друг друга, с оружием наизготовку выбежали в ангар. В самом ангаре следов разрушения команда не обнаружила, но, тем не менее, не опуская оружия и соблюдая предельную осторожность, альдеронцы обшарили каждую его пядь.
   - Гавер, Матросов. - обратилась к товарищам Капна. - Остаётесь в ангаре. Ваши задачи: отремонтировать и под завязку заправить "Сокол". Я и Катамаи Рей отправимся к конфедератам и узнаем, что там у них стряслось.
   - Ладно. - дал согласие генерал и вернулся на корабль, чтобы подготовить инструменты, а Матросов остался дежурить у трапа, не выпуская из рук своего краснознаменного пулемёта.
   - Ни кто не проскочит. - утешал себя моряк, поглаживая по стволу свою "Луизу". - Ни одна мышь, ни в какую щель...
   Капна и Катамаи Рей, держа М41А перед собой, подошли к дверям, соединявшим ангар со складскими помещениями - так, по крайней мере, было обозначено на крепившейся к стене схеме нижнего уровня корабля. Катамаи Рей толкнул ногой дверь и военные друг за другом проникли на склады, столкнувшись с группой мятежников, которые тут же открыли по незваным гостям шквальный огонь. Проявив молниеносную реакцию, колдуны перекатились по полу и спрятались за стеллажами, уйдя испод обстрела.
   - Сдохните, суки! - злобно выкрикнул один из мятежников и бросил гранату в то место, где, предположительно, должны были находиться пришельцы.
   Прогремел взрыв, но альдеронцы не пострадали, вовремя покинув опасную зону. Капна и Катамаи Рей, подобно теням, бесшумно перемещались меж стеллажами, пока не взяли мятежников в кольцо, обойдя с разных сторон. Внезапно попав под перекрёстный огонь, враги растерялись и, не сумев предпринять действенных мер по обеспечению собственной защиты, довольно быстро были перебиты альдеронцами, которые, в отличие от них, заняли наиболее выгодную для ведения огня позицию.
   Осмотр тел принёс неожиданный и весьма плачевный результат: убитые оказались страшными мутантами, чьи тела, пораженные неизвестным, но жестоким по природе вирусом, разлагались заживо, источая подобный чумному смрад.
   - Сельма. - вызвала Капна свой карманный компьютер. - Можешь произвести быструю диагностику и определить: опасен ли вирус для нас?
   - Уже сделано, мем. - как и всегда ответил компьютер голосом строгой консервативной леди. - Для жизнедеятельности вашего организма, в целом, вирус опасности не представляет, однако, в больших концентрациях способен вызывать определённые расстройства.
   - Какие? - на всякий случай, решила уточнить хозяйка.
   - Наиболее вероятно расстройство органов пищеварения и, как следствие: тошнота. Возможна рвота. - Сельма подытожила свои весьма не радужные прогнозы.
   - Не очень-то это приятно, правда? - подал голос Гах - компьютер Катамаи Рея, который всё это время молчал, не принимая участия в разговоре.
   - Не лезь не в своё дело. - предупредила Капна.
   - Как скажете, сер. - голосом обиженного пижона произнёс электронный питомец колдуна.
   - Мем. - поправила Капна.
   - Да, мем, прошу прощения, мем. - не стал спорить Гах, уловив в тембре голоса Капны решительные ноты.
   - Расслабься. - махнул рукой Катамаи Рей. - Нештатная ситуация.
   - В период боевых действий любая ситуация штатная. - Капна сделала замечание брату, которое, в данной ситуации, по большей части относилось к его электронному устройству. - На твоём месте, я бы ограничила эмоциональную функциональность своего компьютера.
   - Невозможно. - помотал головой Катамаи Рей. - Дефект в приборе R-уровня. Случайная неподконтрольная ошибка разработчиков. Гах единственный в своем роде электронный мозг, который наделён столь высоко развитыми эмоциями, уже сравнимыми с человеческими.
   - Что ж, плохо. - заключила Капна. - Тогда поищи другой способ вразумить его.
   - Не бухти. - развёл руками колдун и немного помедлив, добавил:
   - Гах, впредь постарайся вести себя в соответствии с требованиями окружающей обстановки.
   - Иначе говоря, не высовываться, сер? - интерпретировал компьютер.
   - Что-то вроде того. - кивнул Катамаи Рей.
   - Пора за дело. - сказала Капна и поудобнее перехватив автоматическую импульсеую винтовку, направилась к следующим дверям.
   Дверь очередного ангара приоткрылась и альдеронцы с оружием наизготовку вторглись в следующее помещение, каковым оказался погрузочный отсек. Беглый осмотр показал, что в зале имеются незначительные повреждения, иначе говоря, царит беспорядок, свидетельствующий о стычках, совсем недавно здесь протекавших. Тел альдеронцы не обнаружили, но следы крови виднелись повсюду, что говорило о жертвах с обоих враждующих сторон - карантинщиков и заключенных в каратнин членов некогда единого экипажа.
   Рация Капны жалобно запиликала, вызывая на Пием.
   - На приёме. - отозвалась Капна.
   - Старший помощник Эрнест Гертруда. - представился вызывавший на связь срывающимся от напряжения голосом, который доносился сквозь гул рвущихся гранат и грохот выстрелов. - Мятежники захватили рубку управления кораблём и, по-моему, эти психи задумали настоящее безумие. Мы отсечены. Попытайтесь пробиться к рубке и выбить этих ублюдков из центра управления, пока они не разнесли к чертям весь этот корабль!
   - Принято. - спокойно ответила Капна.
   Сеанс связи прекратился. Капна пристегнула рацию к поясу и, развернув перед собой план нижнего уровня, сорванный со стены в доке, принялась искать центр управления кораблём.
   - Чёрт! - выругалась она, бросив плакат на пол. - Здесь только нижний уровень. Нам срочно нужна карта всего корабля.
   - Предлагаю отыскать терминал. - напомнила о себе Сельма. - Подключившись, я смогу найти подробный план корабля в электронном виде и составить по нему оптимальный маршрут.
   - Спасибо, Сельма. Отличная идея. - похвалила Капна свою электронную помощницу. - Ладно, отправляемся на поиски.
   Капна и Катамаи Рей устремились на второй уровень погрузочного отсека, ещё издали заметив одинокий терминал, но подойдя ближе, были сильно разочарованы, застав его разрушенным выстрелом из огнестрельного оружия. Не теряя времени, альдеронцы направились к выходу их отсека для погрузки, из которого попали на очередной склад. Здесь, к великой удаче, им удалось застать терминал целым и невредимым. Единственной проблемой оказалась заблокированная система доступа к информации, но Сельма без особого труда разрешила и эту задачу, предоставив гостям права администратора управления всеми системами корабля. По команде Капны, Сельма блокировала управление кораблём из центра управления и отключила все основные и вспомогательные терминалы, также она деактивировала систему самоуничтожения корабля, к которой мятежники безуспешно пытались получить доступ, тем самым лишив их возможности осуществить свой коварный и безрассудный план мести бывшим сослуживцам.
   Коридоры корабля наполнились диким воем досады и разочарования, а визжащий от ярости голос громыхнул по громкой связи:
   - Убить их!
   - Похоже, кое-кто не сильно рад нашему вмешательству в процедуру управления кораблём. - хмыкнул Катамаи Рей, передёрнув затвор автоматической винтовки.
   - Вполне может быть. - улыбнулась Капна.
   Рация Капны запиликала, вновь вызывая на связь.
   - Молодцы! - раздался восторженный голос старпома. - Я не представляю, как вам это удалось, но вы их сделали! Теперь пробивайтесь к нам. Мы на четвертом уровне, забаррикадировались в управлении реактором. У нас каждый ствол на счету. Удачи!
   - Приняла. - коротко ответила Капна.
   - Сельма, как тебе это удалось? - спросил Катамаи Рей, пребывая в некоторого рода недоумении.
   - Это было не очень сложно. - ответила помощница Капны бесстрастным голосом. - Электроника на этом корабле довольно продвинутая по меркам Системы Дракона, Конфедерации, Легиона, системы Альфа-Центавра и многих других систем населённых людьми, но по меркам таких технологических лидеров как Протосы, Пустисты, а также инженеры "Силиконовой долины" она сильно отстаёт.
   - Это как паззл составить. - подал голос Гах.
   - Ты опять за старое?! - повысила голос Капна.
   - Он прав. - на сей раз Сельма заступилась за своего электронного коллегу, что случалось отнюдь нечасто. - Уровень сложности, примерно, такой.
   - Хорошо. - смягчилась Капна и немного поразмыслив, добавила:
   - Полагаю, никакого интереса рисковать жизнью в этой междоусобице у нас нет. Давай лучше вернёмся на "Сокол", заправимся под завязку, забьём топливом всё свободное место в трюмах и как только Гавер с Матросовым закончат ремонт, оставим гостеприимную "Токугаву".
   - План вполне хорош. - с готовностью поддержал Катамаи Рей, которому совершенно не хотелось терять время на войну ни известно за что и не известно за кого. - Инфицированные нам такие же "друзья", ровно как и каратнинщики, по сути дела, все они - конфедераты.
   - Прошу прощения, мем. - подала голос Сельма. - Я закончила анализ зашифрованных данных и обнаружила запись в системном реестре, которая может показаться вам интересной: "086395: посадка спасательному челноку 0019 с потерпевшего крушение корабля "Асперо" разрешена в док N43".
   - Ага, - насторожился Катамаи Рей, - на "Токугаве" гости. Похоже, выжившему на "Асперо" легионеру вновь улыбнулась удача. Странно, что мы не заметили спасательную капсулу раньше. Теперь понятно, почему они такие сговорчивые и доброжелательные к нам.
   - Этот легионер, - Капна несколько призадумалась над высказанным её братом предположением, - вряд ли знает о Руми больше нашего. Пользы нам он не принесёт, а вот проблем создать может. Уходим! Чем быстрее мы вернёмся на "Сокол" - тем лучше.
   Возвращаться обратно альдеронцы решили той же дорогой. Со склада они попали в погрузочный отсек и совершенно неожиданно для себя наткнулись на незваных гостей. Странные существа, походящие на ожившее воплощение фантазии одержимого художника или выходцев из преисподней, наводняли зал, суетясь у огромных контейнеров, разгружаемых с пришвартованного к "Токугаве" неизвестного корабля.
   Завидев альдеронцнв, неизвестные открыли огонь из энергетического оружия, стрелявшего быстро летящими пучками плазмы и молниеносным энергетическим импульсом, распространяющимся с неимоверной скоростью. Одним таким выстрелом Катамаи Рея сбило с ног, уничтожив почти весь его силовой щит ECM. Вторым выстрелом сшибло с ног Капну, но по счастью удар пришелся вскользь и волшебнице удалось сохранить добрую половину своего щита.
   - Ещё такой выстрел и ЕСМ крышка. - сообщил Катамаи Рей, спрятавшись за контейнером. - Откуда они взялись?
   - Понятия не имею. - пожала плечами Капна. - Но они рушат все наши планы.
   Соблюдая предельную осторожность Капна и Катамаи Рей, вернулись на склад. Дорога к "Соколу" была отрезана уродливыми вторженцами, оставалось идти вглубь корабля, ища обходные пути.
   Капна прислушалась и не поверила своим ушам: на фоне наводнявших корабль звуков, она отчётливо различила едва еле уловимую трель пулемёта: ту-ду-ду-ду-ду-ду-ду...
   - Чёрт! - воскликнул Катамаи Рей, как и сестра заслышавший пулемёт Александра Матросова. - "Сокол" атакуют!
   - Торпеду им под ватерлинию! - зло бросила Капна и принялась паковать M41A, развернув min-камеру. - Автоматы слишком тяжелые, с ними не уйти от огня их Rail-Gun-ов. Нужно что-нибудь полегче.
   Капна убрала автомат и спрятала саму min-камеру, благо те не отказали и продолжали работать в KREEDе, достав свой любимый тяжелый бластер DL-44 и световой меч.
   Незамедлительно последовав примеру сестры, Катамаи Рей извлёк из min-камеры бластер Феникс MK-II и свой световой клинок.
   Альдеронцы спрятались за стеллажами и держа оружие наготове, принялись ждать дальнейших действий своего противника, по сути, не зная о нём ни чего. Их терпение и выдержка вскоре были вознаграждены. Складская дверь приоткрылась, и в холл один за другим выступило пятеро вражьих солдат. Катамаи Рей прицелился и выстрелил, сразив ближайшего из врагов, неоново синим лучом Феникса метнувшего к цели столь быстро, что враги даже не успели отреагировать. Вслед за сраженным Катамаи Реем врагом упал и следующий, срезанный лучом бластера DL-44, который принадлежал Капне. Однако, враги в первые секунды боя потеряв двоих, мешкать более не собирались, они рассыпались по складу и, в пример альдеронцам, затаились за стеллажами.
   Капна спрятала бластер и вытащила световой меч, готовясь в любой момент включить его и отразить внезапную атаку агрессоров. Катамаи Рей, мысленно согласившись со своей сестрой, сделал тоже самое и вовремя, поскольку в сторону альдеронцев устремились плазменные ежи - плазмозяряды, выпущенные из вражьего оружия. Капна отразила мечом два плазмозаряда, и в следующий миг молниеносным движением светового клинка отрубила руку нападавшему, который в близи оказался ещё уродливее и отвратительнее. Солдат истошно взвыл, свободной рукой хватаясь за отрубленную конечность, но Капна облегчая ему страдания, следующим движением отсекла голову. Катамаи Рей к тому моменту управился с двоими, попытавшимися зайти альдеронцам в тыл со спины.
   Альдеронцы, одержав первую победу над неизвестным им врагом, опустили мечи. Капна обыскала одного из убитых солдат, но не нашла ни чего полезного, что могло бы пригодиться в дальнейшем: оружие и оснащение врагов не подходили для людей.
   - Странные существа. - заключила она, закончив с осмотром.
   - М-да. - согласился с ней Катамаи Рей, пристёгивая к поясу световой меч.
   - Прошу прошения. - вмешалась в разговор Сельма. - Я обнаружила кое-что интересное.
   - Внимательно слушаю. - разрешила вещать хозяйка.
   - В бедро каждому солдату вшита капсула. - приступила к докладу электронная помощница Капны. - В ходе сканирования я определила, что капсула является электронным архивом, содержащим краткую информацию о расе пришельцев. Цифровой язык невероятно сложен, поэтому мне лишь частично удалось дешифровать содержимое. Похоже, мы имеем дело с воинствующей расой биомеханоидов, которые называют себя "Тиглаари". Также удалось выяснить, что раса "Тиглалари" относятся к исключительно враждебным людям и человекоподобным гуманоидам.
   - Теперь и ежу понятно, что "Токугава" захвачена. - уныло произнёс Катамаи Рей.
   - Меня не волнует "Токугава". - сказала Капна, сжимая кулаки. - Меня беспокоит судьба "Сокола" и оставленных там парней.
   - Ты ведь знаешь: Александра Матросова голыми руками не возьмешь, да и Гавер парень не промах. - попытался успокоить сестру Катамаи Рей.
   - Что ж. - улыбнулась волшебница. - На то и надеюсь.
   Капна сняла с пояса рацию, но заметив неодобрительный взгляд брата, пристегнула обратно.
   - Ты прав. - тряхнула она головой. - Нас вычислят.
   Вглубь корабля пришлось пробираться с особой осторожностью, ибо повсюду велись ожесточенные бои: тиглаари особых различий между карантинщиками и зараженными не ставили, одинаково жестоко уничтожая на своём пути и тех и других. В итоге, каждая из сторон сражалась сама за себя, что было удобно альдеронцам, которые ни в ком из сражавшихся союзников не видели, а значит, и содействовать были не обязаны.
   Альдеронцы уже довольно далеко продвинулись вглубь корабля и, что настораживало, ни тиглаари, ни конфедераты, ни мятежники на пути им не попадались. Складывалось впечатление, что в царившей на линкоре суматохе, о них попросту забыли.
   Капна и Катамаи Рей отварили очередную дверь и вошли в тёмное помещение, напоминавшее бассейн - слабый свет, проникавший сквозь дверной проём не позволял разглядеть его в деталях. Коротко посовещавшись с помощью жестов, альдеронцы решили осмотреть зал и только отошли от двери, как нечто упругое и жесткое накинулось на них сверху и сжало так, что перехватило дыхание. Свет включился и Капна запоздало осознала, что лежит на кафельном полу бассейна, намертво перехваченная ловчей сетью из сверхпрочного материала; в том же плачевном положении оказался и её брат. Ещё она заметила воина тиглаари, который подошел к ней и нацелив своё оружие, выстрелил в упор.
   Свет померк, стало темно...
  
  
  
  
  
   Глубокий космос
   KREED
   Корабль-крепость тиглаари "Саркула"
   06 число 18 осеннего месяца ВЧППАСО
   07:56
  
