Мельцов Илья Николаевич: другие произведения.

Цена жизни

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Peклaмa
Оценка: 7.16*114  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Алексей отсчитывал последние дни, отведенные судьбой, но в момент максимального отчаяния ему поступило предложение, от которого он не смог отказаться. P.S. Городское фэнтези.

  
  Цена жизни
  Глава 1.
  Как много можно придумать определений слова безысходность. Для кого-то это увольнение с работы, которой отдал четверть века. Для кого-то - разрыв отношений с любимым человеком. Школьник впадает в ступор от двойки за четверть, а жена от измены мужа.
  Со мной все несколько сложнее. Просто потому, что жить осталось около месяца. Неделей больше, неделей меньше - не суть.
  Год назад врачи поставили неутешительный диагноз - рак. Одно слово, а жизнь полностью изменилась. Все планы на будущее, рушатся, как песочный замок, подмываемый морской волной.
  Диагноз поставили слишком поздно. Конечно врачи пытались бороться с болезнью, но тщетно.
  За год я из довольно крепкого молодого человека превратился в его тень. Девяносто килограмм превратились в пятьдесят, голова стала походить на бильярдный шар - с русыми волосами пришлось попрощаться. От меня прежнего остался только рост в 179 сантиметров и карие глаза.
  Остался месяц, и провести его в больничной палате мне не хотелось от слова совсем. Видеть жалостливые лица медперсонала, принимать бесполезные лекарства и продлевать агонию умирающего организма. Нет, это было выше моих сил. Я сбежал. Точнее написал заявление об отказе госпитализации. Все-таки кое-как ходить я мог и обезболивающие препараты пока помогали. Остаток дней я хотел провести где угодно, но только не в больнице.
  Добирался домой на метро, денег на такси не было. Да даже если бы и были, мне хотелось побыть среди людей. Посмотреть на безмятежные, иногда злые или счастливые лица. Как ни странно, но это помогало отвлечься от своих проблем. Мысли о неизбежном не уходили, но отступали на задний план, теряли остроту.
  На удивление стоять не пришлось, нашлось свободное место, и я сломанной куклой упал на жесткое сиденье. Оглядывая соседей по вагону, незаметно для себя провалился в дрему, изношенный организм уставал даже от коротких прогулок.
  - молодой человек, уступите место, - раздался голос над ухом.
  Пока я спал, вагон заполнился почти наполовину, сидячих мест не осталось, и видимо моя фигура показалась стоящей напротив женщине подходящей кандидатурой для того, чтобы поменяться местами. Вот только лица моего она не видела, а лысая голова скрывалась под капюшоном. Но стоило мне поднять голову как глаза тетки немного округлились: наверное, не каждый день видишь человека, от которого остался практически один скелет, обтянутый кожей.
  - Извините, - невнятно пробубнила тетка и быстро ретировалась в другую часть вагона.
  Сил реагировать на произошедшее не было, лишь вяло промелькнула мысль, что теперь мной можно пугать людей.
  Оставшийся путь прошел без приключений. Выход из метро, десять минут неспешного шага, пищание домофона, шум лифта, щелчок замка двери и вот я дома, точнее в съемной однушке, которую привык называть домом.
  Здесь я живу уже два года. Хозяева где-то за границей, в живую мы виделись только один раз, когда заключали договор. Мне они жить не мешают, периодически звонят по скайпу, и я обхожу с ноутбуком квартиру, убеждая их, что все в порядке: стены не упали, мебель не разбита, а в ванной не завелись бомжи. Про мою болезнь они не в курсе, да и не надо им знать. Может я и поступаю некрасиво, но найти новое жилье в данный момент мне точно не по силам.
  Квартира встретила пыльным запахом нежилого, а точнее редко посещаемого помещения. Так иногда бывает, когда уезжаешь надолго, а потом возвращаешься и понимаешь, что дом без хозяев пустовал. Порой мне кажется, что жилье потому так и называется, что в них люди живут. Не появляются наездами, не приходят переночевать, а именно живут. Наполняют помещение какими-то мелочами типа тех-же магнитиков на холодильник, вешалкок для ключей или пары кроссовок, небрежно оставленных у порога... И если жильцы уезжают, дом как будто впадает в спячку, дремлет в ожидании, как верный пес, и если никто так и не возвращается, то умирает. Но стоит хозяевам переступить порог, дом меняется, не пройдет и пары дней, как любой вошедший поймет - дом обитаем, он живой.
