Медведева Светлана: другие произведения.

Стать принцессой?

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Получи деньги за своё произведение здесь
Peклaмa
Оценка: 8.15*13  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Что делать, если ты вдруг оказалась в другом мире, да еще и похожа на настоящую принцессу как две капли воды? Тебе каждый день напоминают, каково ей быть и что жизнь расписана на долгие годы вперед: добровольное затворничество в собственном дворце, посещение официальных мероприятий, брак по рассчету, рождение наследника... Смириться? Ни за что! Единственный выход избежать свадьбы - отучиться в Академии Магии. Где, как ты думала, тебя не смогут достать... Но будни мага не так уж и легки: спасая чужие жизни, нельзя забывать о своей... СТАТУС: Закончена (выложено только 8/10 книги)

  Виолетта.
   "Обычное серое утро. Температура за бортом не превышает 15 градусов тепла. Одевайтесь потепление, сегодня будет ветрено."
   Такие мысли посещали меня уже целых две недели. Но, видно мое нытье на чудеса природы надоело высшим силам. Спину припекало. В нос ударил запах прелой листвы, непереносимый мной с детства, и я чихнула. Причем так сильно, что спину прострелило.
   Открыла глаза. И осознала, что здесь меня быть не должно. Лежу я, значит, возле стены. Серой такой, из больших плотно подогнанных камней. На одной из трещин зацепился плющ и упрямо тянулся вверх, навстречу теплу. Опустила глаза вниз. Ага, земелька... Травка зеленая. Голова болела, как будто меня чем-то по ней приложили. Очень сильно. Шишки нет, что радует. Только я попыталась встать, как заломило спину. Но, зато обнаружила, что на мне платье. Когда и где я его одела? Раз уж я тут "отдыхаю", слава богу, в тени раскидистого дерева, попытаемся припомнить, что же было вчера... А самое главное, почему я лежу на траве... О, вспомнила! Раздумывала я вчера долго - идти или не идти на свидание с Владом, моим коллегой по работе. Мало кто из нас работает по профессии, и я выбрала другую дорожку. И вот, теперь я - менеджер. Влад же работал бухгалтером. Я однажды спросила, получается ли у него сводить дебит с кредитом. А он вдруг стал таким грустным, будто у него отобрали любимого мишку. Влад ответил "почти". Я с недоумением уставилась не него. А как же моя зарплата?! Он ответил "шутка", и предложил сходить выпить кофе, привести меня, так сказать, в бодрствующее состояние. Вот так и завязались наши отношения, со временем переросшие в нечто большее. Неделю назад он подарил мне букетик ромашек. Сказал, что просто так, по доброте душевной. Ага, так я тебе и поверила. Это явно сигнал к боевым действиям. Влад мне нравился, просто, потому что он добрый. А таких людей очень мало. И я сидела, размышляла: попробовать замутить с ним, или поставить точку? Тех, кому можно действительно верить, очень мало. А Влад ходит и сверкает, как начищенный пятак... Получается, я его "продинамлю". Но, это и к лучшему. Надо бы с ним объясниться. Вот встану с травки...
   Я предприняла повторную попытку. Стало только хуже... Спина болела до умопомрачения. Минут пять потребовалось, чтобы привести себя в чувство. Я настроила себя на то, что надо попытаться подняться, и что будет дико больно, как вдруг рядом со мной раздался голос:
   - Ваше Высочество, а что это вы тут делаете?
   Я обомлела. Обвела взглядом полянку. Никого. Стало быть, обращаются ко мне. И с чего это меня обозвали "Ваше Высочество"? А, теперь понимаю... Мы в психушке. Я вроде бы здравомыслящий человек, но кто меня сюда привез? Влад? Нет, на него бы я подумала в самую последнюю очередь. Ну, точно психушка. Ясно, почему забор так массивный и высокий - чтобы сумасшедшие не разбежались. Но, мне казалось, что стены в психушке должны быть белыми. Или это комнаты? Человек обошел меня и появился в поле зрения. Надо ответить, а то еще позовет санитаров с большими шприцами. А я так не люблю уколы...
  А мальчик ничего, симпатичный. А мальчик ничего, симпатичный. Шаловливый ветерок ерошил его светлые волосы, а серые глаза неотрывно смотрели на меня в ожидании ответа. И не боится, что "венценосная особа" в глаз дать может. Когда это мы с ним успели познакомиться? Я бы запомнила двенадцатилетнего блондинчика...
  - Не видишь, отдыхаю тут травке под сенью деревьев.
  - Да? - мальчик гневно посмотрел на меня, - а где это ты отдыхала раньше? Пару часов назад тебя здесь не было. Мы тебя третий день ищем. Весь замок облазили, даже к оврагу сходили. Где ты была?!
  И чего это он так кричит? Что-то не сходится. Лично мне важнее, где я сейчас. Кто я, я и сама прекрасно знаю. Темарина Виолетта Александровна. Двадцати трех лет. А тебя вообще впервые вижу. Я вздохнула и поведала мальчику о том, что беспокоило меня в данный момент больше всего:
   - Спина болит, встать не могу. Никак.
  Он удивленно посмотрел на меня, развернулся и убежал, крикнув при этом "не двигайся, я сейчас вернусь!". Угу, вернется, как же.
  - И ты, Брут? - сказала я сама себе и попыталась пригрозить кулаком дереву. В спине хрустнуло так, будто на меня наступили. Разум не выдержал такой нагрузки и ушел в спасительное небытие.
  
   Килар, сын императора Конрада Второго.
   Куда это запропастилась принцесса на целых два дня? Мы с ног сбились, разыскивая ее. Даже гончие не смогли найти ее след. Разве что, виновата её магия... Лиона ею владела, но не настолько, чтобы творить порталы. А сейчас... Она не дерзила, как обычно. Может, сильно ударилась головой? То-то она морщилась, когда смотрела на меня. Не признала?
  Надо позвать целителя Марка. А потом кое-что проверить...
  Обратно в парку мы уже бежали. Вернее, это Марк несся на всех порах, а я просто старался не отставать. Лиона лежала лицом вниз и не двигалась. Мне стало настолько страшно, что я чуть не стал грызть собственные ногти. Марк, тем временем приложил палец к ее шее, выждал несколько нимов. Облегченно выдохнул. Жива, значит. Конечно... чтобы умертвить эту стерву, потребуется побольше усилий. Минута слабости и страха прошла. Я мысленно отругал себя всеми нехорошими словами. Если бы Лиона умерла, меня бы тут же отправили во дворец императора. Отец, небось, специально отослал меня подальше от всех политических интриг. А здесь скучно. Иногда я развлекал себя тем, что доводил Лиону до белого каления. Она так смешно топала ножкой и возносила руки к небу, моля о том, чтобы "боги забрали дьяволенка обратно в ад". А что? В королевстве уже давно ничего не происходит. Приключений хочется, аж жуть...
  Мы беспрепятственно прошли до покоев принцессы. Марк нес Лиону на руках. Наверное, он даже устал, но никак не показал виду. Я буду таким же, когда вырасту. Я должен стать сильным, потому что мне придется править самой большой империей континента. Марк осторожно положил Лиону на кровать и приказал мне выйти. Ну и ладно, зайду через пару часов, когда она очухается. Кстати, откуда она взяла такое странное короткое платье?
  
   Виолетта.
  Наконец-то меня отнесли на кровать. Здесь так мягко и тепло, что не хочется просыпаться, но надо. Я дернулась, боли не последовало - это хорошо. Значит, уже вылечили. А почему это мне так свободно? Я что, голая?! Нет, на меня надели что-то другое. Уж не смирительную ли рубашку? По ощущениям - вроде, длинная ночнушка. Я убью того, кто посмел переодеть меня без моего ведома!
  Я медленно села. Прислушалась к себе, осознавая, что головная боль ушла. Спина тоже не болит.
   - Ты куда? - опять этот приказной тон. Мальчишка был здесь. И что он ко мне так привязался? Я огляделась и заметила, что сижу не на предполагаемой больничной койке. Кровать была просто огромная. В ней могли бы с комфортом расположиться все семь гномов вместе с Белоснежкой. На ум пришла пошловатая картинка. Я тряхнула головой, отгоняя бредовые образы. Воображение у меня на удивление живое и яркое, а так же в наличии имеется очень наглый внутренний голос. И это иногда сильно мешает жить и думать. А голова нужна мне ясной. Я должна вспомнить, что же со мной произошло.
   Подросток завозился, сидя на моей кровати. Я, не обращая на него внимания, встала и с хрустом потянулась. О... окно! Наконец-то я смогу определить, где нахожусь. Надо обозреть место моего заключения. Там, наверно, поверх стены и колючая проволока имеется...
   Увиденное потрясло. Далеко справа расположилась горная гряда. Я даже различила снег на вершинах. Проследила взглядом это великолепие, при этом пришлось немного высунуться из окна. Хмм, на такой подоконник можно и сесть. На домашний подоконник так не сядешь - маленький слишком... Гряда прерывалась гаванью, похожей на горлышко бутылки. Дальше горы опять продолжались, казалось, им нет конца. Я не рискнула выглянуть дальше, а то вывалюсь на радость блондинчика. Корабли, приходившие в гавань, должны были протискиваться через узкий пролив в широкую бухту. Кажется, там даже блеснул парус, и чтобы разглядеть что-то еще, надо было взять подзорную трубу. Я оглядела другую сторону. Впереди, на расстоянии около трех километров, за крепостной стеной мостились двух- и трехэтажные дома. Их крыши золотом сияли на солнце. Это что, настоящее золото? Как не рационально. Между домами шли широкие и просторные улицы, вымощенные серой тротуарной плиткой.
   "Ну, вот..." - расстроилась я. Я не дома, а неизвестно где... И ЭТО не похоже на мой мир... Но разве не об этом я всегда мечтала? Оказаться где-нибудь в другом мире, найти себе профессию по душе и жить припеваючи? Да, мечта иногда должна сбываться. Для меня она стала неожиданной реальностью. Как же тоскливо и больно на душе... Я покинула друзей, родных... В глазах защипало. Еще чуть-чуть, и я расплачусь. Из последних сил я выдавила слова:
  - Предупреждаю, сейчас у меня будет истерика. Советую выйти отсюда, если не хочешь слушать мои вопли.
   Сомнамбулой я медленно подошла к кровати и бухнулась на колени. Душевная боль сделала свое дело - из глаз брызнули слезы...
   Вдоволь нарыдавшись, я почувствовала легкость, свободу, которой раньше не было и пустоту в душе. Вы можете возмутиться: "как ты можешь так быстро отречься от прошлого?" и будете по-своему правы. Но вот характер у меня такой - я фаталист, который хочет казаться оптимистом. Новые обстоятельства нужно принимать сразу, чтобы не было потом вечных метаний и соплей. Вот я и оборвала каждую ниточку, распутала каждый узелок, служивший мне якорем, и теперь отправляюсь в свободное плавание. Сегодня я родилась заново и у меня остается лишь один путь. Либо двигаться вперед, позабыв прошлое, либо сгинуть в смертельном танце с судьбой.
  
   Килар, сын императора Конрада Второго.
   Я подождал, пока Марк выйдет и тихонько открыл потайную дверь. С кровати доносилось сопение - Лиона спала. Рыжие волосы разметались по подушке. Хмм, мне казалось, что они были длиннее. Я подошел чуть ближе, принцесса перевернулась на другой бок и застонала. . Я замер, ища место, где можно было бы спрятаться. Постоял, в надежде на то, что меня не заметят. Наконец, рискнул и подошел поближе. Ну, конечно, она спит, а я-то подумал... Я присел возле нее, скрыв свое присутствие пологом от кровати.
   Первые полчаса она металась, как раненный зверь. Кто мог такое сотворить с ее спиной, что она даже не смогла подняться? Ей было очень больно. Наверно, так чувствует себя человек, которому действительно сломали позвоночник. Жаль, что того, кто это сделал, не смогли найти. Я таким методом своих врагов пытал бы...
   Тут я понял, что я жалею девчонку. И не какую-то, а Лиону! И что это на меня нашло..
   Постепенно конвульсии становились все реже, пока не прекратились совсем. Ее лицо, полное боли и напряжения, разгладилось, но, оно все равно оставалось мрачным, безо всякой надежды на улыбку.
   Я просидел целый час и собирался уходить, как вдруг принцесса очнулась. Я сел поудобней. Ее глаза удивленно созерцали кровать, затем взгляд переместился в окно. Она улыбнулась и встала. То, что Лиона сделала дальше, меня повергло в ступор. Она вытянула руки вверх, поднялась на носочки и, зевая, с хрустом потянулась. Постояла в "позе солнца" секунд десять и так же медленно опустилась. Откуда Лиона про нее знает? Она же не воин...
   Принцесса подошла к окну и, высунувшись из него наполовину, рассматривала окрестности. Мое терпение лопнуло. Выпутавшись из шторы, я направился к ней. Надеюсь, она не собирается прыгать? В мои планы не входила преждевременная кончина принцессы. Некоторое время она разглядывала пейзаж за окном, затем обернулась ко мне, и сказала, что собирается поистерить. Интересно, а в уборную она сама ходить будет или меня предупреждать каждый раз? Лиона упала на кровать и зарыдала. Я подумал, что она шутит, но...
   Ранее черной меланхолии за Лионой я не наблюдал. Всегда сдержанная, немного злая (это я постарался), но, чтобы ранимая? Брр, кто это с ней сотворил?! Найду и задушу гада своими руками. Теперь она стала непредсказуемой. Не люблю, знаете ли, когда все из-под контроля выходит...
  
  Виолетта.
   Я ревела, как никогда. Не знаю, ушел ли блондинчик? Хотя, какая мне разница. Меня хватило на полчаса. Дальше организм отказался от самобичевания, потребовав обратно затраченные калории. Еще немного и он зарычит, как зверь. Приподнявшись на локтях, ощупала лицо - немного опухло, и глаза, наверно красные.
   - Нарыдалась? - послышался голос мальчишки.
   - Ты кто? - я в упор посмотрела на него.
   - Я? - удивился тот.
   - Ну, можешь мне назвать мое имя, если свое не нравится.
   Мальчик растерялся и уставился на меня глазами, в которых читалось искреннее недоумение.
   - Я - Килар, наследник императора Конрада, - вдруг гордо выпрямившись, сказал он.
   Ого, куда это меня принесло! У нас таких императоров нет. Я вздохнула и задала второй дебильный вопрос:
   - А я кто? - и глазками невинно похлопала.
   - Лиона, ты что, совсем ничего не помнишь?
   О, вот и первая нужная мне информация, меня зовут Лиона. Но, я же знаю, что меня зовут по-другому и я не принцесса.
   - Ничего из того, что должна была.
   - Совсем? - Килар недоверчивым взглядом сверлил во мне дырку. Думает, что я, то есть принцесса, задумала очередную пакость. Так, значит, у него с этой Лионой вечный конфликт. Надо бы срочно с ним помириться. Похоже, он единственный, кому я могу доверять. Печально...
   - Как бы тебе объяснить... Я не помню ничего из того, что должна знать и уметь принцесса. Просто, потому, что я - не она.
   Вот как завернула, я прямо горжусь собой.
   - Не понял?
   Та-ак, кому из нас память отшибло? Теперь этот принц со мной в несознанку играть будет, просто здорово...
   - Повторяю для особо одаренных. Я - не Лиона. Я - Виолетта.
   - Да, ладно, - усмехнулся он, - а то, что ты выглядишь как она и тебя нашли возле стен твоего замка, тебя не смущает?
   - Нет, я такой родилась. У принцессы есть какие-нибудь личные приметы? Шрамы, там или родимые пятна?
  - Есть, - будущий император потупился.
   - Я жду.
  - Родимое п-пятно на п-правой пятке... - Килар покраснел. Что за мужики пошли. Хотя... мальчик, судя по всему не целованный. Нисколько не смущаясь, я залезла обратно на кровать.
   - На, смотри, - я покрутила правой пяткой во все стороны. Решив, что демонстрации достаточно, нормально села и посмотрела на кронпринца (надеюсь, статус я назвала правильно). Его лицо напоминало перезрелый помидор. Придется приводить его в чувство.
   - Убедился? Садись, - я похлопала рядом с собой по кровати, - сейчас будем решать мою судьбу. Блондинчик сел, а я начала его обрабатывать:
   - Я не знаю, куда попала Лиона, но то, что я здесь - это факт. Я прекрасно понимаю, что мне тут не место... Теперь ответь, что мне делать? Я понятно излагаю?
   Килар закивал, как понятливый китайский болванчик.
   - Тебе сколько лет?
   - Четырнадцать.
   - Значит, ты уже взрослый. Если ты сейчас выдашь меня, у вашего королевства могут быть проблемы, да и мне не хочется сгореть на костре, или провести остаток жизни в тюрьме. Поэтому, предлагаю вариант. На время отсутствия настоящей принцессы - я попытаюсь заменить ее. И ты мне в этом поможешь.
   На лбу Килара залегла складка. Невыполнимую задачку поставила я перед ним. Не было бы счастья, да бульдозер переехал... И не скажешь, что принцу четырнадцать исполнилось. Может, это их императорская кровь волшебная - замедляет процесс старения? Не одолжит ли капельку в качестве эксперимента?
   - Кстати, не подскажешь, кого надо поблагодарить за мое чудесное исцеление?
   - Марка, королевского целителя. Благодарить не надо - это его работа.
   - Итак, Ваше императорское высочество, что вы решили? Акт сдачи властям откладывается или мне паковать вещички?
  
  Килар, сын императора Конрада Второго.
  И что мне прикажете делать? Принцесса-то ненастоящей оказалась. Это я сразу понял, когда она залезла на кровать и стала вертеть пяткой. Куда делось ее воспитание и манеры? Нет их у нее и все... Вот попал, так попал. Если я соглашусь, дело обещает быть интересным. И чего же я медлю? Правда, из ее последних слов я мало что понял, но надеюсь, общий смысл уловил.
   - Я согласен. Только как ты объяснишь матери Лионы отсутствие манер и полное незнание этикета?
   - А так и скажем, что я память потеряла. Говори правду, но не всю. Меня долго искали, нашли на травке. И то, что кроме тебя, я никого к себе не подпускаю. Ты понимаешь, что меня могут раскусить?
   - Да. И поэтому, чтобы доказать то, что я на твоей стороне, мы принесем друг другу клятвы.
   - Кровь нужна? - она что, меня за некроманта принимает?
   - Нет, - ответил я, - просто возьми меня за руку и повторяй за мной.
   Она вздохнула с облегчением.
   - Я клянусь... оберегать, разделившего со мною одну тайну... Защищать, если возникнет надобность... и разделить его участь... если сокрытое станет явным... Боги Жизни и Смерти... Любви и Ненависти... примите мою клятву... и явите ваш ответ.
   К нашим ладоням устремились красные (от Виолетты) и зеленые линии (шедшие от меня). Ха, а ты чего ждал? Что это будет голубой цвет Лионы? Придется мне довериться тебе, Виолетта, кем бы ты ни была. Линии столкнулись в центре, закрутились спиралью, напоследок обдав нас снопом разноцветных искр. Боги признали договор действительным, выразив свое согласие недостающими цветами радуги. Я аккуратно разжал ее пальцы. Когда Виолетта успела в них вцепиться, я даже не заметил.
   - Теперь мы связаны договором.
   - Навсегда? - погрустневшим голосом ответила она.
   - Нет, конечно... Договор рассеется со смертью одного из заключивших или если правда всплывет сама.
   Да... заключив с ней договор, я сам себе надел магические кандалы. Теперь я не смогу нанести ей вред. Но, это всё мелочи.
   - Как мне тебя называть? Твое имя странное, оно непривычно для нашего мира.
   - Обычное имя... Называй меня Летта, если хочешь. На людях, соответственно, Лиона. Тебе в нагрузку... Достать сведения о порталах, бесконтрольных перемещениях, сможешь?
   - Да раз плюнуть, - учитывая то, что я почти каждый день хожу в библиотеку. Я собирался задать еще один вопрос, но в дверь постучали.
   - Ли, солнышко, ты там? - к нам пожаловала сама королева.
   - Быстро в постель и притворись спящей, - прошипел я и пошел открывать. Обычно, двери не запирались, но при таких обстоятельствах...
   Успокаивать королеву мне не пришлось. Марк ей все рассказал. Но, пришлось выкручиваться...
  
   Виолетта.
   Когда Килар сказал, что нужен контракт, я испугалась. Вызовет еще демонов и потом заставит подписывать договор своей кровью. Все оказалось куда проще, и в конце меня ожидал сюрприз. Я увидела настоящую магию. Это шокировало. Вместо того, чтобы разжать ладонь подростка, я вцепилась в нее. В самом конце случился легкий радужный фейерверк. Я зажмурилась от слишком яркого света. Килар медленно высвободился. В дверь постучали. Мать моя! В смысле королева - мать Лионы. Я быстро легла в кровать, закрыла глаза и приготовилась слушать. Луменара хотела меня разбудить, но Килар сказал, что я очень слаба и мне нужен покой. Уговаривал он ее долго... Даже любопытно стало.
   Королева сдалась и ушла. Принц заказал еду в комнату. Как хорошо, что у моих покоев стоят стражи. Больше никого быть не должно. Килар иногда хмуро посматривал на меня. Вроде бы и поверил, но осадок остался...
   Остаток дня мы провели в познавательной для меня беседе. Мы разметили план действий на завтра и ближайший месяц. Итого: я буду "заново" учиться этикету и манерам, политесу и ездить на лошади. Казалось бы, это немного, но столько нюансов! Покои принца находились рядом с моими. Наши комнаты соединялись тайным ходом, и Килар мог прийти ко мне в любое время. Это, конечно, хорошо, но, должно же быть и у меня свое личное пространство. Значит, пока не заслужила.
  
   ***
   Первые два дня за мной по пятам таскалась моя свита - восемь прекрасных и напыщенных дев, приблизительно моего возраста. Самое ужасное, что лучшей подругой Лионы была леди Арнитиэль Тэрмор - ядовитая и не очень приятная особа. И, что самое обидное, она была намного красивее меня. Пухлые губки, тонкий носик, лицо сердечком и восхитительные каштановые кудряшки. Ее голубые глаза смотрели чуть с поволокой - ни дать, ни взять, роковая женщина. Не повезет ее будущему мужу, однако. Я честно пыталась общаться с фрейлинами и вот что из этого вышло:
   - Ваше высочество, как ваше самочувствие? - спросила Арнитиэль, кокетливо обмахиваясь веером. "Тебе его подправить, что ли?" - внутренне бесилась я. Эти леди меня нервировали.
   - Уже лучше, но иногда ощущаю слабость во всем теле.
   Со всех сторон послышалось сочувственное "ой-ой". Наигранное такое. Принцессе что, совсем все равно, кто ее подруги и как они себя ведут? Или Лиона настолько любовалась собой, что не замечала ничего вокруг? - С вами сейчас все в порядке? - спрашивали они наперебой. Слова были разные, но смысл оставался один: "что стало с принцессой, которую мы знали?".
   "Они что - бессмертные?" - вклинился мозг.
   - Надеюсь, что да, - ответила обоим. Раскрыла свой веер и, как учил меня Килар, пару раз обмахнулась. Порыв свежего воздуха успокоил расшалившиеся нервы и привел меня в чувство, заставив сосредоточиться именно на помахивании.
   "Если они тебя достанут - кинь в кого-нибудь веер. Мозгов у них, как я убедился, все равно нет" - прокомментировал мой внутренний голос и захихикал.
   - Расскажите мне лучше, какие новости произошли за то время, что я отсутствовала?
   И зачем я это сказала? Со всех сторон на меня посыпались речи "моих" фрейлин. Лишь одна леди Ерника Энгарон молча взирала на этот бардак со стороны. Хмм, а это опасная девушка - надо ее запомнить и, в случае чего держаться подальше. Выглядела она на их фоне простушкой. Полное лицо, глаза карие, чем-то напоминающие коровьи (уголки сильно опущены вниз), нижняя губа сильно выдается вперед. Не делал ее красивее и тонкий аристократический нос. Наслушавшись их речей (кто женился, развелся, умер, кто кому какую гадость сделал), я приняла единственно верное решение:
   - Ой. Кажется, мне нездоровится... - я глубоко вздохнула и перестала обмахиваться. - Вы мне поможете дойти до покоев?
   - Конечно, ваше высочество! - наперебой заголосили они. Началась давка с отпихиванием друг друга. Ерника осталась стоять на месте, снисходительно наблюдая за "детским садом". Пришлось ускориться и сделать вид, что я вот-вот упаду в обморок. Закатив глаза, я немного качнулась. Находившиеся рядом девушки, подхватили меня под руки и мы супер медленной процессией двинулись во дворец, как оказалось, к целителю. Марк, наш целитель, сразу же разгадал мой маневр, но выдавать не стал, выпроводив всех леди и сказав, что здесь им делать нечего.
   - Ваше высочество, они вам досаждают? - спросил он, как только за ними закрылась дверь.
   - Очень.
   - Вы же знаете, что можете сменить окружение в любой момент?
   - А смысл? - я сидела на кровати, болтая ногами. - Придут другие. Может, еще хуже. Я... просто не хочу никого сейчас видеть. Пусть делают, что хотят, но ко мне не лезут, иначе я за себя не ручаюсь.
   - Очень необычно слышать такое именно от вас, - по-отечески заметил целитель, - раньше вы все время ходили вместе.
   - Да, это же самый настоящий гадюшник! Неужели до того, как потерять память, я была такой же? Это так мерзко. Брр...
   Я не боялась быть откровенной при Марке. Уверена, что он не будет рассказывать обо всем королеве, за что я ему была благодарна.
   - Такова жизнь принцессы. А окружение я бы посоветовал сменить. Эти фрейлины слишком негативно на вас влияют.
   - И кто мне его будет подбирать? Мама?
   - Преимущественно. Но, вы можете провести отбор вместе с ней.
   И двор опять наполнится высокородными стервами.
   - Я бы хотела решить этот вопрос, но не в ближайшее время. Сейчас же прошу донести до всех леди, что на этой неделе я не хочу ни с кем из них общаться. Боюсь, моя тактичность все еще не достаточно "тактична".
   - Хорошо, раз уж вы так просите. Любой каприз! Именно сейчас вы больше всего походите на идеал принцессы и такой будете нравиться вашим подданным ещё больше.
   - Да ладно вам... - я смущенно заерзала на месте. - Но, спасибо за комплимент. А сейчас проводите меня до комнаты, а то еще пристанут с вопросами.
   - Мы сделаем так...
   Покидала я лазарет у него на руках, притворившись спящей. Сквозь чуть приоткрытые веки я видела, как притихли фрейлины. Видимо, Марк жестом приказал им молчать. Неужели все целители такие добрые или принцессе действительно с ним повезло?
  
   ***
   - Аааа! - мой вопль был слышен по всей округе. Меня посадили на любимого жеребца принцессы (что отнюдь не добавило радости ни мне, ни ему). Конь стал брыкаться, почувствовав чужачку. Минут десять меня уговаривали сесть на этого вороного гиганта. Только нормально устроилась в седле, как лошадь взбесилась и понесла меня любимую по всем кочкам. Я вопила, а что мне оставалось делать? Вцепилась в поводья и не отпускала. Жеребец вознамерился увести меня в лес, в который я и ногой бы не ступила. Он точно захотел сломать себе шею, лишь бы избавиться от неумелой наездницы. Мне не успели рассказать, как остановить это беснующееся создание. Покопавшись в памяти, я отрыла заветное "тпру". Дернув за поводья, как можно сильнее, крикнула, что было мочи. Конь остановился на самой границе с лесом, дальше же начиналась непролазная лесная глушь. При этом он чуть не сбросил меня. Это был первый раз, когда меня посадили на лошадь...
   Прошло две недели, прежде чем я смогла привыкнуть к Эргасу. Ну и имя у коня... Жеребец иногда косил на меня карим глазом, но, уже не взбрыкивал. Килар объяснил, что животное чувствует мой страх. Я не должна бояться. Вот, в принципе и все, что требуется. Легко сказать... Но, я все равно буду пытаться, так как другого более увлекательного занятия пока не предвидится. Хотя... - Килар, а принцесса владела мечом?
   - Только необходимой оборонительной тактикой, а что?
   - Хочу научиться.
   Принц удивленно на меня посмотрел и захохотал.
   - Извини, но из тебя воин, как...
   - Стоп, не продолжай. А можно хотя бы попытаться?
   - Можно. Я сам тобой займусь. Если не получится, то и пытаться не стоит.
  
   Килар, сын императора Конрада Второго. Два месяца спустя
   Летта изменилась. За два месяца она стала походить на настоящую принцессу. Приобрела уверенность. Я до сих пор улыбаюсь, когда вспоминаю, о ее просьбе заниматься с мечами. Кто бы знал, что искусство владения мечом станет ее любимым занятием! Я сказал ей, что пока принцесса не победит меня, она не будет заниматься с другим мастером. Да, я несколько перегнул палку, но как ее было заставить разучивать необходимые стойки и переходы? И она настроена только на победу. Даже когда падает по несколько раз на дню. Еще месяца полтора усиленных тренировок, и, если она сможет свести бой к ничьей или выбить из моей руки меч, я смогу отдать ее мастеру Тротусу, ведь он терпеть не может обучать новичков.
  
   Виолетта. Два месяца спустя.
   Ликуйте, я научилась наконец-то сносно владеть мечом. Сегодня Килар обещал дать мне настоящее оружие. Мы вышли на открытую полянку, которая находилась практически в центре парка, окруженная со всех сторон высокими кустами. У меня почему-то создалось впечатление, что за мной наблюдает вся свита из замка. Блондинчик ждал меня, держа в руках настоящее оружие.
   - Возьми, - и протянул его мне. Я осторожно коснулась рукояти. Меч оказался грамм на двести тяжелее деревянного. Пока что я не испытывала того священного трепета, что присущ парням, когда они в первый раз берут оружие и имя ему придумывают... Для меня меч - один из способов нападения и защиты.
   - Это специальная сталь. Она из Орсиса - это горы, где обитают гномы. Очень прочная, легкая и выдерживает даже самые сильные удары.
   - А у принцессы такой был? - его слова навели меня на глупую мысль. Может, это адамантий, как в "Людях Икс"? Тогда меч действительно стоящий...
   - Нет, она с детства обучалась на обычных мечах и привыкла к их весу. Тебе пока нужен легкий меч.
   - Ясно... Скажи, тебя не мучает вопрос, почему Лиона не может вернуться назад?
   - Об этом я подумал ещё, когда ты на лошади кататься училась. Сейчас я ищу любое упоминание о подобном случае. Думаю, магию Лионы что-то блокирует... Приступим?
   Сегодня мы только разминались, но мне до смерти хотелось провести тренировочный бой на настоящих мечах. Килар заверил, что следующая "стычка" состоится через два дня. Смотри, блондинчик, ты мне обещал.
   Серая сталь приятно холодила руку. Солнечный зайчик скользнул по лезвию, стоило меч чуть повернуть. Килар замер неподалеку неподвижной статуей. Обманчивое впечатление расслабленности, принц был готов сорваться с места в любой момент. Его обучали искусству с малых лет, а я только научилась твердо стоять на ногах. Отвлеклась всего на секунду, и Килар этим воспользовался. Он несся, будто удирал от стаи голодных волков, с той лишь разницей, что в его глазах застыло выражение непоколебимой решимости. Я попыталась изгнать страх. У меня почти получилось! Но он приблизился очень быстро, и мне ничего не оставалось делать, как выставить клинок перед собой для защиты. Сталь звякнула о сталь, посыпались искры. Килар нарочно ударил сильно. Меня откинуло назад, но я не собиралась отступать. Я знала, что время, отпущенное на атаку, уйдет, и глазом моргнуть не успеешь. Надо действовать быстро, а то скоро выдохнусь. Килар усилил напор. Мне оставалось только защищаться, внимательно следя за каждым его движением. Вдруг он раскроется или ошибется? Но... императорский отпрыск не ошибался...
   Поняла, что это я допускаю ошибку, думая о нем, как о непобедимом противнике. Принц - человек, у которого есть слабости. Он такой же, как и я. И дело вовсе не в технике, а в вере в собственные силы. Я представила, что меч - не просто оружие, это часть меня, которая излучает колоссальную энергию, а холод стали придает мне уверенность.
   Наши клинки сталкивались чаще, чем когда-либо до этого. Ну, что ж, Килар, я могу одержать над тобой верх. Дальше вообще случилось нечто странное. Звон мечей стал напоминать некий ритм, подстроиться под который оказалось делом времени. Мы тяжело дышали, с нас градом лил пот, я чувствовала, как ветер гуляет в мокрых волосах. Это была настоящая битва на поражение. Килар стал выкладываться на все сто процентов, ускоряя темп.
   За это время я два раза подпрыгнула, три раза присела, пропуская его клинок над собой. Руки словно действовали на автопилоте, но я продолжала трезво мыслить и в любой момент могла все изменить. Внезапно, наши мечи соприкоснулись с таким треском и звоном, что заложило уши. Я попыталась выдернуть его, но принц крепко держал мой клинок своим. Я поняла, что это мой шанс! Из последних сил я сделала лезвием рывок вверх и закричала. Нет, не от боли. Мне нужно было выпустить энергию, что так долго скручивалась тугой пружиной в животе.
   Нас отбросило друг от друга. Оба меча, не выдержав давления, взмыли в воздух, описав дугу, и приземлились. Его - в паре метрах от меня, а мой... в десяти сантиметрах от его... кхм, органов, которые отвечают за продолжение рода. Это была безоговорочная победа. Принц с ужасом посмотрел на клинок и явил миру:
   - ... ...!
   Я покраснела. Такие ругательства у нас даже взрослые не произносят, не то, что дети. Закончив свою речь, Килар надолго замолчал. Я подползла к нему на четвереньках и поняла причину столь длительного молчания. Его императорское высочество пребывало в глубоком обмороке. Осторожно извлекла меч, не дай бой он резко дернется, и тогда о наследниках придется забыть навсегда. Руки почти не слушались и дрожали, как у алкоголика со стажем. Я так и отползла обратно, волоча его оружие по траве. Решив, что оттащила достаточно далеко, я отбросила его к стволу одного из деревьев и улеглась на травку. Меня накрыло ощущение чудовищной усталости, и я пожалела, что не потеряла сознание. Повезло, принцу, однако! Перед глазами маячила зелень, такая мягкая... Ммм, травка, ты не против, если я на тебе посплю немного? С этими мыслями я благополучно уползла в кусты, где и заснула.
  
   Килар, сын императора Конрада Второго. Два месяца спустя.
   Сознание приходило медленно, болели все мышцы и суставы. Такое ощущение, что я всю ночь таскал тяжести и бегал по парку. Я посмотрел перед собой. Фух, меча не было, и Летты - тоже. Эта сумасшедшая чуть не отчекрыжила мне самое дорогое, что есть у мужчины. Я разозлился. Если меня смогла одолеть какая-то девчонка, значит, меня обучали, не сильно загружая. А стоило, ох, как стоило! Я ведь был уверен, что выиграю этот бой, Летта была слишком плохо подготовлена. Первые десять лунимов она от меня практически бегала. Пришлось увеличить темп. Клинки сталкивались, высекая искры. Какое-то время в ее глазах застыло выражение ужаса. Я упустил момент, когда взгляд переменился. Одно мгновенье и от ее глаз повеяло холодом. Не яростью или презрением - именно льдом.
   О таком мне рассказывал мой мастер, который был свидетелем пары таких схваток, когда, казалось бы, что враг сломлен и почти побежден. Но за какие-то доли секунды все поменялось. И жертва становилась палачом. Мастер навсегда запомнил этот взгляд, застывший, и не выражающий ничего. Ни злорадства, ни превосходства, ни презрения... Абсолютно ничего. Невозможно было предсказать, что противник предпримет в следующий момент. Я не верил мастеру, что такой взгляд может существовать, пока не прочитал его в глазах Летты. Она двигалась с потрясающей быстротой, но достать меня принцессе не удавалось. Это уже не игра. Это настоящий бой.
   Из-за того, что она может выиграть, мне стало не по себе, я допустил свою первую и последнюю ошибку - позволил ярости затопить мозг. Наши клинки встретились с невообразимым лязгом. Мне показалось, что где-то рядом сошла лавина. Летта все также смотрела, а потом внезапно закричала. Нас раскидало, как мешки с землей. Оба клинка взметнулись вверх. Когда один из них упал совсем рядом, я грязно выругался и отрубился. Спасительная темнота отказалась надолго принять меня в свои владения, и я быстро пришел в себя...
   Где принцесса? Я огляделся и засмеялся. Из-под соседних кустов торчали женские сапожки. Самым удивительным было то, что она забралась в куст дикой смородины. К тому же оттуда доносилось тихое посапывание. Меня накрыла тень. Я задержал дыхание. Посмотрев на того, кто посмел закрыть мне солнце, и тут же выдохнул. Это был Марк. Хорошо, что не родители Лионы. Я представил, как выгляжу со стороны. Весь в синяках, ссадинах и порезах (Летте удалось меня несколько раз задеть). Я засмеялся и понял вскоре, что не в силах остановиться. У меня началась банальная истерика. Самая настоящая женская истерика! Марк махнул на меня и спросил, - "Где Лиона?". Я показал рукой на ее сапожки. Он вздохнул и начал вызволять принцессу. А я все хихикал без остановки...
  
  Виолетта.
   Я проснулась в своей комнате, когда на дворец опустился вечер. Похоже, я опять путешествовала на чьих-то руках в бессознательном состоянии. Почему я чувствую себя такой опустошенной? Физически отдохнула, а морально - совсем разбита. Этот бой отнял слишком много сил. Я крепилась только на собственном убеждении, что не проиграю. Даже если победила, что изменилось бы? Уж слишком слаба я физически. Как, черт возьми, мне заниматься, чтобы не набирать мышечную массу?! Такими темпами я стану похожа на перекачанную амазонку. Здесь нужно что-то другое. Не сила.... Хитрость! Как одолеть противника, не тратя много сил. Единственный ответ, сам собой сорвался с губ едва слышным шепотом:
   - Магия...
   - Проснулась, наконец, - хриплый мальчишеский голос раздался совсем рядом.
   - Черт, ты когда-нибудь прекратишь меня пугать?! - я насупилась.
   - Прости... Я поражен. Никто не схватывался со мной по-настоящему, понимаешь? - его взгляд напоминал бухгалтера, который сведя дебет с кредитом, оказался в значительном плюсе.
   - Не поняла? - я еще не совсем проснулась.
   - Я наследник императорского престола. Они не могут позволить себе даже ранить меня, а ты... Жаль не видела лицо Марка, я тогда выглядел, будто побывал в уличной драке: везде кровь, царапины, синяки...
   Я представила, и меня замутило. Вчера я выглядела не лучше, чем принц. Беее, дайте тазик, пожалуйста. Килар увидел, что я позеленела. Рванул со скоростью торпеды и прижал руки к моей голове. Приступ тошноты прошел.
   - Спасибо, - я откинулась обратно.
   - Не за что, это основы магии. Меня Марк научил. Знаешь, а ведь Лиона умела открывать пространственные окна...
   - И ты молчал! - я была готова запустить в него подушкой.
   - У тебя и так дел выше крыши. И вообще, она не может пробиться к тебе, потому что не знает цвета твоей магии. А действовать на свой страх и риск она не станет.
   - У меня... есть магия? - Я поперхнулась и закашлялась.
   - Есть. Не такая, как у Лионы. Помнишь, обряд клятвы. Моя магия - зеленая.
   Значит, то красное свечение... моя магия?!
   - А что случилось, когда я закричала, и нас отбросило друг от друга? Это тоже магия?
   - Нет. На это способен любой человек. Что-то вроде скрытого резерва, выброса собственной энергии. Не магия.
   - Килар, ты откуда такой умный?
   Принц вздохнул и в очередной раз повторил:
   - Я же наследник престола.
   - Извини, все время забываю это.
   - Ничего, лучше уж так, чем наоборот.
   Похоже, Лиона здорово его допекала. Зато ему со мной не скучно, приключения каждый день.
   - Завтра я попрошу мастера Тротуса, - Килар положил руки на колени, - Заниматься с тобой он будет персонально. И магистру Рониусу дам задание помочь тебе с магией.
   - Кила-а-ар, дай я тебя расцелую.
   - Н-не н-надо, - он на всякий случай отодвинулся подальше.
   - Ну, не хочешь, как хочешь... Килар, а у магистра не возникнет подозрений, что я не принцесса? Из-за цвета.
   - Не-а, бывали случаи, когда цвет магии изменялся. От пережитого сильного стресса или события. Или когда резко пробуждается талант противоположной стихии, тогда вторая может заснуть. Твой случай можно отнести к такому.
   - Это хорошо... - я улыбнулась, - Килар, ты от меня ничего не скрываешь, а?
   Принц невинно опустил глазки.
   - Давай выкладывай, скромник ты наш.
   - Ты уверена, что тебе нужен лишний стресс?
   - Все так серьезно?
   - Для меня - нет...
   - Говори, иначе поцелую.
   Лицо наследника попунцовело. Похоже, у меня появился новый способ убеждения принца.
   - Через два месяца к нам приезжает принц из Алр-Элфаста.
   - И что?
   - Дело в том, что он два раза просил твоей руки, а ты отказывала ему каждый раз.
   - Он настолько некрасив?
   - Нет, наоборот. Ты не выходишь за него потому, что не хочешь слияния территорий двух королевств, - принц вскочил и побежал к письменному столу, зашуршав бумагами. Найденный пергамент оказался картой. Килар ткнул пальцем:
   - Это Эмрос-Гайт, - его палец обвел неровный кружок, - а это - Алр-Элфаст.
   Я наклонилась, всматриваясь в названия. Алр-Элфаст практически обложил Эмрос-Гайт неровной подковой. Хмм, теперь я понимаю, почему принцесса отказывает этому...
   - А как его зовут-то?
   - Керриас.
   - Слушай, он всю жизнь меня преследовать собрался?
   - У него еще есть полтора года, чтобы жениться. Он снова будет вынужден просить руки принцессы Лионы.
   - Зачем он вообще приезжает сюда?
   - Отец Лионы и отец Керриаса - закадычные друзья.
   - Вот, как даже... И мне следует ему отказать "опять"?
   - Пока я не найду способ, как связаться с Лионой - да.
   - Ясно, - я причмокнула губами, - политика...
   - Я с тобой полностью согласен, - уныло произнес Килар.
   Что ж, придется и мне искать способ связи с принцессой. И чем быстрее это случится, тем лучше.
  
   Килар.Полтора месяца спустя.
   Вы когда-нибудь видели человека с такой жаждой к Вы когда-нибудь видели человека с такой жаждой знаний? А я - вижу. Летта целыми днями носилась по парку, как угорелая: утром от мастера Тротуса, а вечером - от магистра Рониуса. Оба чрезвычайно заинтересовались принцессой и гоняли её до седьмого пота. У меня появилось свободное время, и я проводил его в библиотеке. Перерыл больше половины талмудов, но ничего толкового не нашел. Обидно... Никогда в своей жизни я не ел столько пыли... Кхе-кхе, еще один способ, как можно пытать врагов. Найти самую пыльную комнату, запустить в нее наказуемого, предварительно дав ему глубоко вздохнуть из солонки с перцем. Из-за того, что наш (в смысле принцессы) архивариус умер три года назад, присматривать за бесценными фолиантами и свитками стало некому. Принцессу Лиону никогда не заботила сохранность книг. Так я и получил к ним полный доступ. Я приходил в библиотеку через черный ход. У меня патологическая страсть к скрытым дверцам - пока не обшарю каждый дюйм в новой комнате, не успокоюсь. Таким образом, ходов к библиотеке нашлось целых три штуки. Один из них вел в комнату Лионы.
  
  Виолетта.
   Не скажу, что занятия с такими "учителями" доставляли мне большое удовольствие. Но, по крайней мере, это интересно. У каждого из них были разные подходу к своему делу. Первую неделю мастер Тротус нагружал меня так, будто я ломовая лошадь. До него через несколько дней дошло, что я - девушка, и со мной нужно обращаться несколько бережнее. То, что он забыл, что я еще и принцесса - вообще кайф. Я думала, будет с меня пылинки сдувать. Ан нет, нормальным мужиком оказался. Немного крикливым, но я привыкну.
   Я пришла на поле без своих клинков, иначе бы он тут же их отобрал.
  Килар каждые два дня проводил со мной короткие бои на нормальных мечах. Не раз я видела, как он занимается с другим учителем. Какая я умница! Принц и свое мастерство повысит за мой счет. Вдвоем мы дрались в полную силу. Пока что он побеждал чаще, но если я в скором времени не заброшу тренировки, то могу его превзойти. Магистр Рониус оказался немного более компанейским. Сначала он только разговаривал, спрашивал мое мнение, внимательно выслушивал, иногда исправлял. Ему бы сказки рассказывать. Честное слово, он еще мог выступать и в театре одного актера, играя за всех. Рониус мог долго смеяться над моим очередным ответом, затем вмиг посерьезнеть. Я нередко смеялась до слез.
  От Тротуса я каждый раз доползала до замка на четвереньках, потирая ушибленный копчик. Марк смотрел на меня и цокал языком, неизменно залечивая все то, чем меня "награждал" мастер мечей. Совсем недавно я уговорила Рониуса показать, как делать пространственное окно. Килар уже который месяц сидит в библиотеке, но так ничего и не нашел. Маг довольно долго и обстоятельно расписывал каждую мелочь, а я чувствовала себя губкой, которую заставили впитать очень много воды. Мне нужно связаться с Лионой, и разобраться с неприятной ситуацией с очередным предложением руки и сердца.
  Я едва дождалась ночи. Выпроводив Килара, я приступила к осуществлению плана. Целый час шептала заклинания и ругалась, так как из этого не выходило ничего путного. Четыре раза были яркие вспышки с неровными контурами. Обругав весь белый свет за несправедливость, легла спать. Я что-то делала не так, но сейчас я слишком устала, чтобы думать.
  
  Следующая ночь. Виолетта.
  Обдумав все, я пришла к выводу, что создавала слишком большое окно. Теперь я задалась целью создать маленькое окошко двадцать пять на двадцать пять сантиметров. И у меня получилось! Моему взору открылся вид на окно и часть шкафа... Моя комната... Я мысленно стала передвигать окошко, пока не наткнулась на копну ярко-рыжих волос. От увиденной картинки я вздрогнула. Смотреть на саму себя было страшновато. Эта гадюка лежала в моем дорогом нижнем белье из Франции! Я отдала за него бешеные деньги! В этот момент мне хотелось ее придушить, но сначала надо разбудить.
  - Лиона, - позвала я негромко.
  Принцесса зашевелилась, но не повернулась.
  - Лиона, - зашипела я, - это Виолетта. Мне надо с тобой поговорить.
  Она подняла голову и резко повернулась. Я помахала ей ручкой.
  - Ты?! - Зашипела она в ответ. Да, я тоже тебя люблю, но давай воздержимся от взаимных объятий, из-за которых у каждой из нас останется по клочку волос на память.
  - Да я, и что? Почему ты со мной не связалась, принцесса? Забыла, как это делается?
  - Нет... С моей магией здесь творится что-то странное.
  - Что именно?
  - Она часто пропадает.
  Так тебе и надо, зло подумала я. Драконить ее сейчас было бы не самой лучшей идеей.
  - А ты почему? - она хмуро посмотрела на меня.
  - Я узнала, что у меня есть магия только три недели назад. Не хотела привлекать кого- то еще.
  - Получается, - Лиона гадко улыбнулась, - о подмене никто не знает?
  - Только Килар.
  - Этот щенок?! И что ты ему наплела?
  Я рассказала...
  - А ты крепкий орешек! Все быстро под свои руки взяла, браво! - Последнее слово она произнесла с сарказмом и еще зааплодировала к тому же.
  - Ли, ты уже проснулась? - послышался знакомый мужской голос.
  - Влад? - удивилась я.
  - Ты даже не представляешь, какой он... - Прошептала Лиона, и ответила Владу, - да, дорогой!
  - Я сделаю тебе кофе! - его голос источал мед, что у меня невольно выпучились глаза.
  - Зря ты его не принимала, он... такой искренний и добрый. Я таких не встречала. Когда он на меня так смотрит, я таю...
  - Лиона, это конечно хорошо, - я вспомнила, какие взгляды на меня когда-то бросал Влад. Неудивительно, что она растаяла, - ты думаешь о возвращении?
  - Нет.
  - ПОЧЕМУ?
  - Если ты вернешься домой, то мне тоже придется. Если кто-то из нас влезет в портал, то второго просто вышвырнет обратно, а я...
  - Не хочу... - закончила за нее я.
  - Понимаешь... Влад любит меня. Впервые меня кто-то любит, несмотря ни на что... мне пора, он идет. Завтра в это же время открой окно.
  Окошко схлопнулось, и я готова была предположить, что не без ее помощи. Пусть я и забыла спросить ее о том, что делать с Керриасом. Главное, контакт налажен!
  Она не собирается возвращаться, а Влад - подкаблучник... Я знала и о его ''недостатке'' с самого начала и не спешила принимать его ухаживания. Может Лионе такой и нужен? Она сама из кого хочет вытрясет душу.
  
  Килар.
  Я проснулся и сразу пошел к Летте. Она уже не спала, а сидела на окне и улыбалась. Такой счастливой я ее еще не видел.
  - Что-то случилось?
  - Да, Килар, случилось. Я поговорила с Лионой.
  - Когда?!
  - Сегодня ночью, через пространственное окошко.
  - Значит, я зря все это время сидел в библиотеке.
  - Не зря, - подбодрила меня Летта, - ты многое прочитал. Новое и неизведанное...
  - Это дааа... Что она сказала?
  - Она не хочет возвращаться.
  - ... ! - когда же я перестану ругаться как деревенщина! Что могло такого случиться, что принцесса не захотела возвращаться? Летта, будто прочитала немой вопрос в моих глазах.
  - Она любит. И ее тоже. Не думала, что ей понравится Влад.
  - Любит? Она любит? - я был ошарашен. Лиона - стерва, кто может ее полюбить? Я не выдержал и расплакался.
  