   Сознание медленно возвращалось. Жажда и металлический привкус во рту говорили о применении врагом быстродействующего паралитического средства, отправившего её в страну грёз. Капна пришла в себя, но ни одним движением не выдала своей активности. Назайливый шорох, а вернее частое, но осторожное постукивание набалдашником пластиковой ручки по стеклу, обнадежили её и успокоили - Сельма была где-то поблизости и подавала сигнал.
   Капна приоткрыла глаза и быстро осмотрелась. Она нашла себя лежащей на грязном тюфяке на полу в небольшой камере, скорее всего в тюремном блоке, дверей в которой не было, однако выход запирался дребезжащими лучами лазерного барьера. Она приподнялась на локтях и в углу своей камеры заметила пластиковую кредитную карточку, вернее Сельму, замаскированную таким образом для пущей конспирации.
   - Катамаи Рей в соседней камере. - сообщила Сельма шепотом, когда хозяйка подняла карточку с пола и уложила в карман своей видавшей виды военной формы альдеронского спецназа. - Оружие и снаряжение унесли на склад. Катамаи Рея обыскивали и нашли Гаха. Им было сложно понять, зачем воину, вместо талисманов, носить старую микросхему на шее? Вероятно, процессор оставили для изучения. Сейчас он тоже на складе. Я уже связалась с Гахом, он передал мне координаты хранилища.
   - Что бы я без тебя делала?! - поднялась на ноги Капна, потряхивая немилосердно трещавшей головой и добавила машинально:
   - Что с "Соколом"?
   - Простите, мем, но данной информацией я не владею. - упавшим голосом произнесла Сельма. - Для этого, по меньшей мере, мне нужен терминал.
   - Не извиняйся. Ты тут не причем. - махнула рукой волшебница. - Для этого, по меньшей мере, мне нужно выбраться из камеры.
   Капна уселась на жалкое подобие скамьи, грубо сваренной из металлических балок и начала круговыми движениями массировать себе вески, прогоняя боль. За этим нехитрым занятием её застал биомеханоид тиглаари - странная помесь механизмов с живой плотью - тетраног, в грудь которого было встроено три дула: RailGun сверху, сдвоенный плазмомёт снизу.
   - Чего ты уставилась, каракатица, крейсер тебе в бухту?! - устало произнесла Капна, глумливо улыбаясь для проформы.
   Механоид фыркнул и отвернулся, видимо не понимая, чего от него добиваются, щелкнул отвратительной клыкастой пастью и побрёл дальше, неусыпно выполняя свою боевую задачу по охране заключенных.
   Капна впала в тяжкие размышления, прикидывая в голове шансы на спасение. Её обуревало смешанное чувство стыда и ярости, где-то на дальних рубежах сознания граничащее с откровенным позором быть пойманной в ловчие сети, словно зазевавшаяся птаха. Этого она не могла простить не только врагам, но и самой себе в первую очередь, вынашивая план мести решительной и скоротечной, способной смыть аляповатое пятно позора.
   Лазерный барьер недосягаем и нерушим даже для светового меча, которого нет под рукой, до линз, источающих лазерные лучи, не дотянуться - слишком глубоко посажены в бетонную стену. Что делать? Капна мысленно обратилась к своему брату, томившемуся, по словам Сельмы, в соседней камере, но ответа, вопреки ожиданиям, не последовало, видимо Катамаи Рей пребывал в бессознательном состоянии. И тут её осенила смелая, но безрассудная мысль, к тому же ещё и трудновыполнимая на практике. Капна, скрестив под собой ноги, села по центру камеры и сосредоточилась, дожидаясь пока страж не завершит обход тюремного блока и не вернётся к её камере. И только это случилось, тетраног тиглаари ощутил внезапный порыв беспокойства и обернулся лицом к пленнице, дабы выяснить причину его возникновения. В этот момент его палец самопроизвольно надавил на курок RailGun-а и оружие выстрелило прямо в центр лазерного барьера, а отраженный импульс рикошетом ударил монстру в голову, раскроив череп пополам. Огромная туша осела на пол, и часть её ввалилась в камеру, встав на пути лазерных лучей. Капна сгруппировалась и кувырком выкатилась в образовавшийся зазор. Спустя мгновение агрессивные лучи барьера прожгли тушу насквозь, вновь заблокировав вход в камеру. Капна нагнулась и сорвала с пояса убитого ею тиглаари связку с электронными ключами. Не спеша, она подошла к соседней камере и стала перебрать связку в поисках нужного ключа. Сверив символы на ключе и на панели управления барьером, она вставила карту в подходящую по размеру щель. Электронный замок жалобно пискнул и запирающие камеру лучи погасли. Капна вошла внутрь, наклонилась к неподвижному телу и частыми ударами ладоней по щекам, вывела брата из слишком уже затянувшегося оцепенения.
   - Что такое? - рывком пришел в себя Катамаи Рей, всё ещё туго соображая. - Ты кто?
   - Герцог Икторн! - буркнула Капна.
   Катамаи Рей отшатнулся назад и непонимающе уставился на сестру, протёр глаза, потряс головой и, наконец, полностью овладев собой, медленно протянул:
   - Ну, у тебя и шуточки...
   - А ты кого думал увидеть здесь, Санта Клауса? - саркастически заметила Капна. - Поднимайся. Мы в плену у тиглаари, если кто ещё не понял.
   - А где оружие? - осмотрев себя, спросил Катамаи Рей. - Где мой меч? Где Гах?
   - Слишком много вопросов. - ответила Капна. - Там, куда нам надо попасть, в хранилище. А для этого нам необходим терминал.
   - Да уж, переделочка. - буркнул колдун, разминая шею.
   Альдеронцы направились к выходу из тюремного блока, стараясь не создавать лишнего шума. Сквозь незапертые саморазводящиеся двери, они вышли в длинный просторный коридор, полого уводивший наверх и вдоль стен заставленный железными ящиками, контейнерами и бочками. Здесь же у стены на входе в блок стоял терминал, состоявший из странного вида клавиатуры и металлической рамки на стене, видимо призванной служить дисплеем.
   Сельма. - позвала хозяйка. - Попробуй подключиться.
   - Ответ отрицательный. - с сожалением в голосе произнёс карманный компьютер. - Данный терминал не поддерживает функцию "Remote control".
   Катамаи Рей надавил на случайно выбранную им клавишу, но ответа не последовало, он надавил ещё раз и ещё и...каждый раз на новую и, тем не менее, результат остался неизменным.
   - Этот терминал заблокирован. - пришлось признать колдуну своё поражение.
   Отчаиваться Капна не собиралась, она внимательно осмотрела терминал и обнаружила сбоку на клавиатуре небольшое отверстие, похожее на щелочку тюремного замка. Перебрав всю связку, она отыскала ключ от камеры Катамаи Рея и всунула его в это отверстие. Терминал ожил, на вспыхнувшем внутри рамки голографическом экране появилось множество символов, чем-то напоминающих электронный вариант китайских иероглифов, а в верхнем левом углу экрана мерцало обрамлённое в рамку лицо Катамаи Рея.
   - Прижмите меня магнитной полоской к любому из контактов ключа. - попросила Сельма свою хозяйку.
   Капна не стела задавать лишних вопросов: "зачем?", да "почему?" - она просто выполнила просьбу своей электронной помощницы, не теряя времени напрасно. Экран изменился, часто заморгал, вверх и вниз столбиками поползли сотни иероглифов, формируя некое подобие матричной сетки. Воцарилась напряженная тишина, видимо Сельма вступила в противоборство с электронной защитой системы, управлявшей кораблём-крепостью тиглаари.
   - Задача выполнена. - Сельма, наконец, прервала затянувшуюся паузу. - Теперь можно освободить гнездо порта ввода-вывода.
   - Что тебе удалось выяснить? - спросил Катамаи Рей, снедаемый нетерпением.
   - Я обнаружила всю интересующую нас информацию. - сдержанно ответила Сельма, в бесстрастном голосе которой не было ни гордости ни бахвальства.
   - Итак. - разрешила хозяйка. - Приступай. Всё по порядку.
   - Оружие и амуниция на складе N332 "В" на 3-ем уровне. - начала Сельма. - В службе информационной поддержки мне удалось получить подробную голографическую карту всего корабля, пользуясь которой я проложу кратчайший безопасный маршрут к хранилищу. Правда, имеется ещё кое-какая информация, - слегка замялась компьютерная леди, - пока не получившая подтверждения...
   - Что с "Соколом"? - резко спросила Капна, почувствовав неладное.
   - Повторяю, информация не подтверждена. - продолжила Сельма несколько сконфужено, будто чувствуя долю собственной вины в происходящем. - Имеются лишь общие сведения следующего содержания: "корабль "чужаков" ликвидирован, находящиеся на борту примитивные враждебно настроенные биологические формы аннигилированы".
   Капна сжала кулаки до хруста, глаза её блестели, всё нутро её кипело праведным гневом.
   - А почему "Сокол" сразу? - пожал плечами Катамаи Рей. - Кораблём "чужаков" могло быть всё, что угодно, например: "Асперо", шлюпка легионера, "Токугава" в конце концов...
   - Там был твой "Харриер". - напомнила Капна.
   Теперь побагровел и Катамаи Рей.
   - Весёлая история, не так ли? - поинтересовался Гах, как ни в чём не бывало, вещая сквозь динамик Сельмы, зачем-то оставившей его в прямом эфире.
   - Заткнись!!! - выпалили колдуны одновременно.
   Гнетущая пауза довлела над альдеронцами несколько минут, пока каждый из них переваривая услышанное, в своей степени смирялся с потерями.
   - Гавер и Матросов. - наконец, произнесла Капна. - Их стволов нам будет не хватать.
   - Мой "Харриер". - упавшим голосом протянул Катамаи Рей. - У меня с ним полжизни связано: Альдерон, Земля...
   - С "Соколом" меня связывает не меньше! - отрубила Капна жестко. - Меня волнуют люди, а не железяки, мы ведь даже не знаем, как KREED влияет на законы "Тентуры".
   - Они могут быть не в 130-ом?! - опомнился Катамаи Рей, запоздало осознав, что потеря железяк ни в какое сравнении не идёт с потерей боевых товарищей.
   - Может и так. - отрешенно произнесла Капна. - Поживём, увидим...
   Молча решительным шагом альдеронцы направились на 3-ий уровень, руководствуясь указаниями Сельмы, которая, в отличие от людей, не теряла времени на эмоции и уже успела составить маршрут наиболее безопасного пути в хранилище. Идти пришлось в основном техническими этажами, позволявшими "чужакам" перемещаться незаметно для охраны корабля. Узкие коридоры разветвлялись, сменяясь лифтовыми шахтами и техническими узлами, подсобками, ремонтными блоками и повсюду царило унылое запустении. Кораблю таких размеров явно не хватало персонала, что, впрочем, ни сколько не мешало незваным гостям беспрепятственно перемещаться по плывущей в открытом космосе бронированной крепости тиглаари.
   Наконец, альдеронцы, выбив крышку люка вентиляционной шахты, попали в хранилище, которое располагалось на 3-ем уровне гигантского многоуровневого корабля. Сельма сделала запрос и Гах откликнулся, карманный компьютер Катамаи Рея с готовностью указал место своего нахождения. Оружие и амуниция колдунов хранилось в небольшом ящике, стальные решетки которого были закрыты на банальный "висячий" замок.
   - При таких-то технологиях... - мрачно усмехнулся Катамаи Рей, указывая на замок.
   Капна не стала развивать теорию странного симбиоза высоких технологий и архаичных методов складской консервации, она припала к замку и быстро зашептала слова древнего заклинания, рисуя в воздухе невидимые для непосвященных магические руны. Закончив, она встала и утёрла пот, испариной выступивший на лбу. Катамаи Рей слегка подтолкнул замок носком сапога и тот легко открылся, душка его отскочила и упала на пол, будто рассеянный сторож, защёлкнув её, забыл провернуть ключом.
   - Какое заклинание применила? - поинтересовался Катамаи Рей, видя, что магия отняла у сестры немало сил.
   - Формулу из Кхелкхет-Птеф. - отозвалась волшебница. - Пришлось изменять структуру кристаллической решетки.
   - Теперь понятно, почему это отняло так много сил. - покачал головой колдун, выказывая своё почтение к содеянному. - Металл - самый неподатливый из кристаллов, силы связывающие атомы в его кристаллической решетке невероятно велики.
   - Забирай своё оружие. - устало произнесла Капна, пристраивая меч, minкамеру, рацию и кобуру с бластером на пояс.
   Катамаи Рей повесил цепочку с процессором на шею и, прекратив бесцельные рассуждения, молча застегнул на поясе широкий кожаный ремень с притороченными к нему мечом, minкамерой, рацией и кобурой с бластером.
   - Вот я и дома. - обрадовался Гах и на эмоциях выпалил целую тираду, достойную "восхищения":
   - Повезло мне, наверное, что тиглаари не отправили меня на металлолом, как болвана Вертера, который весь фильм строил из себя романтика, а в результате был расстрелян из бластера, как самая тупая в галактике консервная банка, да и та китайского производства.
   Капна лишь покачала головой, невольно сравнивая деловой стиль консервативной Сельмы с развязанными манерами оболтуса Гаха; Катамаи Рей сделал вид, что ни чего не заметил, судя по всему, он не собирался расставаться со своим не в меру разболтанным электронным помощником.
   - Теперь мы во всеоружии. - сверкнул глазами Катамаи Рей, с какой-то особенной любовью проведя ладонью по эфесу светового клинка. - Наш долг сделать так, чтобы Гавру и Матросову было не скучно в одиночку бродить по Серым равнинам...
   - Мы уничтожим корабль. - кивнула Капна и обратилась к своему карманному секретарю:
   - Сельма.
   - Слушаю, мем. - откликнулась электронная леди.
   - Что ты можешь сказать о системе безопасности корабля? - задавая такой вопрос, Капна приступала к осуществлению плана мести наглым захватчикам.
   - Сожалею, но корабль не имеет автоматической системы самоуничтожения. - с оттенком грусти в голосе произнесла Сельма. - Корабль-крепость тиглаари построен по принципу муравейника и не имеет ни одной централизованной системы. Управление кораблём, при наличии соответствующих разрешений, может быть реализовано с любого терминала.
   - Какая глупость! - прыснул Катамаи Рей.
   - Имеешь ли ты соответствующие разрешения? - лукаво улыбнулась Капна.
   - Не имею, мем, - призналась Сельма, - но при необходимости могу получить их.
   - Считай, что эта необходимость уже возникла. - подтвердила свои намерения Капна.
   - Что ты задумала? - приподнял бровь Катамаи Рей.
   - Сельма изменит курс и направит корабль в пояс астероидов, предварительно лишив все системы администраторских прав. - пояснила Капна ход своих мыслей.
   - Иначе говоря, - догадался Катамаи Рей, - когда они прочухают, что пришла беда, то будет уже слишком поздно. В панике они схватятся за руль и будут долго недоумевать, почему отказали тормоза.
   - Что-то вроде того... - кивнула Капна, криво улыбаясь.
   - Они ведь даже спастись не успеют. - вмешался в разговор Гах. - Кто ж спасётся, находясь непосредственно в астероидном поле?
   - А я, по-моему, не говорила, что нуждаюсь в комментаторе. - Капна состроила недоумевающее выражение на своём лице.
   - Как же с вами скучно. - обиделся Гах.
   - Скучно? - переспросила Капна и немного подумав, добавила:
   - Сколько будет дважды два?
   - Четыре. - не сразу ответил Гах, пытаясь отыскать подвох в её вопросе.
   - А вот и нет. - заявила Капна. - Дважды два - пять.
   Гах замолчал, в срочном порядке начав эвристический анализ заданной волшебницей задачи, кропотливо капаясь в своих огромных базах данных.
   - Смотри не перегори. - поддела Гаха Капна. - А то одна консервная банка армейского образца задымилась, пытаясь решить эту задачу.
   - То были военные роботы, мем, - невинным голоском произнёс компьютер Катамаи Рея, - а военные, они, по определению, тупые.
   - Очень смешно. - заметил Катамаи Рей.
   - Я не имел в виду вас, сер. - отозвался компьютер.
   - А кого ты имел в виду? - поинтересовалась Капна, прищурившись.
   - Это весьма обобщенное выражение, мем, бытующее в народе и реализованное в виде притчей, анекдотов, рассказов и т. д. - поспешил оправдаться Гах.
   - Ладно, не оправдывайся. - махнула рукой Капна. - Шуток, я вижу, ты не понимаешь.
   - Конечно, я ведь компьютер, мем. - мысленно пожал плечами Гах, ибо реально осуществить сие он смог бы только в визуальном режиме, а команды хозяина на то дано не было.
   - Теперь нам нужен терминал. - сказала Капна и направилась к выходу со склада.
   Коридор, как и прочие помещения, оказался пустым, и альдеронцам не составило труда отыскать терминал, находившийся в дальнем его конце у двери. Как и в прошлый раз, Капна вставила тюремный ключ в отверстие клавиатуры и прижала к нему кредитную карточку магнитной полосой. Сельма немедленно приступила к выполнению своей задачи, что можно было заметить по быстро сменяющим друг друга столбикам из странных символов. Ожидать результатов альдеронцам пришлось около 20-ти минут. Время тянулось крайне медленно и казалось невозможным, чтобы самому совершенному в мире электронному мозгу потребовалось его столько.
   - Задача выполнена. - сообщила Сельма о результатах своей деятельности. - До входа в астероидное поле осталось 120 минут.
   - Отлично. - потёрла Капна ладоши. - У нас два часа на то, чтобы найти шлюпку и убраться восвояси.
   - Куда? - не понял Катамаи Рей.
   - Планета Геус В-122, местечко под названием "Бург", четыре часа полёта на субсветовой скорости. - ответила за хозяйку Сельма.
   - Сельма просчитывает варианты иной раз не хуже Гавра. - сказала Капна, оценив по достоинству возможности своей электронной помощницы.
   - Прошу прощения. - Сельма вновь привлекла к себе внимание альдеронцев. - Я обнаружила некоторую информацию в файлах тюремного архива, которая может вас заинтересовать: тиглалари захватили в плен около двух десятков бойцов с "Токугавы" и поместили пленников в тюремный блок "А". В результате неудачной попытки к бегству в живых остался всего один легионер, место положения которого неизвестно и в данный момент все усилия охраны корабля направлены на его поимку.
   - Теперь понятно, почему нам так везёт. - посмеялся Катамаи Рей.
   - Ты думаешь? - засомневалась Капна.
   - Уверен. - кивнул Катамаи Рей. - Тот самый везунчик с "Асперо". Мне уже начинает нравиться этот парень.
   - Нравиться? - переспросила Капна.
   - Ну, козёл-то он козёл! Но действует он слажено. Интересно было бы с ним встретиться.
   - Может быть, если он выживет. - напомнила Капна о том, что пришло время выбираться из уже порядком надоевшей альдеронцам летучей крепости тиглаари.
   Альдеронцы в деталях изучили развёрнутую Сельмой голографическую карту и не спеша отправились на 8-ой уровень, где размешался док с челноками. Для побега из крепости им необходимо было захватить хотя бы один из трёх двухместных шатлов, судя по данным считанным Сельмой с терминала, находившихся сейчас в состоянии готовности ко взлёту. Дело оставалось за малым - добраться до шлюзового отсека на 8-ом уровне, нейтрализовать охрану и, захватив челнок, покинуть злополучный корабль. Идти, как и прежде, альдеронцы предпочли по техническим этажам, дабы не привлекать к себе внимание охраны и охранных систем тиглаари, занятых поисками сбежавшего легионера. Весь переход занял около сорока минут.
   - Приехали. - констатировал факт Катамаи Рей, выбив ногой решетку вентиляционной шахты и спрыгнув в коридор на 8-ом уровне, ведущий к шлюзу; Капна спрыгнула вслед за братом.
   - Неплохо. - оценила она, заметив несколько трупов тиглаари.
   - Молодец, легионер. - заочно похвалил Катамаи Рей. - Сам не зная того, он сильно облегчает нам задачу.
   Подле раскрытой настежь двери шлюзового отсека альдеронцы наткнулись ещё на несколько трупов солдат тиглаари и тетраногов из охраны корабля. Путь к челнокам был расчищен оставшимся в живых легионером, который сам того не подозревая, помогал выходцам с Альдерона. Когда альдеронцы вошли в шлюзовой отсек, они сразу же заметили отсутствие одного из челноков, видимо угнанного легионером, который на протяжении всего путешествия в KREEDе опережал их ровно на один шаг. Капна запрыгнула в кабину и с помощью Сельмы начала осваивать управление, а Катамаи Рей, вызвав Гаха, занялся программированием механизма, открывающего купол шлюза с терминала расположенного у входа в док. Закончив со своей задачей, колдун поднялся на стартовую площадку и, забравшись в шатл, занял место второго пилота у сестры за спиной.
   Нажатием кнопки Капна опустила ветровое стекло челнока и взялась за рычаги управления, заменяющие в технике тиглаари штурвал. Альдеронцы были готовы к старту и им оставалось лишь дожидаться действий механизма открытия купола, предварительно запрограммированного Катамаи Реем и Гахом.
   Система шлюзования откачала воздух из шлюза, а механизм управления куполом, включившись по таймеру, открыл крышку. Капна увеличила тягу, потянула рычаги на себя, и машина оторвавшись от стартовой площадки, вышла в открытый космос, быстро удаляясь от обреченного на гибель корабля.
   - Сельма. - позвала хозяйка.
   - Да, мем. - отозвался компьютер.
   - Мне нужно внести координаты в бортовой компьютер. - пояснила Капна причину вызова. - И сколько, кстати, нам лететь до В-122?
   - Уже сделано, мем. - как и всегда бесстрастным голосом ответила электронная помощница Капны. - До В-122 с текущей скоростью лететь 4 часа 36 минут.
   - Отлично. - сказала Капна и закрыла глаза, мгновенно провалившись в сон.
   - Гах. - послышался тихий заговорческий голос Сельмы. - Может партию в шахматы?
   - С мошенниками и шулерами не играю! - огрызнулся Гах и демонстративно блокировал порты ввода-вывода, чтобы оппонентка не могла проникнуть в его системную память.
   - Как хочешь. - даже не обиделась электронная помощница Капны.
   - Заткнулись оба! - буркнул Катамаи Рей. - Хорош трепаться! Дайте поспать. Хотите трещать? Трещите в диапазоне УКВ.
   Катамаи Рей откинулся на спинку кресла и закрыл глаза. Беспокоиться было не о чем, поскольку челнок шел на автопилоте, строго придерживаясь проложенного Сельмой курса.
  
  
  
  
  
  
  
   Глубокий космос
   KREED
   Звёздная система Наш-Лана
   Планета Геус В-122
   Бург: прибытие
   06 число 18 осеннего месяца ВЧППАСО
   21:45
  
   Капна очнулась под тревожный сигнал бортового компьютера, предупреждавший пилотов о приближении к плотным слоям атмосферы планеты В-122. Мгновенно собравшись, она перевела управление шатлом на себя и, взявшись за рычаги, приготовилась к выполнению сложного маневра.
   - Сельма, почему не разбудила раньше? - Капна попыталась сделать выговор своей помощнице.
   - Виновата, мем. - покаялась электронная леди. - Я рассчитала траекторию приземления, ориентируясь на сигнал с челнока легионера...
   - Координаты. - перебила Капна.
   - Заложены в бортовой компьютер. - ответила Сельма.
   - Ладно, машину посажу сама.
   - Как будет угодно. - ровным голосом отозвалась помощница.
   Ориентируясь на координаты заложенные Сельмой в бортовой компьютер, Капна плавно вошла в атмосферу и направила челнок в соответствии с исходившим с поверхности планеты сигналом. Волшебница рассчитывала перехватить таинственного курьера, покамест остававшегося вне досягаемости.
   На небольшой скорости она прошлась над вынырнувшим из сумерек челноком, к сожалению, уже покинутым легионером и, сделав круг почёта, бок о бок с ним посадила свой шатл. Альдеронцы выбрались на каменистую поверхность планеты и, выхватив бластыры, направились по следам тяжелых обитых металлом ботинок, отчётливо проступавших в зеленоватом свете приборов ночного видения. Передвигаться пришлось по тропе, петлявшей среди невысоких, но весьма крутых каменистых холмов, будто идя по каменному лабиринту. Альдеронцы, дабы сократить разрыв, отделявший их от легионера, бежали трусцой, стараясь не шуметь на усеянной галькой тропе ровно на столько, сколько им позволял боевой опыт, перенятый от японских ниндзя.
   Бежали около полутора часов к ряду, пока совсем не стемнело, о чём можно было судить по изменившемуся на более контрастный тону ночного визора.
   - Стоять! - послышался голос из-за высокого валуна и вслед за ним под ноги альдеронцам ударил тяжелый бластерный разряд.
   Молниеносно среагировав, ниндзя перекатились по земле и спрятались за выступами холмов, держа оружие наготове.
   - Чёртова галька. - прошипела Капна, сетуя на предательски шуршащий под ногами настил.
   - Мне показалось или стреляли из бластерной винтовки Е-11? - бросил Катамаи Рей Капне.
   - Нет, не показалось. - из-за валуна донёсся будто бы знакомый голос стрелявшего. - Кто такие?
   - Мы по заданию Легиона. - ответила Капна и слегка высунула голову, но тяжелый бластерный разряд ударивший в выступ, заставил её снова спрятаться и отказаться от дальнейших попыток разведать ситуацию.
   - Какое отношение могут иметь еретики с Альдерона к заданию Совета Магистров Легиона? - не поверил стрелявший.
   - С чего ты взял, что мы с Альдерона? - выкрикнул Катамаи Рей.
   - Потому, что я знаю, кто вы. - бросил им легионер. - Предатели!
   - Ник?! - не поверила своим ушам Капна.
   - Оставайтесь на местах. - предупредил Ник. - Не знаю, что вы задумали, но я вам не доверяю.
   - У нас есть рекомендательное письмо, написанное рукой Великого Магистра Раута Чезара. - попытался проявить дипломатию Катамаи Рей.
   - Бросай на землю. - отреагировал легионер. - Сюда, за валун. И без фокусов, я держу вас на мушке.
   Прежде чем предпринять какие-либо действия, Катамаи Рей вопросительно взглянул на сестру, но та одобрительно качнув головой, не стала возражать требованию легионера. Катамаи Рей снял с пояса цилиндрический контейнер небольшого размера, с вложенным внутрь документом и на мгновение высунувшись из-за скалистого выступа, бросил его за валун, где предположительно находился Ник.
   - Ладно, убедили. - примерно через минуту отозвался Ник и вышел из-за валуна, держа контейнер в одной руке, а другой сжимая рукоять имперской тяжелой бластерной винтовки Е-11. - Теперь можно и поговорить.
   Колдуны убрали оружие, и подошли к своему бывшему товарищу.
   - Чем же вам так насолил Теофраст Руми? - поинтересовался Ник.
   - Сам Руми нам не нужен. - лишь малую толику правды открыла Капна, жестом приглашая продолжить путь по тропе. - Нам интересны технологии, которыми он владеет, в частности, секрет преодоления барьера KREEDа.
   - Другого от "Силиконовой долины" я и не ожидал. - скривился Ник в подобие улыбки. - Вы одни?
   - Сейчас, да. - не стал скрывать Катамаи Рей. - Недавно потеряли Гавра и Матросова.
   - Как это потеряли? - не понял легионер.
   - На "Токугаве". - пояснила Капна. - Тиглаари уничтожили "Сокол" и всех членов экипажа остававшихся на нём, потом и нас захватили в плен.
   - Сочувствую. - покачал головой Ник.
   - Ты про себя расскажи. - предложил Катамаи Рей, которому было интересно, как Ник сумел выбраться из "Призрачной зоны". - Как ты выкарабкался после взрыва в Атлантике?
   - После взрыва, - начал легионер, - я попал в исключительно неприятное и страшное место - самый настоящий ад...
   - "Призрачная зона". - мягко перебила Капна, уточнив название исключительно неприятного и страшного места, где волей случая довелось побывать их бывшему товарищу.
   - Да, ну... - не поверил Ник, но немного подумав, добавил:
   - Хотя, наверное, так оно и было. Так вот, - решил он продолжить свой рассказ, - не прошло и нескольких дней, а может и не дней - там не поймёшь! - как вдруг стали происходить странные вещи. В самых разных местах начали появляться дыры, как бреши в днище ржавой посудины. Бреши, то открывались, то закрывались, вот я и нырнул в первую попавшуюся и оказался на одной из планет Легиона, где и поступил на службу под псевдонимом Николаса Пеледжи.
   - Видимо, сила взрыва оказалась настолько велика, что вызвала временную нестабильность в статике "Берьера" и ты сумел воспользоваться этим. - предположила Капна, мысленно пытаясь воссоздать картину чудесного спасения смертника, отправленного, по сути дела, на вернейшую гибель. - Что ж, тебе крупно повезло.
   - Не сомневаюсь. - согласился Ник и ударившись в воспоминания добавил:
   - Приятного там было мало, я вам скажу. До сих не могу забыть удушливые песчаные бури и пронизывающий до костей холодный ветер...
   - А почему Пеледжи? - недоумевал Катамаи Рей.
   - Я скрыл свою фамилию, сказал, что не помню. - пожал плечами Ник. - Мне дали другую. Я не стал рисковать, я ведь тогда не знал, как Легион относится к Альдерону.
   - И тебе поверили? - усомнился колдун.
   - Судя по состоянию, в каком я попал на Гермес С-108 после "Призрачной зоны" - да. - ответил Ник.
   - Что думаешь по поводу возвращения на Альдерон? - прямо спросила Капна, не став искать окольных путей. - Тебя повысили до капитана, между прочим.
   - Нет. - покачал головой Ник. - 20 лет службы в Легионе: здесь я прошел весь путь от рядового легионера до магистра. Возможно, когда-нибудь я стану Великим Магистром и войду в Совет. Моё место здесь. К тому же, я не смогу, да и не собираюсь прощать Белой этого грязного предательства. Это ведь она всё подстроила?
   - Не суть важно. - отсекла Капна. - Тебя проверяли.
   - Меня подставили. - перефразировал её слова Ник. - Нет, на Альдерон дорога мне заказана.
   - Дело твоё. - не стала уговаривать волшебница.
   Далее шли молча, не зная, о чём и поговорить. Петлявшая меж скал тропа вела в самое сердце Бурга, называемое местными жителями "Цитаделью", которая была основана потомками первых попавших в KREED поселенцев из Легиона и Конфедерации.
   Наконец, вдали замерцали первые огни, тропа резко расширилась, выводя одиноких путников в опоясанную со всех сторон скалами горную долину, в центре которой расположилось высокое окруженное забором из бетонных блоков сооружение - аванпост Легиона.
   - Здесь первый пост. - сказал Ник, разглядев стиль постройки. - До "Цитадели" ещё километров десять будет. На "Арминии" я изучал карту, старую, правда, но всё же лучше, чем ничего.
   - Мы сможем пройти? - засомневался Катамаи Рей, с помощью бинокля разглядев стволы зенитных пушек и несколько тяжелых крупнокалиберных пулемётов, установленных на стенах по периметру сооружения.
   Вместо ответа Ник поднёс к губам руку со встроенным в манжет миниатюрным радиопередатчиком и нажав на кнопку приёма-передачи, вышел в эфир.
  
   Тарантул: Тарантул Вавилону. Приём.
   Вавилон: Вавилон на приёме. Ваш пароль!
   Тарантул: "Звезда Нак-Шатры".
   Вавилон: А-а, извне. Ну, проходи. Добро пожаловать в KREED.
   Тарантул: Принял.
  
   Ник и его новообретенные товарищи последовали к аванпосту легионеров, рассчитывая на радушный приём, но не прошли они и четверти пути, как их поймали в перекрестные лучи дальнобойных прожекторов и открыли шквальных огонь, стреляя на поражение. Ник и альдеронцы бросились врассыпную, чувствуя всем существом, как тяжелые свинцовые пули разъярёнными осами впиваются в защитные экраны ЕСМ, с каждым новым ударом приближая к неминуемому концу.
   - Извини братан, - донеслось из динамика рации насмешливо, когда стих огонь пулемётов, а трое беглецов собрались за высоким валуном у входа в долину, в ужасе уставившись на индикаторы уровня своих силовых полей, - придётся нам нейтрализовать тебя и твоих дружков. Приказ Теофраста Руми. Сделайте всем одолжение - умрите с миром, иначе гореть вам в "Great Stove".
   Ник отключил рацию и в ярости ударил кулаком о камень.
   - В чём дело? - спросил Катамаи Рей. - Не признали?
   - Я должен был в самом начале догадаться, что местные скорее всего поддержат Руми, а не примут с распростертыми объятьями посланника Совета, который пришел за его головой. - выбранился Ник. - Проклятые еретики!
   - Тебя послали, чтобы устранить Руми? - прищурилась Капна.
   - Да. - признался Ник. - Допросить, а после устранить, как вредоносный элемент. Взять контроль над Бургом и ожидать дальнейших распоряжений из Центра. Когда будет известен секрет прохождения "Барьера", Легион пришлёт сюда несколько флотов, чтобы раз и навсегда покончить с этой проблемой. Бург - словно бельмо в глазу. Совет не потерпит неповиновения!
   "- Глупые фанатики! - подумала Капна".
   "- Это уж точно. - мысленно поддержал её Катамаи Рей".
   Ворота аванпоста распахнулись настежь, выпустив в долину около двух десятков вооруженных шестиствольными пулемётами и облаченных в тяжелую броню легионеров. Бойцы Теофраста Руми выстроились в цепочку, направили в сторону прячущихся за камнем альдеронцев и посланца Совета стволы пулемётов и бодрым шагом перешли в наступление, будучи уверенными в своём численном превосходстве и непробиваемой броне.
   - Сдаваться! Сдаваться! - сквозь мегаваттный громкоговоритель вещал на всю долину издевательски насмешливый голос легионера, укрывавшегося за толстыми бетонными блоками стен неприступной крепости.
   - Они, что, под фашистов косят? - посмеялся Катамаи Рей, взводя бластер "Феникс" и готовясь к отражению атаки. - Идут цепочкой, орут в громкоговоритель. Хотят нас запугать? Да, кого они решили взять на понт?!
   - Похоже на то. - поддержал его Ник, переводя бластерную винтовку Е-11 в режим эффективной дальности стрельбы.
   - Только вот немецкого акцента им не хватает. - усмехнулась Капна, как и брат взводя DL-44.
   - Почему Е-11, а не пулемёт? - решил поинтересоваться Катамаи Рей, видя в руках легионера оружие с Альдерона.
   - Компактная, удобная, точная, скорострельная, лёгкая, надёжная энергетическая винтовка. - перечислил Ник большую часть достоинств выбранного им оружия. - А что ещё надо?! У Легиона такого оружия нет. У нас вообще нет переносного лазерного оружия, только стационары для обороны космических станций, а бластеры союзных нам Конфедератов не слишком хороши. Пулемёты слишком тяжелые, а десантные карабины с ближним увеличением не такие мощные, к тому же кучу обойм с патронами в вещмешке за плечами таскать надо. Если сравнивать огнестрельное оружие вообще, то даже импульсная винтовка M41-A, на мой взгляд, куда эффективнее наших карабинов.
   - А ты думал! - произнесла Капна с оттенком гордости за разработчиков оружия "Силиконовой долины". - Серый хоть и жаден, как бурундук, но дело своё знает, и толк в оружии сечёт.
   Тем временем легионеры прошли полпути, рассчитывая одержать быструю победу без потерь, либо без осложнений взять противника в плен, чтобы в скором времени отконвоировать в "Цитадель", где прилюдно придать еретиков огню в городской печи "Great Stove", сжигая заживо для устрашения непокорных и упреждения дальнейшего распространения ереси. Как ни странно, но ни один из этих раскладов альдеронцев и посланника Совета Магистров не устраивал.
   Катамаи Рей на мгновенье высунулся из-за края огромного валуна и выстрелил в ближайшего из врагов, пробив насквозь и защитное поле легионера и его тяжелую броню. За выстрелом колдуна последовала молниеносная атака его товарищей, уложив ещё двоих легионеров, упавших наземь с простреленной насквозь грудной клеткой. Не привыкшие к потерям бойцы Теофраста Руми, начали беспорядочное отступление, осыпая валун частой пулемётной дробью.
   - Когда эти недоумки вернуться в аванпост и забаррикадируются там, как распоследние трусливые шакалы, - быстро оценил обстановку Катамаи Рей, - валун начнут обрабатывать огнём зениток, так что нам самое время убираться отсюда.
   - Согласна. - кивнула Капна и пригнувшись, рванула в сторону извилистой тропы, по которой ещё совсем недавно они пришли в долину; остальные, не раздумывая, последовали за ней.
   Товарищам воочию пришлось убедиться в точности данного Катамаи Реем прогноза. Они едва успели достигнуть входа в долину и укрыться за выступами скал, как валун, за которым ещё несколько минут назад они прятались от легионеров Руми, в буквальном смысле осыпало градом орудийных выстрелов, превративших его самого и площадь вокруг в один огромный котлован, отрезавший подступы к вражьему укреплению.
   - Теперь мы здесь надолго застряли. - Ник с грустью констатировал факт, рассматривая в бинокль образовавшуюся в результате усиленной артподготовки глубокую яму, быстро заполняющуюся мутными грунтовыми водами подземных источников.
   - Ты прав, в брод не перейти. - мрачно пошутил Катамаи Рей, из укрытия наблюдая за тем, как котлован старательно вылизывают лучами дальнобойных прожекторов, ища возможно уцелевших после обстрела еретиков.
   - Нам крупно повезло, что сейчас ночь. - сказала Капна, пряча бластер в кобуру. - Иначе, они могли бы заметить наши перемещения и возобновить обстрел.
   - Прошу прощения, мем. - вмешалась в разговор Сельма. - Возможно, я ошибаюсь, но мои датчики зарегистрировали исходящий слабый сигнал...
   - И что? - насторожилась Капна, ожидая очередного подвоха.
   - Спиральный код, мем.
   - "Сокол"! - выпалила Капна. - Только имперские войска пользуются такого вида шифровками. Спиральный код хорошо известен Гавру. Одного не пойму, почему сигнал слабый, на "Соколе" ведь отменная парабола и мощный импульсник?
   - Значит, энергии мало или повреждения имеются. - быстро сориентировался Катамаи Рей, предположив причину неустойчивой связи. - Надеюсь, с ними всё в порядке.
   - Не знаю. - ответила Капна и обратилась к своей электронной помощнице:
   - Сельма, ты можешь усилить сигнал и определить координаты источника?
   - В процессе, мем. - отозвалась Сельма.
   Альдеронцы и посланец Совета Магистров замерли в напряженном ожидании, искренне веря в возможности Сельмы, ещё ни разу не разочаровавшей свою хозяйку.
   - Получена шифровка. - наконец, отозвалась Сельма, закончив работу. - Приступаю к декодированию. Отмена операции: источник не передал ключа кодировки.
   - Это из предосторожности. - догадалась Капна. - Гавер знает своё дело.
   - Пусть попробует применить ключи подразделений дальней разведки, какими пользуются имперские дройды. - предложил Катамаи Рей.
   - Да, Сельма. - согласилась с братом Капна. - Слушай внимательно, читать буду по памяти.
   - Слушаю и запоминаю, мем.
   Минут 20 потребовалось Капне, чтобы надиктовать своему карманному компьютеру численно-буквенные комбинации закрытых ключей спирального кода, после чего Сельма немедленно приступила к декодированию шифровки с "Сокола".
   Вновь повисла томительная пауза. Ещё несколько минут все трое пребывали в напряжении, невольно затаив дыхание.
   - Результат положительный. - продекламировала Сельма, сей долгожданной фразой разрядив напряжение. - Передаю текст зашифрованного сообщения: "Я на В-122. Координаты: 14.47.25. Повреждения незначительные. Связь не устойчива. Взлететь не могу. Нет топлива. Произвожу ремонт. Гавер.".
   - Слава Провидению! - воскликнула Капна, не скрывая радости. - "Сокол" уцелел.
   - Вот и славно. - потёр в ладоши Катамаи Рей. - Мне бы только до "Харриера" добраться, а уж там, я всыпал бы проклятым фанатикам по первое число. Зашел бы с воздуха и разворошил их осиное гнездо.
   - Тебя за язык ни кто не тянул. - улыбнулась Капна, подловив брата на слове. - Итак, в путь.
   - Базара нет. - с готовностью подтвердил свои намерения колдун.
   - Сельма. - вновь обратилась она к своей помощнице. - Как далеко от нас до "Сокола"?
   - 20 километров на юго-восток. - отозвалась электронная леди.
   - Я так и думал. - удрученно выговорил Ник, прикидывая, какое расстояние им придётся ползти по труднопроходимой скалистой местности.
   - Что, начинаешь врубаться в альдовские темы? - поддел его Катамаи Рей. - Я и не сомневался, что расстояние до "Сокола" окажется именно таким.
   Собравшись духом, троица направилась в указанном Сельмой направлении, героически преодолевая на своём пути многочисленные препятствия в виде скалистых холмов и глубоких местами заполненных водой оврагов. Тяжелее всего приходилось Нику, не привыкшему к подобным марш-броскам и не имевшему достаточного боевого опыта передвижения по пересеченной местности, причём малопригодной, в данном случае, для передвижения, как такового. На каждый километр первопроходцы, ибо до них вряд ли бы кто отважился на подобную прогулку, тратили не менее часа, часто устраивая привалы, чтобы отдохнуть и подкрепить силы энергетическими пилюлями и чистой родниковой водой из подножных источников.
   Наконец, к закату дня измученные и измотанные долгой и тяжелой дорогой путники спустились в неглубокую окруженную скалами ложбину, на дне которой притаился корабль Капны. В темноте опознать "Сокол" можно было лишь по тусклому маячку, мерцавшему красным огоньком с установленной Гавром частотой.
   Капна подняла с земли небольшой булыжник и, подойдя к кораблю, постучала по корпусу.
   - Кого там черти принесли? - спустя минуту услышала она грубую брать Матросова, доносившуюся сквозь задраенный люк.
   - Отворяй собака! - грозно гаркнул Катамаи Рей, пустив в ход восклицание из одного старого как мир фильма.
   Крышка люка откинулась и из бьющего светом жерла показалась голова Матросова, который вместо приветствия произнёс сакраментальную фразу:
   - Ну, ты, блин, даешь, чернокнижник: мало того, что припёрся на ночь глядя, так и ещё шуметь удумал. Сколько вас тут будет?
   - Трое. - обрадовавшись долгожданной встрече, крякнула Капна, предвкушая горячую еду и мягкую подушку. - Заползай внутрь, Матросов, дай остальным протиснуться. Мы устали, как ездовые собаки весь день таскавшие камаз!
   - Камаз - хорошая машина, сказал чукча, поразмыслив, - вспомнил Ник анекдот с Земли, - однако, собаки быстро устают.
   - Так точно. - посмеялся Матросов.
   - Я голоден, устал и очень хочу...пить. - наигранно пожаловался Катамаи Рей, руками и ногами перебирая по частым ступенькам вертикальной лестницы, которая упиралась в люк на крыше корабля.
   - Не ты один. - утробно посмеиваясь, поддержал товарища Ник. - Сейчас бы пивка холодненького с сухариками, да с рыбкой вяленой...
   - Горбатого могила исправит. - покачала головой Капна. - Помнится, ты уже попил пивка однажды.
   - Ладно тебе. - махнул рукой Ник, поморщившись, он хорошо помнил, что банка пива стала чуть ли не первопричиной его путешествия в "Призрачную зону", которая так и не смогла искоренить сего пагубного пристрастия.
   - Как? Ты не в "Призрачной зоне"? - удивился Матросов, который только сейчас рассмотрел и признал того, кто спускался по лестнице вслед за колдунами.
   - Как видишь. - пожал Ник мускулистую руку моряка, протянутую ему в знак приветствия, когда спрыгнул на палубу.
   - Ты выглядишь, как легионер. - удивился Матросов, разглядывая характерную для воинов Легиона экипировку Ника.
   - Он и есть легионер. - махнул рукой Катамаи Рей.
   - Как это? - не понял моряк, полагая, что его пытаются разыграть.
   - Долго рассказывать. - открестился Ник. - Как-нибудь за пивком.
   - Идёт. - не сразу произнёс Матросов, с подозрением разглядывая легионера, а про себя подумал, что только фанатиков на "Соколе" не хватало для полного счастья.
   Трое путешественников в сопровождении Александра Матросова направились в гостевую, где их встретил генерал Гавер, который вольготно развалившись в кресле за круглым столиком, манерно курил толстенную кубинскую сигару, в перерывах между затяжками пригубляя старых шотландских виски из квадратной формы стаканчика.
   - Неплохо устроился. - произнесла Капна вместо приветствия.
   - Сан благоволит. - надменно протянул генерал Гавер, гордо воздев подбородок и манерно щелкнув пальцами в довершении картины триумфа своего величия.
   - А хлестать из горла "Тройной" одеколон из двадцатилитровой бутили в машинном отделении или в мусорном отсеке сан благоволит?! - едко осведомилась Капна, рубя на корню горделивого супостата. - А может сан благоволит, по синему делу, ездить в ванне по коридорам "Звезды Ориона" или выходить на построение в средневековых рыцарских доспехах, после чего маршировать под аккомпанемент ефрейтора Озия?
   - Да, что ты, в самом деле! - едва не вывалился из кресла ошарашенный генерал, будто поперхнувшись мрачными воспоминаниями.
   - Ладно. - махнула рукой Капна в знак примирения. - Будем считать, что ты пошутил и я тоже посмеялась.
   - Ты всегда знала, что сказать. - расплылся в виноватой улыбке генерал.
   - Ты мне лучше расскажи занимательную историю, как вы бросили нас в беде и смылись под шумок, когда палевом запахло. - предложила Капна, желая узнать причину долгого молчания "Сокола" в эфире.
   - Вовсе эта история не занимательная. - вступился за товарища Матросов. - Нам пришлось сваливать! Мы держались до последнего, ты ж знаешь, Александра Матросова голыми руками...гм...так вот, их попёрло столько, сколько в мой пулемёт пуль не влезет, а Гавер тоже не промах, что выстрел, то труп...
   - ...мы взлетели только после того, - Гавер подхватил рассказ, - когда они выкатили тяжелые плазмомёты и начали поливать нас раскаленной плазмой, нанося ощутимый ущерб корпусу корабля. Как выяснилось позже, в результате обстрела больше всего пострадала, именно, система связи: они раскололи параболу и повредили частотный усилитель импульсного передатчика. До сих пор ещё я не успел всё полностью восстановить. По моим расчётам, нам едва хватало топлива, чтобы дотянуть до В-122, ведь дозаправиться на "Токугаве" нам не удалось. Когда мы сели, я кое-как наладил связь и послал шифровку. Я был уверен, что Сельма дешифрует спиральный код, поэтому особо не переживал. В конце концов, я просчитал, что вы найдёте нас.
   - Разберёмся. - снисходительно произнесла Капна, принимая на веру доклад своих товарищей, вполне объясняющий причину долгого отсутствия "Сокола" в эфире, а также причину неустойчивой связи, имеющую место и по сей момент.
   - Вопрос теперь в том, - вступил в разговор Катамаи Рей, - как мы взлетим?
   - Топлива нет. - покачал головой Гавер.
   - Есть топливный преобразователь. - подал идею Катамаи Рей. - Авиационное топливо "Харриера" можно преобразовать в криогенное "Сокола".
   - И что, - усмехнулась Капна, - с каждой тонны получим по 100 грамм? Всего твоего запаса не хватит даже на пуск двигателей.
   - Отправимся в Бург и там купим. - предложил Матросов.
   - И вёдрами сюда таскать будем до скончания веков... - посмеявшись, Капна отвергла и это предложение. - К тому же в Бурге нас не магазин ждёт, а пресловутая "Great Stove".
   - Что это такое? - не понял Матросов, однако само название ему не понравилось.
   - Мы еретики и нас собираются поймать и сжечь заживо в большой городской печи по приказу Теофраста Руми. - пояснил Катамаи Рей.
   - Да я ж из этой шкуры решето сделаю! - в сердцах воскликнул Александр Матросов, взводя пулемёт.
   - Не ты один. - улыбнулся Ник, похлопав ладонью по бластерной винтовке.
   - Топливо есть. - Капна обнадёжила своих упавших духом товарищей.
   В сопровождении трёх членов экипажа "Сокола" и легионера, сгоравших от нетерпения и любопытства, она вышла из гостевой в коридор и, подойдя к окрашенному красной краской щитку, сорвала пломбу и открыла крышку. За крышкой располагалась компактная приборная панель с красной кнопкой по центру, рукоять со встроенной обоймой для установки предмета, похожего на баллончик от сифона и патронташная лента с двадцатью такими баллончиками. Капна достала один из баллончиков, освободив ячейку патронташной ленты, потянула на себя рукоять, вставила баллончик в обойму, задвинула рукоять обратно в паз и нажала на красную кнопку на приборной панели. Приборы ожили, и стрелка индикатора уровня топлива в баках резво поползла слева направо к отметке "FULL".
   - Ultra-Min-Камера! - выдохнул Гавер, совершенно не ожидая воочию узреть наличие подобного резерва. - Откуда у тебя эта сверхсекретная разработка, ведь, насколько мне известно, в тестовых лабораториях "Силиконовой долины" всё ещё идут базовые испытания?
   - С людьми надо уметь договариваться. - похвасталась Капна, впрочем не перегибая палки тщеславия и не чрезмерно задирая нос в гордыне за свои достижения в области коммуникабельности. - В одном баллончике две тысячи тонн криогенного топлива. Это полный бак "Сокола". Не кисло, да?
   - Почётно. - похвалил находчивость сестры Катамаи Рей, пораженный ровно как и все остальные.
   - Клювом пощёлкали и довольно. - закончив с демонстрацией новейших технологий, Капна закрывая крышку щитка. - Теперь нам надо обсудить варианты дальнейших действий.
   Четверо альдеронцев и легионер вернулись в гостевую и, рассевшись вокруг столика, приготовились к обсуждению плана грядущих действий.
   - Я могу прикрыть с воздуха и обеспечить вам относительно безопасный проход через посты Легиона. - предложил Катамаи Рей. - Запасного топлива для "Харриера" на борту "Сокола" достаточно, боеприпасов тоже.
   - Само собой. - кивнула Капна. - Теперь попрошу особого внимания. Значит так, - обратилась она к брату, - поднимешь самолёт и пройдёшься до самого Бурга на низкой высоте, непрерывно сканируя местность. По данным с твоего сканера Сельма составит карту. Гавер и Матросов, - повернулась она к товарищам, внимательно слушавшим её указания - остаётесь на "Соколе" для проведения ремонтных работ и охраны корабля. Я и Ник на скутерах отправимся в Бург по проложенному Сельмой маршруту. Если по пути в Бург возникнут какие-либо связанные с Легионом осложнения, - вновь её взор обратился в сторону колдуна, - устранишь их. Иными словами, твоя задача: оказание нам поддержки с воздуха. У меня всё.
   - Без проблем. - дал своё согласие Катамаи Рей.
   - Добро. - несказанно обрадовался генерал Гавер, которому претила сама мысль о возможной вылазке, ибо, руководствуясь исключительно здравым смыслом, неожиданно для самого себя, он пришел к выводу, что передвижение по незнакомой местности не слишком благотворно может отразиться на состоянии его кармы.
   - Охрана, так охрана. - не стал спорить Александр Матросов, с неожиданно проникновенной любовью оглядев свою "Луизу".
   - По рукам. - коротко ответил Ник, которого вполне устраивал расклад бывшей супруги.
   - А теперь, лично я отправляюсь отдыхать. - заявила Капна и выбравшись из-за столика, направилась в каюту. - Сбор завтра утром, ровно в 09:00.
   Гавер и Матросов остались сидеть за столиком, видимо рассчитывая на более колоритный отдых: выпивка, игральные кости и терпкий аромат кубинских сигар, а вымотавшиеся за день Ник и Катамаи Рей, не произнося ни слова, направились следом за Капной.
   Время перевалило за полночь, а целых девять часов сна - небывалая награда для усталого солдата.
  
   Глубокий космос
   KREED
   Звёздная система Наш-Лана
   Планета Геус В-122
   Бург: "Цитадель"
   08 число 18 осеннего месяца ВЧППАСО
   09:20
  
   Ровно в 09:00 по бортовому времени, проснувшаяся троица собралась в прокуренной до невозможности гостевой. Здесь Капна, Катамаи Рей и Ник застали Александра Матросова и генерала Гавра упившимися в дрезину, которые будучи уже не в силах доползти до постели, так и уснули за столом в компании опустевших бутылок виски.
   - Так я и знала. - покачала головой Капна. - Что ж готовьте крюки, парни. Надо наказать виновников несвоевременного торжества.
   Минут 20 ушло на то, чтобы отыскать в трюме корабля разделывательные кроки для говяжьих туш, прикрепить их к потолку в коридоре и подвесить за одну ногу вниз головой каждого из нарушителей военного устава.
   - Хорошо висят. - улыбнулась Капна и ногой пнула висящего к верху тормашками генерала, чтоб раскачивался словно на ветру.
   - Жаль, - искренне пожалел бедняг Катамаи Рей, - что нет на "Соколе" "Позорного столба".
   - Чем тебе этот плох?! - указала на крюки Капна, вновь пнув ногой обоих висельников. - Это ж надо так упиться!
   - Не в зуб ногой! - дал подходящее определение Катамаи Рей.
   - Помню и мне довелось повисеть на "Позорном столбе". - с грустью произнёс Ник, которого аж передёрнуло от подобных воспоминаний.
   Посмеявшись вдоволь над проштрафившимися алкоголиками, товарищи отправились в гостевую, чтобы приготовить себе обильный и питательный завтрак. Основательно вымотавшись во время длительного перехода по непроходимой гористой местности до спрятавшегося в ложбине корабля, они напрочь позабыли об ужине, едва доковыляв до своих кроватей, где мгновенно отключились и предались долгому и безмятежному сну без сновидений.
   Капна распатронила свои личные закрома и выставила на стол мясные консервы, консервированный хлеб, маринованные овощи, сухофрукты, сок в герметичных пластиковых банках, энергетические пилюли и таблетки, содержащие дневную норму витаминов, аминокислот, минеральных веществ и микроэлементов. Ник достал из столешницы столовые приборы, с нетерпением ожидая начала трапезы, а Катамаи Рей ловким движением фокусника вытащил из рукава, надетой им поутру хламиды, бутылку кефира.
   - А это что ещё за номер? - удивилась Капна, не припоминая, чтобы среди прочих запасов пищи на "Соколе" был кефир.
   - Соскучился я по натуральной пище. - мечтательно выговорил он, смачно облизываясь. - А то, что у нас на борту: таблетки, пилюли, в лучшем случае консервы...
   - Не то ты пьёшь с утра. - сделал замечание Ник, скривив физиономию при виде кефира, которым суждено было заменить холодное пенящееся пиво.
   - Как раз то, что надо! - одёрнула его Капна. - Мы на боевом задании, а не на посиделках!
   - Ладно, ладно, я так, к словцу. - отшутился Ник. - Колись, колдун, где кефир нарыл?
   - С собой прихватил пару ящичков. - признался Катамаи Рей.
   - Подумать только. - пожала плечами Капна. - На тебя это не слишком-то похоже. Если бы ты взял пару ящиков виски, я бы поверила быстрее.
   - Чо, чо, чо, моя очередь дежурить? - донеслось из коридора, после чего голос вещавшего внезапно затих, сменившись явно выраженным рвотным рефлексом класса "Бэ-э".
   Ник и Катамаи Рей сморщились от отвращения.
   - Ничего-ничего, иногда полезно. - назидательно произнесла Капна. - Глядишь, вся дурь и выйдет.
   - А я бы пивка хлебнул. - мечтательно произнёс Ник. - Давно уже горло ни чем таким не смачивал.
   - Да, не вопрос. - в пафосе воздев правую руку и звонко щёлкнув пальцами, колдун явил чудо, в виде ниоткуда вдруг возникших на столе двух полулитровых кружек холодного пенящегося пива.
   - Как ты это сделал?! - ошарашенно выпучив глаза, потребовала объяснений волшебница, Ник едва не свалился со стула, отказываясь верить собственным глазам.
   - Ничего особенного. - признался Катамаи Рей, махнув рукой. - Заклинание материализации мысли.
   - Я серьёзно. - Капна не поверила словам ухмылявшегося братца. - Поразительно! Не ожидало я от тебя подобного. Покажешь формулу?
   - Непременно. - кивнул Катамаи Рей.
   - Алхимией занимаетесь? - покачал головой Ник, постепенно приходя в себя и с явным недоверием нюхая пиво и очень аккуратно пробуя пенящийся напиток на вкус. - Еретики, я ж говорил.
   - В таком случае ты - фанатик. - парировал Катамаи Рей. - Кстати, давно хотелось узнать, в чём заключается смысл религиозных убеждений Легиона? Ваш "Символ веры"?
   - Никакого смыла там нет. - отрезала Капна, совершенно не заботясь о том, понравятся ли Нику её высказывания или нет. - Обычные религиозные фанатики. Сектанты, каких полно!
   - Совсем нет. - горячо возразил Ник.
   - С этого момента попрошу поподробнее. - настаивал на своём Катамаи Рей.
   - Ладно. - согласился Ник. - В Легионе проповедуют Солнечного Треглава. Три лица, но одна суть.
   - Теперь всё понятно. - решил блеснуть эрудицией Катамаи Рей. - Солнечный Треглав, как я понимаю, одно из зеркальных отражений Троицы в христианской религии, и по сей день существующей на Земле во множестве конфессий, главенствующими из которых являются: Православие, Католицизм и Протестантизм.
   - Шаманство. - хмыкнула Капна.
   - Напрасно ты так категорична. - на сей раз не согласился с ней Катамаи Рей. - К примеру: Православие - весьма эффективная форма религии со множеством явных примеров, имевших место в действительности и документально подтвержденных.
   - Рассуждать каждый горазд! - окончательно рассердился Ник, залпом опрокинув одну кружку пива и потянувшись за второй. - А вы-то во что верите? Вы ж безбожники! Атеисты! Еретики!
   - Странный набор несовместимых определений. - сделал замечание Нику Катамаи Рей.
   - Мы не верим. Мы знаем. - снисходительно пояснила Капна, сложив руки на груди, в знак непоколебимости своих доводов. - Нынче Проведение правит балом.
   - Теперь, наверное, станете меня убеждать, что и тут существует множество документированных примеров?! - Ник вновь приложился к пиву, вещая несколько раздраженно.
   - Да. - кивнул Катамаи Рей. - Примеров достаточно и даже более того...
   - Приведи хоть один. - покончил с пивом легионер.
   - Мы. - холодно сказала Капна. - Если этого мало, то: Гоша, Д6, Лёв. Сколько ещё примеров тебе привести?
   Ник промолчал, не найдя, чем возразить. Пусть и не слишком долго, как колдуны, но он прожил на Альдероне достаточно, чтобы воочию столкнуться с необъяснимым феноменом членов Семейки: с загадкой таинственной личности всемогущего Гоши, невероятной силой и неуязвимостью Д6, со светлым началом Капны и тёмной сутью Катамаи Рея, с просчётами Гавра и многим-многим другим, чего не перечислить и тем паче не описать...
   - Ты меня разочаровываешь, Ник. - покачала головой Капна. - Ты религиозный фанатик, как и прочие в Легионе, а фанатики не могут быть друзьями.
   - Я на вашу дружбу не претендую. - огрызнулся легионер, незаметно ложа указательный палец на курок бластера. - А в особенности на дружбу с Белюшкой, такую крепкую и беззаветную, что едва не стоила мне пожизненного заточения в аду.
   - Не стоит. - мягко предупредил Катамаи Рей и плавно тряхнул раковом хламиды, откуда прямо в ладонь соскользнул световой меч, покамест незажженный.
   - Ладно. Будь по-вашему. - Ник понял намёк и медленно отвёл руку от кобуры, прекрасно понимая, что против светового меча шансы на победу в схватке невелики. - Каждый из нас выполняет свою часть общего задания...
   - Вообще-то следует показать тебе на дверь, - перебила его Капна, - но помня твои былые заслуги, я этого не сделаю. Однако, предупреждаю, с этого момента мы будем за тобой внимательно следить.
   - Я чувствую, как крепнут дружеские узы. - иронизировал Ник, недобро блеснув глазами и расплывшись в фальшивой улыбке.
   К еде приступили молча, каждый пребывая наедине с собственными мыслями. Такого поворота событий ни кто не ожидал, ибо банальный спор на религиозной почве обернулся конфликтом, посеяв меж товарищами подозрительность и недоверие.
   - Порой мне кажется, - возобновил разговор Катамаи Рей, решив прервать затянувшуюся паузу, поставившую собеседников в неловкое положение, - все мы служим одному божеству.
   Капна ни чего не ответила, даже не подняв глаз; Ник криво улыбнулся, выказывая тем самым полное несогласие.
   - Посудите сами: вселенная одна? Одна. - не унимался колдун, проигнорировав многозначительное молчание сторон. - Зачем тогда множество богов? Откуда им взяться? Мы ж не язычники, правильно?! Все прекрасно понимают: Творец вселенной и всего в ней сущего - один. Из этого я делаю вывод, что Проведение, Солнечный Треглав и Святая Троица - одно лицо. Однако, в каждой из известных нам цивилизаций, Создатель проявляет себя по-разному, видимо, всё зависит от духовного развития, уровня социальной организации, технического прогресса, в конце концов, а может и по каким либо иным соображениям, нам неведомым...
   - Скажи это ему. - Капна ткнула указательным пальцем в Ника, который, всё ещё пребывая в молчании, обильно поглощал выложенную на стол пищу.
   - Я для всех говорю. - напомнил Катамаи Рей. - Говорю для того, чтобы каждому стало ясно: причин для конфронтации нет.
   Ник на мгновение оторвался от пищи и исподлобья посмотрел на Катамаи Рея, после чего вернулся к прежнему занятию, набивая рот съестным и запивая соком из жестяных банок.
   "- Глупый фанатик. - мысленно передала брату Капна".
   "- Похоже на то. - пришлось согласиться с ней колдуну, который не узнавал прежнего Ника, воочию лицезря последствия изменений с ним произошедших за последние 20 лет".
   Оставив тщетные попытки добиться взаимопонимания, Катамаи Рей посвятил остающееся до вылета время приёму пищи, пребывая в рассеянных размышлениях о несостоятельности религиозных концепций Легиона, отчасти обременённых малодушием и фанатизмом.
   Капна же, в свою очередь, негласно приняла к сведению тот факт, что Ник затаил лютую злобу не только на Белую, в единственном её лице, но и на всех остальных лиц с ней связанных. Она ни сколько не удивилась бы, узнав, что Ник являлся одним из первейших подстрекателей правящей элиты Легиона к агрессивным действиям по отношению к преисполненному ересей достопочтенному господину Альдерону.
   Трапеза закончилась в полной тишине и гнетущем молчании. Члены некогда единой команды, покончив с остатками съестного, разошлись по своим делам: Катамаи Рей направился на крышу "Сокола", чтобы подготовить к старту "Харриер", а Ник и Капна спустились в трюм, намереваясь привести в порядок мотоботы, выволочь их из корабля и ожидать сигнала с воздуха.
  

***

   Катамаи Рей отстегнул крепежи и забрался в кабину самолёта, на ходу одевая лётный шлем и пристёгивая маску дыхательного аппарата. Дверца фонаря щелкнула в замке и колдун поудобнее устроившись в кабине, запустил двигатели на прогрев. Турбины мерно взвыли, готовясь оторвать крылатую машину от крыши космического корабля и подняв в воздух, увлечь в безоблачное утреннее небо.
   Вертикальный старт прошел без осложнений и спустя пять минут, "Харриер" набрав высоту, уже летел в направлении Бурга, сканируя каждую пядь поверхности Геуса В-122, покрытой скалистыми изломами и каменистыми холмами.
  

***

   Тем временим, Ник и Капна спустились в трюм "Сокола", где покрытые брезентом, мирно покоились четыре скутера и два из них были теми самыми, на которых троица бороздила непроходимые леса Северной Америки в далёком 1760-ом году. Намётанным глазом Ник сразу же узнал свою машину и, подойдя к ней, с умилённым выражением на лице начал проверять работоспособность основных узлов, надавливая на кнопки и нажимая на рычаги; Капна занялась приготовлением своего мотобота.
   В самый разгар приготовлений запиликала рация Капны. Ей пришлось отвлечься от дел насущных, чтобы с тяжелым вздохом отстегнуть прибор от пояса и, включив в режим приёма-передачи, выйти в эфир.
  
   Железная птица: База. На связи Железная птица. Как слышите? Приём.
   База: Слышу хорошо. Приём.
   Железная птица: Задачу выполнил. Возвращаюсь. Готовы к приёму данных?
   Связной: К приёму данных готова.
   Железная птица: Передаю.
   Связной: Принято.
   База: Конец Связи.
   Железная птица: До связи.
  
   - Итак, Сельма, что у тебя? - поинтересовалась Капна, ожидая доклада своей электронной помощницы.
   - Сеанс связи завершен. - бесстрастно отозвалась та. - Начинаю обработку данных, полученных с борта VMA-120. Получено динамическое изображение. Начинаю обработку. Выполнено. Компиляция электронной карты завершена. Приступаю к обсчёту маршрута. Выполнено. Расстояние до "Цитадели" - 27.839 км, расстояние до ближайшего поста Легиона - 13.451 км., координаты - 37 62 08. Всего постов на пути маршрута - 1.
   - Отлично. - порадовалась Капна. - Один пост. Сельма, сколько вариантов ты перебрала?
   - 2000. - ответила компьютерная леди ровным бесстрастным тоном. - Наиболее подходящие: 20-й, 120-й, 200-й, 2000-й. Однако, на мой взгляд, самый приемлемый из отмеченных - вариант N200.
   - Так тому и быть. - дала согласие хозяйка, уже не раз убеждавшаяся в компетенции своей помощницы.
   - Надо бы связаться с Катамаи Реем. - невзначай предложил Ник. - Пусть уничтожит аванпост с воздуха и возвращается на "базу".
   - Добро. - кивнула головой Капна, не заметив в предложении легионера ни чего предрассудительного.
  
   База: База вызывает Железную птицу. Приём.
   Железная птица: Железная птица на связи. Приём.
   База: Пост Легиона. Координаты: 37 62 08.
   Железная птица: База, вас понял. Отработаю.
   База: Добро.
   Железная птица: Конец связи.
  
   Капна отключила рацию и пристегнула к поясу, продекламировав:
   - Птица вылетела. Об аванпосте своих друзей можешь больше не беспокоиться.
   - Они мне не друзья. - напомнил Ник. - С еретиками Руми дружбы не вожу.
   - Что ты заладил, как заезженная пластинка?! - выговорила Капна, которую начал утомлять религиозный фанатизм, а вернее сектантский идиотизм попутчика. - Мир, по-твоему, делиться на правоверных и еретиков, так что ли?
   - Именно так и никак иначе! - с вызовом воскликнул Ник, тем самым выказывая свою непоколебимую никакими доводами решимость.
   - Идиот! - не сдержалась Капна и в порыве ярости добавила:
   - Плевала я слюной на твоего Треглава, мать его, Солнечного! Как сильно ты изменился, я уже с трудом узнаю твоё лицо под маской околпаченного фанатиками недоумка!
   Ник промолчал, видимо, решив, что спорить с погрязшими в ереси альдеронцами не только бесполезное, но и несколько небезопасное мероприятие. Однако, в глазах его сверкнула искра неподдельной ярости, в любой момент грозившая перерасти в пламя праведного гнева, способного толкнуть фанатика к осуществлению акта возмездия по отношению к неверным, посмевшим посягнуть на святыню...
   - Ладно. - не встретив сопротивления, Капна довольно быстро остыла, вещая уже на примирительный лад. - Собирайся. Пора выдвигаться.
   Оседлав мотоботы, компаньоны через ангарные двери вылетели в лощину, где мирно почивал "Тысячелетний Сокол". Капна ещё раз взглянула на составленную Сельмой электронную карту и, запомнив маршрут, взяла лидерство в свои руки. Она повела небольшой отряд, состоявший всего из двух человек, к конечной цели путешествия, к пресловутой "Цитадели" легионеров-отступников.
  

***

   Катамаи Рей выполнил плавный разворот и в соответствии с переданными сестрой координатами, проложил курс к посту Легиона. Полёт занял несколько минут и, подойдя вплотную к укреплению, пилот "Харриера" одну за другой выпустил четыре тяжелые ракеты GAU-65 класса "воздух-земля".
   Четыре мощных взрыва разорвали утреннюю тишину, до основания разрушив вражеский аванпост, который превратившись в груду покорёженного железобетона, более не представлял ни какой опасности для путешествующих на мотоботах товарищей.

***

   Рация Капны нервно запиликала, призывая хозяйку выйти на приём.
  
   База: На приёме.
   Железная птица: Задача выполнена.
   База: Отлично. Возвращайся на базу. Жди дальнейших указаний.
   Железная птица: Принял.
   База: Конец связи.
  
   - Железная птица задачу выполнил. Теперь очередь за нами. - сказала Капна и до упора вывернула ручку газа, быстро набирая обороты; Ник молча устремился вслед за ней.
   Минут через двадцать быстрого полёта по разрастающемуся вширь каньону, Капна вдруг ощутила приступ внезапного беспокойства, а когда машинально обернулась к своему попутчику, чтобы выяснить причину его возникновения, наткнулась на воронёное дуло бластерной винтовки, нацеленной себе в корпус. Действуя на пределе отточенных боевым опытом рефлексов, она легла на бок, резко забирая влево. В тот же момент Ник дал длинную очередь и бластерным огнём пропорол мотоботу брюхо, нанеся машине непоправимый урон. Мотобот загорелся и, потеряв управление, завертелся волчком; Капне ни чего не оставалось, как спрыгнуть, бросая машину на произвол судьбы. Будучи в свободном полёте, краем глаза она заметила, как скутер с размаху разбился о скалистый выступ. Применив навыки Са Ги, Капна затормозила своё стремительное падение и плавно приземлилась на дно каньона, выхватывая световой меч.
   Ник резко остановился и, обернувшись, дал повторную очередь. Однако, задуманное ему не удалось, поскольку Капна без труда отбила мечом смертоносные заряды, а отразив один из них в обратном направлении, едва не снесла супостату голову. Погрозив сжатым кулаком и смачно сплюнув на каменистое дно каньона, Ник врезал по газам и очень скоро скрылся вдали, оставив после себя лишь клубящиеся облака пыли.
   Кипя яростью, Капна пристегнула к поясу световой меч и, сорвав рацию, включила режим приёма-передачи:
  
   Сова: Сова вызывает Железную птицу. Приём.
   Железная птица: На приёме.
   Сова: Миссия провалена.
   Железная птица: Что?
   Сова: Медуза попытался вывести меня из игры.
   Железная птица: Твой статус?
   Сова: Скутер уничтожен. Мои координаты: 37 12 08.
   Железная птица: Принял. Что с Медузой?
   Сова: Ушел. Бери скутер и дуй ко мне. В Бург полетим вдвоём.
   Железная птица: Добро. Жди. Расчетное время прибытия - 20 минут.
   Сова: Приняла.
   Железная птица: Конец связи.
  
   Завершив сеанс связи, Капна повесила рацию на пояс и, обхватив голову руками, уселась на камень, пребывая в самом, что ни есть пораженческом настроении и полнейшем упадке боевого духа. Надо же, глупый фанатик обвёл всех вокруг пальца. Хитрая лисица, что ни говори! Чужими ракетами расчистил себе путь до Бурга и слинял в самый неподходящий момент. Если Ник доберётся до Руми первым, то сильно осложнит задачу альдеронцам, поскольку придётся искать другой источник информации об уникальной способности здешних легионеров преодолевать барьер KREEDа. Примерно таковыми были безрадостные мысли Капны. Она не ожидала, что за 20 лет службы Легиону, Ник превратится не только в религиозного фанатика, но и в откровенного отступника и предателя. Теперь стало ясно, что виды на него, как на преданного Альдерону офицера, исчезли втуне.
   Размышления Капны прервало рокотом приближающегося скутера. Резко остановившись шагах в двадцати, Катамаи Рей спрыгнул на каменистое дно каньона и быстрым шагом направился к сестре.
   - Как это произошло? - спросил колдун, подойдя к сидящей на камне волшебнице.
   - Эта свинья, на полном ходу, бластерной очередью пропорола днище моему скутеру, так что машину пришлось бросить. - ответила Капна, сжав камень в кулаке так, что послышался сухой треск и посыпались крошка и песок. - Этого показалось мало: он развернулся и дал новую очередь, но я отбила и едва не снесла ему башку его же собственным зарядом. Только после этого он смылся.
   - Похоже на саботаж. - в задумчивости произнёс Катамаи Рей, пытаясь найти рациональное объяснение случившемуся. - По всей видимости, он изначально не планировал надолго задерживаться в нашей компании. Он не простил нам Атлантику.
   - Верно мыслишь. - кивнула Капна. - Ему нужна была информация и транспорт.
   - Он получил и то и другое, - согласился с ней колдун, - а вот мы остались в дураках.
   - Технически - да. - не стала спорить Капна. - Однако, не всё потеряно. Придётся поступать так, как мы поступали раньше - идти по его следам.
   - Вариантов немного. - сказал Катамаи Рей и подойдя к скутеру, запрыгнул па переднее сидение; Капна пристроилась на заднем за спиной пилота.
   Спустя несколько минут неторопливого полёта, альдеронцы достигли разрушенного авиаударом поста легионеров. Уничтоженная мощными взрывами крепость, признаков жизни не подавала. Колдуны спрыгнули с мотобота и обошли развалины вокруг, пытаясь найти для себя хоть что-нибудь полезное. Кратковременный поиск результатов не принёс, поскольку кроме нескольких осквернённых мародёрами трупов, альдеронцы ни чего полезного не обнаружили.
   - Смотри-ка, стервятники уже успели полакомиться свежачком. - саркастически заметил Катамаи Рей, осмотрев один из трупов, обчищенный чуть ли не донага.
   - Стервятник. - поправила Капна. - Амуниция легионеров, вряд ли заинтересует кого-то, кроме самих легионеров. Смотри сюда, - подозвала она брата, указывая на труп рядом, - а этого добили выстрелом в спину, судя по ожогам, из бластерной винтовки.
   - М-да, похоже, Ник особо не церемонился. - покачал головой колдун. - Здесь проглядывается явное нарушение воинского кодекса чести.
   - К чёрту, кодекс чести! - воскликнула Капна. - Фанатики действуют по своему идиотскому уставу, составленному такими же фанатиками, если не хуже, а честь для них непозволительная роскошь.
   Молча, альдеронцы вернулись к скутеру и, оседлав "железного кабана", продолжили преследование отступника. Минут через двадцать их взорам предстали высокие каменные стены древней крепости, именуемой "Цитаделью".
   Штурмовать крепость средь бела дня, на виду у защитников карабкаясь вверх по тридцатиметровым стенам, выглядело бы не только глупой, но и исключительно самоубийственной затеей. Именно таковой представляли ситуацию колдуны, с безопасного расстояния разглядывая достопримечательности "Цитадели" сквозь линзы дальнобойного армейского бинокля.
   - Как думаешь, Ник уже там? - спросил Катамаи Рей, махнув биноклем в сторону крепости.
   - Сомневаюсь. - не спеша, ответила волшебница и приняв из рук брата бинокль, продолжила наблюдение. - Затихарился где-нибудь неподалёку и ждёт темноты.
   - Может, попробуем найти? - предложил вдруг Катамаи Рей, несколько воодушевившись. - И скутер вернём.
   - Не уверена. - засомневалась Капна. - Мы сами учили его прятаться, так что поиски могут оказаться долгими и безрезультатными.
   - Тогда придётся ждать темноты. - уныло произнёс колдун, прячась за выступ небольшой скалы, выбранной ими в качестве наблюдательного пункта.
   - Без вариантов. - отмела сомнения волшебница, пряча бинокль в чехол. - Днём не подойти, территория вокруг крепости хорошо просматривается, да и на стены не вскарабкаться незамеченными - слишком высоки.
   - Пойдём, поищем убежище, где пересидим до наступления темноты. - сказал колдун и шаг за шагом аккуратно спустился вниз к подножию скалы, махнув сестре рукой в знак приглашения.
   Скоротечные поиски привели альдеронцев в неглубокий отчасти наполненный водой грот с низким усеянным сталактитами сводом, куда снаружи имелся всего один довольно узкий проход, сквозь который почти не проникало дневного света. В нём и решили переждать до наступления темноты.
   Приложив определённые усилия, колдуны протиснулись в грот и, выбрав местечко посуше, привалились спинами к холодной каменной стене. На удивление, в наполненной на треть водой пещерке, оказалось довольно сухо, что даровало незваным гостям прекрасную возможность спокойно отдохнуть до начала ночной вылазки.
   - Сельма. - позвала хозяйка, поудобнее устроившись в углу пещерки.
   - Да, мем. - ответила электронная помощница, с готовностью ожидая дальнейших распоряжений.
   - Нам нужно отдохнуть. - сказала Капна, коротко зевнув. - Остаёшься за старшего. Разбуди нас в три часа.
   - Непременно, мем. - бесстрастно ответила электронная леди, перейдя в режим сканирования местности.
   Теперь у альдеронцев был надёжный страж, способный заблаговременно предупредить о приближении опасности, что позволяло без задних мыслей закрыть глаза и погрузиться в восстанавливающий душевное равновесие и телесные силы сон.
  
   Глубокий космос
   KREED
   Звёздная система Наш-Лана
   Планета Геус В-122
   Бург: "Град мёртвых"
   09 число 18 осеннего месяца ВЧППАСО
   03:00
  