  Включив в коридоре свет и аккуратно повесив куртку на вешалку, встроенного в стену шкафа, я прошел в гостинную, являющуюся по совместительству спальней, уселся на видавший виды диван и попытался обдумать свои планы на ближайшее будущее. Но видимо лимит сил на сегодня был исчерпан - мысли путались, в голове царил сумбур, а глаза сами собой закрывались, так что не прошло и пяти минут, как я задремал.
  Разбудил меня настойчивый звонок в дверь.
  - Кого еще там черти принесли, - поморщился я, пытаясь догадаться, кому мог понадобиться.
  Была небольшая вероятность, что ко мне решили заглянуть соседи - узнать, где я пропадал. Или, что скорее всего, Серега - сосед сверху, не смог найти денег на опохмел и в очередной раз пытается занять: "Край до получки", несколько сотен рублей. Как правило Серегу посылают нафиг, но видимо не все.
  Вставать и идти к двери совершенно не хотелось, вот только звонок все не утихал. Мерзкий звук проникал в голову и не давал снова заснуть.
  - Иду! - в сторону полетел плед, которым непонятного, когда я успел накрыться.
  Тяжело переступая с ноги на ногу, добрался до двери. При этом желание было одно - послать куда подальше незваных гостей, хотя и понимал, что так не сделаю. Любовь к конфликтам не входила в список моих недостатков.
  Наверное, зря я не посмотрел в глазок, иначе дверь осталась бы закрыта. Видимо виной была усталость.
  За порогом стоял совершенно незнакомый человек крайне неприятного вида. Поношенный серый костюм, странного покроя, напоминающего одежду чиновников из советских фильмов. Лакированные туфли, вычищенные до блеска. И как диссонанс - замызганная кепка с острым козырьком. Худое, вытянутое лицо, на котором отсутствовали как растительность, так и эмоции завершало картину.
  - Алексей Самойлов? - то ли спросил, то ли утвердил мужчина.
  - Да. Чем могу помочь?
  - Я представляю компанию "Возрождение"...
  - Спасибо, ничего не надо! - перебил я и попытался закрыть дверь. Судя по всему, стоящий передо мной человек начнет предлагать супер утюги, или газоанализаторы или любую другую лабуду, рассчитанную на доверчивых обывателей.
  Закрыть дверь не получилось, незнакомец мертвой хваткой вцепился в ручку:
  - Мы можем тебя вылечить, - проскрипел он.
  - Мне. Ничего. Ненадо!
  Закрыть квартиру так и не получилось. Мужчина окончательно распахнул хлипкую дверь и, оттолкнув меня, вошел в жилище. Не знаю почему я не закричал, или не начал угрожать, что вызову полицию.
  - Повторяю, - начал говорить незнакомец, когда мы оказались в коридоре, - мы можем тебя вылечить.
  - Послушайте, - устало ответил я, - если вы рассчитываете поиметь с меня денег, то вы очень ошибаетесь. Квартира не моя, машину я продал еще год назад, сбережений нет. Меня даже на органы не пустить! Отстаньте от меня!
  Под конец я уже кричал! Злость на себя, болезнь, чертову несправедливость, на все, вылилась в этом коротком словоизлиянии.
  - Нам не нужны ваши деньги, - интонация представителя компании "Возрождение" не изменилась. Видимо мои слова совершенно не произвели на него впечатление. - Вот визитка, ждем вас по указанному адресу завтра в 9:00.
  На этом подобие разговора закончилось и мужчина, не прощаясь, вышел в подъезд, а у меня в руках остался белый прямоугольник, на котором была только одна надпись: ул. Первомайская 16.
  После того, как странный гость исчез, я долго приходил в себя, задавая лишь один вопрос: что это было? А из него уже проистекали следующие: кто этот человек, зачем я им, и что они хотят с меня поиметь? В бескорыстность людей вера у меня пропала давным-давно.