  Виолетта.
  Я никогда не видела, чтобы Килар плакал. Я растерялась, слезла с окна и обняла его. Кажется, так успокаивают детей.
  - Ты чего?
  - Ты останешься, правда? - сейчас он напоминал обычного подростка. Такого, каким и должен быть сейчас. В его голосе было столько надеждычто мое сердце не выдержало и дрогнуло:
  - Останусь. Только утрясу все детали с Лионой.
  Килар всхлипнул и прижался ко мне. У меня никогда не было младшего братишки. Теперь я поняла, что обрела его, пусть даже в лице будущего императора. Мы стояли так до сих пор, пока в дверь не постучали. Принц нехотя оторвался от меня и отошел к окну.
  - Войдите.
  Я повернулась и застыла. В комнату вошел отец Лионы. Никогда еще до этого он не заходил в мои покои.
  - Дочь, мне нужно с тобой поговорить.
  Угу, поговорить. Надеюсь, не о сексе... Как я помнила, его звали Сайрис. Именно от него Лиона унаследовала цвет волос и разрез глаз. Он не был особо красив, в отличие от королевы. В его движениях чувствовалась сила и властная грация. Он - повелитель - и никак иначе.
  - Тогда я пошел? - Килар, всхлипнув, встал.
  - Лиона, - его голос заставил меня вздрогнуть, - ты опять довела Килара до слез?
  Я молчала, не зная, что ответить.
  - Ваше Величество, она не виновата, прошу вас. Это не то, что вы подумали.
  - Ну что ж, если ты говоришь, что это так... можешь идти.
  Килар тенью прошмыгнул мимо короля. Как только дверь закрылась, "отец" начал разговор.
  - Надеюсь, ты знаешь, что делаешь.
  - О чем ты хотел со мной поговорить? - Я допустила личное обращение. Надеюсь, Лиона так с отцом разговаривала. Кстати, Сайрис единственный не знал, что я потеряла памятью по причине частых отлучек из замка.
  - О Керриасе.
  Я вздохнула и отвернулась. Для Лионы это был не первый разговор.
  - Это бесполезно, отец. - Я постаралась вложить в голос как можно больше льда.
  - Каждый год я прошу, и каждый год получаю один и тот же ответ. Ваше противостояние не будет длиться вечно. Через год он найдет себе невесту, а ты так и останешься старой девой. Когда ты поймешь, что политика - это не игрушка? Ответь мне, Лиона.
  - Я не отвечу тебе ничем новым.
  - Ты не понимаешь! - Он был готов сорваться. - Мать слишком избаловала тебя.
  - Не смей... - Мои глаза полыхали огнем, - ...так о ней говорить! Неужели ты ее не любишь?
  Сайрис хватал ртом воздух. Прошло несколько секунд, прежде чем он успокоился.
  - Айрен мой друг. И если его сыну не удастся в этот раз упросить тебя, то боюсь, это может сказаться на экономике нашей страны. Скорее всего, он обложит налогами товары с моря, к которому у нас нет выхода. Лиона, опомнись! Дочь моя, подумай о стране, тебе в ней еще жить после нас.
  С этими словами он повернул и вышел из комнаты. Послышалось шуршание, одна из картин отворилась, и из нее вывалился возбужденный Килар.
  - Ты все слышал?
  - Каждое слово. Не повезло тебе.
  - Да уж... хуже не придумаешь, - я была готова заплакать. - Я хорошо сыграла?
  - В какой-то момент я подумал, что ты - это она.
  - То, что сказал Сайрис, это правда? Про морские границы...
  - Боюсь, что дела обстоят еще хуже. Отец Керриаса на пределе. Боюсь, если ты в этот раз откажешь его сыну, их дружбе придет конец. А вдруг все не так плохо? Не отказывайся сразу, быть может, он тебе еще понравится.
  - И как ты себе это представляешь? Лиона ни с того ни с сего стала мягкой и шелковистой, и вдруг пойдет за ним на край свет только потому, что так велел отец?
  - Не торопись с решением... Если бы я мог это исправить...
  - Это несправедливо.
  - Знаю. Тебе надо развеяться. Пойдем, погремим железом? - он улыбнулся и протянул мне руку.
  
  Один день до приезда Керриаса. Виолетта.
  Я нервничала. Наложенный Рониусом эффект спокойствия быстро улетучивался, не справляясь с нагрузкой. Килар не отходил ни на шаг. Он тоже переживал, хотя в меньшей степени. Утро я как всегда провела с магистром. Все валилось из рук. Рониус прекрасно понимал и не особо меня ругал. Под конец тренировки, он ушел, оставив меня в парке. Почти до вечера я просидела под деревом. Думала обо всем на свете...
  Мы с Лионой поменялись местами. Она - счастлива и довольна жизнью, а я...
  Когда мы разговаривали позже, она в полной мере проявила свой стервозный характер. Эта сучка рассмеялась мне в лицо и заявила, что "жизнь принцессы не так сладка, не правда ли?" Жаль, что она не видела Килара, сидевшего с обратной стороны окна и готового разорвать ее. Я сжала кулаки и долго молчала. С одной стороны, я все еще хотела говорить, а с другой...
  - Обещай мне, что будешь со мной изредка общаться.
  Моя просьба ее несколько удивила. Наверно, она подумала, что после таких слов я не захочу с ней разговаривать вообще. Лиона просто кивнула.
  - Я не хочу дергать тебя по пустякам. Раз в месяц в это же время, сможешь?
  - Да. Знаешь что... Твой мир не так уж плох, и твои родители просто душки, не то, что мои. А Влад...
  - Он подкаблучник.
  - Это да... Простишь ли ты меня когда-нибудь, Виолетта?
  - Не знаю, пока я еще не готова.
  - Тогда встретимся через месяц? Привет императорскому щенку! - Лиона захлопнула окошко.
  Рядом скрежетал зубами Килар.
  - Хочешь, я ее прихлопну? Ты только окошко пошире открой.
   Я заулыбалась, представляя это забавную картинку.
  - Нет, Килар, не надо. Так проблему не решить.
  - Почему? - в глазах недоумение.
  - Поймешь, когда подрастешь.
  Он фыркнул и покачал головой.
   - Я устала и хочу спать.
  - Я останусь стеречь твой сон.
  - Располагайся, - я махнула рукой. Килар с ногами забрался в кресло.
  Полчаса я ворочалась в постели, слишком большой для меня одной. На виски опустились холодные пальцы.
  - Я помогу тебе уснуть, - прошептал Килар.
  - Спасибо.
  - Не за что, принцесса, не за что...
  
  Килар.
  Я заснул в кресле, и вздрогнул от неожиданного шороха. Вошла служанка, неся на вытянутых руках платье редкостной красоты. Я поспешил удалиться. Летте нужно сосредоточиться. Она вышла через пару часов. Прическа плавным каскадом опускалась вниз. У служанки золотые руки. Летта стала тиха и задумчива. Навеянный сон пошел ей на пользу. Вместе с ней отправился в зал. Раньше бы я только позлорадствовал. Теперь же я не знаю, как назвать то чувство, которое испытываю...
  - Все в порядке?
  - Да, Килар. Раньше я сама одевала кукол, а сейчас меня саму нарядили.
  - Шутить пытаешься, это хорошо.
  
  Виолетта.
  Мы шли молча. Меня уже ждали "родители". Хотя, пора убрать кавычки, теперь это моя жизнь. Я ела не чувствуя вкуса и была полностью уверена, что меня сверлят взглядами не хуже дрели. По окончании этой пытки, мы с Киларом ушли в сад.
  - Я должна его встречать?
  - Нет, это сделают родители. Мы можем остаться здесь. Я прихватил плащ, присаживайся.
  - Спасибо. Трудно, когда в тайну посвящены только двое.
  Я села, прислонившись к дереву. Принц сел прямо на травку.
  - Что мне сделать, чтобы ты не грустила?
  - Ммм, спеть?
  - Боюсь, это не самый лучший из моих талантов.
  - И я не умею, - я засмеялась.
  - А Лионе медведь вообще на ухо наступил и потоптался.
  - Хоть в чем-то мы с ней похожи. Расскажи лучше, как ты ее подкалывал.
  - С удовольствием...
  
  ***
  Карета приближалась к замку, подпрыгивая на каждом ухабе. В ней ехали двое.
  - Это последний раз, когда я еду этой дорогой. Чего ты добиваешься, отец? Ты же помнишь, чем обернулись мои предыдущие поездки.
  - Не теряй надежды, сын. Я слышал множество слухов. Большинство из них говорят, что принцесса изменилась, стала более серьезно относиться к своим обязанностям.
  - Гадюка все равно останется гадюкой, как бы она не маскировалась.
  - Не суди сам и не будешь осужден. Еще говорят, что она потеряла память, и ей пришлось заново всему обучаться.
  - Не заговаривай мне зубы. Моя миссия давно обречена на провал. С того момента, когда я переступил порог этого замка.
  Айрен молчал. Он не знал, что еще можно сказать упрямому сыну. Это последний раз, когда он приезжает с неофициальным визитом.
  
  Виолетта.
  - Уже? - Услышав звуки трубы, я резко вскочила.
  - Да. Они подъезжают к главным воротам. Садись обратно, там ты пока еще не нужна.
  - Как бы хотелось сейчас избавиться от этого платья. Ненавижу их!
  - А мужики от таких, наоборот, с ума сходят, - выдал мысль Килар.
  - Тогда тем более надо снять, но пока нельзя...
  - Мне больше нравиться, когда ты штанах и рубашке, они подчеркивают твои... достоинства.
  - Ах ты... - что-то он осмелел. Надо поставить его на место. Я встала, он тоже приготовился. В следующие минут пять я гонялась за ним в большом платье. Принц уворачивался и не очень старался убегать. Хорошо, что на мне нет шпилек, а то, если бы я его догнала, ему пришлось бы несладко. Я потеряла всякую надежду, когда он вдруг споткнулся и полетел на траву. Не теряя времени, я уселась сверху. Ничего, потерпит, ему полезно.
  Килар замычал, сигнализируя о чем-то. Ну и пусть себе мычит! Я устроилась поудобнее, вызвав у него новый вопль недовольства. Внезапно меня накрыла чья- то тень.
  - Воспитываем подрастающее поколение? - раздался низкий мужской голос.
  
  Керриас.
  Наконец- то мы вылезли на свет божий. Нас уже встречали родители Лионы. Поздоровавшись по всем канонам, отец ушел вместе с ними. Я отправился в сад искать принцессу. Пройдя несколько коридоров, я вышел в задний двор и через маленькие ворота направился в парк. Поплутав минут десять, мне открылась чудная картина. Принцесса в платье гонялась за наследником императора. Внезапно Килар споткнулся и упал. Лиона победно взмахнула руками и села сверху на упавшего. С одной стороны, ее поведение было нормальное - погнаться за оскорбившим в ее духе, но что бы сесть? Скорее бы она его еще и попинала бы. Пора выручать бедолагу. Я знаю про ее не любовь к Килару, и могу себе представить, что с ним может сделать строптивая принцесса.
  Она даже не заметила, как я подошел. А вот Килар попытался просигнализировать принцессе, но безуспешно. Чтобы как-то обозначить свое присутствие, я заговорил:
  - Воспитываем подрастающее поколение?
  Лиона заметила мою тень. И медленно - снизу вверх - рассматривала меня. Наши глаза встретились, в них отражалось удивление и... Страх? Я вспомнил слова отца. Может, это правда? Я протянул ей руку, чтобы помочь встать. Естественно, она ее проигнорировала. Поднявшись, она протянула руку Килару. Тот без сомнений ухватился за ее ладонь. Принц встал и потер копчик.
  - Это тебе за гадости. Еще раз что-нибудь подобное скажешь, я возьму меч и проткну тебя насквозь, - при этом она искренне улыбалась, будто разговор шел о погоде.
  - Ой, боюсь, боюсь. Пощадите. Язык мой, враг мой, - Килар поклонился, улыбка коснулась и его губ.
  - Иди отсюда, мне надо с ним поговорить.
  - Слушаю и повинуюсь, ваше высочество, - и удалился, засунув руки в карманы.
  У меня сложилось стойкое впечатление, что этот фарс разыгрывался специально для меня.
  - Приветствую вас, Керриас. Зачем пожаловали?
  - А то ты не знаешь. К чему это фарс?
  - Фарс? Какой фарс? - она поморщилась.
  - Лиона, мы уже не первый год знакомы. Кончай придуриваться.
  - Ладно, - она серьезно посмотрела в мои глаза, - чем займемся?
  Теперь нахмурился я. Что она такое несет?
  - Как чем?
  - Ты сюда отдыхать приехал, вот и отдыхай. Только заикнись о цели визита, и ты окончательно испортишь мне день.
  Это уже больше на нее похоже.
  - Лиона... - начал я, но меня грубо прервали.
  - Еще раз произнесешь это имя, будешь лишен моего общества до конца отдыха. Я - Летта. И да, я потеряла память.
  Я был поражен, каким будничным тоном принцесса это произнесла. Летта...
  - Что застыл, пошли уже.
  - Куда?
  - В обеденный зал. Пока я гонялась за этим гаденышем, во мне проснулся зверский аппетит.
  
  Виолетта.
  Я увидела его во всем великолепии. Килар не ошибся, сказав, что он настоящий красавец. Темноволосый, сероглазый, выше меня совсем на чуть-чуть. Керриас насмешливо смотрел на меня, ожидая ответа. Сделав вид, что не заметила его жеста, я встала и протянула руку Килару. Я разыграла перед ним сценку. Как хорошо, когда у тебя такой понятливый друг. Килар удалился, оставив меня наедине с Керриасом. За наш короткий, ничего не значащий разговор, я успела о нем много чего подумать. Он отвечал на мои вопросы как тугодум. Ха-ха, его ставили в тупик мои простые ответы. Если бы я не знала кто он, то, наверное, уже сидела бы у него на коленках и пускала слюни. Теперь у меня есть хоть какая-то маска, спасающая от посягательств. Не ожидал увидеть обновленную Лиону? Я взорвалась, когда он повторно назвал меня Лионой и расставила все точки над "и". Мне нечего было терять, и в конце я присовокупила то, что страдаю провалами в памяти. Чтобы хотя бы как-то оправдать свое странное поведение. Я наслаждалась триумфом, пока мы шли к залу. Мы перешагнули порог одновременно. Все замолчали и посмотрели на нас. Мы поклонились и разошлись по разным сторонам. Я увидела отца Керриаса. Несколько худоватого на мой взгляд, но весьма крепкого. Нет, сыночек был красивее папашки, это уж точно. Тем более, что объект находился рядом с отцом. Я не вслушивалась в их разговоры и через час поднялась:
  - Прошу меня извинить, но я устала и вынуждена покинуть вас.
  Я ушла к себе, по дорогу захватив Килара, что-то дожевывавшего на ходу. Мы вошли в комнату, я подошла к шкафу и достала оттуда брюки, рубашку и широкий пояс, за который крепились ножны.
  - Килар, помоги мне снять платье.
  Принц непонятно промычал что-то. Эх, мне что, самой раздеваться? Если бы я знала как...
  - Килар, я не прошу тебя снять с меня платье в прямом смысле, просто ослабь шнуровку и отвернись. Тебе почти пятнадцать, скоро женщин обольщать. Ты хоть как-нибудь представляешь себе этот процесс?
  Принц буркнул в ответ. Судя по всему "нет".
  - Давай развязывай.
  Принц медленно подошел и дрожащими пальцами, стал расшнуровывать платье. Он кое- как справился и, сопя, отошел.
  - Молодец, теперь сядь в кресло и закрой глаза. Буду тебя просвещать, раз уж старшие не озаботились твоим половым воспитанием.
  
  Килар.
  Я сидел в кресле, закрыв глаза. И краснел. Принцесса во всех подробностях рассказывала о "процессе". Мое воображение рисовало такие картинки, что у меня все заиграло. Ну, вы поняли, о чем я.
  - Открывай глаза! Можно.
  Летта полностью переоделась и смотрела на меня испытующим взглядом.
  - Готов к тренировке?
  - Да! - бой с ней я не пропущу никогда. Они и так редко случаются. - Только меч возьму.
  Я пулей выскочил из кресла и понесся к проему. Кажется, слышал ее смех. По пути чуть было не врезался в собственную кровать и практически упал на пол. Раз десять отжался. Как ни странно это помогло. И, схватив меч, побежал обратно.
  
  Виолетта.
  Я начала просвещать принца, красного как перезрелый помидор. Похоже, это становится его обычным состоянием. Зря я сказала закрыть глаза. Представляю, что ему нарисовало воображение. Я закончила вводную часть и позвала его на тренировку. Он выскочил быстрее, чем частицы в адроном коллайдере. Я засмеялась, когда до меня донесся стук. Кажется, Килар на что-то налетел. Его не было пару минут. Пусть отдышится, ведь он еще не знает, что я планирую для него целую серию лекций на подобную тему. Пусть просвещается, а то шарахается от каждого моего заявления "дай я тебя поцелую" (при этом я еще ни разу не выполнили угрозы).
  Мы углубились в парк, подальше от назойливых глаз и начали очередной бой. С каждым днем у меня получалось лучше и лучше, да и Килар заметно вырос в этом отношении. Я прекрасно понимаю, почему мастера не хотят браться за царственных особ. Кому захочется получить выговор за то, что они чуть не угробили будущее страны? Ко мне все относились точно так же, кроме мастера Тротуса...
  В этот раз повезло Килару. Может, мне каждый раз читать небольшие лекции? Ему остается потом только "выпускать пар" и снимать напряжение. Скоро он научится снимать его совсем иным способом. Как только в нем как следует, заиграют гормоны.
  
  Керриас.
  Лиона не выдержала конца обеда и ушла, якобы сославшись на плохое самочувствие. Я ни на йоту не поверил этому. Принцесса что-то задумала. Я подождал, когда обед закончится и отправился к ее покоям. Конечно, они были пусты. Я бы очень удивился, если она была бы там. Я осмотрелся - ничего, что могло бы ее очернить. Подошел к окну. Парк у них получше нашего, разнообразнее. Может потому, что здесь живет принцесса? Внизу садовник стриг большой куст. Я приложил ладонь козырьком и всмотрелся вдаль. Что ни день, то сюрпризы! Далеко впереди, в зеленом ореоле кружили двое. Я присмотрелся и заметил, как блестят клинки на солнце. Куда только смотрят правители? Судя по движениям - бой насмерть! Я сорвался с места и побежал.
  Добежав до парка, я остановился и пошел обычным шагом, отыскивая тот самый круг. Так вот почему я не сразу нашел! "Площадку" загораживали высокие кусты. Я медленно подкрался поближе и засел в них, словно имперский шпион. Хорошо, что я сидел, а то бы упал точно, когда разглядел, кто устроил "драку". Килар фехтует с Лионой! И почему она просит называть ее Леттой? Если бы я знал...
  Бой подошел к концу. В один из моментов принцесса потеряла бдительность. Килар тут же этим воспользовался и выбил меч. Оружие со звоном отлетело в сторону. Лиона удивленно захлопала глазами, потом поклонилась принцу. На ее губах улыбка, рот Килара тоже растянут до ушей. Лиона легла на траву, Килар воткнул меч в земле и присел рядом. Кажется, они сейчас будут о чем-то говорить. Это я удачно зашел. Я устроился поудобнее.
  
  Виолетта.
  Я прилегла на траву. Килар опустился рядом.
  - Килар, а ты когда-нибудь влюблялся?
  - Ммм? - задумался он.
  - Я имею в виду влюбленность, не любовь... Ну, например, было такое, когда мимо шла девушка, а тебе хотелось обернутся ей вслед?
  - Или нравилась, как она улыбалась? - подхватил он.
  - Да...
  - Но ведь это мало чем отличается от... Я не вижу разницы.
  - Раньше я тоже не видела. Сейчас мне не хватает даже этого.
  - Разве раньше ты не была счастлива?
  - Иллюзия... Это было тем, что хотела видеть я.
  - Что плохого в том, когда у тебя есть иллюзии?
  - Время, Килар, уходит безвозвратно, когда ты всю жизнь проводишь в мечтах, - я смотрела в небо и вспоминала свою жизнь. Фактически, она и была такой. - Абсолютно каждый хочет любить и быть любимым. Исключений нет.
  - И ты это поняла, когда жила там?
  Я горько усмехнулась. Килар никогда не спрашивал, откуда я пришла в этот мир. Ему это не интересно.
  - Наш мир куда более жесток. Приходится рано взрослеть. Там сердца бьются чаще, чем случайно уроненная чашка.
  - Я рад, что ты здесь.
  - И я... - Здесь у меня есть практически все. Кроме одного... - здесь слишком жарко, пойдем.
  
  
  Керриас.
  
   Когда они скрылись из виду, я выполз из кустов и долго сидел на поляне. Не знал, что ее отношения с Киларом изменились настолько. И она сама... Лиона несчастна... Простой разговор. Но все равно непонятный. В принцессе будто жил другой человек. Она прятала за маской безразличия большинство своих чувств. Я не мог понять, как следует вести себя с ней дальше. Возможно, стоит пригласить ее на тренировочный поединок? Я дрался с ней лишь раз. Тогда я победил ее с легкостью. Она заметно выросла в искусстве. Это обещает быть интересным.
   Виолетта.
  
  Я залезла в "ванну". Зря я затеяла с Киларом такой разговор. И себя, и его повергла в пучину уныния. Для королевских особ такое понятие как 'счастливый брак' отсутствует. Мы живем стереотипами. А может, не стоит? Они поломали не одну судьбу. В конце концов, я не Лиона и не обязана жить также как она. Попробую плыть по течению.
  На следующее утро я решила позавтракать у себя в комнате. Видеть кислое лицо моей матери было выше моих сил. Уже два дня как Керриас уехал на охоту в тот самый лес. Чтоб он там себе шею сломал! Одной проблемой будет меньше. Я вернулась к занятиям и разучила еще несколько новых приемов.
  Неделю спустя принц вернулся живым. Конечно, ведь Керриас уезжал не один. Я фыркнула и полезла на дерево. Как хорошо, что решила не надевать платье. Затащила собой меч и теперь развлекалась, медленно отрезая листья. Скоро мне это надоело, и я подумывала, не отрезать ли мне веточку потолще? Кусты справа от меня раздвинулись, оттуда вышел Керриас. Он посмотрел вправо-влево, вздохнул и присел под деревом. Ну не наглец ли? Если он подымет голову, я пропала. Я попыталась поудобнее пристроить меч. Легла, практически полностью слившись с веткой и... случайно задела ладонью толстый сук. Клинок выскользнул из рук и воткнулся в землю в нескольких сантиметрах от руки принца. Похоже, такой способ обращения с оружием начинает входить в привычку. Керриас нахмурился и выдернул меч. Покрутив его в руке, он поднял голову. За эти секунды я кое-как успела справиться с волнением и произнесла:
  - Ва-аше высочество, вам разве не говорили, что опасность может прийти сверху?
  
  Керриас.
  Я вернулся с охоты. За два дня нам удалось поймать только дикую лань. Животные попрятались, будто знали о нашем приходе. Вернулись мы поздно вечером. Я не стал заходить к Лионе. Зачем портить ей настроение? Сейчас я был в парке и решил присесть отдохнуть под деревом. Я уже начал клевать носом, когда рядом воткнулся меч. Я взял его в руки. Хмм, кажется, такой есть у принцессы. Она сидела на дереве и смотрела на меня с выражением победителя. Ее глаза смеялись. Она заговорила, и я понял, что она права. Я не вглядывался в листву, так как не думал о нападении сверху. Впредь надо быть осторожнее.
   - И за это ты решила мне маленько отомстить?
   - Почему бы нет? Ай, какая я нехорошая! - Впервые я услышал ее смех, чистый и звенящий.
   - Думаешь, ты хитрее меня? Спускайся и я покажу тебе настоящий бой.
   - Поддаваться не будешь? - И взгляд серьезный-серьезный.
   - Не в моих правилах. - Я подленько улыбался. Наблюдая за тем, как она спускается, я удивился. Очень быстро, и если бы я не смотрел, то пропустил бы все действие.
   - Это место подойдет?
   - Вполне, - я протянул ей меч. Лиона отвернулась и прошла десять шагов.
   - Нападай!
   Я пожал плечами, перехватил рукоять поудобнее, и сделал первые шаги. Она внимательно следила за мной. Страха нет, только предельная сосредоточенность. Я добежал до нее, занеся клинок для удара. Она с легкостью отбила и перегруппировалась. Я продолжал ощупывать почву. Мы кружили. Она не нападала. Я вздохнул и перешел к более изощренной по тактике. Внезапно, пришла мысль, а не испробовать ли тот самый прием, на котором она сдалась? И был удивлен, когда она отбила. Глаза спокойные, как море после бури и равнодушные. Для нее сейчас это просто тренировка. Я разогрею тебя, детка, и сорву маску безразличия, во что бы то ни стало!
   Я полностью изменил стиль, ей оставалось либо подстроиться под темп, либо сдаться. Мы продолжали кружить по поляне. Звон мечей разносился по всей округе. Она отбивалась, но уже не так рьяно. Конечно, она устает, ведь девушка все-таки. Я решил не тянуть и завершить этот бой. Сделал пару быстрых переходов и уже начал заносить меч для удара снизу, как вдруг заметил, что чуть не пропустил удар с ее стороны. Я слегка развернулся, мигом забыв о задуманном, наклонился и выбил клинок из руки. Немного не рассчитал удар, добавив больше силы, чем следовало. Она стала заваливаться назад. Не осознавая, что делаю, левой рукой я схватил ее за спину и притянул к себе. Маска безразличия спала. Принцесса смотрела на меня широко распахнутыми глазами. Я, не отрываясь, смотрел в два серо-зеленых омута. Никогда не замечал, какого цвета ее глаза. Мы оба тяжело дышали. Ее губы чуть приоткрыты, на лице испуг и... заинтересованность? Что будет, если я ее поцелую? Скорее всего, она меня оттолкнет и убежит. Но сейчас, несмотря на то, что считал ее врагом, она была красива как никогда. Я притянул ее к себе, понимая, что возможно совершаю ошибку. Почти на ощупь нашел ее губы, отбросил меч подальше, чтобы не мешал. Обхватил правой рукой за талию и притянул еще сильнее. Она не стала брыкаться. Даже наоборот. Я вздрогнул, когда она высвободила свои тонкие руки, обняла меня и поцеловала в ответ. Боже, что она со мной творит? Я почувствовал, как страсть рвется наружу, обволакивает сознание сладким туманом, заставляя забыть обо всем. Прилив нежности накрывает с головой...
   Я с огромным усилием оторвался от ее губ. Она тяжело и прерывисто дышала. Я хотел попросить ее посмотреть на меня, но принцесса вдруг обмякла и потеряла сознание. Я взял ее на руки и понес в замок, чувствуя необычайно большой прилив сил.
  
   Виолетта.
   Наш бой был в самом разгаре. Я во все глаза следила за Керриасом. Внезапно он отступил и приготовился к очередному маневру. Я сделала то же самое со своей стороны, в последний момент он выбил клинок. Удар оказался необычайно сильным. Я падала. Но... принц не дал мне упасть, он подхватил меня и невольно притянул к себе. В какой-то момент поняла - я не могу оторвать от него глаз. И серьезно раздумывала - начать отбрыкиваться или нет? Керриас был очень близок. Я чувствовала жар его тела. Горячее дыхание обжигало губы. По телу пробежала сладкая дрожь. Если он захочет меня поцеловать, то я... Я не смогу ему отказать. И он решился. Его губы нежно нашли мои. Закрыла глаза от удовольствия и обвила его руками. Никогда не думала, что можно ТАК целоваться, он обнял меня и притянул еще ближе. Я перестала что-либо соображать...
   Он отстранился, но из объятий не выпустил. Я хотела открыть глаза, но не получилось. Я вообще не смогла что-либо сделать. Ноги подкосились, и я провалилась в черноту, неожиданную для нас обоих.
  
   Килар.
   Я увидел, как Керриас несет Летту на руках в замок, наблюдая из своей комнаты. До этого она никогда не падала без чувств. Может, Керриас ее долбанул чем-нибудь, случайно. Подумав, что так дело не решить, я выбежал их встречать.
   - Что с ней? - я всматривался в раскрасневшееся лицо принца.
   - Я ее поцеловал, а она сознание потеряла. - Честно ответил он.
   Я открыл двери в ее покои, Керриас аккуратно ее занес и положил на кровать.
   - Она когда-нибудь падала в обморок? - спросил он, щупая пульс на ее руке.
   - Никогда, - я сел с другой стороны, - может, ей нюхательной соли дать?
  
   Виолетта.
   Уже была ночь, когда я очнулась. Прошло полдня. С чего это я так устала? От боя с Керриасом или от шока, что же я натворила? Ммм, руки до сих пор дрожат...
   Рядом в кресле спал Килар. Его присутствие уже стало частью интерьера. Я шумно выдохнула и села. Как же быть? Черт, черт, черт... Начинаю думать, как принцесса. Все события благоприятствуют нашему сближению. Но что-то гложет изнутри. Я, наверное, просто накручиваю себя. В любом случае, пока от Керриаса стоит держаться подальше.
   - Килар. - тот вздрогнул и проснулся.
   - Пришла в себя? - Он зевнул.
   - А я никуда и не уходила.
   - К-ха-ха... Смешно. Хочешь услышать новую сплетню?
   - Какую? - Я нахмурилась.
   - Керриас принес бессознательную тебя в комнату. Затем прибежал Марк и потребовал объяснений. Принц немного стушевался и сказал, в чем суть недомогания. Ты бы видела его лицо, Кер так не хотел, чтобы об этом узнало, как можно меньше людей.
   - И что?
   - А то, что наверняка Марк расскажет все твоим родителям.
   - Вот, черт... Килар, не знаешь, где можно спрятаться от Керриаса на денек? Хочу побыть одна, без его посягательств.
   - А тут не думается?
   - Нет. Есть такое место или нет?
   - Есть. - Без энтузиазма ответил Килар.
   - Вот и отлично. Скажи Керриасу, что я ненадолго хочу побыть одна. А сейчас - веди. Его императорское высочество вдохнул и взял меня за руку. В следующий миг мы уже стояли на хорошо расчищенной полянке со старым креслом и небольшим навесом от дождя и солнца. Справа располагался старый сундук, с абсолютно плоской крышкой.
   - Ты это, предупреждай в следующий раз, когда телепортироваться собираешься... Классное место, где мы?
   - В самой запущенной части парка. Его не видно из дворца. Я расчистил поляну, пока прятался от Лионы. Вокруг много колючих кустов и деревьев, так что...
   - Бурелом. - Подытожила я. - А ты не говорил, что можешь порталы открывать.
   - Я и не открывал. Просто подумал и вот мы здесь. Я говорил, что не умею открывать окна в другой мир... Я зайду через пару часов.
   Он договорил и исчез. Вот поганец! А мне лапшу на уши вешает. Сдается мне, что он умеет очень многое... С собой бы для начала разобраться. Итак, что мешает мне?
   После получаса раздумий, пришла к нескольким выводам. Во-первых, придется выйти за него замуж. Политика... Во-вторых, он думает, что знает меня. Стоит ли говорить... Как он воспримет, что я из другого мира? Нет. Даже под страхом смерти.
   Интересно, а что с ним творится? Испытывает ли он чувства ко мне, помимо животной страсти. Мне хватает данных и времени. Жаль... Я прикидывала варианты развития событий и не заметила, когда появился Килар.
   - Как думалось? - В руках принц держал поднос с чаем и булочками. Поставив на землю, он достал из сундука покрывало, на котором тут же удобно устроился. Сделал импровизированный стол, поставив сундук между нами, сверху на него водрузил поднос.
   - Это место я один посещал, так что второго кресла здесь нет.
   - Благодарю. Как там Керриас?
   - Какой-то возбужденный. Тебя ищет.
   - А ты ему что?
   - Сказал, что часа через три тебя можно будет найти в парке.
   - Час от часу не легче. Вот скажи, что ты будешь делать в моей ситуации?
   - Ты все про ту же политику? - Он надкусил булочку. - У меня ситуация куда труднее. Мне предстоит выбрать жену не только для государства, но и для империи. Если у Керриаса хватит ума тебя обидеть, то я лично явлюсь к нему ночью, собственными ручонками придушу, а наутро скажу, что так и было. Я засмеялась, чуть не подавившись чаем, представив Килара, душащего Керриаса, как Отелло Дездемону, только вместо вопроса о том, молилась ли несчастная, Кер услышит: "А я тебя предупреждал!", а принц только мычит с кляпом во рту и связанный магическими путами, так как силенок у его императорского Высочества пока что маловато.
   - Ты Керриасом никаких странностей не замечал в магическом плане?
   - Нет... - кронпринц недоуменно воззрился на меня, - А что, есть основания?
   - Не то, что бы... - я замялась, - но имеются кое-какие подозрения.м - И что эти подозрения вызвало? Ммм, ваш поцелуй? - съехидничал Килар, - так Керриас мужик не железный.
   - Стоп, я не об этом. Мне просто показалось, что принц воздействует на меня магически. Но... - я вздохнула, - это надо сначала проверить, чтобы убедится...
   - О каком именно воздействии идет речь? - подозрительный взгляд в мою сторону.
   - Не могу сказать... это так смутно.
   - Надо проверить. Только как? Опять поцелуй?
   - У тебя есть варианты? - принц отрицательно покачал головой.
   - Тогда делаем так...
  
   Керриас.
   Куда пропала эта строптивая девчонка! Я обошел половину парка, прежде чем наткнулся на нее. Лиона сидела под деревом и нервно кусала губы. Ее пальцы подрагивали. Взгляд направлен в одну точку - принцесса обдумывает сложную проблему? Так нетипично... И все же я не для того столько времени ее искал, чтобы просто уйти.
   - Лиона... - негромко позвал я. Никакого ответа. Пришлось использовать другое имя. - Летта. Принцесса отозвалась мгновенно. Бросила короткий взгляд и тут отвела глаза. Она молчала, пока я шел. Встав, Лиона сделала шаг назад и наткнулась на дерево, под которым сидела. Факт наличия преграды ошеломил ее. Несколько секунд я наблюдал за ее растерянностью. Но принцесса не была бы принцессой, если бы не умела мгновенно брать себя в руки.
   - Вы что-то хотели, Керриас? - ее официальный тон бесил меня больше всего. Я сделал два шага и навис над ней.
   - Когда это мы перешли с тобой на "вы"?
   - Вообще-то, по этикету положено вежливое... - спокойно начала она. Этот менторский тон. Тон, которым нерадивым детям говорят, почему не стоит совершать ту или иную глупость. Она что, специально так делает?!
   - По этикету мы много чего должны делать. - Жестко отрезал я.
   - Ну, например? - издевательски произнесла Лиона и приподняла одну бровь.
   - Издеваеш-шься?
   - Есть немного.
   Хорошо, стервочка, теперь моя очередь издеваться. Лиона не препятствовала, когда я взял ее за руку и поцеловал. Правда, он был весьма далек от этикета. Принцесса вздрогнула, почувствовал мои губы на своей руке.
   - Да как ты..!
   - О, мы все же на "ты" ... - в моем голосе прозвучало много сарказма.
   Принцесса попыталась вырвать руку. Ха-ха, легче сдвинуть корову с дороги! Полшага назад и она в ловушке - сквозь дерево ей не просочиться. А это шанс! И грех им не воспользоваться. Зафиксировать подбородок, чтобы она не смогла повернуться.
   - Мы тогда не закончили...
   И впиться жарким поцелуем в эти манящие губы.
  
   Килар.
   Я занял позицию на одном из деревьев неподалеку. Ближе нельзя, иначе Керриас заметит. Благодаря тому, что я владею магическим зрением, не пришлось привлекать Марка или магистра Тротуса. Объяснив, что и как делать, она вернулась на то место, где случился их первый поцелуй. Ждать долго не пришлось. Керриас будто чувствовал, где находится принцесса. Я взглянул на Летту - она нервничала. И я боялся не успеть.
   Не знаю, нарочно ли или специально, но принцессе удалось взбесить обычно спокойного Керриаса. Пришлось поспешно переключаться на другое зрение. Касание к ее руке, вызвало у принцессы участившееся сердцебиение. Они обменялись едкими фразами. Летта, кажется, пыталась его ударить, но Керриас в последний момент умудрился поймать обе ее руки своей одной, а второй - зафиксировал ее подбородок.
   Вот оно! Тонкая черную нить, не видимая в обычном зрении. И сейчас она стремилась проникнуть в тело принцессы. Керриас что-то сказал и как пиявка присосался к ее губам. В другое время я бы поподглядывал, но не сейчас.
   Летта какое-то время сопротивлялась, позволяя темной линии между ними утолщиться, а потом сдалась, принимая поцелуй. И, о чудо! Темный червячок истончился, а потом и вовсе пропал!
   Я поспешил слезть с дерева и спасти несчастную жертву эксперимента.
   - Керриас, я был о вас лучшего мнения! - надеюсь, в моем голосе прозвучало достаточно металла.
   Летта пришла в себя и внезапно повисла на Керриасе. Сознания она, хвала богам, не потеряла.
   - Что ты здесь делаешь? - в его голосе тоже не было особой радости.
   - Спасаю ее от вас. Принцы не должны так поступать. Она не бродячая девка, чтобы ее зажимать по всем углам.
   - С каких это пор ты защищаешь Лиону? Ты же ненавидишь ее.
   - Было дело, - не стал отрицать я. - но с тех пор много воды утекло. Я знаю, что она стерва, но время меняет людей. Это - всего лишь маска. Та грань, что отделяет ее от вас. И оттого, что вы сейчас делаете, она ненавидит вас еще больше.
   Я подошел к Летте и осторожно коснулся плеча:
   - Идем, Летта. Я обещаю, что Керриас не будет сейчас пытаться тебя удержать насильно. Ведь так? Или вы жаждете увидеться с моим отцом?
   - Нет, ваше императорское высочество, - тихо процедил Керриас.
   - Вот и хорошо. Летта, обопрись на меня и мы тихонько пойдем. А вам, Керриас, я все же скажу несколько слов. Я не хочу видеть вас своим врагом, поэтому сейчас уберегу вас и ее от ошибок, которые могли бы уже произойти, не будь меня рядом. Мне говорили, что страсть толкает на необдуманные поступки, отключая разум и оставляя только эгоистичное "хочу". Подумайте, что будет, когда ваше физического "хочу" не совпадет с ее моральными принципами? И заметьте, это почти произошло. Нас для того и воспитывают, чтобы мы допускали как можно меньше ошибок. Керриас, зачем вы ломаете ее волю? Подчинением вы добьетесь только ее отторжения. Я чувствую ее страх, и ненависть пустила первые ростки. Не усугубляйте. Подобные действия должны быт добровольными и никак иначе. И если уж на то пошло, со своей избранницей я так не поступлю никогда. Я не скажу никому о том, что сегодня произошло. Это ваше личное дело. Вы очень меня расстроили. Всего доброго!
   Я отвернулся, спиной чувствуя его бешенство. Ярость клокотала внутри Керриаса. Но он молчал:
   - Пришла в себя? Обопрись на меня. Не волнуйся, я сильнее, чем кажусь...
   Керриас не пошел за нами. Вполне вероятно, остался пережидать приступ гнева. Не удивлюсь, если пострадает поляна или пара деревьев. Наговорил я ему много, но просто не смог иначе. Раньше он не позволял себе вольностей. Но его время практически истекло. И Керриас принял плохое решение - поторопить события. В чем-то я его понимаю. Ему нужен этот брак. Так же как и ей. Но что это за отношения такие, построенные на страхе и ненависти? Летта выглядела не очень - два подобных поцелуя не прошли даром. Я вздохнул, принимая решение телепортироваться к входу в замок. Внутри перемещаться подобным образом запрещено - повсюду навешаны охранки и следилки. А вот снаружи никто таких указаний не давал. И понял, что нам не повезло, когда увидел Марка.
   - Вам силы девать некуда, молодой человек? Так я могу найти им другое применение. Я поморщился как от зубной боли.
   - Нет, мэтр. Ви... Лионе стало плохо. Я конечно мужчина, но для того, чтобы дотащить ее до Вас, моих сил не хватит, уж простите.
   - Ладно, - Целитель махнул рукой и подошёл к Летте, - Что с ней.
   - Полагаю, что это магическое истощение и принцессе просто нужно отлежаться.
   - Надо поговорить с Рониусом. Боюсь, что немного перестарался.
   - Это не он, уж поверьте, - выдавать Керриаса я пока не собирался, - если Лиона захочет, сама расскажет.
   Целитель нахмурился, но промолчал.
   - Я возьму ее на руки. Ты уже достаточно помог, можешь идти.
   - Я с вами. Я могу задать вам несколько вопросов?
   - Вы прямо как ваш отец. - Марк взял ее на руки, освобождая меня от ноши. - Он может долго говорить на отвлеченные темы, а потом как задаст вопрос в лоб... И что тебя тревожит?
   - Ну, не знаю... - я задумался, как же задать вопросы, чтобы не вызвать подозрений. - Что вы можете о нем рассказать? Мне важна субъективная сторона вопроса.
   - Меня всегда поражало в вас то, - я знал, что когда магистр переходит на "вы", он выражает восхищение моими словами или поступками, - как вы умеете себя подать. Я иногда забываю, что передо мной не подросток. У вас суждения сформировавшейся личности... Что же до Керриаса. Какой именно аспект вас интересует?
   - Обладает ли он сам или его род какими-либо магическими способностями?
   - Насколько я знаю, нет. Его отец и мать - люди. Аристократы, но все же люди. К чему вопрос?
   - Я беспокоюсь за неё, но лезть в их дела не собираюсь. - Вот и все, что я могу сказать. Почему Марк ничего не чувствует? Третья попытка может обернуться для Летты весьма плачевно. Особенно после того, что я наговорил. И каков же итог?
   Я смотрел, как мэтр укладывает принцессу на кровать, касается ладонью лба и закрывает глаза. Проходила стандартная для целителей диагностика состояния пациента.
   - Вы были правы. Всего лишь истощение. Ваш целительский инстинкт вас не подвел. Хотелось бы сказать, как я понял, что у неё случилось на самом деле. Как-то я не очень уверен, что моя стезя - целительство. Но зато мэтр это напоминает при каждом удобном случае. Магистр Рониус молчит по поводу моей будущей специализации. Академия Магии на моем горизонте появится только в следующем году, а пока я мучаюсь, и как говорит мэтр, "всесторонне магически развиваюсь".
   - Состояние стабильное. Попробуйте предположить, сколько времени потребуется организму, что восполнить весь ее магрезерв?
   - Дайте подумать... Для того, чтобы отдохнуть, организму потребуется 8-9 часов сна. Резерву - раза в полтора-два больше. Учитывая ее личный коэффициент, который за счет постоянных и систематических тренировок, возрос на десять-пятнадцать процентов, то на полное восстановление будет длиться не более пятнадцать-шестнадцати часов. Это без учета дополнительных внешних ресурсов - источников или артефактов.
   - Браво, мой мальчик! Хочу предложить вам спор. Лично я думаю, что принцесса очнется через семнадцать часов.
   - На что спорим? - воодушевился я.
   - Если вы выиграете, я покажу вам пару целительских приемов, изучаемых на втором курсе Академии.
   - Ммм... А если выиграете Вы?
   - Даже не знаю. Вы прилежный ученик и требовать от вас то, что вы и так делаете, будет нечестным. Хотя... если Летта не захочет рассказывать, что случилось...
   - ... То я должен буду сделать это за нее?
   - Ничего другого мне пока в голову не пришло. Ничто не будоражит ум сильнее, чем не разгаданная тайна.
   - А если она расскажет?
   - Тогда придумаем что-нибудь еще, мой принц. Для достоверности я фиксирую отсчет времени. Он остановится только тогда, когда Лиона проснется. Сейчас же предлагаю ее покинуть, а тебе позаниматься с магистром...
  
   Виолетта.
   Я не помню, как мы доползли до комнаты. Но нес меня уже не Килар. Опять Марк? Они меня балуют - один развлекает, другой - на руках носит. А Керриас все портит. Вот и кровать... Так мягко и уютно. Особенно тепло от руки целителя, который зачем-то трогает мне лоб. Температуру меряет? От его прикосновения по телу волнами расходится тепло, и я чувствую, как растворяюсь в безбрежном море струящейся энергии...
  
   Килар.
   После ужина я решил вздревнуть. Время, в общем-то, детское - всего шесть вечера. Но я устал. Вдруг Летте потребуется моя помощь? Или мне хочется выиграть спор? Мы редко делали ставки, так как и барану было ясно, кто выиграет. Интересно, почему Марк поставил такие условия? Он тоже что-то подозревает и хочет быть уверенным в своих догадках? Неизбежный брак Лионы и Керриаса мог обернуться случайной смертью. И погибнет не он. Я должен ее защитить, надо только понять, как это сделать...
  
   Виолетта.
   "Привет, солнце, я так по тебе соскучилась!" - фраза была адресована лучику, пригревшемуся на моей ладони. Помню, что вчерашний день закончился не очень. Если точнее - отвратительно.
   - Добрый де-ень. - ехидно прокомментировал мое пробуждение Килар.
   - По какому поводу веселье? - голос ото сна был хриплым и мог порадовать разве что друзей-алкоголиков.
   Блондин захлопнул книгу и улыбнулся во все тридцать два зуба:
   - Я выиграл пари. Наш целитель сказал, что ты проспишь семнадцать часов, а я - что шестнадцать.
   - На что спорили?
   - Он проиграл мне парочку целительских приемов.
   - Ааа... - мало понимая о чем он, согласилась я.
   - Жди здесь, я принесу тебе обед. - И убежал. Только пятки засверкали.
   Я попыталась привести мысли в какое-то подобие порядка. Что делать? Как поступить? Я не смогу спокойно жить, зная, что Керриас может меня убить. И до последнего будет уверен, что моя смерть, если такая все-таки произойдет, будет просто случайностью. Нельзя, нельзя здесь оставаться! Я должна бежать, скрыться. Схорониться так, чтобы меня не нашли.
   Лиона отказалась возвращаться. Стойте!.. Скорее всего, она знала, что с Керриасом творится неладное. Никому не сообщила и молчала. Тогда-то и понадобился ритуал обмена. У Лионы был выбор остаться живой или умереть? И она, как всякое разумное существо, не захотела умирать... Каково это - не иметь возможности исправить судьбу? Она попробовала и у нее получилось. И теперь на казнь иду я...
   Вернулся Килар. Он тихо поставил поднос и сел рядом:
   - Ты чего плачешь?
   Я? Плачу? Рука нащупала две мокрые дорожки от слез. Да, я плачу, потому что не знаю, как выбраться из жуткой паутины, где каждое движение, попытка вырваться, запутывает еще сильнее.
   - Я... я... - голос срывался, - я не знаю, что делать... Я должна уйти, сбежать отсюда. В то место, где меня не найдут...
   - Как бы я хотел помочь... Не плачь, мы обязательно решим проблему. Поешь, ты голодна. Леди, позволите за вами поухаживать?
   Я жалко улыбнулась, но слезы прекратились. Еще никогда мне не говорили подобных слов. Килар старался, как мог, развлекал рассказами, строил гримасы, издавал смешные звуки... Сейчас он так походил на свой истинный возраст четырнадцатилетнего беззаботного паренька. Я и не заметила, когда стала хихикать.
   - Ну вот, пара улыбок и слез нет. - Сказал он, забирая поднос. Встал, чтобы поставить его на стол... и замер. Решительно стукнув.
   - Я знаю, что делать!
   - Слушай, если ты о том, как сжить его со свету или сделать так, чтобы он отказался жениться, то брось эту затею. Она заранее обречена на провал.
   - Я не об этом...- он спешно замахал руками. Затем подошел и, плюхнувшись на кровать, продолжил почти шепотом, - я отправлю тебя в Академию Магии! У тебя же есть дар. Им неважно, кто ты, главное - талант! Что помешает тебе назваться другим именем? Если все вскроется - станет слишком поздно. Маги не выдадут тебя. Ты будешь обязана доучиться!
   Я не верила собственным ушам. Мой маленький друг нашел лазейку! Отсрочить брак на несколько лет. А там я обязательно что-нибудь придумаю!
   - Ты - гений! - не помня себя от счастья, я схватила ничего не подозревающего пацана за грудки и звучно чмокнула... в самые губы. И потом просто обняла. Блондин напрягся, долго молчал, смотря в одну точку, потом сказал:
   - Ну ни ... себе. Ты больше так не делай, а то... а то я поседею раньше времени.
   Уши Килара горели, представляю, что творилось с его лицом... Блондинистая шевелюра как раз предстала передо мной. Я рассмеялась:
   - Ил, поверь, если это случится, процесс поседения пройдет незаметно.
   Принц резко отшатнулся:
   - Летта - ты страшная женщина!
   - Так что там с планом?
   - Слушай. В западном крыле есть одна старая комната. Отец запретил туда ходить, но я все равно наведался. Представляешь, там нарисована пентаграмма переноса! Если наполнить ее силой и задать правильный вектор... Не зря же информацию по порталам искал!
   - А если нас поймают? - я сомневалась в его решении.
   - Не поймают. В западное крыло стража не заходит. Маги уловят всплеск слишком поздно. Так что мы будем в безопасности.
   - Тебе придется перенестись со мной...
   - Это да... Но мне влетит меньше, чем тебе. Справлюсь как-нибудь.
   - Когда приступим?
   - Сейчас это вызовет подозрение, так что ближе к ночи, когда жители замка уснут. К тому же, ты недостаточно отдохнула.
   - Хорошо. Как насчет вещей?
   - Много взять мы не сможем. Я займусь этим вопросом. А пока пойдем, прогуляемся. Ты слишком долго спала, надо размяться. Я вернусь через десять минут!
   И вышел через потайной ход. Я откинула одеяло и встала. Да, прогуляться придется - чувствую себя деревянной бочкой, в которой начал бродить виноград. Остановилась, обняла себя руками. Надеюсь, у нас получится. Да, получится! Два поколения семьи. И пусть я нахожусь на чужом поле, живу не своей жизнью, но я остаюсь с собой. И я буду бороться! Жди, Академия, я иду к тебе!
  
   Керриас.
   Я был зол. Очень зол на его наследное императорское высочество. Почти убедил ее... И тут влез он со своей поучительной тирадой... Маленький паршивец! Я тебе не мальчик, чтоб меня воспитывать!
   Как женщина Лиона довольно привлекательна. По характеру - живут же как-то люди и не убивают друг друга? За те полгода, что мы не виделись, принцесса заметно изменилась. Если раньше это была капризная куколка, то сейчас передо мной девушка с проблесками разума, но с по-прежнему бесовским характером. Действительно похоже, что Лиона потеряла память, забыла изрядный кусок своей жизни. Будто бы мы не встречались. После той тренировки ... Не забуду ее удивленного взгляда. Вот я и увидел тебя настоящую...
   Но возникает другой вопрос - почему Килар так упорно пытается от меня ее защитить? О чем таком вдвоём они знают, что заставило их забыть о вражде и чего не знаю я?
   Марк уведомил меня, что Лиона проспит почти сутки. Она не явилась ни на ужин, ни на завтрак. Что же так ее измотало? Любое нервное потрясение не может длиться долго. Дело в другом. И я обязательно это выясню.
   Солнце давно перевалило за зенит, когда я решил с ней поговорить. Принцесса до сих пор не дала своего согласия на брак... Я видел другие варианты для себя, но этот конкретный - единственный, который устроит обе стороны. Так что речь о чувствах тут не идёт.
   Я уже было занёс руку, как услышал шорохи по другую сторону двери. И стук подноса об стол, как будто ставили его в порыве ярости. У покоев принцессы стражи не было, так что я со спокойной совестью приник ухом к двери и постарался дышать как можно тише...
  
   Керриас. Двадцать минут спустя.
   То, что я услышал, ввергло меня в шок. Принцесса собиралась бежать. И куда? В магическую Академию! Да она реально с ума сошла! И Килар вместе с ней. Не все фразы удалось расслышать - по-видимому, они начинали говорить тихо или шептались.
   Итак, что мне остаётся? Поймать ее сейчас? И что я им скажу? Что я слышал их разговор? Как-то глупо.
   Тогда второй вариант - пойти за ними и перехватить в последний момент, поднять на ноги охрану и доложить о произошедшем. Уж ее отец сможет на неё надавить, и ей ничего не останется как согласится. Итак, ждём ночи...
  
   Килар.
   Правда, я гений? Осталось только грамотно провернуть комбинацию.
   "Боги, первый раз молюсь вам. Не за себя, за Виолетту, что попала сюда не по своей воле. В эту ночь нам как никогда нужна искорка твоей удачи, Фортунато. Пусть маленькая, но очень нужная".
   Как же завершается молитва? Забыл. Ну, тогда пусть будет так:
   "Пусть дни Ваши будут неисчисляемы и смертные не прекратят удивлять Вас никогда. Хвала богам!"
   Я простоял несколько секунд, приложив на груди застывшую в хвалебном персте руку.
   "Подсобите, о большем не прошу".
   - Летта, ты готова? - потайная дверца отворилась.
   - Давно готова. - тихо донеслось с кровати. - У тебя что, в предках эльфы затесались?
   - Это ещё почему? - удивился я.
   - Я видеть в темноте не умею.
   - Лишний свет привлечет внимание. Давай сюда руку - поведу тебя, горемычную. А сейчас - молчи. Я взял то, что нужно. В путь.
  
   Виолетта.
   Мы старались идти тихо. Килар осторожно шёл вперёд , хотя видел у магзрении прекрасно. Опасался, что я могу что-нибудь задеть. Прошли мы довольно много - по моим биологическим часам натикало минут двадцать. Меня не покидало странное ощущение. Будто кто-то следит за нами. Но Килар не давал сосредоточиться на непонятном ощущении, постоянно волоча за собой.
   - Пришли. - Принц остановился. - Подожди чуть-чуть.
   Что-то щелкнуло. Замок. Блондин потянул меня за собой.
   - Фух, обошлось... - сказал он, прикрывая дверь. - Здесь можно колдовать. Остаточный фон настолько велик, что небольшое волшебство не чувствуется. Дай мне пятнадцать минут, и я все настрою.
   - Погоди, а откуда ты знаешь, что портал приведёт в Академию?
   - Я читал в хрониках, что в каждом замке есть такая комната. При нападении хозяева могли спастись через портал, который настраивался на ближайшую Академию магии. При этом остаточный след затирается мгновенно и чтобы его активировать вновь, нужно нанести пару символов. Кстати, этим порталом пользовались как минимум один раз. Я должен найти их и вписать. Посиди в сторонке.
   Я кивнула и отошла подальше от пятиконечной звезды. По ее краям шли непонятные руны, в центре - замысловатый рисунок из геометрических фигур. Килар ползал на коленях с листочком, неизвестно откуда взятым, и сверял с рисунком на полу. Минуты через три он нашёл первый символ, достал мелок и аккуратно его начертил. Второй знак обнаружился на противоположной части от первого - на самом кончике одного из лучей.
   - Вроде все.
   - Ты уверен?
   - Я изучил схему до этого. Теперь иди сюда, в центр и стань рядом со мной. Запомни, что бы дальше не происходило, не сходи с пентакля. Центр - это самое стабильное место, так если хочешь добраться целой...
   - Поняла уже. Не двигаться и все будет хорошо. - Мы стали спина к спине.
   - Начнём. - его императорское высочество развернул какой-то свиток и принялся монотонно его зачитывать. Незнакомые слова слетали с его губ четкими рубленными фразами.
   - Вирта... Верос... Дэрта... Квирес... Лаган...
   Мои волосы начали вставать дыбом, края пентакля - светиться бледным голубым.
   Я закрыла глаза - пентакль в темноте - зрелище не для слабонервных.
   -... Астарта... Аморто... Эшасса...
   Свет пентаграммы стал виден сквозь прикрытые веки. И тут кто-то схватил меня за локоть! Я подавила крик, потому что понимала, если оборвать заклинание, нерастраченная сила, лишившись вектора, обернётся против мага. И через секунду поняла, что это объятье мне напоминает. Нас охватил столб света, в глазах зарябило. Ветер всколыхнул волосы, и я почувствовала, что куда-то лечу. Или падают. Свет отступил, и мир снова погрузился в темноту.
  
   Килар.
   - Что ты наделал?! - взвизгнула Летта. Я сначала подумал, что обращаются ко мне. - Керриас, образина ты, тупоголовая, тебя могло разорвать! Хуже всего, и нас вместе с тобо-ой...
   Принцесса всхлипнула и осела на пол. Я увидел мрачного Керриаса, осматривающего помещение. Здесь не было ничего, за что мог бы зацепиться взгляд - одни голые стены.
   - Этого я точно не ожидал, - пробормотал я, присаживаясь на пол рядом с Леттой.
   - А я не ожидал этой глупости от Вас, Килар, - огрызнулся принц.
   - Тебя никто не проси-ил, чурка безмо-озглая, - принцесса, не стесняясь ни в выражениях, ни в проявлении чувств, ревела во весь голос. - Оста-авь меня в покое. Найди-и себе другую дурочку и женись на не-ей...
   - Тише, Летта... - пришлось ее приобнять. Как-то неловко стало. Принцесса уцепилась за меня и рыдала ещё горше.
   - Только взбалмошной принцессе могло прийти в голову сбежать в Академию. У тебя бесов в роду не было случайно? - ядовито поинтересовался он.
   - Нет, зато у тебя в роду были дя-ятлы! Сколько раз можно говори-ить я не хочу выходить за тебя за-амуж!- я удивленно посмотрел на принцессу - шутить, находясь в истерике сможет не каждый.
   - Да брось ты распаляться. Летта, он не стоит твоих слез... - я хотел сказать ещё несколько слов, но дверь, которую я так и не удосужился рассмотреть, распахнулась, явив хмурого обитателя Академии:
   - Что здесь происходит?
   Я знаю этот голос! Это же старый Хранитель Свитков Правды, которые мой папа иногда одалживает. Если у Хранителя и было имя, то я его не помню.
   - Господин Хранитель! - завопил я, чтобы прервать Керриаса, который уже было открыл рот, - У нас тут эээ... внештатная ситуация.
   Хранитель замер ненадолго в дверном проеме, затем направился к нам:
   - Ваше императорское Величество... - потрясенно перечислял он, - принцесса Лиона!.. Принц Керриас!.. Что-то случилось?
   - Он случился, - принцесса мрачно смотрела на Керриаса. - на мою голову...
   - Принцесса, хватит плакать. - Я извлек из своих недр белоснежный платок и вручил его Летте.
   - В городе переворот? - напряженно спросил Хранитель.
   - Нет. - К чему он ведёт?
   - На вас напали?
   - Нет.
   - Так какого дхарма вы здесь делаете?
   - Я хочу учиться магии. - Встряла принцесса. - Мне надоело, что со мной носятся как с цветком оранжерейным! Я хочу свободы! От всех и вся. - В таком случае, что здесь делаете вы? - обратился Хранитель ко мне. - И почему посреди ночи через портал экстренной помощи?
   - Я обещал, что лично сопровожу принцессу. А ночью - потому что нас не отпустят. - И чуть тише добавил, - я уже слышу голос отца и его коронное "отвечай за свои поступки сам".
   - Допустим. - Хранитель не поверил нам. Впрочем, я этого и не ждал. - В таком случае, потрудитесь объяснить, почему принц Керриас с вами?
   - А это... - я посмотрел на Кера, - ...наш неучтенный фактор, который не планировалось брать вообще. Он вмешался в ритуал, я ничего не смог бы сделать.
   - Все так, принц Керриас?
   - Да, уважаемый Хранитель. Только его императорское высочество забыл упомянуть, что леди Лиона - моя невеста.
   - Я своего согласия не давала даже на помолвку, - заворчала Летта. - Жду - не дождусь, когда вы выдворите этого нахала из Академии.
   - Это не мне решать, а директору, - Хранитель обернулся, - вот, кстати, и он.
   Виолетта.
   У меня слов нет! Приличных. Керриас чуть не разрушил ритуал! Я плакала от бессилия, повиснув на блондинчике. Если Керриаса отправят домой, то столько позора будет... Он же растрезвонит об истинной причине!
   Я буквально прожигала в нем дырку и, кажется, правый рукав его рубашки начал тлеть. Клянусь, не вру!
   Целенаправленное возгорание пришлось отложить, ибо в дверях появился некий старичок благообразной наружности, идентифицированный Киларом как Хранитель. Интересно, а Хранитель чего? Самое жуткое было то, что он узнал всех нас троих. С ходу, как нечего делать! И много человек знает представителей королевских династий в лицо?
   Килар принялся объяснять, как мы здесь очутились и почему нас трое. Недоговаривал много, но не врал. Я тоже высказала пару неласковых в отношении Керриаса. А потом пришёл он - звездец. То есть директор академии. Я ожидала увидеть старца, подобного Хранителю, но никак не мужчину слегка за сорок. Черные волосы спадали до плеч, закрывая половину лица, карие глаза (виден был только один, но это сути не меняет) зорко высматривали опасность. Он прищурился, отчего стал походить на ищущего свою добычу коршуна. В руках чародей держал посох с тяжёлым набалдашником и драгоценным камнем в нем.
   - Адиар, что там? - голос тихий, спокойный, без намека на злость.
   - Внештатная ситуация, лорд Рохард. - хмыкнул Хранитель. - Вы, трое - на выход. Будем говорить.
   На лице директора не дрогнул ни один мускул, разве что глаза приняли более округлую форму. Каждого вышедшего он проводил задумчивым взглядом, от которого всем нам стало неуютно.
   - Как это понимать? - спросил он, когда мы заняли места в небольшой гостиной.
   Килар вздохнул и принялся рассказывать во второй раз. Мэтр поочередно "просверлил" в нас дырки, дослушал, не прерывая, рассказ принца и сообщил в пустоту:
   - Диер, разбуди мэтров Аффади и Легериль. Срочно ко мне.
   - Я бы хотел доложить отцу Лионы о случившимся, как можно скорее. - Я уже говорила, что Керриас все портит?
   - Боюсь, молодой человек, это в данный момент это невозможно.
   - Я понимаю, что нужно давать показания...
   - Это, конечно, тоже, - вздохнул лорд Рохард, - но это невозможно по совершенно иной причине.
   Директор извлек из ящика стола документы, скреплённые булавкой.
   - Ваше высочество, я полагаю, что с подобным договором вы ознакомлены?
   - Да, стандартный договор о зачислении в академию.
   - Тогда вы должны знать, почему покинуть территорию академии сложно.
   - Честно сказать, я так и не дочитал его договор до конца.
   - Напрасно, тогда бы вы не рискнули явиться сюда. Огласите пункт пятнадцать, подпункт "сигт".
   Принц зашуршал бумагами. Выискав нужные строки, зачитал:
   - "Каждый поступающий в Академию с показателями дара "выше среднего" зачисляется в студенты без вступительных экзаменов".
   - Теперь, пункт семнадцать.
   - "Зачисленным с момента заключения договора запрещается покидать заведение в течение учебного года, кроме особых обстоятельств или личного приказа директора".
   - Пункт шестнадцать.
   - "Договор считается заключенным с момента вхождения в академию." То есть договор заключается сначала магически, а потом подкрепляется письменно?
   Рохард удовлетворено кивнул.
   - Ясно. Годом позже, годом раньше...
   - Вы о чем? - я пыталась уловить нить мыслей принца, но она от меня ускользала.
   - Я буду учиться с тобой, представляешь? - Килар улыбнулся, - отец будет недоволен.
   Дверь, ведущая из коридора в гостиную, отворилась, пропуская две невысокие фигуры. Женщину в чёрном платье до пола и худого парня лет тридцати в зеленом балахоне.
   - Мэтры, извините меня за столь поздний час, но некоторые дела не смогут потерпеть до утра.
   - У нас трое будущих адептов...
   - Трое?! - воскликнул мы с Киларом. - Вы уверены?
   - К сожалению, да. Керриас, я так думаю, что вы не курсе своих способностей? Мэтресса Аффади, он - ваш.
   - Так ты - некромант?! - сама не помню, как я очутилась возле Кера, схватила за грудки и затрясла. Принц не сопротивлялся, огорошенный новостью, - я тебе все припомню, пиявка энергетическая!
   - Лиона, пожалей парня, ему сейчас вообще не до скандалов, - Килар осторожно высвободил мои пальцы, удерживающие Керриаса.
   - Я так и знала... - я села обратно на диванчик и скрестила руки.
   - Мэтресса Аффади, проводите его в своё крыло. Вместе подпишите договор и придумаете новое имя. Принца Керриаса многие знают по имени, но не в лицо. Идите. Керриас, как марионетка, пошел за мэтрессой, которая была не менее удивленна фактом наличия на ее факультете особы королевской крови.
   - Мэтр Легериль, его высочество, наследный принц, Килар, как и обещалось, будет обучаться целительству. Юноша изъявил желание начать постигать искусство на год раньше, поэтому к вам такая же просьба - сменить имя. Нам не нужна лишняя огласка. Вы также можете быть свободны.
   - Я с тобой. - Тихо шепнул блондинчик, кивнул директору и потрусил к ждущему его у выхода целителю.
   Мы остались одни.
   - Мэтр, а за мной придут?
   - Нет, принцесса, магистра Дэймора сейчас нет в академии. Он прибудет только утром. Так что располагайтесь и заполняйте договор.
   Лорд достал ещё один экземпляр и положил передо мной. Пододвинул странный гибрид ручки, стоящей на подставке. Присмотревшись, я увидела перекатывающиеся внутри колбочки, чернила. Очень похоже на те, которыми писали в школе бабушка с дедушкой.
   - И все же не могу оставить без внимания один вопрос. Как получилось, что вы стали владелицей боевой огненной магии, если раньше это была совершенно противоположная ей - магия воды?
   - Я... Мои родители приняли решение не распространяться о том, что я частично утратила память. Отец до сих пор ничего не знает: во время получения травмы он отсутствовал в замке, - старательно "припоминала" я. - последние три года жизни я не помню вообще. Килар говорил, что цвет магии может меняться, но я не понимаю... Но води и огонь... Это же самая конфликтная пара...
   Держу пари, что лорд и сам размышляет именно над этим вопросом. Ну и я как бы тоже. - Ладно... Признайтесь честно, в чем причина вашего появления здесь? Истинная причина. - Все, что я говорила раньше, это правда. Но я не хочу выходить за Керриаса, будь этот брак хоть трижды выгоден. Пришлось ускорить события и оказаться здесь раньше, чем мне бы хотелось.
   - Вы ощутили его магию, и вам стало страшно? - и откуда лорд Рохард все знает? - Да, я боялась, что его магия меня убьет. После общения с Керриасом я стала плохо себя чувствовать. Как в магическом, так и в физическом плане.
   - Как происходил контакт? Поверьте, Лиона, это очень важно.
   Я покраснела.
   - Два раза он ловил меня в парке и насильно целовал. В первый раз я потеряла сознание, а во второй - меня спас Килар. Вы бы слышали речь, сказанную его императорским высочеством. Думала, Керриас его убьет.
   - Тогда вы все сделали правильно. Мэтресса Аффади научит его ставить барьер. Ваши сведения очень полезны и будут приняты во внимание. Теперь, что касается учёбы. Забудьте о регалиях, держитесь проще... Заполняйте договор, и я провожу вас до комнаты.
   - Эээ... магистр Рохард, а в договоре больше нет никаких подобных оговорок?
   - Таких - нет.
   - Тогда доверюсь вам. Я так устала, чтобы ещё и читать. - И подмахнула документ.
   В графе "подпись" теперь красовалось моё старое имя.
   'Виолетта Темарино'.
   Последнюю букву фамилии пришлось сменить на "о".
   Директор забрал свиток и опять позвал не пойми кого:
   - Диер, нам понадобятся три амулета, маскирующих ауру. Для принцев и принцессы. Пусть Энлиар ими займется сейчас. Мой приказ. Как он закончит, забираешь и разносишь по их комнатам. Предупреди мэтров Аффади и Легериля, пусть помалкивают.
   - Будет исполнено. - Отозвался голос.
   Меня снедало любопытство, с кем он так разговаривает?
   - Простите, а этот голос, он...
   - Это дух-хранитель академии. Он всегда в курсе всех событий и выполняет мои приказы. - директор хитро прищурился, - так что - не шалите. Узнаю.
   Хорошо, что я это сейчас узнала. А то у меня уже планы были.
   - Ясно. Спасибо, что предупредили. Вы меня проводите, я не знаю, куда идти.
   - Конечно. Полагаю, вы прибыли сюда без багажа?
   - Угу. Но думаю, что скоро привезут. Представляю, сколько криков будет.
   - Вы их не услышите... Кстати, крыло для боевиков находится недалеко от целительского. Так что если вдруг у вас случится травма...
   - ... То я знаю, к кому обращаться за помощью.
   - Верно. Так зачем вам все это?
   А ведь верно, зачем? Ну, выучусь я, отработаю практику и снова запрусь в Эмрос-Гайт?
   Не будет этого. Пока не знаю как, но выясню.
   - Не желаю быть затворницей, коей была до этого. И не разменная монета, чтобы за меня решать.
   - Хотите самоутвердиться?
   - Да, - я кивнула.
   Оставшуюся часть пути каждый из нас ушёл в задумчивости.
   - Пришли... - рассеяно заметил лорд Рохард. - Третья дверь справа. Поспешу откланяться, леди...
   - ... Виолетта. - Закончила за него я. Иногда и у стен бывают уши.
   - Да-да. - Неопределенно отозвался директор. - Спокойных вам снов.
   - И вам. Спасибо, что проводили.
   Когда я обернулась, лорда не было. Здорово, он владеет телепортацией... А перенести нас сразу не мог? Лясы поточить захотелось? На ночь глядя... Когда все спят... Без лишних ушей... Что-то мысли все в одну сторону свернули. Я вздохнула и пошла наверх, искать свою комнату.
   Ничем не примечательная дверь, сколоченная из длинных вертикальных досок с вбитыми двумя поперечными... Разве что замка на ней нет. Только я прикоснулась к ручке, отпирающий механизм щелкнул.
   "О, чудо!" - только и смогла подумать я, осматривая свою новую комнату. Почти как моя спальня в замке! С отдельным душем и туалетом. Я сделала круг по комнате, вышла, оставив дверь открытой. Мозг упрямо пытался что-то сказать. Кажется, это и есть 'когнитивный диссонанс'. Посмотрела на соседние двери. Снова вошла, примеряя расстояние от одной комнаты до другой. Не сходится... А это значит... И что же это значит?
   "Вот, дурында, это - пятимерное пространство!" - вклинился мозг. По крайней мере - это логично. Остаётся один вопрос - кто за такое короткое время подготовил комнату к проживанию? Это не лорд Рохард, и не мэтры Легериль и Аффади... Тогда кто? Дух-хранитель академии Диер? В фэнтези книгах они были наделены огромными силами, могли за несколько минут перестроить жилой корпус. Понятно, почему мэтр Рохард не стал давать дополнительное поручение - у духа подобные невысказанные просьбы должны исполняться автоматически. Надо отблагодарить духа. Если он мониторит всю Академию, то и слова услышит.
   - Благодарю вас за чудесную комнату, дух-хранитель Диер. Право не стоило так утруждаться.
   - Не за что, принцесса, - из ниоткуда послышался мужской голос. - Вы привыкли жить в роскоши - зачем создавать вам дополнительный стресс? Называйте меня просто "Диер". Я хоть и древний дух, но молод душой. Спокойной ночи, принцесса.
   - С-спокойной ночи, - не ожидала, что мне сразу ответят.
   Слышать голос без мобильного телефона, это все равно, что поехать к действующему вулкану на рыбалку.
   Что ж, я поблагодарила. Больше дел нет, так что пора спать...
  
   ***
   Никто меня не будил. Странно. А где Килар? Я настолько свыклась с его постоянным присутствием, что сейчас ощущала лёгкое чувство замешательства. Медленно, как до жирафа, до меня начало доходить, что живём мы теперь в разных корпусах. Надо вставать и приводить себя в порядок.
  
   Килар.
   Добежал я до башни, в которой живёт Летта, очень быстро и теперь раздумывал, как в неё войти. Дверь не поддавалась. Мужская солидарность нашептывала, что неплохо было бы сначала сходить к Керриасу. Но, увидев башню некромантов - маленько струсил. Мрачный, чёрный камень, несколько воронов кружит в небе над ней... Нет, лучше мы к принцессе сначала. Можно и поорать, но вдруг от кого-то из боевиков прилетит заклинание? Их же там натаскивают так, что они могут бабахнуть чарами в ответ, продолжая спать.
   Раз это школа магии... Я соединил ладони чашей и быстро проговорил заклинание птицы-письма, затем, нашептав несколько предложений, подкинул вверх. Из моих рук вырвалась белоснежная голубка. Зависнув в воздухе на пару мгновений, она свернула влево и стала подниматься. Птица летела недолго - зависла над окошком четвертого этажа и приземлилась на подоконник.
  
   Виолетта.
   Прошло где-то полчаса, пока я булькалась в ванной. Волосы мочить не стала, некогда мне их сушить. Принц так и не появился. Значит, придётся искать самой. Я сидела и зашнуровывала второй сапог, когда увидела нечто, залетевшее в окно. Маленькая белоснежная птичка посмотрела на меня и, приоткрыв клюв, заговорила неживым голосом:
   - Вам послание. Озвучить?
   - Д-да... - осознание того, что птица - существо магическое, докатывалось медленно и со скрежетом.
   Птица открыла рот и из неё, как из динамиков, донесся негромкий голос:
   "Принцесса, надеюсь вы уже встали? Я стою возле башни, и жду, когда вы выйдете или запустите меня внутрь".
   Схватив сумку, спешно сбежала по лестнице. Четвертый этаж... Не сходится...
   Щелкнул замок и меня осенило:
   - Вот, жук!
   - Это ты обо мне? - осведомился поджидающий меня Килар.
   - Нет, о директоре! Он использовал портал, чтобы перенести меня в башню. А я не почувствовала. Это пугает.
   - Силён. - Согласился принц и тут же выдал, - А ты почему быстро выбежала, меня ждала, что ли?
   - Мечтай! - едва сдержалась, чтобы не показать язык. - Хотела тебя в столовке найти. Как думаешь, Кер там?
   - Без понятия. Смею предположить, что встанет он поздно.
   - Это почему?
   - Потому что... - смеясь, ответил он, - принц полночи костерил весь твой род, и женскую часть в целом.
   - Есть за что. Блин, я Керриасу жизнь испортила. С таким клеймом...
   - Да не так все плохо. Вот встретишь его, он расскажет. А пока... я жрать хочу.
   - Фи, как грубо.
   - Грубо, - согласился блондинчик, - но мы теперь простые люди. Вспоминай себя ту и вливайся в коллектив.
  
   ***
   Керриас сдержанно кивнул, когда я встретилась с ним взглядом. Видеть принца в чёрном балахоне некромантов было дико. Мы тоже переоделись в учебные костюмы. Мой - темно-алый, и принца - зелёной листвы. Очень благородные оттенки. Керриас сидел в окружении своих одногруппников. Понятно, не хочет портить авторитет и переговорить с нами позже. Я представляю вопросы, которые он задаст.
   Мы сели за один из пустующих столиков. Обьснять, чем именно нас кормили, нет ни малейшего желания. Но силы нужны. Я мужественно проглатывала варево, именовавшееся здесь особо питательным супом. Килар периодически вздыхал, но ел.
   - И как тебя звать? - тихо поинтересовалась я.
   - Илас Риккели. Семья аристократов, но не слишком влиятельных. Если сокращать - то Ил. А тебя?
   - Виолетта Темарино. - я почесала в затылке. - Без понятия, есть ли такой род...
   - Настоящее?
   - Да. Так что зови меня, как и прежде...
   - П-простите... - робко поинтересовался неизвестный голос. - Вы не будете против, если я здесь присяду?
  Повернувшись на звук, я обнаружила стоящее перед нами остроухое чудо. Если вы видели когда-нибудь эльфа-ботана, то поймете, о чем я говорю. "Светлорожденные" никогда не носили очков, ибо сохраняли отличное зрение до самой смерти. Как определить "зубрилку", если на нем нет очков? Пфф... Русоволосый субьект с зелеными глазами стоял, мило улыбался и немного заискивающе смотрел на нас в ожидании приглашения. В общем, как не переодевайся и меняй характер - ботан так ботаном и останется. Мне почему-то сразу захотелось приобнять его, и погладить по головке.
  - Конечно, - я быстро покинула столики вокруг - заняты. Значит, не подлизывается. Ещё один плюс в твою копилку - садись.
   - Благодарю, - промямлил эльф. Милота-то какая! Вот затискала бы, если б можно было. - Кноликвидаэль Рейтан.
   Эээ... Из всего сказанного, я запомнила только слово, которое повсеместно встречалось в моём мире - нолик. Ну и окончание "эль". Эх, придётся переспрашивать. Потом... Мы представились, и я решила трапезу довершить и поговорить, если останется время.
   - Ил, ты как? - я всматривалась в грустное лицо блондинчика.
   - Если я умру - то можете винить в моей смерти повара.
   - Никаких поблажек, помнишь?
   - Угу... - и засунул ложку в рот. Поморщился, но проглотил, - последняя, хвала богам. - Отлично. Тогда у нас есть немного времени. Как заселился?
   - Мэтр Легериль, определил меня на постоянное место жительства и удалился, пообещав завтра, то есть сегодня, ответить на вопросы. Так что я толком ничего не узнал. А кто у вас декан?
   - Лорд Дэймор, кажется.
   - Дэймор? Что-то знакомое... А имя?
   - Не знаю. Сейчас у нас будет первое ознакомительное занятие. Лорд Рохард говорил, что он прибудет только утром.
   - Страшно? - вдруг спросил Ил.
   - Скорее, не по себе немного. Кнолик... Прости память мою девичью... А ты на каком факультете? - из-за эльфа я не могла нормальное переговорить с Киларом. Не выгонять же его, в самом деле.
   - Стихийный я. Земля и вода.
   - Ух, ты! - меня всегда привлекали стихии в любом проявлении. - А ты что-то можешь уже? Кнолик потупился. Опять смущается. Вот цветок оранжерейный!
   - Самую малость...
   - Не боись! - Ил уже забыл про тарелку. - Тут все первокурсники такие. Тебе надо быть посмелей...
   - ... Иначе мне сядут на шею, - со вздохом закончил эльф. - Знаю. Мама все уши прожужжала, отпускать не хотела. Я никогда не покидал своего леса.
   - Вообще никогда? - я вопросительного приподняла бровь. - И даже не думал?
   - Последствия моего выбора вы сейчас и наблюдаете. В лесу все размеренно... и скучно. Поселение небольшое - все друг друга знают... И я... - эльф замялся. Стыдится, что ли? - я там обуза. Бесполезный член общества...
   Да что ж так все печально? Я знала, что эльфы бегут в академию, чтобы на время избавиться от родительского контроля. Случай Кнолика был другим. Он не против опеки, но хочет приносить пользу. Чтобы его воспринимали всерьёз, прислушивались... Смотрю на него и себя вспоминаю... Сколько мне было тогда? Пятнадцать? Шестнадцать? Первое разочарование - в себе, в родных, во всем мире. Про первую любовь и говорить нечего... Все пустяки кажутся важными. Вас не понимают, вы не можете понять... Сложный возраст, в котором происходит переоценка ценностей. Многое теряет смысл. В один из подобных моментов приходит резкое осознание, что стал взрослым. И тебя злит это ещё больше...
   Сидящий передо мной эльф уже не походил на подростка, но его мировоззрение вскоре начнет рушиться. И если рядом не будет того, кто сможет направлять его в правильное русло...
   - Сколько тебе лет?
   Сидящий рядом Килар вытаращился на меня, как на ненормальную. Очевидно, я нарушила какое-то там правило этикета.
   - Тридцать два. - Тихо ответил эльф.
   Так, если я правильно помню... Возраст делим на два и получаем шестнадцатилетнего парня. Я не ошиблась.
   - Кнолик... Ты не против, если я буду тебя так называть? Спасибо. Приятно с тобой познакомиться. У нас мало времени до занятия, так что слушай. Ко мне можешь обращаться Летта. Раз ты пришёл сюда, значит, изменился. Ты готов принять новый мир, узнать свои и его недостатки. Но здесь - все другое. Непривычнее, жестче. Надо нарастить собственную броню и научиться носить маску. Сейчас тебя может обидеть даже ребёнок...
   - И как мне это сделать? - он посмотрел на меня. В глубине его глаз светилась надежда.
   "Держать морду кирпичом", - чуть не ляпнула я, вслух же сказала другое:
   - Распрями спину, не горбись... Старайся смотреть не только в пол. Самое главное, прячь чувства. Терпи, если захочется плакать... На все крики отвечай спокойно...
   - А если меня... ну... заденут? Вызовут на драку?
   - В любом случае не стоит поддерживать драку. Промолчи, пройди мимо... Не ведись на оскорбления. Сделай вид, что не услышал... - я оглядела столовую. Она начала пустеть. Встала, складывая тарелки на поднос. - Нам пора. Кстати, я - боевик, а Илас у нас целитель. Если что - обращайся.
   - Спасибо. - Тихо обронили за моей спиной.
   - Пожалуйста. - Я обернулась, подмигнув правым глазом, и степенной походкой леди направилась к мойке.
   - Зачем? - Ил пристроился рядом.
   - Жалко парнями. Заклюют.
   - Как бы нас не заклевали. - Пробурчал принц.
   - А ты смотри на это, как на долгосрочную стратегию. Нам нужны союзники. Чуть позже увидишь и поймешь. Так... мне в другую сторону... Все, бывали, увидимся позже.
   Я не опоздала, но почти все столы были заняты. Раз... два... три... Двадцать пять человек. Хотя, не все были людьми. Острые ушки, жёлтые глазки и хмм... хвосты? Единственный столик, который пустовал, находился перед преподавательской кафедрой. Я прокляла все на свете и со вздохом села. В школе за первые парты садили, либо плохо видящих, либо отличников. Я к таким не относилась и всегда сидела на задних рядах. Там поспокойнее, и ты не мозолишь преподу глаза.
   Пронзительных школьных звонков, если встать под ними в момент их действия, которые рвут мозг на части, здесь не предусматривалось. Зато имелась целая система колоколов. Большой - будил учащихся и давал сигнал к отбою. Средний - оповещал о времени, когда пора поесть - завтрак, обед и ужин. А малый колокол отбивал начало и конец урока.
   "Бо-ом" - это малый прозвучал. Шепотки стихли, все дружно уставились на дверь. А я тупо смотрела перед собой. Поэтому первой и заметила сгустившийся воздух над кафедрой. Чуть отклонилась назад - а вдруг меня туда затянет? Ой... это же...
   - Декан Дэймор! - раздавались шепотки за моей спиной.
   Вы можете представить себе... Человек возник из ниоткуда. Вот ты моргнул, и он стоит. И смотрит на тебя. Недолго, но холодок по спине пробежал. Карие глаза окидывают помещение, в котором сидит двадцать шесть оболтусов.
   - Доброе утро. Я - декан вашего факультета. Зовут меня - Адриан Дэймор. Можете называть меня "мэтр", "декан", "лорд" или "магистр", Дэймор.
   На словах "лорд" и "магистр" послышались удивленные шепотки "сам лорд Дэймор?!", "Да ладно". Слух выцепил ещё парочку фраз от нескольких людей - "Ужас!" и "Жуть!". Кажется, услышала ещё "мамочка". Показалось?
   - Сразу скажу, - продолжил лорд, не обращая внимания на шум, - на боевом факультете жесточайший отсев. Здесь не терпят халявщиков. Каждый практикум отрабатывается до тех пор, пока знания не усвоятся. Забудьте о личном времени - его надо заслужить. Вы пришли за знаниями, именно Вам они нужны. Мы даем шанс всем поступающим с даром... Профессия мага-боевика - самая ответственная и опасная, поэтому и спрос с вас больше. Вы выбрали магию, трудный путь, усеянный тысячью осколков и обломков - придётся наступать на них - ранить и руки, и ноги. Ваша задача - научиться безболезненно по ним ступать или убирать с дороги... На этом вступительную часть считаю закрытой. У кого есть вопросы?
   Его тихий голос заставлял шевелиться волосы на голове. Не удивлюсь, если его слышно на том конце аудитории. Лорд Дэймор стоял, скрестив руки, и подпирал бедром кафедру. Темно-алая мантия больше походила на полотно, вымоченное в крови. Взгляд оставался безразличен. Я обернулась. Найдутся ли смельчаки, которые подняли руки? Нашлись. Четверо. Три парня и девушка. А я думала, что одна такая ненормальная.
   - Пропустите леди? - Меланхолично отозвался лорд. - Задавайте вопрос. Для начала представьтесь.
   - Найла Сантори. - Надеюсь, что цвет своих волос она не оправдает. - Магистр Дэймор, а сколько боевиков остаётся к концу учебного года?
   Лорд снисходительно обвел глазами аудиторию. Его взгляд говорил: "Какие вы предсказуемые. Скучно". Губы мэтра дрогнули в лёгкой усмешке:
   - Вы в какой категории хотите остаться?
   Блондинка побледнела, но смолчала.
   - Обычно остаётся чуть больше половины. Повторяю: все зависит от вас. Подобные вопросы можете задать старшекурсникам или вашему старосте. Есть вопросы по существу?
   А я не знаю, какие вопросы можно ему задать. Так что, пока он будет мучить остальных, можно создать свой список.
   - Все-таки решили спросить? - он посмотрел на кого-то за моей спиной.
   - Да. Арон Вайдо. Мэтр, а когда мы приступим к практике?
   И кто этот умник? Я даже отвлеклась от писания. Хмм, взгляд надменный, держится прямо. Аристократ. Тьфу, аж противно.
   - Если все пройдет, как намечено, а поверьте моему опыту, ничего не идет, как задумано, то через пару недель.
   Пару недель?! Я ужаснулась. Что мы можем выучить за четырнадцать дней? Ой-ой, кажется я поняла, чего добивается лорд Дэймор - измотать нас неизвестностью, затем показать какую-то фигню, из-за которой все придут в восторг.
   Итак, вернёмся к списку. Что я успела записать?
   Обратиться к старшекурсникам:
   1. "Сколько лет преподает декан?"
   Неужели мы настолько ему надоели? Если не из-за нас, то из-за чего?
   2. "Какие преимущества даёт кафедра боевой магии?"
   Правда, я не знаю, у кого можно узнать ответ на этот вопрос. Разве что директору. Но ответит ли? Двоякая ситуация - задаст ещё вопрос в лоб: "а зачем вам?"
   3. "Сколько лет декану?"
   Забавно будет, если выяснится, что никто его истинного возраста не знает.
   4. "Характер. Что нравится и не нравится?"
   Вопрос важный. Никогда не знаешь, что взбесит человека. В общем, узнать нужно - чтобы так не делать.
   Не сдержалась и хмыкнула. Получается какая-то анкета для девочек - что любит, что не любит, какой любимый цвет и так далее.
   - Я что-то смешное сказал, адептка...?
   Ой, блин. Я ж прямо перед ним сижу. Так увлеклась, что забыла обо всем.
  - Виолетта Темарино... - я встала и с самым невозмутимым выражением перевернула лист лицом вниз, - нет, магистр. Прошу меня простить.
   - И чем вы занимаетесь? Вам настолько неинтересен мой предмет?
   - Что вы, магистр, я как раз следую вашим указаниям.
   - Каким именно? - и вопросительно бровь поднял.
   - Составляю список вопросов. К сожалению, я пока не в состоянии определить, какие вопросы действительно важные, а какие - нет.
   И замолчала, осознав, что я только что сказала. Со стороны, наверно, все выглядело как плохо скрываемое подхалимство. Спасите меня семеро!
   В аудитории стояла абсолютная тишина. Все с замиранием сердца наблюдали за нами.
   - Хмм, не хотите задать один вопрос из списка?
   И показать, какая я идиотка? Нет уж, увольте.
   - Нет, магистр. - И опустила взгляд, осознав ещё и тот факт, что все время смотрела ему в глаза.
   - Садитесь. Раз вопросов больше нет, приступим к теме нашего занятия. На нем мы рассмотрим, чем боевик отличается от стихийника. Вы будете удивлены, но... ничем. Аудитория возмущенно зашепталась.
   - Боевой факультет был основан гораздо позже стихийного, когда академии потребовалась защита от внешних... недоброжелателей. Земля, огонь, воздух, вода, они же четыре самостоятельных факультета, нуждались в переосмыслении и реорганизации. Первоначально в боевики брали только адептов огня, но вскоре мы поняли, что это - в корне неверно. Надо было менять методику обучения. Сегодняшние стихийники - в большинстве, погодники. Они взаимодействуют с энергией на созидательной уровне - успокоить, усмирить стихии, вернуть к первоначальному состоянию... Боевая магия больше направлена на разрушение, но... талантливый боевик владеет и магией разрушения, и созидания. Созидать придётся по-разному - не только усмирять, но и восстанавливать поврежденное до первоначального состояния. - Это как вообще возможно? - раздалось на несколько голосов.
   - А вы подумайте... Даю вам три минуты, у кого будет готов ответ - поднимайте руку. В качестве поощрения - поставлю высший бал по первому практикуму в независимости от того, что вы получите.
   Опять тишина. Гробовая. Мужик, да ты терминатор! Откуда я знаю, если не проходила теорию магии или как-то там... Хотя. Я мельком взглянула на лорда, который излучал самодовольство. Упивается нашей беспомощностью, зараза! Ну-ка думай, Летта, думай! Дана задача с неизвестным объектом. Слишком абстрактно. Допустим, статуя. Плохо сохранившаяся, но основные части тела ещё относительно целы. Усложним - у статуи отсутствует голова. И мы не сможем определить, откуда человек, запечатленный в камне, взялся. И самое страшное - неоткуда взять чертежи - их нет. Что же нам делать? Как сюда впишется магия? Созидающая, к тому же. Как вернуть первоначальный облик? Мы не знаем истории этих мест... Это тупик, блин...
   - Время истекло. - Магистр хлопнул в ладоши. - Кто готов?
   Угу, негусто. Раз... два... три... четыре...
   - Хорошо. Тогда начнём с вас. И указал на худого невысокого парнишку с курчавыми чёрными волосами.
   - Магистр, условия слишком расплывчаты. Можете задать предмет, пожалуйста?
   - Предмет? Пусть будет... статуя.
   Да он издевается? А может мысли читает? Нет, Диер на этот счёт меня успокоил - в амулете имеется защита от подобных воздействий.
   Просто совпало.
   - Статуя... Чтобы восстановить предмет, нам нужны материалы...
   - Где вы их возьмёте? Статую могли много раз перемещать, - парировал мэтр.
   - Тогда по имеющимся чертежам... - не сдавался парень.
   - Статуе много сотен лет. Чертежи потерялись или сгорели. У вас их нет, дальше.
   Парень сдался и сел.
   - Попробую конкретизировать. В закромах, допустим, сокровищницы, хранится старая статуя, которую нужно восстановить. Вы - могущественный маг и вам дали задание - привести ее в надлежащий вид. Ваши действия? У вас нет чертежей, вы не знаете, где брать материал. Представьте себя на месте мага. Вы знаете историю страны, но в весьма урезанном виде. И не сможете определить, к какому именно периоду отнести ее, потому что... - магистр задумался.
   Я подняла руку.
   - Да, адептка?
   - Я могу внести свою лепту в вашу задачу?
   - Пожалуйста. - Он махнул рукой, давая добро.
   - Потому что у статуи, - я развернулась к аудитории, - нет головы.
   На меня зашикали, и удивленно посмотрели, а вот мэтр внезапно... рассмеялся.
   - Неплохо...
   - А почему именно головы? - недоуменно спросил парень, сидящий от меня через два стола. Я посмотрела на лорда Дэймора.
   - Что ж, объясните всем нам, что важного именно в голове, - и махнул рукой, мол, валяйте.
   - Вы не сможете определить, к какой конкретной расе принадлежал человек. Ну, или не человек... Вы не увидите форму лица, губ и носа, ушей, разрез глаз... Немаловажное значение имеет прическа - она рассказывает нам о статусе изображаемой личности.
   - Верно. Но мы отвлеклись. Даю вам ещё немного времени, думайте. Как вернуть статуе первоначальный вид?
   Судя по всему, мэтр знал ответ. Первоначальный вид... Много времени... На ум пришли строчки из одной старой песни... "не обратить нам время вспять, и не увидеть красоты первоначальной..." Стоп, так это же...
   - Магистр, можно уточняющий вопрос?
   - Задавайте, - благосклонно ответил мэтр.
   - Насколько маг не ограничен в могуществе?
   - Он - самый сильный из всех.
   - Тогда... Я не знаю, правильно это или нет... Скажите, существует ли магия времени? Если ресурсы мага не ограничены, то ему это будет по силам. Не потребуется ни схем, ни знаний истории, ни материала.
   Фух, сказала. И с надеждой посмотрела на магистра.
   - Отлично сказано. - Он кивнул мне и оглядел аудиторию. - Магия времени существует, но она очень опасна. Маги до сих пор не знают, куда конкретно ее отнести - к созиданию или разрушению. Одно неверное движение и наша воображаемая статуя могла бы рассыпаться в пыль, перешагнув барьер своего рождения, вернуться в то время, когда она была песком или цельным куском горной породы. Было и такое, когда магия времени относилась к запретному разделу. Как я и обещал, адептка получит свою заслуженную отметку. Садитесь. А теперь - к более конкретным вещам. Весь курс вы будете изучать атакующие и защитные плетения, начиная, естественно, от самых лёгких. Так что будьте настроены на серьёзную учёбу. Облегчите работу целителям, а то, как ни практикум, вы у них почти целыми курсами в лазарете лежите. Сейчас мы приступим к знакомству. Просто отвечайте "здесь". После чего, все свободны. У вас остались последние свободные дни, так что проведите их с пользой.
   Он развернулся, прошёл к кафедре и откуда-то выудил чёрную папку. Открыл, пролистал пару страниц и начал зачитывать:
   - Армор Видэ.
   - Здесь!..
  
   Керриас.
   Если бы я только знал, чем все кончится, то не позволил бы слинять ей и вертлявому Высочеству! Все пошло не так с самого начала. Принцесса ревела, жаловалась на меня, как маленькая девочка. Килар тоже не лучился счастьем, бросая хмурые взгляды. Глупая девчонка! Вот если бы не присутствующие, точно бы отшлепал!
   Первым на глаза попался Хранитель. Килар откуда-то его знал. Пока принц рассказывал причину появления здесь, действующих лиц прибавилось. К нам пожаловал директор Рохард. Я обрадовался его появлению - он отправит меня домой! Уж там я развернусь и в красках опишу, что произошло. Взгляд директора, пусть и мимолетный, мне не понравился. Осталось неприятное ощущение, будто в тебе покопались и забыли потом вернуть как было. Мысленно я потирал руки, и лорд внезапно объявил, что у меня... есть дар! И не какой-нибудь, а самый наихудший вариант - некромантия! Я настолько растерялся, что не сразу понял, когда на мне повисла Лиона. Она ругалась (что удивительно, без мата) и дергала меня за ворот рубашки. Килар, опомнившись, медленно отцепил ее и попытался успокоить! Принцесса злобно глянула на меня, буркнула пару фраз, которые можно было свести к одному слову "ненавижу!" и замолчала. Сейчас она походила на некроманта больше, чем я. Пришло запоздалое осознание: она знала мою тайну! Вот почему взгляд был не удивленно-растерянным, а злым!
   В комнату вошли двое. Как оказалось, некромант и целитель. После нескольких фраз о магическом договоре меня увели.
   - Неожиданно для Вас, как я понимаю? - поинтересовалась мэтресса Аффади, когда мы вышли из кабинета.
   - Точнее не скажешь.
   - Что ж, тогда вам придётся привыкать. На вашу долю выпала тяжкое бремя - поднимать престиж нашей профессии.
   - Ммм? - не понял я.
   - Даже если вы отречетесь от престола, о некромантах будут судить исключительно по вам.
   - А как же тайна личности?
   - Вас когда-нибудь вычислят. Не я, так другие маги.
   Представляю себе младшего братишку на троне. Жалко его, ведь Радан уже строил планы на дальнейшую жизнь. Нас обучали одинаково, но брат не особо стремился быть лучшим. Зачем, если все равно будет править Керриас? Осталось только развести руками и сказать: извини, братик, так получилось...
   - Мэтресса Аффади, а кто уведомит отца о моём пребывании здесь?
   - Директор. Так что на этот счёт не переживайте.
   - И сколько некромантов в этом году?
   - Восемь. Наш факультет всегда был немногочисленным. Смерть есть смерть, а люди боятся ее.
   - И тех, кто ей служит, - мрачно закончил я.
   Оставшийся путь мы прошли, погруженные каждый в свои мысли. Чтобы попасть в башню некромантов, что чёрным столбом высилась на некотором отдалении, пришлось часть пути проделать по свежему воздуху.
   - А это что за башня? - я кивнул в правую сторону.
   Некромантка проследила направление моего взгляда:
   - Боевых магов. Их тоже не очень любят. Разрушений много.
   Она кивнула дежурному, и мы поднялись на второй этаж. Когда дверь открылась, по периметру зажглись круглые светильники. Мэтресса плавно прошествовала к столу, открыла верхний ящик и извлекла договор. Наскоро пробежавшись по нему глазами, я ненадолго призадумался. Вздохнул и подписался: Керридан Грайт . Грайты - наиболее распространенный аристократический род, занимающий среднюю прослойку общества. Там не все друг друга знают в лицо. Темных дел за родом замечено не было, так что он вполне подойдёт.
  
   ***
   Если оценивать моё состояние в целом, то я злился. На все и всех.
   На принцессу, на свой собственный поступок, который можно было назвать умным только по недоразумению...
   На Килара, вечно путающегося под ногами...
   На отца, заставляющего постоянно думать меня о долге...
   Почему Лиона не рассказала о подозрениях?
   "А ты бы поверил?" - скептически спросил внутренний голос.
   Нет, не поверил. Вот и весь вопрос. Принцесса стала ещё скрытнее и ранимей. Я верю, что она потеряла память. Но, клянусь бородой Мэллонга, после этого случилось что-то ещё! Событие, сильно поменявшее ее мироощущение. Как бы я хотел знать... Впрочем, у меня будет шанс поговорить с принцессой. А пока задача одна - влиться в коллектив. Или, по крайней мере, попытаться это сделать.
  
   ***
   Посреди ночи ко мне заявился призрак, назвавшийся Хранителем академии:
   - Это маскирующий амулет будет скрывать твою внешность. Лорд Рохард сказал надеть и не снимать даже во сне. Нам политические скандалы ни к чему.
   И исчез.
   Спросонок я просто протянул руку за кулоном. Потом долго сидел и осознавал, кто ко мне заявился. Волосы на голове зашевелились, насквозь прошиб холодный пот. Несколько мгновений я был в ужасе.
   "А чего ты хотел в академии магии? Не быть тебе некромантом с такими нервами!" - как всегда не вовремя вставил внутренний голос, когда я надевал амулет.
   - Да ну вас всех на... - от души послал я и, перевернувшись на другой бок, попытался заснуть. Тьма, окружавшая меня, довольно хмыкнула и шепнула:
   "Не бойся. Спи..."
  
   ***
   Лиону я увидел, когда она входила в столовую. Рядом с ней, как и всегда, находился Килар. Принцесса кого-то искала среди толпы. Наткнувшись на меня, вопросительно подняла брови. Пришлось кивнуть, затем отрицательно помотать головой, дождаться ответного, и уткнуться в тарелку. Сидевшие рядом некроманты то ли не заметили моих телодвижений, то ли предпочли не замечать. Сегодня я не намерен общаться с Ли... Леттой. Так, кажется, она себя называет? Все ещё зол. Наговорю гадостей, а нам потом учиться вместе. Вот, думала, убежишь от меня? Наивная...
  
   ***
   Ближайшие две недели мне было не до принцессы. Наша главная некромантка - Лиера Аффади - решила проверить нас на выносливость. Вставали мы рано, вместе с солнцем. Спускались в подвальное помещение башни. Всего подземных ярусов было десять. Мэтресса рассказала, что академия построена очень давно. Учителя и пострадавшие ученики постоянно жаловались то на некромантов, то на боевых магов. Поэтому вынесли решение о том, чтобы отделить оба факультета. С тех пор так и стоят две башни - похожие друг на друга лишь формой. Боевикам достался обычный горный камень, который зачаровывали несколько десятков магистров. Представляете, они вкладывали заклинание в каждый камень! И сделали активацию на магию ветра. Подует ветер, заряд наполняется. Если он заполнен, заряд идет дальше - в подземные хранилища энергии.
   А некромантам... Практикумы проходили только здесь. На башню могущественнейшие некроманты накинули Сеть, со временем впитавшуюся в камень. Она удерживает духов, не дает вырваться за пределы, питается их энергией, если те пытаются вырваться. В конечном итоге, некротическая магия 'заряжает' сама себя. Что, в общем-то и неплохо.
   На общих занятиях я видел и Килара, и Лиону, сидевших вместе. Если кто-то из них приходил первым, то сразу занимал место для второго. Какая поразительная забота о ближнем своем! Мы, некроманты, сидели в последних рядах, где свет не такой яркий и меньше любопытных глаз. Теперь я понял, почему некроманты не любят солнечный свет - когда большое время проводишь в тени, то резкий свет буквально 'режет' по глазам. Внутренностей нам пока не показывали. И я уверен, что смогу выдержать их вид без предварительной подготовки. Кошмар, и это взрослый мужик! Но, знаете, я как-то не предполагал, что свяжу свою жизнь с темным искусством...
   - Класс, настал ваш день! - коварно улыбнулась Аффади. Мы с Тавирией переглянулись, пытаясь угадать, что в этот раз нам приготовили. С ней, как ни странно, было довольно легко общаться. Бледная, фарфоровая кожа, соломенные волосы, живые карие глаза на чуть вытянутом лице. Росточком невелика. Если бы не черный балахон, то Тавирию можно было принять за адептку-стихийника. Любой, кто видел ее, в задумчивости чесал голову, пытаясь соотнести ее внешность с цветом черного балахона. Остальные некроманты до сих пор присматривались друг к другу и недоверчиво поглядывали по сторонам. Вполне вероятно, что их судьба была не столь к ним благосклонна. Пережив много несчастий, станешь недоверчивым. Значит, Тавирии повезло больше остальных? Или у нее есть некий стержень, не позволяющий опускаться до уровня других некромантов.
   - Сегодня у нас пройдет практическое занятие. Подходите ближе. - Мэтресса подошла к двум каталкам, накрытых простынями, а под ними... Сеон, стоявший рядом, пытался подавить рвотный позыв, прикрываясь ладонью. Никарт, стоящий передо мной, икнул и повалился на пол. Но ловить его никто не стал. Все были потрясены открывающимися перспективами.
   - Оттащите болезного и положите на скамью.
   Аларт и Вильен подхватили Никарта и аккуратно перенесли. - Так, больше никто падать в обморок не собирается?
   Оставшиеся стоять, героически молчали... и боролись в накатившей тошнотой.
   - Делаем глубокий вздох. Раз... Два... Внимание, я деактивирую воздушный фильтр. Вы должны привыкнуть к запаху.
   Глаза адептов округлились. То есть до этого на нас все время был фильтр?! Гнилой запах ворвался в аудиторию свежим морозным ветром (в том смысле, что пробирал он точно также, в отличие от запаха). Вскоре позеленело еще два адепта, надолго задержавших дыхание. Закалившись, они дружно повалились на пол.
   - Не задерживайте дыхание надолго, - продолжила поучать нас некроманта, - дышите небольшими порциями. Большой вздох гарантированно ведет к обморокам. Вы - некроманты, а значит, что к магии будете взывать гораздо реже, чем остальные адепты. Поднятие трупов с последующим допросом, взывание к духам, упокоение зомби, поднятие скелетов для выполнения нужных вам работ - вот ваше основное поле деятельности. И каждую частичку магию нужно сберечь. Иногда придется пренебрегать и воздушным фильтром. Правильная методика дыхания на грани транса может вполне избавить вас от неприятного запаха.
   Неприятного?! Да это мягко сказано!
   Следующие полчаса мы учились правильно дышать. Как бы ни крепки были некроманты, периодически кто-то падал без сознания. И все ему отчаянно завидовали.
   - Ладно... - мэтресса сжалилась над позеленевшими и посеревшими от тренировки нами.
  - На первый раз фильтр вам оставлю. Предупреждаю, кто будет блевать, будет сдавать следующий практикум первым.
   Сделав жест рукой, мэтресса одновременно прошептала какие-то слова. Раздался блаженный групповой вздох.
   - С каждым занятие временной промежуток будет становится все меньше и меньше. Вы привыкнете! Итак...
   Лиера Аффади отработанным театральным жестом потянула кончик простыми на себя и резко дернула. Адепты стали чуть более зелеными, чем до этого, но держались. Я заметил, что темноволосую Ардану с двух сторон подпирают Крина и Аларт, не давая ей упасть. Треть адептов смотрит в пол, приходя в себя.
   - Не стойте далеко, подойдите. Вы должны видеть.
   Раз шажок, два шажок вперёд. Никогда не замечал за нами такой слаженной работы. - Ещё два, - сухо вставила некромантка. - Отлично! А теперь посмотрим труп жертвы. Это был очень бледный, почти до синевы, мужчина средних лет, с короткими, чуть убеленными сединами волосами. В районе сердца имелся надрез. Да чего уж там, колотая рана.
   За меня схватилась Карна, пытаясь не упасть. Она тяжело дышала мне в затылок. Жаль, что я не могу вот так просто на ком-нибудь повиснуть. Мысли как-то сами собой перескочили на Лиону. Их там точно не учат правильному обращению с трупами. Вот тебе, Керриас, месть богов. За то, что сделал шаг, не подумавши! Идиот...
   - Покойник умер вчера ночью. По ранению мы с вами можем предположить, что он был заколот в сердце острым предметом. У раны необычные края - ровные, имеющие четкий срез, что говорит об очень хорошей заточке ножа. По типу раны мы с вами научимся определять, каким именно оружием нанесен удар. Всмотритесь, быть может вы знаете, что это.
   Мне хватило короткого взгляда, чтобы понять.
   - Это клинки Бастьяни, - хмуро ответил я, уже понимая, что возни с расследованием будет много, а толку - нет. - Кинжалы с локоть длиной, обоюдоострым лезвием, клиновидной гардой. Довольно хороши в дальнем бою, но мастер никогда не оставляет клинки на поле, потому как сплав металла, из которого его куют, имеет необычные свойства.
   - Какие? - задал вопрос ото всех Сеон.
   - После него кровоточение у жертвы не останавливается. Так что наш бедняга потерял ее до того, как его нашли. Самое страшное, что требуется всего несколько минут, чтобы кровь вытекла.
   После моих слов кого-то из девушек вывернуло наизнанку.
   - И откуда вы это знаете? - мэтресса Аффади смотрела с подозрением.
   - В моей жизни был эпизод, когда я ничего не смог сделать. И я посвятил много времени, чтобы изучить это оружие. - Надеюсь, этого ответа ей хватит. - Дело так и не раскрыли.
   - Это действительно клинки Бастьяни кинжального типа. Одно из самых смертоносных оружий, от которого практически не существуют противоядием. Керридан, может, вы даже знаете какое растение будет эффективно?
   - Знаю. Но нам оно вряд ли поможет. Только если у спасителя оно будет с собой. Называется оно - Вердина Окатарис, или Болеголов Пурпурный. На его основе делается специальная вытяжка, которая настаивается в течение... ммм, трёх месяцев. Растёт преимущественно в гористой местности, любит сырость и непрямые солнечные лучи. Чем больше высота, на которой растёт Болеголов, тем ярче его окраска. Соответственно и эффект от такого цветка будет более сильным. Это все, что мне известно по данному вопросу.
   - Очень хорошо. Сейчас берём перо и свиток и записываем сказанное. Вы меня приятно удивили, Керридан Грайт.
   Ага, конечно. Нас с детства обучали всему, что может спасти жизнь королевским отпрыскам. В первую очередь, боевые искусства. Драться в рукопашную, на мечах и кинжалах, владеть арбалетом, метать дротики и кинжалы, да и вообще всего, что найдется под рукой; выучивание всех известных ядов и противоядия к ним. Что самое важное - уметь приготовить антидот и знать, где взять растения.
   Приезжая к Лионе, я отдыхал. Мне было все равно, согласится ли принцесса стать моей супругой или нет. Сейчас - нет. Не могу разобраться в том, что чувствую. Это бесит! Меня, двадцатидевятилетнего мужика, до сих пор пытаются научить полезному и необходимому. Наши маги вообще с ума сошли. Напичкали мою кровь нейтрализаторами, так что ее впредь можно по флаконам разливать и продавать, как универсальное вещество.
  
  
   Килар.
   Факультет целительства являлся самым многочисленным, потому что принимали сюда и тех, кто даром не наделен. Знахари и травники - те, которым достаточно лишь посмотреть на человека, чтобы понять, чем он болен. И от этого, как говорят в народе, плясать. Если травник считает, что он не сможет вылечить своими средствами и методами, то больного нужно отправить к целителям. Их обучение длится всего пару лет, где они восполняют недостающие знания. Самые талантливые - учатся основам владения энергией. А потом пару лет работают на Академию. У целителей - курс более углубленный, да и попасть может не каждый. Работа с энергетической матрицей пациента для нас в порядке вещей. Отсев факультет проходит жёсткий, и каждые полгода мы кого-то можем не досчитаться. Хватило и того, что знахарей и травников сразу отделяли от целителей. Чтобы друг другу не мешали.
   - Быть целителем, - говорил мэтр Легериль на первом занятии, - это, прежде всего, забыть о собственном "я". Вы не только лечите физические травмы, вы - целители души. Важно стабилизировать эмоциональное состояние, дать надежду. Вы должны понимать, насколько пострадавший слаб, может ли принять помощь и оказать ее, даже если он не желает ее принимать. В связи с этим были разработаны особые методики и техники, которые вы начнём изучать через четыре месяца. Пока вы освоите терминологию, без которой невозможно дальнейшее обучение. Перед каждым из вас лежит учебник по основам целительства. Читаете первые две главы, выписываете все незнакомые слова. Затем, определения. Если какое-то слово останется непонятным, идёте в библиотеку и ищете там. Затем выучиваете их наизусть. На следующем занятии проведу опрос. Пока работаем по этой схеме. Приступайте.
   Я думал, что меня научили... Как же. Бедный Марк. Может, он хотел за этот год со мной позаниматься, чтобы не было проблем в будущем? Но делать надо, так что приступим. На многих словах я ставил пометку "уточнить", так как знал, кое-где сам выписывал определения, которые предстояло заучить. Наш целитель все-таки успел что-то в мою голову впихнуть.
   Я огляделся. У многих глаза были формы идеального круга, когда они пытались вчитаться в тот или иной абзац. Позабавило коллективное почесывание головы в поисках подходящей извилины и листание учебника из конца в начало.
   - Неплохо... - я вздрогнул и окончательно уверился, что у Легериля в родственниках затесались представители дивного народа. Голос прозвучал тихо и очень близко. Никто не повернулся к нам, все были поглощены шуршанием и написанием. - Занимались?
   - Только недавно начал. До моего необдуманного поступка.
   - Ясно, не буду отвлекать. Как закончите, можете идти в библиотеку. - И громче для всех: кто лениться, будет сидеть, пока все не запишет!
   Шелест бумаг усилился. Адепты корпели, страдали и грызли гранит науки.
   Когда я выполнил задание, в списке значилось восемь незнакомых слов и штук десять на уточнение. Можно жить!
   К встрече с Керриасом я до сих пор не готов. Как однажды заметил мой учитель логики, мастер Преториус, "все имеет причинно-следственные связи. Ничто не берется из нечего и не давается вникуда". И какая тут связь? Керриас - принц, как и я. Мы в равном положении. Не то. Я боюсь за Виолетту? Да, но снова не то. Меня пугает то, что он старше? Вот уж нет! Что ещё? Некромант? Страх перед смертью есть у каждого, но что уже умеет принц Алр-Элфаста? Тем более за столь короткий срок? А если учитывать, что он сам был в шоке и только недавно от него отошел... Тьфу, твоё императорское высочество, нашёл, млин, проблему. Сводная лекция у всех факультетов состоится завтра во второй половине дня, надо поймать Кера до того, как он выйдет из аудитории. А сейчас - срочно в библиотеку! Пока там остальные адепты не набежали. И есть у меня одна идейка, которая может стать весомым доводом в разговоре с Керриасом. Да где же библиотека?!
  
   ***
   Керриас.
   Когда общая лекция закончилась, я вышел из аудитории и прислонился к стене в ожидании Лионы. Попытка не пытка.
   - Кер, нам нужно поговорить. - Я был бы рад, если эти слова произнесла Летта, но уж никак не Килар. - я знаю где, идём.
   И потащил меня за собой. Хочешь поговорить? Так поговорим, что мало не покажется.
   - Сюда. - Он завел меня в какое-то пустое помещение. - Здесь прослушки нет, так что... Скажи, только честно. Твой отец ведь не допустит, чтобы страной правил некромант? К тому же, насколько я помню, есть один пункт в международном конвенте, которое запрещает наследникам с "чёрным даром" вступать на престол, так как полномочия могут быть превышены в корыстных целях...
   Вот, прохвост! Я не успеваю обдумывать все свои действия, а Килар на шаг впереди. Достойная смена императору растёт.
   - Браво! - я изобразил бурные овации. - И что будешь делать, расскажешь все ей?
   - Зачем? Летта рано или поздно узнает сама и без моих подсказок. Зачем она тебе?
   - А что если она мне нравится? - отец всегда говорил, что лучшее орудие - правда. Она действует не хуже удара дубины по голове. - Особенно после того как память потеряла. Лиона стала другой, будто ее подменили.
   - А если она никогда не сможет ответить тебе взаимностью? - Килар поморщился.
   - Ты что-то знаешь?
   - Нет. - Его императорское высочество отрицательно покачал головой, - но я узнал принцессу достаточно хорошо, чтобы делать выводы. Все ещё хочешь попытаться?
   Конечно, хочу! Несмотря на все произошедшее, Лиона не шарахалась от меня, как от прокаженного. Я до сих пор вспоминаю, как она накинулась на меня чуть ли не с кулаками. Другая бы поспешила скрыться подальше и не показываться мне на глаза, а эта выяснять отношения полезла. Загадка, а не женщина... О чем она думает в такие моменты?
   - По крайней мере, буду знать - я сделал все, что мог. Расскажешь о ней или... совет дашь?
   - Я? - удивился Килар. - Веселая складывается ситуация. У меня седых волос нет ещё? Как-то не очень я стар, чтобы советы давать. А впрочем... - я задумался. Чтобы ценного сказать и не выдать ничего лишнего? - Летта не любит, когда все делается за спиной, лучше подойти и прямо сказать. Я не знаю, что она тебе ответит, вполне вероятно, что и пошлет на четыре стороны... Сам думай, как поговорить с ней так, чтобы Летта адекватно тебя восприняла... Лучше начинать с малого, попробуй подружиться и не жди ничего от нее. Времени у нас всех теперь предостаточно. Я надеюсь, мы друг друга поняли?
   Не по-детски серьёзные глаза напряженно всматривались в мои. Удивили вы меня, ваше императорское высочество. Подобрать бы правильно тактику. А то все, как выражается принцесса, полетит в тартарары.
  
   Килар.
   Мог ли я предполагать, что разговор с Керриасом пройдёт именно так? Да ни в жизнь! Я хотел его предостеречь и отговорить от необдуманных поступков. Ему, оказывается, понравилась "преображенная Лиона". И что мне делать? Кер "добил" окончательно и совета попросил. Меня учили, что любой словесный отказ или запрет ведёт к противоположному эффекту. Я тебе - "нет", и ты мне - "нет", а в глазах читается "так я тебя и послушаю". Когда на твоих собственных ошибках разбирают "закон противодействия", получается куда нагляднее. Тут есть одно весомое "но": мне и пятнадцати-то нет! Я и сказал, пользуясь моментом. Понадеюсь на королевское воспитание сего субъекта и его благоразумие, а там и видно будет. Прогноз - вещь мало предсказуемая, если ты не прорицатель.
   Летте рассказывать не буду, пусть сами разбираются. Вроде не дети... А я ещё маленький, чтобы разбираться в подобных мелочах, вот! Все-таки здорово, когда своё поведение можно списать на инфантилизм, присущий любому подростку.
  
   Виолетта. Несколько дней спустя.
   Тайна Адриана Дэймора не давала покоя. Источник информации нашёлся быстро - сам постучал, заглянул в мою комнату.
   - Доброго дня, можно войти?
   - Входите. - И встала, чтобы поприветствовать гостя.
   Вошедший парень, мог быть и старшекурсником, и преподавателем.
   - Привет, я - Алеар Рокко, староста боевиков.
   - Виолетта Темарино. Приятно познакомиться.
   - Мне тоже. Девушки на боевке - редкость, а тут сразу две.
   Пока он говорил, я рассматривала его. Чуть вытянутое лицо, ямочки на щеках, когда он улыбнулся. Цвет волос - черный,
   за плечами болтается коса. Внешность внушает доверие.
   - Алеар, а ты не можешь объяснить, почему наш декан такой... э... ммм...
   - Не разговорчивый и хмурый? Он и у вас отказался отвечать на вопросы?
   - Именно. Почему он такой?
   - Разрешишь присесть?
   Я кивнула. Староста сел, отставив руки назад.
   - Эта давняя история и очень мутная... Насколько я знаю, у магистра была невеста. По слухам, он ее осень любил. За несколько дней до свадьбы она умерла. Почему узнать не удалось. Подозрения пали на него, но на суде мэтра оправдали. Так же ходили слухи об ещё одной невесте, но чем закончилось... Опять непонятно. Кажется, она пропала... Мне тоже было интересно, но это все, что удалось узнать... Даже Зеркало не говорит.
   - Зеркало?
   - Это старинный артефакт, который знает ответы на многие вопросы. Оно может рассказать, предостеречь, очень редко - видениями будущего делится.
   - А преподы о нем знают?
   - Не знаю. Когда я там был, рядом так никто и не появился. Я спросил его про лорда, а оно сказало, что мне это не нужно.
   - А ты можешь меня туда сводить?
   - Я пока занят... Когда будет время - я тебя найду. А теперь приступим к моим непосредственным обязанностям - есть ли пожелания или предложения? Может, что-то нужно? Поговорить с тобой мне нужно. В нормальной обстановке, без суеты.
   - Не знаю. Не успела еще осмотреться.
   - Тогда я побегу к другим. Если что - обращайся. Первый этаж, комната номер пять. Каждый день с семи до восьми вечера.
   - Я запомню.
   - Приятно было познакомиться, Виолетта. Надеюсь, ты здесь задержишься... Пока.
   И ушёл. Какой быстрый. Я тоже надеюсь, что задержусь как можно дольше.
  
  
   Три месяца после вступительных экзаменов. Виолетта.
   Близилось время наших первых зачетов и экзаменов. Я отбросила конспекты, понимая, что уже поздно и написанное перестаёт укладываться в голове. Зевая и потягиваясь, сделала внушение, что все будет хорошо и легла спать.
   Бабах!
   Бах!
   Бум!
   Я подскочила и теперь потирала глаза. Звуки взрывов были очень реальны. Что происходит?
   - Всем адептам собраться на Арене! Это не учение! Повторяю: всем адептам собраться на Арене! - непрерывно вещал мужской голос.
   Дверь заперта. Не поняла? Какого черта?! Так, Летта, успокойся и выдохни. Как открыть дверь, если она заперта, а ключей никогда не было? Интересно, что замка нет, но дырка для него - имеется. Всмотрелась в замочную скважину. Освещение от факелов так себе, но зато понятно, что там никто не стоит и дверь не держит. Остаётся одно - нас заблокировали магией. Я примеривалась, где можно ударить ногой, чтобы расколоть дверь, как меня мысленно окликнули.
   "Летта, выгляни в окно, я внизу", - Килар волновался. Никак не привыкну к амулетам связи. Они так внезапно включаются, что перехода не чувствуется.
   "Фух, ты здесь!"
   "Ты как выбрался?"
   "Через окно. Дверь блокировали. У тебя хватит тканей, чтобы связать веревку?"
   "Нет. Да и долго..."
   "Тогда залезай на окно..."
   "Что?!" - я в ужасе уставилась на принца. - "Здесь же четвёртый этаж!"
   "Знаю. Левитация - лучшее, что у меня получается. Будешь готова, кивни, я подхвачу! Быстрей только!"
   Я сглотнула. Может, все-таки дверь?
   "Прыгай, давай!" - разъярился принц.
   Л-ладно. И незачем так орать. Глубокий вдох. Кивок. Только попробуй меня не поймать!
   Одна секунда.
   Вторая.
   На третьей ощутила, рывок. Словно кто-то сзади обнял, и я на пару секунд зависла в полуметре над землей.
   "Отпускаю", - краткая команда Ила. Я только сгруппироваться успела и... бумс! Здравствуй, прелая листва.
   "Ну, ты и..."
   "Потом ругаться будешь. Пошли Кера вызволять!"
   "Он что не сможет сам о себе позаботиться?"
   "Летта, он особа королевской крови. Нам лучше держаться вместе."
   Башня некромантов находилась гораздо ближе, чем жилой корпус. Ил прав, как бы я не относилась к принцу соседнего королевства, у нас троих больше шансов.
   Голос, призывающий собраться в одном месте, замолчал.
   Бах!
   "Это в башне некромантов?"
   "Да. Скорее!"
   Пока мы бежали, с разных сторон до нас доносились отдаленные взрывы. Но чёрная башня хранила молчание.
   "Где он живёт?"
   "Второй этаж... Нам туда!"
   Мы оббежали башню.
   "Здесь", - он кивнул на окно второго этажа.
   - Керридан Грайт! Это Илас и Летта! Ты там?
   "Может, послать ему птицу?"
   "Ждём".
   Распахнулось окно. Но не то, на которое мы смотрели, а справа.
   - Летта, Ил, это вы?
   - в проем высунулся всклокоченный Керриас.
   - Да! - хором рявкнули мы.
   - Это вроде не твоя комната или я ошибся?
   - Здесь Тавирия. Она обожгла себе руку, пытаясь выбраться.
   - Вы пробовали спуститься?
   - Да! Но там защита в два раза мощней!
   - Тавирия в сознании? - деловито осведомился блондин.
   - Да.
   - Тогда действуем так...
   В общем, пошли по такому же сценарию. Первой спустили Тавирию. Так как она могла держаться одной рукой, пришлось ее немного "слевитировать". Падения, как у меня, не случилось. Некромантка плавно слетела вниз и коснулась ногами земли. Килар взмок, я видела, как ему нелегко сдался приём.
   - Кер, тут второй этаж, справишься? - спросила я, видя, что Килар не в состоянии говорить.
   - Да, - раздалось сверху. - Только отойдите от окна, вправо хотя бы.
   Мы отошли. Я ожидала, что его высочество, спустится вниз по стене, как человек паук. Но мои надежды не оправдались. Тёмный смазанный силуэт выпрыгнул из окна, как пробка от шампанского, спикировал по дуге и перекатился через голову, гася инерцию. Обалдеть! Вот не думала, что Керриас - мастер паркура.
   У Ила и вовсе челюсть отвисла на несколько секунд.
   - Тавирия, дайте руку, может, я смогу что-либо сделать.
   - Илас - целитель. - Вставила я, видя, как девушка колеблется.
   - Летта, подсвети.
   В воздухе проявился небольшой файербол. Уж что-то, а это заклинание давалось легче всего, как Килар - левитацию.
   - Не страшно. - Он порылся в маленькой набедренной сумке. А я и не заметила, что у него она есть. Как только склянки при беге не гремят? Достав небольшую круглую коробочку, открутил крышку. Внутри оказался светло-зеленый крем. - Сейчас все исправим.
   Он зачерпнул немного и осторожно, но очень быстро распределил мазь по поврежденному участку, что-то шепнул. Крем засветился и начал "впитываться". Прошло пять секунд, и от ожога не осталась и следа.
   - Помогает только от ожогов. Никому помощь не требуется? Тогда быстро на арену. Побежали!
   И мы, подстегнутые повелительным тоном императорского отпрыска, рванули вперёд. Взрывы продолжались. Такое ощущение, что на Академию кто-то напал. Хотя, странно получается. И зачем мы должны идти на Арену?
   - Стойте! - закричала Тавирия.
   - Что случилось?
   - В десяти шагах от нас ловушка. Надо обойти!
   - Ты видишь магическим зрением?
   - Всегда видела, сколько себя помню. За мной!
   - Хорошо, веди, Тави. - кивнул Кер.
   "Тави?" - мы с Киларом удивленно друг на друга посмотрели.
   "Позже. Сначала доберемся до Арены".
   Позже, так позже. Я замыкала нашу четверку, готовая в любой момент атаковать. Да, в моём загашнике имелось только три заклинания, которые я могла использовать: Файербол, Сеть и Стазис. Причем эти знания дал мне Рониус. Мэтр Дэймор, как-то не в настроении нас учить заклинаниям. Говорит, рано. И я его понимаю - зачем учить сразу, если половина к концу года отсеется? Много усилий уйдет впустую. Не знаю, считать ли мое умение ставить себя на место других даром или проклятьем? Из-за этого я иногда кажусь "мягкотелой".
   "Ил, тебе не кажется странным, что мы больше никого не встретили?"
   "Хмм... Разберемся, когда дойдем. Это приоритет".
   Изредка Тавирия подняла руку, заставляя нас останавливаться и обходить ловушки. Шаг в шаг. И только на подходе к Арене мы увидели нескольких первокурсников. Перепуганные адепты скучковались в центре зала.
   - Здесь ловушек не имеется, - сказала некромантка.
   Не разделяясь, мы подошли к остальным. Я внимательно осмотрела группу.
   "Килар, тебе не кажется странным, что здесь одни первокурсники? И где вообще преподаватели?"
   Ил не успел ответить. На меня налетел Кноликвидаэль:
   - Нолик, ты чего? - я не удержалась и погладила эльфа по голове.
   - Мне... страшно... - выдавил он, - я переживал за тебя.
   - Тшш, не здесь. - Я прислонила указательный палец к его губам, призывая к молчанию. - Нолик, отпусти меня, пожалуйста. Ты не знаешь, академию атаковали?
   - Нет. - Меня отпустили. Эльф задумчиво потери подбородок, - тогда нас бы не собирали на Арене. Первокурсники ничего не умеют толком, так что использовать нас как боевую единицу неразумно.
   - Пойдём к нашим. - Нолик согласно кивнул.
   - У кого какие мысли? - поинтересовался блондин.
   - Голос вещал, что это не учение, - Керриас нахмурился.
   - На боевую тревогу тоже не похоже, - высказалась я, - и то, что напали - верится с трудом. - Не учения, не нападение... - Ил задумался. - Знаете что... Это напоминают грандиозную подставу. Такое ощущение, что нас проверяют...
   Договорить принцу не дали. В зал прошествовали деканы присутствующих здесь факультетов: Лассард (заведующий стихийников), Легериль, Аффади, полноватый лысый дядька-менталист (имя у него заковыристое, не помню), лорд Дэймор и директор Рохард. Оглядел 'побитое воинство' и сказал:
   - Дорогие первокурсники, сохраняйте спокойствие. На академию не напали. Сейчас все, кто очутился на Арене, могут не беспокоиться о зачетах за этот триместр. Это было промежуточное испытание. Вы - прошли его. Не покидайте Арену ещё двадцать нимов. Разойдитесь по факультетам, деканы должны вас пересчитать и сопроводить до комнат.
   - Ещё увидимся! - бросила напоследок всем и ушла к своей группе. Наш Арон, как ни странно, тоже был здесь.
   - Не хватает восьмерых, - мрачно заключил мэтр боевой магии, - печально.
   - Почему мы не уйдем сразу? - задал вопрос кто-то из наших.
   - Преподаватели устраняют ловушку и вытаскивают адептов, в них угодивших.
   Все разом обернулись на Арона. В наших глазах читался вопрос: "как он обошел ловушки и добрался сюда без царапины?" Лорд Дэймор усмехнулся и решил высказаться:
   - Вам, Арон, повезло, что ваш организм проснулся от естественных потребностей, иначе вы бы не стояли здесь.
   По аудитории пронесся тихий смех. Так вот оно что! Нашего боевика приперло в туалет. Эксперимент накрыл его, когда он возвращался к себе. Адепту не пришлось выяснять, почему захлопнулась дверь, а увязаться за кем-нибудь и следовать за ним по пятам - дело не хитрое. Дурачок счастливый. Будет ли ему так вести и дальше или судьба нравится с ним играть?
   Летта. На следующий день.
   В столовой меня ожидал сюрприз. Как только я с Киларом и Ноликом уселась завтракать, к нам подошёл Керриас:
   - К вам можно? - вопрос был адресован именно мне.
   - Ну, садись. - Я пожала плечами, делая вид, что мне все равно. Я не знала, чего можно ожидать от Керриаса, но не следующего вопроса.
   - Не представите ли мне вашего эльфийского друга? - спросил принц.
   - Кноликвидаэль Рейтан. - тихо произнёс стихийник.
   - Керридан Грайт. - Кер кивнул и сдержанно улыбнулся, - я знаю, что предрассудки в отношении некромантов среди эльфийской общины очень сильны, но... я всю жизнь думал, что у меня нет никакого дара.
   - Как же вы здесь очутились? - Нолик все же попытался переступить через своё неприятие к служителям смерти, видно, что попытка даётся нелегко.
   - Давай на "ты"? Здесь все в равном положении. Ты не поверишь. Увязался за ней... Хотел вернуть ее родителям, чтобы Летта наконец одумалась...
   - Кер, я все понимаю, но можно не здесь?
   - А где ещё, как не здесь?
   - Это подло и недостойно. - Думаешь, я буду терпеть твои колкие двусмысленные фразы?
   - Ладно. - Керриас почему-то пополз напопятную. - главное, ты меня услышала.
   Ты тупой, что ли? Как меня бесит фраза 'я вас услышал'. Такое ощущение, что до этого ты меня в наушниках слушал! Баран! Жаль, что дуэли здесь запрещены. Уделала бы так, что ушёл бы собирать косточки к своим некромантам!
   Ладно, живи. Научусь заклинаниям, и одержу победу на тренировочным поле. Узнать бы, проводятся ли поединки между боевиками и некромантами? А если разобраться на чистой физике? Спасала одна мысль - лучше есть в большой компании, чем бояться быть зажатой в каком-нибудь углу принцем Алр-Элфаста. Подержим-ка тебя на виду, милый. Краем глаза заметила, как сидевший рядом Кноликвидаэль напрягся. Малыш, ты что ревнуешь? Мало мне Килара, так ещё один наметился. В моём мире никто защищать не рвался, тем более бескорыстно.
   - Вот понял бы ты меня, вообще претензий к тебе не было.
   - Я весь внимание, Летта. - Кер сложил руки перед собой и приготовился слушать.
   - Моё мнение не изменится, ты это прекрасно знаешь.
   - Кер, действительно, не порть нам аппетит, а? - блондин укоризнено посмотрел на некроманта. - Прошу более не касаться этой темы - Летте она неприятна. Девушка тебе уже несколько раз сказала, что не хочет отвечать на подобные вопросы. Угомонись. Лучше поведай, как у вас на факультете дела?
   Тавирия и Керриас дружно застонали и схватились за головы.
   - Если мы вам скажем, чем занимаемся на практикумах, то у вас точно пропадает аппетит, - Тавирия поморщилась.
   - Лично мне все нравится, - Ил покрутил вилку в руке, - мэтр Легериль - прикольный мужик. Требовательный, конечно, но я это переживу.
   - У вас он хоть до-обрый. - грустно протянула я, - Местами. Мэтр Дэймор - провокатор. Смотрит как мы бьемся в стенки аквариума беззвучно раззеваем рот и ухмыляется, глядя на наши потуги.
   - По сравнению с Лиерой Аффади, ваш мэтр Дэймор - студент. Такого цинизма я не видел ни у кого.
   - Это точно. - Согласилась Тавирия. - Она с самого начала решила выбить нас из равновесия. Поражаюсь ее хладнокровию.
   - Тогда вы понимаете, что лучше держаться вместе? - Ил сегодня очень задумчивый. Пожевав немного, он добавил чуть тише, чтобы слышал только наш стол. - Если вы заметили, то адепты на приемах пищи стараются держаться своих факультетов. Готов спорить, что больше нигде вы не увидите такого разнообразия, как за нашим столом.
   Это было правдой - горькой и неприглядной. Маги по сути своей недоверчивы, а друг к другу относятся с крайней степенью подозрительности. Только побывав вместе на поле боя, можно понять, кто есть кто. Судьба всегда правильно расставит фигурки на шахматном поле - лжецы и трусы, герои и победители - кто знает, как они поступят, когда окажутся в равном положении?
   - Ил прав. - Сказала я через паузу. - Предлагаю сделать так: те, кто не хочет оставаться в нашей компании - может идти. Керридан?
   - С вами я, с вами. - Снисходительно ответил принц.
   - Тавирия? - насчёт неё я сомневалась. Разовая помощь ни о чем не говорила - некромантка могла преследовать собственные цели.
   - А что это даст?
   - Шанс увеличить твоё времяпрепровождение здесь. И посильная помощь каждого из нас. Это основное. И не буду скрывать - мне приятнее общаться с вами, чем со своими.
   - Клятва потребуется?
   - Хорошо бы. Но не сейчас. Кноликвидаэль?
   - Я с вами в любом случае, - мордашка эльфа стала печальной, - однокурсники меня не любят.
   - Издеваются? - уточнил Керриас.
   - Да. Среди стихийников много эльфов, но почему-то я не вписываюсь. Не понимаю... - Нолик, ты не виноват. Ты другой - более открытый. Просто ещё броню не отрастил. Не переживай - мы всегда поможем и подскажем. Илас?
   - Естественно я с вами.
   - Хорошо. С клятвой повременим пока. Я хочу сделать пребывание здесь комфортным для каждого. И это значит, что мы образуем клан со своими правилами. Первое - всегда помогать друг другу, независимо от обстоятельств. Второе - прикрывать друг друга в сложных ситуациях. Третье - вас наверняка будут отговаривать общаться с нами. Не исключено, что мы все станем изгоями. И отсюда вытекают следующие правила, о которых мы поговорим завтра. Собираемся на рассвете между башнями некромантов и боевиков, поэтому сегодня лягте спать пораньше. Также напишите каждый своё расписание, чтобы мы выбирали время групповых встреч. Форма одежды - свободная, не стесняющая движений, мантии не одевайте, сумки не берите. Это все.
   На последнем слове прозвенел колокол - пора на занятия.
   - Так рано? - Тавирия нахмурилась.
   - Если вы серьёзно отнесетесь к нашей затее, то придете.
   - Что ты задумала? - поравнялся со мной его целитель.
   - Завтра увидите. Заодно и проверим. Ил продумай, пожалуйста, слова клятвы с магическим закрепителем. Это важно. Все, я убежала.
  
   Следующее утро. Килар
   Я первым появился на месте встречи. Солнце выползло над горизонтом всего на палец. Птицы спали, только ветер слегка касался листвы. Хорошее время и место для медитации. Тишину нарушил подошедший Керриас.
   - Доброе утро. Вижу, ты первый?
   - А ты, как всегда, второй. Где Тавирия?
   - Я что ее будить должен? Захочет придёт, а не захочет...
   - Угу, - и, не оборачиваясь, добавил, - привет Кноликвидаэль.
   - Всем приятного рассвета.
   - Как выбрался?
   - У меня есть свои секреты.
   "Ил, это Летта. Все на месте?" - я вздрогнул от неожиданности, услышав голос Летты.
   "Тавирии пока нет".
   "Сейчас спущусь".
   Принцесса появилась спустя четыре нима. Некромантки ещё не было.
   - Ждём немного и начинаем.
   "Ил, клятва готова?"
   "Почти. Я не знаю, что делать с нашими именами. Нельзя же их произносить? Тебе везёт, твоё имя хотя бы настоящее...".
   "Возможно ли обойтись без них? Заключим договор на стихиях. Как думаешь, получится?".
   "Надо внести правку. Подержи. Я не взял, чем писать".
   "Тогда рисуй на земле, потом сотрем".
   Со стороны мы выглядели интересно. Стоим, молчим, и смотрим друг друга - глухонемые в сборе.
   - Сейчас я напишу клятву на земле. Каждый подойдёт и прочтет ее.
   Я взял острую палку - их здесь валялось немерено, так что было из чего выбрать - и стал переписывать текст со свитка. Большая половина клятвы была на родном языке, а во второй мы обращались к собственным силам, призывая скрепить сказанное и сделать его нерушимым.
   - Упфх... Я не опоздала? - прибежавшая Тавирия выглядела так, будто только что проснулась и, не успев причесаться, рванула сюда.
   - Все в сборе. Предупреждаю, прочитав слова клятвы, вы свяжете себя обязательствами. Вы не предадите друг друга, даже если захотите, вплоть до того, что можете умереть. Последний раз спрашиваю, готовы принять такие условия?
   Получив подтверждение от всех, я закончил писать и первым прочитал слова:
   - Я, владеющий Силой, клянусь защищать каждого члена своей группы, помогать, когда это требуется и хранить тайну ценой собственной жизни. Astiella tor, del saar tieno merto gwor!
  
   Керриас.
   Земля не затряслась, небеса не раскололись, как я надеялся. Создав самостоятельную ячейку, мы привлечем ненужное внимания. Хотя, мне кажется, мы это уже сделали. Каждый по отдельности. На раскрытой ладони принца расцвёл зелёный цветок. Килар нес его, как величайшую драгоценность. Второй рукой коснулся каждого из нас со словами "мы связаны". С последним прикосновением цветок закрылся и впитался в руку.
   - Вот и все. Не так страшно, правда?
   Все мы прошли через ритуал. И где Ил его откопал? На ладонях распускались цветки разных оттенков. У эльфа - голубой, у Летты - красный, а у нас с Тавирией - чёрные.
   - Красивый. - Едва дыша, выдохнула принцесса.
   Я коснулся каждого и последним подошёл к ней. Смотря в глаза, осторожно коснулся ладони и чуть слышно выдохнул: "мы связаны". Летта дернулась, но взгляда от цветка не оторвала. И он исчез, рассеялся мерцающей дымкой.
   - Что дальше? - спросил я. И, о чудо
  , хоть какая-то реакция. Девушка смутилась, отвела глаза сторону, и продолжила: - Как вы понимаете, мы собрались здесь не только для клятвы. Рада, что вы последовали совету и оделись, как оговорено. Мы должны быть сильными в физическом плане. Только в здоровом теле живет здоровый дух. Душа, кому непонятно. И не нойте! Вы сами подписались на это! Магия не всегда может нам помочь. Мы с Илом покажем вам комплекс разминочных упражнений. Просто повторяйте за нами.
   Ил, ты готов? Иди сюда. Кноликвидаэль и Тавирия, станьте лицом ко мне, мы оценим уровень вашей подготовки. Кер, ты сзади них и тоже выполняешь упражнения. Встали? Отлично! Что? Как умеете. Фраза "у меня не получается" и "я не мог", не принимается. Приготовились? На счёт "раз-два-три-четыре" начнем. Ноги на ширине плеч, руки в стороны! Тавирия, два шага влево. Вы не должны касаться друг друга. Все? Медленно поднимаем руки вверх, встаем на носочки и тянемся к небу. Почувствуйте своё тело, как оно стонет и ноет. Осознайте слабость. Опускаем руки вместе с глубоким выдохом. Вернулись в исходное положение. Ещё раз...
  
   Виолетта.
   Пятнадцать минут ушло на то, чтобы выполнить основной комплекс. Даже я взмокла, чего уж говорить о других. Я держалась, постоянно напоминая себе, что мой дух - силен, а тело - немощно. И нельзя давать ему свободу - постоянный тонус и никак иначе.
   - Я не приму отговорок! Забудьте о слове "не могу"! Каждый день, в независимости от того, выходной он или нет, мы приходим сюда и выполняемых все, что показываю. Забудьте о возражениях! Мы все в равных условиях. А теперь - побегаем!
   - Что? - Нолик тяжело дышал. Надо признать, что уровень подготовки у него какой-никакой, но был. Двигался он прилично. - Я думал, мы закончили.
   Мы с Илом переглянулись и захихикали.
   - Три раза вокруг башни боевиков и вы свободны. Напоминаю, про расписание - завтра у нас общая пара, не забудьте принести. Я слежу за каждым. Бегом!
   Не знаю, понтовался ли Керриас, но он добежал к финишу первый и скрылся в башне некромантов.
   Я же специально бежала последней, оценивая находившихся впереди.
   - Тавирия, останавливаться нельзя. Не можешь бежать - иди быстрым шагом. Раз-два, раз-два... Иди и считай! Собьешься с шага, пройдешь ещё один круг.
   На ее лице был ужас. До неё как до коровы, только сейчас дошло, что все серьёзно. Вот это правильно. Осознай свою немощность и вперёд, к звёздам! И ничего страшного в том, звездолета или даже захудалого дельтаплана нет в наличии, но никто не помещает тебе его придумать и собрать.
   - Летта, я со всей ответственностью заявляю, ты - тиран. - Килар видел, как я подгоняю несчастную Тави. Ничего, ей полезно.
   - Хочешь возглавить?
   - Нет, что ты! - открестился принц. - У тебя так хорошо выходит. Я впечатлен!
   - Ещё круг? Мастер Тротус был бы нами очень недоволен.
   - Идёт. Наперегонки. На раз... Два... Три!
  
   ***
   - Диер, что они делают? - спросил Дэймор, смотря на разношерстную пятерку из окна своей спальни в академии - она как раз выходила на две башни. Сначала лорд подумал, что ему померещилось. Какой нормальный студент встанет так рано? А тут целых пять.
   - Похоже, что занимаются. - Невозмутимо ответил дух-хранитель.
   - Что? - магистр ещё раз выглянул из окна.
   - Теперь бегают.
   Лорд Дэймор протер глаза. Не помогло.
   - Кто у нас там?
   - Все первокурсники. Керридан Грайт, некромант. Посмотрите, как рванул. Следом Илас Риккели, целитель. Кноликвидаэль, эльф-стихийник. Четвёртая - Тавирия Рогери, некромантка. Бедная девчонка, еле тащится. И пятая...
   - Виолетта Темарино, вижу. - Мрачно завершил лорд Дэймор
   - О, это ещё не все. - Оживился Диэр. - адептка Темарино хоть и плетется в хвосте, но она ими командует.
   - Командует? - Дэймор понаблюдал, как она и целитель нагнувшись, приседают и одновременно срываются с места.
   - М-да... - сказал лорд, наблюдая за последними метрами. Илас ее опередил всего на полкорпуса. - Не только умная, но и сильная.
   - Будем наказывать? - флегматично поинтересовался призрак.
   - За то, что они хотят быть сильнее? Просто предупреди директора и других преподавателей. Посмотрим, насколько их хватит.
  
   Летта.
   Ну не могу я обогнать Килара, хоть ты тресни! Обидно до чертиков. Какие-то сантиметры и он снова впереди. А если он с Керриасом потягается - кто кого?
   Не думаю, что некромант забросил физические тренировки. Да уж, мастер по холодному оружие был бы нами недоволен. Для меня три круга - давно пройденный этап. Нагрузки увеличим постепенно, если Нолик и Тавирия втянутся. И у меня почему-то сложилось стойкое убеждение, что получится. Женщины, может и не самые сильные существа, но куда выносливее. А если втянутся, то, как говорил отец - туши свет, бросай гранату.
   - Ил, я соскучилась по оружию, - пожаловалась я блондинку.
   - И я... тебе завидую... У вас многоступенчатая система обучению фехтованию. А у нас предусмотрена только самозащита.
   - Ты где это вычитал?
   - Отец рассказал - выдохнул принц. - Ладно, я ушел к себе.
  
   Виолетта. Урок по боевой магии.
   Восемь человек. Восемь! Они не прошли дальнейший отбор. Не такая большая цифра, но если вдуматься - пятая часть боевиков. Отбор был жесток и непредсказуем. Никто из нас так и не спросил, что стало с неудачниками. При этой мысли у самых отважных начинали холодеть руки.
   - Ну что ж, - мэтр Дэймор веселее выглядеть не стал, - первый этап вы прошли. Это вовсе не значит, что нужно расслабиться. Наоборот! Использовать все, что имеется и открывать в себе потаенные силы. Могу обрадовать - мы подошли к магическим занятиям.
   На этих словах адепты навострили уши и жадно уставились на преподавателя.
   - Атаки атаками, но первый закон, который вы должны навсегда усвоить - без хорошей защиты - вы никто, пыль под ногами врага, мелкое насекомое, что можно уничтожить простым хлопком. Сегодня мы с вами разберем два базовых щита. Запоминайте, ибо ум - ваша записная книга, а не свитки, которые можно порвать или сжечь.
   Вот, кто им методику занятий разрабатывал? Как можно овладевать заклинаниями, не обладая основами управления энергией?
   Виолетта.
   Сегодня у меня выдался почти свободный день. Лорд Дэймор отправил нас заниматься на полигон, чтобы мы самостоятельно вели работу с энергиями. Каков наглец! Да, он все обьяснил, что, куда и как. Но кто будет контролировать дальнейший процесс? Я не пошла вместе с остальными, подождала, пока толпа голодных адептов-первокурсников закончит имитировать бурную медитативную деятельность и только потом в тишине и спокойствии села в уголке. Килар занят - у него очередная лекция по анатомическому строению скелета. Попытки можно было назвать успешными лишь отчасти. Магические нити провисали, запутывались, рвались, и возмущенно звенели, когда я совершала неверное действие. Так что возвращалась в подавленном состоянии, близком к истерике.
   И прошла бы мимо, если бы не мозг, который заприметил несоответствие обстановке. Я замерла, пытаясь определить, откуда доносятся звуки и тихонько направилась туда. В арке перехода было темно. Можно пройти мимо, так и не увидев, кто притаился в тени и сдавленно рыдает.
   - Привет. - Я села рядом с непонятно откуда начавшейся девочкой. Она перестала всхлипывать, потерла глазки и посмотрела в мою сторону:
   - Привет.
   - Что ты здесь делаешь?
   - Я приехала... к дяде... в гости. Но он занят и попросил подождать.
   - В своих покоях, да? Стало скучно, и ты вышла погулять. А потом забыла куда идти, так?
   - Д-да. - девочка перестала рыдать. - И я... есть хочу.
   - И как зовут дядю, который забыл покорить племянницу?
   - Адриан. Дядя хороший, только занятый очень! - малышка пыталась защищаться. Ура, я ее отвлекла!
   - Адриан... Не помню преподавателя с таким именем. Знаешь, что мы сделаем? Я тебя покормлю, а потом мы его поищем. Согласна? - вообще-то имя показалось мне знакомым, но слышала я его не более двух раз, поэтому оно не отложилось в памяти. Бросив строить логические цепочки, протянула руку девчонке. - Меня Летта зовут, а тебя?
   - Роана. Это значит "нежная".
   - Какое красивое имя. Нет, я серьёзно. Я не знаю, как моё имя переводится. Вот, представляешь: такая большая и не знаю. Тебе сколько, семь?
   - Восемь! - поправили меня. А малышка-то с норовом.
   - Ого! А выглядишь на семь.
   Мы прошли коридор и свернули вправо. Не знаю, кто проектировал академию, но он был умным человеком, знающим, что после полигона хочется есть.
   Столовая пустовала. До обеда далеко, а завтрак уже прошёл. Из поварих там находилась Зария - пухлая женщина сорока лет. Она что-то увлеченно переставляла в своём закутке.
   - Госпожа Зария, - негромко позвала я.
   - Не моя вина, что вы пропустили завтрак, - не оборачиваясь ответила та.
   - Я все понимаю. Но вы обьясните это голодному ребёнку.
   - Ребёнку?
   Зария развернулась. Я выставила Роану перед собой как щит.
   - Ох ты, божечки! - запричитала повариха. - Конечно-конечно! Ты же давно не ела, да? Сейчас мы тебя покормим. Мальтея!
   И рванула куда-то в подсобку.
   Женщина, это, прежде всего - мать и инстинкты подобного рода не изживаются. На это и был расчет. Сотрудницы местного общепита быстро накрыли стол на одну персону. Я вежливо отказалась, и тут же об этом пожалела. Перед малышкой поставили аж целых два десерта. А нам, бедным студентам, только компот положен.
   - Ты к нам надолго?
   - На неделю. - Роана потянулась к компоту. - Я первый раз приехала.
   - А дядя что сказал?
   - Что он немножечко забыл, когда я приезжаю.
   - А... - глубокомысленно потянула я. Скорее всего, этого самого дядю никто не предупредил вовремя, а как зашиваются преподаватели на работе мне известно. - Тогда ясно. Дядя Адриан не может все время с тобой находится, милая. Он учитель и его работа учить других.
   - Он так и сказал. Что чуть-чуть поучит и вернётся.
   Какой умный дядя у малышки.
   - Доела? Тогда пойдём к библиотекарю - этот дядя умный и многих знает.
   - Он как наш маг?
   - Наверное. С вашим магом я не знакома, но думаю - да.
   Через две минуты напряженного молчания Роана подергала меня за рукав. Всю дорогу она что-то рассматривала, а потом как закричит:
   - Я вспомнила! Надо вот здесь повернуть направо и пойти по лестнице!
   И потащила меня за собой. Как на буксире. Быстрым пружинящим шагом прошла по известному ей одной маршруту и отворила дверь.
   - Это она! Комната дяди Адриана. А ты посидишь со мной?
   - Конечно, посижу!
   Не знаю как здесь, но в моём мире маленьких детей нельзя оставлять одних, иначе может разное случится - из окна выпадет или вырежет из дорогого пальто круг, сделает из него наряд для своей куклы или того хуже - тряпку для пыли. Или потеряется. Как сейчас. Высказать бы своё "фи" на оставление ребёнка в опасности.
   Хорошая у него спальня! Просторная. И окна... выходят на две башни. Наши. Моё окно расположено на противоположной стороне. Мало ли что. Мне только любителей подглядывать не хватало.
   - Летта, а ты почему в штанах? Жарко же! Или у тебя платьев нет? Хочешь, подарю?
   Я рассмеялась.
   - Твои платья на меня не налезут! Есть, конечно. Ты же не забыла, что я ещё учусь? Мы много бегаем и прыгаем, в платье так не получится.
   - Жалко... А я красивая в этом платье? - Роана тряхнула своими пепельными кудряшками и закружилась на одном месте.
   - Очень-очень. - И захлопала в ладоши.
   Малышка остановилась, сделала пару замысловатых движений и поинтересовалась: - Летта, ты умеешь танцевать?
   - Умею. Но не делала этого давно.
   - Здорово, иди сюда! Вместе потанцуем. Я только вставлю кристалл.
   Малышка сорвалась с места. Добравшись до тумбочки, она открыла шкатулку из красного дерева, что-то там нажала и звуки наполнили комнату. Ух ты, здесь есть музыкальные кристаллы! А я как дурочка все это время сидела в тишине. Мелодия напоминала средневековую - исполнял ее инструмент, похожий на лютню. После небольшого вступления зазвучал голос божественной красоты - чистый, звенящий, заставляющий забыть обо всем.
   - Кто это поёт?
   - Не знаешь? Это баллада барда Камелио "О цветке и бабочках"!
   - Того самого? - как-то на глаза мне попадался сборник его стихов, но никто не говорил, что он ещё и музыку писал.
   - Мне папа говорил, что он самый знаменитый. Он писал не на заказ, поэтому его песни так любят.
   - Ясно. Так что ты хотела мне показать?
   - Один танец. Следи за мной и повторяй.
   Ладно. Нам все равно заняться нечем.
   Три шага вперёд, поклон, поворот вокруг собственной оси, шаг вправо, шаг влево, невысокий прыжок с приземлением на носок... И ещё были руки, жившие собственной жизнью. У Роаны это получалось с лёгкостью и изяществом. Вроде незатейливые движения, но так затягивают. Ноги сами в пляс просятся.
   - Запомнила? - девочка дважды протанцевала известную ей композицию и замерла.
   - Почти. Давай ещё разик, и я попробую, а ты - посмотришь.
   - У-у, жаль, платья нет! - Роана в задумчивости потерла подбородок, - хотя... Придумала!
   Малышка сорвала с кровати цветастое покрывало.
   - Завяжи узелком вот здесь. Остальное не трогай. Покрутись. Пойдёт.
   Роана поставила кристалл на начало. Я отсчитывала, когда наступит время для первого движения. Отпустить на волю чувства и фантазию и попытаться изобразить что-либо ... удобоваримое, так как никогда не замечала за собой способностей импровизировать. Одно дело, когда тебя изо дня в день учат разным танцам, где каждое движение занимает строго отмеренное время и совсем другое - когда ты пытаешься выразить себя, имея лишь несколько основных элементов.
   Студентческая жизнь не была размеренной. Постоянно нужно что-то успеть, причём нередко в последний момент, а потом валится с ног от усталости. Тренировки нашей пятерки отнимали дополнительное время и на развлечения ничего не оставалось. Что ещё прикажете делать первокурсникам, если их даже за ворота не выпускают? Поэтому так легко увязалась за малышкой Роаной и потакаю ее глупостям.
   Когда мой танец подошел к концу, одновременно произошло две вещи: "юбка" в момент последнего кружения самопроизвольно развязалась, улетела в сторону кровати и малышка с радостным криком "дядя Адриан!" промчалась ураганом в сторону дверного косяка. С означенным "дядей" я невольно встретилась взглядом. Если бы не привитое мне королевское самообладание, то быть мне в глубоком обмороке. Почти чёрные глаза лорда Дэймора внимательно изучали одну нерадивую адептку. Ещё чуть-чуть и я начну заливаться краской, а этого никак нельзя допустить.
   - Лорд Дэймор, я нашла Роану рыдающей в арке перехода, когда возвращалась с полигона, - торопливо заговорила я, чтобы декан не успел меня перебить, - накормила и привела сюда, где мы ожидали вашего появления. Сейчас, когда в моём присутствии отпала необходимость, я удалюсь. Было приятно с вами познакомиться, маленькая леди.
   - Вы знакомы? - девочка широко распахнула глаза.
   - Да, Роана, мы знакомы. Мэтр, если вы захотите со мной поговорить, вызывайте в индивидуальном порядке. Всего доброго.
   И ретировалась, предоставив лорду самостоятельно разбираться с его проблемами. Я чувствовала, что поступаю неправильно, но это лучшее, что можно сделать. Не ругаться же с ним в присутствии малышки. Ох, и получу я нагоняй от декана за свою тупость непроходимую. Не знать имя своего классного руководителя, мрак и хаос преисподней.
  
   Килар.
   Летта почему-то задерживалась. Через десять тантов дверь распахнулась, в неё вылетела раскрасневшаяся принцесса. Резко захлопнула дверь, по ней же и сползла. Встрепанная, с лихорадочно горящими глазами - такой я ее ещё не видел.
   - Что случилось?
   Принцесса выругалась на меня за то, что ее напугал. Глубоко вздохнув, пересказала случившееся.
   - Е... лы-палы. Что, прямо в спальне?
   - Угу. Хорошо хоть он вещи свои не разбрасывает, а то уже слишком...
   - Летта, это не конец света. Да, декан. Если он мужик умный, то поймёт, тем более малышка расскажет. Вы же ничего предосудительного не делали, так что успокойся. А вообще - я тобой горжусь. Ты не оставила ребёнка в опасности. И я бы на твоём месте пристыдил лорда.
   - Пристыдишь такого... Легко тебе говорить, он не твой декан. Я с ним каждый день общаюсь.
   - Брось ты эти сопли. Ты - будущий боевой маг. Просто веди себя так, будто ничего не случилось.
   - Не могу. Стыдно.
   Вот же ж, взрослая женщина, почти мать. А ведёт себя иногда... Как маленькая. Нельзя боевику быть столь впечатлительной. Будем тебя отучать бояться по всякому поводу. Морду, согласно этикету, она может держать, а поведение оставляет желать лучшего. Есть только одно снисхождение - она женщина и поэтому ее стоит прощать, ибо они, как говорит мой отец, существа непредсказуемые. Их стоит беречь, особенно хрупкие экземпляры, которые и защититься не смогут. И если тело - исцеляемо, то кто будет уверен за душу, за рассудок? На то есть мы - целители, чтобы содержать психику в чистоте и порядке. Заодно и какая-никакая, но практика.
  
   ***
   Лорд Адриан Дэймор сидел на кровати в лёгкой прострации. Следовало бы отчитать маленькую негодницу, но она не его дочь, так что... Детей в гостях принято баловать, а то они расскажут родителям такое, отчего твой брат посмотрит на тебя как на больного и окончательно удостоверится в его умственной неполноценности. Да и в чем Роана провинилась? Главное, что хорошо закончилось. Меньше всего он ожидал увидеть Виолетту Темарино - адептку первого курса - в собственной спальне, в которую он никого не пускал. И тут она, в наспех накинутом покрывале, обернутым вокруг хрупкой талии. Она кружилась, солнечный свет шаловливо игрался с тканью и скользил по режим волосам. Ещё оборот и неплотно закрепленная ткань отлетает в сторону. На миг показалось, что сквозь ее черты проглядывают другие. Обычно острый на язык лорд смотрел и молчал, пытаясь сообразить, не является ли увиденное плодом разыгравшейся фантазии? Очарование момента пропало, когда Роана громко завопила и побежала к нему. Пришлось отвлечься на неё и сказать пару слов. В глазах адептки промелькнул испуг. Неужели он настолько страшен как преподаватель? Виолетта удивила - девушка подобралась мгновенно, выпалила длинную тираду, в которой прозвучали укоряющие нотки, и ушла, сославшись на собственную занятость. Как реагировать, принимать ли меры или оставить, будто ничего и не было? В мысли вклинилась племяшка, и пришлось срочно включать дружелюбие и обаяние. Дети, они все видят и чувствуют неладное, так что их легко не обманешь. Как ни старался лорд, Роана скоро заскучала и законючила, а затем подала такую идею, что у Дэймора чуть ли не случилась истерика. Впервые, за всю преподавательскую работу. И педагогический стаж здесь оказался бессилен.
  
   Виолетта. Полчаса спустя.
   Только я успокоилась, как в окно влетела полупрозрачная сова с зажатым в клюве письмом. Птица приземлилась на мою кровать, наклонилась и положила письмо рядом со мной. Глухо ухнув, пернатая посетительница растворилась в воздухе.
   - Что это было? - Килар, так же как и я, недоумение пялился на свернутые лист бумаги. - С-сова. - заикаясь, развернула бумагу.
   " Адептка Виолетта,.."
   Хор-рошее начало. Так же как и в жизни. Так трудно написать просто 'Виолетта'?
   ".., не знаю, чем вы понравились Роане (она очень избирательна в людях), но не откажете ли в любезности..."
   Ого, как официально. Небось, у лорда зубы скрежетали, когда он это писал.
   " ... совершить прогулку с посещением вечернего представления. Роана изъявила желание увидеть вас вновь. Ждем вас через три часа возле выхода в город. Лорд А.Дэймор".
   Очешуеть можно!
   - Видимо, Роане скучно и она хочет проводить его со мной, а не с деканом.
   - А что? - Ил считался в строчки. - Сходишь, развеешься, город посмотришь. Малышка от тебя без ума, как я понял.
   - Ты несерьезно, да?
   - Отнюдь. Заодно поменяешь мнение лорда о тебе.
   - Ага. Особенно, если оно изменится в худшую сторону.
   - От тебя зависит. В общем, будь собой. Ребят, я предупрежу.
   - Не вздумай их отпускать! Сегодня меня заместишь, ясно? Бедный лорд... - простонала я. - его психика не выдержит.
   Я сама себя иногда терпеть не могу.
   Килар засмеялся. Вспомнил наше с ним знакомство?
   - Предатель! - и кинула в блондина подушкой. Даже в погребенном состоянии Ил продолжал хихикать.
   Я боюсь и трясусь как суслик, носом к носу столкнувшийся с птеродактилем, а ему - смешно, паршивцу!
  
  
   Собиралась я на вечерний променад на нервах. Килара пришлось выгнать, а то подготовка займет больше времени. Быстро искупавшись, призадумалась над одеждой. Луменара позаботилась о моих нарядах, за что ей - отдельное спасибо, хотя она старалась больше для Керриаса: как узнала, что мне надлежит жить в академии, сделала заказ слугам упаковать и переслать мой гардероб. За то время, пока я "заново" училась этикету, поменяла фасоны, сделав их проще и менее вызывающими. Хотя некоторые наряды остались неизменными. Взгляд упал на темно-зеленое платье длиной до пола, с квадратным вырезом и бледно-золотой окантовкой. Рукава облегали кисть, без длинных клиновидных, чуть ли не стелящихся по полу, но небольшие манжетики все же были. Вдруг приключатся... разные обстоятельства. А я все-таки боевой маг, который должен всегда быть готов к неприятностям. Широкая юбка не стесняет движений. Обувь можно надеть любую, ее практически не видно. Туфли-лодочки - универсальная вещь, существующая и здесь. Я скоро вообще забуду, что такое каблуки. Над прической долго не раздумывала - подняла волосы наверх, закрепила заколками-невидимками в стиле "легкий хаос". В итоге оголилась шея. Пришлось открывать сундучок с драгоценностями и выбирать, что подойдет. Амулет метаморфоз, позволяющий держать новую личину, был виден только мне. Так что зона декольте якобы пустовала. А вот и он - небольшой медальон - круглый "блинчик" с россыпью полудрагоценных камней - прозрачных, зеленых и синих. Ни и заключительная деталь - чуть макияжа на лицо и глаза. Губы не красила - не на свидание же иду. Обойдется! И вообще я ради малышки стараюсь.
   Жизнь здесь приучила меня не выходить за пределы дворца без оружия, так что парой маленьких кинжальчиков я обзавелась. Изготовленные из тугоплавкого и, что не немаловажно, не обнаруживаются никакой магией, металла, но, что удивительно, немного гнулись. Я даже цену изделия боюсь себе представить! Познав кровь владельца, кинжалы никогда не ранили его, так что спрятала я их в рукавах, предварительно надев на запястье по резинке, чтобы не дай боги, не выпали в самый неудобный момент. В принципе, все. И время поджимает. Пора выдвигаться.
  
   ***
   Лорд Дэймор мрачно созерцал холл, погруженный в полумрак. Вечером сияние светильников специально приглушали, чтобы придать академии домашнюю обстановку. Да и чтоб никто лишний не шлялся. Студенты, имеющие право выхода в город, покидали академию около пяти часов вечера, и лорд мог не опасаться, что его кто-то увидит. Некоторые до сих пор не знали, что к декану приехала племянница. Неудивительно, что Академию называли "городом в городе", ибо студентам всегда было чем заняться и без дурацких сплетен.
   Роана пританцовывала на месте от нетерпения, но молчала. С каждой минутой уверенность, что Виолетта пойдет с ними, улетучивалась. Может, стоило навестить ее лично и в приказном тоне заявить, но лорд почему-то этого не сделал.
   - Горит звезда во тьме ночной,
   Что потревожила покой,
   Овеян я ночной прохладой,
   Увидеть - большего не надо...
   Малышка, рассказав стишок, затаила дыхание, тоже уставилась в холл, заполненный тенями. Там кто-то шел! Шаги уверенные и плавные. Перестук каблучков, которыми дамы не пренебрегали, отсутствовал. Следующее, что увидел Адриан Дэймор - стройный женский силуэт в темном облегающем платье. Волосы собраны где-то на затылке, поэтому цвет не распознается сразу. Ну, точно, рыжие!
   - И-и! - запищала мелкая и бросилась навстречу адептке.
   И с чего это он решил, что Виолетта Темарино пойдет в той же одежде, в которой он ее застал? Но можно выдохнуть, теперь он будет не один присматривать за мелкой оторвой.
  
   Виолетта.
   Мелкую я скорее услышала, чем увидела. Уж больно пронзительно верещит, как сигнализация в машине. Надеюсь, это у нее временно и привычку пищать от счастья она перерастет. Хотя встречала я инфантильных барышень и у себя на родине - с телом взрослой женщины, а умом как у тринадцатилетней.
   - Ты пришла! Идем скорее, а то опоздаем!
   - Да иду я... - сдержать улыбку не получилось. Ох уж, эта детская непосредственность.
   Лорд терпеливо дождался, пока мы подойдем.
   - Рад, что вы приняли приглашение, леди Виолетта.
   Ты как меня назвал? Леди?! Моя ершистость куда-то пропала. Я даже про колкий ответ "Вас пожалела" забыла. Хотя вряд ли декан его бы оценил.
   - Благодарю... Мы действительно опаздываем?
   - Ничуть. Представление начнется через час. Предлагаю пройтись пешком.
   В его голосе слышалась плохо скрытая радость. И облегчение.
   - Вперед! - малышку вприпрыжку выбежала из хода.
   - Вперед, так вперед.
  
   - Первокурсникам запрещено покидать Академию. - Бодро отрапортовал сторож на проходной. Лорд выдохнул и протянул ему прямоугольную карточку размером с ладонь.
   - Это... - декан внимательно поглядел охранника. - ... пропуск, подписанный лично директором.
   - Но тут написано... - сторож придирчиво разглядел пропуск.
   - Я знаю, что там написано. - отрезал Дэймор. - Вам все видно?
   - Д-да. - бедный охранник уж заикаться начал. - П-проходите.
   Что же такого увидел бедолага? Если там действительно мое имя, что же в нем страшного? Хотелось похулиганить и вырвать карточку из-под его носа и самой вглядеться в надпись. Какие же слова действуют не менее сильно, чем заклинание стазиса? Но, увы, лорд и так наверняка считает меня немного страненькой, а пригласить меня его заставило отчаяние и полное непонимание того, как организовать досуг ребенка. Вполне милого и не сильно разбалованного, кстати.
   Мы прошествовали мимо застывшего соляным столбом стража. Малышка носилась по двору, гоняя птиц. Декан набрал свежего воздуха и хотел сделать замечание малышке, пришлось коснуться его руки:
   - Ни в коем случае не ругайте ее. Чем больше она бегает, тем быстрее выдохнется. Жаль, что я не видела его глаза. Наверняка расширились от удивления.
   - Роана, ты остается с птичками?
   - Не-ет! Я с вами!
   - А ты знаешь, куда идти?
   - Нет, но дядя знает.
   Декан закашлялся, пытаясь скрыть смех.
   - В таком случае, позвольте предложить вам свою руку.
   Вот тут бы мне удивляться, но... Я же планировала быть собой, так что...
   Пришлось временно подавить деканобоязнь:
   - Вы так любезны.
  
   Через двадцать минут я окончательно убедилась, что у Роаны шило в одном месте.
  Гиперактивный ребенок. Бессчетное количество кругов вокруг нас, беготня - вперед-назад, сбивчивая трескотня...
   - У меня скоро голова закружится.
   Я с подозрением посмотрела на декана - ты что, прикалываешься?
   - А поставить на нее маячок или следилку не догадались?
   - Да как-то в голову не пришло. Помолчите пока.
   Узнаю декана-тирана. Каким бы милым он не казался, любовь к командованию и контролю никуда не денется. Вылезает изо всех щелей. А свежий воздух вообще последние мозги выдул. Хорошо, что он мысли не читает, а то я уже труп. Много раз труп.
   - Готово. Виолетта, скажите, а ... - Дэймор задумался, подбирая слова, - ... почему вы мне помогаете?
   Нет, честно, у меня сейчас истерика случится от смеха. Мужик, ты как минимум вдвое, а то и в трое (черт бы собрал магов!) старше меня, а такие вещи спрашиваешь.
   - Понаблюдав за вами и Роаной, не трудно сделать вывод - у вас никогда не было своих детей, поэтому вы не знаете, что с ней делать. Вы организовываете ей досуг, но...
   Я задумалась, как лучше донести информацию до лорда.
   - Что "но"?
   Ой, меня что, внимательно слушают? Я нашла свободные уши! Лорд, ты осознал, насколько попал? Я ж так осмелею, что не остановишь потом.
   - С ребенком нужно быть постоянно. Вот вы оставили ее в комнате, а ничего не предложили. Например, чернила с бумагой, чтобы порисовать. Также не заперли дверь, хотя... это спорный момент.
   - Почему?
   - Тогда малышка либо разревелась бы, либо что-нибудь сделала бы с вашими вещами.
  Неумышленно, конечно. Без присмотра нельзя... Как получилось, что вы оказались не готовы к ее появлению? Приезд ребенка обычно согласовывается заранее.
   - Забыл. Брат предупреждал. Я еще хотел взять отгулы на эту неделю, но...
   - ... запутался в числах. Как это типично для занятых людей. Все-таки возьмите пару свободных дней и посвятите ей полностью.
   Лорд смотрел на меня с откровенным ужасом.
   - Да не бойтесь! Я могу вам написать, чем с ней заняться. А меня зовите только в крайнем случае... Мне еще в ваших практикумах разбираться, я понять не могу, как это делать.
   - Что у вас не получается?
   Ч-чего?! Что в лесу сдохло или... А, поняла! Баш на баш! Ты - мне, я - тебе.
   - Не могу заставить нити быть упругими, чтоб не рвались и не провисали.
   - Распространенная ошибка новичков.
   Мне показалось, или лорд усмехнулся?
   - Прежде чем вы приступите к выполнению, надо стабилизировать потоки. Сейчас они напоминают тонкие ниточки. Вы их так и воспринимаете - в виде нити. А она может и рваться, и провисать. Просто выберете другой образ и все получится.
   - С-спасибо за совет.
   Действительно, я воспринимала потоки, как нечто хрупкое и осязаемое. Обязательно попробую!
   - Не за что. Мы почти пришли. А вы не такая... зазнайка. А остальным пытаетесь доказать иное.
   А вы вообще не такой в жизни! Сомнительный лорд комплимент сделал, если честно. Так и хотелось пихнуть его в бок. Никогда не считала себя заучкой, но со стороны так все и выглядело. Здесь интересно учиться. Тяжело, но не скучно. Хочется узнать всего побольше. И что мне ему сказать: "вы тот еще фрукт?!"
   - Роана, иди сюда! - позвал лорд, избавив меня от необходимости отвечать. Как-то неловко я себя чувствую, однако...
   - Мы с вами посетим Театр Иллюзий. У них сезон в самом разгаре и сегодня они дадут детский спектакль. Вы никогда не бывали в подобных местах?
   - Нет. - Я и на Земле по театрам не ходила. Считала, что это - не мое, а удел интеллигентов и пожилых пар.
   - Тогда я вам завидую...
   Лорд осекся, так как подбежала малышка.
   Завидует? Странно он себя ведет. М-да, у меня очередной приступ когнитивного диссонанса. Поведение лорда Дэймора разительно отличается от наплевательски надменного, с каким он относится ко всем учащимся. Я уже слышала, что у него нет любимчиков, он никого не выделяет из толпы. То ли считает, что здоровая конкуренция должна быть во всем (в том числе и в учебе), то ли не находит нужным возиться с перспективным учеником. Здесь действует негласный закон - маг делает себя сам. Учитель и ученик - слишком редко встречаются, потому что это - большая ответственность. Магическая клятва не дает полной уверенности, что подмастерье не прибьет наставника по окончании обучения. Рониус подробно рассказывал о жизни магов, почему они склонны к затворничеству и им редко есть дело до людей.
   - Что с тобой? - мелкая подергала меня рукав.
   - А? Нет, ничего. Просто задумалась.
   Наши места, как и говорил декан, располагались в первом ряду, да еще и по центру. Роана села слева, лорд Дэймор - справа. Чудесно, всегда мечтала почувствовать себя бутербродом. Надеюсь, лорд не будет дергать меня за рукав или еще как-то отвлекать? Улыбнулась своим мыслям. С чего бы ему дурачиться, он же лорд! Ага, а я - принцесса, и мне тоже многое не положено. Вспомнила, как один раз решила посмотреть фильм на первом ряду в кинотеатре. Была жутко разочарована. Но здесь - театр, и все видится другим.
   Пустая сцена, с фоновой картинкой неопределенного цвета. Мебели вообще нет, никакой. Актерскую площадку освещает рассеянный свет, льющийся со всех сторон. И вот он гаснет, а вместе с ним стихают негромкие разговоры. Когда сцена погрузились в темноту, в зале стало жутковато. Только теперь я поняла, что такое Театр Иллюзий. Никаких софитов, только магия. Внезапно из полной темноты проявляется человеческая фигура. Женщина стоит на сцене в белом платье, по лицу стекает слезы. В безмолвии она смотрит перед собой невидящим взором. Но все зрители слышат то, о чем она думает. Каждое ее "слово" сопровождается изменениями на лице.
   - Прости, что не смогла сопротивляться... Прости, что тебе пришлось все бросить и рваться сюда... Может, не стоило говорить тебе "да"? Но... Я так люблю тебя... И мне ничего не остается, только ждать, когда ты придешь за мной. Спеши, мой Сэанор, спеши!
   Женщина падает на колени, платье ложится красивым кругом. Руки сплетены в молитвенном жесте, губы беззвучно шевелятся. Не получив знака свыше, она упирается руками в пол, пытаясь сдержать всхлипы. Затем обессилено обмякает, свернувшись калачиком на холодном камне.
   - Я слабею с каждым днем... Скоро не смогу сопротивляться его чарам. Он сильнее! Но я буду ждать... сколько... смогу...
   Вероятно, слова девушки, лет двадцати трех, наконец-то удалось рассмотреть ее лицо, полное боли и отчаяния.
   - Я... жду... тебя.
   Свет пропадает, скрывая фигурку с длинными русыми волосами.
   Картина меняется. Темнота резко отступает. Теперь сцена - это часть древнего храма, в котором, неотрывно смотря друг другу в глаза, стоят двое - это же девушка и тот самый Сэанор. Они держатся за руки, а лысый жрец в сутане заунывным голосом читает речь для новобрачных. В зале раздаются смешки - не могут сдержать улыбку не только дети, но и взрослые.
   - Если здесь некто, у кого имеются возражения, прошу высказаться сейчас, иначе после обряда его слова не будут иметь силы.
   Молчание. Только возлюбленные потянулись друг к другу, как зал сотряс громовое: "Я против!". Ну, а дальше по сценарию - злодей крадет девушку, издевательски хохочет на весь зал и обращается к жениху:
   - Если хочешь увидеть свою ненаглядную, приходи в Замок Семи Дорог, я тебе даже карту дам. Воспользуется помощью магов или кого-то еще - умрешь. Расскажешь кому-нибудь или попросишь помощи - умрешь. Дойдешь до замка без посторонней помощи. Если она согласится пойти с тобой - я сам довершу свадебный обряд! Помни, никому.
   Погружает всех в состояние оцепенения и с красавицей на руках покидает храм через портал. У священника выпадает из рук какая-то деревяшка. Он долго смотрит перед собой и произносит только одну фразу:
   - Если зло проникло в храм, то все - очень плохо.
   Картина обрывается, предоставляя разгул эпическому повествованию. Нам попеременно показывают то Сэанора, спешащего к прекрасной Эрис и попадающего в различные неприятности и Замок Семи Дорог, в которой разворачивается основное действо. Бедного Сэанора избивают, грабят (один раз у него тянули кошель с деньгами, второй - увели лошадь). Путь рыцаря к даме сердца нелегко и труден, под конец он нанимается сопровождающим в караван, идущие в то место, где заточена его любимая.
   Замок Семи Дорог - отнюдь не угрюмое место, а вполне жилое и уютное. Араксол (имя нашего негодяя) накладывает на Эрис подобные чары. Она не может выбраться из заточения сама и не имеет возможности расспрашивать кого-то о выходе из замка.
   Знаете, а злодей-то оказался алхимиком. Он не имел желания глумиться над пленницей. Гадалка сказала ему сделать так, чтобы получить один важнейший ингредиент для своих снадобий - Камень Слез, который несчастный найдет в своих поисках. Эрис все больше привязывается к замку и понимает, что не хочет уходить из него.
   Злой Сэанор наконец-то добирается до замка с Камнем (правда, он не знает, что это такое, но почему-то сунул в карман) и требует выдачи ему Эрис.
   - Я обещал тебе, что ты сможешь поговорить с ней, но не обещал, что она пойдет с тобой. И в качестве платы я требую то, что лежит у тебя в правом кармане.
   Сэанор вспоминает про вещь, случайно найденную в дороге.
   - Зачем он тебе? Это просто камень.
   - Камень. Но для тебя это непростая вещь, так?
   Жених лезет рукой в карман, достает его. Под взглядом удивленных зрителей Камень источает радужные сияние, взмывает над ладонью Сэанора. На несколько секунд замирает и летит в сторону мага. Артефакт скрылся в складках материи. Судя по всему, там располагался потайной карман.
   - Тебя приведут к ней. Даю слово - никто не остановит тебя, если она выйдет по своей воле. Если ослушаешься - магия не даст покинуть ей замок.
   Сэанор идет весь такой уверенный в том, что стоит ему появиться, как девушка попросит забрать ее из ужасного места. Но никто не бежит встречать его. Эрис оказывается в саду. Гордая осанка, живой взгляд и улыбка, когда она смотрит на него. Сэанор пытается увести девушку, но та возражает:
   - Тебе здесь плохо, Сэанор?
   - Это дом врага, Эрис, как ты не понимаешь?
   - Он мне все рассказал. Почему похитил, и заставил ждать тебя. Так велели боги. Ты должен был найти и принести ему Камень.
   - Милая моя, Эрис, он околдовал тебя! Как ты можешь такое говорить?!
   - Нет, никто меня не зачаровывал, я могу свободно перемещаться по замку. Ты же принес ему камень?
   - Принес. Но... он же...
   - Злодей? В твоем понимании - да. Тебе пришлось испытать множество невзгод, но маг был уверен, что ты справишься.
   - Почему ты хочешь остаться?
   - А что у нас есть? Мы не дворяне, я не принцесса. И у нас нет дома. Маг просил напомнить, что сказал, когда крал меня.
   - Что... сам нас поженит...
   - Вот видишь! Пожалуйста, позволь нам остаться!
   И минут пять подобных соплей. В конце концов, они поженились и остались жить в Замке Семи Дорог. Они выбрали свой путь и вместе пройдут по нему. До самого конца. Наверно, я испорчена, потому что мне понравился не жених главной героини, а маг. Умный, хитрый и, в какой-то мере, честный. Дурачок-герой Сэанор оказался прямолинейным, как железнодорожный рельс. Все актеры были красивыми - на то он и Театр Иллюзий. Но сюжет мне казался странноватым или так принято? Про Дэймора и Роану я забыла, следя за действием. И совсем не контролировала свои, так что лорд мог за мной наблюдать. Ну и ладно, мне не жалко.
   - Как представление? - Декан встал и протянул руку мне.
   - Незабываемо. Теперь я понимаю ваши слова.
   - А тебе? - лорд поднял малышку на руки.
   - Ааа! Ооо! Спасибо, дядя Адриан! - и от переизбытка чувств чмокнула лорд в щеку.
   Тот прибалдел на несколько секунд, и заговорщицким тоном сказал:
   - Мы можем сходить за кулисы. Пообщаемся с актерами?
   - А можно? Правда? - в глазах малышки сияли звезды, еще чуть-чуть и ее разорвет от восторга.
   - На самом деле, девушка, исполнявшая роль Эрис - моя давняя знакомая.
   - Здорово! Я тебя обожаю!
   - Поднимемся через сцену, так быстрее.
   Под удивленные взгляды зрителей мы в наглую пошли к кулисам. Нас никто не останавливал. Держа Роану за руку, лорд Дэймор постучал в одну из гримерок.
   - Входите! - раздался женский голос.
   Внутри помещение было просторным. Помимо леди здесь находились все, кто был задействован в спектакле. Они уже успели переодеться. Как-то очень быстро.
   - Адриан! - воскликнул леди с черными волосами. От Эрис в ней остались только глаза и носик. - Как я рада тебя видеть! Где пропадал? И кто это с тобой?
   - Моя племянница - Роана и адептка моего факультета - Виолетта Темарино.
   - Приятно познакомиться. Проходите, не стойте в дверях.
   - Мы ненадолго, Рис.
   А друзей с именами "Гречка" и "Пшено" у нее нет случайно? - вклинился мой вредный товарищ. Эрис. Рис. Не стали особо менять имя главной героини? Где это они познакомились? Уж очень фамильярно общаются. Коллеги? И эта Рис рада его приходу. Как они будто давно не виделись.
   - О, племяшка-племяшка! - раздался хор голосов. И ее принялись тискать и водить хороводы вокруг. А Роана и рада побыть в центре внимания, когда еще такая возможность представится вновь?
   - Занятная малышка. - Улыбнулась Рис. - Знаешь, Адриан, я была удивлена, когда сказал, что придешь и попросил три места. А ну признавайся, ты специально хотел помучить меня неизвестностью? Ковар-рный!
   Я когда увидела вас, чуть из образа не вышла! Виолетта, а что у вас с лордом?
   О... Кажется, я краснею. У этой девицы язык без костей. Что на уме, то и озвучивает.
   - Рис, - лорд укоризненно посмотрел на актрису. - Прекрати смущать девушку. Она просто адептка. Виолетта помогает мне справиться с малышкой. Я просто решил ее поблагодарить.
   - Хмм... - Рис призадумалась. - Виолетта, а вам понравилось?
   - Очень. Вы великолепны!
   - Благодарю. Давай, что ли, представляюсь: Риасэя Мирано - главная прима и муза этих великовозрастных детей. И можно на "ты".
   - Хорошо, - Я задумалась, как бы поговорить с ней наедине. Риасэя хорошо знает лорда. - А вы - маг?
   - Да. Мы все тут - маги. Без волшебства, спектакль - это просто спектакль.
   - Позволь не согласиться. Игра актеров - вот главное волшебство, а магия - приятное дополнение к волшебству.
   Декан молча наблюдал за нами. Бросила короткий взгляд - лицо усталое, задумчивое, но вполне умиротворение. То есть 'кусаться' в ближайшее время мы не будем?
   - Отлично сказано. Выпьете что-нибудь?
   - Ой, - я встрепенулась, - зря ты это сказала. Я теперь в туалет хочу.
   - Я провожу. - Рис сползла с дивана, - Адриан, мы скоро вернемся. Смотри за малышкой, а то эти изверги ее затискают.
   Делать свои дела пришлось быстро, ведь я еще хотела с актрисой поговорить.
   - Рис, а где вы с лордом познакомились?
   - В академии, конечно. Он почти не изменился. Я по нему сохла очень долго, но сердце Адриана уже было занято. Некой Дией Меридиа. А что, нравится?
   - Как тебе сказать...
   - Да как есть! - отозвались та. - Я за Адриана любого порву на мелкие кусочки. Так что - колись.
   - Он мой декан. И я его боюсь до жути.
   - Да-а? - многозначительно промурлыкала Рис. - Что же ты тогда тут делаешь?
   Я кратко пересказала ей, при каких обстоятельствах познакомилась с Роаной.
   - Ясно. Знаешь, Адриан не любит оставаться в долгу. Ты заходи, как-нибудь - поболтаем. Ты вроде девчонка правильная - мне нравишься.
   - А что стало с Дией?
   - Умерла она.
   С тех пор Адриан замкнулся?
   - Ум-мерла? - я застыла в совершенном шоке.
   - Да, при весьма странных обстоятельствах. Я, наверно, зря это сказала. Ему нелегко приходится. Столько лет одному... Я так не могу. Ладно, давай возвращаться, а то нас сейчас заподозрят.
   - Ага. Рис, спасибо за правду.
   - Пустяки.
  
   Мы довольные выпорхнули из уборной. Рис убедилась в чистоте моих намерений, а я кое-что узнала о лорде. Становится ясно, почему Дэймор ничего о себе не рассказывает - у него травма на любовной почве. И если я начну его жалеть, то он все поймет. Мужчины не любят, когда их жалеют - их это просто бесит! В отношении себя - я тоже ненавижу жалость. Достаточно взгляда или прикосновения, а большего и не требуется. Слова испортят весь 'лечебный' эффект. Интересно, а если покопаться в газетных подшивках, то будет ли там освещена смерть Дии Меридиа? И насколько подробно? Хмм, если учесть характер лорда - то он сделал все, чтобы как можно меньше сведений просочилось в 'желтую прессу' и скрыл истинный факт, назвав совершенно другую причину.
   А теперь, Летта, стоп! Какого черта тебя интересует личная жизнь некоего лорда, которому ты ничем не обязана? Желание помочь? Тут что-то не так. У всякого явления есть причина. Будь оно физическое или нематериальное. Желание - это всего лишь следствие. Почти все мотивы, что побуждают людьми - корысть. Или меркантильность. Примерим на себя. Корысть. Ее доля имелась - я надеялась, что лорд поможет разобраться с практикумом. Ключевое слово - 'надеялась'. То есть, вовсе не была уверена, что Дэймор это сделает. И не собираюсь его 'доить' после отъезда малышки. Нужно мне это, как козе баян! Я его вообще боюсь. Меркантильность. Вот это точно не то. Я принцесса - и деньги у меня водятся в больших количествах. Есть и третье - чувства. Те самые, из-за которых люди решаются на глупые поступки, из-за чего происходят убийства. И нередко в состоянии аффекта. Часто любовь путают со страстью. Что будет, если мы случайно останемся наедине в запертом помещении? Что-то уже не хочется знать ответ на заданный вопрос. Вспомнилась картинка о двух пауках в закрытой банке. Если ее никто трясти не будет, то вероятность конфликта снизится вдвое. Он случится, но позже. А если банку встряхнуть - столкновение неизбежно и они дерутся до тех пор, пока один не убьет другого или пока оба не задохнутся. Быть одним из пауков как-то не очень хотелось.
  
   - Роана, нам пора. - Адриан встал. Малышка попрощалась с каждым, пообещав, что обязательно сюда еще заглянет. Как же мало нужно для счастья: наговорить комплиментов, побыть в центре внимания и тепло попрощаться. Раз малышка счастлива, значит - все удалось! Мы отклонялись. Только переступили порог, как Дэймор сказал:
   - Предлагаю посидеть в ресторации, а потом - домой.
   - Ух, ты! А я могу заказать все, что хочу?
   - Ты же в гостях, маленькая. Можно.
  
   О, так мы еще в кафешку сходим, здорово! Посмотрим, чем местная кухня отличается от нашей. Малышка щебетала рядом, взяв меня и лорда за руки, и подпрыгивала на каждом шагу. Очередная волна ностальгии заставила меня сбиться с шага. Я скучала по своей маме. Жаль, что увидеть ее невозможно. Луменара, в меру своего королевского воспитания, хорошая мать, но сильно избаловавшая ребенка. Лиона с детства знала, что он особенная - стоит ей сказать, чего она хочет - и ей это тут же принесут. Я была уверенна, что принцесса не гуляла с родителями вот так запросто.
   Я вздохнула, выровняла шаг и прислушалась к словам малышки. Она рассказывала об участниках труппы театра и просила Дэймора еще раз наведаться к ним в гости. Несчастный лорд, а я думала, что хуже меня нет никого. И рассмеялась. Негромко, но слышно. Оба сразу замолчали и подозрительно так на меня посмотрели.
   - Ты что-то смешное нашла, да? А где? - Роана завертела головой.
   - Нет, милая. Просто вспомнила кое-что из своего детства.
   Взгляды поменялись. Любопытные такие. Пришлось пояснить.
   - А вот возьму и не скажу! - и снова рассмеялась. - Не скажу, не скажу!
   Лорд хмыкнул. Он понял, что я использовался оружие малышки против нее самой.
   - Слушай, а давай ты мне закажешь еду. Клянусь, что съем все, что закажешь. Только, чур, не жулить! Заказываешь не больше, чем себе.
   - Ааа... Давай!
   - Идет. Дай 'пять'!
   - Чего дать? - не поняла малышка. Ой, прокололась.
   - Берешь ладошку и всей пятерней по ней. Вот так! - я с негромким хлопком стукнула по ее раскрытым пальчикам.
   - Так? - малышка несмело хлопнула по моей.
   - Ага. Только надо всего один раз делать.
   - А что это значит?
   - То, что все получится.
   Как легко переключить ее внимание, пока она ребенок. Была бы подростком, я так просто бы не отделалась. Роана постаралась на славу - маленькая хитрюшка заказала мне то же, что и себе. А сладостей там было... море. Я попробовала многое и съела большую половину. Малышка умудрилась умять все, и теперь осоловело водила глазами. Она забыла про наш маленький спор и явно хотела только одного - спать.
   - Принесите счет, пожалуйста, и вызовите карету. - Деловито сказал лорд подошедшему официанту.
   - Будет сделано, лорд.
   - Умхрф... - нечленораздельно произнесла малышка. Я заметила, что ее голова начала клонится вниз и выдернула из-под нее тарелку, в которую она чуть не клюнула носом.
   - Тсс... - приложила пальцы к губам. - Ждем карету. Помолчите.
   Я перенесла стул поближе к ней, чем позабавила лорда. Надо подстраховать малышку. А та, тихо сопела, лежа на столе и положив перед собой ручки. Ангельское создание с пепельными кудряшками. Но только когда спит. Замоталась за день - бегала вокруг как собачонка, посмотрела спектакль и наелась до пуза под конец - Я бы тоже уснула лицом в салате.
   ***
   Адриан Дэймор.
   На выходе из Академии пришлось задержаться. Норберт ни в какую не хотел выпускать адептку. Зная о подобной проблеме, пришлось позаботиться заранее. Идти на поклон за пропуском. Рохард был занят, так что выдал пустой бланк со своей подписью и печатью, не поинтересовавшись, для кого я его взял. Страж долго оглядываться в него. В документе не стояло сроков, что и вызвало негодование. Лорд пресек попытки и тяжело посмотрел на охранника. Тот закивал и пропустил их.
   Роана подбегала то к фонтану, то к деревьям. Ей любопытно абсолютно все. Адептка неслышно скользила рядом. Что ж, следует проявить вежливость и предложить ей себя в качестве опоры. Наверно, Виолетта откажется. Но та, постояв в недоумении пару мгновений, согласилась. В ее глазах скользнула обреченность, и она мысленно махнула рукой.
   Беседовать и следить за снующей туда-сюда Роаной непросто.
   Адриан вздохнул и пробормотал негромко:
   - У меня голова сейчас закружится.
   В ответ на декана посмотрели, чуть ли не как на идиота и задали вопрос: "Почему не поставить маячок"? Действительно, почему нет?
   В итоге разговор с адепткой ушел совершенно не туда. Лорду прочли очередную лекцию о том, что он - полный бездарь в воспитании детей и посоветовали хорошо планировать развлекательную часть. Жалоба на практикум по боевке вызвала у лорда ухмылку, и он решил разъяснить, что неправильно делала Виолетта. Та просияла и поблагодарила. Комплимент в ее сторону вызвал небольшую заминку. Неужели ей никто не говорил комплиментов или это случается не часто? Да и лорд хорош - комплименты говорить разучился.
   И всё же Виолетта немного нервничала и... боялась? Но почему? Чтоб он знал.
   Театр Иллюзий не изменился. Тот же фасад, переливавшийся цветами радуги, все те же
  мягкие кресла в зале, не позволяющие отвлекаться на скрип сидений во время спектакля.
   Дэймор специально посадил адептку между ним и Роаной. Чтобы "орехи" от мелкой оставались Виолетте, а он хоть немного передохнет. Спектакль "Путь домой" он видел пару лет назад, а вот Виолетта и малышка, нет. Видно, что девушка не отсюда, а из провинции. Ибо каждый горожанин водил своего ребенка на спектакли Театра Иллюзий. Создавалось впечатление, как будто адептка и племянница были знакомы друг с другом давно. Они легко находили темы для общения, и Виолетта игралась вместе с ней, забывая о том, как это смотрится со стороны. Роана была счастлива, глаза горят, как у кошки. Конечно, он же пообещал сводить их к актерам. И как удивленно распахнулись глаза адептки, хотя потом быстро пришли в норму.
   Эрис Мирано - однокурсница с факультета иллюзий, учившаяся в одно время с Адрианом и безнадежно влюбленная в него. Это замечали многие, но не он, ведь все внимания боевика занимала Дия. Нет, не время и не место вспоминать о ней!
   Роану сразу взяли в оборот остальные участники труппы, чтобы позволить хоть немного пообщаться. Риасэя по-прежнему оставалась хороша собой, и долгое время являлась руководителем театра. И она выбирает репертуар. Редкое сочетание ума и обаяния, но от чего-то лорда оно не привлекало. Любовь вообще зла. Будто ты с рождения лишен способности выбирать...
   Девочки ненадолго уединились. Лорд надеялся, что Рис не наболтает лишнего. Особенно то, что адептке знать не положено. Хотя однокурсница осведомлена лишь частично. Как он мог... Роана горячо попрощалась со всеми, и мы направились в кафе. Внезапно Виолетта сбилась с шага, засмотревшись на что-то. Мелкая сразу завертелась, выискивать искомое. Адептке удалось отшутиться, но в глубине глаз по-прежнему таилась печаль, не имевшая никакого отношения к происходящему.
   Ужин удался на славу. Виолетта огромными глазами смотрела на то, что ей заказала малышка. Кстати, Роана мужественно укрепилась и съела все. Посчитав свою миссию выполненной, организм малышки срочно послал сигнал "спать". Это лорд заметил, когда она чуть не ткнулась лицом в блюдо. Виолетта спасла положение, выхватив тарелку из-под спящего ребенка.
   Оставаться далее в заведении было бессмысленно, так что Дэймор расплатится, и они пошли к карете. Лорд нес спящую малышку на руках. Осторожно передал Виолетте. И хотел было влезть сам, как его окликнули:
   - Ты-ы? ТЫ! - Дэймор вздрогнул, голос был полным ненависти. - Да как ты имеешь здесь появляться! Из-за тебя моя девочка, моя Альди умерла! УБИЙЦА!
   Черт, откуда эта женщина взялась?! Шанс наткнуться именно на нее был ничтожен, и всё-таки встреча произошла. Хотелось закричать в ответ: "Я ее не убивал! Так сложились обстоятельства, из-за которых она и умерла!" Сердце саднило. Альди Эстрато он любил не меньше, чем Дию. А ее мать считает, что дочерью попользовались как игрушкой, и когда она стала не нужна - выбросили.
   - Вы обознались. - Коротко бросил лорд, захлопывая дверцу.
   - Гори в аду! - послышался за спиной голос женщины.
   Адептка сидела, вся сжавшись, удерживая головку маленькой на коленях и поглаживая ее свободной рукой.
   - И вы ничего не спросите? - поинтересовался декан.
   - Это только Ваше дело. Хорошо, что малышка спит крепко, а то были бы неприятности.
   Виолетта по-особенному выделила слово "Ваше" и лорд понял, что допрашивать его не будут. Вот и славно.
   - Устала она. - Виолетта покрутила в пальцах одну из кудряшек Роаны и улыбнулись. - Значит, мы все сделали верно.
   Мы? - лорд считал, что почти всю работу сделала адептка.
   - Конечно, мы. Не принижайте своих заслуг. Кто организовал замечательный вечер? Мы погуляли, сходили в театр, пообщались с труппой и накормили бедняжку так, что она не смогла выбраться из-за стола. Кажется, это я должна выразить свою благодарность. Я забыла, что есть и другие дела, кроме учебы. Спасибо.
   Виолетта улыбалась. Лицо выглядит усталым. Конечно, пройти пешком не один лаар. Но в глазах светилась нежность, когда она смотрит на малышку. Как же это напоминает ему... Нет, он даст чувствам проснуться! Слова застряли комом в горле и Дэймор только кивнул. Разговор увял сам собой.
  
   Виолетта.
   Малышка спала и не проснулась, когда на всю округу раздался крик. Орала какая-то полубезумная тетка. О том, что лорд Дэймор негодяй и убийца.
   "- А что стало с Дией?
   - Умерла она."
   Получается, умерла и Дия, и Альди? Повезло, что женшина не назвала его по имени, но...
   Откуда во мне уверенность, что она не ошиблась?
   Поднять глаза я не смогла. Наверняка он в бешенстве.
   - И вы ничего не спросите? - бесцветный голос уставшего от жизни человека.
   - Это только Ваше дело.
   А знать хотелось. Я никогда не испытывала потребности лезть в личную жизнь другого человека и сейчас не буду. На меня наорут, скажут: "Не твое дело!", и вечер будет окончательно испорчен. Возникнет страстное желание убежать, скрыться подальше с его глаз, запереться на ключ и плакать. Хватит, нарыдалась уже! Опять придется переводить разговор на другую тему, что я и сделала.
   О чем говорить - ясно же! О Роане, распластавшейся котенком на мне. Похоже, лорд не верил, что не только я участвовала в укрощении строптивой девчонки. А по-моему, она очень милая. Эх, напомним лорду, что же он такого сделал. Раз. Два. Три. Вау, четыре! Аж четыре дела! Он предложил прогуляться, это я точно помню. Я так давно не была счастлива от простых удовольствий, так что - спасибо. Лорда моя благодарность не порадовала, он кивнул и замкнулся в себе. Ну и ладно, сиди тут в одиночестве, а я пока подремлю. Карета так похоже на поезд - чух-чух, чух-чух, чух-чух...
  
   - Мы приехали, - сказали совсем рядом. Я вздрогнула от неожиданности. Вот покажу, как подкрадываться ко мне, когда я сплю - перестанешь. И мне все равно - императором, ты или какое-нибудь высочество! Ил так не делает, потому что я дам сдачи. - Я возьму ее.
   Роану сгребли с моих колен. Да, а ноги немного затекли. Тяжело поднявшись, на деревянных "палках" поспешила за Дэймором.
   Стражник быстро открыл ворота, пропуская нас внутрь. Дойдя до центрального холла, мы остановились.
   - Вы не обидитесь, если мы разойдемся? Малышка, знаете ли.
   - Нет. Дойду. Спокойной ночи.
   И, развернувшись, поспешила к башне. Я устала. Хочу и буду нарушать этикет. Сон обещал быть крепким и продолжительным.
  
   Лорд продолжал стоять в зале, с малышкой на руках. И глядеть ей вслед. Сделал глубокий вздох и пошел укладывать Роану. На сегодня эту хулиганку они обезвредили.
  
   Керриас.
   Не сложно заметить, что некроманты не покидают свою башню без особой нужды. Все необходимое можно найти тут же - в складских помещениях. И как это раньше я считал, что живу узником в собственном дворце? Радовало, что у каждого есть своя комната с душевой: после некоторых практикумов мы пахли как... Слов нет, чтобы описать смесь гнили, спирта и травяной дряни, которую мы выпивали перед занятием. Для того, чтобы еда не просилась наружу. Аффади сдержала обещание убирать воздушные фильтры один за другим. Но привыкнуть пока не получалось.
   - Можете порадоваться. Только тихо. Сегодня мы с вами начнем осваивать медитативную технику. Ту самую, о которой я упоминала. Все взяли коврики? Хорошо. Ложитесь так, чтобы не задевать друг друга.
   Я быстро раскатал свой, приземлившись там, где стоял. Наблюдая за их приготовлениями, невольно отметил, как "очистились" наши ряды. Сеон, Никарт, Аларт, Тавирия, Крина, Карн... Не было Вильена, который обычно крутился рядом с нами. Но ведь он прошел испытание. Или я чего-то не знаю? Одно дело - отчисление, другое - когда отказываешься сам. В первом случае запечатывают магический канал, во втором - зачищают память. Стирают время, проведенное в Академии полностью. Связь с клятвой о неразглашении остается в любом случае, но психологическая травма - на всю жизнь. Имен остальных однокурсников я не запоминал - хватало и присутствия тех, кого я знал. А смысл? Многие из них отсеются в первый год. Большинство идут в некроманты от безысходности, а не по способностям (перспективные факультеты всегда забиваются в первые дни), потому что магии особо здесь не требуется, но если она у тебя есть... Не знаю, что считать хуже - ее наличие или отсутствие? Потому что, у меня - она есть. Только никак не ощущается. Но Лиера Аффади, проработавшая в академии почти десять лет, не может ошибаться.
   - Перед занятием вы выпили отвар из трав, предназначенных для сегодняшней лекции. Называется 'состав номер три'. Домашнее задание - переписать рецепт и сделать реферат по каждому компоненту - на что и как влияет, где произрастает. Халтурить я вам не дам. Представьте, от знаний, полученных здесь, зависит чья-то, а может, и ваша жизнь. В данный момент я зажигаю другие травы, которые помогут обрести вам состояние полного расслабления - Сатор. О них вы напишите доклад через одну лекцию, но не будем забегать вперед. Закройте глаза, расслабьтесь. Старайтесь не думать о запахе. Лучше вспомните что-то приятное или помечтайте.
   Сдавленный смех за спиной.
   - Я сказала тихо, Сеон. - меланхолично заметила Аффади.
   - Прощу прощения.
   - Не отвлекайтесь. Первое соприкосновение с Сатором - основополагающее. От того, как вы выстроите блок первоначально, будет зависеть и дальнейшее развитие способностей. Если они у вас, конечно, имеются. - С иронией заметила мэтресса. Даже интонацию не поменяла. - Фильтры не ставлю. Лежим, расслабляемся. Как только понимаем, что успокоились - прислушиваемся к собственному организму. Каждый открывает методику вхождения в Сатор по-своему. Если вдруг исчезнет окружающий вас запах - поднимаете руку. Не орете, как оглашенные, сбивая концентрацию всем. Просто. Поднимаете. Руку. Приступайте.
   Расслабиться? Да запросто! Сколько раз после изнуряющих тренировок я падал в кровать, сосчитать проблематично. Трудно выбросить мысли из головы, они прилипчивые - чуть задел, 'вспомнил' и понеслась! Адерон (мой тренер по боевым искусствам - лучший воин во всем Алр-Элфасте) говорил, что медитативные техники помогают улучшить концентрацию и раскрыть дремлющие способности организма. Сколько он не мучился, вогнать меня в транс у него не вышло. Правда, и речь о стимулирующих запахах тоже не шла. Зар-раза, выматывал до нуля и злился, почему я такой тупой?! Я злился не меньше - и на себя, и на него. Вскоре медитативные занятия мы прекратили за их 'бесполезность' и перешли к силовым тренировкам. Адерон бесил специально, постоянно провоцируя, заставляя сдерживаться.
   'Ярость застит глаза, твой контроль приведет противника в бешенство и он ошибется'.
   Мысль здравая. Я много не понимал, но мечник, с насмешливым взглядом, только отвечал - 'знаниям придет свое время. Оно наступит, и ты все поймешь'. Как я не люблю признавать свои ошибки - он прав. Я столкнулся с жизнью один на один - без слуг, родителей и нашего дворянства в виде ежедневно слоняющихся придворных с вечными прошениями и кляузами друг на друга. В академии мы редко с кем встречались в коридорах - они были пусты. Жизнь в них начиналась только после пяти вечера и то не все горели желанием выползать из комнат. Старшекурсники предпочитали проводить свободное время вне стен.
   Что-то я задумался. Попробовать, что ли? Для разнообразия. Может, посплю? Мысли - прочь! Как там говорил Адерон? А, вспомнил! Расслабился я достаточно, приступим.
   'Я - море, бескрайнее синее море.
   Я - ветер, что гуляет на просторе.
   Я - небо, что не объять руками.
   Я - воздух, что не виден глазами.
   Я - растворен во всем. Ветер. Море. Небо. Воздух. В каждом из них - частица меня. Через них я вижу мир. Познаю мир. Я - мир и одновременно часть его. И я вижу все. Чувствую. Осязаю. Вдыхаю. И выдыхаю. Вдох-выдох. Глубокий вдох - глубокий выдох...
   Я - море, бескрайнее синее море.
   Я - ве... тер...'
   В какой момент мысли ушли на задний план, я так и не осознал. Ни полета, ни падения. Я растворился здесь и проявился в другом месте. Забавно. Будто моргнул и обстановка сменилась. Знакомое помещение - комната Летты. А вот и она сама, Килар рядом. Принцесса сидела на кровати, сгорбившись, и тихо рыдала. Слезы прозрачными жемчужинами скатывались по лицу. Летта выглядела потерянной - глаза красные, нижняя губа подрагивает.
   - Летта... - позвал я, но принцесса не откликнулась. И его императорское высочество тоже. Значит, это сон. Или видение?
   - За что мне все это, Ил... - в полной тишине голос Виолетты звучал отчетливо, - я же ничего... не сделала.
   - Просто не надо было соваться, куда не следует. - Также пессимистично начал принц.
   - Я все равно виновата... Из-за меня, Керриас попал в лазарет! Ему вообще нельзя ко мне приближаться!
   Что-то новенькое! Надеюсь, это не галлюцинации.
   - Он попал к целителям только потому, что был неосторожен. Я говорил Керу, что ничего не выйдет. - Спокойно отвечал наследник императорского престола.
   - Но ведь с тобой ничего не случается. - Летта вытерла слезы рукой.
   - Горе мое, держи платок. Ты ж не селянка. - Ил вынул кусок материи, протянул Летте. Та, шмыгнув носом, его приняла. - Я - это я. Во-первых, на мне мощная защита стоит. Во-вторых, я не испытываю к тебе никаких чувств, кроме дружеских.
   - Брати-ишка... - Наконец девушка улыбнулась. Килар пододвинулся ближе и обнял принцессу, успокаивающе гладя по спине.
   - Кстати. Сестренка моя названная, ты лорду говорила?
   - Ты смерти моей хочешь? Нет, и не собираюсь. Я сама найду, как решить проблему... По крайне мере, попытаюсь.
   Проблему? Какую? Что могло так расстроить Лиону? Странно вообще, что они нормально общаются друг с другом. Вот не дает покоя мне резкое преображение принцессы. Что-то здесь не так. Поступив в академию, она должна была вспомнить хоть что-нибудь. Мне не встречалось ни единого человека, который изменился настолько сильно.
   - Как бы ни было поздно. - Вздохнул Ил. - Учти, если с тобой что-то произойдет, я лично к нему пойду и все расскажу. Пусть помучается.
   Какого лорда они имеют в виду? Это не ученик. Кто-то из преподавателей. Да они ж практически все лорды! Легериль, Рохард, Дэймор... и еще несколько.
   - Я буду искать, не волнуйся. Надо в подземелье спуститься, может, там что-нибудь найду. - Один не ходи. Ты же помнишь, чем это обернулось в прошлый раз?
   Подземелье? Когда это они там шастали? И как их не поймали деканы? Не иначе как потайной ход нашли.
   - Конечно. Можно Тавирию. И Кера, когда поправится. Если бы у мироздания были бы планы на твое убийство, поверь - ты бы давно была уже мертва. А так - ходишь, дышишь и звуки издаешь. Пока что - членораздельные.
   - Блин, - принцесса перестала плакать. - Ты как скажешь. Неужели некроманты так на юмор влияют?
   - Уже не плачешь, это хорошо. Думаю, тренировку сегодня я проведу. А тебе нужно поспать.
   - Опять?!
   - Да, опять. И не спорь со мной. Я лучше знаю, что делаю. Давай, ложись. Натягивай одеялко и закрывай глазки.
   Килар подождал, пока принцесса уляжется. Затем положил руку ей на лоб.
   - Я считаю до пяти, а потом до десяти. - Увидев ее улыбку, целитель тоже не удержался. - Спи, и пусть тебе приснятся...
   Кровать под принцессой затряслась. Она смеялась.
   - Что? Опять ассоциации?
   - Ага. Можно вопрос?..
   Керриас почувствовал, что навеянная реальность начинает рушиться. Стойте, какой вопрос?! Картинка перед глазами резко пропала, оставив его в темноте. В ней же послышался голос Лиеры Аффади.
   'Услышь мой голос, вернись, откуда пришел. Там тебе не место'.
   Принц очумело потряс головой, обхватил ее руками и застонал. Тело онемело от неподвижности, руки плохо слушались.
   - Керридан, возвращаемся в реальность. Резких движений не совершать.
   - А что это было? - робко подала голос адептка.
   - Не совсем удачный вариант транса. Адепт открыл сознание, не поставив предварительно щиты. Не думала, что у кого-то получится.
   - Что... получится? - буркнул Керриас.
   - Тренировка разрабатывалась для выявления новых способностей. Что вы видели? Нет-нет, конкретно не надо. Обобщите.
   - Это... больше похоже на будущее.
   - Хмм... Прорицание? Что, весьма необычно для некроманта. У вас есть родственники с похожими способностями?
   - Нет, и никогда не было.
   - Тогда вам не о чем беспокоиться. Дар у вас спонтанный. Либо проявится, либо нет. Шансы равны. После урока - останьтесь, поговорим. А сейчас продолжим. - И обычным голосом, которым вела занятие, продолжила: прошло много времени. Можете вставать. У кого еще запах исчез?
   Пятеро адептов подняли руки.
   - Всего семь. Неплохо. Те, у кого не получилось, подойдите ко мне. Я выдам свечи, на травах. Зажжете их перед отбоем. Ее не тушить, не касаться - она должна догореть полностью. Все свободны. Керридан, подойдите.
   Когда дверь за последним адептом закрылась, Аффади собрала пальцы щепотью, будто что-то поймала и резко выкинула руку в сторону двери.
   - Это Полог Тишины. Керриас, поклянитесь, что вы мне не солгали.
   - Клянусь. - В голосе адепта промелькнуло сомнение.
   - Но вы не уверены, так? В королевских семьях принято скрывать вещи, которые могут нанести вред репутации. Поговорите с придворным магом или отправьте запрос.
   - Вы думаете, мне скажут? Так просто?
   - Напишите, что это вопрос жизни и смерти и от него зависит, будете ли вы учиться в академии или нет.
   - Но это ложь! - не вытерпел адепт.
   - В какой-то мере, это - правда. - Аффади скрестила руки на груди. - Дар провидения - опаснейшая вещь. И ладно бы, если ваши видения были редки, но... Войти в транс на первом же занятии. Это, как минимум, подозрительно. Если ничего нет, то вы продолжаете учиться, как и раньше.
   - А если будут?
   - Тогда мы встретимся и поговорим отдельно. На этом все. Домашнее задание вам ясно?
   - Да, мэтресса.
   - Свободны.
   Керриас покидал кабинет в полнейшем смятении. Все, что он знал о прорицателях - то, что они нередко сходили с ума или их признавали сумасшедшими. То, чего не смог добиться Адерон, сделала магия и какая-то травка! Ну, спасибо, учитель. Был бы ты магом - уже давно бы все выяснил!
  
   Килар.
   Вечернюю тренировку пришлось проводить мне, как самому знающему. Когда мы собрались вместе, я сказал:
   - К сожалению, Летта не сможет присоединиться к нам. Об обстоятельствах ее отсутствия расспросите завтра. Не будем терять время - раньше сделаем - раньше разойдемся.
   Керриас нахмурился, но промолчал. Что-то он мрачнее тучи выглядит.
   - Мы разделимся на пары. Я беру Тавирию, Кер - Нолика. Вы выполняете весь комплекс упражнений. Мы с Кером - смотрим, подсказываем и поправляем. Приступили.
   Кратко пояснив, что делать, мы с Тавирией отошли немного подальше. Кивнул, чтобы она начинала. Первые два упражнения она выполнила, а третье - не получалось. Пришлось хорошо повозиться. В итоге выяснилось, что растяжка у нашей однокурсницы плохая. Не удивительно. Бег с препятствиями в распорядок дня некромантов не входит. Истязания закончились через полчаса, когда красная от напряжения Тавирия, все-таки сумела справиться с не дававшимся ей элементом.
   - Видишь, это не так страшно. Если каждый заниматься - то быстро научишься. Пошли к Керу.
   Керриас и Нолик уже закончили и просто стояли, о чем-то болтая.
   - О чем речь? - осведомился я.
   - Высказываем гипотезы о срочном деле Виолетты.
   - Не парьтесь. Я уверен она завтра все расскажет. Отдохнули? - эльф и некромантка отрицательно помотали головами.
   - Хмм... а как насчет небольшого спора? - вдруг спросил Керриас.
   - Это какого? - спорить я люблю, но только сначала надо узнать какие ставки.
   - Кто быстрее обежит вокруг башню некромантов.
   - Какой приз? Денежный или что-то другое?
   - Хотел бы я узнать, чем занять Летта, но ты ведь не скажешь?
   - Конечно, нет! - я улыбнулся.
   - Если выиграю я, после экзаменов пойдем в трактир за твой счет. Любой каприз должен быть исполнен.
   - Неплохо-неплохо. Нужно что-то равноценное. А если выиграю я...
   Хотелось бы, чтобы Кер перестал волочиться за Виолеттой, но вряд ли он сдержит слово. Пока что некромант занят по самые уши и за 'сестренку' можно быть спокойным.
   - Мы все сходим в Театр Иллюзий. Билеты у них недешевые, кстати.
   - Идет. Нолик, разбей!
   После того, как стихийник стукнул по нашим ладоням, мы пошли готовиться к забегу. Палкой я вычертил линию старта.
   - Так. Вы двое становитесь по краям и зорко за всем следите. Кер, готов? Тавирия, давай отсчет.
   - А... как? - не поняла она.
   - Давай я. - вклинился наш стеснительный друг. - Готовы? Три. Два. Один. Впере-ед!
   Так быстро я еще не бегал. Полкруга мы шли впритирочку. А затем Керриас начал обгонять. У меня глаза чуть на лоб не полезли! Вот это у тебя подготовка! Уважаю! И дам пендаля своим учителям, когда вернусь! На финише мы разминулись на пару секунд. Какое странное ощущение. Опоздать на чуть-чуть. В двух шагах от финиша.
   - Вот как-то так... - принц виновато развел руками.
   Нолик и Тавирия стояли с вытаращенными глазами.
   - Ну, вы даете! - некромантка размахивала руками.
   - Нифига себе вы бегаете! - Нолик хватал ртом воздух.
   - За желание и не такое сделаешь. - Констатировал я. Хорошо, что Керриас загадал легкоисполняемое желание. Но хотел он именно узнать о Виолетте. Хитрый какой. - У нас есть мотивация, и у вас на занятиях она должна быть. Отдохнули? А теперь три круга, бегом!
   Они подчинились, даже не пытаясь возражать. Когда Нолик скрылся за поворотом, Кер сказал:
   - Мы это зря сделали, да? - и рожа довольная-предовольная.
   - Пусть осознают, что мы... Не хыхры-мухры! Каких они себе крутых учителей нашли, а?
   - Хыхры-мухры... Какое интересное выражение. По контексту оно должно обозначать, что мы самые-самые?
   - Именно. Подождем, пока они отработают, потом три круга. И без возражений. Или ты против?
   - Нет, Повелитель. - С придыханием произнес некромант. Еще и подобострастный поклон изобразил.
   Я захохотал. Не каждый день увидишь, когда некромант кланяется целителю. Чувство юмора - великий дар всего мира. Кер почесал голову и сказал вдогонку:
   - Как же там дальше... Созерцать Вас - есть великая награда. Смиренно лобзаю сапоги Ваши, не смея просить о милости. Один Ваш взгляд способен вылечить неисцеляемый недуг, а каждое слово, произнесенное Вами - истинно и справедливо.
   - Прекрати немедленно, я уже плачу... - Ааа! Да у меня сейчас истерика будет!
   - Повелитель, - не унимался некромант. - Ваши слезы - есть прямое подтверждение тому, что Вы состоите из плоти и крови. Эти капли священны и требует тот час же быть заключенными в сосуде, дабы те, кто по явился перед ваши очи, смогли приобщиться к благодати.
   - Что, придворные твоего отца достали? - я все еще хихикал.
   - Не то слово, - серьезно заявил Кер и вдруг расхохотался. Закончив ржать, пояснил: - Бедный братишка!
   - Сочувствую ему и завидую тебе. Потому что примерно такую же муть выслушивать мне. Нет, когда буду править - запрещу писать жалобы столь извилистыми словесами, где не найти концов, и говорить свои просьбы - тоже. Надо четко и по существу. Как в армии. Так, третий круг они прошли. Теперь мы.
   Тавирия и Кноликвидаэль дождались, пока мы отбегаем. Точнее, просто сидели на земле и тяжело дышали. Эльфы созданы для коротких дистанций и отлично умеют прятаться, поэтому бегуны среди них - явление уникальное.
   - Еще раз увижу, что вы сидите на земле после бега - буду наказывать. Ваши тела разгорячены, а вы на холодное садитесь. Простудиться хотите? Лечить я вас потом не буду из принципа! Тренировка окончена. Я откланиваюсь. У меня еще доклад не написан.
   - У меня тоже. Всем пока! - Кер махнул рукой всем нам и поплелся в башню. Вот уж не думал, что принц - мировой парень. Посмотрим, что с некромантом сотворит жизнь в академии.
  
   Виолетта.
   Утро и 'братишка' ожидающе смотрели на меня.
   - Ил, ты обнаглел... - протирая глаза, я спустила ноги на пол, безошибочно вдев их в тапки. Пока я отходила от очередного 'ну, ты ж, терминатор, даешь!', принц коварно потер ладони и алчно на меня поглядел:
   - Давай колись! Я, между прочим, встал пораньше, чтобы сопроводить тебя на тренировку! Голова не болит?
   - Ты невыносим! - я запулила в его императорское высочество одеялом. Блондинчик увернулся. К моему расстройству, как и всегда. - Мы с малышкой были, так что никакого вина.
   - Тогда тем более! Давай я отвернусь, а ты - переоденься и расскажешь, что вы делали?
   На этих словах у меня впервые появилось желание вылезти через окно, даже не смотря на четвертый этаж. Ну не хочу я делиться своими переживаниями, хотя... можно же поведать урезанную версию? Я вздохнула и начала краткий рассказ...
  
   - И все, что ли?!
   - Все. Хотя... - Я задумалась над тем, что еще можно сказать. - Видел бы ты расслабление рожу декана во время спектакля. Вся его поза говорила о том, как он смертельно устал.
   Рассказывать о погибших невестах не стала, ведь его это никак не касается. Бывают в нашей жизни диалоги, о которых стоит умолчать.
   - А малышка сильно капризная?
   - Нет. Но лорд этого не понимает. И я не буду его разубеждать.
   - Это месть?
   - Нет. Это отсутствующий здравый смысл. Пошли.
  
   Керриас.
   Все были такими бодрыми на тренировке, что уж противно стало. Я один не выспался? Засиделся над докладом до полуночи.
   - Итак, - Лиона заложила руки за спину и медленно мерила шагами пространство. - Чтобы вы не дергали меня по поводу, где я была, отвечаю - к декану боевиков приехала племянница. Он попросил меня поучаствовать в развлечениях для малышки. Возможно в вечернее время я буду не свободна.
   Порядок тренировок остается тем же.
   - А что... ну... потом? - неловко приобретала Тавирия. Неприкрытый ужас в голосе. Ей страшно? Но почему?
   - Потом, моя дорогая Тави, нагрузки будут увеличены. Мы не должны стоять на месте. Ты хочешь сказать, что не веришь в свои силы?
   Далее последовала немая сцена - "кобра гипнотизирует добычу". Некромантка отрицательно мотнула головой. Принцесса промолчала - ответ Тавирии истолковывался двояко.
   - Настроение у вас не очень, как я посмотрю? Тогда пару минут расслабления перед разминкой. Встаньте твердо. Ноги пошире. Нолик, тебе точно так удобно? Тогда ладно. Теперь вы знаете, что не упадете. Закройте глаза и слушайте мой голос. Вспомните самое счастливое воспоминание, от которого захватывает дух, а сердце начинает биться, как можно чаще. Все тело пронизывает легкость, вы парите... Парите настолько высоко, что не хочется возвращаться. Вы вдыхаете глубоко, полной грудью, чувствуете цветочный аромат. Он не приторный, лишь слегка дразнящий... А теперь соедините аромат со своим самым счастливым моментом. Выдохните... медленно. Не спешите. Вдох. Снова окунитесь в безмятежное чувство покоя, вы ощущаете, что сможете все. Даже если вас попросят сдвинуть гору. Для вас не ограничений. Ваш ум пытается это опровергнуть - не верьте ему. Ваши силы - безграничны и вы полностью их контролируете. Вы сильны и бодры. Вдыхаем, вбираем в себя энергию и выдыхаем силу. Считаем в уме до трех и открываем глаза. Раз... Ваши мысли легки и невесомы. Два... Ваше тело наливается силой. Три. Вы готовы к тренировке. Ну, как?
   - Летта... - заинтересованно спросил эльф, - а где такому учат? Я бы пошел записаться. Я хмыкнул. Так принцесса и скажет. Но слушать ее голос приятно - спокойный и размеренный. Я чуть сам не уплыл. Опять.
   - Жизнь учит. И магия тут не причем, - протягивая руки к солнцу, сказала Лиона. - Каждое разумное существо - целитель своей души. И если оно верит - то его не остановит ничего. Теперь повторяем за мной!
   Принцесса не подозревает, насколько она удивительна. Уникальна и неповторима. Особенно когда не надевает маску капризной девчонки. Разительная перемена. Разве так бывает?
   - Кер, куда ты смотришь, я не там! - издевалась рыжая бестия.
   И я понял, что тупо разглядываю дерево справа от принцессы. Крепко задумался, однако.
   - Зато я здесь. Извини.
   В ее глазах промелькнуло недоумение и тут же исчезло.
   - Нолик, не жульничай! Что с твоими руками? И это ты называешь выше? Даже контуженный тролль сделает лучше! Вот, теперь другое дело!.. Та-ави. - пропала елейным голосом "леди кобра" - ты должна касаться носков своими пальчиками... Что? ЧТО я говорила об этой фразе? Правильно, ее в твоем словаре нет. Стой, я подойду. Наклоняемся, только медленно. Следи за ногами.
   Я даже остановился. Виолетта перехватила ноги Тави двумя руками.
   - Колени не сгибай!
   - Б-больно... - захныкала та.
   - Так и должно быть. Еще.
   - Не м-м...
   - ЧЕГО, моя милая? - тихо спросила принцесса.
   - Я сдохну! - резко поменяла мнение некромантка.
   - Ничего-ничего, у нас есть, кому тебя воскресить.
   Это она про меня? Я бы на твоем месте на это не надеялся. А в причинах смерти напишем: "умерла в попытке сделать зарядку".
   - Еще раз потянись и медленно выпрямляйся в полный рост.
   Понаблюдав за "ученицей" принцесса покачала головой.
   - Должно болеть здесь.. И здесь.
   Она тыкнула несчастную где-то чуть повыше спины и пару раз под коленной чашечкой. Тычок сопровождался ойканьем и айканьем.
   - Поздравляю, Тавирия! Сейчас все правильно. Но физическая подготовка никуда не годится. Даю тебе пять тантов, чтобы отдышаться. Потом обойдем башню шесть раз быстрым шагом. Ты и я. Та-ак! Лентяев заставлю бегать шесть кругов. Чего встали? А ну продолжать упражнения!
   Вот это стержень! Я в восхищении, принцесса! Не отказался бы ручку поцеловать (и не ручку тоже), но ты ж меня чем-нибудь огреешь, милая. Тавирия пыталась пререкаться, но Летта, не давала ей и шанса. Словно уже не первый год тренировала новобранцев.
   Ммм, какой проникновенный голос.
   - ... Раз-два! Раз-два! Закончили упражнения. Отдыхаем. Что потом - вы знаете. И помните... - принцесса понизила голос и спокойно закончила, - Я. Слежу. За каждым.
   На последнем слове голос упал до шепота. Боюсь-боюсь! На Нолика и Тавирию это произвело неизгладимое впечатление.
  
   Виолетта.
   Травология кончилась и я пошла в библиотеку. Благодаря спектаклю у меня созрела идея, чем помочь Кноликвидаэлю. Знать бы, как ее озвучить, чтобы не вызвать смех у библиотекаря.
   - Хартфер! - сказала я, чуть повысив голос.
   - Чего тебе? - полутролль вывернул из-за ближайшего стеллажа, напугав до чертиков.
   - Ммм... Мне надо кое-что взять. Слушай, у тебя есть произведения художественной направленности? Только не дешевые романы, а пьесы.
   Хартфер замер, пытаясь осмыслить сказанное. Почесал в голове секунд тридцать. Потом улыбнулся и сказал:
   - Идем, покажу, что есть.
   Мы шли мимо стеллажей, в которых жителями были книги и свитки. Стойки с ними терялись в вышине. Похоже на помещение с пророчествами в министерстве магии, описанной Джоан Роулинг. Только освещение теплое, хоть и магическое, приятно радовало глаз.
   - Здесь! - провозгласил он, указывая на два одиноких стеллажа в мой рост. - Здесь вся развлекательная литература. Что-либо серьезное найдется на двух верхних полках справа. Выбирай.
   - Хартфер, - я неверяще посмотрела на библиотекаря. - А откуда это богатство взялось?
   - Студенты и преподы иногда... У них они пылятся, а тут хоть какая-то польза.
   - И многие читают?
   - Не-а. Больше приносят.
   - А ты?
   - Конечно. - Хартфер посмотрел на меня с недоумением. - Не все время же магические талмуды просматривать.
   - Тогда попрошу у тебя совета. Мне нужны два произведения. В первом главный герой - романтично настроенный юноша, но происходит так, что время сбивает с него лирику и он становится смелее. Тут ясно? Тогда второй сюжет. Это изначально сильный мужчина, который не отступает от своих принципов, даже под угрозой смерти. Каждое обещание, данное когда-либо должно быть выполнено. А поступок, свершенный им, заставляет восхищаться всю женскую половину.
   - Ну, тут есть из чего выбрать. Возьми 'Одинокого воина' Элиара Кастадо, а второ-ой... - полутролль задумался, - хмм, попробуй 'Темную пустошь' Хасиве Дально.
   - Отлично, когда вернуть надо? - я с энтузиазмом уцепилась за врученные книги.
   - Когда они не пригодятся. Виолетта, а можно спросить? - Хартфер засмущался.
   - Ага.
   - Ты не производишь впечатление легкомысленной девушки. Зачем тебе книги?
   - Как зачем?! Мастер, чтобы читать, конечно! - я притворно взмахнула руками. - Это будет эксперимент, надеюсь, он сработает.
   - Расскажешь, чем дело кончится? - и спешно добавил: если удачно?
   - Расскажу. Может, даже чайку с тобой попьем.
   - Ловлю на слове.
   - Я убежала. Смотри не покройся пылью, пока меня нет!
   Полутролль заржал, а я быстренько ретировалась, пока не напоролась еще на несколько неудобных вопросов. Познакомилась я с Хартфером вовсе не в библиотеке. Мы столкнулись с ним в одном из пустынных коридоров академии на третий день моего пребывания. Он тащил несколько книг. Ну как несколько - они достигали ему подбородка. Засмотрелся на обложку и запнулся об мою ногу. Если бы не моя реакция - книги валялись бы поцарапанными корочками кверху. Я успела их перехватить, но сама плюхнулась на пятую точку.
   - Простите, я вас не заметил, - смущенно пролепетало создание почти моего роста. Если вы видели живого тролля, то при встрече обязательно узнаете. Но Хартфер был троллем наполовину - его отец являлся человеком. О том, как могла произойти встреча тролля и человека, история не сохранила. Вернее, умалчивал сам полутролль. Они выше людей, как минимум на метр, а на лицо... Если вы думаете, что орки - настоящие уроды, то вам можно смело ставить 'неуд' по истории рас. Троллиха оказалась меньше своих сородичей, за что ее так и прозвали - Коротышка, а человек - выше любого представителя людской расы. В общем, два не самых красивых представителя каждый своего расы, нашли друг друга и зажили счастливо, но недолго. Отца убили спустя пятнадцать лет горные тролли, а мама осталась одна. Но он успел обучить троллика грамоте и вложил первоначальные сведения. Хартфер оказался смышлен не по годам (для тролля) и пошел учиться в город, где его вскоре и приютил мэтр Рохард. На вид полутролль не выглядел ущербным уродцем - встречала людей и пострашнее. Кожа чуть просвечивала зеленью. Большие серые глаза (чуть увеличенные человеческие), маленький носик был вздернут, отчего напоминал пятачок, широкий рот, подрагивающий в улыбке. Уши немного топырятся. Что примечательно, лицо гладкое в обрамлении черных волос, прихваченных кожаным ремешком. Плотно сбитый, крепенький - вот скажите, как я умудрились сбить это существо с ног?
   - Давайте я вам помогу! - не понимаю, что заставило меня это сказать.
   - Х-хорошо. Тогда приглашаю вас на чашку чая в моей скромной обители в качестве благодарности. Я - Хартфер.
   - Виолетта.
   Мы неторопливо дошли до библиотеки. Я вдруг поняла, кем полутролль является на самом деле. Библиотекарь! Мы мило побеседовали, затем Хартфер выдал необходимые для учебы пособия. Мы тепло попрощались, после чего мне заявили, что "будут рады меня видеть по поводу и без". Я маленько офонарела от происходящего и в прострации вышла из библиотеки. Как-то так и получилось, что у меня в друзьях полутролль.
   - Кноликвидаэль! - поскреблась я в дверь комнаты, где проживал эльф. - Я знаю, что ты там. Выходи.
   "Леопольд, выходи, подлый трус!"
   - Летта? - высунулась из-за двери удивленная мордаха.
   - Ну а кто ж! Я зайду?
   - Лучше я выйду. - Нолик захлопнул дверь.
   Что ж ты там так боишься мне показать, малыш?
   - Тогда смотри и запоминай. Вот тебе две книги. - Я протянула их эльфу. - К концу недели изучить, составить собственное мнение - написать, что понравилось в книгах, а что - нет. Так же сделать разбор главных героев - меняются ли их характеры на протяжении книги или нет, попытаться обосновать их поступки с точки зрения логики.
   - Зачем?
   - Сделаешь, объясню зачем. Это важно, Нолик. Все для тебя!
   "Моря и океаны... Для тебя..."
   Тьфу ты, извращенец. Мозг с ассоциативным рядом, ты меня когда-нибудь доведешь до белой горячки!
   - Я на полигон. Пока.
   И сбежала, пока мозг что-нибудь еще не съехидничал.
   Виолетта.
   Ленивое утро. Солнце как бы нехотя выползает из-за горизонта, и я не хочу вылезать из кровати. Только продрала глаза, как раздался требовательный стук в дверь. Я застонала и накрылась подушкой.
   - Летта, просыпайся, я слышу - ты не спишь.
   Иногда я просто ненавижу этого "будильника".
   - Ил, подожди, дай хоть одеться.
   - Жду. - И тишина. На мгновение я замерла. Почудилось? Не-а, блондинистый упырь не отстанет.
   Оделась быстро - Килар неоднократно заставал меня в фазе сна в самых нелепых позах. Бывало, что и тормошил. А я не люблю, когда прикасаются без спроса, да еще и теребят.
   - Заходи.
   Дверь отворилась, явив довольную рожу Его императорского высочества.
   - Ты не представляешь, что я обнаружил!
   - Очередной тайный ход? - наугад предположила я, приподняв бровь.
   - И откуда ты все знаешь? - мгновенно скис принц.
   - Я просто знаю тебя. Рассказывай!
   Килар воспрянул духом и выпалил:
   - В моей комнате есть одно место. Не магическое, иначе бы его нашли. Я теперь счастливый обладатель прохода в подземелья.
   - Ты спускался вниз?
   - Ага. Надо же было осмотреться! И вообще, хотел предложить тебе вместе все проверить, вот.
   Угу, а ещё там страшно. И призраки встречаются.
   - А там точно никого нет? - осторожно поинтересовалась я.
   - Точно. Ровный слой пыли, насколько я успел рассмотреть.
   - Ладно. Только приготовиться надо. Свечи, еда на всякий случай... - я в уже представляла, что на эту выходку скажут ректор и декан, если нас обнаружат там, где мы быть не должны.
   - Уже. Так что идём сегодня. Зайду после дневной пары.
  
   ***
   - Где ты там? Готова?
   - Последнее предложение допишу и выйду. Тебе все равно, что о нас подумают твои однокурсники? - поддела я блондина.
   - Они сейчас либо зубрят конспекты, либо отрабатывают плетения на полигоне. Это со мной, - бросил он охраннику на проходной. Суровый лысый дядька недоуменно округлил глаза. - А впрочем, это - Виолетта Темарино. Пускать в любое время дня и ночи.
   Кажется, его сейчас кондрашка хватит. Ил шёл, подхихикивая, и я не сдержала улыбки.
   - Он не растреплет?
   - А дхарм его знает... Многие и так задаются вопросом, почему мы ходим вдвоём?
   "Мы с Тамарой ходим парой, мы с Тамарой - санитары!" - весело продекларировал мозг.
   - Не спрашивали?
   - Нет. - Развеселился наследник престола. - Но ходят слухи. О том, что я твой незаконнорожденный брат. Будто "наша" мама загуляла с кем-то из высшей аристократии.
   Я хрюкнула. Это ж кому такое в голову взбрело? Рыжая я и блондинистый Ил. У нас даже лица разные.
   - Хорошо за влюблённых не посчитали, и то хлеб.
   Тут Ил остановился, согнулся пополам и истерически расхохотался.
   - Ты потише давай, а то набегут.
   - Я сейчас... - он глубоко выдохнул и головой боднул дверь. - Моя комната.
   Я огляделась. Чисто, как в музее, только на столе бардак из свитков.
   - А где остальные вещи?
   - Запихал в тайник. - Принц восстановил дыхание.
   - Я серьёзно.
   - Я тоже. - Откуда он достал сумку, я так и не увидела. - Сейчас найду проход.
   И скрылся за шкафом.
   - Ну, открыва-айся... - судя по изменившемуся голосу, Ил что-то тянул на себя. Раздался щелчок, и каменная дверь со скрипом отворилась. Воздух, вырвавшийся из провала, был немного спертым, но вполне пригодным для дыхания.
   - Заходим, пока дверь не схлопнулась.
   Времени на размышлений не осталось, и я, кляня себя за любопытство, шагнула в проем. Мы спускались вниз по старой запыленной лестнице.
   - Теперь можно и свет зажечь. - Ил материализовал средних размеров огнешар.
   - Ты что, сейчас хранитель засечет... - начала возмущаться я.
   - Неа, его власть на подземелья не распространяется. Я тогда не заметил, как свеча погасла, активировал на пробу самый маленький огонёк. Нас ещё не успели ночному зрению научить, так что пришлось на свой страх действовать. Это ж круто! Здесь можно колдовать.
   - Я бы поостереглась. Не нравится мне это место.
   - Ты что-то чувствуешь? Да, брось, я не думаю, что мы наткнемся на кого-нибудь.
   - И как мы вернёмся назад?
   - Я буду оставлять магические метки. Они практически не жрут энергии. Выберешь направление?
   Я отрицательно помотала головой.
   - Тогда пойдём направо...
  
  
   ***
   "Пройду по Абрикосовой, сверну на Виноградную..." - издевательски пел мозг, пока мы шарились в потемках. Ну, не совсем в потемках. Магическое зрение исправно выдавало серую картинку бесконечного туннеля. Единственный полезный навык, ради которого лорд Дэймор дрессировал нас, как тигров.
   После получаса блуждания в 'катакомбах' мы наткнулись на огромные двери. Жуткие черные створки при попадании на них света переливались белым сиянием, как будто кто нанес много слоев прозрачного лака. Килар долго смотрел на них, а потом как даст ногой по центру, в щель между створками. Раздался треск, что-то с той стороны упало на пол с двойным глухим стуком. Дверцы с пробирающим до костей скрипом отворились.
   Темнота приглашающе распахнула свои объятия. Если оттуда дух выскочит, то целителю придется волочь мою бессознательную тушку на себе.
   - Ты знал?
   - Видел пару раз, как королевские охранники двери выносят.
   - Угу. - И куда только делся мой энтузиазм?
   - Может, остальных позовем, а то обидятся...
   - Кто? - хохотнул принц. - Нолик? Он сюда по доброй воле не пойдет, а Керриас с Тавирией и так нечто подобное видят каждый день. У них сейчас пары.
   Светлячок Ила не мог охватить весь зал, но по тому, что мы увидели - он огромен. Копи Мории какие-то, только трупов не хватает.
   - Смотри! - он развернул меня и рукой указал направление. Шагах в тридцати обнаружился камень в виде шестигранника, источавший голубое сияние.
   - Стой! - я успела схватить любопытного наследника за рубашку. - Вдруг там ловушка? Может, сходим за Тавирией? Она хотя бы их видит.
   - А если ловушка окажется не по ее способностям? Да не трусь ты. Я ж рядом!
   - Ой, герой... Может, не надо?
   - Тогда стой здесь, а я посмотрю.
   И припустил от меня побыстрее. Зал эхом разнес мой горестный вдох.
   - Это книга. - Ил стоял рядом с камнем, заложил руки за спину. - Очень старая. И язык редкий - письмена темной империи. Хотя...
   Он простер ладонь над страницами, сосредоточенно вглядываясь, и как выпалит:
   - Повинуйся мне! - голос Килара звучал мощно и требовательно. Вот сейчас я бы поверила, что передо мной наследник Конрада Второго, а не четырнадцатилетний пацан. Высокий блондин внезапно приобрел осанку, подобающую императору. Глаза его полыхнули ультрамарином и тут же погасли.
   - И-и? - осторожно спросила я, чтобы нарушить гнетущую тишину.
   - Я был прав! Это зашифрованное письмо!
   Я еще раз взглянула на текст.
   - Ничего не понимаю.
   - Конечно, не понимаешь. Ты - не императорской крови. Так... что тут у нас? 'Хроники лорда Эрано. История возникновения магической академии, деяния магов, ее основавших'.
   - Судя по стилю, фолиант древний... И толстый.
   - Тогда имеет смысл взять ее с собой.
   Килар захлопнул книгу и попытался приподнять. Та даже с места не сдвинулась.
   - Владелец книги позаботился о том, чтобы ее не смогли вынести.
   - А смысл? Ее кроме меня никто не прочтет.
   - Вот как ты думаешь, что будет, если книгу украдут, и кто-нибудь сможет подобрать ключ?
   - У... Придется спускаться сюда и читать.
   - Придется. Я настаиваю, чтобы в следующий раз мы пошли все вместе. Этот зал пуст неспроста. Помнишь правила? Нас больше не двое, нас - пятеро.
   "Мы с тобой одной крови, ты и я!"
   - Один за всех и все за одного? - произнес Ил. Когда он успел нахвататься от меня моих же фраз? - Именно. А теперь - пошли отсюда.
  
   ***
   - И вы пошли без нас?! - Нолик бушевал. Не припомню, когда он так истерил. Непонятно, что это было - то ли эльфа заинтересовало само подземелье или...
   - Зато теперь мы вместе пойдем! - вдохновенно говорил Килар.
   Я говорила, что друзья могут обидеться и заявить, мол, опасно. И такой хрупкой девушке как я там делать нечего. Угу, это боевику-то? Как говорил конь Юлик: 'Не смешите мои подковы!'. Это я - лань, шатающаяся на легком ветру не только от дуновения? Да скорее Тавирию можно обвинить в чем-то подобном.
   - Закончите разборки, - я зевнула и уселась на кровать, - позовете. Что? Вы хотите и дальше ссорится?
   - Ладно. - Керриас задумчиво созерцал всех нас. - Когда пойдем?
   Я потянулась к общему расписанию, составленному на основе своей группы.
   - Увы, не раньше следующей недели. Лорд Дэймор - может 'одолжить' меня в любой момент.
   - Ты что - вещь, чтобы тебя одалживать? - маленький негодник совсем распоясался.
   - Я? Нет. Вот ты думаешь, что я просто так это делаю? У нас выгодное партнерство.
   - Хмм... - многозначительно прокомментировал младший принц, еще и бровями повел.
   - Так, малой, ты со мной на полигон. Сейчас.
   Я схватила целителя за рукав и, отсалютовав всем, мы ушли. Я тебе покажу, как надо мной глумиться! Ты, конечно, мне друг, но репутация - дороже.
  
   Керриас.
   Хотел поговорить с Леттой наедине. Не получилось - она куда-то слиняла. Вздохнув, я побрел к себе. Уже у своих дверей столкнулся с Тавирией. Она вела себя странно - молчала и мялась. - Привет. Что здесь делаешь?
   - Я... хотела с тобой поговорить.
   - Да? О чем? - Вообще Тавирия разговаривала немного, но сейчас ее, видимо, прорвало. - Заходи.
   Пропустив девушку, плотно закрыл дверь. Прослушивать башню некромантов пришло бы в голову безумцу, так как на всякое колдовство башня откликалась довольно болезненно для экспериментатора - из него выпивалась энергия, пока сознание не отключится. Поэтому колдовать можно только в подвальных помещениях. Надземная часть являлась просто жилой.
   - Не пойми неправильно, но я кое-что заметила. Ты, Виолетта и Илас ведете себя так, будто давно знакомы.
   Я не знал, что ответить. Сказать правду? В отношении меня это ничего не изменит, но Ил и Летта могут сильно удивиться, если некромантка резко поменяет к ним отношение. Не стоит большого ума предположить - а кто же рассказал их секрет? И я останусь крайним. Доставлять неудобство особам королевской крови не в моих приоритетах.
   - Да, мы давно знакомы. Не то, что мы близкие друзья, но обстоятельства сложились так, что мне пришлось пойти с ними.
   - Из-за Виолетты? - вот так!
   - Почему ты так решила? - я обнаружил, что успел скрестить руки на груди. Не слишком хороший жест для разговора.
   - Вы постоянно ссоритесь, подкалываете друг друга. Причем Виолетта реагирует так только на тебя, да и то не всегда. - И сама себя одернула. - Так значит, та история - это правда? Ты пошел, чтобы остановить ее?
   - Угу. - Я решил рассказать ей частичку правды, а то будет мучиться угрызениями совести. И я опять виноват. - Третий год делаю ей предложение, а она - упорно мне отказывает.
   - Так вы... - потрясенно произнесла Тави, - ... встречались?
   - Не так, чтобы часто... Она подозревала, что со мной все не так просто. И молчала, понимаешь? Я знал, что меня выгонят из академии, так как я магом не являлся. Оказалось, это не так. Теперь Летта меня к себе вообще не подпускает, особенно после того, как я некромантом стал.
   - Тебе это важно? - девушка пыталась понять. - А если ты ей изначально не нравился?
   - Ну да, - я хмыкнул. - Тогда как ты объяснишь, что она два раза ответила на мои поцелуи.
   - То, что ей нравится целоваться, - Тави пожала плечами. - Можешь не говорить: у нее строгие родители и следили они за ней не хуже приставной няньки. И она дорвалась, понимаешь? Женщины любят играть, а вы, мужчины, принимаете это за чистую монету. Хотя и вы, парни, тоже поиграть любите.
   - У тебя был опыт? - я угрюмо не нее посмотрел.
   И ты туда же? Осталось поговорить с Кноликвидаэлем. Для статистики. И вывести абсолютную истину - я Летте не нравлюсь.
   - Угу. - Некромантка смутилась. - Но я не позволила себя использовать. Сбежала сюда. Здесь спокойнее. Да и какой нормальный парень на меня теперь позарится? И, знаешь, я ни на что не променяю свой факультет. Так что бросай это бесполезное дело. Лучше помоги вектор Золера вычислить, я полчаса над ним бьюсь. У меня мозг плавится! Кстати, тебе эту домашку тоже делать.
   Отчего-то повеселевшая некромантка потащила меня к себе. Да, домашняя работа - это серьезно. Аффади каждый раз грозится открутить голову кому-нибудь за ее невыполнение. 'Ну что вам стоит, один разочек!' Пока желающих на почетную должность зомби или духа не находилось.
  
   ***
   О, я была отомщена! Схватиться с Илом на настоящих мечах мы не могли. Нашли кривоватые палки. И пытались фехтовать. Нет, это не мечи, это реальные дрова! Через двадцать минут мы просто метелили ими друг друга. Принц, похоже, несколько увлекся, я сделала подсечку ногой. Килар упал, и я, как ни в чем не бывало, села сверху.
   - Опять? Да сколько ж можно?! - его императорское высочество соизволили возмущаться.
   - Не стоило перегибать палку, Ил. Лежи спокойно, мне нужно подумать.
   Но целитель ждать не стал. Он резко изогнулся, и я оказалась на четвереньках, упираясь ладонями в землю. От падения меня спасла быстрая реакция.
   - Ах, ты так? - похоже, наша возня потихоньку перерастала в потасовку. Ужас, я собираюсь драться с Илом, при том, что разница между нами составляет десять лет. Но весело же!
   - Приве-ет! - громко сказал кто-то сзади. Я только развернулась к Килару, лицом суля ему грядущие неприятности. Мы обернулись. Сзади стояла малышка Роана и кокетливо махала нам ручкой.
   - Это кто? - целитель, окончательно позабыв о своем королевском воспитании, уставился на малышку с любопытством не меньшим, чем она.
   - Роана. - и чуть тише добавила, чтобы только принц слышал: - Головная боль лорда Дэймора.
   - Приятно познакомится, - Килар сделал поклон по всем правилам. - Меня зовут Илас. Я друг Летты.
   - А я... а я думала, что вы деретесь. - И сделала изящный реверанс в ответ.
   - Мы?! - одновременно вскричали я и блондин. - Да никогда! Дурачимся мы.
   - Правда? С вами можно? - глаза Роаны загорелись.
   - Дядя где?
   - Обещал скоро подойти.
   Так-так... Я в красках успела представить, что скажет на это ребячество лорд Дэймор, и мысленно застонала. Валяться на земле перед лордом? Нет, мы так не договаривались.
   - Держи! - я передала свою палку малышке. - Ил, научи Роану чему-нибудь полезному. Только не усердствуй.
   - А ты куда? - удивился принц.
   - Посмотрю, как на тебе сказываются несистематические занятия.
   В моей голове щелкнуло.
   'Стерва'.
   Ага, при малышке мы ругаться не будем?
   'Не без этого. Ты не отвлекайся!'
   - Представляешь, - многообещающе начал Килар, - а Виолетта в башне живет.
   - Как самая настоящая принцесса?
   Ах, ты ж... Я чуть красными пятнами не пошла. Захотелось пойти и отдавить ему все, что чего дотянусь. Да, это башня, в которой помимо меня должна жить куча народу. А где они все, кстати? За полгода учебы я не встречала ни одного из них. Виделись с ними только в столовой. Но старшекурсники держались обособленно, и знакомиться не спешили. Почему? То, что происходило далее, я помнила смутно, ибо внезапная мысль невольно увлекла, заставляя искать из множества возможных вариантов единственно верный. И опять проворонила приход магистра боевой маги. Все, в шпионы меня не возьмут.
   - Что здесь происходит? - прозвучало за моей спиной.
   Оу, только без угрожающих ноток, пожалуйста.
   - Я думала, вы в курсе, - и похлопала глазками, для достоверности. - Если малышка сбежала, я бы поняла. Срочный вызов?
   Да, наблюдать за лордом, впавшую в крайнюю степень задумчивости - необычное зрелище.
   - Вроде того... - Неопределенно отозвался то, не хотел вдаваться в подробности.
   Малышка тыкнула палкой в застывшего Килара, отчего тот охнул.
   - Я победила! - и вприпрыжку направилась ко мне, размахивая грозным 'оружием'.
   - Роана, выкинь палку, а то в глаз еще кому-нибудь попадешь. - Ласково проворковала я. - Я по тебе соскучилась!
   Ой! Я едва устояла на ногах. В меня врезались, облапили и потерлись щекой.
   - Я вспоминала о тебе каждое мгновенье, солнышко. Милая, тебя же учили этикету?
   Малая кивнула.
   - Тогда ты должна знать, что нельзя бросаться обнимать людей. Любых людей, даже если это твой хороший знакомый. Ты же леди? Хотя нет, я вижу перед собой чумазого чертенка!
   - Ты похоже на мою маму! Она точно так же сердится.
   - Я еще не сердилась. - Я рассмеялась, смотря в ее любопытные глазенки. - Так, дай я на тебя посмотрю.
   Пришлось внимательно осмотреть ее со всех сторон. Представляю, что сделал бы лорд. Отряхнул бы, и успокоился. Мужчины, одним словом. "Она же жива, что вам еще надо?"
   - Нам нужно срочно помыть руки! Всем. Лорд Дэймор, я думаю, что с этим молодым человеком вы знакомы?
   Я не сомневалась, что Диер уже снабдил магистра сведениями о нашей шайке.
   - Заочно. Наслышан о ваших успехах, Илас Риккели.
   У Килара хватило ума не спросить "А откуда вы обо мне знаете?".
   - Благодарю. Летта, я пойду? У меня еще домашка не сделана.
   - Иди.
   'Думай, что говоришь в следующий раз!' - добавила напоследок.
   - Тогда всем пока. Лорд Дэймор. Приятно было с вами пообщаться, леди Роана.
   Поклонившись, его императорское высочество посеменил прочь. Как же быстро я теряю щит спокойствия рядом с ним, аж обидно. Становлюсь полностью уязвимой. Ненавижу такое состояние! Когда не знаешь, чего ждать от человека - маленько напрягаешься.
   - А руки нам все равно мыть придется! Ты ела?
   - Нет.
   - Помнишь, где столовая?
   Ребенок уверенно качнул головой.
   - Тогда веди. Проверим, насколько у тебя хорошая память. Что-то я забыла, куда нам поворачивать...
   Я притворно задумалась, чуть морща лоб.
   - Я знаю! Туда! - малышка рванула со скоростью ракеты по заданной траектории.
   - Как у вас это получается? - с досадой спросили у меня.
   - Что получается?
   - Манипулировать.
   - Я всего лишь потакаю ее желаниям. - Пожала плечами. - Что, по вашему мнению, обычно хочет ребенок?
   Мы неспешно двигались по коридорам. Роана уверенно шла впереди.
   - Она постоянно хочет играть. - Предположение больше походило на жалобу, отчего я рассмеялась.
   - Теперь вы понимаете, насколько большую ошибку совершили. Вам бы хватило и двух дней.
   - У брата дела в северном Гарранте, Алтея, его жена, напросилась в сопровождающие.
   Мне оставалось только покачать головой. Значит, срок обжалованию не подлежал.
   - Ситуация обрела ясность. Вы правы, дети играют постоянно и днем, и ночью. С ее помощью они познают мир, наблюдают за нами, чтобы потом копировать.
   - Вы поразительно разборчивы тонкостях психологии. Где вы учились?
   - Разве это имеет значение? Вы же не собираетесь найти моего преподавателя и выразить благодарность? Боюсь, у него случится приступ. Вот только какой - важности или сердечный? С вас станется...
   Адриан Дэймор хмыкнул, представив абсурдность ситуации.
   - Главное, что научили меня правильно. Остальное - неважно.
   - А откуда вы знаете Иласа?
   - Скажем так, мы были с ним знакомы ранее. Он захотел лично сопроводить меня в академию, - не стала врать я. - и, предупреждая ваш следующий вопрос, Керридан Грайт попытался меня отговорить, в последний момент, вмешавшись в работу стационарного телепорта. Идиот.
   - Какое неравнодушие...
   Он издевается! Лорд, ну, ей богу, ты меня сейчас доведешь.
   - Я не виновата, что Кер неровно ко мне дышит! - скрещиваю руки на груди. - Это издевательство, а не любовь. Болезненная привязанность, вот что это. Я - не вещь, которую можно просто взять... Простите, наверно, мне не следовало...
   - Да нет... Теперь многое стало понятно.
   - Ну, где вы там? - малышка топталась у входа обеденную.
   - Уже идем. - И, повернувшись к лорду, сказала, так, чтобы девочка слышала: - о, боже, если вы заставите есть меня эту кашу и запивать ее киселем - я умру!
   Затем, повинуясь внезапному порыву, добавила тише:
   - Учтите, хоронить я себя доверю Керридану. Ибо только он бережно отнесется к моему бренному телу...
   Сколько не пытался лорд сдерживать улыбку, все равно рассмеялся. Да, знаю, я невозможная! Не люблю, когда люди грустят.
   Мы сели вдалеке от адептов. Лорд прикрыл нас иллюзией, ибо никто из сидящих не обернулся на нашу странную компанию. Малышка уминала криэзаль - местный эквивалент мучного продукта под названием "хворост". Расстаралась наша Зария для малышки, любит детей баловать вкусностями. Откусив кусочек от лакомства, мелкая вгрызлась в остальную часть.
   - Роана, - тихо сказала я, - ты же леди.
   Девочка хрумкать перестала. Теперь она чинно отламывала криэзаль по кусочку.
   - Осанка.
   Это слово обладает не меньшим магическим воздействием. Знание о том, что нужно постоянно держать спину прямой, требует периодического напоминания. Лорд Дэймор тоже выпрямился. Я повернулась, пытаясь не рассмеяться.
   - Держу пари, что если произнести "осанка" в столовой - эффект будет мгновенный.
   Адриан Дэймор подмигнул Роане, а затем рявкнул на всю столовую:
   - Осанка!
   О, это было что-то! Присутствующие здесь люди и нелюди, одновременно выпрямились, словно участвовали в синхронных играх. Испуганно замерли, а затем по всему залу прокатилась одинаковая реакция - одни крутили головой в поисках кричавшего, еще часть - ругнулись. Я, обозрев сотворимое мэтром безобразие, обнаружила себя на краю стула и едва сдерживала собственный хохот. Малышка смеялась в полный голос.
   - Ох, не могу больше.
   Да, Адриан, вы - герой дня. Я бы заключила еще один спор на то, что понтовался магистр исключительно для малышки. И если по академии расползутся слухи о призраке, который подкрадывается со спины и вопит: "Осанка!", то я буду знать, кто жестоко подшучивает над студентами.
   - Куда пойдем сегодня? - мелкая стрескала весь "хворост" и вопросительно смотрела на лорда.
   - Это секрет.
   - Секретно-секретно? Здорово! А Летта с нами пойдёт?
   - Конечно, - выражение его лица стало странным, когда лорд посмотрел на меня. То ли приказ, то растерянность. Или надежда, что не брошу его наедине с ней.
   - В таком случае мне нужно переодеться. - Хоть время дай, чтобы настроиться.
   - Вы и так прекрасны.
   То есть ты хочешь сказать, что будь на мне хоть мешок из-под картошки, тебя бы устроило и это? Ты настолько не хочешь проводить время с мелкой?
   - Для тренировок - да. Но не для вечера.
   И, о, ужас, чувствую, как начинает приливать кровь к лицу. Положение спасла малышка с неожиданным вопросом.
   - Можно я с тобой пойду?
   Магистр поперхнулся напитком, а я начала бледнеть. Баланс цвета восстановился.
   - Хочешь пойти в башню к принцессе?
   - Да!
   - Лорд Дэймор?
   Тот еще боролся с приступом кашля, поэтому дал отмашку рукой.
   - В таком случае мы ненадолго покинем вас.
  
   - Вот моя башня! Но драконов здесь нет.
   - Совсем нет?
   - Ну, если людей за драконов посчитать. Может и найдется парочка. Печально, я даже не знаю, по сколько боевиков на старших курсах и какие у них способности. Ступеньки были преодолены в один миг - пришлось переступать через одну, чтобы успеть за ребенком.
   - Вот мое жилище. Роана, ты же понимаешь, что я живу здесь как гость?
   Я огляделась. Учебники, письменные принадлежности, светильник с магическим шаром, стол, пару стульев. Слабостью был ворсистый ковер, что занимал пятую часть пространства пола. С утра так приятно поставить ноги на мягкий коврик.
   Второй достопримечательностью, можно по праву было считать вещи, что видели в шкафу. В основном, платья и несколько пар обуви "на все случаи жизни".
   - Ого! - угадайте, что сделала малышка, как только увидела огромный шкаф? Правильно. Распахнула настежь, на всю вширь.
   - Да, я не врала - платья у меня есть!
   - Тогда почему ты их не носишь?
   Не говорить же ей, что форма, предназначенная для адептов, очень удобна. Я привыкла к штанам и юбке в стиле "карандаш".
   - Потому что не разрешают. В академии строгие правила.
   - Это... преступление!
   Видели бы вы решимость в ее глазах!
   - Преступление, - согласилась я, - Роана, нас дядя ждет.
   - Ой! Дядя Адриан любит приходить в точное время.
   Я выбрала другое платье, почти такое же скромное, как и вчерашнее.
   А лорд у нас пунктуальный. Это хорошо. Я не отношусь к тем девицам, которые заставляют ждать. Эх, молодость! Немного макияжа, стильная одежда и можно бежать! Ну, в моем мире так. Здесь же все куда обстоятельнее. Неправильный выбор прически может испортить вечер обоим. Например, волосы приподнятые вверх, говорят о том, что дама настроена на отношения и не прочь, если ее поцелуют в открытую шейку. Тот, кто хоть раз ощущал на себе дыхание любимого на столь интимной части тела, поймет, о чем я толкую. Все равно, что легкое, щекочущее прикосновения пальцев к коже, порхающие, словно крылья бабочки...
   Мать моя, королева! Впору надавать себе затрещин за подобные мысли. Кажется, у меня март "начинается". Точно - это весеннее обострение местного разлива. До цветения еще далеко. Моя вторая весна в этом мире - как же быстро летит время.
   Так, что-то малышка притихла. Срочно придумываем занятие. Нет ничего страшнее, когда в соседней комнате воцаряется тишина, особенно если там находится ребенок.
   - Роана, у меня к тебе ответственное задание! Сможешь расчесать мои волосы? А потом тремя ленточками повязать, я покажу где. Я потом тебе классную прическу сделаю!
   - Какую-какую прическу?
   Ах да, очередное непонятное для жителей слово.
   - Тебе понравится, обещаю!
   Глаза выдавали племяшку с головой. И хочется, и колется, но не умеет. Веселилась, маленькая, не прячь свои чувства, развлекайся, пока можешь!
   - Держи, - Я вручила ей гребень, расчески и ленточки, - у тебя же есть куклы? Только не говори, что не расчесывала им волосы. Конечно, их поменьше, чем у меня! Представь, что я - большая кукла. Обещаю сидеть смирно и не шевелиться. А расчесывать нужно так...
  
   Через сорок пять минут, а если судить по местным меркам - три танта, мы обе были готовы. Я заключила косичку малышки в резинку (да, тут и такое есть. На нашу походит мало - просто тянущийся каучук, перекрашенный в нужный цвет) и любовалась творением рук своих. Роане шла прическа, делающая ее похожей на маленького дракончика. Косе "наоборот" меня научила подруга-парикмахерша. Голову малышки венчали два небольших гребня по бокам, плавно переходящих в один хвост. Хитрюга с минуту не отходила от зеркала, пытаясь понять, как я провернула подобный финт без магии. Вот ее прическа как-раз-таки не значила в ничего. Везет же некоторым.
   - Спасибо! - меня едва не свалили с ног.
   - Пойдем, а то еще чуть-чуть и опоздаем.
  
   Лорд Дэймор.
   Адриан спокойно выдохнул, когда малышка ушла вместе с адепткой. Неужели и он так мотал родителям нервы? Нужно обязательно сделать для них что-нибудь полезное.
   Роана и Виолетта вместе смотрелись интересно: рыжее с соломенным - два цвета из одного пламени костра. Будь воля Роаны, она бы "реквизировала" Виолетту до конца своих маленьких каникул. Да и, что странно, вряд ли адептка возражала бы. притворялась, что малышка утомляет и ее. Виолетта Темарино играла почти как искусный мастер, досконально знающий теорию, но прошедший только начальный этап практики. Причем уже первый уровень имел несколько слоев. Игра - одна из граней ее натуры.
   Если требуется твердость и жёсткость, то она проявится. Мгновенная концентрация. Виолетта станет многообещающим магом. Пока что ей мешает отсутствие жизненного опыта или она получала не тот. По манерам - вроде из аристократии, только как уважающий себя лорд позволит девочке якшаться с детьми более низкого класса? Она часто сбегала? Чтобы выразить протест сложившейся системе воспитания?
   Но адептка ведет себя прилежно и признаков высокомерного презрения, свойственного аристократии, не проявляла. И она не прикидывалась. Друзей завела сразу. Лишена предрассудков по поводу некромантии, да и большинства предубеждений вообще. Такое ощущение, будто девушке все равно, какую сторону магии выбрал ее друг. Она словно видит большее. То, что не зримо и оттого обычно менее ценное - трудно оценить то, что пощупать нельзя.
   Изо дня в день тренировки, которые усложняются со временем. Каждому поможет, расскажет, разжует по косточкам, лично проверит итог. Даже несмотря на то, что Керридан Грайт ее бесит, занятия продолжаются без отклонений. С некромантом она знакома, вероятно, до поступления в академию. Что еще? Умеет держать язык за зубами, целеустремленна (особенно когда задача поставлена четкая и не терпится двойного толкования), хороший исполнитель, но со своей головой на плечах. Может быть, как лидер, так и подчиненный, что очень необычно для огня. Отсюда следует интересный вывод - сила пробудилась года два-три назад, характер сформировался прежде, чем магия успела ее "подпортить". Вывод второй - был тот, кто учил укрощать ее собственную стихию, ибо непроизвольных выбросов силы (сырая магия) не случилось до сих пор. Три раза адептка подходила к грани магического истощения и три раза останавливалась.
   Адриан усмехнулся. На нее уже можно составлять рекомендательную характеристику. И это - на первом курсе! Он видел ее чаще остальных преподавателей и непроизвольно обращал внимание на мелочи. Люди состоят из них - привычки, манеры, поведение. То, как человек берет кружку в руку; как ходит; с каким настроем; сутулится, или держит спину прямо... все это может рассказать о его характере, специфике профессии (если она имеется), аристократ перед тобой или простолюдин.
   Вот и сейчас он услышал уверенные шаги Виолетты и суетливые, подпрыгивающие - малышке не терпелось начать путешествие.
  
   Они снова шли пешком. Лорд принял метод на вооружение - утомить малышку длинной дорогой. Как брат справляется с собственной дочерью? Или все делает его жена и няньки?
   - Как прошел ваш день? Малышка не докучала? - в этот раз Виолетта отказалась от предложенной Адрианом руки и просто шла рядом. - Что?
   - Обычно начинают с разговора о погоде...
   - Ну, люди обычно начинают жаловаться на что-либо. Или кого-либо. Оттого и говорят, мол, душно, жарко, слишком прохладно... Мне погода ничего не сделала. Тепло, свежо, температуру воздуха подсказать? Или вас интересует процент влажности в окружающей среде? Уверяю вас, от жажды мы не умрем.
   И от скромности тоже, добавил про себя Дэймор. Очевидно, что ее достали этими ничего не значащими разговорами.
   - Рад за нас. - В той же манере ответил маг. - Насчет вашего вопроса - нет. Конечно, постоянное присутствие утомляет, но нет ничего такого, с чем я не справился бы.
   - Что ж вы так не оптимистично настроены на занятиях?
   - Это - работа. - магистр вздохнул - К тому же, как преподаватель, я должен держать лицо.
   - Не продолжайте. - Адептка небрежно махнула рукой, - как становятся преподавателями, я и так понимаю. Мне интересно другое: вам не наскучила эта работа? За столько-то лет.
   - И с чего вы так решили? - Адриан ушел в глухую оборону. Виолетта читает его как открытую книгу - вопросы бьют точно в цель. Лорд проверил нить, связывающая его с малышкой - опасности нет.
   - Могу объяснить. Вы много лет преподает магическое искусство и опыта у вас - выше крыши. Вполне возможно, что когда-то вы стали на путь преподавания в вас горел огонь - жажда не только знать, но и отдавать - делиться мудростью с неофитами. Вы могли отказаться, потому как приставка "лорд" открывает много возможностей. В политику не пошли - скорее всего, был неприятный опыт или с вами кто-то поделился, что политика дело грязное, и не всегда сила и искусство плести интриги спасет жизнь. Зачем туда идут? За властью и деньгами. Денег в достатке, а властвовать можно над адептами, уж простите мне мой цинизм. Вам нравится, когда вас слушают десятки адептов. Но, по прошествии времени, вам стало казаться, что каждый курс адептов - глупее предыдущего набора. Но это - косвенная причина. Вас угнетает то, что половина из тех, кого вы учите - уйдет в этом же году. Все усилия, потраченные на них, пойдут крахом. Самое интересное - бедные "выжившие" адепты еще не знают, что ждет их в следующем году.
   - А то вы знаете? - Поддел ее лорд.
   - В общих чертах. Я училась в обычном университете. Там, где магии нет. Первый курс - это знакомство, протирка друг другу. Изучение непонятных терминов, работа со словарями и энциклопедиями. Кому не интересно или кто не тянет - к концу года отсеется. Курс второй - от теории к практике. Усвоение первичных навыков и их применение. Курс третий - Обычно самый загруженный теоретически, практика тоже не отстает. Здесь педагог предлагает учащимся задуматься над темой дипломной работы. Возможность перегореть многократно возрастает... Ну что, мне продолжать?
   - Нет. Поверю вам на слово.
  
   Виолетта.
   Мы снова шли пешком. В последнее время лорда Дэймора как подменили. Я видела, что он испытывает потребность поговорить: неважно с кем и о чем. И ничего дурного в этом нет. Когда человек хочет что-то сказать - пусть говорит. Найдите решение проблемы. Магистр привык к спокойной размеренной жизни, давно расставил все по полочкам. Как вы поступите, если комнату с хрупкими вазами ворвется вихрь, который перебьет все керамические изделия на черенки? Поначалу вам придет мысль попытаться склеить. Вы судорожно хватаетесь за один осколок, второй, третий... Осознаете, что их слишком много и они настолько малы, что склеить их между собой не предоставляется возможным. Затем вы посидите в тишине. Поймете, что будущие труды принесут скорее разочарование, чем удовлетворение. Легче найти почти целые образцы, а от остального - просто избавиться. Наш лорд сейчас пребывал в стадии "попробовать все склеить".
   М-да... Мой вопрос "А не устал ли один лорд от своей работы?" ему не понравился. В отместку меня тоже озадачили. Но не тут-то было! Я варилась в студенческой жизни пять лет и изучила все подводные камни. Сделаем поправку на магию - и вот, я кое-кому утерла нос!
   ходила. Это были сильно урезанные лекции, больше похожие на беседу на отвлеченные темы с философским уклоном. О великих умах упоминалось вскользь. Преподаватель решил не засорять мозг юных экономистов, менеджеров и финансистов заковыристыми теориями типа возникновения экзистенциализма и вероятности трансцидентальной диалектики между человеком и высшим разумом. Он так и сказал. Теория без практики - ноль, так что первую половину лекций мы писали, а на второй - давались разные задания. Например, как поведет себя человек в той или иной ситуации, почему он поступит плохо или хорошо... В конце семестра студенты так разгорячились, что уже придумывали каверзные ситуации и смотрели, как однокурсники выпутаются. И возмущались, когда уроки по психологии окончились. Вот с тех самых пор у меня и по сей день сохранилось столь чудесное свойство: "Как бы поступил ты в этой ситуации?" Но лорд убежден в обратном. Просто он не хочет поставить себя на чье-то место. Это же так просто - изучить повадки субъекта, чтобы действовать по его подобию. Я знаю, что бываю занозой в пятой точке. Меня даже на работе прозвали Колючкой. Отнюдь не потому, что я такая язвительная или недоступная. Мои слова всегда бьют в цель - как точный укол в самое больное место. Имеется у меня такая плохая привычка - задевать за живое. Очень многие оскорбляются и уходят, а мне этого и надо. Магистр же принимает мои слова на свой счет и внутри злится на самого себя. На этот раз мы пришли в цирк. Круглое здание с прозрачным куполом, что ловило сейчас последние солнечные лучи. Многие дети, пришедшие на представление, да и взрослые, любовались закатом, задрав головы.
   - Представление начнется после того, как солнце зайдет. Надо успеть занять места.
  
   И снова первый ряд. Можно рукой дотянуться до круга. Арена отличается от театральных подмостков: если там мы смотрим в одном направлении, то цирк - полное 3D, в том числе и запахи. Представление нужно смотреть чуть-чуть в отдалении, глаз должен охватывать всю картину целиком. Но Роане и здесь нравилось, а это - самое главное.
   Лучи лениво ползли по всем вертикальным поверхностям, точно улитки. Бликов становилось меньше, мир вокруг постепенно готовился ко сну. Выглядело странно - яркий желтый круг цирковой сцены тоже тускнел, будто солнце капля за каплей выпивало ее. Люди негромко переговаривались. Что удивительно, дети, сидевшие рядом с ними, вели себя тихо, как примерные школьники. Здесь нет телевизоров и интернета, поэтому посещение цирка - величайшая детская радость. Они ждут представления больше, чем собственного дня рождения и не меньше - чем нового года. Другой мир - другие традиции. Нарушают тишину взрослые, но и те смолкают, стоит последнему закатному зайчику ускользнуть в небесную высь. В дело вступает скрипка, здесь она зовется виолонэ, одинокой мелодией вспарывающей тишину. Под куполом расцветает фейерверк. Из одной точки, расположенной строго по центру, тянутся огромные голубые лепестки. Ярко вспыхнув, он падает вниз, ударяется об арену, превращаясь в звездную пыль, что рассеивается по всему кругу. Смолкает виолонэ, уступая место барабанам. И арена вторит ему - то гаснет, то вспыхивает. Пульсация ускоряется. Все нетерпеливее звучат барабаны, вступают бубны, все быстрее и быстрее невидимые музыканты ударяют по ним, вводя зрителей в транс. Последние удары оглушают. В звенящей тишине, сверкающая пыль резко собирается в центре, на миг ослепляя. Мы видим красный бутон, оставшийся после ушедшего сияния. По нему спиралью скользят две линии. Достигнув пика, они сталкиваются и посылают вверх единый столб пламени. Огненный язычок отделяется от бутона и лепестки открываются. Мы видим внутри человека в парадном мундире. И только сейчас зал взрывается овациями. Звук, до этого пребывавший в дреме, проснулся. Человек, приложив руку к сердцу, шутливо кланяется. Зычным голосом он приветствует собравшихся, желает приятного времяпрепровождения и уверяет, что мы, зрители, имеет честь присутствовать на уникальном представлении - первом в этом сезоне. Шоу начинается!
   Летают акробаты, не забывая обмениваться булавами; девочка-эквилибристка проходит по канату, натянутом под самым куполом; забавная обезьяна Тирути учит случайно выбранного ей ребенка танцевать; парочка клоунов дурачатся на потеху публике; "несравненная Лали" выполняет трюки на лошади...
   Вот появляется конферансье Густаво - волшебное действо подошло к концу. Он желает всем сохранить "теплые чувства до следующего выступления труппы Англиера Маттио" и, топнув ногой, "рассыпается" золотыми блестками. Роана ловит сверкающую пыльцу. Попадая на кожу, она загадочно тает, оставляя после себя тепло.
   Усталые, но довольные дети покидали представление. Помещение пустело. Вышли мы последними, терпеливо ожидая, пока малышка набегается по арене.
   Ночь опустилась на сияющий редкими огоньками город, сейчас они напоминали мириады светлячков. Теперь земля будто отражала звезды, что безмолвно подмигивали им в ответ.
   - Кто за то, чтобы поесть?
   - Я! Я! - закричала малышка, смешно размахивая руками.
   - А я и не сомневался. - Лорд ласково треплет малышку по голове. - Но надо чуть-чуть пройтись. Нам туда.
   Внезапно Роана вклинивается между нами, хватает за руки, оказываясь в центре, и чуть ли не волоком тащит нас в ту сторону, что показал магистр.
   - Малы-ыш, - капризно законючила я, - давай не будем бежать? Неужели ты не хочешь подышать ночным воздухом? Я тебе даже тайну одну открою. Только тсс, - прикладываю левую руку к губам: магистр, это к вам относится. Роана, ночной воздух гораздо полезней, чем тот, которым мы дышим днем.
   - А почему люди тогда ночью не гуляют?
   Резонный вопрос, кстати.
   - Потому что люди устали за день и хотят спать. Они много работают и забывают, что воздух ночью лучше. Вспомни, неужели мама или няня не гуляет с тобой перед сном?
   - Гуляет. - Малышка удивленно хлопает ресничками.
   - А делается это для того, что твой сон был крепче. Утром ты проснется полная сил. Вот почему важно гулять перед сном. Так что не спеши. Кстати, как тебе представление?
   - Волшебно! Спасибо, дядя Адриан! И тебе, Летта, спасибо!
   - Мне-то за что? - теперь я хлопаю глазками, всматриваясь в вереницу фонарей неподалеку.
   - За то, что ты есть! - не растерялась Роана. Маленькая, а уже такие фразы выдает.
   - Спасибо, солнышко. - И улыбаюсь ей в ответ. - Магистр, а представления всегда так проходят? В самих номерах магии нет вообще.
   - Так принято повсеместно. - Пожал плечами лорд. Но видя мой заинтересованный взгляд, пояснил: - Существует легенда, в которой объясняется, почему принято именно так. Всей истории я не помню, но общая суть сводится к тому, что каждый маг может показывать фокусы, а попробуйте проделать этот же трюк с подручными средствами, но без магии. У цирковых в правилах сказано - магия допустима в начале и в конце выступления...
   - Потому что начало и конец запоминаются больше всего? - через некоторое время спросила я, так как пауза затягивалась.
   Ответить лорд не успел. Он замер, лицо стало жестким и даже каким-то хищным. Точно зверь, почуявший западню.
   - Что случи...?
   - Оставайтесь на месте. - Коротко бросил тот, отойдя на пару шагов. Меня и Роану накрыло прозрачным куполом.
   "Защита!" - наконец догадалась я. В глазах малышки, прижавшейся ко мне, отчетливо читался страх.
   В следующее мгновенье кто-то запустил в магистра молнией. Вот сумасшедший! Кто кидается в огневика его же оружием? Адриан поймал разряд голыми руками и швырнул его обратно. Послышался треск - молния ударилась о защиту противника и рассыпались искрами-змейками. Что было дальше, я не видела, так как с двух сторон к нам приближались люди. Не знаю, кто они, но определенно из какого-нибудь ночного клана или гильдии. Их лица скрывали повязанные платки, но на ниндзя они не тянули, скорее всего, обычные "шестерки", которым велено доставить объект.
   - Что вам нужно? - сухо спросила я.
   Я взглянула на того, что слева - тот указал на Роану. Фух, один вопрос снят с повестки дня - не по мою душу молодцы явились. Но это никак не отменяет случившееся.
   - А если не отдам?
   Тут себя проявил второй - он приставил к своему горлу палец и провел выразительную линию от уха до уха. Вот, значит, как. Конечно, моя тушка стоит дороже, чем ее жизнь. Но они об этом не знают, ибо амулет с личиной работает исправно. Но я никогда себе этого не прощу. Посмотрела взгляд вперед и ужаснулась - лорда специально и планомерно оттесняют от нас. Ситуация патовая, только если Дэймор сумеет быстро справиться с соперником и прийти нам помощь. Я попыталась колдовать под куполом, но наложенная магистром защита блокировала все преломления. Похоже, нам оставалось ждать, пока лорд закончит с магом или, не приведи боги, не кокнут Адриана и защита не слетит сама. Подпитывать столь многофункциональные конструкции я попросту не умела. Один из похитителей попытался ткнуть защиту пальцем, но его, по-видимому, шарахнуло неслабым зарядом тока, так как он зашипел и долго тряс пальцем в воздухе. Мне стало любопытно, а как поведет себя защита, если ткнуть ее с обратной стороны? Экспериментаторша нашлась! Тут моего декана, можно сказать, убивают, а я опыты провожу. Выдвинутый пальчик осторожно приблизился к стенке и... прошел ее насквозь. Я быстро отдернула руку, чтобы никто не успел понять, что я сделала. Трески и удары становились все тише - лорда уводили все дальше и дальше.
   Первый "мим" засвистел. В спектакле "Два дурачка против магического купола" появилось новое действующее лицо. Взглянув на него, я поняла, что нам пришел звездец. Ил и Кер никак мне не помогут, даже если удастся связаться с ними через амулет. Может и не получиться - слишком большее расстояние и как поведет себя защита академии - заблокирует сигнал или нет?
   К нам с неспешной, я бы даже сказала точнее, ленивой походкой направлялся маг, от которого у меня затрепетали все поджилки. Своим неразвитым даром я смогла только почувствовать, что человек, стоящий передо мной, силен магически.
   - Ну что, отдашь девочку добровольно? - вид у него был, как у человека, удачно провернувшего очередную пакость. Маг наслаждался произведенным эффектом, но я становиться жертвой не собиралась.
   - А если нет?
   - Тогда ты умрешь, - буднично ответил он, делая вид, что любуется своим маникюром. Краем глаза маг продолжал следить за мной.
   - Я даже этот щит снять не в состоянии.
   - Кого ты пытаешься обмануть, наивная? - маг подошел ближе, всматриваясь в мои глаза. Роана спрятала лицо. Ткань платья в том месте, куда она прижалась, стремительно влажнела - малышка плакала. - Ты можешь из него выйти и вывести девочку.
   Вот, урод! Все он знает. Но я должна была потянуть хотя бы время.
   - Не дождешься, крохобор!
   - Это я - крохобор?! - неожиданно взбеленился маг. - Да перед тобой Изерис, Низвергающий...
   - Как-как? Погоди, я не расслышала. Низ Рыгающий? Фу, как некультурно...
   - Молчать! - заорал Изерис, Кого-то-там-низвергающий.
   - Жене своей рот затыкать будешь! Или она сбежала от тебя?
   Маг обалдел от такой фривольности. Я же, вспомнив знаменитое выражение, "наглость - второе счастье", почувствовала, как просыпается азарт.
   - Малыш, пожалуйста, стань мне за спину. Как только все начнется, делаешь шаг назад, садишься на попу и закрываешься руками, поняла? - прошептала я.
   В живот слегка ткнулись лбом - меня услышали. Маленькими шагами малышка передвигалась назад. Изерис стоял и тупил, смотря в землю.
   - Почему... сбежала...? - не понял маг.
   - Ох, простите, я не правильно выразилась: у такого придурка, как ты, жены быть не может - ты же псих. Самый натуральный. И это не лечится. Как мне тебя жаль, мужик... - Я не притворно вздохнула, якобы выражая ему искреннее сочувствие. На самом деле, Мне нужно было сосредоточиться. После того, как барьер исчезнет, у меня будет только одна попытка.
   - Я - псих?!
   Да, не привыкли маги, чтобы с ними так запросто на "ты" общался зеленый неофит, попутно оскорбляя и не выказывая никакого почтения к уважаемому человеку, без суеверного ужаса в глазах, да еще и нагло улыбаясь. Знаете, кто выводит из себя людей в состояние крайнего бешенства? Человек, который спокойным тоном взбесит его до невменяемого состояния. У нашего подопытного оставался последний шаг к бездне. Я от нее тоже близко, только на другой стороне.
   - Поняла! - я засмеялась, смотря в карие глаза ненавистного врага. - У тебя жены нет, потому что ты - импотент! Ноль в постели!
   Ой-ой. Кажется, перестаралась. Лицо чародея стремительно побагровело. Клиент дозрел.
   - Ну все, ... , ты меня достала. - маг что-то наколдовывал руками. - Я тебе сейчас поймаю, затащу в дом и...!
   - А сердечко не остановится? - прервала его я. Рано еще Роане слышать подобные слова. - Чай не первую сотню разменял?
   - На тебя, - маг недобро ухмыльнулся. Улыбка на его лице ширилась с каждой секундой. - Хватит.
   Я сосредоточилась, пытаясь вспомнить, чему меня учил Килар. Вот если выживем, точно расцелую морду императорскую. Страха не было, я загнала его вглубь еще в самом начале нашего увлекательного диалога.
   Раз. Купол содрогнулся. По нему будто ударили огромным молотом.
   Два. От второго удара "стекло" покрылось сетью микроскопических трещин.
   Три. Защита мельчайшими осколками разлетелась в стороны. Давление сзади ослабло, хоть кто-то следует инструкциям! Как только купол исчез, я раскинула руки в стороны, а затем резко свела вместе, взывая к силе. Сопротивление было таким, я чуть не вывихнула себе пальцы, но результат стоил того: двое похитителей в черном стукнулись друг об друга, попутно словив заклятье от волшебника. Как только оба уже бесчувственных тела стали опускаться на землю, лоб подбежавшего Изериса поздоровался с моей пяткой. Учитель по карате всегда впечатлял именно этот мой удар. Проходила я тогда месяца три, а потом - мне просто стало скучно с дерущимися пацанами. Спасибо тебе, сенсей. Не ожидавший мгновенного отпора маг, улетел к противоположной стене дома, до которой было шагов десять, не меньше. Кажется, я воспользовалась магией, сама того не замечая. Изерис удачно впечатался в стену башкой, и упал, к моей радости, без сознания.
   - Роана, вставай. Все кончилось.
   Малышка убрала сначала одну руку, затем вторую. Убедившись, что опасность миновала, подбежала ко мне и крепко-крепко обняла.
   - Малыш, я тоже тебя люблю. Но давай окончательно их обезвредим.
   - А к-как?
   Бедная моя девочка, аж заикаться начала.
   - Смотри.
   Я прощупала пульс у одного, затем и второго "ниндзя". Живы. Жаль. Самым безнравственным образом стянула пояс с одного. Затем мы вместе перевернули его, я попросила мелкую согнуть и подержать ноги преступного элемента, а сама занялась процессом обмотки рук и ног ремнем и вязать хитрые узлы, выпутаться из которых практически невозможно. Покончила с одним, начиная так же обрабатывать второго, как до меня запоздало дошло: мы что-то забыли.
   - Адриан! - наконец-то вспомнила я.
   Несколько десятков секунд стояла тишина. Но почему он не идет сюда? Ответ пришел через две минуты, стуча четырьмя парами сапог. Возглавлял процессию магистр. Видок у мэтра был еще тот - рассаднена скула, порванная в нескольких местах рубашка, одна из штанин оторвалась на уровне голени, образовав модный в моем мире джинсовый разрез. Процессия затормозила. Таких изумленных глаз Адриана Дэймора я не забуду никогда. Затем изумление сменяется радостью. Магистр подбегает ко мне, порывисто обнимает, и я слышу его полушепот:
   - Вы живы... Спасибо.
   - П-пожалуйста, - лепечу я, ошеломленная близостью. Момент трогательной встречи тут же теряет актуальность, когда лорд видит нашу с Роаной работу.
   - Это что?
   - Врага нужно обезвреживать до конца. Если его невозможно убить, то следует обездвижить. Похоже, адреналин не выветрился из моей головы, иначе с чего я такая разговорчивая?
   - Где маг?
   Я указываю место его временного упокоения. Мэтр, не отпуская меня, идет смотреть на поверженного.
   - Не слабо вы его так...
   Я пригляделась. На стене, в том месте, об которое приложился лэр, видны следы крови. Как только черепушку не проломила?
   - Не люблю, когда мне угрожают.
   "Не грози южному централу!" - мозг вместе со мной пребывал в состоянии эйфории.
   Лорд посмотрел на меня и, видимо, что-то разглядел, так как его брови удивленно поползли вверх.
   "Губки бантиком, бровки домиком..." - пьяно орал внутренний голос.
   - У вас кровь. - Он прикоснулся к моему подбородку.
   - Переживу.
   Я счастливо улыбнулась. Меньше всего меня волновала кровь. Да и лорд Дэймор тоже. Как-то получилось, что окружающий мир подозрительно зашатался. Лишь магистр оставался неподвижным. На него я и завалилась, когда почувствовала, что ноги меня больше не держат, а руки налились свинцом. Земля радостно подбежала мне навстречу...
  
   Лорд Адриан Дэймор.
   На подходе к цирку его посетило неприятное чувство. Он так отвык от политических игр, что начал забывать, чем может закончиться обычная прогулка по городу. Но озарение пришло позднее, когда он смотрел на девочку-акробатку с двумя веерами в руках. Слово "опасность" породило цепочку давно забытых страхов, в том числе - за собственную жизнь. Бросил взгляд на адептку - она смотрела на эквилибристку отстраненным взглядом, она не отдавалась зрелищу полностью, пребывая где-то между явью и трансом. Обычно так ведут себя наемные охранники или человек, который не доверяет другому. Внешне - полностью расслаблена, на деле - готова к прыжку. Кого она опасается? Может, что-то почувствовала?
   Спектакль окончен. Виолетта выглядит усталой, но сил у девчонки хватит на троих, ишь как тащит адептку в ресторацию. Опять вопросы. Да когда они закончатся?!
   Лорд настолько ушел в себя, что чуть не пропустил ту самую "опасность", о которой думал все время.
   - Что случи...? - адептка Темарино мгновенно подобралась, приблизив малышку к себе.
   - Оставайтесь на месте! - бросил он, окружая их защитным куполом. А дальше - пошел разбираться с магом, запустившим в него молнию. Неужели он не увидел в нем огненного мага? Как оказалось - разглядел. Сволочь расчетливая! Маг уводил его от Виолетты и малышки. На провокационные вопросы не отвечал, тупо обстреливая мага различными заклинаниями, не забывая пользоваться артефактами-накопителями. Адриан понял, что это ловушка, когда почувствовал второго мага. Всплеск силы, огромной и разрушительной, привел магистра в бешенство. И это была не ее магия! Убивать незадачливого мага мэтр не стал, а просто оглушил. Он обязательно разберется, какому смертнику захотелось поиграться в великого интригана. Тело (вполне живое, чуть обгоревшее; его счастье, что он сейчас без сознания) пришлось отволочь ночной страже, которая собиралась проверить магический прорыв. Поэтому на место всплеска они бежали вчетвером. Лорд приготовился ко всему, в том числе и бездыханному телу адептки, но не к такому. Виолетта и Роана сидели рядышком, склонившись над телом. Они обе методично связывали одного из мужчин в черном. Словно почувствовав его, она обернулась. Увидев лорда, встала, даже не пытаясь стряхнуть платье. Глаза адептки скользнули по лицу, остановились на рубашке, а затем где-то в районе сапог. И ладно бы подойти и спросить "не ранены ли они?", обнять малышку... В тот миг у него, как выражаются студенты, снесло крышу. Только оказавшись рядом, он ненадолго пришел в себя и выдавил:
   - Вы живы... Спасибо.
   И обнял. Чувства переполняли его. С ними ничего не случилось! Адептка смогла постоять за себя. Но как, дхарм его дери, у простого новичка хватило сил справиться с грандом третьей ступени?! Хотел задать вопрос ей, но оторопело заметил:
   - У вас кровь...
   - Переживу, - небрежно отозвалась девушка, счастливо улыбаясь. Отчего-то екнуло сердце. Прикоснулся к подбородку, вглядываясь в две красные дорожки, адептка послушно замерла. Так-так, носовое кровотечение. Значит, пришлось сильно колдовать. Внезапно Виолетта качнулась назад, будто пьяная. Лорд успел подхватить. Сила инерции придала ей движение вперед, но адептка не попыталась ухватиться за магистра. Лишь взяв ее на руки, Адриан осознал - Виолетта Темарино пребывала в обмороке.
   - Она не умерла?! - Роана смотрела с ужасом. Глаза малышки были полными слёз.
   - Нет, - лорд отрицательно подкачал головой, - она просто устала.
   А сам мстительно подумал, что кто-то то эту ночь может не пережить.
  
   Виолетта.
   Лежу. Смотрю в потолок. За окном темно. Суровая проза жизни.
   "Ночь. Улица. Фонарь. Аптека" - описал обстановку мозг.
   Хоп - и нету человека. Согласна, что ночь, ибо темно. Улица и фонари на улице - логично? Логично. Вот причем здесь аптека? Что-то царапнуло в подкорке. Я попыталась уцепиться за одно разнесчастное слово: 'цирк'. Вот только к чему этот цирк мне вспомнился?
   - Дядя, Летта очнулась! - Мелкая орала во все горло. Вот теперь понимаю, почему лорда раздражают внезапные писки малышки.
   - А где мы?
   - У целителей, конечно. Тебе стало плохо после спектакля. Долго без сознания была, поэтому дядя Адриан принес тебя сюда. Знаешь, как он волновался?
   Волновался? Ага. Обнял даже. Воспоминания урывками всплывали в памяти. Перетрудилась ты, Летта. Такие качественные видения словить...
   Звуки шагов отвлекли от мыслей. Прогнулась кровать. Почему лорд так долго молчит?
   - Как вы? - раздалось рядом.
   - Бывало и хуже... - с трудом бормочу я. Собственный голос кажется чужим - хриплый, каркающий, как у заядлого курильщика.
   - Можете говорить все - малышка нас не услышит.
   - Вы подчистили ей память? Зачем? - туго я что-то соображаю. Прямо как после пьянки у Славика на хате - моего приятеля по студенческим временам. Голова тяжелая-тяжелая и болеть начинает, когда я пытаюсь пошевелиться.
   - А как вы бы поступили? Роана - впечатлительная девочка. Можете обвинять во всем меня, недоглядел.
   Да-да, вот прямо так хочется тебя обругать. Только я не в том состоянии. А вообще - приятно, когда мужчина признает свои ошибки, аж душу греет. Я собралась с духом и задала вопрос, интересовавший меня еще со дня появления малышки здесь:
   - Кем работает отец Роаны?
   - Вы хотите знать это прямо сейчас?
   - Да. - Вкладываю в голос как можно больше твердости. Второго шанса магистр мне не даст. Сейчас я лежу перед ним беспомощная. И хотя бы один ответ я получу. Как же трудно думать, когда болит голова.
   - Он посол от светлоэльфийского леса. Ведет переговоры с дроу и гномами.
   - Ясно. Спасибо за ответ. Магистр, может, вы избавите меня от головной боли? - я умоляющее посмотрела на него.
   - Увы... - Дэймор развел руками, - вы много колдовали. Лучшее лекарство - это сон.
   - Наложите?
   - Что? Сон?
   Нет, блин, руки на себя. Могу даже лопату одолжить. А как вы ей распорядитесь - убьетесь, или самолично закопаетесь - меня не волнует.
   - Я позову целителя. - Не придумал ничего лучше магистр.
   - Стойте. Предупредите Ила, что меня завтра утром не будет.
   - И как я это сделаю? - съязвил лорд. Вот, узнаю, декана-тирана. Думать своими мозгами мы не хотим. Я, понятное дело, вообще сейчас инвалид по думанию, а вы меня еще и напрягаться заставляете.
   - Сову пошлите. - Устало ответила я. - Голова-а раскладывается.
   - Хорошо. Я сейчас.
   - Благодарю. - Я коснулась его руки, мягко сжав. Выдавленная через силу улыбка вышла жалкой, но Адриан понял, за что я говорю ему спасибо.
  
   ***
   Проснувшись, не сразу понимаю, где нахожусь. Солнце уже не припекает едва-едва, а шпарит вовсю. Так жарко бывает только днем. Часов эдак в двенадцать.
   - Мор, свидетель очнулся. - Крикнул кто-то.
   Увесистый топоток. Либо это кто-то слишком грузный, либо он просто торопится подойти. Свидетель? Какой свидетель? Я, что ли? Ничего не понимаю.
   - Добрый день, лэри Виолетта, - начинает худощавый высокий человек. Я даже не повернула головы. Видеть перед собой мельтешащие фигуры после тяжелой ночи - как-то слишком.
   - Слушаю вас...
   - Я - Эдан Марэо, старший следователь ночных стражей. Мне поручено допросить вас, так как племянница лорда Дэймора - несовершеннолетнее лицо и не может давать показания...
   - Стойте! - Взмолилась я. - Я все понимаю. Отвечу на вопросы, если вы прекратите мельтешить.
   - Ох, простите великодушно... - в который раз извинился старший следователь.
   - Не стоит... Лорд Дэймор не препятствовал тому, что меня допросят?
   Эдан Марэо виновато потупился.
   - Нет. Единственным его желанием было то, чтобы мы сделали это чуть позже. Но вы поймите, правосудие не может долго ждать... - виновато зачастил следователь.
   - Ничего не имею против. Задавайте вопросы.
   Ушел следователь только через час. Рассказ в лицах о том, как я довела мага до состояния бешенства, привел Эдана в восторг. Пока старший следователь ржал и проговаривал сказанное мной самопишущему перу, я тоже улыбалась. Впервые мной так открыто восхищались. Даже решилась заглянуть в его лицо. Чернявый с чуть вьющимися волосами парень лет тридцати с хвостиком. Лицо вытянутое, глаза голубые, улыбка заразительная. Запоминающийся тип. Если однажды встречу - сразу вспомню. На прощание мне поцеловали ручку и сказали, что всегда будут рады меня видеть в своем управлении.
   "Нет уж, лучше вы к нам." - опасливо предложил мозг. Все ж, менты - они в и Африке менты. После ухода Эдана Марэо мне принесли поесть. И первое, и второе поместилось на подносе. Только я значит, во вкус вошла, заявляется Адриан Дэймор. Закон подлости в действии! Похоже, пора ему прописку оформлять.
   "Я не согласен делиться! Нам и так вдвоем тесно!" - бунтует мозг.
   Е-мое, а на кого я похожа? Осматриваю себя и мысленно вздрагиваю. Непричесанная и до сих в кровати. Как-то неловко. Умеете же вы, лорд, приходить не вовремя.
   - Добрый... - он обвел глазами помещение, - ... день.
   - Ну, добрый... день... - с опаской повторила я.
   - Вижу, Эдан к вам заглянул уже.
   Издевается... У меня еще есть дней пять на ответную пакость. И не одну!
   - Вы знакомы?
   - Да, приходилось сталкиваться. - Уклончиво ответил магистр. - Старший следователь все время куда-то спешит.
   Приходилось, говоришь? А не те ли разы, когда скончалась Дия и Альди? Что же Эдан Марэо написал протоколах? Что именно послужило причиной смертей? Как бы это узнать в обход?
   - Все еще плохо себя чувствуете? - неправильно трактовал мою заторможенность мэтр.
   - Лучше, чем вчера и готова к возвращению к суровым будням.
   Что-то голосок у меня слишком бодрый. Специально не смотрю на лорда Дэймора, ибо теряться начинаю.
   - Даже не позавтракаете?
   Ааа, ваш сарказм, сэр, неподражаем! Я просто домой хочу, в свою родную комнатку. И чтобы меня не доставали.
   - Я смотрю, вы тоже любитель питаться в лечебницах?
   Адриан, наконец, оценил юмор ситуации.
   - В таком случае, я приглашу целителя. Если все будет хорошо - отпустит.
   Мне оставалось только покивать головой. Как же я ненавижу врачей. Любых. Теперь еще и целителей. Да простит меня Ил... Пока ты в это число не входишь, и надеюсь, не войдешь.
  
   Лорд Дэймор.
   Адептка, не смотря на магическое истощение, была почти в полном порядке, не считая обморока. Малышке приходилось хуже. Она продолжала тихо плакать. И молчать. Они втроем - Адриан Дэймор, Эдан Марэо и целитель - приняли нелегкое решение: погрузить малышку в сон и подкорректировать память. Слишком сильно потрясение. Братец его прибьет, когда узнает.
   Допрашивать Роану не имело смысла. Большую часть того, что происходило, она не видела, так как прикрылась руками. Родители далеко, а лорд - только временный опекун с "птичьими" правами.
   Виолетта пришла в себя быстро. На лепет малышки она отвечать не торопилась. Пыталась сообразить, где находится и что нужно говорить. Очень умный тактический ход - не пороть горячку, а сперва вглядеться. Физическое состояние адептки его не волновало, врачеватели занялись ей сразу, как только увидели лорда, подходящего к лечебнице с ношей в руках. Роану тоже увели. Но через час отпустили, Виолетте же пришлось провести всю ночь под бдительным присмотром лекарей.
   Подождав, пока малышка уснет в своей гостевой кроватке, магистр решил прогуляться до отделения ночных стражей. К человеку, о котором давно забыл и обращался почти двадцать лет назад - Эдану Марэо.
   - А я все думал, когда ты зайдешь к нам? - старший следователь белозубо оскалился. - Кстати, а где ты такую умницу откопал?
   - Там, где откопал, больше нет. - Потом задумчиво разглядел на ночного стража, пытаясь понять, шутит ли он? - А что адептка натворила?
   - А ты почитай. - Эдан достал пару листов с исписанным текстом. - У меня весь отдел плакал от смеха. Я имя убрал, не хватало девушке еще поклонников на свою голову. Ты читай-читай, я подожду.
   Адриан недоуменно окинул взглядом веселящегося сотрудника. Присел на диван. Лицо магистра вытянулось. Это точно его адептка? Так мастерски вывести противника из равновесия, рассчитать, когда защита исчезнет... И вместо того, что атаковать, как обычно поступают маги, столкнула лбами двух оболтусов, которые напоролись на заклятье гранда третьей ступени! И ладно бы на этом везение адептки кончилось, так нет же: провернутая комбинация оказалась настолько успешной, что маг решил самолично проверить, не привиделось ли ему? И встретился с отменным ударом правой ноги молодой лэри. Как же произошло так, что Изерис забыл поставить защиты от физического воздействия?
   - Адриан, я восхищен! - Эдан приложил руку к сердцу - знак величайшего почтения.
   - Вот об этом даже думать не смей! - резко оборвал его лорд.
   - Интересно, почему?
   - Потому что я за нее, Мор, отвечаю. Адептка - собственность Академии.
   - Ну-ну. - Ни к кому не обращаясь, сказал Эдан, - ну-ну...
   Ох, что-то здесь начисто, и лорд Дэймор - темнит. Иначе, почему он позволяет Виолетте прогулки по городу, ведь насколько старший следователь помнил, первокурсников не пускают в город. Что связывает эту конкретную адептку с лордом Дэймором?
  
  
   Килар.
   Виолетта опять ушла. Там что, бестолковый и безрукий лорд? По рассказам Виолетты выходило примерно так. Я видел декана с ее факультета - настоящий маг. Лицо серьезное, походка уверенная и тут на тебе. Лорд боится собственной племянницы!
   Что-то на сердце неспокойно. Керриас опять ходит мрачный как туча. Когда он в таком состоянии, к некроманту лучше не подходить. Тави пытается его как-то развеселить, но это мало помогает. Один Кноливидаэль лучится счастьем, как будто одержал великую победу в жизни.
   Утром я обнаружил записку в комнате Летты от... лорда Дэймора, в которой сообщалось, что тренировку должен провести я. Нет, определенно, что-то случилось. Не могли же они вдвоем ночь напролет развлекать малышку, в самом деле?
   Тренировка прошла в обычном режиме - без нововведений. Только все мрачно друг друга посматривали и дело было вовсе не во вставании в такую рань. Незаметно для всех, Летта стала лидером, без которой у команды дела идут наперекосяк. Без нее тренировки теряют очарование. Были и плюсы. Тавирия больше не ныла - ей нравилось проводить время с нами. Некроманты после своих практикумов часто походили на зомби, да и пахло от них иногда... также. Да уж, не подумал бы, что некромантия приучивает к чистоплотности. Летта назвала бы это "разрывом шаблона". В любой сказке некроманты - это скрюченные старички и леди-стервы возрастом слегка за сорок и обязательно от них неприятно пахнет. Эх, сказать бы кому, что они неправы, да кто ж оценит? Кроме Виолетты, почитай и некому. Люблю свою названную сестренку!
  
   Керриас.
   Вот что могло быть проще - вежливо послать одного магистра и оставить его решать свои проблемы в одиночестве? Так нет же! Чего Лионе не хватает, раз она с таким рвением носится с племянницей декана? Хотелось бы верить, что интерес у нее сугубо прагматичный - вытащить из лорда как можно знаний или добиться того, чтобы он помог принцессе справиться с трудностями в магии. Как же я устал убеждать себя в этом, ведь глаза видят иное. Да еще возникла странная мысль: а не происходит ли между ними чего-нибудь... эдакого? Эти оценивающие взгляды, в которых читается заинтересованность. Причем с обеих сторон! Я специально наблюдал. Удивительно, что эти двое даже не пытаются делать поползновений - либо игнорируют, либо не понимают, что происходит. Мама говорила мне - чувства могут проснуться в самый неподходящий момент - не в то время, не в том месте. И сами мы не способны определить, что терзает душу. Со стороны все выглядит гораздо проще, в чем я убедился. Вот только почему Летта не видит? Такое ощущение, что принцесса сбегает не от нас, а от меня, чтобы полностью свести шансы встречи наедине к нулю. Как же мне действовать?
   Обиднее всего будет узнать, когда ты еще не сдался, но уже заведомо проиграл... Одна Тави понимает меня и не считает мои чувства к Летте блажью. Мы часто делаем вместе домашнее задание: я уже отвык от этого, а Тавирии - скучно. Странные мы некроманты получаемся: я - не наследный принц и она, так внешне не похожая на типичного представителя нашего факультета. С остальными некромантами мы общались нормально, но особой любви друг другу не испытывали. Да, есть и веселые моменты, подколы и все то, что обычно сопровождает учебный процесс, но как только мы покидали подвальные помещение, то становились абсолютно другими людьми - каждый сам по себе. Это больше напоминало наших придворных, которые, собираясь вместе по каким-то празднествам, шутили, развлекались беседами и свежими слухами. Как только вечер подходил к концу, настроение многочисленных дам и господ стремительно портилось. Уже из отъезжающих карет можно было услышать фразы примерно такого содержания: "Да что этот лорд себе возомнил?", "Да я в сотню раз умнее его/ее!", "Как они меня достали!"... Ну и куда же без напутственного "Чтобы вы все сдохли!". На виду улыбаются, а как только отвернешься - часами поливают тебя грязью. Разница между придворными и адептами смерти все же была - они не говорили гадостей. Каждый настолько погружается в себя и в свои проблемы, что лишнее общение вызывает раздражение. От того, что их отвлекали от обдумывания какой-нибудь сложной проблемы, которой всех нас озадачивала мэтресса Аффади. В общем, складывалась известная картина - "мы не злые - это жизнь нас такими сделала". Лиона пыталась исправить ситуацию, создав из нас группу. Не знаю, к чему это приведет, но пока я хотел бы, чтобы все оставалось, как есть. Я не жалею, что познакомился с эльфом, Тави, узнал получше Килара... Но Виолетту можно описать одним словом - непонятная. Кажется, ее невозможно разгадать. И в этом вся прелесть. Иногда это сводит с ума, и я не знаю, что с этим сделать. Как поступить, чтобы не задеть ее гордость (ее у принцессы хоть отбавляй), не обидеть словом и делом. Уже не раз получалось так. И если у большинства девушек поступок вызовет восхищение, принцесса может и оскорбиться. Какие процессы творится в ее мозгах я понять не в силах, хотя и пытаюсь.
  
   Виолетта.
   Ура! Меня отпустили домой! На этом хорошие новости кончились. Целитель, седовласый тощий мужчина, напоминал мне друида из мультфильма о приключениях Астерикса и Обеликса - такой же невозмутимый и занудно-правильный. Краем глаза замечаю, что лорда тоже начинает корежить - непонятно, то ли смешно ему, то ли дико скучно.
   Но декан-тиран вознамерился лично исполнить рекомендации целителя, как то: уложить меня в кровать (весьма двусмысленное заявление, я даже фыркнула, отчего лорд грозно на меня посмотрел), приносить воду и еду в строго определенное время (А! Мать моя, вербена! Я и так принцесса в башне, а тут меня в ней запрут! Каламбур, да и только, а вместо дракона - пышущий огнем Адриан Дэймор), помогать передвигаться до уборной и обратно (будто я безногий инвалид. Да вы наших футболистов не видели!) и оградить от физических и умственных нагрузок (почему нельзя думать - остается загадкой. Кровь-то пошла именно от физического перенапряжения, а не умственного). В общем, Летта, тебе надо побыть трупом. Для разнообразия. Люблю ролевые игры, но труп - это вершина актерского мастерства. Выше только роль человека в коме.
   После того, как друид ушел, лорд помог мне встать. Меня пошатывало. Противный целитель оказался прав - один день покоя мне необходим. Я все-таки переусердствовала и очень-очень близко подошла к перегоранию.
   "А потому, что этот гладиолус почти ничему не учит?" - возмутился мозг.
   Какой гладиолус? А, этот... Действительно, почему?
   "Я ж сказал, потому что гладиолус!" - не сдавался внутренний голос.
   Гладиолус, так гладиолус. Даже спорить не буду.
   Роана наблюдала за нами, только печально вздыхала.
   - Прости, малыш. - Сказала я, когда блондинка подошла поближе, чтобы попасть в зону телепорта. Мир привычно заиграл красками, и я очутилась в комнате своей башни.
   - Ты точно не заболела? - спросила она.
   - Нет, просто... перенервничала. Так бывает. Мне нужно полежать денек и все будет, как раньше.
   Меня действительно уложили в кровать, правда, поверх одеяла.
   - Благодарю Вас, лорд. Дальше я сама.
   - Уверены?
   - Более чем.
   - Роана, дядя-целитель посоветовал Виолетте покой. Идем.
   - Еще увидимся! - я помахала им рукой. Кисть едва веселилась. Опять телепорт. Адриан, Вы так и ходить разучитесь.
   "Ил..."
   Я дождалась ответного щелчка и продолжила:
   "Забеги ко мне после занятий, я уже у себя".
   Еще какое-то время смотрела перед собой, а потом меня спорил сон.
  
   Виолетта. Вечер следующего дня.
   Каникулы малышки кончились внезапно для нее, меня и, как это ни странно, лорда Дэймора. Мы как раз обсуждали, чем можно еще занять Роану, как магистр дернулся и застыл. Видеть телепатическую связь мне доводилось: в голове будто телефонный звонок раздается. Пронзительный такой, надрывный. И если поначалу сложно понять кто "звонит", то затем "определитель номера" включается автоматически.
   - Кто это был?
   Ответом мне было радостно-рассеянное выражение на лица лорда Дэймора.
   - Брат возвращается, попросил сообщить малышке.
   - Знаете что...? - я закусила губу, сомневаюсь, стоит ли говорить магистру то, о чем я только что подумала. - Я могу быть с вами откровенна?
   - Думаю, что хуже не будет.
   Угу, после того, как я к тебе в ручки свалилась после приснопамятной перепалки с Изерисом, прямо в руки? Почему я должна краснеть за то, что не помню?
   - Это, конечно, не мое дело, но... Нападение связано с родом деятельности вашего брата. Это отвлекающий маневр, понимаете? Визит-пустышка в то место, куда не доберешься с помощью телепорта. Сделать предложение, от которого сложно отказаться. Если бы похитителям удалось совершить задуманное... Что-то я сильно сомневаюсь, что им нужны деньги. Скорее - шантаж. - Возможно... - магистр скрестил руки на груди и многозначительно на меня посмотрел. - Но они не учли одного - не посчитали Вас опасным противником.
   Я так и не научилась принимать комплименты, в особенности как нужно правильно на них реагировать. Вместо этого мысли потекли по другому руслу: я попала под удар. Сейчас за каждого адепта отвечает Академия, но стоит выйти за ворота... Тяжко вздохнула. Только почувствовала вкус жизни, как на тебе - сиди, дорогая, и не высовывайся. А я так мечтала пообщаться с театралами!
   "Путь закрыт!" - включил Гендальфа внутренний голос.
   Наверно выражение вселенской скорби ясно читалось на моем лице, иначе бы маг вряд ли бы пояснил:
   - Если дела обстоят так, как предполагаете вы... Элвиреон взволнован. Первым вопросом было: все ли в порядке с его малышкой?
   - Меня пугает другое: кто информатор? Вам не удалось разговорить горе-похитителей? На них стоял ментальный блок? - удивленно-отстраненный взгляд лорда подтвердил мои догадки, - Зуб даю, что в окружении Элвиреона есть предатели.
   - Это вряд ли. - Не согласился магистр. - Сопровождение подбирается из проверенных годами...
   - Хорошо. - Я кивнула, но отказываться от своей версии не стала. - А что мешает зреть заговору несколько лет? Магистр, ну как вы не поймете - они просто ждали удобный момент! Им что-то нужно от Элвиреона - подпись в документе, артефакт или еще что-нибудь. Другой вопрос: как они собираются это использовать?
   - Вот мы с вами, адептка, и скатились, до вероятностей. Но что-то в этом есть. Я переговорю с братом. Придется рассказать о нападении. Вы посидите с малышкой, пока я... - не закончил лорд.
   - Не беспокойтесь.
   Мы поднялись наверх, в его апартаменты, где оставленная ненадолго Роана занималась чистописанием. Лорд приложил руку к двери, шепча непонятные слова. Все-таки запер? Вот как она разглядела за широкой спиной декана меня!
   - Доброе утро. - Шепнули мне ухо, когда я взяла девочку на руки.
   - Доброе утро. Представляешь, а у нашего лорда для тебя новость.
   Я поставила мелкую обратно, сомневаясь, что сумею удержать после приятных слов про дом родной.
   - Какая?!
   Что ж, мэтр - Ваш ход! Выслушав Адриана, малая запрыгала от счастья. Потом замерла, осознав, что ей придется быстро с нами прощаться. Все оставшееся время мы вдвоем искали и упаковывали ее вещи. Лорд, как обычно, стоял у окна и не мешал. Да уж, если трое будут носиться по комнате, то получится "броуновское" движение частиц и вероятность столкновения возрастет многократно.
   Успели мы точно к появлению ее родителей. Клубящаяся дымка, возникшая посреди кабинета, оказалась порталом. Выглядело это примерно так: пустота наполнилась серым цветом, разрослась до полутора метров вширь, затем резко уплотнилась, и "пыхнула" в стороны. Момент "разрыва материи" я все равно пропустила, хоть и старалась не моргать и вообще не дышать. Двое возникли из пустоты сразу.
   Я буквально приросла к месту. Мужчина, который являлся отцом малышки, ввел в ступор. Он был похож на Адриана Дэймора как две капли воды! Только волосы его были светлыми. Зато ясно, в кого малышка пошла колером. Ее мама не представляла из себя ровным счетом ничего - тихая, спокойная, она стояла чуть позади мужа. Объединяли их одинаково встревоженные лица.
   - Мама! Папа! - Роана опрометью бросилась к родным. Мать, увидев ее, едва слышно вздохнула, а морщины на лбу Элвиреона разгладились. Видно, что встреча с малышкой дается им нелегко. Мелкая щебетала, словно птичка - весело и звонко. Оба родителя немного послушали ее, а затем обратили свои "ясные очи" на Адриана.
   - Элвиреон, Лейна... - обратился он официальным тоном. Так и хотелось долбануть его чем-нибудь тяжелым, чтобы перестал. Но, видно у всех лордов этот вирус занудства в крови живет!
  - Позвольте представить вам адептку первого курса боевой магии, Виолетту Темарино. Она любезно предложила свою помощь в организации досуга.
   Взгляды обратились ко мне. Пришлось изобразить "реверанс на скорую руку", так как одета я была в стандартную форму - штаны и темную рубашку, на плечах ткань была в два слоя - позади которой имелись два разреза для пуговиц - мантия была съемной и одевалась только в торжественные моменты. Вот уж прямо любезно - лорд по шею "утонул" в болоте под названием "Роана". Во взгляде брата скользнули смешинки, когда он посмотрел на Адриана. Даже уголки губ чуть приподнялись, грозя перерасти в ироничную улыбку.
   - Приятно познакомиться. - Произнесла я, следуя этикету. В отличие от декана, интонации в моем голосе были с теплыми нотками. Именно так следует отвечать принцессе, и обезоруживающе улыбаться.
   - Ма! Па! Виолетта такая умная! С ней так интересно!..
   Я во все глаза смотрела на Роану. Такие дифирамбы в свой адрес я слышала впервые.
   - Брат, прежде чем ты покинешь нас, я хотел бы переговорить с тобой. И Лейной.
   - Тогда мы покинем вас ненадолго? - я протянула руку Роане.
   - Хорошо. Малыш, пока мы говорим умные беседы, можешь попрощаться с Виолеттой.
  
   ***
   - Я не хочу уезжа-ать, - грустно протянула малышка чуть плаксивым голоском.
   - Я знаю... - присела на корточки, вглядываясь в ее личико. - Думала, ты задержишься здесь подольше. Без тебя будет скучно.
   - С тобой тоже очень интересно проводить время.
   - Ты не знаешь, что дядя Адриан хотел имама с папой сказать?
   - Не знаю.
   - Надеюсь, он не жалуется... - вздохнула девочка. - Я понимаю, что иногда вела себя не очень хорошо... Извинишься за мое поведение, а то... Я не могу. Дядя очень хороший, просто...
   - Просто иногда он не знает, как надо себя вести и поэтому совершает ошибки? - я вспомнила все моменты, проведенные втроем.
   А маленькая, оказывается, все понимает. Недаром говорят, что "устами младенца глаголит истина". Дети видят все, даже то, что мы иной раз не заметим, воспринимая как должное. И копируют. В итоге взрослые возмущаются, почему у них такое непослушное и безголовое чадо растет?
   - Кста-ати, - тон малышки изменился, Роана кокетничала. - Я за вами наблюдала. Дядя иногда так на тебя смотрит, это как...
   Надеюсь, это не взгляд под названием "убил бы!" с последующим демонстративным закатыванием глаз.
   Малышка хмурилась, подбирая слова:
   - Папа на маму так смотрит, когда они одни остаются и думают, что я не вижу.
   И улыбнулась. А мне как-то не до смеха стало. Может, она что-то напутала?
   - А ты не придумываешь?
   - Нет. - Малышка насупилась. - Я не говорила, если бы... если бы ты себя также не вела.
   Чего-чего? Как так-то? Я глазками не стреляла, это я точно помню. Да его отношение продиктовано лишь этикетом. Предложить руку, вести абстрактные разговоры - обычный набор джентльмена.
   - Роана, я очень тебя попрошу, - Я взяла ее за руки и внимательно на нее посмотрела, - не рассказывать об этом никому, даже маме с папой. Хорошо?
   - Ладно. - беззаботно согласилась малявка. - тогда и ты мне кое-что пообещай.
   - Все, что угодно.
   - Не обижайся на дядю. Он временами злой бывает. Папа рассказывал, что он много-много лет живет один...
   - А ты не знаешь почему? - ухватилась я за возможную нить, способную пролить свет на произошедшее много лет назад.
   - Мама говорила, что он кого-то полюбил, а потом случилось ужасное... Я не помню... - задумчиво произнесла Роана, затем вновь вернулась к своему более веселому настроению. - Береги дядю. Ему надо почаще выбираться в город.
   - Насчет города ничего обещать не могу. - И про себя добавила "каким образом я должна сберечь его нервы, если он не щадит мои?!" - а вот насчет второго попробую что-нибудь придумать.
   - Вот и хорошо! - и полезла обниматься. - И ты хорошая! И все будет хорошо! И у всех!
   Я засмеялась. Совершенно невозможно сохранять спокойное выражение лица, когда она ехидничает и рожи корчит. Вот в этом состоянии - две заливисто хохочущих девицы (причем одна из них на коленях) - нас и обнаружили.
   - Роана. - негромко позвала Лейна, выходя из кабинета. - Милая, нам пора.
   - Я буду скучать! - малышка порывисто меня обняла.
   - И я буду. Беги к маме.
   Порция обнимашек досталась Лейне. И если вы думаете, что на этом все кончилось, то ошибаетесь!
   - Иди, покажи папе, какие вещи твои. Проверь, не забыла ли чего-нибудь?
   Дверь за мелкой закрылась. Лейна быстрым шагом пересекла комнату. Чуть поколебавшись, порывисто обняла.
   - Спасибо! О, небо, если бы не вы...
   - Жизнь ребенка бесценна. - Когда женщина отстранилась, произнесла я. Правой рукой она смахнула слезинку, уже начавшую свой путь вниз. - Я сделала то, что должна была.
   Теперь я могла ее разглядеть - длинные каштановые волосы обнимали плечи хрупкой женщины. Лицо, как я уже подметила раньше, не особо примечательное. Было в нем что-то утонченное, какая-то своя красота. Зеленые глаза, кротко смотрящие на мир, сейчас горели огнем. Огнем силы и веры, и в нем женщина черпала свою уверенность. Это и был ее стержень, не дающий сломаться.
   - Мой муж вряд ли снизойдет до благодарности. Все-таки многолетнее сотрудничество с дроу и гномами дает о себе знать. - Она печально улыбнулась. - Так что примите нашу искреннюю благодарность. Удачи во всех начинаниях!
   - Родная? - дверь в кабинет приоткрылась. - Мы уже собрались. Ждем только тебя.
   - Иду, любимый. - Негромко сказала Лейна и поспешила к Элвиреону.
   Вот, блин! Сейчас изойду белой завистью. Я тоже так хочу! Хочу каждое утро просыпаться не одной, слышать эти слова - "милая", "родная", "любимая"... Именно их, а не "котиков", "рыбок", "заек" и прочего зверья. Еле сдержавшись, чтобы не заплакать, поспешила туда же. Лорд-блондин уже держал два увесистых чемодана, а за спиной Роаны покоился рюкзачок.
   - Мам, мы готовы!
   - Лейна, Роана подойдите чуть ближе. Хорошо. Леди Виолетта, прощайте. - Кивок в мою сторону. - Брат, еще увидимся.
   Лорд Дэймор только кивнул. Комнату озарила вспышка света, и семья из трех человек исчезла.
  - Нехило. - Только и сказал декан.
   - А?
   - Он использовал аварийный портал. И вы... - лорд выдохнул, - вы оказались правы - это пустышка. Только зачем понадобилось организовывать похищение, Элвиреон не знает.
   Вот почему его слова звучат так, как будто он ругает меня, а не признает свою неправоту? Как будто на всем, что здесь произошло, лежит исключительно моя вина? Это так несправедливо!
   - Лорд Дэймор, - сухо произнесла я, наконец-то собрались с мыслями, из последних сил удерживая поток влаги, уже скопившейся в уголках глаз. - Раз малышки больше нет, то, полагаю, и мне не следует здесь более оставаться. Если вам нетрудно - перенесите меня в башню. Я... хочу побыть одной.
   Магистр мельком глянул на меня и, не сказав ни слова, коротко взмахнул рукой. Секунда свободного падения и я стою в своей комнате. Уже не сдерживая слезы, кинулась к кровати и зарыдала, выплескивая обиду и горечь. И я не знаю, что задевало меня больше - слова малышки, ее поспешный отъезд или наигранное безразличие одного лорда, который, похоже, вечно собирается портить мне жизнь? Почему я? Моя судьба и так не в моих руках. И если от свадьбы с Керриасом я отвертелась, то, как быть дальше я просто не знала. Меня все равно выдадут за другого принца, не спрося моего мнения... В последний раз и Луменара, и Сайрис твердо вознамерились сбагрить Лиону в чьи-то добрые руки, пока принцесса не помнит своего прошлого и очень послушно себя ведет. Ударив кулаком по кровати, я зарыдала еще сильнее, мысленно проклиная тот день, когда очутилась под стенами замка Эмрос-Гайт. Мне нужно во что бы ни стало закончить академию. Любой ценой!
  
   Килар.
   Комната Летты оказалась не заперта. На тумбочке возле кровати покоилось несколько смятых платков. Она плакала? Но кто довел ее до слез? Ну, точно! Лицо опухшее, даже покраснения есть. Я собирался и дальше изучать ее лицо, но меня обуял какой-то первобытной ужас. Принцесса, не открывая глаз, произнесла замогильным низким голосом:
   - Ил, ты хуже Керриаса. - и схватила меня за руку.
   - Летта... Во-первых, доброе утро, а во-вторых... что, дхарм тебя дери, вчера случилось, что ты всю ночь плакала?!
   Ее глаза удивленно распахнулись. Не ожидала, что тоже могу людей выводить из равновесия? Затем она посмотрела в пол и печально сообщила:
   - Малышка уехала...
   - И только? - я подозрительно на нее посмотрел. - Прости, но я не верю, что ее отъезд так тебя расстроил.
   - Мне теперь в город нельзя одной. Вообще.
   - Почему?
   - Я спасла малышку. Я кое-кому помешала, наверняка запомнил меня.
   - Ты же под личиной ходишь? - не понял Ил.
   - А вдруг они мою ауру считали или что-то в этом роде?
   - То есть артефактору, который делал тебе амулет, ты тоже не доверяешь?
   Рыжая призадумалась. Жаль, что мои слова ее не убедили.
   - Приводи себя в порядок.
   - Какой ты все-таки... настоящий друг. - Искренне сказала она, что я даже смутился.
   - Не стоит... - а про себя добавил: это ты - удивительная! Самая настоящая принцесса! Не по крови, так по характеру.
   - Опоздаешь. Я чувствую их нетерпение.
   - Помни. - Я коснулся ее руки. - Мы с тобой.
   - Ага, а я с вами. Один за всех?
   - И все - за одного!
  
   Виолетта.
   Приходил мой братец-изверг. К этому времени я уже не спала, но чувствовала себя немного разбитой. Опять я плачу. И снова свидетель истерики - его наследное высочество. Как же я хочу рассказать тебе все, но не могу. Я должна сама разобраться. И ответить на заданные себе же вопросы правдиво...
   Ил оказался прав. Тренировка добила бы меня окончательно. На пару по походной магии я решилась едва-едва, чуть ли не с колоколом села за парту. Уже сидевший за преподавательским столом маэстро Тамьес недовольно посмотрел. И промолчал. Конечно, я же успела!
   - Итак, адепты. Сегодня у нас запланировано практическое занятие, поэтому на класс наложена дополнительная защита. Тема урока - призвание магических сущностей. Не дай каких, в тех, кто согласится нас помогать. Перед вами лежит стандартный набор для вызова.
   А, так вот зачем эти штуки лежат! Я положила чистый лист перед собой. Взяла цветные мешки, окунув попутно в пузырек с жидкостью. И стала чертить вместе с мэтром - он рисовал на доске. Сначала круг, потом странные завитки внутри и несколько надписей на Старом языке. Никто и не помнит, насколько язык был древним, потому как до нас дошли лишь отрывки. Те кусочки фраз и слов, которые использовались в волшебстве. Почему-то именно Старый язык, после прочтения его вслух практически сразу давал эффект. Использовать его могли и не маги. Достаточно было человека сильного духом. Но, как обычно происходит, зависть, а вслед за этим - истребление носителей Старого языка... они так рьяно их убивали, и в один день наконец-то осознали, что натворили - не осталось никого, кто знал бы язык целиком. И вот с тех самых пор, Старый язык преподается только в магических академиях - избранным. И учить его не магам - запрещено. Неизвестному магу, положившему начало резни и последующей травле, все же удалось достичь задуманного - сделать так, чтобы Старый язык знали лишь небольшие группы людей. По-моему мнению, этот уникум был не очень одарен магически и его это дико злило. Достаточно умный, харизматичный, он сколотил вокруг себя магов, думающих также. И понеслась!
   Да уж, в академии свое мнение нужно оставлять при себе, а то еще покрутят пальцем у виска и скажут идти у целителю.
   То ли настроение у меня было плохое, то ли букву перепутала, то ли ударение не так поставила, но на мой зов никого не появился. Ил призвал какую-то лесную сущность, она щелкала своими маленькими ручками-сучьями, пытаясь что-то сказать. Некроманты просто сидели и наблюдали за остальными - их магия не сочеталась с живыми организмами: они могли вызывать только мертвых и призраков. Духи-помощники же были в какой-то мере живыми, и даже если бы некромантам удалось вызвать бы кого-то из них, то дух-хранитель отказались бы им служить. Все живое не любит смерть. Нолик тоже радовался как ребенок - призвать водную шею сможет не каждый первокурсник. А эта сидела на столе перед ним и кокетничала. Фея была рада, что ее позвали, и поспешила поделиться своим счастьем. Обдав напоследок эльфа снопом разноцветных искр, она исчезла.
   - Поздравляю, - сказал маэстро, - вы понравились ей. Адепты, сейчас мы видели, что водная фея одарила Кноликвидаэля частицей своей магии. А это значит, что какое-то время ему будет сопутствовать удача! Не пренебрегайте правилами хорошего тона, внимательно выслушайте сущность и тогда очень велик шанс, что она вам поможет.
   - Маэстро Тамьес, а что будет, если духа разозлить? - спросили тремя рядами выше.
   - Крайне не советую вам это делать. Сущности мстительны. Они могут отвести вашу удачу на очень долгое время, проклясть или еще что похуже. Снять эту дрянь порой очень тяжело, и многие так до сих пор и живут с проклятьями, с которыми ничего нельзя сделать. Так что мой вам совет: относитесь к духу так, как бы вы хотели, что бы поступили с вами. Уберите дурные мысли - они чувствуют ваше настроение. В следующий раз, когда соберетесь вызывать помощника, прежде - помедитируйте, приведите разум в чистоту. И напоследок, они не терпят притворства в любой форме. Не забываем самостоятельно медитировать перед сном. Занятие окончено.
  
   Виолетта. Два дня спустя.
   "Несмотря на ошибку в чертежах, было принято решение запустить аэродинамическую трубу..." - вещал мозг голосом известного сатирика. Я отмахнулась от него, как от надоедливой мухи. Ошибку в заклинании я нашла. Но для этого пришлось идти к Хартферу и просить книги по вызову духов-помощников. Перепутала одну букву, не дописав ее, как следует. Они похожи по звучанию, но из-за одного элемента, произносятся по-разному.
   Дело осталось за малым - опробовать его в действии. В комнате, увы, проделать манипуляции с энергиями не разрешалось. Возник вопрос - кто поможет защититься от сущности, если вдруг я ей не понравлюсь? Некроманты не подходят, Килар - тоже. Он так и не смог договориться с жителем леса. Тому надоело изображать из себя участника игры "крокодил" и, махнув своей рукой, он испарился в неизвестном направлении. Что ж, Нолик, фейка одарила тебя удачей, может и получится.
   Кноликвидаэль согласился не раздумывая. Какой же он наивный! И в то же время правильный. Стоя на полигоне, я чертила пентакль на земле, поминутно сверяясь с оригиналом. Эльф терпеливо ждал.
   - Нолик, я ничего не пропустила?
   Стихийник несколько раз обошел получившийся круг.
   - Все на месте, - вынес вердикт эльф.
   - Тогда начнем. - Я потерла руки, сосредотачиваясь. - Kaer gherta, kaer tuo larto azur hetta!
   В каждое слово - поток энергии, повышая и понижая тональность голоса. Маэстро Тамьес рассказывал, что заклинания подобны песням и часть их произносят нараспев. Как мантру. Я скопировала интонации учителя максимально точно, но даже это не помогло. Часть резерва испарилась. Пентаграмма засветилась, но сразу потухла.
   - Не получилось... - Я расстроилась.
   - Маэстро говорил, что не у каждого получится призвать. Не все к этому предрасположены.
   - У тебя же получилось.
   Нолик звонко рассмеялся.
   - Я же эльф! У нас вызвать лесного духа - в порядке вещей. Магия земли наиболее близка к этому типу заклинаний.
   - Ты это не первый раз делал?
   - Ну,.. - эльф замялся, - Эриданду я вызвал впервые, в тот раз пришел Скрегос.
   - Скрегос - это кто? - С феей все было ясно, я переспрашивать не стала.
   - Дух-защитник нашего рода. - Пояснил он, видя мои не понимающие глаза. - Он появляется, когда нужна помощь. На вызовы просто так не приходит. Поэтому переложил часть своих обязанностей на водную фею. Мне кажется, Скрегос недолюбливает Эриданду, поэтому и заставляет мотаться на ученические вызовы своих подопечных.
   - Как у них все сложно... - я только головой покачала, - вроде у меня и символы светились, и слова верные. Нет у меня дара для вызова духов.
   "Данная функция не входит в комплект и приобретается отдельно", - вспомнилась фраза из инструкции.
   Нет, так нет. Не всем же гениями рождаться.
   - Значит, твой талант проявится в чем-то другом. - Попытался приободрить меня Нолик. - Будем надеяться...
   Жаль силу, что ушла просто так. И ведь немало ушло. Куда же она делась? Насколько помню закон сохранения энергии - ничто не уходит вникуда и не появляется из ниоткуда. Ну, неизвестный кто-то, можешь порадоваться - принцесса Эмрос-Гайтская одарила тебя милостью... по своей глупости.
  
   Керриас.
   Ура... Принцесса снова с нами! Хочется верить, что лорд без племянницы сам с собой разберется. Ведь проблемы больше нет. Но принцесса снова не пришла на тренировку. Килар заходил к ней и решил, что Летте нужен еще один день отдыха. Да ну! Ты кого хочешь надурить, малыш? Причина в другом. И, в конце концов, своим отсутствием она подрывает боевой дух команды! Ну что могло расстроить принцессу на этот раз. За все полгода она не жаловалась, что ей тяжело. Впрочем, вслух Лиона этого и не говорила, что не мешает ей так думать. Неужели попросить помощи у кого-то из нас так страшно? Вспоминаю ее пламенную речь, когда мы все пришли первый раз. Сама же говорила, чтобы мы помогали друг другу или я чего-то не понял? Похоже, все лидеры страдают чувством некоторой отстраненности от группы. Стоит назвать это "синдромом лидера", когда командир каждодневно напоминает о помощи, но в отношении себя принимать ее отказывается, считая ее оскорбительной. По ее логике выходит, что просьба о помощи - признак слабости, а лидер должен быть сильным. Замкнутый круг, куда ни ткнись. То, что я видел на уроке Аффади - этому доказательство. Вот почему она плакала: принцесса перестала справляться с обязанностями. Но Килар спокойно смотрел на нее и всячески утешал. Что если он не в первый раз видит слезы девушки? Лиона просто отказывается быть слабой в наших глазах и доверяется лишь наследнику императорского престола. Сколько раз вы ее глазах появлялись слезы? И давно волнующий вопрос: что заставило Ила и Летту резко поменять мнение друг о друге?
  
   Виолетта. Утро следующего дня.
   Честно, я думала, что Ил опять шалит, прислав очередное письмо-птицу. Почему? Вы когда-нибудь посыпались от того, что по вам кто-то скачет? Маленькое и на двух ногах. Еще и издавая странный стрекот. Или чириканье. Причем недовольное такое чириканье. Я потерпела, сколько могла, но потом это нечто дотронулось до моего носа. Я чихнула и окончательно проснулась.
   Потому что, как я думала, "сова", деваться никуда не собиралась. И вообще это была особенная птица. Никогда не думала, что увижу в этом мире белоснежного попугая какаду. Птица выжидающе смотрела на меня, настороженно встопорщив хохолок. Панк с ирокезом, вот она кто!
   - Какая же ты красавица! - не удержалась я. Тут надо кое-что пояснить. Идея завести какаду всегда было моей несбыточной мечтой. У подружки такой попугай был, и я часами им любовалась. Ирка даже пошутила, что попугай любит меня больше, чем собственную хозяйку. Оттого и в руки дается, чувствовала, что я не причина ей вреда. Я знала об этих птицах практически все и часами игралась с Рашей. Но мы выросли, и я с болью в сердце рассталась с затеей о попугае. Мне нравились выходки какаду - забавные подпрыгивания, тряска роскошной шевелюрой во время песни, чириканья и даже отдельные слова, которым попугая научили. Вот посмотрит птица на тебя хитрым глазками-бусинками, и сразу понимаешь, чего хочет какаду: поиграть, поесть или полетать по комнате.
   Пока я сидела в неадекватно восторженном состоянии, мозг пытался понять, чье это художество. Может, злая шутка? Но я никому не рассказывала, что люблю попугаев, а уж о конкретных видах и речи не шло. И Килар не знал.
   Попугаю (или, если точнее - особь женского пола) надоело мое безмолвное обожание, и она затопала своими лапками, привлекая к себе внимание.
   - И чьих же ты кровей будешь?
   Птица удивленно расправила хохолок, словно говоря "А то ты не знаешь?" И чуть склонила голову на бок. В ее глазах жил разум. Почти как у человека. Она явно что-то от меня ждала.
   - Что же ты хочешь, милая?
   Попугай засеменил ко мне, помогая себе крыльями. Остановилась она у руки и снова взглянула на меня.
   - Хорошо, давай я тебя поглажу. Ты ведь не против?
   Птица была очень даже 'за'. Она выгнула шею, навязчиво намекая, что неплохо бы поторопиться. Я осторожно коснулась длинных перышек на хохолке, спустилась ниже, не опасаясь, что попугай и может тяпнуть за пальчик. Позы агрессии я знала довольно хорошо и была готова в любой момент отдернуть руку. Мой палец скользил ниже, осторожно и ненавязчиво, едва касаясь невесомого и тонкого ворса. Решились, я погладила какаду над клювом в районе переносицы. Для тех, кто не знает, насколько клюв данной птицы опасен, поясняю: это довольно толстая область носа, очень крепкая. Если птица рассердится, она вас укусит не хуже черепахи (эти земноводные кусаются пребольно), вплоть до перелома фаланги пальца. Правда, так бывает, если птица совсем взбесится и посчитает вас угрозой для своей жизни.
   Она подалась вперед и... и блаженно закатила черные глазки. Уф, а я волновалась. Вдруг не понравится?
   - Привет, а меня Виолетта зовут.
   Птица замерла, перестала выпендриваться. Посмотрела на меня с грустью, и явно чего-то ожидая.
   - А у тебя имя есть? - да я знаю, разговаривать с животными глупо, но шестое чувство подсказывало, что оно разумно.
   Птица, будто повинившись, опустила голову и слегка качнула ей влево.
   - Так у тебя нет имени?
   Получив еще один едва заметный кивок, я окончательно убедилась, что у этого конкретного существа мозги имеются.
   - А можно я дам тебе имя?
   Какаду снова выдвинула свой "хаер" и прищелкнула клювом, как бы говоря "одобряю".
   - Ты же девочка? Тогда я назову тебя Чика.
   И тут случилось удивительное - птица распахнула свои длинные крылья. Забегала кругами по постели, радостно вопя хрипловатым голоском:
   - Чика! Чика! Чика!..
   Ей очень понравилось имя. А я же внимательно вслушивалось в ее первое слово. Тут, как в старом анекдоте про селекционеров - "Персикова накрыло урожаем из арбузов, когда собирал их с березы". Я сотворила это чудо! И как мать называет своего ребенка сразу после рождения, так и я только что сделала то же самое. Вот на кого ушла прорва энергии! Только... что-то мало мне она напоминает духа-помощника... У пташки есть свой характер, прямо как у Роаны.
   - Что же ты такое? - задумчиво спросила я у попугая. - Чика, а ты точно не дух-помощник?
   Чика сердито клацнула клювом.
   - Я просто спросила. - Я пошла напопятную. - А можно я буду с тобой дружить?
   Птица склонила голову и потерлась лбом о мою ладонь.
   - Ух, ты! Знаешь, а ведь выяснить кто ты, нам все-таки придется. И знаю, у кого можно спросить!..
  
   - Магистр! Но это... Это же белохвостый Акандархиусиозис! Вы не понимаете... - разорялся маэстро Тамьес.
   Акандархиу... Как ты обозвал мою Чику?!
   - Птица, насколько редкой она ни была, прежде всего, собственность адептки, - непреклонно отвечал директор Рохард. - и это, мой дорогой коллега - фамилиар, который только принял вид Акандара.
   Вот так и узнаешь, что твоя птичка - мощный дух, заключенный в теле хрупкой птицы. Ну и попутно еще то, что маэстро - заядлый орнитолог или собиратель редкостей. Как я оказалась в кабинете директора? Тамьес и притащил. Желал похвастаться перед коллегой. Изначально Чика не хотела проявляться перед посторонним человеком, но я ее уговорила. Вид маэстро с выпавшими предметами и открытым ртом... это было весело. А потом он затараторил очень-очень быстро, и я поняла, что нам нужно к директору. Вот я и здесь.
   - Вы не понимаете, он идентичен изображениям в бестиарии мэтра Гластола. Все в точности. - О, этот огонек в глазах мне знаком. А вы азартный человек, маэстро! - Леди Виолетта, я прошу разрешения у вас оставить фамилиар на пару часов - Я должен сделать слепок...
   - Ниамер, никаких слепков! - рявкнул Рохард. - Если тебе так неймется - запиши ее на сферу Онейи.
   - Но... - попытался возражать Тамьес.
   - Никаких "но"! Жду тебя через полчаса здесь. Иди, пока я не запретил тебе еще и этого.
   - С-спасибо, мэтр. Ждите!
   И бегом умчался к выходу. Похоже, что этой сферы у него с собой нет.
   - Магистр, а что это с ним? - поинтересовалась я у директора.
   - Когда-то Тамьес бредил тем, что найдет всех зверей из бестиария Гластола. Он нашел почти всех, кроме Акандара и еще трех существ. Адептка, что надоумило пойти вас к нему?
   - Он показал заклинание. А что - не надо было?
   - Похоже на то. - Грустно сообщил мэтр, - пока его нет, расскажите мне, как умудрились призвать фамилиара?
   Тут ничего секретного не было. Так что я рассказала.
   - Занятно. Виолетта, знаете, почему у вас ничего не получилось тогда?
   - Знаю, неправильная буква. - Буркнула я.
   - Не только. На зов духа-помощника нужно определенное количество энергии. Как минимум в два раза больше требуется для фамилиара. Пентаграмма светилась в обоих случаях?
   - Д-да.
   - Вот-вот. В первый раз дух пробудился ото сна. Во второй - стал материальным. Фамилиар очень капризное существо. И кстати, питается только вашей энергией. Чем сильнее вы, тем сильнее и он. Принцесса, не успели вы и года получиться, а уже привлекаете столько внимания. - С ноткой претензии закончил он.
   - Я же не виновата. Так получилось.
   - Все вы не виноваты... - меланхолично сказал лорд Рохард. - Я постараюсь, чтобы о птице узнали как можно меньше, так что пусть она остается невидимой для всех. Вы уже дали ей имя?
   Я кивнула.
   - Хорошо. Хуже было бы, если бы сделали это чуть позже.
   - Почему.
   - Питомец начал бы болеть через какое-то время. Имя - это защита, дух без имени - ничто. Как ее зовут?
   Пока я думала, а стоит ли говорить, как попугай выдал:
   - Чика! Чика! - и раскрыла свое головное украшение.
   - Гм, интересное имя. - Мэтр завороженно застыл. Птица и у него вызывает восхищение. У меня же мелькнула мысль, что Чика обладает даром гипноза. - Оно что-то значит?
   - Не знаю. Наверное, нет.
   - Все же ведите себя потише, а то преподаватели уже ставки делают на то, кто первым побежит. Ваши тренировки видят многие.
   - Ну и пусть смотрят... - сказала я, придавленная этой новостью. - Никто не запрещал вести здоровый образ жизни.
   - У вас в замке водятся эти птицы?
   - Нет. А вы не думали, что я могла и бестиарий полистать?
   Неловкая пауза была прервана лордом директором.
   - О, - Рохард прислушаться к чему-то, - уже бежит. Пересадите вашу птицу на стол. Запись будет недолгой.
   То есть сфера - это записывающее устройство? Судя по тому, с какой скоростью убежал маэстро Тамьес с собой сферы у него не имелось. Что, это настолько дорогая вещь?...
   Я приняла тяжелое решение - не показывать Чику своей группе. Во-первых, чтобы не было обидно - у меня есть, а у других нет. Во-вторых, мне придется рисовать пентаграмму, подробно объяснять, где я стояла, как читала формулу... Нетушки, сами мучайтесь, голубчики. В-третьих, не факт, что они вызовут именно фамилиара, ведь заклинание направлено на совершенно другое существо. Короче, слишком много случайных факторов.
  
   Виолетта. Вечер следующего дня.
   Домашнее задание от мэтра по общей магии заставило нас сплотиться. Нужно записать по пять достоинств (они же преимущества, они же плюсы и так далее) по каждому факультету: стихийному, боевой магии, целительскому искусству, менталистике и некромантии. Со своими факультетами мы справились быстро. Вот над менталкой мы сейчас и думали.
   - Итак, какие варианты? - озвучила я, ибо все были угрюмо задумчивы.
   - Можно узнать: врет человек или нет... - Ил покусывал кончик пера.
   - Это спорно! - парировала я. - для того, чтобы узнать врет человек или нет, надо всего-то выучить язык тела.
   - Не обязательно. - Целитель хмыкнул. Кстати, сегодня мы дружной гурьбой пошли к нему. - Можно ментально проверить, покопавшись у него в голове.
   - Копаться запрещено законом. Если на обычного жителя империи подобное воздействие можно применить, то насчет магов... Во-первых, щиты, во-вторых - амулеты.
   - Тогда, просканировав эмоциональное состояние существа...
   - Это может любой маг не ниже шестой ступени. К менталистике не подходит. Ил, я напишу, еще подумаем.
   - А как насчет внушения? - о, мистер принц соседнего королевства, решил тоже отметиться?
   - Хорошо. Каким образом?
   - Допустим, идет бой. Маг-менталист поднимает дух народа.
   А ведь он прав! Это чем-то напоминает эмпатию. Только один немаловажный нюанс - магу самому нужно верить, поднимать свой боевой дух искусственным путем.
   - Кер, молодец! - я решила не воспринимать любое слово, сказанное некромантом, в штыки. Он - член моей группы и также имеет право на похвалу от командира, особенно когда он ее заслуживает. - Так и напишем "для поднятия боевого духа". Дальше. У меня есть вариант - для передачи мгновенных сообщений. Возьмем то же поле боя. Чем скорее до последующего дойдет нужная информация, тем больше шансов закончить битву с наименьшими потерями. Ну как вам?
   - Здорово! - в один голос сказали стихийник и целитель. Вот спелись! Теперь и Нолик моих словечек нахватался.
   - Тавирия, Кноликвидаэль, варианты?
   - Менталисты хорошо работают со снами. - Тавирия прекратила расхаживать по комнате. - Это передача информации, только не мыслеречью, но и яркими образами.
   - Передача изображений? - я прислонилась к столу, ибо все горизонтальные поверхности, на которые можно было сесть без потери королевского достоинства, были заняты. У Килара даже ковра не было. Эх, мальчишки... Зато теперь понимаю, почему женщины считаются хранительницами семейного очага. - А не будет ли это повтором с мыслеречью?
   - Не думаю, - Некромантка почесала голову в задумчивость. Видеть и слышать - это разные вещи.
   - Убедила. Нолик, у тебя какие мысли?
   - Я не знаю. - Грустно сказал тот. - Разве что...
   Договорить эльф не успел. В комнате потух свет. Стоп! Как он может померкнуть, если работает на магии?
   - Опя-ять... - скорбно протянул Ил.
   "Шо, опять?!" - волк из мультика тоже решил вставить свое слово.
   - Что "опять"? - не поняла я.
   - В прошлый раз, когда случилась проверка, у меня точно так же потух свет. Правда, через полминуты вернулся.
   - Не возвращается. - Констатировали мы, спустя минуту.
   - Думаете, оно?
   - Не исключено. - Вклинилась Тавирия, - тогда это было в конце триместра. Что мешает им сейчас провести ее на две недели раньше?
   - Боевой маг должен быть готов к любым неприятностям. - Повторила я слова Дэймора. Интересно, что он сейчас делает? В академии ли вообще? Хотя какая мне разница?!
   - Летта, у тебя со щитами получше - посмотри дверь. Вроде на ней ничего.
   Я встала с кровати, призывая щит второй степени. И да, обучил ему меня не лорд Дэймор, а мэтр Легериль. Ну не мог он спокойно сидеть на месте, зная, кто я. Эта зараза эльфийская встретила меня на полигоне и муштровала до заката. Мэтр еще прикрылся иллюзией, чтоб, нас не увидели вместе. И выглядело это так: я разговаривала сама с собой, периодически ругаясь, и чуть ли не плача. Еще бы мне не расстраиваться! Щит получился где-то с двадцатый попытки. Диаметром пару метров и статический. В том смысле, если я коснусь внутренней стороны щита, и он лопнет как мыльный пузырь. Передвигаться с ним оказалось невозможно, но зато он защищал от почти всех магических воздействий.
   Стараясь идти бесшумно, осторожно приблизилась. Щит медленно прошел сквозь дерево. Тишина. Давления нет. Значит, можно открывать! Я решительно дернула за ручку. Та бесшумно отворилась. Шорох. На пол упала какая-то бумажка. Прямо под ноги. Не выходя из комнаты, я сцапала листок, и захлопнул дверь.
   - Что там? - зашикали мне в спину. Не обращая внимания на них, я силилась разобрать написанное, затем прочла вслух:
   "Уважаемые адепты, второй триместр подходит к концу. Мы решили провести зачет немного раньше, чем вы ожидаете. Итак, на этот раз двери открыты. Но магия по всему зданию заблокирована. Те, кто решит воспользоваться дополнительными магическими артефактами и прочими амулетами, будут временно дисквалифицированы. Всего попыток пройти задание три. Научитесь слушать интуицию. Конечный пункт прибытия - подвальные этажи башни некромантов. Ваши однокурсники по темному искусству - тоже в равном положении и начинать они будут с коридоров центрального здания. Испытание началось. Время прохождения - до рассвета. Отсчет запущен, поторопитесь".
   - И что все это значит? - как-то враждебно спросил Керриас.
   - Если на двери нет ловушек, - я положила лист на каменный подоконник, - то их полно в коридоре. И на улице. Здесь первый этаж - и там полно хитрых заклинаний. У меня не настолько развита интуиция, чтобы шариться в потемках, в магию использовать - чревато.
   - Намек на дверь слишком явный... - размышляла Тавирия. Золотистые волосы растрепались и чуть светились от луны, увеличив сходство с умертвием. Только косы в руках не хватает. - Нельзя и в окно... Научиться летать или подземный ход вырыть, что ли?
   - Ты даже не представляешь, насколько близка. - Ил заулыбался. В темноте были видны его довольно блестящие глаза. И тут я поняла, как мы выполним это задание. - Мы не будем ничего рыть. Пройдем по низу.
   - Ил, ты сумеешь найти вход в башню? - я всматривалась в одухотворенное лицо императорского высочества.
   - Попробую.
   - Как это, пройдем по низу? - бедный мой эльф никак не мог взять в толк, - Я не настолько силен, что развернуть земную твердь.
   - Мы с Илом всего лишь хотим сказать, что пойдем через туннели. - Попыталась успокоить команду я, - давайте шевелиться, если мы хотим оказаться в числе первых. Иначе нас ждут вопросы. Ил, открывай... Что ж, хорошие мои, посещение подземелья оказалось скорее, чем мы планировали. Лишних шумов не создавать, переговариваться по амулетам. Но только после того, как вход захлопнется.
   Послышался привычный скрежет отходящей от стены каменной двери, запахло сыростью и пылью.
   - Я первая. Ил, ты замыкаешь. Вперед!
   Какаду, сидящая на моем плече, воинственно встопорщила перья. Незаметно ото всех, я погладила Чику по мордочке. Жаль, что другие нас не видят, но так надо.
  
   Керриас.
   В другой раз, я бы обрадовался, но что-то мне говорило, что проход через подземелье может закончиться не так, как мы планировали.
   "Зажигаю свет!" - Послышался в темноте четкий голос принцессы. Она разговаривала по амулету. - "Для тех, кто сейчас будет возмущаться, поясняю - в подземелье запрет на магию не действует. Но это не означает, что ей можно пользоваться направо и налево".
   В первые мгновения стало страшно даже мне. Услышать голос внутри себя в полной темноте, тут любая психика не выдержит. Над головой Лионы вспыхнули три маленьких световых шарика. Но сияли они не в полную силу. Почему у меня такое чувство, будто принцесса чего-то остерегается?
   "Ил, у тебя как с пространством, чувствуешь направление?"
   "А ты не...?"
   "Неужели ты забыл, как я три раза терялась в своем собственном доме?"
   Ха-ха. Это она про замок? Ничего себе, домик.
   "Хорошо. Кер, мне потребуется твоя помощь".
   "Что нужно делать?"
   "Почувствуй свою башню. Или постарайся это сделать. Мне нужно понять, правильно ли я определил?"
   "Эээ... Я попробую..."
   Не ожидал, что Килар обратиться ко мне за помощью. Хотелось позлорадствовать, но не тот момент.
   "Кер, помни, у нас не так много времени. Как только поймешь - говори".
   Это, принцесса, как получится. Объясняли бы нам на занятиях, как это вообще делается...
   Я вздохнул. Медленный вдох, чтобы унять сердце, что стучит как бешенное. Медленный выдох, чтобы убрать лишние мысли из головы. Мой дом. Мое пристанище. Мое жилище. Где же ты? Вдох. Выдох. Как мне вернуться? Куда идти? Башня, отзовись... Укажи путь...
   Не знаю, сколько я так взывал, но внезапно меня качнуло. Обдало пронизывающим до костей порывом ветра. Наверно, это оно. В прошлой жизни я бы только посмеялся над собой, но не в этот раз.
   "Туда!" - решительно ткнул пальцем туда, откуда на меня дыхнул замогильный "морозец".
   "Хмм, - принц получился в ту сторону, - вот именно туда мне больше всего не хочется".
   "Еще бы. Ты - целитель", - Тавирия стояла рядом и тоже всматривалась в темноту.
   В детстве я пару раз попадал в подземелья. И шестым чувством оттуда как-то выбирался. Так что обстановка не стала для меня сюрпризом. Не хватает только факелов, но и их с успехом заменяет свет, созданный принцессой.
   "Туда, так туда. Благодарю за помощь. Слушайте инструкции. Выстраиваемся в следующем порядке: Ил и я идем впереди, Кноликвидаэль за нами, Тавирия и Керридан замыкают. В случае возникновения угрозы - становитесь как можно ближе ко мне. Попробую прикрыть нас щитом. Изнутри его не трогать, иначе лопнет. Задача ясна?"
   Хотелось ответить "так точно, командир!", но вдруг принцесса посмотрит на меня как на особо ущербное существо. Она недавно успокоилась, даже хвалила несколько раз. Но кто этих женщин поймет?
   Ни мгновения на раздумья. В ее мыслях нет колебания, а все ли она делает правильно. Какая женщина! Я шел и смотрел в ее прямую спину. Интересно, а принцесса осознает, как смотрится со стороны? Я не побоюсь этих слов, но она ведет себя как истинный воин! Человек, у которого за плечами не одна выигранная битва, но главная - все еще ждет впереди. Позапрошлым летом я не замечал за ней, уж простите, воинских привычек. Это была самая обычная представительница аристократии - взбалмошная, капризная, всегда получающая свое по первому зову, строптивая и предсказуемая. Единственное, что умела принцесса - играть на публику. И что я вижу сейчас? Она резко повзрослела. Как она потеряла память? Что попыталась выяснить или сделать? Я знаю только один способ, чтобы так сильно измениться - побывать на грани жизни и смерти. В тот день, когда ее нашли, целителю пришлось вмешаться - У Лионы были проблемы с позвоночником. Марк так и не смог понять, как принцесса умудрилась получить увечье... Я даже ее зауважал. В ней какая-то непостижимая для меня мудрость. Ответственная, умная, краси-ивая. И вдруг четко осознал, каким она видит меня: избалованный наследник престола, привыкший получать все, даже если это все ему не пригодится, ставящий свое удовольствие выше ее... И кто из нас теперь вид "принцесса капризная"? Выходит, что я... Мы поменялись местами. Но, знаете что? Не хочу быть мерзавцем в ее глазах, которым меня и так считают... Теперь я сам по себе. Свободен, как птица. Но она - нет. У меня есть младший брат. Лиона же - единственный ребенок в семье, кто унаследует престол. И почему мне не легче? Почему мне кажется, что принцесса по-прежнему уязвима?.. Откуда это странное чувство оберегать и защищать, не считаясь с ее способностями?..
  
   Килар.
   Идея гениальная. Оценила ее только принцесса. Эльф вообще не мог осознать, как именно мы пройдем. Эх, где бы мы были, если б не мое любопытство? Пока нам сказочно везло и мы доберемся до некромантских подвалов без увечий. Осталось только найти правильную "дверь". Зал с книгой остался позади. Коридор был прямым и пока не разветвлялся.
   "Всем стоять!" - Летта замерла. - "Прислушайтесь".
   Я закрыл глаза. Слышал ветер, наши дыхания и... чьи-то стенания? Рыдали где-то справа. Дорога резко сворачивала туда же.
   "Вопли какие-то..." - присоединился эльф.
   "Причем там, где нам пройти надо". - добавила некромантка.
   "Тави, ты видишь ловушки?" - Керриас посмотрел на однокурсницу.
   "Здесь их нет".
   Я активировал ночное зрение. Повсюду серость. Никакой магии вообще.
   "Призраки?" - Летта застыла на месте.
   "Похоже. Диер же призрак вроде?" - спросил я у Летты.
   "Диер - дух, - мягко поправили меня, - но ты прав, по общей классификации - он призрак".
   "Мы идем или нет?" - О, похоже, Керриасу надоело изображать из себя статую.
   "Идем".
   Разом вздохнув, мы медленными шагами шли навстречу неизвестности.
  
   Виолетта.
   Надеюсь, призраки (если это действительно они) будут благоразумны. Хотя, как подсказывает мне память - далеко не всегда. Сейчас мы напоминали группу подростков из любого американского ужастика. Пойти, куда идти не следует и говорить всем, что все будет хорошо. И как назло, нет обходного пути. Шаг за поворот дался нелегко. Страх, ужас, который готов парализовать на месте. Но я не одна и об этом следует помнить всегда.
   Через десять шагов начинался вход в огромную залу. Наполовину сгнившие двери лежали на полу, словно их выломали изнутри и почему-то не убрали. Дверные петли раскурочены, что подтверждает мои догадки. Когда-то красная ковровая дорожка неприятно скрипела под ногами. Призраки заговорили вновь:
   - Не, подожди. Ты не так делаешь!
   - А как надо?
   - Вот так: аааооуууу! - разнеслось по зале. Эхо утраивало звуки.
   - Вы, как всегда, неподражаемы, милорд. Зато у меня лучше это: бу-га-гаа!
   Злодейский смех заставил всех вздрогнуть. Кроме меня. Если мне в кинотеатрах становилась смешно на самых страшных моментах, то это - какой-то детский сад.
   - Это точно. Обидно, что нас никто не слышит.
   - Еще как. - Сокрушался первый.
   Похоже духи безобидны.
   - Вот кто виноват, что мы здесь, а, Гартах?
   - Мое любопытство и ваша рука, случайно сдвинувшая тот канделябр.
   - Истинно так.
   "Стойте! - закричал Килар. - Я знаю это имя! Гартах был верным слугой короля Брондвика!"
   "Я не в курсе истории", - ответила я за всех.
   "Есть легенда об Исчезнувшем Короле и верном слуге. Однажды его величество Брондвик приехал в Академию на какое-то мероприятие в качестве гостя. Вечером их вместе заселили в одну из комнат, а на утро она оказалась пуста - ни самих вещей, ни короля, ни слуги. Маги не смогли найти даже тел. Это вроде как местная страшилка".
   "Оказывается, нет. Ил, насколько этот Брондвик злопамятен, как правитель?"
   "Не знаю. Правил он совсем ничего. Всего пару лет", - некромант задумчиво смотрел в проем. - "Характер вполне мирный. Мне так рассказывали".
   "Хорошо. Ты со мной. Остальные ждите здесь. Что бы ни случилось - не вмешивайтесь. Мы попробуем их обыграть".
   "Летта, ты с ума сошла!" - эльф смотрел на меня печально-возмущенными глазами.
   "Нолик и все остальные, не обижайтесь на то, что я сейчас скажу. Я не просилась в командующие, вы признали меня таковой. И теперь вы оспариваете мое решение, отказываясь подчиняться. Я всегда выслушаю каждого из вас, но принимать решение мне. Всем понятно?"
   Гробовое молчание и три пары расширившихся глаз были мне ответом. Керриас стоял, растянув довольную улыбку. Про двух духов все как-то забыли. На время.
   "Ил, ты за главного. Близко не подходите к проему. Кер, пошли".
   И громко потопала навстречу к двум страдающим от скуки духам. Не услышать мои шаги мог разве что глухой.
   - Здравствуйте, уважаемые господа. Соскучились по обществу?
   - Вы кто? - высокомерно спросил первый. Оба признака состояли из серебристо-голубого сияния, которое не освещало помещение. Вытянутое лицо с козлиной бородкой, перевязь с орденами и медалями через плечо, меч на бедрах в ножнах висит, тоже кстати призрачный. Сапоги-ботфорты, облегающие штаны и рубашка свободного покроя.
   - Мы? - я приглянулась с Керриасом. - мы - твоя совесть.
   - Одно мгновенье. - Некромант подошел к проему, из которого мы только что вышли, выудил шнурок с камешком из кармана и положил его на пол. Шепнул "аэрхас", камень засветился.
   "Это что?"
   "Защита от прослушки. Отключай остальных, будем говорить серьезно".
   "Всем оставаться на местах. Иначе, будете наказаны", - и отключилась.
   - Все? - спросил он.
   - Все. - Я широко улыбнулась.
   - Что здесь происходит? - король нервно коснулся рукояти меча, забыв, что он призрак.
   И тут некромант огорошили не только призраков, но и меня:
   - Ругаться будем, мой дорогой прапрадед.
   Я только удивленно заморгала. Брондвик - предок Керриаса?
   - Мое имя - Керриас Оттельторн оме Ронгарт. И я скажу все и за всех... Как посмел ты пропасть перед собственной свадьбой? Имризель все слезы выплакала, когда ей рассказали о твоей пропаже. Она подумала, что ты ее бросил и сбежал. - Голос был тихим, но звучал твердо и... страшно. Я ощутила скрытую ярость, идущую от него. Чика и та напряглась. - Знал ли ты, что она была беременна? Конечно, нет. Имризель хотела тебе сказать после свадьбы. Твой брат, Тернариус, уже был женат, и миру пришлось принять ее жену, великолепную Риэллу. Знаешь, что я недавно узнал? Риэлла при всех отказалась от своего дара некромантии перед богами, лишь бы остаться с ним! Откуда ей было знать, что дар может проснуться через несколько поколений? Меня готовили к иной жизни, я был рожден править, а вместо этого рыщу в подземелье, как собака, чтобы кое-кому сказать "спасибо"! Как. Ты. Посмел?
   - Я. Не. Знал! - в тон ему рявкнул Брондвик. Разозлен он был не меньше Керриаса. Гартах изумленно переводил взгляд то на некроманта, то на короля.
   - Милорд! Посмотрите! Цвет глаз, волосы точно как ваши!
   Вот уж не ожидала, что Гартах окажется качком ростом под два метра, ну и, судя по всему, умом он не отличался.
   - Ваше величество, - вкрадчиво начала я, присоединяюсь к игре. - Как же получилось, что вы не смогли выбраться?
   О, меня заметили. Ура!
   - Простите, леди...
   - Лиона - принцесса Эмрос-Гайтская, господа, в отличие от Керриаса - наследная принцесса. Вы так и ответили на вопрос.
   - Мы не смогли открыть дверь обратно. - Гартах завис в передо мной в воздухе. - Она работает на магии.
   - Жуть, одним словом. И где ваши бренные останки?
   Если тело не было погребено и отпето, то дух не может далеко отходить. Я хотела знать, насколько.
   - Никакого почтения к старшим, Гартах.
   - А то, что вы мертвы, вас не смущает? Королем вы были лет двести назад. Времена меняются. Я, конечно, могу изобразить реверанс, но мы спешим.
   - И куда же?
   - К некромантам в гости. Хотим им сюрприз устроить.
   - Это там, где нас чуть не засосало в очень странное место, что похоже на клетку? Не ходите туда, там - смерть! - дал совет простодушный Гартах.
   Мы посмотрели друг на друга, едва сдерживая смех.
   - Ваше величество, я очень вам сочувствую. Керриас обычно не кричит, просто некромантия накладывает свой отпечаток. Я уверена, что в следующий раз вы сможете поговорить по душам, но мы действительно спешим. Не соблаговолите ли пропустить нас? Клятв не дадим, но заверим, что навестим вас, когда будем посвободнее.
   - Ты... - глаз короля задергался, - н-некромант?
   - Угу. - Некромант мрачно посмотрел на предка и многозначительно добавил: - и умею повелевать духами.
   - Керриас не наследует престол, так что успокойтесь. Я вижу жгучее желание пообщаться, но надеюсь разойтись по-хорошему. Итак, господа?
   - А что, мы? - развел руками Гартах. - Мы не маги. Попугать можем, пихнуть, подножку подставить...
   - Гартах, заткнись! - вышел из себя Брондвик.
   - Кстати, мы не одни пришли... - как бы невзначай протянула я, - там еще трое. Ваше Величество, уважаемый Гартах, выражаю вам личную благодарность и очень прошу не говорить при них. И да, напоследок - не вздумайте глупить. По вам же и ударит.
   - Это угроза? - Брондвик нахмурился. Ой, какой суровый! И не таких доводилось обламывать в своей жизни.
   - Нет. - Я мило улыбнулась. - Одна маленькая просьба. Я не даю лишних обещаний и предупреждаю всего один раз. Кер, впускай остальных.
   Некромант кивнул и подошел к приему, где уже, практически не таясь, за нами наблюдали трое. - Очень жаль, что мы встретились при столь печальных обстоятельствах. Небо одарило нас этой встречей не просто так. Поэтому считаю своим долгом прийти к вам во второй раз. А пока - прощайте. - И повернулась к остальным. - Быстро в проем!
   И больше не обращая ни на кого внимания, ринулась за Керриасом, который вел нас так уверенно, будто ходил этим маршрутом каждый день. Это что, на него так словесные перепалки действуют?
  
   Керриас.
   Как-то странно Летта реагирует на призраков. То есть - вообще никак. Будто каждый день с ними общается. А ее милые угрозы? С таким непосредственным выражением говорить это призраку! Энергетической сущности, нередко обладающей силой!
   Честно, я жутко боялся. Даже к Диеру, нашему духу-хранителю, привыкал больше месяца. Но ярость заставила кровь вскипеть, и я забыл о страхе. Видел бы Брондвик, что творилось с его девушкой. Читать мемуары покинутой и к тому же беременной невесты накануне свадьбы - сущая пытка, но я должен был знать, почему Имризель покончила жизнь самоубийством спустя три месяца после рождения сына. Искренне не понимал - она не была больна. Бесконечное "где ты?", "Как посмел бросить!", "как же больно", "будь проклят тот день..." в разных вариациях. Обманутая женщина - это и словами не передать. Боль, ярость, отчаяние... И как ее не разрывало от подобного?
   Короля не обрадовал тот факт, что я некромант. Аж заикаться начал. Я и не девушка, чтобы всем нравиться. Но Лиона мгновенно сгладила острые углы. Ни одного бранного слова, пару угроз, произнесенных с улыбкой, и призраки замолчали, не в силах решить, как реагировать на эту "очаровательную наглость". Вот зацеловал бы хоть сейчас! И плевать мне, как на мою выходку отреагируют. Только на ее мнение не плевать...
   Выскочив за двери, которые легко поддались, стоило их коснуться, мы практически бежали. И неизвестно, что гнало нас вперед: страх или боязнь не успеть? За нами никто не погнался. Значит, далеко эти ребята расхаживать не могут.
   - Я чувствую выход, только не пойму... - Тавирия ощупывала стену, ход заканчивается тупиком. Лиона, Кноликвидаэль и Килар жались друг к другу, как три сиротки. Близость башни действовала на всех, кроме ее обитателей. По мере приближения к стене температура падала. Но ощущалось это не физически. Холод давил на мозг. Аффади подробно рассказала, что ждет незваных гостей в некромантской башне. Летта ежилась и обнимала себя руками, пытаясь согреться. Я мог ей только мысленно посочувствовать. - Нашла!
   Огонек подлетел ближе. Мы увидели как рука Тави "утонула" в стене по локоть.
   - Я проверю? - спросила некромантка у Лионы.
   Тавирия бесстрашно проникла внутрь, но почти сразу вернулась обратно.
   - Темно. Нужен свет.
   - А как же твое магическое зрение? - Спросил Ил.
   - Оно действует только на ловушки.
   - Тогда я первая. - Летта прикоснулась к стене. Та не поддавалась. - Что за...
  
  
   От автора: Конечная часть файла хранится у меня. Если хотите дочитать до конца, отписывайтесь в комментариях. Рассылка бесплатна, но с единственным требованием - не выкладывать на сторонних сайтах.
  
   Апрель 2016 - декабрь 2016
Оценка: 8.15*13  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com С.Панченко "Warm"(Постапокалипсис) В.Василенко "Стальные псы 6: Алый феникс"(ЛитРПГ) С.Панченко "Ветер: Начало Времен"(Постапокалипсис) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) О.Бард "Разрушитель Небес и Миров-2. Легион"(ЛитРПГ) Д.Максим "Новые маги. Друид"(Киберпанк) Е.Кариди "Одна ошибка"(Любовное фэнтези) А.Емельянов "Мир Карика 11. Тайна Кота"(ЛитРПГ) Ф.Вудворт "Наша сила"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"