   Ровно в 03:00 по внутреннему часовому поясу Альдерона, впрочем, соответствовавшему местному времени, осторожным постукиванием по пластиковой поверхности Сельма разбудила хозяйку, вырвав из цепких объятий слишком уж затянувшегося сна. Проспав весь день и часть ночи, Капна пробудившись, почувствовала себя бодрой и отдохнувшей.
   - Вставай, уже. - на манер Goblin'а выговорила она, легонько толкнув брата локтём в бок, который всё ещё пребывал в стране грёз.
   - Что, моя очередь дежурить? - рывком вышел из сна Катамаи Рей. - Который час?
   - Ты проспал уже всё на свете. - ответила Капна и взглянула на часы для сверки, в который раз убеждаясь в пунктуальности своей помощницы. - Ноль, три, ноль, ноль.
   - Ник не пытался нас искать? - поинтересовался Катамаи Рей, ответом сестры желая лишь подтвердить свои догадки.
   - Не такой он дурак. - усмехнулась она. - Ему ли не знать о нашей охране?! Сельма бдит чутко, мимо неё и мышь не проскочит ни в какую щель.
   - Понтий Пилат. - узнал Катамаи Рей цитату римского прокуратора из романа Булгакова.
   - А чем я хуже? - не понял Гах, как всегда встрявший в разговор без приглашения.
   - Только не это. - устало произнесла Капна. - Гах, ты ведёшь себя как распоследний халдей, лезешь везде без надобности.
   - Вместо того, чтобы дублировать меня, ты деактивировал поисковый модуль, отключил сканирующие сенсоры, снизил уровень потребляемой мощности, тем самым перейдя в спящий режим. - Сельма сделала коллеге вполне заслуженное замечание. - Выражаясь фигурально: ты проспал всё на свете...
   - Вот-вот. - согласилась с ней хозяйка. - Как и его хозяин.
   - Подумаешь, отключился на пару часиков. - в оправдание произнёс Гах, голосом задетого за живое строптивого слуги. - Тем более, по поводу несения вахты меня ни кто не проинформировал.
   - Какая важная птица. - саркастично заметила Капна.
   Демонстративно проигнорировав замечание, оскорблённый до самых кварков компьютер промолчал, ещё и обидевшись в довесок на людскую неучтивость.
   - На дутых воду возят. - не меняя интонации, выговорила Капна, посмеиваясь.
   - Что вы напали? - запоздало заступился за своего помощника Катамаи Рей.
   - Ему полезно. - сказала Капна. - Выскочки часто превращаются в проблему.
   - Пора бы позавтракать. - предложил Катамаи Рей, меняя тему разговора и полез в карман форменного комбинезона альдеронского спецназа за суточным рационом, состоявшим из пресловутых таблеток и пилюль.
   Утомлённая бесцельной болтовнёй, Капна без лишних слов проглотила набор таблеток и пилюль и сделала несколько глотков воды из походной фляги. Теперь можно было считать, что завтрак состоялся.
   Несколько минут ушло на то, чтобы активировать minкамеры, извлечь из них амуницию японских ниндзя и переодеться, из спецназа альдерона превратившись в ночных охотников за головами.
   Осторожно покинув своё логово, ниндзя короткими перебежками от укрытия к укрытию, направились в сторону неприступных стен "Цитадели", используя приборы ночного видения для сносной ориентации в смолянисто-чёрной темноте ночи Геуса В-122. Крепость представляла собой город в несколько кварталов и должна была иметь развитую систему водостоков, которыми и намеревались воспользоваться охотники в ночи. Они посчитали, что куда безопаснее найти путь под городом, подальше от лишних глаз, чем карабкаться на тридцатиметровые стены, напичканные всевозможными датчиками уровня шума и сенсорами на движение, а также охраняемые многочисленными патрулями, снайперами в бойницах и пулемётчиками на прожекторных вышках.
   На поиски лазейки ушло около часа, пока ниндзя не набрели на достаточного размера водосток, сбрасывающий промышленные отходы, в жерле которого мог поместиться человек в полный рост. Световым мечом Капна перерубила металлическую решетку, освободив проход внутрь сбрасывающего отходы канала. Незваным гостям пришлось воспользоваться респираторами, настолько ядовитыми оказались сточные воды.
   Метров через двести зловонная клоака привела в отстойник, по боковой лестнице которого ниндзя вскарабкались до отсекающего выход на поверхность люка, закрытого снаружи запирающим вентилем. Луч светового меча без труда справился и с этой задачей, как нож сквозь масло, разрезав прочную сталь. Хорошенько поднапрягшись, Капна и Катамаи Рей общими усилиями сдвинули тяжеленную крышку люка и по очереди друг за другом осторожно высунулись на поверхность. Бегло осмотрев покрытые ржавчиной трубы и облупившейся краской стены помещения, в котором превалировали конструкции исключительно из металла и железобетона, ниндзя пришли к выводу, что попали на технический уровень завода, скорее всего специализировавшегося на переработке промышленных отходов.
   Двигаться по ржавым железным лестницам приходилось с предельной осторожностью, ибо метал в отличие от других поверхностей, конечно, не беря в расчёт шуршащую под ногами гальку, обладает довольно высоким уровнем шумности. Наконец, занудный подъём закончился. Альдеронцы оказались на лестничной площадке с закрытой на висячей замок ржавой железной дверью. Ударом светового меча Катамаи Рей избавился от замка и ниндзя проникли в цех по переработке отходов, в котором возле огромных доменных печей и других хитроумных машин и механизмов, суетились десятки рабочих, одетых в защитную спецовку и противогазы. Чтобы остаться незамеченными, ниндзя передвигались на четвереньках по проложенным под потолком магистралям из труб. Один цех сменялся другим, как брат близнец, на него похожим.
   Долгое и утомительное передвижение по трубам и вентиляционным шахтам принесло неожиданный результат, ниндзя заметили Ника стоящим у терминала. Облаченный в боевую экипировку, Ник ни чем не выделялся среди прочих легионеров охранявших завод, а по сему, пользуясь этим, свободно перемещался по его территории, будучи принятым за своего.
   Капной внезапно овладело острое желание метнуть сюрикен в горло предателю, но она обуздала гнев, осознавая, что отсутствие выдержки может привести к полному провалу начатой ею и братом операции. Пришлось подождать, пока Ник уйдёт и, пользуясь кошками, спуститься вниз по железобетонной стене, хоть и облупленной, но всё же почти не имевшей выбоин и трещин. Спуск отнял немало времени, за которое Ник мог уйти куда угодно, ибо колдунам стало ясно, что завод простирался на многие километры, что вширь, что вглубь, что поперёк.
   Сельма, - позвала хозяйка, подойдя к терминалу, - можешь выяснить, что Ник делал здесь?
   - Соединяюсь. - отозвалась электронная помощница. - Готово. Ник искал информацию о местонахождении резиденции Теофраста Руми.
   - Я так и знала. - хищно улыбнулась Капна. - Что он накопал?
   - Ему удалось выяснить, - приступила к докладу Сельма, - что Теофраст Руми в данный момент находится на боевых действиях в мире под названием "Хейлиг", сражаясь в стенах "Святого города" против еретиков Джикридов, фанатично одержимых верой в могущество KREEDа. В "Хейлиг" можно попасть несколькими путями: либо через центральный портал в Бурге, который постоянно используется и скорее всего хорошо охраняется, либо мало кому известным путём, пройдя сквозь пространственный портал, спрятанный руководством Легиона в "Граде Мёртвых", который представляет из себя обособленный многоуровневый склеп размером в несколько городских кварталов. В этом месте находятся древние захоронения первых легионеров колонистов, прибывших в KREED около тысячи лет назад.
   - Фанатики бьют фанатиков. - посмеялся Катамаи Рей.
   - Можешь скачать электронную карту? - Капна поставила перед Сельмой очередную задачу.
   - Уже сделано. - бесстрастно отозвалась компьютерная леди. - Я обладаю следующими электронным картами: "Цитадели", завода по переработке промышленных отходов "EnPro", "Града мёртвых", "Святого города".
   - Безукоризненно. - похвалила хозяйка, довольная результатами деятельности своей верной помощницы.
   - Спасибо, мем. - сдержанно ответствовала Сельма.
   - Сейчас заплачу. - буркнул Гах обиженным голосом вечно игнорируемого члена команды. - Терпеть ненавижу склочников и подхалимов! Ей богу! Вот незадача-то!
   - Заткнись! - зло бросила Капна, которой порядком надоели наглые выходки помощника Катамаи Рея.
   - Зависть - скверное чувство. - парировала Сельма, ни сколько не обидевшись на выпад своего электронного коллеги.
   Единственным звуком воспроизведённым Гахом в ответ, стало отвратительное бульканье, будто урчание требующего пищу желудка. На это Капна лишь покачала головой, давая брату понять, что за клоуна он выбрал себе в качестве помощника. Катамаи Рей, в свою очередь, сделал вид, что не заметил укоризненного взгляда волшебницы, видимо Гах вполне устраивал его, либо колдун не спешил расставаться со своим компьютером, исходя из некоторых сугубо личных соображений.
   - Сельма, - вновь обратилась к помощнице Капна, - дай мне карту завода "EnPro", мне нужно знать, как проще всего попасть в "Град мёртвых".
   Вместо ответа Сельма развернула перед ниндзя подробную голографическую карту завода, на которой помимо основных узлов были отмечены: пожарные выходы, аварийные каналы, коммуникационные линии, посты охраны, терминалы и многая другая, полезная для незваных гостей информация.
   - Где ты раздобыла такую карту? - спросила Сельму хозяйка. - Берусь предположить, что это самая подробная карта завода, составленная исключительно из стратегических соображений местного руководства.
   - Одновременно с поисками следов деятельности Ника, я взломала базу данных личного компьютера директора завода. - ответила Сельма, ни сколько не хвастаясь своими, надо отметить, весьма и весьма результативными достижениями. - Гуарт Мобби, ко всему прочему, оказался магистром Легиона, соратником и правой рукой Теофраста Руми здесь в Бурге.
   - Теперь понятно, откуда эта карта и почему она именно такая. - усмехнулся Катамаи Рей. - Сельма проникла в святая-святых здешнего религиозного верховенства.
   - Вот здесь самый короткий путь в "Град мёртвых". - Капна ткнула пальцем в голографическую проекцию, указывая на наиболее безопасный маршрут.
   - Думаю, подойдёт. - дал резолюцию Катамаи Рей, внимательно изучив предложенный сестрой вариант.
   - Не очень-то хочется лезть туда. - вновь проявил себя Гах, вступив в беседу без разрешения хозяина. - Говорят, в катакомбах живут призраки, а таким еретикам, как мы, очень сложно достать святую воду, но надо быть готовыми ко всему...
   - Какие проблемы?! - саркастически заметила Капна, на сей раз не став распространяться по поводу компьютерной бестактности. - Не в первый раз.
   - Когда соберёмся в Кабаке и дёрнем по стаканчику виски за успешно выполненное задания, об этой части нашего путешествия в присутствии Гавра, я полагаю, благоразумнее будет умолчать... - ядовито пошутил Катамаи Рей, на мгновение представив реакцию генерала, случайно услышавшего леденящую кровь историю о таинственных призраках в мрачных катакомбах древнего "Града мёртвых".
   - Дело за малым, - подюодрила не в меру размечтавшегося брата Капна, - всего-то успешно, как ты сказал, выполнить задание.
   - Ты, права. - пришлось согласиться с ней Катамаи Рею. - От степени успеха при выполнении этого задания, напрямую зависит вероятность нашего возвращения на Альдерон, которая в данный момент стремиться к нулю.
   - Вот именно. - ткнула в него пальцем Капна. - Так что нечего расслабляться. Уходим.
   Ни кто бы не поверил своим глазам, сославшись на галлюцинации или переутомление, если бы удостоился увидеть, как в считанные доли секунды бесследно исчезли две фигуры в чёрном, ещё мгновение назад стоявшие у терминала. Отточенные годами жестких тренировок рефлексы, работали безукоризненно, способствуя ниндзя действовать чётко и стремительно, но в то же время оставаться невидимыми для своих врагов.
   Самым безопасным маршрутом определённым Капной, оказалась канализация, являвшаяся по сути самой разветвлённой и в тоже время самой незащищенной инфраструктурой завода, правда, ещё и самой дурно пахнувшей. В облезлых покрытых слизью трубах, высотой в полтора человеческих роста, не наблюдалось ни датчиков, ни сенсоров, ни какой-либо иной защиты, способной помешать выполнению поставленных задач. Единственным неудобством являлась вонь, которую, впрочем, ради успешного достижения намеченной цели, можно было и потерпеть.
   - Твою мать! - выругался Катамаи Рей, скривив лицо так, что даже под маской стало это заметно. - А я думал, я знаю, что такое вонь!
   - Потерпи. - предупредила Капна, в знак внимания подняв правую руку. - Осталось недолго. Сейчас лучше помолчать, мы под казармами.
   Дважды повторять Катамаи Рею не пришлось, он замолчал, без особого энтузиазма перенося связанные с вонью неудобства. Так и шли молча, временами останавливаясь лишь для того, чтобы свериться с проецируемой Сельмой голографической картой, пока не упёрлись в тупик с железной лестницей, которая вела наверх к тяжелой чугунной крышке люка, как и ожидалось, запертого снаружи. Поднявшись по ступенькам вверх, Капна включила световой меч и одним взмахом разрезала крышку вместе с блокирующими люк запорами. Колдуны осторожно отодвинули отсечённую часть чугунной крышки и вылезли в полутёмное помещение, напоминавшее тоннель метрополитена, вдоль стен которого тянулись многочисленные кабели и трубы. Крайне скупое освещение тоннеля говорило о том, что место это используется нечасто.
   - Мы на месте. - со вздохом облегчения произнесла Капна, отойдя подальше от зловонного жерла канализации. - В конце этого тоннеля дверь, за которой, если верить карте, находится портал.
   - Хейлиг?! - негромко воскликнул Катамаи Рей. - Раньше я никогда не слышал о мире с таким названием. Интересно, значится ли он на карте звёздного неба нашей галактики?
   - Сомневаюсь. - пожала плечами Капна, на миг задумавшись. - Это ведь KREED - территория малоисследованная. Вернее, не исследованная вообще.
   Дойдя до конца туннеля, оказавшегося не слишком продолжительным, альдеронцы опешили, упёршись в огромную, высотой в несколько метров, многотонную стальную дверь, как и в банковских хранилищах, круглой формы.
   - Световой меч не возьмёт. - медленно выговорил Катамаи Рей, долгим оценивающим взглядом обведя неожиданно возникшее на пути осложнение. - Похоже, у нас проблемы.
   - Скверно. - согласилась с ним Капна. - Эту дверь так, с ходу, не возьмёшь.
   Тщательный осмотр места вынужденной остановки к желаемому результату не привёл. Контроль за подачей электропитания к механизму управления замком двери, скорее всего, осуществлялся с удалённого терминала, который мог находиться где угодно и самое скверное в сложившейся ситуации было то, что ни на одной из имевшихся у ниндзя электронных карт, обозначен он не был.
   - Сельма. - вызвала хозяйка.
   - Да, мем. - с готовностью откликнулась электронная леди.
   - Можешь определить, где проходит жила питания? - озадачила помощницу Капна. - Может появится шанс пройти, если мы обесточим дверь?
   - Боюсь, что нет. - с сожалением в голосе отозвалась Сельма. - Толщина железобетонных стен слишком велика для моих сканирующих сенсоров. Возможно, я ошибаюсь, но в столь нелинейной конструкции, помимо основной схемы питания, должна быть предусмотрена, по меньшей мере, одна или несколько дублирующих.
   - Я так и знал. - опустил руки Катамаи Рей. - Что будем делать?
   - Ты задал слишком риторический вопрос. - неопределённо ответила Капна, надолго задумавшись.
   Сохраняя молчание, Капна присела напротив двери и сосредоточилась, сложив руки и ноги в позе лотоса; Катамаи Рей, не дожидаясь приглашения, последовал её примеру, отключая сознание и обращая внутренний взор на астральный план.
  

***

   Астральный план
   Врата вечности
   Вне времени и пространства
  
   Очертания стальной двери, всецело принадлежащей материальному миру, постепенно расплылись, обратившись в двустворчатые врата на бьющей световыми потоками арене, проход сквозь которую преграждал древний великан - страж врат вечности. Капна поднялась на ноги и в знак приветствия сдержанно поклонилась. Учтивый страж ответил тем же.
   - Позволь нам пройти, страж. - обратилась к великану волшебница.
   - Проходите, если сможете. - громовым басом ответил хранитель врат.
   - Это вызов? Тогда, я принимаю его! - выкрикнула Капна, понимая, что битвы не избежать.
   - Как будет угодно. - громыхнул великан и подул в сторону Катамаи Рея, который бесследно растворился в бесплотном воздухе, будто его и не бывало.
   Капна даже не дрогнула, интуитивно ощущая, что брат ни куда не ушел, он лишь обратился в стороннего наблюдателя за предстоящей битвой, в которой ей выпал жребий стать непосредственной участницей. Она догадывалась, что привычные ей законы материального мира здесь работать не будут и для победы вход нужно пустить нечто такое, к примеру ум, с помощью чего, если не силой, то хитростью она сможет переиграть стража врат. Капна сосредоточилась и ментальным восприятием ощупала арену и её окрестности, в надежде обнаружить хоть что-нибудь, что можно было бы использовать в качестве оружия против бесстрастного стража врат. Неожиданно она наткнулась на потоки разных по своей природе энергий, сплошь переплетающих арену, их можно было сравнить с эфирными каналами, одни из которых были доступны ей, другие нет или пока нет.
   - Неужели KREED решил поиграть со мной в игрушки? - задумалась Капна, поражаясь ходу собственных мыслей. - Ну, что ж, коли так, сыграем.
   Страж терпеливо ожидал, предоставив гостье инициативу в выборе игры и разработку правил в ней. И тут ей пришла на ум одна старая карточная игра, идею и правила которой она и решила воплотить в жизнь.
   Астральный план долго ждать себя не заставил, приняв условия игры. Внезапно Капна почувствовала лёгкое покалывание в правой руке и, бросив взгляд на ладонь, с удивлением заметила, что в руку ей пришло три карты с цветными изображениями и символами на древнем языке, текст которого она, как ни странно, могла разобрать. Карты, как догадалась волшебница, были магическим заклинаниями, которые она могла использовать в бою против своего противника. В свою очередь и хранителю врат в руку пришли те же три карты, содержания которых она не могла постичь, но и её противник не знал о заклинаниях случайным образом ей выпавших. Так же, на уровне подсознания, Капна почувствовала, что на астральном плане её душа удерживается за счёт жизненной силы, измеряемой в астральных единицах и равной 20-ти, потеря которой приведёт к вынужденному возврату в реальный мир с ощутимой потерей здоровья, а в отдельных случаях и летальным исходом.
   Капна вновь взглянула на карты, отметив для себя, что в руку ей пришло три заклинания: два эфирных и одно кричевое. Устремив взор в себя, волшебница обнаружила, что на данный момент она обладает одним эфирным каналом и одной единицей эфирной манны, которую во время поединка она будет расходовать в качестве платы астральному плану за сотворённое заклинание.
   Право первого хода выпало Капне. Она сосредоточилась и сотворила эфирное заклинание под названием "Капля росы", которое завершившись яркой световой вспышкой, вызвало удвоение имевшейся у неё манны. Теперь имея на руках две единицы манны, она открыла вторую карту и вызвала на арену "Молодого древня" - эфирное существо, похожее на дендроида из волшебных лесов эльфов. Зеленовато-коричневое древесное создание лишь немногим напоминало человека, его руки и ноги были сплетены из молодых побегов, а туловище состояло из ствола дерева, на котором крепилась голова, покрытая шапкой из свежих листьев вместо волос. Явившись в мир эфира, древень послушно сложил руки на груди и присел на каменные плиты арены, ожидая приказа хозяйки. На этом ход Капны закончился, поскольку она израсходовала всю имевшуюся у неё манну. На руках у неё осталась одна карта.
   Настала очередь противника, который взмахом руки пробудил к жизни отвратительное создание из мира мёртвых, кошмарного зомби, вокруг которого роились мухи, а по арене распространялся тлетворный дух. Нежить поклонилась хранителю врат и уселась подле его ног, также как и создание Капны, ожидая приказа хозяина. Первая фаза эфирного поединка завершилась ничьей.
   Право хода вновь перешло Капне. В руку волшебнице пришли три карты: одна с эфирным заклинанием, две с кричевым. Взглянув в себя, Капна обнаружила, что количество эфирных каналов удвоилось, соответственно возросло и количество единиц манны. Теперь она поняла стратегию эфирного поединка: каждый новый ход астральный план добавлял по одному эфирному каналу, а в руку давал три заклинания, которые каждая сторона могла использовать для установления превосходства или построения обороны.
   Сосредоточившись, Капна использовала остававшуюся с прошлого хода карту с заклинанием "Неупиваямая чаша", которое за единицу затраченного эфира вернуло ей две, как и в прошлый раз, завершившись яркой световой вспышкой. Открыв очередную кату, Капна вызвала на арену "Старого древня", который вдвое превосходил по силе и выносливости своего молодого сородича. На это заклинание она затратила две единицы эфира. Старый древень поклонившись хозяйке и присел отдыхать, ибо по правилам игры вновь сотворённое существо не могло атаковать до конца хода противника. На оставшиеся две единицы манны она вызвала "Травяную змею", опасное создание эфира способное своим укусом отравлять существ противника, а также укусив самого противника, каждый новый ход наносить ему единицу урона за счёт продолжительного действия своего яда. Как и старый древень, травяная змея свернувшись кольцами на каменных плитах арены, пропустила ход.
   Почувствовав прилив силы, Капна своей волей подняла молодого дверня, послав в бой. Противник защищаясь, на встречу молодому древнюю выставил зомби, которого создание волшебницы сокрушило мощным ударом ветвистых рук, обратив в зловонную груду гниющей плоти. Молодой древень, исполнив волю хозяйки, вернулся на место, присев для отдыха после своей первой битвы. На этом ход Капны завершился. Как и в прошлый раз, она приберегла для себя одну нереализованную карту.
   Настал черёд хранителя врат вечности. Великан взмахом руки воскресил уничтоженное бойцом волшебницы создание, вернув зомби на арену и, использовав карту, вдвое увеличил его силу и выносливость. На оставшиеся у него единицы манны, он вызвал на арену "Приведение", летающее создание, которое нанося ущерб существу, способно в равном количестве наносить ущерб и его хозяину. Выглядело приведение, как парящая в воздухе безногая сморщенная старуха с выеденными червями провалами глазниц, покрытая полуистлевшим пыльным балахоном с капюшоном на облезлой до костей голове и горящими адским пламенем глазами. Ход противника завершился.
   В начале следующего хода астральный план добавил волшебнице ещё один эфирный канал и вложил в руку три карты: две эфирные и одну кричевую. Не теряя времени напрасно, Капна использовала карту "Фонтан эфира", заплатив единицу эфира за три вновь приобретенные. За три единицы манны она вызвала на арену "Древнего древня", который втрое по силе и выносливости превосходил молодого сородича. На оставшиеся две единицы она открыла карту и наложила на свои создания чары "Сила леса", на единицу увеличившие силу и выносливость каждого вызванного ею на арену существа. В конце хода у неё вновь осталась одна припасённая на пожарный случай карта.
   Противник начав ход, вызвал на арену "Вампира" - проклятое существо, которое способно в бою наносить ущерб существу оппонента и тем самым забирать его силу и выносливость, а укусив владельца существа, то есть Капну, передавать отнятую у неё жизненную силу своему хозяину. Потратив на вампира все имевшиеся ресурсы, страж передал ход сопернице.
   Как Капна и рассчитывала, астральный план с последующим ходом предоставил ей четыре эфирных канала и три новых карты, содержащие два кричевых и одно эфирное заклинание. Начав ход, Капна вызвала "Водопад жизни", за единицу манны получив четыре. Следующим заклинанием она вызвала "Болотную гадюку", опасную змею вдвое превосходящую травяную в силе, выносливости и ядовитым свойствам. Войдя в мир эфира, на болотную гадюку подействовали ранее примененные волшебницей чары "Сила леса" и все три её свойства возросли на единицу. Третьим по счёту заклинанием "Лист клёна" она на единицу повысила свою жизненную силу, а повторным заклинанием "Водопад жизни", увеличила манну. Уплатив три единицы эфира, Капна пробудила к жизни "Песчаную кобру" - опаснейшую из всех змей, в три раза превосходящую по всем трём параметрам травяную, на которую при входе на арену сражения подействовали чары "Сила леса", ещё на единицу увеличив все показатели. Окончив ход, Капна использовала все свои карты и сохранила четыре единицы нерастраченной манны. Теперь весь её воинский штат был полностью укомплектован.
   Обладая неплохим для начала сражения потенциалом, Капна рассчитывала измотать противника в первой же стремительной атаке, затратив минимум ресурсов и потеряв как можно меньше жизненной силы. Ядовитых змей она решила выпустить в бой первыми, так как они лучше всего подходили для нападения, а древней приберегла для защиты, поскольку используя по единице остающейся у неё манны, древесные создания леса могли регенерировать полученные в бою повреждения, тем самым останавливая созданий противника и уберегая хозяйку от получения ущерба.
   Хранитель врат начал свой ход с вызова на арену "Древнего лича", кошмарного обитателя склепов, питающегося мертвечиной. Древний лич мог атаковать любое существо, в том числе и героя, не сходя с места, посылая на противника клубы ядовитого газа - продукта гниения мертвой плоти, тем самым нанося ощутимый ущерб. Следующим ходом хранитель врат вызвал на арену ещё одного кошмарного зомби, а в завершении сего содеянного "Рыцаря смерти" - ввергающее в ужас создание самой преисподней, опасное и коварное, превосходящее остальных по силе и выносливости. На этой не самой оптимистичной для Капны ноте, он завершил свой ход.
   Итак, битва началась. Её исход теперь, при сравнительном равенстве сторон, во многом зависел от умения героев выбрать правильную тактику ведения боя и спланировать стратегическую расстановку сил на поле брани.
   Право первого хода, как и прежде, осталось за Капной, являвшейся атакующей стороной. Не теряя времени, Капна бросила в атаку змей, первой из которых атаковала травяная, убийственной силой своего яда повергнув в прах кошмарного зомби, выставленного противником для собственной обороны. Поверженная нежить скукожилась и заметно потеряв в весе и размерах, рассыпалась в пыль прямо на глазах свидетелей сего поединка, словно иссохшая мумия под дуновением ветра. Следующей атаковала болотная гадюка, как и её младшая соплеменница, уничтожив очередного зомби, пожертвованного Хранителем врат в свою защиту. Завершила поединок самая опасная и коварная из змей - песчаная кобра, смертельным укусом рассеявшая приведение, опрометчиво выставленное противником на её пути. Завершив фазу атаки, змеи невредимыми вернулись к хозяйке и, свернувшись кольцами, устроились на отдых. Так, без потерь, Капна завершила свой ход, приготовившись к глухой обороне.
   Бесстрастный противник, послал в бой все оставшиеся в его распоряжении силы. Первым атаковал вампир, ударив когтями и зубами в выставленного Капной для своей защиты молодого древня. Отнять силы у древня ему не удалось, ибо древесное создание не имело крови, а берёзовый сок не нёс в себе жизненной силы. Однако и ударом превосходящий в силе вампир, не сокрушил древня, поскольку древесное создание регенерировало, затратив единицу манны из четырёх имевшихся у хозяйки. Следующим атаковал рыцарь смерти, ударив секирой старого древня. Израсходовав единицу манны из остающихся у хозяйки трёх, древень регенерировал. Однако, нанесённая проклятым оружием рана защитника Капны дала о себе знать, старый древень под действием злых чар начал сохнуть, теряя силы. Не остановившись, рыцарь атаковал дальше, так как всё ещё не утратил атакующей силы. Ударив проклятой секирой древнего древня, он нанес древесному созданию тот же урон и отнял у Капны ещё единицу манны на регенерацию. Ход завершил древний лич, отравив Капну облаком зловонного газа, отнявшего у неё четыре единицы жизненной силы. Фаза атаки противника завершилась.
   Как и в прошлый раз, Капна начала ход с того, что послала в бой трёх змей, в фазе отдыха заново выработавших смертоносный яд. Атаковав по очереди, травяная змея и болотная гадюка уничтожили вампира, обратив в пепел всесжигающим действием змеиного яда. Беспрепятственно пройдя поле брани, песчаная кобра укусила самого Хранителя врат, нанеся ему четыре единицы урона и отравив ядом. К концу хода Капна потеряла старого древня, окончательно рассохшегося по действием проклятия.
   В начале хода отравленный ядом кобры Хранитель потерял ещё четыре единицы жизненной силы. Но и это не вызвало ни каких эмоций с его стороны. Противник послал в бой рыцаря смерти, который атаковал уже подраненного древнего древня и тем самым окончательно его сокрушил. Следующий удар, не потерявшего атакующую силу рыцаря, пришелся по молодому древню, отразившему атаку за счёт уплаты астральному плану последней имевшейся у хозяйки единицы манны, но получившему смертельную рану проклятым оружием. Как и прежде завершил ход древний лич, смрадным газом отняв у Капны четыре единицы жизненной силы.
   К началу хода Капны, молодой древень полностью рассохся, невольно покинув арену разыгравшейся трагедии. На сей раз первой атаковала песчаная кобра, укусом сразив древнего лича, который рассыпался в прах под действием смертоносного яда. Травяная змея и болотная гадюка укусили самого Хранителя, отравив его ядом и отняв пять единиц жизненной силы. Ход Капны завершился.
   Фазе атаки Хранителя начаться было уже не суждено. В начале хода, под отравляющим действием яда змей волшебницы, великан потерял девять остающихся у него единиц жизненной силы (2 + 3 + 4) и, громоподобно расхохотавшись, растворился в бесплотном воздухе, потерпев сокрушительной поражение в битве на астральном плане. Вместе с ним бесследно исчез и его подданный - рыцарь смерти, а спустя минуту пропали эфирные создания Капны. Битва завершилась. Врата распахнулись, приглашая одержавшую блестящую победу волшебницу, вернуться в реальный мир, но уже по ту сторону баррикады.
   Воплотившись словно из ниоткуда, Катамаи Рей дружески похлопал по плечу победительницу и вместе с ней прошел под аркой древних врат вечности.
   Опыт полученный Капной в сражении ещё раз доказал старую как мир истину, гласившую о том, что Жизнь всегда побеждает Смерть. Хранитель жестоко просчитался, поставив на Смерть, ибо его мёртвое войско потерпело поражение в битве за Жизнь.