  За время болезни мысли о разнообразных экстрасенсах и магах хоть и посещали меня, но надолго не задерживались. Все-таки рациональное зерно было сильнее предрассудков, и даже в самые депрессивные моменты желания идти к какому-нибудь "потомственному магу Всея Руси Святогору" не возникало.
  С другой стороны, терять мне нечего. Настал момент, когда я четко осознал: скоро конец. А странный гость своими глупыми и неуместными словами поселил в душе если не надежду, то сомнение: а вдруг?
  К тому же, максимум, что они могут от меня получить - это взять кредит на мое имя и то вряд ли. Навредить родственникам тоже не получиться, по причине полного их отсутствия.
   В сомнениях и тревогах прошел остаток вечера. Под конец, окончательно вымотавшись, но так и ничего не решив, я выпил положенные таблетки и лег спать.
  Проснулся от боли - действие лекарств конилось, пришлось пить очередную дозу. Наверное, эта боль и подтолкнула к мысли: надо сходить по указанному адресу, хуже точно не будет, а там, чем черт не шутит.
   Уснуть больше так и не удалось. Боль немного утихла, отошла на второй план, но так и не исчезла до конца.
  Я лежал, уставившись в потолок. Мысли, сонными овечками, перескакивали с одного на другое, но все время возвращались к вчерашнему гостю.
  Ровно в семь, я отбросил одеяло, аккуратно заправил диван и начал собираться на выход. Гигиенические процедуры не заняли много времени. На кухню даже не заглядывал - аппетит отсутствовал, а запихивать в себя еду насильно не видел смысла. К тому же, полупустой холодильник вряд ли обрадует чем-то съедобным.
  Судя по карте, нужный мне адрес находился на окраине города. Несколько станций метро, три трамвайных остановки и пять минут пешком.
  Заблудиться я не боялся. В современном мире не найти искомое место, при наличии телефона с навигатором, мог только человек, далекий от техники. Либо, как любят говорить некоторые, лицо, страдающее топографическим кретинизмом. Ни к первой, ни ко второй категории, я, к счастью, не относился.
  Из дома вышел в 7:30. На дорогу потратил час. Не знаю почему, но с детства привык приходить на назначенную встречу, или мероприятие заранее, пусть на 10 или хотя бы на 5 минут. Наверное педантичность, как и желание следовать установленным правилам, была заложена родителями в раннем детстве, да так и осталась со мной навсегда.
  Указанный на визитке адрес привел меня к трехэтажному зданию довоенной постройки. Несмотря на явные признаки современности, такие как пластиковые окна и камеры видеонаблюдения, ощущение старины сохранилось. Этому способствовали и стилизованные наличники, и кованые поручни входной лестницы, и большая двухстворчатая дверь, покрытая затейливой резьбой.
  Неподалеку находилась отделенная шлагбаумом парковка, на которой ровными рядками стояли очень дешевые автомобили. И речь шла не о пресловутой немецкой тройке, хотя и их представителей также хватало.
  Как-то не вязался вид вчерашнего гостя с мыслью, что приехать он мог именно на одном из таких авто.
  Дверь в здание оказалась открыта. Никаких магнитных замков или датчика отпечатков пальца. Потянул створку на себя, и она легко подалась.
  Вестибюль оказался на удивление просторным. Посередине обширного помещения стоял стол, за которым находилась миловидная девушка лет двадцати, одетая в строгий костюм темно-синего цвета. Собранные в пучок светлые волосы и минимум косметики на лице, лишь подчеркивали официальный стиль.
  - Прошу прощения, - замялся я, не зная, как начать разговор, - ко мне вчера приходил мужчина и дал вот эту визитку.
  Почему-то достать, чертову бумажку заранее я не догадался, поэтому сейчас судорожно рылся во внутреннем кармане, пытаясь выудить белую картонку. Наконец мне это удалось. Те две минуты, которые я потратил, девушка молча смотрела на меня, не показывая никаких эмоций, кроме вежливой улыбки.
  - Вот, - протянул я визитку, - ах да, меня зовут Алексей Самойлов.
  Визитку девушка не взяла, лишь мельком взглянула на нее, но видимо мое имя ей о чем-то говорило:
  - Вас ждали к девяти часам, - прозвучал ее мягкий и крайне приятный голос, - подождите пожалуйста здесь, за вами придут.
  Оглянувшись вокруг, я заметил несколько дорогих, судя по внешнему виду, кресел, расположенных в углах фойе, они парами стояли вокруг аккуратных журнальных столиков.
  Кресло не обмануло моих ожиданий и действительно оказалось мягким и удобным. Судя по часам ждать мне оставалось минут двадцать. Это время я провел, осматривая помещение и периодически, тайком поглядывая на девушку. К сожалению, ее внимания я больше не удостоился, что и неудивительно, вряд ли кто-то добровольно захочет смотреть на ходячий полутруп.
  Вестибюль помимо больших размеров, удивлял, блестящим полом, покрытым мраморными плитами, вычурным освещением, состоящим из большой люстры в центре потолка и светодиодных лент по краям помещения. Бежевые стены, покрытые мелким узором, создавали ощущение теплоты и комфорта.
  Чем ближе стрелка больших часов, висевших над столом секретаря, приближалась к девяти, тем сильнее я нервничал. Ладони вспотели и пришлось засунуть их в карман куртки, которую я не догадался снять, хотя стойка с вешалкой находилась неподалеку.
  Человека, который должен был за мной прийти, я ждал из широких проемов, находящихся по бокам от стойки регистрации, но когда назначенное мне время наступило, на противоположной от меня стене открылась незаметная дверь, из которой вышел уже знакомый мне персонаж, все в том же поношенном костюме и блестящих ботинках, правда уже без кепки:
  - Прошу за мной.
  Мужчина развернулся и исчез за дверью и мне не оставалось ничего, кроме как отправиться за ним.
  Идти пришлось довольно долго по, хорошо освещенному коридору, лишенному окон. Несколько раз спускались по лестницам и наконец оказались в помещении больше всего напоминающем приемную какого-нибудь большого начальника.
  Изумрудный ковер на полу, лакированная мебель, состоящая из стола, нескольких шкафов, и вычурных стульев вдоль стен.
  - Проходите, он вас ждет, - проскрипел мой сопровождающий и кивнул на дверь.
  Не зная, чего ожидать, я осторожно отворил створку и протиснулся в помещение.
  Как оказалось, волновался зря. Передо мной предстал обычный рабочий кабинет, большую часть которого занимал рабочий стол, хотя надо отдать должное стол был шикарен: массивный черный, стоящий на толстых резных ножках. Остальной интерьер внимания не заслуживал, обычный монитор рабочего компьютера, шкаф, заполненный книгами, кожаный диван. Единственная деталь, бросающаяся в глаза - это отсутствие окон, так же как в коридоре, по которому я недавно шел.
  Все это я отметил мимоходом, рассматривая в первую очередь хозяина кабинета: крупного мужчину в костюме тройке, который даже на мой неискушенный взгляд, стоил кучу денег.
  - Здравствуйте, меня зовут Самойлов Алексей, - неуверенно начал я.
  - Доброе утро, - ответил мужчина, глубоким басом, - присаживайся, нам есть, о чем поговорить.
  Не став спорить, я пристроился на край кресла, стоящего напротив стола:
  - Мне сказали, что вы можете меня вылечить, это правда?
  Рот сидящего напротив человека скривился в ухмылке:
  - Чтобы не начинать наш разговор с ненужных вопросов, позвольте я кое-что продемонстрирую.
  А дальше началась какая-то чертовщина. И я понял, что здесь мне действительно могут помочь, вот только стоит ли оно того?
  В глазах помутнело, силуэт стоящего напротив человека размылся, а через мгновенье на его месте оказалось жутковатое существо, двух с половиной метра ростом. Угловатая фигура была полностью скрыта мешковатым балахоном, задевающим пол, снаружи оставались только руки...
  "Таких рук у людей не бывает" - мелькнула глупая мысль. Непроизвольно я уставился на длинные костлявые пальцы, больше подходящие какой-нибудь хищной птице чем человеку.
  Кабинет также изменился, яркие светодиодные лампы потускнели, помещение погрузилось в полумрак, в котором казалось звук голоса будет вязнуть, как муха, попавшая в желе.
  - Можешь звать меня Анастасиус, - прошептало существо. Как будто тысячи песчинок скатывались с бархана. - Я думаю, теперь тебе будет легче поверить в возможность излечения.
  Я молчал, голос предательски отказал, ноги, кстати говоря тоже. Благо кресло, на котором я сидел, не позволяло упасть.
  Видимо поняв мое состояние, Анастасиус не стал усугублять ситуацию и вернул себе прежний облик.
  - А вот теперь давай говорить, - произнес нормальным голосом самый обычный мужчина, средних лет. - То, что ты видел, это мой истинный облик, большего тебе знать не надо.
  Я молчал.
  - Мир несколько сложнее чем кажется. Возможно вскоре ты в этом убедишься. Пока тебе надо знать одно: я могу тебя вылечить. Но, думаю, ты понимаешь не бесплатно.
  Как ни странно, но именно последняя фраза привела меня в чувство. Мы все живем в мире рыночных отношений. И даже это существо, а значит оно не так уж и далеко от нас ушло.
  - Что вы хотите, - дрогнул мой голос. - Думаю, дело не деньгах?
  - Умный мальчик, - усмехнулся Анастасиус, - кстати, мое человеческое имя Станислав Михайлович Бруцкий, если тебе так удобнее. И ты прав, денег мне не надо, тем более от тебя. Но кое-чем ты можешь быть полезен.
  Произнесено это было с такой интонацией, что я непроизвольно вжался в кресло. Невольно вспомнились обрывки фильмов про дьявола, покупку души и прочий бред.
  - Успокойся, жрать тебя я не собираюсь, про свою душонку тоже забудь, - наклонился ближе мужчина, и понизив голос продолжил, - не мой профиль.
  - Тогда я не понимаю...
  Анастасиус поднялся из-за стола и подошел ближе:
  - Мне надо чтобы ты сходил в один мир и принес оттуда кое-что.
  - Простите, вы о чем сейчас? - Мои глаза слегка расширились.
  - На тебе метка смерти, - скривился мужчина, видимо давать объяснения ему не доставляло удовольствия, - она уже отпечаталась на твоей душе, и останется там даже после лечения. Эта метка является пропуском в один очень полезный для меня мир.
  - А, что, у других такой метки нет? - удивился я.
  - Нет, - раздраженно бросил Анастасиус, - человек должен смириться со смертью, принять ее. И что самое неприятное для меня, искусственно загнать человека в такое состояние хоть и легко, но метка получается дефектная, не пропускает ее мир.
  - А что мне нужно принести вам? - озадаченно спросил я. Сказанное Анастасиусом пока не могло уложиться в голове.
  - Об этом позже. - жестко отрезал мужчина. - Сейчас мне нужно твое согласие, и мы приступаем к лечению. При этом, сперва ты полностью восстановишься, а затем мы еще раз встретимся и обсудим детали. Итак, времени на раздумье не дам. Решай сейчас.
  Ну, что сказать, я согласился. Параллельный мир, задание, все это хоть и будет, но не сегодня. А лечение вот оно, рядом и даже осознание того, что им займется вовсе не человек, отступало на задний план. К тому же, до конца поверить в другие миры, метку смерти и прочую мистику так и не получилось, несмотря на эффектную демонстрацию.
  - Закрой глаза, - раздался властный голос. Я подчинился.
  Даже сквозь прикрытые веки стало понятно, что свет в кабинете снова изменился - Анастасиус принял свой истинный облик.
  По телу пошла волна жара. В некоторых точках он становился сильнее с каждой секундой, будто выжигая меня изнутри. Я закричал. Боль, с которой я жил последнее время, стала казаться лишь легким развлечением. Меня разрывало, выворачивало на изнанку. Мышцы свело судорогой, но при этом пошевелить даже пальцем не получалось. Время потеряло смысл. Все потеряло смысл, осталась лишь боль.
  В какой-то момент сознание смилостивилось надо мной, и я отключился.
  Очнулся рывком, мгновенно. Воспоминания о пережитом сразу же заставили мозг работать:
  - Что это было?!
  - Лечение, - прозвучал насмешливый ответ. Анастасиус невозмутимо развалился в кресле, приняв свой человеческий облик. - Результат есть, остальное не важно. Ты здоров, думаю, скоро сам в этом убедишься. К врачам идти не советую - вряд ли они с тебя слезут после обследования.
  - Почему было так больно? - не успокаивался я.
  - Очищение через боль и хватит вопросов, можешь идти, с тобой свяжутся.
  Спорить с Анасастасиусом не решился. Стальной взгляд его серых глаз, буквально заставлял подчиняться. Аккуратно встав с кресла, я прислушался к организму и понял одно: боли не было. Никакой. Ни той, что я испытывал несколько минут назад, ни той с которой свыкся за последние месяцы. При этом я четко осознавал: обезболивающие здесь ни причем.
  За дверью меня ждал все тот же сопровождающий. Увидев его, я почему-то подумал, что так и не спросил его имя, и поспешил это исправить:
  - Извините, а как к вам можно обращаться?
  - Вильгельм.
  - А по отчеству?
  - Просто Вильгельм. Пойдемте, по дороге обсудим некоторые нюансы.
  Пока мы продвигались к выходу, Вильгельм объяснил мне, что хоть болезнь полностью вылечена, организму нужен хотя бы месяц на восстановление, после чего со мной свяжутся.
  - А все таки, - спросил я, - почему вам понадобился именно я?
  - Нам не нужен именно ты, - прозвучал, уже привычно лишенный эмоций голос, - нам нужны молодые мужчины с определенной меткой на ауре.
  - Станислав михайлович сказал, что эта метка находится на душе, - удивился я.
  - Называй это как хочешь, суть не меняется. Так что не считай себя уникальным. И да, если после того, как с тобой свяжутся, ты не появишься здесь, то очень об этом пожалеешь.
  - Я приду, - вздрогнул я от резкого перехода к угрозам.
  - Не сомневаюсь, но предупредить был обязан.
  На этой веселой ноте, наш разговор завершился, и остаток пути мы проделали молча. В вестибюле Вильгельм попрощался, и развернувшись исчез за незаметной дверью, из которой мы вышли.
  Оставшись в одиночестве, если не считать секретаря, усердно набирающую какой-то текст, я понял, что на сегодня мое общение с компанией "Возрождение" полностью завершилось. А раз так, то пора и честь знать, надо ехать домой. Часы на телефоне показывали 11:00.
  Сидя в обшарпанном трамвае, я прислушивался к своему телу. Обдумать произошедшее успею, а вот понять, действительно ли болезнь ушла хотелось в первую очередь. До конца в это, поверить не удавалось, так что я искал обещанные изменения и, что немаловажно, находил их. Про боль, а точнее ее отсутствие, уже упоминал, но были и другие признаки: появилась энергия, постоянная сонливость ушла. Конечно это можно было списать на адреналиновую встряску, но я чувствовал, что дело не в этом. Исчезла апатия, и что самое примечательное: я дико хотел есть! Такого голода у меня не было наверное с самого начала болезни. Последние полгода, я вообще питался от случая к случаю, но не сегодня.
  Есть хотелось неимоверно, едва дотерпев до нужной остановки, я выскочил из трамвая и метнулся к ближайшей чебурчено-шаурмячной палатке. Ждать, пока приготовят что-нибудь более-менее съедобное не смог. Пришлось брать, что есть.
  Бородатый продавец, южных кровей с интересом наблюдал, как я давясь и чавкая, запихиваю в себя кусок за куском - самсу, беляши, чебуреки, запивая все это крупными глотками колы. Мне было плевать. Истосковавшийся по еде организм, требовал ресурсов для восстановления.
  - Вкусно да? - выглянул из палатки улыбчивый продавец, с именем Самир на бейджике. Видимо мое рвение в принятии пищи не смогло оставить его безучастным.
  - Офень, - кивнул я с набитым ртом.
  - Моя жена делает, - похвастался тот, - самая лучшая самса на районе, у любого спроси, каждый подтвердит. Ешь брат, ты вон какой худой, тебе надо.
  Ответить я не мог - рот был забит едой поэтому, в ответ на слова Самира только согласно угукал.
  - Заходи чаще, скидку сделаю, - продолжал тем временем продавец.
  - Хорошо, - я наконец проглотил последний кусок, - как только в этом районе окажусь, обязательно загляну.
  Утолив голод, и попрощавшись с разговорчивым владельцем палатки, я отправился домой. Перед этим, заскочил в магазин и на последние деньги закупился продуктами на неделю. Макароны, пельмени, котлеты, в общем моей добычей стало все, что не надо долго готовить.
  В принципе, я и раньше так питался. Практически любой мужчина не любит заморачиваться с готовкой. Съедобно? - ну и отлично, таков наш девиз, а вкусно покушать можно и в кафе через дорогу. Есть конечно люди-исключения, из которых потом получаются отличные повара. К примеру, мой бывший одногруппник Саня Скворцов периодически рассказывал, как готовил дома мясо особо хитрым способом, или о том, как запекал рыбу в, то ли кисло-сладком, то ли кисло-соленом соусе, не помню. Как бы то ни было, но судя по последним фото из ВК, устроился Саня помощником повара, в неплохом для нашего города ресторане. А учились мы, между прочим, на строительном факультете многопрофильного колледжа. Такая вот ирония. Хотя из всей нашей группы в двадцать человек по специальности пошли работать от силы человек пять.
  Я, кстати, к этой категории не отношусь. Нормально поработать вообще не получилось. Болезнь нашли на военной комиссии сразу после получения диплома. Причем, что обидно, на предыдущих проверках все было отлично: "ничего не беспокоит - годен, следующий". Грустно это все.
  Так что ни в армию, ни на работу я не попал. Жил и лечился последний год на деньги, оставшиеся от родителей, которые, к сожалению, подошли к концу.
  Вообще, в связи с изменившимися обстоятельствами, раз накрываться простыней и ползти к кладбищу больше не надо, остро встает вопрос с финансами: придется искать работу. Хотя бы временную. И желательно такую, где платить будут сразу.
  Все эти мысли кружились в голове, пока я раскладывал продукты по полкам холодильника. Закончив с этим, оглядел критическим взглядом кухню. В раковине валялись грязные тарелки и ложки с остатками засохшей еды, на столе кружка в которой сиротливо пристроился высохший пакетик чая, хлебные крошки минным полем устилавшие пол, благо тараканы не завелись. Увы, но в последнее время, мне было не до поддержания чистоты в квартире.
  - Надо бы прибраться, - задумчиво протянул я.
  Мысль была правильной, уборки требовала не только кухня, но и все остальные помещения. Однако прежде чем заняться столь полезным делом, я полез в интернет. Хотелось узнать, что это за компания "Возрождение"? Конечно, надо было заняться этим еще вчера, но тогда сил не хватило, да и апатия давала о себе знать. Сегодня все иначе. Тело, почувствовав победу над недугом, впрыскивало в кровь гормоны, наполняя меня жаждой действия. Неважно какого, главное не сидеть на месте, не тратить впустую свое время.
  Многие об этом уже говорили, мол жизнь начинаешь ценить, только столкнувшись со смертью. Подписываюсь. Под каждым словом. Сегодня я хотел жить сильнее, чем когда-либо.
  Интернет не обрадовал. По запросу "компания Возрождение" выпало крайне мало информации: юридический адрес, электронка, телефон секретаря. Сайт отсутствовал, информация об учредителях тоже. Что интересно, по адресу ул. Первомайская 16 других организаций указано не было. Мда, маловато данных, хотелось бы больше ясности, но, видимо, придется довольствоваться тем, что есть.
  На самом деле, информационный вакуум удивлял. Не то сейчас время. Сайт, а то и не один, есть даже у самой последней закусочной, не говоря уже про крупные компании. А "Возрождение", судя по парковке, если не крупная, то точно богатая организация.
  Потратив еще какое-то время, но так и ничего нового не узнав, я плюнул, на это, и начал поиски средства заработка. Что, кстати, не являлось тривиальной задачей, учитывая мое физическое состояние и внешние данные.
  По специальности идти смысла я не видел: за год все знания, полученные в колледже, затуманились, да и, будем откровенны, не так уж и много там накопилось за время учебы. К тому же без опыта, могут взять только учеником, какого-нибудь штукатура, а это автоматически близкая к нулю зарплата.
  Фастфуд я тоже отмел. Общее представление о такой работе, благодаря нескольким знакомым, имелось: весь день на ногах, времени на отдых почти нет. Такой темп мне, в текущем состоянии, не выдержать.
  Имелись вакансии грузчиков и разнорабочих, но проблема вырисовывалась та же: мои физические кондиции. О чем говорить, если я себя еле-еле поднимаю.
  Копаться в предложениях "щедрых" работодателей пришлось не меньше часа, постепенно снижая планку требований к зарплате. В итоге, остановился я на одном объявлении с вакансией пешего курьера. Причин несколько: работнику оплачивается проездной на месяц, требований к кандидату минимум, зарплата раз в неделю, пусть маленькая, но на первое время хватит, а там видно будет.
  Не откладывая в долгий ящик, позвонил, по указанному телефону. Вакансия оказалась свободной и, женщина, судя по сиплому голосу, слегка простывшая, задав несколько вопросов, пригласила меня на собеседование. Договорились, что приду завтра до обеда. Резюме принести не попросила, что удивительно. Насколько я знаю, обычно даже грузчиков просят написать этот бессмысленный набор стандартных фраз, с описанием пяти своих лучших качеств и подобной ерунды.
  Остаток дня прошел незаметно, время испарилось стертое уборкой, стиркой, готовкой и прочими полезными, но не особо приятными занятиями.
  А ночью, лежа в постели, меня наконец накрыло. Утренние воспоминания хлынули в голову не давая, не то, что заснуть, а хотя бы немного расслабиться. С одной стороны, я не мог до конца поверить в случившееся, с другой очень хотел, чтобы все это оказалось правдой, а не игрой больного воображения. Плюс до меня окончательно дошло, что мистика, больше не является выдумкой хитрых телевизионщиков, она стала частью моей жизни. Желательно долгой и счастливой жизни.
  Невольно в голове возникали вопросы: кто такой этот Анастасиус, откуда он взялся, что конкретно ему от меня нужно? Интернет ответов не дал. Выдав, лишь, что имя на латинском означает то ли восстановление, то ли возрождение.
  Обдумывая все это, я ворочался на диване до глубокой ночи, но в конце концов не заметил, как вырубился.
  Встреча с работодателем прошла не без нюансов. Девочка HR сперва с сомнением рассматривала мою лысую голову, затем долго удивлялась отсутствию трудовой книжки. После чего несколько раз уточняла - точно ли я готов работать в их компании?
  Организация, в которую я устраивался носила незамысловатое название "ТехСтройЦентр", имела несколько складов, 3 филиала, разбросанных по разным частям города, занималась мелкой бытовой техникой и электроникой.
  В обязанности курьера, судя по тому, что рассказала HR входит доставка документации (квитанции, накладные) заказчикам и филиалам. Периодическое взаимодействие с почтой, еженедельный отчет и изредка выполнение иных служебных поручений.
  В принципе меня все устраивало. Конечно зарплата в 15-20 тысяч за полный рабочий день для нашего города была не пределом мечтаний, но этих денег, если их сложить с ежемесячным пособием по болезни, должно теоретически хватало и на оплату квартиры, и на еду.
  Судя по всему, выбор кандидатов оказался невелик. Поэтому, не смотря на скептицизм принимающей меня на работу девушки, должность курьера я получил. И уже на следующий день выслушивал первые распоряжения от своего непосредственного начальника: Одинцова Василия Павловича - лысеющего толстячка лет сорока, занимавшего должность начальника отдела снабжения.
  Мужичек, оказался довольно забавным. Я старательно скрывал улыбку, пока тот, смешно Окая, объяснял куда сегодня нужно съездить и какие документы, кому передать. В целом, ничего сложного. Мне распечатали список адресов и фамилий, а также выдали временный пропуск.
  Жизнь пошла своим чередом. Месяц меня не отпускала эйфория. Я буквально растягивал каждый день. Работа, что удивительно, доставляла удовольствие. Даже в первый день моей карьеры, когда ноги гудели, а сил осталось, только на то, чтобы залезть в ванну, я был счастлив. Как же хорошо жить.
  Силы понемногу восстанавливались. За пару недель я набрал килограмм пять, и стал меньше походить на скелет. Голова обзавелась коротким ежиким русых волос и даже бледно-желтый цвет кожи сменился на более здоровый. Да что говорить, люди в общественном транспорте, где я проводил большую часть своего рабочего времени, перестали вздрагивать, бросив на меня взгляд.
   С момента, когда в мою дверь позвонил Вильгельм прошло чуть больше месяца. