Мелентьев Владимир Сергеевич: другие произведения.

Принцесса Черного замка

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Продавай произведения на
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    В Черном замке растёт принцесса Арина. Её мать погибла, пытаясь сбежать оттуда и дочь растит отец - Король. Девочку готовят к роли Королевы, её обучают войне, пыткам, убийствам. Она мечтает о военных походах. В 15 лет принцесса уговаривает отца взять её на войну, где она уничтожает города и целые страны. Но Арина попадает в плен и ей предстоит возвращаться домой, сражаясь со своим прошлым и прошлым своего рода. Сможет ли она найти любовь в этом жестоком мире и кем станет, если одолеет путь домой?


Принцесса черного замка

Веселая, хотя местами и жестокая сказка о том,

какой странной бывает любовь в нашем

прекрасном, но жестоком мире...

читать до 18 лет строго запрещается, до 21 не рекомендуется, да и потом просьба сохранять спокойствие

Глава 1. Король и принцесса

   В некотором царстве жил был одинокий царь, и была у него дочка, которую звали Арина. Страна, которой управлял отец девочки, была не совсем обычным государством. Черные леса и черные пустыни, хищные растения и жуткие звери, в которых причудливо перепутались лапы, когти и хвосты и еще много чего. Например, кротовьи. Черные звери с плотной короткой шерсткой и острыми крысиными зубами. Они жили в подземных кротовейниках по много тысяч особей и каждый день выходили на охоту стаями. Когда их было мало, на людей они не нападали, но собравшись с сотню, легко уничтожали целый отряд. На своих длинных ногах они могли высоко прыгать, и то и дело можно было увидеть за кустарником их торчащие вверх как перископы принюхивающиеся усохоботы. Пернатые летающие ящерки осары, парализующие жертву, тенетники, похожие на ожившую паутину, шипастые вьюнки и драконы, гнездящиеся на прибрежных скалах, и чего еще только не бродило и не отсыпалось в берлогах где-нибудь в глухом углу королевства.
   Жили здесь и люди, хотя больше было всякой нечести - гоблины, орки, оборотни, вампиры, разнообразные духи, мутанты и всякие прочие чудные твари, которые и за разумных друг друга не считали, а зачастую почитали за отличную закуску. Но правили люди. По стране было разбросано несколько городов, а король управлял страной из Черного замка, который стоял неподалеку от вулкана, извергавшегося лишь однажды, но всегда покрывавшего небо темными пыльными облаками, потому что огонь его горел не переставая.
   Вокруг этой страны простирались другие королевства, с которыми всегда шла война, кроме редких случаев, когда им удавалось откупиться. В тех местах жили зверьки хоть и необычные нашему глазу, но вполне сходные с нашими по характеру. Да и нечисть сидела там, где ей и полагается: в подземных пещерах, заброшенных руинах, да гиблых болотах, где попадалась разве что путешественникам, а обычные жители рождались, старели и умирали, зачастую даже и не увидев не то что дракона, а самого завалящего призрака.
   Вернее сказать так оно могло бы быть, отличаясь жители заколдованной страны мирным характером, чего конечно не было и в помине. К рождению Арины короли Черного замка были пострашнее чумы для других правителей на Континенте. Одно время власть их чуть было не захлестнула всё и вся, однако из-за небольшой внутренней проблемки всё пошло прахом, хотя отец девочки принял королевство уже достаточно обширным и сильным, да к тому же и сам немало потрудился над его расширением. Власть черного королевства была тем прочнее, что на пути его армий сама природа менялась, а вернуть ее в прежний вид было ох как сложно. Зачастую даже победив и отбросив армию завоевателей, люди просто уходили, потому что не могли жить среди враждебных черных лесов, хотя были и те кто оставался и принимал власть Черного замка.
   Впрочем, перед вами все же не исторический труд, а сказка, поэтому оставим политику и экономику, и вернемся к нашей героине. Красоту свою она унаследовала от матери, хотя различия в одежде и поведении и скрадывали временами внешнее сходство. Мама Арины - Селена выглядела как принцесса со старой картинки. В серебряном платье, с бриллиантами в прическе и с царственной осанкой. Правда под конец жизни бриллианты она уже почти не одевала. А дочка больше походила на амазонку, не такая высокая и более миловидная, но решительная. В короткой юбке чуть выше колен, а то и вообще в варварских кожаных штанах, в чем то среднем между майкой, блузкой, рубашкой и косовороткой, да простят меня за такое убогое описание, идущее от невежества в названиях женской одежды, с распущенными волосами, она гораздо больше походила на воительницу, чем ее мирная мама. Чем-чем, а характером девочка пошла в отца. Свои наряды она придумывала сама, ориентируясь скорее на бабушку, чему совершенно не следует удивляться, поскольку понятие моды существует только у нас, а в мире Арины прабабушкино платье вполне могло сойти за хит сезона. Как и положено принцессе, она имела в своем распоряжении целую армию служанок, портных, мастеровых и даже небольшой отряд солдат. Отец заранее готовил дочь к престолу, поскольку братьев и сестер у нее не было. Он научил ее ходить и бегать, плавать и ездить верхом, стрелять из лука, сражаться мечом и магией, командовать отрядами и добывать из пленных нужную информацию. Представить себе Арину, лежащую целыми днями на мягких перинах и поедающую сласти было не проще, чем голодного льва, ухаживающего за раненой антилопой, но отец, особо не задумываясь, включил девушку в свою, как у нас бы сказали спортивно-оздоровительную программу.
   "Запомни, - говорил он вспотевшей и перемазавшейся дочурке, когда они отдыхали у камня на вершине холма, куда только что влезли, - если придут враги, толстую принцессу сразу зарежут, вспомни, хотя бы сестру твоей прапрабабушки, а стройную и красивую могут взять в плен. А пока ты жива, тебя еще не победили. Так что поднимайся, и побежали! Нам еще реку переплывать. Там и освежишься!". Тяжелый вздох напоследок и они бежали дальше.
   Однако Арина и сама радовалась скачкам и мечам и в мечтах видела себя не в прекрасном замке, а на коне, взирая на пожар разрушенных городов, и направляя легион за легионом вперед к великой победе!
   Несколько месяцев прошло с тех пор как девочке, а может быть уже и девушке, грань тут довольно зыбкая, некоторые увязают на ней надолго, другие же все норовят забежать вперед... В общем Арине было уже больше 13 и ответы на все мировые тайны давно лежали у нее на ладони.
   Она лежала на мягком кресле у камина в большом зале, перекинув ноги через одну ручку и уютно устроившись головой на другой. Вечер прекрасное время, если целый день занимался любимыми делами. Усталость разливается по телу приятной истомой, позади ужин, а впереди свобода, целый вечер когда можно почитать, помечтать или просто лениво поболтать ногами, лежа в кресле. Фиолетовое пламя отбрасывало причудливые отсветы на пол, выхватывало из тьмы дорогие гобелены и драпировки на стене, оставляя в тени высокие потолки, словно над ним было черное беззвездное небо. Почти беззвучно убирались глухонемые слуги, затем ушли и они. Только вечная охрана стояла с другой стороны дверей.
   В соседнем кресле сидел отец, ему было уже 45 и выглядел он как могучий воин, бородатый с волосами до плеч с суровым и твердым лицом, правда сейчас он был одет совсем по домашнему. В роду правителей Черного замка бывали изнеженные обжоры и желчные тощие философы, скучающие день ото дня, но видно их наследие где-то затерялось по дороге. Этого короля в слабоволии и апатичности не посмел бы обвинить никто.
   - Опять они забрызгали мне все ноги кровью, - продолжала Арина.
   - Терпи! Подданные должны восхищаться своей принцессой. Конечно неплохо, когда эти болваны служат из страха, но если они вдруг испугаются врагов сильнее тебя, нужно иметь в запасе другие рычаги управления. Вот хотя бы, брат твоего прадедушки... Да и что бы сказали оборотни о девушке, которая боится запачкать ножки в крови, - отец благодушно ковырял в зубах веточкой.
   - У меня сыпь пойдет от этой крови, хватают пленников неведомо где и тащат ко мне на занятия, может они больные и заразные! У этого вообще лицо было зеленое, а когда я пилила ему ногу, он даже не кричал. Как думаешь, что скажут подданные, если увидят на ногах у своей принцессы отвратительную гнойную сыпь?!
   Король усмехнулся:
   - Почему-то когда кое-кто ползал на четвереньках по болотам и искал там какую-то траву, его это совершенно не волновало.
   - Ну папуля, все же прошло в тот же день, и никаких следов не осталось, - в тоне молодой принцессы проскользнула озорная веселость. Отец не одобрял увлечения цветниками, он наверняка не увидел бы разницы между розой и крапивой. А Арина выискивала всякие жуткие растения и смотрела, как они будут расти у нее в небольшой оранжерейке. Однажды отец пришел к ней и застал, когда она возилась с какими-то коричневыми кустиками, и заявил, что возня с травой делает из людей слабаков и если дочурка не представит веских доказательств полезности всей этой ерунды, он прикажет все здесь выжечь и устроить в комнате склад. Тогда Арина приказала своей подруге сунуть палец в бутон цветка, увидев катающуюся по полу девчонку с окровавленной рукой, король сменил гнев на милость, и больше они об этом не говорили.
   - Ты упрямая, как твоя мать! Думаю что опровергать все мои слова - была самая большая радость в ее жизни...
   - А расскажи мне еще о ней, пожааааалуйста.
   - Я же уже рассказывал тебе, - король откинулся в кресле и потянулся
   - Но это было год назад. Я уже все-все забыла, - Арина легко рассмеялась
   - Ну ладно, слушай, - он отложил веточку и стал рассказывать. Было видно, что ему тоже приятно вспоминать свою умершую жену. - Как я тебе уже говорил, был я в походе. Тогда еще был жив твой дед, и я ходил с ним на соседей. Далеко забрались, люди подустали уже, да нежити все нипочем. Вампирам тем же, было б из кого кровь пить, так они сутками на ногах. Ну дед говорит, что, дескать, еще королевство небольшое разрушим и домой. Добычи и так не свезти, хоть на дороге бросай. А тут земля, значит, у моря лежит, никогда не доходили туда с дедом. Сейчас там нет уж королевства, я его потом присоединил, как жена померла, так то она просила чтоб оставил его в покое. Ну там я маму твою и встретил. Когда столицу брали, она на крепостной стене стояла, тогда уже зла была на меня с отцом, дедом твоим. Принцессой она была там.
   - Еще бы, если б это моя была страна, я бы тоже сердилась! - Арина слушала историю, наверное уже в десятый раз, наблюдая заодно, как дым в камине засасывает в трубу.
   - Ну это да, правда еще причина была, у нее жених был у мамы твоей, аристократ местный, да так случилось, когда битва была до того, погиб он там, жених ее, а она видно любила его здорово.
   - Папа, почему ты раньше не говорил!? - девушка забыла про дым и даже приподнялась на локте, - Так у мамы был жених до тебя?!
   - Вот не хотел и не говорил! Ты дальше слушай. Мне тогда 22 было, а жены не было. Красавиц то море было, но жениться! Впрочем, это я отвлекся. Так вот понравилась она мне, ух как понравилась, и раскрасавица и умница, жаль потом из ненависти ко мне старалась уродиной наряжаться, видела, как я на неё любуюсь. Не то чтобы явно, но то прическу колтуном, то платье мешком... Так, опять я не туда свернул. В общем, приказал ее живой взять. Потом город разрушили, и я ее себе оставил. Ух как она злилась на меня, хотя я ее жениха и в глаза не видел никогда. Но мама твоя так меня во всем и винила. В общем, полюбил я ее и через год в жены взял. Потом успокоилась маленько. Королевство ее я оставил, пока она жива была. Язычок у нее острый был. Язвить меня пыталась, да я смеялся только. А через 10 лет после свадьбы ты родилась. Тут видно в ней и взыграло все. Не хотела значит, чтоб я с нашей дочкой общался. Схватила ребенка и тайно бежала из замка. Хорошо шпионы у меня везде. Я за ней, да опоздал. У нас в лесах и с мечом в руке с опаской ходишь, а тут три женщины да ребенок. В общем напали на них вольчьи обезьяны и загрызли всех, только ты и осталась.
   - А почему я осталась?
   - А кто ж тебя знает! Попробуй у обезьян порасспроси, - король захохотал, - а может потому, что обделалась вся от страха, и они тебя есть побрезговали?
   - А может почуяли за километр вонючий отряд солдат с тобой во главе и убежали вылизывать свои зады в глубине леса?
   Король подавился смешком и посмотрел на дочь, в своем легком наряде она лежала на кресле, на обнаженных ногах блики фиолетового пламени. Губы поджаты, на лице раздражение и вызов. Она была так прекрасна и так похожа на мать.
   - Селена, Селена... - прошептал король. Горло пересохло, его прошиб пот. Вся тоска, накопившееся за 12 лет одиночества мгновенно вспыхнула страстью. Он встал и пошел к женщине, которая ждала его. Она что-то говорила, но он слышал только стук своего сердца.
   Она почему-то испугалась, Селена только смотрела на него исподлобья, она его не боялась. Девушка выставила вперед левую руку с указательным пальцам и, беззвучно открывая рот, замотала головой. Он узнал это движение, это был его жест, Арина выучила его как попугайчик, только поднимала всегда левую руку, хотя и была правшой. Иллюзия развеялась, до него стали долетать слова дочери, вернее крики:
   - Я буду кусаться и царапаться! По-настоящему!!
   Король потряс головой, сбрасывая с себя остатки наваждения. Прошел и сел в свое кресло. Арина перевела дыхание.
   - У тебя и так целый горем рабынь! А ты все не можешь забыть маму. Она была настоящей дурочкой, если бросила этот замок и отправилась в свое крошечное полуголодное королевство! Тем более через дикий лес. Вот я бы...
   Король медленно приходил в себя. Он кисло усмехнулся:
   - Рабыни, значит? Я смотрю, как много ты в жизни понимаешь. Без году неделя узнала чем мужчины от женщин отличаются, и уже великая сердцеведка? Посмотрю я на тебя, когда ты замуж выйдешь.
   - Я пожалуй, выйду замуж за близнецов, если с одним что-то случится, второй останется при мне.
   Король улыбнулся.
   - Папуля, я вот подумала, почему у меня нет ни братьев, ни сестер, ведь ребенок бывает через 9 месяцев, а не через 9 лет?
   - А как насчет посидеть недельку на хлебе и воде за слишком умные вопросы?
   - После моей травяной диеты - хлеб и вода - это просто роскошная трапеза! - за 13 лет Арина прекрасно могла отличить, когда отец злится серьезно, а когда шутит. Сейчас ничто не предвещало беды.
   - Ладно, попробуй это понять. Я был молод и не хотел детей, военные походы, развлечения, все было интереснее, как мне казалось, чем дети. Ты уже наверняка разведала, - он ухмыльнулся, - что с помощью магии можно сделать так, чтобы у женщины дети временно не рождались. Эх, если б я знал тогда, что с детьми будет так интересно, клянусь, тебе было бы уже 25. Но я тянул, времени казалось предостаточно. А уж Селена вздрагивала наверное с отвращением, думая что у нее от меня могут быть дети. А в итоге вот как все получилось...
   - Наверное мама все-таки любила меня, раз с собой взяла. А так получается, что она должна была меня возненавидеть!
   - Я думаю, когда ты родилась, она предпочла забыть о том что у тебя есть отец, и любила тебя как только своего ребенка. Тем более ты так на неё похожа.
  

Глава 2. Арина ищет приключений

  
   - Мне уже больше 15, а я все еще сижу в этом замке, сколько можно?! - жаловалась принцесса своим служанкам, когда ее купали. По традиции служанок девушке набирали ее возраста, чтобы они росли вместе. Происходило это лет в 10, но старшей всегда была нянька, правда нянька Арину серьезно побаивалась, больно уж характер крутой. Так что в дела воспитанницы не вмешивалась, и принцесса была полновластной хозяйкой своей маленькой свиты. Кстати, туда входили как местные красавицы из людей и прочих человекообразных, так и хорошенькие пленницы, привезенные из походов. Довольно разношерстная компания, которая в лучшие времена достигала чуть не 2-х десятков девиц.
   - Я сражаюсь лучше, чем генералы отца, бегаю, лазаю по этим лабиринтам и что?!, - девушка сурово посмотрела в лицо большой орчицы, отчего та чуть не уронила полотенце.
   - Подожди до совершеннолетия, дочурка! - передразнила короля Арина, - я разве много прошу? Всего то навсего возглавить отряд по поимке шпионских банд, да я бы даже не вышла за старую границу! Но нет, поехал какой-то мелкий вояка, а я пойду тыкать мечом соломенных чучелок и криворуких рабов. Несправедливо!
   Черный замок и так то недолюбливали в округе, а уж в годы активных военных компаний не менее черная ненависть просто стояла стеной. Не проходило и года, чтобы очередной мститель, потерявший родных, владение, состояние или просто жадный до сокровищ и бесшабашный бандит, не собирали отряд и не вторгались в зачарованное королевство. Именно на участие в рейде против очередных незваных гостей и напрашивалась Арина, но отец оказался непреклонен.
   - Знаете что, я у меня есть хороший план, не зря я полгода изучала этот учебник о всяких переворотах и политических хитростях. Давайте, давайте, поливайте водой, хотите чтоб я замерзла. Так вот, победителей не судят. Отец дал мне отряд, он увидит, что я могу его использовать. Посмотрим, что он скажет, когда я принесу ему к трону мешок с головами врагов! Ладно, чья очередь мылить мне голову...
   Арина постаралась сделать все как можно тише и незаметнее. Она подождала, пока вернется посланный королем отряд, а в это время подготовила своих воинов. Конечно, ее армия была невелика, всего несколько десятков человек, но для того, кто идет в свой первый поход - и это немалая сила! Принцесса долго не могла решить, когда идти - днем или ночью, в итоге выдвинулись ранним утром, когда отец обычно спал. Помимо солдат она взяла с собой пятерку самых умных служанок, чтобы ухаживали за ней в путешествии. Ей просто откровенно везло, иначе как объяснить, что им удалось выйти в поход, так чтобы король не узнал? Правда воинам своим она сказала, что королевский приказ у нее есть.
   Все шло хорошо, и Арина раздулась как воздушный шарик, чуть-чуть и улетит в черное небо. Но король верно говорил, что шпионы у него есть везде. Славный поход длился всего несколько часов. Их догнали, и в 2 пополудни крайне расстроенная и немного испуганная принцесса встретилась со своим отцом. Он рвал и метал громы и молнии, и если бы Арина еще немного подумала над своим планом, она бы догадалась, что он почувствовал, узнав, что дочь убежала куда-то в черные леса, где король уже потерял жену.
   - И ты еще смеешь называть дурой свою мать! Да в сравнении с тобой - она кладезь мудрости!! Ладно еще эти проклятые земли, где исчезали целые полки, но пойти навстречу вражеской армии с отрядом телохранителей! Я просто вижу, как какой-нибудь из этих бывших правителей-неудачников сидит на полянке среди шатров своих наемников и думает, как бы ему получше отомстить, и тут из леса на лошадке выезжает девчушка с королевскими гербами и пустыми коровьими глазами и говорит: "Я дескать принцесса Черного замка, извините что ленточкой себя забыла перевязать. И вот тут со мной еще несколько десятков языков, которые с удовольствием расскажут вам о системе обороны моего замка". Просто великое везенье, если такую идиотку зарубят на месте, а не увезут куда-нибудь, чтобы замучить на арене на потеху публике! Неужели нельзя учиться на чужих ошибках?! Вся история нашего семейства написана кровью, и я смотрю, тебе не терпится вписать туда свою страницу!
   - А надо было дать мне войско, когда я просила! Мне надоело играть в войну в саду и рубить головы неумехам, которые со страху бросают дубины и разбегаются. Надоело читать о сражениях в книжках и слушать твои рассказы. Твои генералы благодушно улыбаются, когда я говорю о битвах. Пусть падают ниц и трепещут!!! Я все равно уйду. С теми кто мне верен и слушается только меня!
   - Что? - взревел король, - кто верен тебе?!
   Он выхватил меч. К своему несчастью возле Арины кучкой стояли ее служанки. Солдаты принцессы, завидев королевский отряд сразу побросали оружие, и ждали своей участи на коленях. Одна из служанок держала меч своей госпожи, удар короля пришелся ей прямо в сердце. Девушка замертво упала на камни. Остальные побледнели.
   Но Арина была непреклонна, она повернулась к отцу спиной и сложила руки на груди:
   - Убей хоть всех, я все равно уйду, я соберу себе армию сама, без твоей помощи, и я вернусь победительницей, а ты локти будешь кусать, что помешал мне!
   Одна из служанок со светлыми волосами упала в обморок.
   - Всех предателей в тюрьму, в одиночные камеры, и её тоже! - король указал пальцем на дочь.
   Стража молча связывала всех, правитель Черного замка ходил взад-вперед мрачнее тучи. Арина гордо стояла, демонстративно отвернувшись от отца, ее лицо просто пылало от гнева и стыда. Такое унижение, да еще и на глазах у ее слуг и половины армии! Наконец связав телохранителей и служанок, пара вояк рангом повыше неуверенно подошли к принцессе. Связывать особ королевской крови им еще не приходилось. А как король потом передумает и прикажет им отрубить руки за оскорбление её высочества! Однако у короля появилась мысль получше:
   - Подождите пока! Значит хочешь участвовать в походе? Ищешь славы и побед? Уверена, что все тебе по плечу? И повернись лицом, когда отец с тобой разговаривает!!
   Арина нехотя повернулась, но смотреть продолжала в сторону.
   - Через полгода я иду на войну. На настоящую большую войну против целой страны. И я мог бы... мог бы взять тебя с собой.
   Девушка просто не верила своим ушам, она посмотрела на отца, как у нас смотрели бы на говорящую лошадь.
   - Причем я не просто возьму тебя, я тебя сделаю командующей, будешь сама руководить осадами городов. Кроме столицы разумеется! Только одно маленькое условие.
   - Какое условие?, - в глазах принцессы светилось предвкушение, словно она стояла у кого-то за спиной с уже занесенным кинжалом.
   - А очень простое. Устроим своего рода турнир, бои гладиаторов. Выберем пленных получше и выпустим с тобой на арену. Победишь - едешь со мной, проиграешь - не обессудь, до 18 просидишь под замком.
   - Папуля, - Арина бросилась на шею отцу и чуть не расплакалась от счастья. Но вспомнив, что они не одни, быстро быстро захлопала ресницми, чтобы высушить слезы, - Да я их выпотрошу всех у тебя на глазах! Дольше минуты ни один не проживет!
   - Посмотрим, - улыбнулся король, - Развязать всех! И подготовиться к выступлению! Двигаемся обратно в замок.
   Солдаты с облегчением отступили от принцессы, веревки быстро перерезали, и молодая воительница вновь оказалась во главе своего отряда, еще более радостная, чем несколько часов назад. Такого замечательного результата от своего плана она уж никак не ожидала. Кавалькада собралась обратно в замок.
   - Арина, - позвал король
   - Да, папа?
   - Подойди-ка сюда, - он глазами указал ей на труп, все еще лежащий неподалеку.
   - Ах да, совсем забыла, - подумала она, - правило номер не помню какое, - Арина подошла к трупу служанки и, наклонившись, вырвала свой меч у нее из рук.
   - Приказываю взять этого верного слугу, погибшего за честь своей повелительницы и похоронить с почестями! И еще, - на секунду задумавшись, она посмотрела на двух солдат из своей охраны. Те немедленно спешились.
   - И еще, если плохо исполните приказ, казню на месте! - и она еще раз сурово глянула на подчиненных.
   - Ну вот вроде и все, как положено по учебнику. Всегда вознаграждайте тех, кто что-то вам сделал. Хм, отец скорее всего упомянул бы кого-то из многочисленных предков, ну да ладно, - думала Арина, садясь на лошадь. И они поехали обратно в замок.

Глава 3. Турнир

  
   Целый месяц Арина не вылазила с тренировок, остальные занятия остались в стороне, на рукояти дыбы поселился небольшой тенетник, книги покрылись пылью, даже цветы в оранжерее поливали слуги, зато кровь и пот лились рекой. Почти всех захваченных в прошлом рейде пленников отдали принцессе для оттачивания мастерства, и, глядя как Арина лихо, одним ударом, отрубает противнику обе ноги, король начинал сомневаться в своей задумке.
   - Может быть ей и удастся победить, - думал он, - эх дочурка, дочурка, и что тебе не сидится дома.
   Наконец пришло время турнира. Конечно, в каждой казарме были свои арены для боев, но случай был особым, и для этих целей специально построили амфитеатр, правда из зрителей были лишь король со свитой и слуги, которым приказала прийти принцесса. Сама она стояла внизу на сцене и немного волновалась. Как бы ты не был уверен в победе, настоящий бой - это не тренировка. Одна ошибка и в мгновение ока можно лишиться головы. Как и положено женщине-воину она выбрала легкий защитный костюм, правда с металлическими креплениями, ибо больше надеялась на ловкость, чем на тяжелую броню, в которой была бы неповоротлива, как каменный великан. Правда и ее противникам тяжелой брони не дали, хотя они и закутались с ног до головы в кольчуги. За победу в бою им обещали свободу, так что многие были настроены драться всерьез, до последней капли крови.
   Как бы не волновалась Арина, король нервничал куда сильнее. Незаметно от дочери он выставил лучников в особых секретных нишах. Хотя принцесса должна была драться не надеясь на помощь, но и выпускать девушку, которой еще не исполнилось 16 одну против взрослых воинов, тоже было бы безумием. Если конечно изначально не предполагалась ее гибель на арене...
   Перед первым боем король последний раз инструктировал начальника безопасности:
   - Как только увидите, что она в опасности, сразу стреляйте, только не слишком рано, дайте ей возможность посражаться. Ясно?... И если вы проморгаете момент, я такое с тобой сделаю, что даже имя твое будут бояться произносить! - король говорил полушепотом, отчего выглядел еще более зловеще.
   Слуга поклонился. Бой начался. Не буду описывать все сражения этого турнира. Годы отцовского обучения не прошли даром, и Арина дралась как тигрица. Один за другим выходили бойцы на арену, многие падали практически сразу. Хотя бывали и тяжелые поединки, когда девушке приходилось прыгать по сцене, ловко орудуя мечом и кинжалом. Уклоняясь от ударов, она изгибалась как ивовый прутик, а принимая удар на щит стояла твердо как вековой дуб. Противники падали, разбрызгивая кровь, если же Арине удавалось их просто оглушить, она переворачивала врага лицом в песок и добивала ударом кинжала прямо в сердце. Иногда от страха боец бросал оружие и пытался сбежать, но принцесса не оставляла в живых никого. После каждой победы она с улыбкой смотрела на отца, и тот против своего желания радовался ее успехам. Правда усталость давала себя знать, все же шел третий день турнира, да и юная воительница, избалованная победами, начала опасно рисковать, стараясь не просто убить врага, но и сделать это красиво. Кстати одна из самых распространенных ошибок, против которой предостерегают большинство учебников, жаль что Арина подзабросила их в последнее время, хотя честно говоря и раньше теория не была ее коньком. Тем более последний бой, мысленно она уже сидела на коне с золотой сбруей, а мимо маршировали орки, летели духи, рычали оборотни, а впереди дрожали от страха защитники обреченного города. Принцесса вытворяла такое, что начальник охраны поминутно покрывался холодным потом и пару раз чуть было не отдал команды стрелять. Противник попался умелый, он отражал выпады и сразу отступал, не поддаваясь на провокации соперницы. Арина и так и так пыталась пробить его защиту, но никак не могла и все больше злилась. И вдруг он нанес ей удар щитом в лицо, мгновенно повалил и занес меч на уровень груди, готовясь вонзить принцессе в сердце. Прозвучал приказ, воина тут же истыкали десятки стрел, и с мечом в руке он упал на девушку. Раздался крик боли, и стало тихо.
   Король поднялся и в таком гневе посмотрел на охранника, что тот потерял сознание от страха. Но тут его помощник закричал:
   - Она пошевелилась!
   Король тут же забыл про охрану, принцесса действительно шевелилась, вернее пыталась выбраться из под навалившейся на неё туши. Всё сразу ожило, на поле выбежали лекари и охрана с носилками. Труп противника осторожно сняли и увезли. Лицо Арины все залила кровь, своя и чужая, от боли она плакала, нос превратился в месиво, лоб и подбородок стремительно опухали. Падая враг подался чуть вперед и меч воткнулся в песок возле шеи, даже не задев ее, кричала же она потому, что упав сверху, воин вогнал несколько острых наконечников стрел в незащищенные места ей на теле. Не смертельно, но довольно болезненно.
   Неделю она лежала, окруженная лекарями, с повязками на теле и забинтованным лицом. Но тело было молодо, а магия и навыки лечения, отточенные веками беспрерывной практики, помогли и на этот раз. Через месяц, глядя на ее прекрасное лицо, никто бы и не подумал, что совсем недавно на него нельзя было посмотреть не вздрогнув. Но куда больше любой боли угнетало девушку поражение. Первый раз она проиграла, конечно, тренировочные бои принцесса в расчет не брала. Этот бой был не просто так, на кону стоял настоящий поход, и поражение означало не просто пару синяков и шуточки отца за ужином, а еще почти 3 года безвылазного сиденья в замке, еще 3 года благодушных ухмылок, 3 года напряженного ожидания. В общем, жизнь явно летела ко всем чертям.
   Отец навещал ее, пока она лежала, но больную тему они не затрагивали. Король молчал, да и Арина понимала, как глупо еще раз просить отца взять ее с собой на войну, лежа в бинтах под присмотром лечителей. Через неделю ее отпустили, только замотанный нос мешал есть и чесался, да на боку осталась одна повязка, там где наконечник стрелы вонзился особенно глубоко.
   Первый совместный ужин после турнира проходил на редкость грустно, дочь без особого аппетита ковырялась в холодце, отец тоже задумчиво помалкивал.
   - А ты здорово дралась, Аринушка.
   - По мне это хорошо заметно, - принцесса еще гнусавила как при насморке
   - Я бы на твоем месте сходил посмотреть, как выглядят твои противники! Если тебе конечно захочется разрывать могилу, - Король улыбнулся и Арина, подняв глаза от растерзанного холодца, улыбнулась в ответ, слегка поморщившись от легкой боли.
   - Но я ведь проиграла турнир, если б не твои лучники, это я давно бы лежала на кладбище. Эх, ну почему же я сама не догадалась поставить охрану на всякий случай, ведь точно помню - где-то я об этом читала!
   - Ну ладно, просто будешь поосмотрительней в другой раз. А что одно поражение, это не так страшно. Пусть ты и проиграла, но пока ты жива...
   - ... я не побеждена, - закончила Арина со смешком.
   - Верно! - король стукнул пальцем по столу, - И если хочешь знать, для меня одно поражение на фоне двадцати восьми побед не в счет! К тому же, - хитро улыбнулся он, - можно ли назвать это поражением, ведь твой противник мертв...
   - Куда это ты клонишь? А, папочка? - она наклонила голову на бок и с той же веселой хитростью смотрела в глаза отцу.
   - Догадываешься?
   - Неужели?! - выдохнула Арина
   - Именно так! Я беру тебя с собой!
   - Урааааааааааааааа!
   - Так что как только поправишься до конца, выезжаем.
   Принцесса бегала по залу, танцевала вокруг стола, смеясь, забыв про раненый бок, да так что слуги еле успевали отпрыгивать с ее пути. Отец раскатисто хохотал, даже слезы выступили. Наконец, запыхавшись, Арина с размаху уселась к нему на колени и обняла:
   - Нет! Мама точно была глупой, как можно было от тебя уйти. Ты лучший отец на свете!
   Сквозь радостную улыбку на лице короля проступила печаль, но девушка этого не заметила...
  