***

   Мир вновь неуловимо изменился. Капна тряхнула головой и обнаружила, что, как и прежде, сидит напротив огромной стальной двери. Обернувшись за спину, она увидела вход в тоннель с табличкой на стене, и только теперь волшебница поняла, что означает выражение "по ту сторону баррикады".
  
   ГРАД МЕРТВЫХ ?

CEMETERY ?

  
   - Почему вместе с хранителем исчез его прихвостень? - вдруг спросила Капна, когда вместе с братом вошла в тоннель, следуя указателю на стене.
   - Думаешь, я знаю? - теребил подбородок Катамаи Рей, всё ещё находясь под впечатлением после боя.
   - Знаешь! - настаивала Капна. - Я в этом уверена.
   - Что ж. Создания эфира ленивы. - начал колдун, неохотно подчинившись просьбе сестры. - Они - часть единого эфирного потока, или поля...в общем, часть самого астрального плана, а по сему испытывают вполне нормальное стремление воссоединиться с ним, восполнив собою недостающую его часть. Однако, проявление воли героя или, правильнее сказать, хозяина заставляет их действовать, а правила игры таковы, что они обязаны подчиняться своему хозяину, исполнять все его приказы. А тут, вдруг, героя не стало, приказывать вроде бы уже некому - вот они и ушли, вновь вернувшись к истоку.
   - Но я-то осталась. - возразила Капна.
   - А смысл в том им какой?! - развёл руками Катамаи Рей. - С кем они будут драться? Они поняли, что стали бесполезными и поэтому развоплотились.
   - Выходит, им всё равно, кто выиграет. - несколько разочаровалась Капна, в какой-то момент ей даже жалко стало потерянных в битве древней.
   - Абсолютно! Ты только сейчас это поняла? - двинул бровями колдун. - Бились ведь не они. Билась ты с Хранителем.
   - Ты прав. - согласилась Капна, но помедлив, добавила:
   - Неясным для меня теперь остаётся только одно: кто на самой заднице у космоса, в KREEDе, да ещё и на астральном плане поставил эфирного стража охранять проход?
   - Вот это, действительно, загадка. - пожал плечами Катамаи Рей. - Может маг какой-нибудь, а может и сам KREED? Кто знает...да, кстати, чуть не забыл: почему ты выбрала "Силы природы" против "Некромантии" Хранителя?
   - Я не выбирала. - призналась Капна. - Само как-то получилось. А что, существует выбор?
   - Ещё и какой! - заверил её колдун.
   Капна не ответила, она ведь, по правде говоря, и сама не понимала, чем был обоснован её выбор. Просто, так уж вышло. Это был первый её поединок на астральном плане, без опыта, без тонкого понимания его специфики и организации, а победа досталась ей только за счёт ошибки самоуверенного Хранителя, опрометчиво сделавшего ставку на некросов, бессильных против жизненной силы самой матушки-природы.
   Непродолжительный тоннель плавно перетёк в круглый колонный зал с факелами на расписанных древним орнаментом стенах с соответствующей месту символикой. Выход на поверхность был отмечен винтовой лестницей, забиравшей далеко наверх; судя по всему, альдеронцы оказались где-то на нижних уровнях города, окруженного высокими зубчатыми стенами и сплошь усеянного склепами и мавзолеями.
   Донесшийся сверху характерный звук, походящий на заунывный стон, заставил колдунов остановиться и настороженно вслушаться в тишину древнего города. Спустя минуту, стон повторился уже отчетливее и непрошенным гостям пришлось юркнуть за колонны, дабы избежать встречи не с самым гостеприимным обитателем "Града мёртвых". Мертвец потолкался наверху у входа на лестницу и, видимо, не обнаружив ни чего интересного, удалился прочь, утробно порычав на прощание.
   - Откуда здесь зомби взялись? - не поняла Капна, говоря шепотом.
   - Понятия не имею. - также шепотом ответил Катамаи Рей. - Странно всё это. На Альдероне такие явления большая редкость.
   - Да. На Альдероне это было всего пару раз...ну, три, если брать точнее. - припомнила Капна выдержки из страниц истории своей планеты. - Сначала в тёмные времена, когда ровно половина планеты была захвачена беспросветной тьмой, потом во время вторжения войск Шуб-Ниггуратаа, а последний раз появление зомби наблюдалось при его сыночке Дагоне.
   - Это если по-крупному брать. - возразил Катамаи Рей. - А так, по мелочам, всегда было.
   - Вообще-то, да. - согласно кивнула волшебница, поразмыслив. - Один Чёрный замок чего только стоит.
   Альдеронцы без лишнего шума покинули колонный зал, по винтовой лестнице поднявшись наверх, и с бластерами наизготовку выбрались испод небольшой надстройки под открытое небо. Капна прицелилась, намереваясь снять бесцельно бродящего по кладбищу зомби, но Катамаи Рей плавным движением своей руки опустил её руку, сжимавшую бластер.
   - Не спеши. - сказал колдун, пряча в кобуру своё оружие. - Зомби не опасен. Посмотри, он даже не замечает нашего присутствия.
   И действительно, мертвец прошел мимо непрошенных гостей, не обратив на них ни малейшего внимания, обошел их стороной, как обходит задумавшийся пешеход, возникшее на пути дерево или столб. Неясно было только то, почему зомби вновь вернулся на прежнее место, растворившись в тени пристройки? Что им двигало? Что заставляло действовать по шаблону? На выяснение причин нестандартных действий мертвеца у колдунов не было ни времени, ни возможностей, а посему они пошли дальше, более не заостряя на нём внимания.
   - Очень странно. - пожала плечами Капна, недоумевая. - Обычно мёртвые ненавидят живых.
   - Похоже, что в KREEDе это не совсем так. - Катамаи Рей попытался растолковать не менее загадочное для него явление. - Я начинаю склоняться к мнению, что KREED не просто загадочная аномалия, а некое проявление мыслящей жизни. Отсюда его стремление удерживать живых существ. Думаю, нас изучают.
   - Ты хочешь сказать, что образ астрального стража изъят из моей памяти и воплощен в реальность? - засомневалась волшебница.
   - Вполне возможно. - кивнул Катамаи Рей. - По крайней мере, до нашего прихода в KREED подобных случаев зафиксировано не было. Полагаю, наличие зомби из этой же оперы.
   - Нас тупо копируют. - помотала головой Капна, всё больше изумляясь неординарной и довольно вероломной тактике KREEDа. - Но почему тогда зомби не напал на нас?
   - Зачем KREEDу убивать тех, кого он изучает? - вопросом на вопрос ответил колдун.
   - Логично. - согласилась Капна. - Я скажу, что из любой ситуации можно извлечь пользу. По меньшей мере, мертвецы не будут мешать нам в поисках портала в Хейлиг.
   - И это не может не радовать. - криво улыбнулся колдун, до глубины души пораженный щедростью KREEDа и немного поразмыслив, добавил, повторяясь:
   - И всё-таки KREED нечто живое, нечто мыслящее...
   - Это всего лишь предположение, которое требует проверки. Ты должен понимать, что предположение от истины отличается отсутствием доказательств. Предположение - мать всех проколов. Ищи доказательства. - назидательно произнесла Капна, привыкшая не принимать на веру бездоказательных утверждений, полностью полагаясь на факты, как самые упрямые в мире вещи.
   - Мы добудем их. - самоуверенно произнёс Катамаи Рей. - Интуиция подсказывает мне, что мы на верном пути.
   - Посмотрим. - в отличие от брата, Капна не была столь оптимистически настроенной.
   - Пора бы компьютерам поработать. - предложил Катамаи Рей, обведя пристальным взором древние руины - то, во что за многие века метеоритных бомбардировок превратилась наземная часть "Града мёртвых". - Без карты города нам будет трудно найти портал.
   - Сельма. - позвала хозяйка. - Какие у тебя будут соображения по этому поводу?
   - Портал на карте не обозначен. - бесстрастно произнесла электронная леди.
   - Скверно. - медленно произнёс колдун. - Это усложняет дело.
   - Я почти уверена, что портал находится в "Храме вечности", который, судя по карте, является самой крупной постройкой в "Граде мёртвых" и самой старой. "Храм вечности" располагается в северо-восточной части, всего в двух с половиной километрах от данного места. - выдержав паузу, продолжила Сельма, возвращая альдеронцам надежду на успешный исход предпринимаемых ими действий.
   - Какова вероятность? - сделала ударение Капна, вновь сталкиваясь с предположением.
   - В отличие от генерала Гавра, к сожалению, я не обладаю уникальной методикой точного расчета вероятности исхода того или иного события. - призналась Сельма. - Однако, подобные прогнозы я строю далеко не на пустом месте: в основе моих выводов лежит метод логической дедукции профессора Джозефа Белла, ставшего прообразом мистера Шерлока Холмса, в большинстве случаев показавший положительный результат при оценке предоставляемых мною данных.
   - Не буду спрашивать, как ты к этому пришла, о'ля? миссис Холмс, - посмеялась Капна, оставшись довольной результатами деятельности своей электронной помощницы - но приму на веру, поскольку, лично у меня, нет вообще ни каких соображений, впрочем, как и у Катамаи Рея.
   - Viva artificial intelligence! - под триумфальные овации, резвые выкрики, хлопанья в ладоши и бодрое посвистывание донеслось из нагрудного кармана разгрузки Катамаи Рея.
   - Ты опять за старое принялся? - сделала замечание Гаху Капна, коря его за бестактность.
   - Прошу прощения, мем. - извинился компьютер. - Всё это от чистого сердца и полноты чувств.
   - Чистого сердца? - саркастично посмеялась Капна. - Ну-ну...
   - Жаль, что вы не верите мне. - обиделся Гах и замолчал.
   Найти самое крупное строение, которое к тому же оказалось ещё и самым высоким, труда не составило. Уже через полчаса альдеронцы сверлили взглядами побитую ударами метеоритов массивную стальную дверь с поржавевшим от времени висячим замком, добравшись до места назначения без неожиданных встреч и без приключений.
   - Ты права, порталом пользуются нечасто. - ещё раз подтвердил свои подозрения Катамаи Рей, но присмотревшись повнимательнее и заметив в замочной скважине свежие царапины, поспешно добавил:
   - Хотя, совсем недавно здесь уже кто-то побывал.
   - Ник здесь побывал. - догадаться Капне не составило труда, поскольку она знала, что Ник владеет той же информацией, что и они.
   - И снова легионер на шаг впереди. - уныло произнёс колдун. - И в отличие от нас, на руках у него ключи почти ко всем дверям.
   - Ему проще не выделяться среди своих. Пока. - согласно кивнула Капна и точным ударом светового меча, вспыхнувшего ярко-зелёным пламенем, сбила ржавый замок. - Однако, имеющийся у нас арсенал навыков и знаний, полагаю, в самом скором времени поможет нам перехватить эстафету в этой гонке.
   - Очень на то надеюсь. - с сомнением произнёс Катамаи Рей. - Совсем не хотелось бы застрять в KREEDе навсегда.
   Чтобы отварить тяжеленную намертво посаженную в каменную стену дверь, пришлось серьёзно попыхтеть. Наконец, дверь со скрипом отварилась и колдуны с бластерами наизготовку, осторожно протиснулись внутрь скупо освещённого коптящими факелами зала, на покрытом толстым слоем пыли полу которого, отчётливо виднелись следы сапог легионера.
   - Похоже, сами легионеры пользуются каким-то другим порталом или порталами. - заключила Капна, закончив с беглым осмотром помещения. - Этот явно на отшибе.
   - Они пользуются главным порталом в центре Бурга. - вновь вставил Гах, припомнив недавнее сообщение Сельмы.
   - Эта информация не проверена. - сообщила Капна для непонятливых. - Главный портал хорошо охраняется, но пользуются им или нет, доподлинно не известно. По крайней мере, нам это не известно.
   - А Ник воспользовался именно этим. - сказал Катамаи Рей, пальцем чиркнув по пыльному полу, пытаясь определить, как давно прошел здесь их оппонент и как давно вообще здесь были другие до него.
   - Он осторожничает. - напомнила Капна.
   - Ник прошел часа два назад. - заключил колдун, осмотрев следы и отпечаток пыли на пальце. - А до него здесь лет 20 ни кого не было.
   На противоположной стороне зала виднелся зияющий чернотой проход, куда, не теряя времени, направились альдеронцы, держа оружие наготове.
   - Осторожно! - предупредила Сельма, негромким окриком заставив ниндзя остановиться. - Проход заминирован.
   - Ты можешь обезвредить детонатор? - спросила Капна свою помощницу.
   - Нет. - отозвалась та. - Механизм взрывного устройства простейший и не содержит электроники. Если я не ошибаюсь, мы имеем дело с армейской растяжкой, какие использовались во время войны во Вьетнаме на Земле в 1976 году.
   - Какой козёл! - воскликнула Капна. - Он догадывался, что Сельма или Гах легко обнаружат любое электронное устройство, но, видимо, забыл или не знал, что детекторы на металл у них имеются тоже.
   Покачав головой, Катамаи Рей активировал прибор ночного видения и, войдя в проход, отправился по ступенькам вниз, внимательно смотря себе под ноги. Взрывным устройством, которое Ник оставил своим бывшим товарищам в качестве сюрприза, действительно, оказалась простейшая армейская растяжка, довольно эффективно применяемая обеими враждующими сторонами во Вьетнамском конфликте. Катамаи Рей аккуратно снял гранату с торчавшего из бетона штыря и отрезал от кольца леску, протянутую к потушенному факелу. Таким образом, самопальная бомбочка, оставленная легионером, была обезврежена без особых хлопот.
   Каменные ступеньки привели точно в такой же зал, что был наверху, только в дальнем его конце на постаменте возвышались расположенные с геометрической точностью три изогнутых рога неактивного портала, управляющая панель которого была уничтожена термической вспышкой.
   - У меня просто нет слов. - процедила сквозь стиснутые зубы Капна. - Нечто подобное я предполагала. Поздравляю, Ник, ты наконец-таки нарвался по-крупному.
   - Неплохо придумано - смесью магния и фосфора уничтожить панель управления. - покачал головой Катамаи Рей, как и сестра раздосадованный неудачей. - Интересно, что теперь ему светит, попадись он нам на Альдероне?
   - Театр уродцев. - улыбнулась Капна, глаза которой полыхнули невысказанной яростью. - Предателям там самое место.
   Осмотрев прожженную насквозь панель, Катамаи Рей пришел к печальному выводу, что восстановлению она не подлежит и ремонт возможен только в случае полной её замены.
   - Беспокоится не о чем. - на сей раз Сельма без приглашения вмешалась в разговор. - Ища информацию о Теофрасте Руми, я наткнулась на технические файлы, содержащие инженерную схему устройства портала, и выяснила, что все используемые в Бурге порталы однотипны. Также я обнаружила тексты сообщений перехваченных легионерами во время многочисленных сеансов связи между руководящими звеньями Джикридов. Проведя семантический анализ полученных данных, я вычислила координаты мира под названием "Хейлиг": система Серпент-Торк, планета Урсула Z-651, номер 32457621 в Тентуре. И последнее: для ремонта портала, в данном случае, необходимо подать питание напрямую, восстановив силовой кабель подачи электроэнергии, координаты переброски можно задать механической настройкой реле, которое располагается сзади портала, в блоке настройки под стабилизатором.
   - Сельма! Тебе цены нет. - со вздохом облегчения произнесла Капна, отдавая себе отчёт в том, что в который раз уже её электронная помощница спасает казавшееся безнадёжным положение.
   Под руководством Сельмы, Катамаи Рей восстановил подачу питания к порталу из подручных средств, найденных в "Граде мёртвых", а именно, из куска стальной арматуры он соорудил нечто похожее на силовую жилу, снял стабилизатор и настроил реле, вручную задав координаты переброски, которые ему продиктовала Сельма.
   Потеряв, в общей сложности, около двух часов, Катамаи Рей успешно завершил ремонт и настройку портала. Ниндзя вошли в портал и бесследно растворились в колышущемся меж трёх роговидных балок красновато-розовом пламени.
  
   Глубокий космос
   KREED
   Звёздная система Серпент-Торк
   Планета Урсула Z-651
   Хейлиг: в стенах святого города
   09 число 18 осеннего месяца ВЧППАСО
   06:20
  
   Мир, куда прибыли альдеронцы, без преувеличения можно было именовать миром камня. Урсула Z-651 представляла собой гигантский гранитный шар, испещрённый сетью глубоких морщин, опоясывающих всю планету. Дороги здесь пролегали в лощинах меж отвесных скал, да в тоннелях, прорубленных в горных хребтах. Скудный растительностью Хейлиг, однако, не был лишен водоёмов, часто встречавшихся на пути в виде небольших, но глубоких озёр с каменистым дном и прозрачной кристально чистой водой.
   Переброска порталом легионеров прошла куда быстрее и безболезненнее, нежели посредством телепортационных установок древнего Онейроса, инженеры которого, видимо, не шибко заботилась о качестве перемещения в подпространстве. Портал привёл альдеронцев в укреплённый бастион, окруженный кольцом отвесных скал, подходы к которому отсекались глубоким рвом заполненным водой. Мост, соединявший врата бастиона с прорубленным в скальной породе тоннелем, был опущен совсем недавно, о чём можно было судить по следам, оставленным в пыли ботинками легионера.
   - Сельма. - вызвала помощницу Капна. - Дай мне карту "Святого города" с отметками всех имеющихся к нему подступов. Мне нужен кратчайший путь.
   - Да, мем. - выполнила приказ электронная леди, дав развёрнутую проекцию голографической карты города и его ближайших окрестностей.
   - Совсем рядом. - удивился Катамаи Рей. - Всего километр. Хотелось бы знать, какой из фракций сейчас принадлежит город?
   - Никакой. - ответил Гах, бестактно встряв в разговор без приглашения. - На протяжении сотен лет незатихающих войн "Святой город" переходит из рук в руки, с переменным успехом принадлежал то Легиону, то Джикридам. В данный момент обороняются Джикриды.
   - Благодарю за урок истории. - с иронией произнесла Капна. - А теперь, Гах, давай-ка мы с тобой договоримся: отныне ты будешь отвечать только по запросам, за исключением, конечно, внештатных ситуаций. В противном случае: мы в последний раз вышли с тобой на боевое задание. Если тебе нравится роль шута горохового, то можешь развлекать публику, сколько влезет, например, в Кабаке. Договорились?!
   - Да, мем. - понуро ответил компьютер Катамаи Рея и замолчал, обидевшись на замечание волшебницы, которая, по его мнению, прослыла чопорной воякой, совершенно не понимающей ни шуток, ни прибауток.
   Ниндзя спустились на нижний уровень башни и остановились перед входом на мост, осматриваясь в поисках оставленного Ником подвоха.
   - Если мост заминирован, то падать придётся высоко и мокро. - заключил Катамаи Рей, бросив взгляд вниз на зеркальную гладь наполненного водой рва. - Метров 20 - не меньше.
   - Сельма. - запросила Капна. - Проверь на электронику и металл.
   - Чисто. - отозвалась электронная помощница.
   - Ладно, выдвигаемся. - махнула рукой Капна и сделала первый шаг на мост.
   - Стойте! - окрикнул Гах, предупреждая об опасности. - Здесь что-то не так...
   - Я в курсе. - впервые согласилась с ним Капна. - Но откуда тебе знать?
   - Предчувствие. - признался Гах, отвечая несколько неуверенно, будто боясь резкой критики в свой адрес.
   - Предчувствие? - переспросила Капна, обескураженная столь неординарным и неожиданным ответом со стороны электронного устройства. - Компьютеры не могут ни чувствовать, ни предчувствовать, они не люди.
   - Дефект в приборе R-уровня. - напомнил сестре Катамаи Рей. - Это не эксперимент с последующим внедрением в серийный выпуск удавшегося прототипа, это случайная ошибка в ходе него. Отсюда эмоции и чувства близкие по смыслу к человеческим.
   - Не знаю, важно ли это, - осторожно продолжил Гах, - но я способен созерцать психическую эманацию, что, насколько мне известно, по силам далеко не каждому опытному магу.
   - Психическая эманация? - в ещё большей степени изумилась Капна, едва не поперхнувшись научным определением Гаха. - Возможно ли такое?
   - Возможно. - кивнул Катамаи Рей. - В это трудно поверить, но Гах, действительно, способен видеть призраков.
   - Сельма. - вновь вызвала помощницу Капна, здравый смысл которой подсказывал, что услышанные доводы более фантастичны, нежели правдоподобны. - Можешь ли ты объяснить подобное явление с точки зрения машинной логики?
   - Боюсь, что нет. - после долгого молчания вкрадчиво ответила электронная леди. - Прибор R-уровня отвечает за многие важнейшие функции, в том числе за интеллект, мыслительные процессы, лингвистические навыки и имитацию человеческих эмоций и дефект в нём может привести к самым непредсказуемым последствиям.
   - Ненавижу неопределённость. - развела руками волшебница. - Гах, ты меня удивил.
   - Рад стараться, мем. - бодрым тоном ответил Гах.
   - Какие наши действия? - Катамаи Рей вернулся к решению проблем насущных.
   - Сельма. Детальное сканирование местности. - отдала распоряжение Капна.
   - Приступаю. - ответил женский голос.
   Несколько минут альдеронцы стояли, не шелохнувшись, позволяя Сельме сканировать местность без помех.
   Пауза затянулась...
   - Ничего нет. - вновь ответила Сельма, будто извиняясь за зря потраченное время. - Хотя, постойте...на стене, прямо над входом на мост, установлен датчик на движение. Подождите, сейчас прослежу его подсоединение. Есть! Датчик на движение подсоединён к управляющему мостом устройству, которое, насколько я понимаю, должно выполняться с терминала, расположенного где-то неподалёку.
   - Что ж, давайте ищем терминал. - предложила Капна.
   Поиски терминала привели альдеронцев в башню - самое высокое место на бастионе, из бойниц которой, ибо башня была построена на старинный лад, хорошо обозревались окружающиеся крепость окрестности. Вскарабкавшись по довольно крутой винтовой лестнице, альдеронцы, как впрочем и ожидалось, нашли разбитый терминал, беспрерывно искрящий частыми электрическими разрядами.
   - Ник играет с огнём. - покачала головой Капна, на сей раз не выказывая эмоций. - Это не слишком мудро с его стороны. При личной встрече, пожалуй, отстрелю ему башку.
   Катамаи Рей не ответил, издав лишь лёгкий саркастичный смешок. Трудно было поверить, чтобы болван камикадзе за 20 лет службы фанатикам мог чему-то научиться и из полного балласта превратиться в ровно на шаг опережающего альдеронцев противника, способного просчитывать возможные шаги своих оппонентов.
   - Сельма. - вызвала хозяйка. - Есть варианты?
   Долгое время электронная помощница Капны не отвечала, видимо, ища выход из создавшейся тупиковой ситуации. Проверить, к какому результату приведёт срабатывание датчика на движение или отключить его, было возможным только с управляющего системой терминала, который, к несчастью, был уничтожен выстрелом в упор из бластерной винтовки. Ник делал всё возможное, чтобы задержать своих преследователей.
   - Терминал на запросы не отвечает. Схемы управления полностью уничтожены. - вынесла вердикт Сельма. - Однако, есть возможность подключиться к системе управления мостом напрямую. Для этого необходимо отыскать красную и красно-белую жилы данных и замкнуть на моей магнитной полосе.
   Мощным ударом ноги, Катамаи Рей свернул остатки терминала и, порывшись в искрящих проводах, нашел указанные жилы, зачистил их и прижал оголёнными кончиками проводов к магнитной полосе пластиковой карты.
   - Отлично. - продекламировала электронная леди спустя несколько секунд. - Срабатывание датчика на движение активирует систему аварийной разблокировки моста, путём приведения в действие узлов разъединительного контура, состоящего из задвижек.
   - Ага, - усмехнулся Катамаи Рей, - задвижки разомкнулись и пролёты моста рухнули в ров с водой. Вместе с пассажирами. Оригинально придумано.
   - Ты можешь отключить датчик? - спросила Капна, наперёд уже зная результат.
   - Да, мем. - как и всегда, бесстрастным голосом ответствовала электронная леди.
   - Приступай.
   - Уже сделано.
   - Отлично. - улыбнулась волшебница, весьма довольная безукоризненными действиями своей помощницы.
   Альдеронцы перешли мост и углубились в плохо освещенный тоннель, если верить карте, ведущий в каньон к заброшенному храму Джикридов. Извилистая каменистая дорожка, петлявшая меж отвесных скал, вывела путешественников в каньон к подножью одинокой горы, в коей был выдолблен храм, архитектурный стиль которого был им не знаком и казался весьма необычным. Вырезанное прямо в скальной породе высокое строение лишь издали напоминало резец вавилонских зодчих с вкрадчивой примесью античности, хотя, при более детальном рассмотрении терялись и эти призрачные сходства, явно не отвечая манере камнерезов Земли и Альдерона.
   - Двери храма завалены камнями, причем изнутри, зато в стене огромная брешь. - закончив с осмотром фасада здания, подытожила Капна.
   - Путь открыт. - пожал плечами Катамаи Рей. - Не вижу причин не воспользоваться им.
   С бластерами наизготовку, альдеронцы пролезли в зияющую в стене рваную брешь, оставленную на память чьей-то осколочной гранатой или иным разрывным снарядом, и оказалиись в холе древнего строения. Пошарпанные стены, толстый слой пыли под ногами, заросшие паутиной потолки говорили о том, что храм оставлен был много лет назад и больше с тех пор сюда ни кто не возвращался.
   - Сельма. - обратилась к помощнице Капна. - Не видишь ни чего необычного?
   - Слишком велика толщина стен и плотность камня. - отозвалась та.
   Осторожно заглядывая в комнаты и залы, ниндзя продвигались вглубь храма Джикридов, пока не натолкнулись на небольшой овальный зал оборудованный стойками голографических проекторов, явно неземного происхождения и множеством другой аппаратуры вокруг них, сделанной уже людьми. Подойдя к компьютерной панели в центре зала, Капна надавила на первую попавшуюся клавишу, что в мгновение ока оживило слишком долго уже дремлющие приборы и активизировало голографические стойки, в коих задребезжали голопроекции двух существ, лишь немногим схожих с человеком, которые поочерёдно говорили на неизвестном языке, отдающим металлическим эхом.
   Кивком головы Капна указала брату на работающие компьютеры и Катамаи Рей уткнувшись в монитор, забарабанил пальцами по клавиатуре, пытаясь разобраться с загадками, которые оставили после себя хозяева храма. Минут через двадцать, не без помощи Сельмы и Гаха, коих подключили к терминалу в помощь колдуну, голографические проекции заговорили на вполне понятном альдеронцам 20-ом галактическом языке. Смысл их послания сводился к следующему:
  
   "Ведомо ли вам, что такое забвение? Мы сполна познали его. Мир Празаров угасает. Мы последние, ибо Бездна поглотила нас. Бездна, нами порождённая, уничтожает мир Празаров ради совершенства, которого ей не дано. Бездне нужна энергия живых существ, чтобы завершить собственную эволюцию. То, кем она жаждет стать, внушает нам ужас".
  
   "Некогда звёзды были подвластны нам, ибо это мы заполняли ими пустоту вселенной. Ныне миры Празаров всего лишь тусклый отблеск минувшего. В гордыне своей мы возжелали создать мыслящую жизнь, она стала бы верхом всего когда-либо сотворённого нами, но Вечность распорядилась по-своему. Порождённая нами жизнь, стала нашим же проклятием, она поглотила нас, обратившись в хищную Бездну".
  
   - Вот она - разгадка тайны KREEDа! - ликовал Катамаи Рей, нашедший достовернейшее подтверждение своей теории. - KREED - мыслящая жизнь, которую создала сверх технологически развитая раса, называющая себя Празарами.
   - Здорово. - скривилась Капна. - Думаю, Гавра наше открытие не впечатлит.
   - Но и не разочарует. - заверил сестру колдун. - Вот видишь, к чему приводит гордыня! "...в гордыне своей мы возжелали создать мыслящую жизнь". Празары научились управлять термоядерными реакциями ультра-гигантских масштабов, то есть создавать звёзды "...некогда звёзды были подвластны нам, ибо это мы заполняли ими пустоту вселенной", но этого, как видишь, показалось им мало, они возомнили себя богами и в гордыне своей возжелали сотворить мыслящую жизнь, которая благополучно сотворившись их же и поглотила "...порождённая нами жизнь, стала нашим же проклятием, она поглотила нас, обратившись в хищную Бездну". Парадокс, не правда ли?!
   - И в правду глупо. - согласилась с ним Капна. - Однако ж, дорого они заплатили за своё высокомерие.
   - Да, орешек пришелся им не по зубам. Просчитались малость.
   - И что теперь?
   - Теперь всё встаёт на свои места. - продолжал раскручивать сюжет Катамаи Рей. - KREED использует энергию живых существ, чтобы завершись собственную эволюцию, поэтому-то он и не выпускает ни кого...
   - ...зато всех впускает. - ухмыльнулась волшебница.
   - Нам нужно больше информации. - потёр в ладоши Катамаи Рей, догадываясь, что далеко ещё не все загадки KREEDа разрешены. - Гах, есть ещё что-нибудь?
   - К сожалению, нет, сер. - отозвался компьютер, впервые получивший легальный запрос. - Зато мы с Сельмой обнаружили множество ссылок на статьи, хранящиеся в библиотеке "Святого города".
   - Совершенно верно. - подтвердил бесстрастный женский голос.
   - Теофраст Руми, насколько мне известно, сейчас в городе. - напомнил Катамаи Рей. - И Ник тоже.
   - Тогда идём в город. - дала согласие Капна. - Интересно, что этот мерзавец предпримет на сей раз?
   - Почему-то мне кажется, что ни чего для нас хорошего. - посмеялся Катамаи Рей.
   Ниндзя вышли из храма и, сверившись с голографической картой Сельмы, по узкой горной тропе осторожно двинулись в направлении "Святого города", в котором по данным полученным с терминала завода "ЭнПро", должны были протекать бои с участием враждующих меж собой фанатиков. Если бои и протекали, что стало ясно уже на подступах к городу, по велись они крайне вяло, поскольку ни канонады, ни взрывов слышно не было и лишь одинокие выстрелы временами нарушали сонное спокойствие величественных гор, в долине средь которых раскинулась древняя столица - религиозный центр и оплот Джикридов.
   Ниндзя прошли под аркой настежь раскрытых городских врат, замки и засовы которых были сорваны атаковавшими крепость легионерами и направились вдоль пустынных городских улиц, держа бластеры наготове. Судя по звукам, бои велись где-то в центре города, что существенно облегчало альдеронцам задачу в поисках библиотеки. Спустя минут 20, ниндзя подошли к зданию библиотеки, ни разу не применив оружия, что для закалённых в боях вояк, по меньшей мере, ситуацией было весьма непривычной.
   Друг за другом, ниндзя незаметно юркнули в неплотно прикрытые двери. По широкой лестнице они поднялись на второй этаж, где вместо ломящихся от тяжелых пыльных томов полок и шкафов, обнаружили просторный хорошо освещенный компьютерный зал с множеством серверов, расставленных вдоль стен и целым рядом обособленных перегородками рабочих станций. Чтобы не терять времени даром, Капна подключила к одному из серверов свою электронную помощницу и та, недолго покопавшись в массивах данных, отыскала интересовавшую хозяйку информацию.
   - Кто такие Празары? - спросил Сельму Катамаи Рей, сразу же перейдя к интересовавшей его теме.
   - Пришельцы с далёких звёзд, - ответила помощница Капны, - так, по крайней мере, свидетельствуют записи в электронных журналах. Это сверхвысоко технологически развитая раса, создавшая KREED. Празары себя называют "Светоносными", то есть способным нести в мир свет, создавая звёзды.
   - Это мы знаем. - вставила Капна.
   - Также я обнаружила записи Джикридов, говорящие о том, что KREED в корне изменил сущность своих создателей, обратив их души в злобных и крайне агрессивных призраков под названием "фантомы Кхуур", а тела во враждебных зомби, которых Джикриды называют "Лишенными души".
   - Интересно. - щелкнул языком Катамаи Рей. - Теперь становится понятен смысл выражений: "Мы последние, ибо Бездна поглотила нас. Порождённая нами жизнь, стала нашим же проклятием, она поглотила нас, обратившись в хищную Бездну". Бездной, как я понимаю, Празары называли KREED.
   - Загадка KREEDа разгадана. - констатировала факт Капна. - Теперь нам нужен Руми с его тайной преодоления барьера.
   - Для этого, в первую очередь, нам нужен Ник. - кивнул Катамаи Рей. - Мы должны добраться до него прежде, чем он доберётся до Руми.
   - Истину глаголешь. - согласилась Капна.
   - Есть информация по "фантомам" и "лишенным души"? - Катамаи Рей вновь обратился к компьютерам. - Их слабые места, преимущества и недостатки?
   - Да, сер. - отозвалась Сельма. - "Фантомы Кхуур" уязвимы только для энергетического оружия, "лишенных души" можно уничтожать любым оружием, как лазерным, так и огнестрельным, нанеся их телам критический ущерб. Судя по записям Джикридов, стрелять следует в голову, что позволяет обездвиживать зомби одним точным выстрелом.
   - Это радует. - кивнула Капна. - Насколько уязвимы "фантомы"?
   - Один выстрел. - вставил Гах, дождавшись своей очереди. - Энергетическое оружие разрушает целостность их энергоструктуры, приводя к рассеиванию энергии в пространстве в виде кратковременной вспышки электромагнитного излучения сверхвысокой частоты.
   - Понятно, микроволновая печь. - пояснил сестре Катамаи Рей. - Бить их лучше на расстоянии.
   - Так точно, сер. - отозвался Гах.
   - Есть ещё кое-что. - вставила Сельма. - В некоторых статьях упоминается о потерпевшем крушение космическом корабле пришельцев, в котором имелись особые атмосферные отсеки, где пришельцы выращивали некие звенящие кристаллы.
   - Так-так. - заинтересовалась Капна. - Где корабль?
   - В месте под названием "Халь". - ответила Сельма.
   - Хм, ещё один загадочный мирок. - хмыкнул колдун. - Возможно, в корабле как раз то, что мы ищем.
   - Координат "Халя" конечно же нет? - медленно произнесла Капна, надеясь, впрочем, на положительный ответ.
   - Координатами, к сожалению, владеет только...
   - Теофраст Руми. - догадался Катамаи Рей.
   - Да, сер. - коротко ответила помощница Капны с некой грустью в голосе, будто извиняясь за невыполненную задачу.
   - Бои в городе не затихли, - прислушалась Капна, - так что нам следует поторопиться.
   Ниндзя выскользнули из библиотеки столь же не заметно, как и вошли в неё. Теперь их главная задача сводилась к поискам Ника, о чьих планах в отношении Руми они могли только догадываться. Альдеронцы рассчитывали найти Руми прежде, чем сделает это Ник, чтобы стать первыми и единственными обладателями интересующей их информации, а с помощью Руми несложно было выйти и на Ника, который вряд ли откажется от поисков Великого Магистра ровно по той же причине, что и они сами. План был хорош со всех сторон и, лишь бы хватило времени на его осуществление...
   Ближе к центру города стали попадаться немногочисленные отряды легионеров, патрулирующие пустынные улицы, где ещё совсем недавно протекали боевые действия. Похоже, Джикридам не удалось сдержать натиск Легиона и они, потерпев поражение, были вынуждены отступить на окраины. Продвигаться теперь приходилось с предельной осторожностью, часто прибегая к укрытиям и маскировкам.
   На одной из узких улочек ниндзя, наконец, нашли то, что искали. Труп Теофраста Руми лежал у раскрытого водосточного люка с простреленной бластерным лучом грудной клеткой.
   - Грязное отродье Нергала! - сквозь зубы процедила Капна, узнавая знакомый подчерк. - "Театр уродцев" подождёт, сначала Крематория...
   - Возражений не имею. - кивнул колдун, не веря собственным глазам и думая лишь о том, что удача ускользает от них, словно сон в летнюю ночь.
   Отпечатки сапог убийцы вели к раскрытому люку, и ниндзя ни чего не оставалось, как последовать по его стопам. Система водостоков под городом оказалась весьма разветвлённой, и альдеронцам пришлось часто заглядывать в проецируемую Сельмой голографическую карту. Воды в это время года в Хейлиге пребывает немного, что позволяет содержать дренажные системы в относительной сухости и чистоте. Это, на сей раз, весьма удачное стечение обстоятельств, сильно облегчило ниндзя задачу в отслеживании беглеца по свежим отпечаткам обитых металлом сапог, время от времени сверяясь по схеме с направлением его движения.
   В итоге, долгие блуждания по тёмным тоннелям привели преследователей в просторное хорошо освещённое помещение с действующим порталом - аналогом того, что был отремонтирован Катамаи Реем в "Граде мёртвых". Тщательно исследовав телепорт на предмет оставленных Ником ловушек, и не обнаружив таковых, ниндзя бесследно растворились в розоватом пламени подпространственных врат, которые вели в загадочный мир под названием Халь.
  
   Глубокий космос
   KREED
   Халь
   09 число 18 осеннего месяца ВЧППАСО
   09:24
  
   Переброска завершилась быстро и без осложнений, что говорило об относительной близости Халя к Хейлигу. Выпрыгнув из портала, альдеронцы обнажили мечи, готовясь к очередному подвоху со стороны Ника, которого, вопреки ожиданиям, не произошло.
   - Почему эта падла не ставит ловушек? - недоумевала Капна.
   - Может, торопится. - пожал плечами Катамаи Рей, как и сестра находясь в некотором недоумении. - Может, считает, что устранил нас на мосту в крепости, ведь что ни говори, а спланирована ловушка была весьма хитроумно, а может, думает, что убрав Руми, замёл за собой следы.
   - Мне плевать, что этот козёл там себе думает, - зло произнесла Капна, - но мы по-прежнему отстаём от него ровно на шаг.
   - Теперь будет непросто его найти. - предупредил Катамаи Рей, оценивая шансы на поиск беглеца. - Халь должно быть большой.
   - Посмотрим. - не стала спорить Капна.
   Альдеронцы не спеша покинули помещение, как брат близнец похожее на то, что в Хейлиге и вышли под открытое небо в мир зелёных джунглей, пресыщенный разнообразной и густой растительности. Проследить путь беглеца делом оказалось нехитрым, ибо сами джунгли наводили на его след, в коих он продирался, усердно работая мачете.
   - Просека ведёт к пещерке, вот за тем валуном. - рукой указал Катамаи Рей, остановившись, чтобы поравняться с сестрой, которая отстала от него на несколько шагов.
   - Рано или поздно мы настигнем его. - пообещала Капна, хлопнув брата по плечу.
   Ожидания колдунов в который раз оказались обманутыми, ибо пещера вовсе не являлась таковой. На самом же деле она служила своеобразными вратами в окруженную скалами долину не совсем естественного происхождения, в центре которой, наполовину зарывшись в землю, покоился древний корабль, непохожий ни на один когда-либо виденный альдеронцами прежде.
   Колдуны через раскрытый люк осторожно пробрались в нос корабля, держа бластеры наготове. Внутри звездолёт Празаров был просторным и, не смотря на века забвения, сносно освещенным оранжевым искусственным светом, неярким, но вполне пригодным для того, чтобы видеть, не пользуясь приборами. Не успели они сделать и нескольких шагов, как, вдруг, почувствовали движение, но не физическое, а иное, необъяснимое с точки зрения материального мира, будто двигались мысли в собственной голове, но не упорядоченно, а произвольно, хаотично.
   - Фантомы! - догадалась Капна, всем нутром чувствуя, как нечто астральное прорывается в материальный мир, проламывая незримый барьер, призванный разделять спектр видимый и невидимый.
   Капна и Катамаи Рей прижались к стенам корабля, каждый со своей стороны, и припав на одно колено, выставили перед собой взведённые бластеры, готовясь к появлению фантомов. Воздух задрожал и взорвался яркой световой вспышкой, на миг ослепившей альдеронцев, вслед за которой открылся вращающийся против часовой стрелки подпространственный портал. Сквозь извивающиеся кольца астрального канала, по своей структуре больше всего напоминающего вращение окон искусственной нестабильности, в наш мир ворвались маленькие солнца, шипящие подобно шаровой молнии и стрекочущие частыми электрическими разрядами.
   Окно подпространства захлопнулось столь же внезапно, как и возникло из ничего и только это случилось, Капна выстрелила, попав точно в цель. Пораженного бластерным лучом фантома разорвало яркой световой вспышкой, сопровождаемой громким электрическим хлопком, будто при коротком замыкании. Следующим выстрелом, Катамаи Рей завершил атаку, уничтожив последнего из возникших на пути ниндзя призраков. Ниндзя спрятали бластеры и, не издавая шума, осторожно двинулись вперёд, пристальными взорами обследуя каждую падь корабля пришельцев, пришедших из неизведанных глубин далёкого космоса. Увы, блуждания по пустынным коридорам ни к чему не привели, ибо на корабле Празаров не обнаружилось ни малейшего следа электроники.
   - Как они управляли кораблём? - недоумевала Капна, понимая, что на сей раз их и так едва державшиеся на плаву поиски, прочно сели на мель.
   - Понятия не имею. - задумчиво произнёс Катамаи Рей, как и сестра без устали озираясь по сторонам в поисках терминала или хоть чего-нибудь похожего на самую элементарную панель управления.
   - Ничего. - помотала головой Капна. - Полный ноль. Зеро.
   - Так мы ни к чему не придём. - сделал заключение Катамаи Рей, прекратив бессмысленные попытки докопаться до истины. - Остаётся лишь обнаружить тайные комнаты, о которых упоминали Джикриды в своих записях. Я почти уверен, что разгадка неуязвимости барьера KREEDа кроется именно там.
   - Чувствую, что для этого придётся обшарить весь корабль. - устало произнесла волшебница, которой пребывание в KREEDе уже порядком надоело.
   - Делить нечего. - пожал плечами Катамаи Рей.
   Прошло немало времени, прежде чем альдеронцы нашли способ, который позволил им спустится всего лишь на один уровень ниже, поскольку корабль был очень большим, а система ходов в нём весьма запутана. Нижний уровень мало чем отличался от верхнего: всё то же ненавящевое искусственное освещение и голые ребристые стены, точно стенки кишечника или полость гофрированного шланга и, как и прежде, никаких следов электроники, не было даже кнопок на самоткрывающихся дверях-переборках.
   - Весёлое местечко. - Катамаи Рей издал тихий нервный смешок. - Интересно, побывал ли здесь Ник?
   - Наверняка. - отозвалась Капна. - Только вот нашел ли, что искал?
   - Судя по всему, нет. - без особой уверенности в голосе сказал колдун. - Иначе, мы бы тоже что-нибудь уже нашли.
   - Найдём. - подбодрила брата Капна. - Выбора у нас нет.
   Не торопясь и не упуская из виду деталей, уровень за уровнем альдеронцы углублялись в недра инопланетного корабля, к сожалению, не встречая на своём пути ни чего полезного, что могло бы хоть как-то помочь в решении поставленных перед ними задач. Вопрос о том, как Празары управляли кораблём, по-прежнему оставался открытым, хотя прошло уже немало времени с тех пор, как они проникли на борт. Упомянутых Джикридами в записях атмосферных отсеков, также обнаружить не удалось, что наводило на мысль о намеренном сокрытии от любопытных взоров некой тайны, хранимой там.
   Несколько часов утомительных и бесплодных поисков, всё же дали колдунам одну единственную зацепку в виде письма обнаруженного Катамаи Реем на полу нижнего уровня, содержание которого сводилось к следующему:
  
   "Если вы читаете моё послание, значит я нашел то, что искал и уже спешу с докладом в Совет, неся за пазухой тайну KREEDа. Вы были достойными противниками, но, увы, облажались. На этот раз, победил Я! Однако, Я не прощаюсь. Очень скоро Я вернусь на Альдерон во главе воинства Легиона, ибо Совету надоело терпеть вашу ересь, не говоря уже о том, что борьба со злом Наша Святая обязанность. Император будет низложен! Империя рухнет! Альдерон падёт под натиском нашего звёздного флота, лопнет, как мыльный пузырь!
   Кстати, спешу довести до вашего сведения то, что вы будете первыми, кто взойдет на костёр!
  
   P.S. С наилучшими пожеланиями,
   Никола Пеледжи"
  
   - Скверно. - Капна покачала головой, скомкав послание. - Ему всё же удалось обыграть нас.
   - Может утка? - засомневался Катамаи Рей.
   - Не думаю. - отмела сомнения Капна, слушая свой внутренний голос. - Мы не там ищем.
   - То есть? - переспросил колдун, не совсем понимая, что значит "не там".
   - Атмосферные комнаты находятся не в самом низу, где трюма корабля, - Капна попыталась подойти к решению вопроса с позиции элементарной логики, - а где-то в корме, в инженерной части корабля.
   - С чего ты взяла? - по-прежнему сомневался Катамаи Рей.
   - Атмосферные отсеки с отличающимся составом газов, - начала Капна, - к складским вряд ли относятся, это скорее всего лаборатории, где проводятся исследования или хранилища для чего-то особо чувствительного к воздействию обычной атмосферы.
   - Что ты предлагаешь? - спросил Катамаи Рей, не представляя, как рассуждения в подобном ракурсе могут помочь им в поисках. - Карты у нас нет, терминалов мы не обнаружили, а в этом грёбаном корабле все отсеки, как видишь, выглядят совершенно одинаково.
   - Ник ведь как-то нашел их. - напомнила Капна.
   - Не факт. - в который раз не согласился с сестрой Катамаи Рей. - Он запросто мог пустить пулю, чтобы позлить нас или подольше задержать на корабле и тем самым выиграть время, а может он знает что-то, чего не знаем мы...догадок - море.
   - У тебя есть варианты? - заинтересовалась Капна.
   - Придётся вновь использовать астральный план. - покачал головой колдун, представляя, чем сия весьма небезопасная затея может обернуться. - Только мы не будем ни чего открывать, дабы не нарваться на очередного стража, мы просто найдём нужную нам дверь, используя астральный план, как комбинаторный поисковик, пометим её, а когда вернёмся в вещественный мир, откроем.
   - Если откроем... - с большим сомнением произнесла Капна, утомлённая долгими и безрезультатными поисками. - Хотя, пожалуй, идея не так уж и плоха.
   - Откроем, не откроем, - пожал плечами Катамаи Рей, - зато будем знать, где дальше копать.
   Как и в прошлый раз, колдуны уселись в позу лотоса и, закрыв глаза, сосредоточились, перенося сознание на астральный план. Путь сей далеко непрост и отнюдь небезопасен, как могло бы показаться неискушенному в магических искусствах обывателю, обо сознание, а именно то, что мы привыкли считать нашим разумном, не способно существовать без тела и наоборот и в процессе таинства переноса разума на астральный план, также происходит перенос физической оболочки, путём растворения вещества в эфире, в высшей форме материи. Отсюда проистекает опасность, таящаяся в астральных поединках, поскольку перед проигравшим встаёт реальный риск развоплощения, то есть полного или частичного растворения в эфире, как разума, так и физической оболочки, именуемой телом. И, тем не менее, осознавая риск, колдуны вновь прибегли к астральному переносу, правда, на сей раз, соблюдая все предписанные правилами меры предосторожности.
   Переход завершился неожиданно легко. Альдеронцы открыли глаза и обнаружили себя сидящими на дне полупрозрачной круглой арены, сплошь залитой ярким белым светом, вместо стен которой по кругу располагались закрытые двери. Всего дверей насчитывалось 200, а отмыкающих комбинаций к каждой из них - 20 по 20 символов, так что работа предстояла долгая и кропотливая.
   - Я двигаюсь вперёд, а ты, соответственно, в противоположную сторону. - сказала Капна, указывая брату направление движения. - Если повезёт, то мы найдём нужную нам дверь раньше, чем встретимся.
   - Ещё бы! - воскликнул Катамаи Рей. - Если мы встретимся, то будут перебраны все 80 000 вариантов, а это, поверь мне, самый нежелательный исход в наших поисках.
   - Итак, приступаем. - предложила Капна и, подойдя к ближайшей двери, подала пример, силой воли вызвав хрустальный шар астрального поисковика и начав вращать его в произвольных направлениях в поисках нужного символа.
   Только опытный маг, находясь на астральном плане, способен прибегнуть к такому способу поисков, ибо символ предстояло не просто найти, но и распознать среди множества ему подобных, скорее почувствовав его нитями души, нежели увидев глазом или определив на ощупь. Вращая хрустальные шары, колдуны пропускали сквозь своё сознание сотни комбинаций, ища один единственный символ, который являлся ключом к разрешению возникшего перед ними вопроса.
   Долгие и утомительные поиски к желаемому результату не привели. Несколько часов кропотливой работы увенчались полным провалом, не говоря уже о том, что продвинулись колдуны всего на шаг, каждый перейдя только к соседней двери, а проверить оставалось ещё 198 подобных им.
   - Так мы навечно застрянем. - устало выдохнул Катамаи Рей, утирая пот со лба. - Здесь без поллитры не разобраться.
   - Согласна. Нужен Гавер. - кивнула Капна, отозвав поисковик; колдун последовал её примеру, пряча хрустальный шар.
   Волшебница сосредоточилась и начертила в воздухе несколько символов, полыхнувших зеленоватым пламенем. Когда символы исчезли, из ничего возникла форточка, самая обычная, какая бывает в самых обычных деревянных рамах старого образца. Не теряя драгоценных мгновений, Капна постучалась. В открытой форточке возникло лицо Гавра, удивлённо воззрившегося на внезапных собеседников, воспользовавшихся столь необычным каналом связи.
   - Где вы? - спросил Гавер, не веря собственным глазам.
   - В мире под названием Халь. - ответила Капна и тут же перешла к решению проблем насущных:
   - Имеется 200 дверей, 20 комбинаций по 20 символов. Ты мажешь просчитать, какой символ откроет дверь в атмосферный отсек, где Празары хранят звенящие кристаллы?
   - Прямо как загадка какая. - хмыкнул Гавер и достав из кармана наладонник, приступил к просчетам.
   Ждали минут 20.
   - 20-я дверь, 20-я комбинация, 20-й символ. - наконец, произнёс Гавер, закончив с просчётами.
   - Почему-то я не сомневалась, что комбинация будет именно таковой, - призналась Капна, улыбнувшись, - но какая из 200 дверей 20-я? С какой двери начитать отсчёт? Вот, в чём вся загвоздка.
   - Та, с которой всё началось. - разрешил все сомнения генерал.
   Капна отсчитала 20 от той двери, с которой несколько часов назад начала свои поиски и, вызвав хрустальный шар, набрала нужную комбинацию. Найденный ею символ вспыхнул ярким зеленым пламенем и сквозь ставшую абсолютно прозрачной, будто из стекла, дверь, колдуны увидели стеллажи с голубоватыми кристаллами, от которых исходили таинственное свечение и тонкий хрустальный звон. Следующим мановением руки, она оставила на двери астральный маячок, с помощью которого дверь можно будет отыскать по возвращении в реальный мир.
   Колдуны вновь сосредоточились, отпустили сознание и, внезапно очнувшись от забытья, узрели искусственный свет реального мира. Капна прошептала короткое поисковое заклинание "Просмотр воздуха" из книги великой стихии Воздуха и нитями сознания засекла оставленный ею маячок, почувствовав слабую, но настойчивую пульсацию сквозь толщи неизвестного металла, из коего был построен корабль пришельцев. Молча, Капна и её брат двинулись на зов крохотного магического колокола, звон которого по мере приближения к цели становился всё громче и отчётливее.
   Возвратившись на верхние уровни, колдуны отчетливо заслышали бой колокола, что говорило о непосредственной близости источника его издававшего. Когда звон достиг своего апогея, колдуны остановились. Не удивительно, что они не смогли обнаружить двери, поскольку и сейчас стоя всего в двух шагах, увидеть её не представлялось возможным. Надо отдать должное - пришельцы хорошо замаскировали свой тайник.
   - Похоже, Празары использовали магию символов. - заметила Капна, остановившись у места, где должна была находиться замаскированная дверь.
   - Не удивительно. - пожал плечами Катамаи Рей. - Магия символов распространена по всей вселенной и если ты помнишь, некромонгеры тоже ею владели и именно у них мы реквизировали книги, которые всё ещё продолжаем изучать.
   Капна подошла ближе и протянула руку, рисуя в воздухе символ, найденный ею на астральном плане. Начертанный в воздухе магический знак вспыхнул ярко-зелёным огнём и от стены отделился и пополз вверх целый блок, открывая вход в хранилище. Невидимое глазу силовое поле, прозрачное для живых существ, тем не менее, удерживало клубящийся зеленоватый газ, который наполнял хранилище, не позволяя искусственной атмосфере распространяться за пределы тайника.
   - Состав газов в атмосфере хранилища для дыхания не пригоден. - предупредила Сельма, уже успевшая произвести спектральный анализ газовой смеси.
   - Иными словами, газы ядовиты. - скромно добавил от себя Гах.
   - Спасибо, Сельма. - поблагодарила Капна и задержав дыхание вошла в хранилище, беспрепятственно преодолев силовое поле; Катамаи Рей молча последовал за своей сестрой.
   Волшебница осторожно сняла со стеллажей несколько образцов и аккуратно уложила едва заметно дребезжащие и пульсирующие короткими световыми вспышками кристаллы в подсумок на поясе.
   `- Это не те кристаллы, которыми торгуют контрабандисты Руми. - мысленно передал сестре Катамаи Рей.'
   `- Вижу. - посредством мозгового импульса ответила та. - Но сдаётся мне, что с помощью именно этих кристаллов прихвостни Руми, а также шпигги и тиглаари преодолевают барьер KREEDа.'
   `- Очень даже может быть! - с готовностью согласился колдун, изначально прорабатывавший теорию преодоления барьера KREEDа именно в этом направлении. - Однако, не исключено, что атмосфера хранилища подходит и для выращивания боевых кристаллов. Неплохо бы исследовать её состав.'
   `- Уже сделано! - мысленно вмешался в разговор Гах. - Я занёс информацию о составе атмосферы в ячейку для хранения приватных данных. Прошу прощения, если опять встрял без надобности.'
   `- Как ты это делаешь? - мысленно поразилась Капна, отказываясь верить в происходящее. - Ментальное общение - прерогатива живых существ, да и то далеко не всех! Одни это делают посредством чрезвычайно высокого уровня развития коры головного мозга, как празары, например, а другие, как мы, используют либо навыки Са Ги, либо магию, как Тот-Амон. Какой механизм используешь ты, Гах?'
   `- Не знаю, мем. - честно признался Гах. - Как-то я умею это, правда, не совсем понимаю - как именно.'
   `- Дефект прибора R-уровня. - в который раз напомнил Катамаи Рей, найдя вполне исчерпывающее с его точки зрения объяснение аномальным способностям своего компьютера.'
   `- Это невозможно. - всё ещё не могла поверить Капна, пытаясь докопаться до истины путём поиска рациональных объяснений столь невероятному с научной точки зрения явлению.'
   `- Придётся с этим мириться. - мысленно развёл руками Катамаи Рей.'
   `- Ладно, пора выходить, атмосфера слишком ядовита и вполне возможно, что газы через некоторое время начнут проникать через кожу. - мысленно заявила Капна, прекратив всяческие разглагольствования на тему о высоких материях.'
   Колдуны в спешке покинули хранилище, не желая более, понапрасну, испытывать защитные силы своих организмов.
   - У меня такое впечатление, что за нами следят. - сказала Капна, немного отдышавшись.
   - Это ощущение меня не покидает с момента нашего прибытия в Халь. - согласился с сестрой колдун. - Возможно, это связано с фантомами Кхуур или "лишенными души".
   - Что касается фантомов, то они уже давно бы напали, - засомневалась Капна, - а информацией о "лишенных души" мы обладаем непроверенной и, я бы добавила, весьма ограниченной.
   - Спорить не буду. - сдался Катамаи Рей. - Попытаемся проверить?
   - Сельма. - вызвала Капна.
   - Да, мем. - с готовностью отозвалась электронная помощница.
   - Есть соображения по данному делу?
   - К сожалению, нет, мем. - с печалью в голосе ответила Сельма. - Вследствие непрерывных магнитных бурь, спонтанно возникающих на корабле, мои сенсоры не могут зарегистрировать активности на расстояниях более чем 10-15 метров.
   - Печально. - покачала головой волшебница. - Однако, делать нечего. Ладно, уходим, мы получили то, за чем сюда явились. Возвращаемся на "Сокол".
   Предложение Капны было воспринято с неподдельным энтузиазмом, ибо бесконечные поиски уже успели порядком вымотать и утомить искателей приключений с далёкого Альлерона.
  
   Глубокий космос
   KREED
   Звёздная система Наш-Лана
   Планета Геус В-122
   Бург: итоги
   10 число 18 осеннего месяца ВЧППАСО
   02:41
  
   Возвращаться пришлось уже однажды пройденным путём: посредством портала телепортироваться в Бург через врата Хейлига. В самом Хейлиге вышла непредвиденная заминка, отнявшая несколько часов и заставившая ниндзя затаиться в укрытии до наступления темноты, будто диким зверям, прячущимся в норе от своры охотничьих собак. Святой город буквально кишел новоприбывшими отрядами легионеров, которым, по всей видимости, удалось окончательно выбить джикридов с их позиций, отбросив далеко за пределы их исконной обители, и теперь фанатики хозяйничали в ней на свой лад и манер. Вместе с солдатами в город прибыли тяжелые транспортные корабли, с бортов которых по трапам сгружали бесчисленные контейнеры с горючим, оружием, оборудованием, бронетехникой и провиантом.
   Дождавшись темноты, ниндзя без труда преодолели вражеские заслоны и вернулись на Геус В-122. Включив радио-маячок в режим пеленга, Капна получила координаты "Сокола", к которому и направилась в сопровождении брата и двух электронных помощников.
   - Слышь ты, типа, да! Знаю я, какой ты, на хрен, герой Советского Союза! - заслышала Капна до боли знакомый голос с борта своего корабля. - Грёбаная гололедица - вот твои последние слова! Поскользнулся на льду и съехал на амбразуру, а то "я грудью закрыл!"...мудак ты Матросов! Басмач недорезанный! Фашик недобитый!
   - Захлопни пасть, шестёрка пчелиная! - злобно выкрикнул Матросов, наверняка, в припадке ярости хватаясь за пулемёт. - Я - герой, а ты - никто! Дерьмо собачее!
   - Стоять, бояться! - внушительно гаркнула Капна, внезапно появившись на пороге своего корабля, и застав разъярённых петухов с уже нацеленным друг в друга оружием. - Упали, отжались! Оба!
   Появление хозяйки корабля мгновенно разрядило накалившуюся до бела обстановку и опустив оружие, спорщики, бурча себе под нос, разошлись по углам.
   - Ну, рассказывай, Прыщ гнойный, какого хрена ты там устроил! - вместо приветствия потребовала Капна, выражаясь на манер вышеуказанного биопса.
   - Мамаша припрягла. - буркнул Прыщерский, будучи не шибко довольным внеочередным заданием медведицы.
   - Не доверяет? - ухмыльнулась Капна.
   - Вам, чернокнижникам, попробуй, доверь что-нибудь. - в ответ пробурчал биопс. - Доверяй, но проверяй - вот нашенская армейская присказка...
   - Я так и думала. - не стала скрывать Капна своей догадки и тем не менее не переставая удивляться подозрительности и недоверию со стороны медведицы.
   - А ты по-прежнему в своём репертуаре. - одобрительно произнесла Капна, заметив в руках биопса старый добрый автомат АКСУ-74.
   - Так точно, товарищ командир. - зардевшись, ответствовал тот, польщенный вниманием к своей персоне.
   - Всё течёт, всё меняется... - невпопад прокомментировал Гавер.
   - А ты куда смотрел, философ хренов?! - отсекла Капна праздные измышления генерала. - Двое этих недоумков едва друг друга в решето не превратили, а он сидит клювом щёлкает!
   - Я просчитал, что этого не произойдёт. - отмахнулся Генерал небрежно. - Кристаллы нашли? А ну, давайте их сюда.
   - Ты нашел способ их применения? - вскинула бровь Капна.
   - Не я. - нехотя признался Гавер, поморщившись, видимо слава в очередной раз ускользала от него. - Прыщерский на своём ушане сбил транспортник тиглаари и мы, порывшись в обломках, наткнулись на схему, в которой использовались как раз те самые кристаллы, что вы принесли с собой. Это я тоже просчитал. Тиглаари замыкали кристаллы в контур силовых полей защитного экрана корабля и круче всякого мыла проскальзывали сквозь барьер.
   - Ах вот оно что. - обрадовалась Капна, потирая ладоши. - Ещё одна часть головоломки разрешена.
   - Кстати, тут Мамаша кой-какой гостинец вам справила. - вспомнил вдруг Прыщерский и раскрыв один из двух дипломатов, которые доселе стояли под столом, ткнул пальцем на аккуратно уложенный бластер и аксессуары. - "Феникс МК-2". От оригинального S-500 отличается только добавлением режима автоматической стрельбы, как в бластерной винтовке Е-11.
   - Давай посмотрим. - заинтересовался Катамаи Рей, вращая в руках новую игрушку из "Силиконовой долины". - Меня всё устраивает. Беру.
   - Для коллекции покатит. - протянула Капна, как и брат внимательно рассмотрев оружие.
   - Ну, ты и любительница ретро. - посмеялся колдун. - Хранишь верность своему DL-44?
   - Не вижу ни чего принципиально нового. - пожала плечами Капна, убрав бластер в дипломат. - Алексий II топчется на месте.
   - Как и Серый, впрочем. - вставил Гавер. - Давненько уже не было прорывов.
   - Ща, пацаны, я ещё кой-чего вам покажу. - сказал Прыщерский и выложил на стол два бластера несколько странного вида. - "Tracker LE" конфедератов и "Raptor" тиглалари. Трофеи. Я побывал на Токугаве, там и добыл их, пришив по одному представителю каждой породы.
   - На Токугаве солдаты Конфедерации? - прищурился Катамаи Рей.
   - Да, полным-полно. - махнул рукой биопс. - По меньшей мере, ещё три линкора Конфедерации класса "Токугава" прибыло в этот сектор и целая туча военного транспорта легионеров. Совместными усилиями они отбили "Токугаву" у тиглаари.
   - Теперь понятно, почему Ник выбрал Е-11. - презрительно поморщилась Капна. - "Tracker LE" - редкостное дерьмецо.
   - А ты умеешь говорить вполне нормально, когда захочешь. - Катамаи Рей сделал Прыщерскому нечто вроде замечания.
   - Слышь, братан, да, я в натуре, не лох чилийский с медведями тёрки тереть, да планом банчить. - биопс молниеносно переключился на свой излюбленный манер. - Тупых, Мамаша, подле себя держать не будет.
   - Ладно, верю. - примирительно произнёс колдун.
   - Итак, - выдержала паузу Капна, - пора приступать к монтажу кристаллов в контур силовых полей "Сокола". Ну, граждане алкоголики, хулиганы, тунеядцы: кто хочет сегодня поработать?
   - Огласите, пожалуйста, весь список... - наигранно картавя, произнёс Матросов, доселе в молчании и гордом одиночестве следивший за ходом беседы.
   - Я сделаю. - сказал Гавер и забрав у волшебницы подсумок, направился в инженерный отсек.
   Глубоко зевнув, Капна побрела в каюту, ей нужен был отдых; как и прежде Катамаи Рей последовал её примеру.
   Капна проспала несколько часов и ровно в 09:00 выбралась из своей каюты. Войдя зал, она уселась за круглый стол, ожидая завтрак, который всё утро готовили Прыщерский на пару с Матросовым, уже успевшие помириться и более того, найти общий язык; Катамаи Рей с кислой заспанной физиономией обозначился в гостевой 20-тью минутами позже. На завтрак подали ленивые голубцы, молоко и горячий хлеб, испечённый Матросов самолично по старинным рецептам своей бабушки, о существовании которой собравшиеся в гостевой узнали впервые за 200 лет знакомства с оным.
   Покончив с завтраком, члены небольшого экипажа разбрелись каждый по своим делам, порученным Капной с целью подготовки корабля к взлёту. К этому времени Гавер закончил расчеты траектории полёта, а главное: провёл успешные испытания кристаллического контура, смонтированного им в период отдыха колдунов в опочивальне.
   И вот Капна, Гавер и Катамаи Рей заняли места пилотов в кабине управления кораблём, остальные члены экипажа пристегнулись ремнями безопасности в гостевой, ожидая старта. Двигатели "Сокола" мерно загудели, отрывая машину от земли и устремляя её навстречу звёздам. "Сокол" вышел из плотных слоёв атмосферы и, набрав крейсерскую скорость, устремился в открытый космос, готовясь к гиперпрыжку. В этот момент на панели управления замигала красная лампа радиолокационного передатчика, настойчиво вызывая на приём. Капна отменила подготовку к выходу в Като-пространство, заинтересовавшись неожиданным вызовом "Сокола" на приём в столь удалённом от цивилизованного мира уголке вселенной.
   Включив голографический дисплей, Капна узрела надменную физиономию Николаса Пеледжи, голову которого покрывал камелавк Великого Магистра Легиона, сильно смахивавшего на головной убор католического священника. Великий Магистр в атласной расшитой золотом и драгоценными камнями мантии восседал на троне из чистейшего червонного золота.
   - Приветствую вас с борта линкора "Каменитсу", вороги. - надменно произнёс новоиспеченный Великий магистр Легиона. - Ещё два линкора "Тохатсу" и "Хасегава" будут сопровождать меня до самого Арминия.
   - Скатетью дорожка. - с иронией произнесла Капна, после чего перешла непосредственно к делу. - Что тебе нужно от нас?
   - Благоволю лично поздравить вас с миом повышением. - ответил Ник не меняя интонации. - Не скрою, благодаря вам я занял столь высокий пост и получил голос в Совете Великих Магистров Легиона. Я блестяще выполнил задание: устранил еретика и саботажника Теофраста Руми и раскрыл тайну барьера KREEDа. Однако, и вы должны меня поблагодарить, ведь именно я расчистил вам путь в Халь, уничтожив львиную долю призраков кхуур и "лишенных души". Я был ранен и едва не погиб, в одиночку сражаясь с ними.
   - Ты обманул нас. - вставил Катамаи Рей. - Ты не нашел тайной комнаты и написал лживое письмо, чтобы ввести нас в заблуждении и усыпить бдительность. Ник, такого от тебя я не ожидал.
   - На войне все средства хороши. - пожал плечами Ник. - Я знал, что вы воспользуетесь магией в поисках атмосферной комнаты, и я не ошибся. Уходя, вы опрометчиво оставили замки открытыми, будучи абсолютно уверенными, что ни кто не идёт по вашему следу. Так я овладел кристаллами, а подслушанный мною разговор открыл многие карты.
   - Ты знаешь, что тебя ждёт по возвращении на Альдерон? - спросила Капа, стараясь не взорваться.
   - Моя голова, к счастью, останется при мне. - твёрдо заявил Ник. - Не надейся, в "Театре уродцев" её ты не увидишь. Наоборот, по возвращении на Арминий, я прикажу возвести просторный вольер, куда в скором будущем помещу Белюшку с отроками, что бы люди ходили и любовались редкостным зверьём или глумились над этими тупыми животными.
   - За это ты ответишь головой! - предупредила Капна. - Белая не такая добрая, как я, она не прощает.
   - Ни кто не смеет мне угрожать! - повысив голос, жестко произнёс Ник, побагровев от гнева, но справившись с припадком ярости, добавил уже спокойнее:
   - А я ведь, действительно, очень скоро вернусь на Альдерон, как то и было обещано, но вернусь во главе несокрушимого воинства - альянса объединенных флотов Конфедрации и Легиона, чтобы разворошить ваше осиное гнездо. Я изничтожу скверну раз и навсегда!
   - Смотри не споткнись. - хищно улыбнулась Капна. - Тобой, драгоценный супружник, обещаю, я займусь лично. Ты когда-нибудь наблюдал, как джигиты режут глотки баранам?
   - Руки не дотянуться. - теряя терпение, зло прошипел великий магистр, уязвлённый столь едкими словами бывшей супруги. - Я лично поднесу горящий факел к твоему кострищу, а потом буду плясать на твоём пепелище!
   - Обделаешься, пацанчик! - донёсся из гостевой, адресованный Нику возглас Прыщерского, который внимательно следил за ходом переговоров. - Слишком обильно слюной брызжешь, не поперхнись ненароком...
   - Нас догоняют. - предупредил Гавер, указывая на радары. - В его распоряжении, действительно, три линкора. Здесь нам не справиться. Пора сматываться!
   - Полный вперёд! - скомандовала Капна, проигнорировав последний выпад Ника, и прервала сеанс связи, погасив голографический экран.
   Гавер активировал гипердрайв и, выведя "Сокол" на крейсерскую скорость, задал режим гиперпрыжка, направив корабль в разверзнувшуюся бездну Като-пространства.
   В единый миг обратившись в точку, "Сокол" исчез с радаров линейных кораблей, устремившись к барьеру KREEDа.
  
  
   Продолжение следует...
  
  
   Статус: файл закрыт.
  
  
  
  
   Глоссарий.
  
   Крид.
   Легион - военно-религиозная организация, в союзе с Галактической Конфедерацией, контролирующая большую часть галактики Zeta.
   Театр уродцев - кунсткамера в Белом Замке.
   Щербет - ароматный восточный напиток: смесь сладкого красного вина с настоем пряных трав, заправленного кусочками восточных сладостей.
   Гузь или Гусь - кличка генерала Гавра в Семейке.
   Отроки: Белёк - сын Белой, П'Яв Белянск - родной брат Белой.
   Цитата Капны из романа "Опасная игра", файл 19.
   ВЧППАСО - аббревиатура, сокращение: Внутренний Часовой Пояс Планеты Альдерон Системы Ориона.
   Ранчо - принятое в Семейке обозначение городской свалки, находящейся на задворках 4-ой параллели за Чернорецким городом.
   Луиза - переносной пулемёт "Льюис" английского производства, образца 1915 года.
   Субсветовая скорость - около-световая скорость, примерно равная 0.7 - 0.95С (210 000 - 285 000 км/сек).
   RailGun - энергетическое оружие, неизвестного происхождения, которое способно выстреливать энергетическим зарядом, переносимым импульсом энергии со скоростью близкой к скорости света.
   Remote control - доступ посредством беспроводного дистанционного типа соединения.
   Вертер - биоробот из фильма "Гостья из будущего".
   В-112 - планета Геус, номер на карте звёздного неба В-122 системы Наш-Лана галактики Зета - бывшая территория Легиона, ныне KREED.
   Планета Гермес, номер на карте звёздного неба С108 системы Кузнеца галактики Зета - территория Легиона.
   Great Stove - "Большая Печь", одна их самых старых построек в "Цитадели".
   Парабола - параболическая спутниковая антенна.
   Импульсник - универсальный импульсный передатчик широкого диапазона действия.
   Альдеронские - (выражение на жаргоне).
   Ефрейтор Озий, по приказу Императора назначен начальником гоубвахты. Отличается ревностным исполнением служебных обязанностей, неподкупностью, бескомпромиссностью и крайне бесцеремонным отношением к оштрафованным солдатам и офицерам, за различные нарушения получившим наряды на прохождение строевых занятий (показательный марш).
   FULL - полный - (пер. с англ. яз.).
   Ultra-Min-Камера - сверх-вместительная minкамера одноразового использования (срок хранения заложенных в minкамеру ресурсов не ограничен и не нуждается в дополнительном использовании энергии), работает за счёт использования резервов "Пятого измерения".
   Позорный столб - высокий столб (20 метров в высоту, находится на расстоянии 200 метров от Кабака) с прикреплённым к макушке колесом от огромной телеги, к каждой оси которого крепился железный крюк с суровой бечевкой, с помощью которой упившегося до свинячьего визга посетителя Кабака (нередко и членов Семейки) привязывали за одну ногу и оставляли повисеть, раскачиваясь на ветру, пока пьяный супостат не протрезвеет. У протрезвевшего, по факту снятия со столба, самочувствие наблюдалось самое наидряннейшее, всю силу ужаса которого он помнил ещё очень долгое время и под грузом тяжелых воспоминаний более не напивался до указанной выше степени, серьёзно опасаясь вновь оказаться на "Позорном столбе", болтающимся к верху тормашками. Систему подобно и надо заметить весьма эффективного вытрезвления разработала Белая лично.
   Фонарь - прозрачная часть кабины самолёта.
   VMA-120 - личный номер самолёта Катамаи Рея; VMA-200 - номер самолёта Капны.
   Кварк - наименьшая из известных науке элементарных частиц, являющаяся составной частью электрона в атоме.
   Сюрикен - многогранный метательный нож (звёздочка) японских ниндзя.
   Кошка - приспособление ниндзя для эффективного лазания по вертикальным поверхностям.
   Кричевое - заклинание содержащие криче - т. е. создание, способное защищать владельца в бою или атаковать противника или других созданий, вызванных противником.
   Герой - в данном случае, на арене смертельной битвы героем была Капна, соответственно, Страж являлся вражеским героем.
   Да, здравствует искусственный интеллект! - (пер. с англ. яз.).
   Разгрузка - армейская жилетка с множеством карманов, обычно входит в состав армейской униформы.
   20-й галактический - так назывался русский язык в галактике Zeta.
   Крематория - вторая планета звёздной системы Ада: воды нет, растительности нет, для жизни не пригодна. Поверхность планеты сплошь покрыта скалами. Световой день сопровождается сильными огненными бурями, скорость ветров в которых достигает 200 м/с (72 000 км/ч), а температура 2000RС, ночью температура падает до - 200RС.
   Искусственная нестабильность - гиперпространство или катопространство.
   Ушан - простонародное название "тайского" имперского истребителя.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   79
  
  
  
  

 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"