Глава 4. Война

  
   В этот раз к походу готовились по всем правилам: разведка, прикрытие, провиант. Оказавшись в гуще событий, Арина стала гораздо спокойнее и собраннее, да и поражение кое-чему ее научило, ведь теперь король был не только её отцом, но и командиром, а она сама имела в подчинении многотысячное войско. Что душа любой армии - дисциплина, принцесса конечно же знала и старалась сделать так, чтобы отец никогда не пожалел, согласившись исполнить её мечту.
   Поход по своим землям походил на прогулку. Отряды прикрытия, курсирующие вокруг основной армии, разгоняли хищников. Временами в армию вливались запоздалые рекруты от ближайших городов. До границ было далеко, и первая стычка с неприятелем произошла чуть ли не через месяц. А вскоре они достигли цели путешествия. Здесь Арине многое было в новинку: зеленые и красные леса без хищников, яркое солнце, кустарники и камень сменила бледно-зеленая трава.
   Первый штурм принцесса смотрела со стороны - начать кампанию отец пожелал сам. Хотя девушка не сильно расстроилась, хватило и того, что она впервые видела настоящую битву. Конечно же город взяли без труда, тем более что оборона была рассчитана на пехоту, лучников и кавалерию, а ни как ни на вампиров, взлетающих на стены или почти неуязвимых огнеплюев.
   Однако второй штурм, как и обещал, король подарил дочери. Она оказалась во главе стола, за которым сидели генералы её отца, многие гораздо старше её и уж конечно опытнее, но сейчас, пусть и всего на одну ночь, главной была она. Сидящие здесь уже видели Арину-воина, а теперь им предстояло увидеть свою будущую королеву в роли командующего.
   - Итак, мой план очень прост и он приведет к успеху. Вот этот отряд нападет с тараном на ворота. Он будет идти медленно, а в это время лучники вокруг будут стрелять по врагам на стенах. С тараном мы отправим нескольких троллей, а чтобы лучников меньше били - пехота будет нести большие щиты для их защиты. В это время катапультами будем стрелять в район ворот. А вдалеке будет гарцевать конница. Таран покатим медленно, и они решат, будто мы их запугиваем и хотим красиво войти в город, сломав ворота. И подтянут туда пехоту. Вокруг всего города мы поставим костры и лучников, как раньше, они будут думать, что это для отстрела беглецов из города. А на самом деле спрячем там вот этот и этот отряды и они быстро нападут, перебьют лучников на стенах, и тут же пехота залезет по лестницам, еще вампиры могут поднять оборотней на стены, впрочем это уже тонкости. Кусок стены оставим для троллей и второго тарана. Когда начнется вторая атака, конница обскачет город, кстати надо расчистить заранее путь. Когда пролом в стене будет готов, конница войдет, и я уже поведу ее на добивание города. Хотя если они не слишком храбры, то могут и вправду испугаться идущего тарана и сдаться.
   - Все это конечно очень интересно, но почему бы нам просто не атаковать город со всех сторон одновременно, у нас огромный перевес и мы победим, - встав с места, сказал один из генералов, который отвечал обычно за лучников.
   Вообще то, это было наглостью. План, предложенный главнокомандующим, конечно можно обсуждать, но предлагать взамен свой! Да еще и без разрешения. Чутьем предков Арина почувствовала: оставлять такие выходки без внимания так же опасно, как одаривать бунтовщиков оружием за царский счет. Но король вовсе не собирался приходить дочурке на помощь. Когда вся власть принца или принцессы держится на авторитете родителей, то после смерти последних, жизнь отпрысков зачастую бывает короткой и мучительной. Тогда принцессе решила действовать сама, повинуясь внезапной интуиции:
   - Генерал Эркрам, вы знаете, отец убил одного из моих слуг, - каждое слово было жестким, как удар кнута, - По-моему это произошло на ваших глазах? Так вот, кажется пришло время вернуть долг. Раз уж вы первый встали, я думаю... - Арина вытащила из ножен кинжал, - Подойдите сюда Эркрам!
   В голосе принцессы звенела сталь, генерал испуганно оглянулся на короля, но тот безмолвствовал. Заплетаясь ногами, начальник 1 лучного полка побрел к девушке. Она молча его ждала, остальные опустили взгляды.
   Наконец путь был пройден.
   - Ну что ж генерал, скажите, вам и правда не нравится МОЙ план?
   - Что вы, ваше высочество я просто немного погорячился, не сразу понял и оценил всю так сказать мудрость, тактический и стратегический замыслы... - наклонив голову вниз, генерал смотрел на свой живот, его так и подмывало глянуть, где находится злополучный кинжал, но принцесса была ниже его и конечно заметила бы взгляд. Эркрам боялся, что тогда она сразу нанесет удар.
   - Тогда жаль, что вы не сможете принять в нем участие, - Арина подняла кинжал и указала на дверь, - Я отстраняю вас от командования на время этого штурма. Идите! И в следующий раз постарайтесь побыстрее оценивать стратегические замыслы.
   Эркрам попытался открыть рот, но принцесса подняла палец к лицу и покачала головой, другой рукой направив кинжал ему в грудь.
   - У вас уже была возможность высказаться, а теперь прошу вас покинуть совет.
   В торжественном молчании генерал прошел к дверям палатки и вышел.
   - Жаль, мой долг так и остался невозвращенным, по крайней мере пока...
   Убирая кинжал в ножны, Арина обвела взглядом совет. Словно порыв холодного ветра пролетел под столом.
   - А теперь, у кого есть что сказать по существу?
   Было удивительно, но никому уже не казалось странным обсуждать план военной операции с молодой девушкой, почти ребенком. Казалось, что перед ними сидел не человек, а богиня войны, существо без возраста, если бы в это мгновение им сказали, что через юную принцессу говорил дух одного из великих королей древности, многие бы поверили. А у ее отца, который с каменным лицом наблюдал этот спектакль, чтобы не рассмеяться, даже у него вдруг пронеслась в голове мысль:
   - А ведь она станет великой королевой... Если, конечно выживет, - поспешил добавить король.
   Ночью армия Черного замка напала на город.
   Напротив ворот, дальше полета стрелы, Арина приказала насыпать большой холм, теперь, взобравшись на коня, с вершины этого холма она руководила сражением, но конечно не так, как, скажем, руководит оркестром дирижер. На осаде все и так знают свои роли, поэтому принцесса просто смотрела и ждала, готовая изменить план, если что-то случится, но пока все было замечательно.
   Прохладный ночной воздух, уже далеко за полночь, луны почти не видно - тоненький серпик у горизонта, яркие звезды над головой, к ним девушка уже привыкла, хотя дома ни разу ни видела ничего, кроме черного неба. Позади конница, между рядами костры и у каждого всадника факел в руке. Целое море факелов. Величественно катится огромный таран, поскрипывая, когда колесо наезжает на камень, падают сраженные воины, их место тут же занимают другие, в темноте невидимые стрелы летят наугад. Рычат огромные тролли, взвывая, если попадет стрела - но для них это уколы. На стенах темно - враг тоже не подставляется под обстрел, но наверняка и оттуда кто-то руководит боем. Изгибаясь, вокруг города вьется цепочка огней - заградительные костры, за ними в тени деревьев лучники, и где-то там затаились отряды, готовые идти на приступ.
   Армия наступает медленно и неудержимо, с торжественностью потока лавы. Но похоже защитники предпочитают смерть в бою рабству у захватчиков, что ж, тем интереснее довести до конца план. Вот огненный залп атакующих стрелков, пламя осветило на мгновение стену. Арина обрадовалась, защитников было много, значит собирают сюда армию. Камни от катапульт со свистом перелетают над воротами и падают в городе. Их специально поджигали так, чтобы они лишь тлели, не освещая - наступающим была нужна темнота.
   Вот знак, начался второй штурм. Слуги заливают костры, принцесса на коне спускается с холма, всадники скачут по дороге в обход города, качаются в темноте ветви, топот, вот лестницы, бьет стену таран, солдаты лезут на приступ, конница подскакивает и останавливается, ожидание кажется бесконечным, кони рычат после скачки и роют когтями землю, наконец таран отъезжает - брешь, за ней факелы, блестит оружие - свои, они расступаются, тролли раскидывают в стороны камни, Арина поднимает меч, мимо рысью скачут кони, по двое проходят в брешь и несутся по улицам обреченного города. Все, больше командовать незачем, пора самой вступить в сражение. За стеной воют волки, крики, нет нужды прятаться. Вокруг принцессы собирается отряд всадников. Вперед! Они скачут вглубь города, из-за поворота отряд - враги, клин врубается в гущу, летят головы, выжившие с криком разбегаются, кони летят дальше. Ближе к центру баррикады, можно поискать пониже и перепрыгнуть. Один из рыцарей заступает дорогу:
   - Ваше высочество, мы далеко от своих, нужно назад.
   Он прав, могут быть засады, скачем к своим. Вот еще наши, скачем вместе, враг бежит. Наконец, ратуша, пуста, нужно поднять свой флаг. От ворот наступают враги, но они меж двух огней. Ждем, пока подойдет наша пехота, а вот и она. Флаг над ратушей, защитники сдаются. Город наш, ура! Ух ты, уже светает, сколько же времени прошло? Усталость наваливается. Теперь скоро переговоры - надо в лагерь - поспать. Интересно, отец доверит ей договариваться с проигравшими? Ворота открыли, вперед конь, вперед, скоро будешь пастись на полянке...
   Король смотрел за битвой с наблюдательной вышки. Он вспоминал свою первую осаду, ему тогда как раз исполнилось 18, его собственный отец так подгадал, что они отпраздновали день рожденья под стенами крепости, а на следующую ночь он уже стоял во главе армии. За дочь правитель почти не волновался, шанс погибнуть в битве у полководца не большой, разве что он начнет делать глупости, скажем бросаться в атаку впереди войска. Конечно принцесса может увлечься, молодость... Но ничего, одну ее не оставят, если что прикроют... Флаг над ратушей засверкал в лучах восходящего солнца, флаг Черного замка, все конец осаде, можно спуститься перекусить, скоро приведут местное начальство.
   Но первой прискакала Арина, бледная, вся в пыли, со сверкающими глазами. Похоже ее даже не ранили.
   - Папа! То есть, ваше величество! Город пал, мы победили!
   - Замечательные новости от моего главнокомандующего. Благодарю вас от имени короны, - он улыбнулся, - по правилам хорошо бы выдать какой-нибудь титул, но боюсь, ты уже получила его при рождении. Ну что, Аринушка, как тебе понравилась твоя первая осада?
   - Замечательно! Волшебно! Раз, я скачу, потом хрясь, и еще, а мимо несутся все, и тут конь кааак прыгнет... Уф! - от резкого взмаха рукой закружилась голова.
   - Удалось взять в плен парочку симпатичных принцев-близнецов?
   - Да знаешь, как-то голова другим была занята...
   Они весело посмеялись.
   - Папуля, я обязательно тебе завтра все расскажу. Так здорово! Я жутко устала, аж колотит, можно я пойду посплю?
   - Конечно, идем я тебя провожу.
   - Нет, пап, не надо меня провожать, уж по дороге к своему шатру я не заблужусь.
   Выйдя на улицу, она приказала какому-то слуге позаботиться о лошади, и побрела к себе. Чем больше она успокаивалась, тем сильнее хотелось спать. Пока служанки снимали доспех, она еще держалась, но потом рухнула на кровать, не раздеваясь.
   - Завтра, завтра умоете меня.
   Вскоре она заснула и даже не почувствовала, как служанки стирали грязь с её рук и лица влажными тряпочками. Напоследок она успела подумать лишь:
   - Самый лучший день в моей жизни! Разве что кроме того дня, когда я впервые скакала на лошади... хотя нет, этот лучше...
  

Глава 5. Попалась!

  
   Рассказывать как дальше проходил поход не очень интересно. Длительные осады и яростные штурмы, долгие переходы, празднества, роскошь захваченных дворцов и убожество деревень. Ни одного большого сражения они не проиграли, и король все больше и больше доверял командование дочери. Правда, сказать, что успехами армия была обязана только принцессе - не совсем правильно. Эркрам был прав в одном - они имели серьезный численный перевес. Так что вполне возможно, могли побеждать, двигаясь просто ордой дикарей без всяких планов. Однако изыски юной воительницы зачастую экономили время и существенно сокращали потери. Кстати, после победы генерал на коленях извинялся перед принцессой и был благосклонно принят обратно в совет.
   Арина листала учебники, выискивая там интересные ходы и стараясь воспроизвести победы полководцев древности. Например, она предложила нарядить пленных солдатами, и гнать перед собой в первых рядах штурмующих. Или отравить источники, питающие город, причем даже сама нашла ядовитые растения в округе. Конечно, ей не хватало своего опыта, и поэтому пока Арина была скорее копиисткой, чем мастером, хотя и весьма талантливой.
   Так в походе она отпраздновала свое совершеннолетие, а там и девятнадцатилетие. С возрастом принцесса стала осторожнее и если уж принимала участие в битвах, то делала это аккуратно и никогда не полагалась на удачу, поэтому ее тело и лицо не изуродовали ни шрамы, ни рубцы. Теперь на торжественных церемониях Арина появлялась в длинных платьях с драгоценностями как мама, так что когда она в первый раз вплыла в залу, король вскрикнул от неожиданности, приняв её за призрак жены.
   Поход уже близился к концу, но тут в дело вмешался случай.
   Как часто бывает, ничто не предвещало беды: чудесная погода, хорошее настроение и бодрость. Впереди простейшее дело - съездить получить дань с одного мелкого городка, почти деревушки. Обычно Арина такими вещами не занималась, но они стояли в городе уже 2 недели, и будут стоять еще 2. Девушке захотелось поразмяться, и она отправилась с войском. Так глупо было попасть в засаду, причем неведомо к кому - отряд втрое больше их, хотя конечно значительно меньше армии отца, незнакомые знамена - да они вообще не из этой страны. Принцесса никогда о такой не слышала, но вот они, видно, о Черном замке наслышаны были, потому что ее сразу отделили от остальных и заперли в клетке. О том кто её похитители, она узнала гораздо позже. Но нам ждать не обязательно, тем более что вся история до чрезвычайности проста. В свое время одну из принцесс одного приморского королевства выдали замуж за принца, жившего на архипелаге в двух днях плаванья к востоку от Континента, чтобы урегулировать какие-то вопросы с торговым флотом. Но брак по расчету неожиданно оказался браком по любви. Принц вырос и стал королем, а спустя некоторое время королевство его супруги завоевал отец Арины, когда девочке было около одиннадцати. Островные государства больше славятся своим флотом, чем армией, но разгневанная королева все же уговорила мужа вмешаться. За деньги он навербовал наемников, обучил, и, наконец, отправил отвоевывать бывшее королевство жены, однако на месте все оказалось несколько сложнее, поскольку на своем далеком острове они слабо представляли себе, какую мощь обрел в мире Черный замок. В общем, командующий даже не рискнул вступить в бой и отступил, надеясь получить новые инструкции в прибрежной крепости, а тут по дороге подвернулась такая удача. Целая принцесса в плену и известие о славной победе, разумеется, он не собирался упоминать, что победил всего-навсего обычный разведотряд.
   Пленницу провезли через границы двух государств, и вскоре она догадалась, что везут ее к морю. А кое-что подслушав, все-таки Арина была не только воином, но и магом, принцесса сделала вывод, что ее собираются увезти с Континента на корабле. Известие привело пленницу в ужас. У зачарованной страны не было своего флота. Девушка была уверена, что останься она на этой стороне, отец сотрет в порошок любое королевство, чтобы вызволить её. А вот когда он сможет построить флот нужного размера, и сможет ли вообще, и что к тому времени станется с ней самой?! Ясно как день, что надо было бежать, но у Арины отобрали все оружие и одежду, выдав вместо какое-то грубое платье с подолом до земли, а главное ее стерегли круглосуточно несколько часовых. Начальник наемников кое-что слышал о возможностях принцессы и совершенно не желал обманываться милой мордашкой и нежными ручками. И к слову сказать, несмотря на раздражение, девушка не могла с ним не согласиться, ибо соответствующее правило жирным шрифтом было написано в ее учебнике "Тюрьмы, как опора власти" аршинными буквами на отдельной странице.
   Однако не один учебник не может предусмотреть всех случаев. Так получилось, что нужного корабля в гавани не оказалось. Королю отослали сообщение, привязав к лапке цветочного осара, который в отличие от черного, питался соком растений. И он, конечно же, отнес его в свой улей, стоявшей во дворе королевской почтовой службы на архипелаге. Через 2 дня за принцессой должен был прибыть боевой корабль. А пока ее заточили в подвале местного замка.
   Дальнейшее развитие событий еще раз показало Арине, как важно слушаться советов опытных людей, даже если они и умерли несколько веков назад. Один из них гласит: "Не говори гоп, пока не перепрыгнешь". Однако, доставив пленницу в город, командующий решил, что дело сделано. Чуть не три недели все шло замечательно. Что может случиться за 2 дня в надежной, охраняемой крепости? Долгий путь всех измотал, делать особо нечего... В общем, он решил устроить себе праздник. Как оно водиться, настрой начальства быстро перекинулся подчиненным, и те тоже не стали отказывать себе в отдыхе, а охрану пленницы потихоньку спихнули на местных тюремщиков, нарушив правило номер десять: "Если бросить стеречь пленных, потому что из вашей тюрьмы все равно никто никогда не сбегал, вскорости она опустеет". Местная же охрана никогда книжек не читала, поэтому нарушила чуть не все правила скопом.
   Во-первых в камере были места, которые не просматривались через решетку на двери. Затем в дверях камер-одиночек они не догадались сделать щель для передачи мисок, поэтому охраннику приходилось отпирать дверь, когда приходило время кормить заключенного. Хорошо хоть охранников было двое, пока один ставил миску, второй стоял в дверях. Это могло помочь, если бы пленницу приковали цепями, но ей даже не одели кандалы на ноги! Сама Арина, пожалуй, приковала бы себя цепями к стене, причем и за ноги и за руки и за шею короткими цепями, и лучше голышом, чтобы не было соблазна что-нибудь спрятать под одеждой. И уж конечно входить в камеру к женщине надо бы отправлять охранника женского пола, если она конечно не лесбиянка - охранница разумеется, а не заключенная.
   Девушка просто не верила своей удаче, мысленно она уже готовилась к торжественной казни и гадала, насколько хозяевам её тюремщиков досадил король Черного замка? Хватит ли с них банальной получасовой речи с последующим отрубанием головы или захочется экзотики с четвертованием, сжиганием заживо и развеиванием праха по ветру?
   Разумеется, тюремщиков предупредили, что пленница очень опасна, и стеречь ее надо очень хорошо. Однако тяжело передать подчиненному всю серьезность его обязанностей, если он знает, что, плюнув на свои, начальство ушло развлекаться в кабак.
   Целый день Арина разыгрывала из себя чувствительную и ранимую аристократку-белоручку. Едва заслышав шаги в коридоре, она садилась на тюфяк, принимала красивую позу и молчала, глядя на сцепленные руки. Когда же все уходили, продолжала упражнения, три недели в клетке не прибавили пленнице сил, а силы ей были нужны. Она была аккуратна и старалась действовать тихо, опасаясь внезапных проверок и обходов, но на это правило местное начальство также не обратило внимания. Охрана появлялась только во время кормежки. Перед ужином принцесса даже выдавила из себя слезы и горький вздох, когда дверь захлопнулась. Но случая не представилось.
   На следующий день тюремщики уже уверились, что девушка безобидна как котенок, начальник охранного отряда пришел поутру узнать как пленница. Если вчера его и терзала совесть за не совсем добросовестное отношение к приказу, то уверившись, что принцесса мирно проплакала весь день, он ушел и больше в тюрьме не появлялся, по крайней мере в качестве охранника. Конечно круглыми идиотами стражники не были, и попытайся девушка соблазнить кого-то из них, они бы сразу заподозрили неладное, еще больше насторожились бы они, умоляй она их на коленях о пощаде. Но Арина выглядела целомудренной, как ягненок, и, похоже, смирилась со своей судьбой.
   Случай представился вечером. Когда охранник принес ужин, принцесса, устроившись на тюфяке, всхлипывала, глядя через решетку под потолком на кусочек неба снаружи. Увидев вошедших, девушка закрыла лицо руками, оставив, правда, небольшие щелки между пальцами. Увы, нужное сообщение не всегда доходит до адресата, даже если пишется аршинными буками. Один охранник подошел поближе, чтобы поставить плошку на каменный выступ. Второй стоял в дверях, задумчиво крутя на пальце ключи.
   Удар по затылку, прыжок. Она свернула шею охраннику у двери, быстро и аккуратно положила на пол в камере, и его мечом убила второго, так, что тот даже не успел подняться с пола. Выбрав охранника похудее, Арина переоделась. Маскарад так себе, надо будет подыскать что-то получше. Секунду думала, что делать с волосами - решила оставить. Принцесса посадила охранников так, чтобы не было видно через дверь, бросила одному на колени свое платье. Сначала хотела нарядить его собой и оставить на тюфяке, да платье не налезло. В три глотка съела содержимое плошки и поставила ее пустой на камень. Заперев дверь камеры, Арина ушла. Выйти через тюрьму возможности не было, но она примерно знала куда идти, потому что охрана совершила еще одну ошибку, не надев ей на голову мешок, пока вела в камеру.
   Начальник караула за столом на маскарад не купился. К его чести, он знал своих охранников в лицо. Принцесса положила его труп в пустую камеру и заперла, бросив ключ внутрь. Арина пробиралась вверх по пустынным коридорам в жилую часть замка. Один раз ей попались на пути двое солдат, но на свое счастье они просто прошли мимо. Тюремные охранники обычно не ходят по дворцу, здесь она выглядела неуместно, как ребенок в стрип-клубе, тем более одежда была сильно велика, и как не старалась принцесса, сидела кое-как. В общем, девушке надо было срочно сменить костюм. Наконец она нашла комнату, видимо здесь иногда селили гостей, и в шкафу оказалась одежда.
   Навряд ли мы узнаем, зачем один из солдат зашел в комнату. Может его тут временно поселили на эти два дня, все-таки рангом он был повыше рядового, может решил зайти в комнату передохнуть или услышал шум и решил проверить... Он застал Арину в самый пикантный момент. Она уже наполовину сняла с себя одежду охранника, а рядом лежало платье. Как говориться, без комментариев.
   До двери далеко, меч лежит в стороне, да и прыгать со спущенными штанами не очень удобно. Стоило солдату крикнуть, и через 20 минут принцессу заперли бы обратно в казематы, выставив в охрану половину армии. С ужасом глянув в лицо врагу и тихо вскрикнув, девушка упала в обморок. Увы, вошедший также не читал учебников, потому вместо того чтобы дико кричать и звать подмогу, он достал меч и осторожно приблизился к беглянке. Лежа на полу, Арина настороженно прислушивалась, стараясь, чтобы её не выдало слишком частое дыхание или нервная дрожь. Кончиком меча вошедший ткнул девушке в руку, выступила кровь, было больно, но принцесса даже не дернулась. Солдат наклонился. Первым делом она ударила в кадык, чтобы не смог кричать.
   Быстро закончив смену имиджа, она засунула одежду охранника между одеял на кровати. Бегло осмотрев комнату, Арина решила спрятать труп незадачливого посетителя в нише у портьеры, для чего вытащила оттуда чей-то бюст и поставила его перед занавесью. Со стороны казалось, что задрапированная стена - просто фон для произведения неведомого скульптора. Она попыталась засунуть тело в нишу, но оно не держалось. Вдруг в коридоре раздался топот, принцесса тут же втиснулась в нишу с мертвым воином, и застыла, придерживая его руками и коленями. В комнату вломился отряд с десяток человек:
   - Все обыскать! Запомните! Девушка, одетая как охранник! Да поживее! Кнутом бы вас разгильдяи!!
   Все вышли, оставив в комнате двоих солдат. В коридоре продолжали топать сапоги, кто-то кричал, тихий замок напоминал теперь турнирную арену в день празднеств.
   Наверное вам уже понятно из-за чего начался весь переполох, но для тех кто любит детали, могу сказать, что коридоры замка все же изредка патрулировались, в основном против воров и заговорщиков, один из патрулей заглянул в тюремный подвал и не найдя за столом начальника, почувствовал неладное. Будучи разумным человеком, начальник патруля, прежде чем идти выяснять в чем дело, отправил гонца. Первый осмотр ничего не дал - все камеры закрыты, никаких следов борьбы. Однако, уходя, Арина тоже кое-что забыла, а именно осмотреть стол охраны, а между тем в ящичке лежали приказы на заселение пленных с указанием номеров камер. Когда прибежал тюремный сменщик с комплектом ключей и подкреплением, уже было ясно, кто именно бежал. Открыв камеру, примерно догадались как. Гонцов сразу же отправили к командующему и начали поиски. Генерал получил послание посреди шумного празднества. Кляня себя последними словами, он приказал немедленно начать поиски. Солдат выдергивали из борделей и кабаков и отправляли в замок. Многих правда не нашли, а кое-кого не смогли поставить на ноги.
   Поисковая команда, вломившаяся в комнату к принцессе, вся была навеселе. Полчаса назад они сидели за столом, попивая пиво и распевая песни. Еще бы, гулянка не затихала второй день. Двое солдат, оставленных в комнате, нехотя начали осмотр, весело пересмеиваясь. Арина застыла в нише, потея и от усталости, труп был тяжелым и норовил сползти на пол, и от страха. Учитывая скудную кормежку пленных, ей уже недалеко было и до настоящего обморока.
   - Только бы они меня не заметили, - в отчаянии думала девушка, - вернусь домой: от корки до корки прочитаю книгу о побегах.
   Хлопнула дверца шкафа.
   - И учебник о правилах проведения разведки!
   Один из солдат заглянул под кровать, но к счастью не заметил спрятанной одежды.
   - Дважды!
   Он заглянул за занавеску на другой стороне комнаты
   - Десять раз подряд и конспект!
   Шаги раздались у самой портьеры.
   - Наизусть выучу!!! - чуть не завопила принцесса.
   Но солдатам видимо надоело искать неизвестно кого, и они уселись на кровать. Арина уж было понадеялась, что они наконец уйдут, но они не уходили. Разговор перешел в шепот, слов девушка не слышала. Прошло 10 минут, пот щипал глаза, наконец, принцесса не выдержала. Еще пять минут и она упадет. Медленно, медленно она подняла руку и выглянула через краешек портьеры, к счастью было уже темно, и её не заметили. Двое мужчин страстно целовались на кровати.
   - Рррр, - девушка зарычала про себя от злости, - если вернусь домой, скормлю всех этих извращенцев драконам.
   Скоро раздались тихие стоны, а потом и не очень тихие. Любовники пыхтели как паровозы, но никак не могли закончить - сказывались два дня алкогольной диеты. Теперь, когда её врагам было не до нее, Арина постаралась поудобнее устроится в нише. Она вертелась и так и этак, но было тесно, и нормальной позы занять никак не получалось. Принцесса уже перебрала все известные ей ругательства и перешла на описание пыток, которым она бы подвергла этих идиотов.
   Спасение пришло в лице начальника отряда. Дверь распахнулась, незадачливые голубые отпрыгнули друг от друга, как кошки, пойманные на столе.
   - Что! Вы чем тут занимаетесь?! Пока мы бегаем по всему замку, эти, эти... - он аж задохнулся, - Сорок ударов кнутом каждому! Месяц на хлебе и воде! Быстро за мной! Вы хоть комнату осмотрели?
   - Да сэр! Так точно! Никого!
   - Быстро на выход!
   Они убежали, дверь закрылась. Немного подождав, Арина наконец вылезла из ниши.
   - Нет, пожалуй, драконов пока отставим. Если вернусь, поставлю им памятник! Спасибо этим ослам, теперь меня тут искать не будут!
   У неё появился новый план. Принцесса сняла с трупа доспех и оружие и сложила их в нишу, взяв себе небольшой кинжал. Мертвое тело она бросила посреди комнаты, достав из кровати одежду тюремщика, разбросала её рядом. Прикрыв дверь, хорошо бы оставить нараспашку, но будет слишком подозрительно, девушка выскользнула в коридор. Эту часть замка уже осмотрели, поэтому здесь было тихо. Принцесса спокойно шла по коридорам, прячась, если слышала топот вооруженных отрядов. Через окно девушка выскользнула в сад. Ее план сработал. Тело скоро нашли, никто и не подумал смотреть за портьеру - все было ясно как день. Теперь каждый солдат мог быть переодетой беглянкой. Взаимные проверки еще добавили сумятицы, и Арина смогла выскользнуть через ворота с какими-то служанками, пока начальники проверяли солдат на воротах.
   Ночь она пряталась в городе, а днем спокойно вышла на волю, затесавшись в толпу торговок. За ночь ей удалось раздобыть на конюшне одного из постоялых дворов облезлого ослика с пустыми корзинками, а в другом простое платье, похожее на то, в котором ее везли в клетке. Напоследок ей даже удалось увидеть в море паруса приплывшего за ней корабля.
   Теперь надо было искать дорогу домой...
  

Глава 6. Путешествие

  
   Возвращаться той же дорогой, которой её везли к городу, было конечно нелепо. Скорее всего, погоню отправят тотчас же, как только король разберется что к чему, и, генерал надо думать, уже готовил отряды, чтоб хоть как-то оправдаться перед нанимателем. Так что беглянка взяла здорово к северу, хотя так конечно путешествие и затягивалось.
   Из ограбленного дома Арина прихватила с собой денег, а в корзины ослику накидала продуктов. Сначала она шла лесом, избегая дорог. Но то ли погоня прошла стороной, то ли что-то у местного начальства не заладилось, но принцесса никого не встречала. Спустя почти неделю пути она набрела на домик лесничего, где жили старики - муж с женой. Хотя где лесники, там должны быть и замки, а где замки, там враги, но еды оставалось не особо много, и в противном случае пришлось бы идти искать деревню, а то и город. Выдавать себя за крестьянку Арина не решилась, о крестьянах она знала только то, что они выращивают провизию для армии и плохо сражаются. Поэтому поведала старикам историю о том, что она росла дочерью одного аристократа, но их небольшой замок оказался на пути отрядов армии завоевателей, всё было разрушено, и её родители погибли. Об этом девушка смогла бы рассказать сколь угодно подробно, ибо не раз участвовала в подобных операциях лично. Отец отправил дочь бежать в сопровождении охраны, чего сама принцесса конечно бы не допустила, но те предали хозяйку и бросили ее в лесу. И вот она чудом вышла к их хижине, очень боится и ей некуда идти. Походу рассказа она не забыла вскользь упомянуть, что на прощание король оставил мешочек с деньгами, но в этом не было особой необходимости. Пока Арина, размазывая слезы по лицу, излагала свою версию произошедшего с ней за последние пару месяцев, старики охали и ахали, и согласились помочь несчастной сиротинушке совершенно бесплатно.
   Жить в домике лесников оказалось крайне полезно. Те кто думает, что принцессам тяжело живется в хижинах, наверное никогда в жизни не встречали принцесс. Арина могла спать на голой земле и питаться скорпионами, хотя как и полагается девушкам, предпочитала удобную кровать и фруктовые закуски, поэтому скромную обстановку вокруг просто приняла как данность и с жаром принялась осваивать новый для себя мир. Она прекрасно понимала, что встреть рассказчица чуть более любопытных слушателей, сразу всплыли бы неприятные подробности, вроде их родового имени, герба, страны и тому подобное. В общем, путешествовать, выдавая себя за аристократку весьма опасно, особенно, если учесть направление её маршрута - ведь она шла к линии фронта!
   Принцесса не боялась запачкать руки, будь то кровь или земля. Она прекрасно помнила, что говорил отец:
   - Не бойся грязной работы. Лучше пару часов свободно покопаться в говне ради победы, чем всю оставшуюся жизнь копать говно под бичами надсмотрщиков, - хотя, кажется, сами слова принадлежали их далекому предку, жившему триста с гаком лет назад.
   Вскоре девушка прекрасно разбиралась в нехитром быту своих "приемных родителей". В свое время она научилась варить прекрасные яды и лекарственные настои, и если после лекарств больные иногда и не выздоравливали, то яды действовали наверняка. Оказалось, что суп сварить проще, чем зелье, а рубить деревья не намного тяжелее, чем головы. Арина снова была в прекрасной форме, словно и не было трех недель вынужденной неподвижности. Она много расспросила у лесников и теперь без труда могла бы выдать себя за крестьянку, бежавшую из разоренной деревни.
   Никаких следов погони не было. Беглянка держала ухо востро, но похоже старики не собирались предавать ее врагам, а преследователи пошли по ложным следам. Пора было уходить.
   Сначала Арина хотела убить приютившую её семью, ведь они могли случайно выдать девушку, если появятся преследователи. Но побег из замка лишний раз напомнил, что бывает с теми, кто не следует мудрым правилам. А одно из правил гласило, что "правители всегда должны вознаграждать тех, кто сделал им что-то полезное". Немного поколебавшись, принцесса решила оставить их в живых. Кроме того, раз уж так вышло, она оставила старикам ослика, больно уж он был старый и облезлый. К тому же Арина собиралась в город, а там с осликом была бы сплошная морока.
   - Право на жизнь и ослик! Думаю достойная награда за трехнедельный прокорм принцессы, - размышляла про себя девушка.
   Однажды ночью она ушла, оставив лесникам письмо:
   "Спасибо вам, что приютили меня в час невзгоды, но мне бы не хотелось дольше испытывать ваше гостеприимство. А посему я отправляюсь к моему двоюродному брату, который живет на юге отсюда, - Арина специально указала ложное направление, сама она ушла на запад, - И прошу вас не преследовать меня, ибо решение мое непреклонно и я верю, что удача не оставит меня в этом походе. А еще оставляю вам ослика", - закончила девушка своими словами.
   Высокопарных выражений она поднабралась из дипломатической переписки, ведь это были единственные письма, которые она видела в своей жизни.
   Через пару дней путешественница остановилась в небольшом городке, легенда сработала безупречно и Арина нанялась поломойкой в один из трактиров. А через некоторое время ее взяли помогать на кухне. Девушка не ленилась, точно и в срок выполняла все порученья, и хозяева были довольны. Сокрушались лишь, что бедняжка как то уж очень нелюдима, но ничего не попишешь, никак потеряла всех родных в пожаре. А вот прислуга ее не любила. Как ни старалась принцесса, но при общении со сверстниками в её голосе нет-нет, да и проскальзывали нотки, с которыми она бывало обращалась к свите. К тому же девушка была красива и держалась уж очень свободно. Так что за спиной её называли спесивой гордячкой. Правда шепотом, что-то было в ней такое, отчего язвительный смешок застревал в горле. А уж как она могла смотреть - волосы дыбом вставали.
   Да девушка и не стремилась заводить знакомства, она тосковала по дому, по отцу, по скачкам, по боям, по настоящей жизни, а вместо этого приходилось жить под чужой личиной, в бегах...
   В городе Арина узнала все, что нужно. Когда пришло время уходить, она отблагодарила трактирщика, обокрав трактир конкурента, стоявший через дорогу. И заодно солидно разбогатела. В другом городе путешественница купила коня, поклажу - собираться в поход ей было не в первой, и наняла провожатых. Здесь она выдала себя за жену купца, едущую на встречу с мужем.
   Арина составила четкий план и двинулась в путь, но здесь в ее судьбу вновь вмешался случай.
   Если бы принцесса в свое время прочла учебник по теории разведки, наверное она бы подумала, стоит ли ей практически без охраны отправляться в путь по торговому тракту, отмеченному на карте, ибо четкое правило гласило: "Хотите иметь меньше неприятностей в путешествии по вражеской земле? Ходите там, где никто не ходит."
   На третий день пути дорогу ей преградили дюжие молодцы, за несколько секунд их окружили. Заметив лучников на ветвях, Арина решила не рисковать и придерживаться легенды. Девушку и провожатых связали и отвезли в лагерь. Она надеялась, что бандиты останутся в засаде, а её поведут с небольшой охраной. Ведь что может сделать слабая девушка со связанными руками? Но к стойбищу с ними шла целая ватага, и сбежать не удалось...
   - Без денег и без оружия, и опять в плену. Нда, неудачный какой-то год. Наши войска наверное уже взяли столицу, а я все пропустила... - грустно думала она.
   В лагере пришедших шумно встретили, причем чуть ли не каждый счел своим долгом осмотреть живую добычу долгим взглядом и высказать плоскую остроту, пощелкать языком или сплюнуть. Видимо так здесь понимали крутость. Но без приказа начальства трогать девушку не смели. Пока суть да дело, её привязали к дереву, а минут через сорок повели на допрос к главарю. Принцесса думала, что разбойников мог бы возглавлять матерый седой главарь, но местный предводитель её удивил. Бородатый, в кольчуге и шляпе, он явно пытался выглядеть как можно старше, но навряд ли юная пленница была намного младше его.
   Впрочем, допрос он вел мастерски, и через десять минут легенда путешественницы лопнула, как воздушный шарик при встрече с кактусом. Она понятия не имела, чем торгует её муж, кто компаньоны, где они встретились, и зачем вообще она к нему ехала. Завравшись окончательно, пленница замолчала.
   - Ну что ж, я так вижу, что к купеческим делам отношения вы не имеете, так кто же вы? Отвечайте прямо, если я еще раз поймаю вас на лжи, мне придется прибегнуть к пыткам. Каждое лживое слово, которое вы произнесете, я прикажу вырезать у вас на коже. Для начала будем писать на спине, от левого плеча к правому, а чтобы лучше доходило, присыплем сверху солью... Итак, кто вы и откуда?
   Арина лихорадочно соображала, какую легенду выбрать, чтобы ни оставить ни малейшего шанса поймать её на слове. Сама атмосфера в комнате говорила, что слезы и мольбы здесь в расчет не принимаются.
   - Хорошо, я скажу вам правду, хотя и не знаю, поймете ли вы меня. Я пленница дочери короля Черной башни, - в шатре сразу стало тихо. Принцесса частенько присутствовала на допросах и поняла что это хороший знак.
   - Меня захватили в плен вместе с моими родителями и сестрами, чтобы я служила в свите моих врагов, - девушка страдальчески закрыла глаза и поджала губы, - если я вдруг ослушаюсь, их убьют. Госпожа взяла меня с собой на войну, чтобы я прислуживала ей там. Но так случилось, что я с госпожой была в отряде, который шел в разведку. Мы попали в засаду. Когда бой был рядом, я в страхе спряталась, и меня не стали искать. Потом я пошла в город, отдала ростовщику свои драгоценности, и сейчас спешу назад в рабство, чтобы спасти моих сестер и родителей, - из глаза девушки выкатилась одинокая слезинка, - если они конечно еще живы!
   Главарь усмехнулся и упёрся руками о стол. "Интересно, где они его взяли?" - пронеслось в голове у девушки.
   - И вы хотите, чтобы я поверил этой идиотской истории?! Вы хоть понимаете какова вероятность того, что это могло произойти на самом деле?!
   - Я боялась, что вы меня не поймете... - пленница выпрямилась с видом мученицы, - вот вам моя спина, начинайте писать!
   Но писать никто ни начал, допрос продолжался больше часа. Главарь никак не мог найти слабого места в рассказе, Арина по сути пересказывала свою жизнь от лица одной из своих служанок, что было совсем нетрудно, ибо в детстве она частенько слышала их рассказы о своих землях, и даже запомнила кое-какие имена.
   Наконец стало понятно, что в историю поверили.
   - Значит вот как?! Не тебе одной лапушка, Черный замок как кость в горле. Мой отец был братом короля. Когда королевство пало под натиском нежити, нам с отцом удалось уйти с частью своих людей, потом мы еще добрали кое-кого. Уже девять лет мы скрываемся в этих лесах без родины, без надежды на возвращение, добывая пропитание грабежом! Два года назад, мне еще не исполнилось двадцати, отец погиб в стычке с какими-то купцами, а ведь он мог бы стать королем! - и бывший принц в ярости стукнул кулаком по столу.
   - Интересно, убил бы он меня на месте, узнай что я дочь его главного врага? - подумала девушка.
   - Я думаю, вы сможете пощипать казну наших врагов, - осторожно начала Арина, - если вы отвезете меня к королю зачарованной страны, его дочь наверняка даст награду, ей нравится, когда я за ней ухаживаю - девушка постаралась, чтобы последние слова прозвучали двусмысленно, - а я смогу спасти своих родных.
   - Ха, - ухмыльнулся принц-бандит, - зная нравы тамошних правителей, я уверен, что все твои родственники уже мертвы!
   - Что-то слишком много он знает! - со злостью подумала принцесса.
   - Так что теперь ты никто, ни дома, ни родственников, ни богатых заступников... Говоришь, хорошо служила прежним господам? Ну что ж рабыня, а не пора ли тебе сменить господина?
   Арина выругалась про себя, дело обретало скверный оборот.
   - Привяжите её!
   Девушку поволокли к деревянной штуке, сбитой из жердей так, чтобы удерживать пленника. Она напоминала букву Ж, только без средней палочки внизу. Жертву привязали за руки и за ноги к этому своеобразному кресту, а к средней жерди примотали голову. Вся конструкция была надежно врыта в землю. Разумеется, Арина прекрасно понимала, что сейчас случится, но не видела ничего, что бы могло помешать главарю осуществить свое желание.
   - Все вон! Я хочу поговорить с добычей наедине, - он криво улыбнулся.
   Принцесса лихорадочно искала выход, но в голову ничего не приходило. Бандит подошел к ней и начал медленно гладить через платье, девушка молчала. Все больше распаляясь, он сжимал её все грубее и, наконец, прижавшись всем телом, буквально придавив пленницу к жердям, поцеловал в губы. Арина почувствовала, как его язык проник к ней в рот, и укусила, по настоящему, как когда-то в детстве обещала отцу.
   - Ааааааа! Шо шы дешаешь, шварь?!, - бандит сплюнул кровь на пол. Все желание мгновенно испарилось. Никто не прибежал, должно быть вопли и крики были нормальным явлением, когда главарь оставался наедине с пленными.
   - Да как ты смеешь?! Я швырну тебя моим молодчикам, они тебя будут насиловать, пока не сдохнешь!
   - Давай бросай! Я за свою жизнь навидалась таких людей! И что ты им скажешь?! Что не смог справиться с пленной девчонкой? Давай, давай! Брось меня им, пусть сделают из меня овощ! Посмотрим, как тебе потом будет весело с бревном, после всех своих прихвостней! Большой начальник, который робко ждет своей очереди, и получает только то, чем уже надоело пользоваться другим!
   Он с размаху ударил девушку по лицу и выскочил из палатки.
   - Охрана! Привяжите её к дереву, голой, 20 ударов плетьми, - он сплюнул кровь.
   Арину отвязали, вытащили из палатки. Уже темнело. Сорвав платье, её примотали к дереву лицом к стволу. Когда кнут опускался, она только морщилась и царапала ногтями кору. Затем её отвязали и оттащили в землянку, вырытую под корнями деревьев. Нащупав в темноте какую-то подстилку, принцесса зарылась лицом во что-то мягкое и потерла сознание.
  

Глава 7. "Великая серцеведка"

   Ночью девушке на спину наложили мазь. Немного успокоившись, главарь подумал, что не стоит допускать смерти пленницы от заражения крови. Она лежала, не вставая, до вечера следующего дня, ближе к вечеру её снова привели в палатку главаря и обнаженной привязали к жердям, замотав рот кляпом. Никто не сказал ни слова, подойдя к пленнице с серьезным лицом, бандит сразу приступил к делу. Он смотрел прямо в глаза девушки, а она смотрела в глаза ему. О боли и удовольствии никто не думал - это был поединок! Торжество, светившееся во взгляде насильника, угасало, осталась лишь злость. Глаза Арины ясно говорили, что с её телом он может делать что хочет, но победить не сможет все равно. Сейчас она впервые по настоящему начала понимать ненависть своей матери и печаль своего отца. Когда все закончилось, бандит молча отвернулся и отошел в сторону, принцессу все так же в тишине отвязали и унесли в землянку.
   Прошло еще два дня, девушку больше никто не трогал. Целебная мазь потихоньку заживляла раны, её регулярно кормили. Арина не плакала, она знала, что победа осталась за ней, а что касается боли и унижения, что ж боль она испытывала сама и причиняла другим, а за унижение она сквитается с обидчиком в свое время, пока же надо было выздороветь и найти возможность бежать.
   И здесь третий раз в нашу историю вмешался случай, в очередной раз все перепутав. К радости или к горю, но так уж устроена жизнь, что мы строим планы, а она их ломает.
   Ночью третьего дня на лагерь напали.
   - Девчонка! Ищите девчонку, - вопил предводитель нападавших. Они застали лагерь врасплох. Носились тени, факелы выхватывали людей из тьмы, звенело оружие, кричали раненые и умирающие. Принцесса в ужасе бросилась к выходу из землянки: неужели её настигла, наконец, погоня. Но нападавшие были такие же бандиты, как и эти. Неужели её персона становиться такой популярной? Может здесь есть еще одна пленница? Охрана убежала сражаться - вот и шанс сбежать. Выбив ногами дверь, Арина собиралась рвануться на волю, но тут в землянке стало очень тесно, девушка попыталась брыкаться, но её оглушили и куда-то потащили.
   Когда принцесса очнулась, было светло. Она сидела связанная на земле, прислонившись к дереву. Рядом сидело четверо. Увидев молодого главаря, Арина поняла, что осталась у первых разбойников:
   - Такое вот я теперь знамя почета, - мрачно пошутила она в мыслях.
   Однако то, что совещание происходило не в шатре со столом, а в гуще леса под деревьями, говорило о многом, похоже её охранники сами стали беглецами. Наверное, вам интересно, что за бандиты искали именно Арину и зачем? Что ж, не буду томить. Разумеется, узнав о пропаже дочери, король Черного замка не остался сидеть без дела. Напрасно она думала, что он штурмует вражескую столицу. Все доступные силы он бросил на поиски дочери. Увы, новость о засаде достигла до главного лагеря не скоро, куда увезли принцессу было неизвестно. Во все концы разослали шпионов, за информацию о пропавшей была назначена награда, и огромная награда тому, кто доставит дочь живой к отцу. Однако быстрый трехнедельный бросок увел пленницу столь далеко, что ни шпионы, ни наемники не предполагали даже искать её там. Но за последнее время девушка проделала солидный путь назад. Шпионы есть не только у королей, но и у разбойников. Главарь банды, далеко уже забравшейся на восток в поисках принцессы, узнав через своего человека, что один из его собратьев по ремеслу захватил служанку королевской дочери, потребовал описать внешность пленницы, приметы сошлись, похоже птичка попалась в клетку, а солидный куш скоро попадет к нему в карман. Делится ни с кем он не захотел, собственно остальное и так понятно.
   - Ну что, проснулась, золотце ты наше? - в голосе бандита сквозило раздражение, - похоже твоя хозяйка и правда по тебе скучает. Видно награда того стоит, если банда головорезов ради неё не побоялась штурмовать укрепленный лагерь.
   И вдруг Арина весело рассмеялась. Она и сама не знала, почему на душе неожиданно стало так радостно. Её искали, ради неё сражались. Только недавно она была простой беглянкой, в плену, а теперь принцесса вновь почувствовала себя... принцессой! Четверо разбойников ошалело смотрели на неё, но картина в глазах девушки волшебным образом переменилась.
   Под деревом сидели четверо испуганных солдат с потерянными лицами. Только что они потеряли все что имели, и совершенно не знали что делать, единственной ниточкой, которая у них оставалась, была сидящая рядом загадочная девушка.
   - Значит я никто? - с иронией она посмотрела на четверку, - И конечно у меня нет никаких покровителей?
   Они молчали.
   - Хотите сдать меня дочери короля и получить награду? А если я шепну ей на ушко о том, как храбрые воины обошлись с её любимой служанкой. Зная характер моей госпожи, могу обещать вам в награду яму, полную крыс! Впрочем, вы ведь конечно знаете о ней куда побольше моего...
   Лица разбойников вытягивались все сильнее.
   - И вы ничего не можете сделать! Они знают что я у вас, если нападавшие работали на Черный замок, там конечно же есть шпионы, возможно принцесса уже все знает. Будет облава на вас четверых: охотники за головами, регулярная армия, нежить. Поймают ли вас со мной или без меня, моя госпожа не даст вам умереть, пока вы не сойдете с ума от мучений.
   На врагов было жалко смотреть, они были бледны, как на эшафоте.
   - Поэтому я приказваю вам немедленно развязать меня, теперь я ваша начальница и учтите, я не терплю в подчиненных тугодумия! Живее, и может быть... может быть моя госпожа ни о чем не узнает.
   Двое бандитов переглянулись и быстро кинулись перерезать веревки, чуть помедлив, третий присоединился к ним. Бывший главарь оказался в одиночестве. Вскоре Арина поднялась на ноги.
   - Отдайте мне его оружие.
   Если уж переходить на чью-то сторону, то до конца. Трое мужчин подошли к четвертому, он не сопротивлялся. Вскоре принцесса получила оружие, теперь эти четверо были для неё, занимавшейся военным искусством от рождения, не страшнее цветочных осаров. С обнаженным мечом она подошла к бывшему принцу и бывшему главарю разбойников. Он не посмел поднять глаз. Пожалуй, это было первое по настоящему трудное решение в её жизни. Не берусь сказать, о чем точно она думала, но подозреваю что о своих родителях.
   - Пойдешь в хвосте! И не думай отставать!
   Убрав меч в ножны, Арина повернулась спиной к взошедшему солнцу и пошла вперёд.
  

Глава 8. Последний рывок

   На ходу пораспросив разбойников, она узнала, что бежать удалось через прорытый заранее ход, а убегая они несколько раз меняли направление, поочереди неся пленницу на плечах. К тому же ходов было три, все замаскированы, а каким ушли беглецы - никто не знал. А до утра нападавшие скорее всего обыскивали лагерь, ведь они были уверены, что он окружен. Так что теперь шанс найти сбежавшую добычу был невелик. Все же чувствовалось, что лагерем руководил не просто самый наглый и сильный бандит, а человек, которого когда-то учили воевать.
   Хотя теперь принцесса была свободна, они всё еще шли по вражеской земле. Твердо решив дважды не наступать на одни те же грабли, девушка вела свой отряд через чащу. Конечно в более людных местах её могли найти наемники отца, но с тем же успехом это могли быть его враги. До владений Черного замка было еще шагать и шагать! Да и гораздо лучше вернуться самой, получив награду за своё возвращение в виде подарка, чем ехать домой в клетке. А если эти бандиты ещё и перессорятся между собой из-за добычи или по глупости наскочат на вражеский патруль... Тяжелее было с провизией, но к счастью, её новые слуги, убегая из лагеря, догадались захватить луки, и что еще более важно, знали как правильно охотится и где можно найти ягоды и орехи, люди все же не волки, чтобы есть с утра до вечера одно мясо.
   Теперь, командуя отрядом, Арина была в своей стихии, единственное, о чем жалела принцесса, так это о своих замечательных доспехах и удобных сапогах, оставшихся далеко в прибрежном замке. Особенно дурацкое платье мешало на охоте, зацепляясь за ветки и кусты, но тут уж ничего не поделаешь, могли бы утащить и без него.
   Принцесса стремительно завоевала авторитет в своем отряде. Казалось, она никогда не устает, всегда решительная, Арина командовала с такой убежденностью в голосе, что и мысли не было ослушаться. Девушка стреляла из лука так, что разбойники только хлопали глазами, тренировочный бой, который она устроила для проверки своих солдат, они не выдержали ни поодиночке, ни втроем. Арина умела определять направление в лесу и время по солнцу и звездам - в многолетнем походе главнокомандующая занималась не только сражениями. Она практически не говорила с бывшими охранниками, садилась всегда особняком и молчала. Вскоре её слуги стали замечать, что непроизвольно понижают голос, обращаясь к начальнице. Хотя они ели одну и ту же еду, равно делили обязанности, даже такие, как поочередное ночное дежурство, каждый чувствовал, что пожелай Арина, и они, даже не пикнув, понесут её домой хоть на руках.
   Со своим мучителем девушка не разговаривала вообще, его как будто не существовало, а когда ей требовалось дать ему поручение, она смотрела в пустоту перед собой, используя безличные предложения. Он тоже ни разу не заговорил, и ни разу прямо не взглянул на принцессу. Не общался он и с другими. Вечером у костра бывший главарь садился как можно дальше от Арины и молча смотрел в землю. В то время как трое солдат переговаривались между собой, две молчаливые фигуры так и сидели по краям лагеря.
   Так прошла почти неделя, по подсчетам принцессы идти было еще примерно столько же. Чем ближе к дому, тем опаснее становилось - впереди шла война, в любой момент можно было наткнуться на отряд дезертиров, мародеров или рекрутов, идущих к фронту. А еще дальше наверняка были пограничные заставы и разведотряды, ведь неделя пешего пути - всего сутки, если скакать, меняя лошадей в тавернах, и не больше 3 дней для конного отряда. Правда, они шли вдалеке от дорог, но уже встретили в лесу лагерь - судя по дозорным, их вел какой-то местный аристократ. В такой ситуации маленькому отряду нужно было быть готовым к внезапному испытанию, действовать четко и решительно, что было конечно крайне затруднительно, если два самых подготовленных бойца не разговаривали друг с другом.
   - Нет, так дело не пойдет, - решила Арина, - Если есть третья нога или используй её или отрезай, иначе в критический момент она за что-нибудь зацепится!
   Девушка дождалась, когда бывший главарь встал на ночное дежурство. Все вокруг спали. Она встала и подошла к часовому. Услышав шорох он обернулся, но увидев принцессу, тут же опустил глаза.
   - Как тебя зовут?
   - Корнор, госпожа, - не поднимая глаз, ответил молодой человек
   - Вот что Корнор, я не знаю, что будет, когда мы достигнем цели, но сейчас ты в моем отряде, и я хочу, чтобы ты вел себя, как мой солдат, ясно?
   - Да, госпожа, - он первый раз взглянул ей в лицо, после того, что случилось в шатре, но тут же отвел глаза. Принцесса развернулась и ушла спать.
   Утром Арина, отдавая приказ, впервые назвала бывшего принца по имени. Через пару дней, чувствуя молчаливое согласие начальницы, трое остальных солдат уже нормально общались со своим бывшим главарем. В тот же день принцесса устроила ему тренировочный бой, и хотя принц дрался существенно лучше обычного солдата: как и саму принцессу, его с детства готовили к жизни воина, Арина была гораздо опытнее и в трех раундах разбила противника наголову.
   Стараясь держаться подальше от населенных мест, они брели по чащобам. У себя на родине Арине пришлось бы поминутно драться за жизнь с хищниками, и, пожалуй, дошла бы лишь она одна, ну может еще полупринц, и то, если заснув от усталости, не стала бы жертвой осара, или не наткнулась на оранжевого колюча. Но здесь было проще.
   На следующий день начался дождь, хотя нет... Начинаться ему смысла не имело, ибо он в общем то не заканчивался. Правильнее сказать, что путники пришли в место, где он был. Разумеется об этом не стоило и упоминать, идя речь об обычной грозе, которую недолго переждать или легкой мороси, на которую можно не обращать внимания путешественнику с хорошим здоровьем. Но он лил и лил, не переставая, вода текла по листьям. Чем дальше заходил отряд, тем плотнее был дождь и реже деревья. Они шли целый день и к вечеру почва стала топкой, похоже лес уходил в болото. Перед принцессой встал выбор дальнейшего пути.
   Даже тот, кто никогда не путешествовал, поймет, что лезть в болото без карты, не зная даже, какого оно размера... Короче - обход. Но куда? Идя на юг, они приближалась к дороге, где её провезли в клетке, там можно встретить врагов, а идя на север - шли наугад, болота могли тянуться сотни километров... Гм...
   Отряд свернул на юг. Эту ночь костра развести не удалось. У них не было ни шатров, ни плащей, все были мокрые насквозь. Спать было невозможно и негде, идти опасно. В итоге переночевали на дереве, не сомкнув глаз. Чуть стало светло - пошли дальше. Принцесса поняла, что допустила ошибку, идя вдоль кромки болота, когда дождь не закончился до обеда. Двое солдат уже были в жару, девушка и сама чувствовала заложенный нос и ломоту в теле. Жуть, ведь последний раз она простужалась когда-то в детстве. Все хотели вернуться на восток к ясному небу. Но тут кромка болота начала сворачивать к западу - путь немного забирал вверх, и почва стала каменистой. В надежде что топи закончились, они шли уже прямо на запад, забираясь все выше, и, наконец оказались у горного перевала. Над перевалом и на той стороне горы было ясно.
   Горный перевал - лакомый кусочек, их редко оставляют без охраны, ведь с идущих путников можно брать неплохую мзду.
   - Минимальные затраты и стабильный источник дохода для королевства, - промелькнула в голове у принцессы строчка из учебника. Скорее всего, охрана стояла и здесь. Арину терзали смутные сомненья, но идти назад пришлось бы минимум сутки без сна и под дождем. Медленно и осторожно они пошли вперёд. Подойдя поближе, отряд неожиданно уперся в развалины, руинам было много десятелетий, а может и веков. Сквозь остатки зданий росли деревья. Каменная стена кое-где рухнула, поперек одной бреши лежал поваленный ствол, на перевале было ветрено. Ветер отбрасывал пелену дождя назад, и перебравшись через стену, путники наконец избавились от льющейся на голову воды.
   Спрятавшись от ветра в уцелевшую коробку здания, они присели отдохнуть. Солдаты остались собирать хворост для костра, а девушка пошла на разведку, запретив разжигать огонь до ее возвращения. Арина бродила с час, укрываясь от ветра за стенами, но не нашла ни души, похоже охраны здесь не было. Конечно где-то могли таиться бандиты, но в округе было тихо. Зато принцесса нашла кое-что другое, в некоторых зданиях лежали скелеты в истлевших доспехах, рядом были мечи, а на мечах... знак черного замка! Значит давным-давно здесь была битва, но когда? Ни отец, ни дед, ни даже прадед сюда дойти не могли. Может быть какой-то безумный поход или несчастный случай, подобный её собственному? Арина стала внимательнее осматривать сами руины, вот знак черного замка на стене, вот еще один, остатки надписей на стенах, странный язык, вроде похожие слова, а есть совсем странные, местами понятно, но смысл никак не уловить.
   Все ясно говорило - строили город выходцы из зачарованной страны. Значит не плен и не поход, беглецам не дадут возможности отстроить себе резиденцию, а чтобы возвести все эти здания, надо жить здесь не один год. Пожалуй был только один период в истории, когда на перевале мог стоять гарнизон, управляемый из ... нет, не из черного замка - его построили позже, но в общем примерно оттуда. А если так, то это место могло таить серьезную опасность... А могло и не таить. Но странно, что за столько лет здесь никто не обосновался. Предчувствие становилось все хуже.
   Принцесса вернулась к своему отряду, по дороге захватив один из лежащих мечей для бывшего главаря, увы себе доспехи подобрать она не смогла - все рассыпались в труху. Наконец развели костер. Сколько радости! Они грелись, подтаскивая хворост, пока не просохли. Следующую неделю сидели на месте: путешественники все нуждались в лечении, сама Арина только на третий день перестала хлюпать носом. Пока ждали выздоровления последнего - осматривали руины, первоначальная догадка разведчицы подтверждалась. Больше людей они не нашли, поэтому теперь бродили поодиночке. Издалека развалины казались небольшими, но на самом деле город был велик, хотя и очень однообразен.
   - Да, похоже мои предки потерпели поражение, - думала принцесса, бродя по улицам, - Ни одного трупа врага, значит всех собрали и похоронили.
   Своим воображением и опытом главнокомандующего Арина пыталась представить, как протекала древняя битва.
   - Раз не собрали тела врагов, значит оставаться здесь не собирались. Странно, почему нет следов пожара, может они исчезают со временем? Нет обломков оружия, да и скелеты поразительно целые. Может битвы и не было, может всех отравили? Но интересно как? А может эпидемия? - гадала она, бродя по лабиринтам разрушенных улиц.
   Однако на седьмой день нашлось кое-что крайне неприятное, из-за чего решили трогаться немедленно. Один из солдат отыскал труп, явно не имеющий отношения к древним воинам, так как лежал он тут не больше года. Значит люди здесь появляются и ... умирают. Отряд вышел и двинулся на запад, вечером надо было разбить лагерь уже внизу. Они шли и шли, шли и шли, но город все никак не кончался. Это было безумием, но вскоре они стали замечать то знакомый скелет у стены, то приметный камень. Напряжение нарастало. Наконец Арина остановилась: идя все время на запад, они ходили кругами. Девушка подошла к парочке скелетов у стены, взяла их мечи и сложила крестом на дороге. Переглянувшись, они быстрым шагом пошли точно на запад, они шли, и шли, и вдруг девушка застыла на месте, её прошиб холодный пот. Никто ничего не понимал, ведь скрещенных мечей на дороге не было.
   Вдруг побледнел Корнор и указал в сторону. Два скелета сидели у стены, это было то же самое место, и два меча как и раньше лежали у них под руками.
   - Проклятие, - прошептал он.
   Всем стало неуютно. Принцесса еле подавила в себе порыв закричать и бежать, бежать на запад пока несут ноги. У остальных было не лучше.
   - Меч! - закричала Арина, она повернулась к главарю, лицо девушки озарялось светом прозрения. Тот сразу понял. Отшвырнув меч со знаком Черного замка, он побежал на запад, за ним неслись остальные. Бежать против ветра было трудно, но они неслись, подгоняемые каким-то почти мистическим ужасом.
   - Мммрррааа, - то ли прорычала, то ли простонала девушка, сжав кулаки. Место было то же. Меч Корнора исчез, а мечи скелетов лежали на месте.
   - Возможно здесь заклятье, запрещающее выносить вещи из города. Кто-нибудь, что-нибудь брал?
   Но никто ничего не брал.
   - А ведь мы дышали воздухом этого города, пили его воду и ели его еду! Вдруг мы тоже теперь - сокровища этого проклятого места, - с ужасом подумала Арина.
   Спрятавшись за руины ближайшего здания, все перекусили. Принцесса настояла на эксперименте. Отряд разделился. Арина и бывший главарь остались сидеть на месте, а трое солдат ушли на запад. Через некоторое время девушка увидела их на восточной стороне улицы. Удивительно, но столь странный результат всех успокоил. К предсказуемым чудесам быстро привыкаешь.
   Четыре дня они искали выход, вместе и по одному, на восток и на запад, на север и на юг, но ничего не выходило. Мышки бегали взад вперед по клетке, руины не выпускали своих жертв.
   Первым нашел выход Корнер. Отлично сохранившийся кусок древнего текста на камне, а сверху чем-то острым было накарябано: "Чтобы выбраться - прочти вслух". Он сразу же известил принцессу, все собрались у надписи.
   - Ну что, браться за руки? Или будем читать по очереди? - спросил он.
   - Нет! - Арина твердо замотала головой, - пока мы этого читать не будем.
   - Почему? - удивленно спросил один солдат.
   - Потому что это заклинание. А вы знаете, что бывает с теми, кто читает неизвестные заклинания, найденные в проклятых городах?
   - Что?! - все четверо смотрели ей в лицо с детским любопытством.
   - Ну, скажем, мертвецы оживают и утаскивают читающего в могилу, - принцесса сделала жуткое лицо, солдаты поежились, - Кто и когда сделал приписку? Если до того, как прочитал, то он не знал еще точно, что будет. Может это его труп мы видели. А как он мог написать, после того как вышел из города? Что, специально вернулся назад?
   Принцесса пробежала глазами текст заклинания. Увы, почти ничего не было понятно, хотя буквы были все знакомые, таких слов девушка не знала.
   - Тут есть слово, написанное с большой буквы. Оно трижды повторяется. Мне кажется это имя.
   - Чье? - спросил принц
   - Боюсь что не человеческое, - у принцессы на лице отразилось отвращение.
   - Послушайте, - сказала она, - Когда-то давно, когда в зачарованном королевстве не было еще черных лесов, ну, вообще было всё как везде, в общем, в легенде так сказано... - она чуть было не сказала "мои предки", - ... предки моей госпожи заключили союз с демонами, чтобы править этим миром. Там написано, что они захватили весь Континент. Ненадолго. А потом случилась катастрофа, и все рухнуло, демоны исчезли, и пришлось опять собирать королевство по частям. Я боюсь, что эти руины с тех времен.
   - Но это же просто легенда, - сказал Корнор, - мое королевство никогда не было захвачено Черным замком, кроме как 9 лет назад. Никаких следов. Возможно твои предки придумали эту легенду, чтобы доказать свое право на власть над Континентом.
   - Это было давно и ненадолго...
   - Ну хорошо, пусть это заклинание связано с демонами, почему бы его не прочесть, - упорствовал юноша, - наши маги взывали к ним иногда и всё срабатывало!
   - Почему бы?! Где твое королевство и твои маги сейчас, скажи мне на милость!? - девушку охватила злость, - А ты знаешь, как выглядит старый замок моих... то есть моей госпожи предков.
   Он ошарашено покачал головой.
   -И не узнаешь, - продолжила Арина, потому что он на дне вулкана, и там же он сам и все его слуги, бывшие в замке! Демоны никого не любят, никогда не благодарят, и никогда и никому не помогают! Если они что-то делают, то с единственной целью - погубить, поэтому, прочти мы эти строки, нас ждет смерть или что похуже! После гибели древнего королевства мы зареклись обращаться к ним. Поэтому если кто-то захочет прочесть это, - принцесса обнажила меч, - ему придется сразиться со мной!
   Желающих сражаться не нашлось, потянулись пустые дни, еда была, вода тоже, делать было нечего. Принцесса в первый же день взяла меч и попыталась привести надпись в негодность, увы, как только она отошла, все восстановилось. Вечерами пленники собирались вместе и беседовали, верно говорят, что общая беда сближает людей, даже обычно молчаливая Арина стала поразговорчивей. Люди почти смирились с тем, что останутся здесь навсегда.
   Именно таким вечером, спустя больше двух месяцев, кстати уже приближалось двадцатилетие принцессы, внимание девушки привлек красный камешек, который рассеянно подбрасывал в руке один из солдат.
   - Что это у тебя? - поинтересовалась она.
   -А... Это мой счастливый камень, - лениво ответил он.
   - А давно он у тебя?
   - С детства, как себя помню, он у меня был.
   Арина выразительно посмотрела на Корнора. Откуда у обычного разбойника какой-то драгоценный камень, размером чуть не с человеческий глаз? Но бывший главарь удивился еще больше, камень явно стоил солидных денег.
   - Он и в лагере у тебя был?
   - Конечно?
   - А как же получилось, что никто об этом не знал?
   На лице солдата появилось на секунду совершенно идиотское выражение, а затем он спокойно продолжил:
   - Я его прятал.
   - А можно посмотреть? - Арина наклонила голову и невинно улыбалась, но вся напряглась как перед прыжком.
   - А зачем? - насторожился солдат.
   - Раз командир просит, давай показывай! - сказал принц.
   - Нет!
   Они набросились вдвоем, противник отбивался, главарь отобрал драгоценность, и тут же замер, но принцесса выхватила камень, вдруг в её руке он засверкал. Все четверо заворожено следили за сиянием. Девушка бросила добычу на пол и ударила рукоятью меча, как молотом, камень треснул и погас. Солдат вскрикнул.
   - Где ты взял камень? - прокричал Корнор.
   - Какой камень? - солдат ничего не понимал.
   - Красный камень такой, ты что не помнишь?!
   - Я помню видел красный камень рядом с рукой трупа, ну того, который недавний.
   Арина выдохнула только одно слово:
   - Бежим!!!
   Не туша костра они схватили оружие и бросились бежать. Было темно: солнце уже село, и 5 теней неслись по улице к западным воротам. Вот и они. Наконец-то!! Все выбежали на мощеную площадку снаружи.
   Но город видно не простил им разоблачения своей тайны. Тяжелая арка ворот обрушилась вслед беглецам. Они кинулись врассыпную. Так уж вышло, что Арина отпрыгнула влево, перекувыркнувшись, она вдруг ухнула в какую-то яму. Через некоторое время пыль осела. Вокруг было темно, темно. Наверху слышались радостные крики, похоже тяжеловесный прощальный подарок не нашел ни одного адресата.
   Если вас интересует, зачем слева от ворот была яма, могу сказать, хотя навряд ли это вас порадует. Принцесса оказалась очередной жертвой замечательной идеи своих предков.
   - Зачем держать заключенных в тюрьмах, где их никто не видит? - рассудили они, и понаделали вдоль дорог у города таких вот ям, не слишком глубоких, но так чтобы не выбраться, и помещали часть арестованных туда. Дальше все зависело только от воображения тюремщиков. Теперь любой человек, въезжающий в город, мог прочувствовать в полной мере, что здесь он должен делать что скажут, и молчать при этом. Обычно в комплект входила еще железная решетка сверху, но за много веков от неё остался лишь бурый порошок.
   Ветром и водой в яму нанесло мягкой грязи, и Арина почти не ушиблась. Встав на ноги, девушка ощупала руками стены и пол. Прямоугольная яма, явно сделанная людьми, стены гладкие, до краев высоко - самой не вылезти. Кто-то наверху кричал её имя.
   - Я здесь! - закричала она, - Осторожно! Тут яма!
   На краю ямы появились силуэты.
   - Ты здесь?
   - Да здесь я, здесь. Вытащите меня!
   - Не думаю, принцесса.
   Отвечал Корнор. Арина растерялась.
   - Что за шутки?!
   - Я думаю, её высочеству лучше будет посидеть внизу.
   И тут до нее дошло.
   - Да ты с ума сошел!!!
   - Неужели всех служанок принцесс учат драться на мечах и стрелять из лука? Учат ли их командовать отрядами? Конечно же каждой служанке, чтобы расчесывать волосы хозяйке, нужно знать древние легенды, историю, имена демонов, разбираться в заклинаниях. И, разумеется, каждой служанке подчинится могучий древний артефакт, а вовсе не тому, в чьих жилах течет кровь его создателей! Думаю если содрать кожу со всех нас, не хватит места, чтобы записать всю вашу ложь! Скажите, зачем мы вам нужны? Обещали отцу последнего принца захваченного королевства?
   - Да кому ты нужен! Сидел бы в своем лесу и сидел! Стала бы я возиться, чтобы тащить какого-то разбойника к отцу!
   Столь резкого перепада от радости к отчаянию не выдержали даже её нервы, и Арина временно утратила ощущение реальности.
   - Я просто хочу домой вот и все. Я не виновата в том, что ты за мной увязался. Если бы твои прихвостни не остановили меня тогда на дороге, ничего этого бы не было.
   - Лжешь!
   - Да ты бы убил меня на месте, узнай кто я!
   - Еще бы, из-за тебя я лишился всего в жизни!
   - Да не трогала я твоего королевства, когда отец его захватывал, мне было всего 10 лет, я еще бегала с деревянным мечом и прыгала через веревочку.
   Лиц видно не было, только голоса.
   - Слушай, вытащи меня отсюда! - Арина постаралась вложить в эти слова максимум убедительности, - Если бы я хотела кого-то из вас убить, вы были бы уже давно мертвы. Если не веришь, давай я выброшу тебе оружие. Просто отпусти меня и я уйду!
   - Чтобы потом за мной пришел вооруженный отряд?
   - Не будет никого отряда. Да, я наврала с три короба, потому что за мной гонятся, уже много месяцев я живу в бегах, - в отчаянии принцесса опустилась на пол, - По 10 раз на дню все пытаются меня убить. А сам ты, я смотрю белый и пушистый? Мальчик с короткой памятью. Теперь хочешь бросить меня здесь - умирать голодной смертью? Я ведь тебя пощадила!
   - Исключительно потому что тебе нужен был охранник, хорошо владеющий мечом, на случай опасности. Готов поспорить, только увидев короля, ты бы отдала приказ о нашей казни!
   Разговор явно шел по кругу, Арина поняла, что она могла бы говорить что угодно, у стоявших наверху уже были готовы опровержения любых её слов.
   - Думаю молчание знак согласия, желаю вам легкой смерти принцесса!
   Он повернулся и ушел, следом за своим главарем ушли бандиты. Девушка осталась одна. Пожалуй, впервые с детства она по настоящему плакала. Быть преданной человеком, которому она спасла жизнь и медленно умирать в двух шагах от дома, после стольких испытаний. Арина прорыдала всю ночь.
  

Глава 9. Король и королева

  
   На следующий день она взяла меч и нацарапала острием на стене кто она, как сюда попала и кто в этом виноват. Порадовавшись немного своей маленькой мести, принцесса села в углу, обхватив руками колени. К вечеру уже сильно хотелось есть и пить, а еще сильнее наутро. Горло горело. Настал полдень, потом середина дня.
   Арина спокойно сидела в углу, вспоминая свою первую осаду. Вдруг она увидела тень на полу, девушка подняла голову, на краю ямы стоял Корнор. Он был серьезен и решителен.
   - Если вы выбросите сюда ваше оружие, принцесса, я сброшу вам вниз верёвку.
   Девушка встала, от жажды закружилась голова, пошатываясь, она выбросила оружие из ямы. Принц надел меч на пояс. Скоро на пол упал конец веревки. Лезть сама Арина была не в силах, но четверо мужчин легко её вытащили. Вся в пыли, в грязи, платье изорвалось, впрочем её спасители выглядели не лучше.
   Арина поднялась на ноги:
   - Ждешь благодарности, рыцарь? Может поцелуйчик, и она выразительно клацнула зубами.
   У принца непроизвольно дернулась щека.
   - Сейчас мы тебя свяжем, чтобы не убежала.
   - Интересно, куда это я убегу после 2-х дней голодомора?
   Её напоили и накормили, но теперь принцесса снова стала пленницей. Девушку вели связанную, под охраной, с кляпом по рту, словно и не было тех месяцев, когда они сидели у одного костра. Дальнейший путь не был омрачен излишними приключениями. Через 3 дня, миновав сторожевые отряды, и не встретив ни одного разведотряда врага, они вышли на территорию, которую контролировал король Черного замка.
   - Ну все, надеюсь, на этот раз я прощаюсь с тобой навсегда. За лесом город, там правит один из прихлебателей твоего отца, думаю, он будет рад получить обещанную награду. Желаю удачи.
   Принц и трое солдат, развернувшись, скрылись в лесу, даже не потрудившись вынуть у пленницы кляп изо рта. Если бы в этот момент принц оглянулся и увидел, с какой тоской смотрит им в след Арина, думаю эпилог нашей сказки наступил бы через пару абзацев. Но увы, в жизни так просто всё не бывает. Корнор с охраной ушел, а принцесса поспешила к городу, насколько позволяли верёвки.
   Естественно, первый приказ который она отдала - выслать отряд в погоню за принцем, причем привести всех живыми.
   Узнав, что дочь вернулась, король тут же выступил в путь и через день уже был в городе. Как рады были они увидеться, оба рыдали от счастья. Он немного постарел, королю уже перевалило за пятьдесят. Было подготовлено грандиозное празднество, музыка танцы, поединки. Арина наконец нормально выкупалась и оделась. О какое счастье, больше полугода постоянной опасности позади!
   Как и предполагал Корнер, далеко уйти им не удалось. Через неделю он, также связанный, подъезжал к городу. Их рассадили по разным камерам. Спустя час, принцесса приказала отпустить всех, кроме принца, выдав солидные вознаграждения за её охрану в походе.
   Арина встретила своего бывшего сопровождающего в небольшом зале без окон, каменные стены, для себя самой она распорядилась принести удобное кресло. Корнор молчал, принцесса коротко кивнула, все было подготовлено заранее. Здесь уже стояло несколько дюжих мужиков, на принце распороли одежду и начали грубо насиловать, пока он не потерял сознание. Полтора часа Арина с каменным лицом наблюдала эту сцену, сложив руки на коленях. Когда бывший главарь наконец обмяк, принцесса приказала позаботиться о его ранах и отнести в комнату для гостей.
   Принц очнулся в постели, немного саднили синяки, сзади все горело огнем. Корнер подивился, что еще жив. Он открыл глаза, на стуле возле кровати сидела Арина.
   - Доброе утро, - сказала девушка. Он обалдело таращился на неё.
   - Что, что тебе еще от меня нужно? - прохрипел он
   - А ты не догадываешься? Когда дело касается планов и допросов ты более сообразителен.
   Он молчал.
   - Просто мне надо было вернуть один долг. Согласись, я обошлась с тобой милосердно, знаешь, удары плетьми - это очень больно. Да и со всем остальным ты был не очень нежен. И кстати, наверное не обратил тогда внимание? Я была девственницей.
   Принц покраснел.
   - Ну что, мир? - она протянула руку и легко улыбнулась
   Бывший разбойник просто не верил своему счастью. Похоже он выиграл единственный поединок на свете, в котором нет проигравших, и получил в подарок единственную вещь на свете, которую нельзя получить силой - любовь.
   - Его лицо зажглось радостью, и он неуверенно протянул девушке руку.
   - Вот теперь можно и поцелуйчик. Не бойся, - улыбнулась Арина, - кусаться не буду.
  

Глава 10. Великая королева

  
   Прошел почти месяц, принц осваивался с жизнью в замке, после десяти лет скитания по лесам это не так то просто, оставалось надеяться лишь на воспоминания детства.
   Оставался последний вопрос, который мучал принцессу. Однажды вечером она зашла к отцу с кинжалом в руках. Он сидел в кресле у камина, глядя на огонь. Король спокойно посмотрел на дочь:
   - Ну что ж, дочурка, я вижу ты уже достаточно взрослая, чтобы управлять королевством самой. Тем более, я так думаю, - король улыбнулся, - у тебя скоро будет муж, а там и дети.
   Принцесса подошла к отцу, положила рядом с ним кинжал и встала на колени.
   - Отец, я не хочу, чтобы тебе было плохо, не хочу отнимать у тебя корону. Если хочешь, убей меня, ты сделал мне столько хорошего, столько раз благодаря твоей помощи и советам я оставалась жива, что моя жизнь по праву принадлежит тебе. Пусть не будет свадьбы, Корнер не станет королем, прошу лишь отпустить его живым, если я не выйду из этой комнаты.
   - Нет, что ты такое говоришь, ты должна выйти замуж, моя жизнь не очень сложилась, а у тебя все впереди. Пойдешь по стопам своих деда с бабкой, они тоже любили друг друга, может это станет традицией. А я? Я уже стар, если ты отпустишь меня, я уйду на покой. Прими корону, - он снял венец со своей головы, передай её своему будущему мужу, а себе возьми корону матери, теперь она твоя.
   Арина всхлипывала. Затем она утерла слезы рукавом. На ней было красивое серебристое платье.
   - Знаешь, я хочу сделать тебе подарок. Потом после свадьбы я уже не смогу.
   Она встала.
   - Закрой глаза.
   Девушка набрала воздуха в грудь и впервые назвала отца по имени. Он удивленно открыл глаза:
   - Селена? Ты?!
   - Да, - ответила она и посмотрела на него со всей любовью, на которую была способна.
   Когда счастливый король заснул, Арина оделась, поцеловала его в щечку на прощание и выскользнула в коридор.
   Вскоре состоялась свадьба, сам бывший король возложил венцы на головы новобрачных. Пленным перерезали горла, кубки с кровью поднесли Арине и Корнеру. Осушив их до дна, они поцеловались.
   Так заканчивается сказка о принцессе Арине и начинается история королевы Арины Великой, по праву самой лучшей из всех королев, сидевших на троне Черного замка до сих пор.
  

Эпилог

  
   Добавить могу, пожалуй, немногое.
   Принц по-прежнему ненавидел отца Арины, тот тоже не испытывал к нему симпатии, но принцесса ясно предупредила, что ей дороги оба, и если один из них погибнет по вине другого, она сделает все, чтобы убить оставшегося, и затем отправится вслед за ними. Таким образом, хрупкий мир в семье удавалось поддерживать. Старый король благополучно дожил до старости и был похоронен в семейном склепе. Подождав несколько лет после свадьбы, королева родила сына, а еще спустя три года - дочку, которую назвали в честь бабушки, а когда та выросла, то поступила так же, назвав свою первеницу Селеной. По вечерам после ужина дети, а потом и внуки, с удовольствием отдыхали у камина и слушали историю о том, как познакомились их родители. А затем отправились в мир, чтобы найти свои судьбы, но, как говорится, это уже совсем другая история...

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) Д.Маш "Золушка и демон"(Любовное фэнтези) Д.Дэвлин, "Особенности содержания небожителей"(Уся (Wuxia)) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) А.Чарская "В плену его демонов"(Боевое фэнтези) М.Атаманов "Искажающие Реальность-7"(ЛитРПГ) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) Н.Любимка "Черный феникс. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) В.Свободина "Эра андроидов"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"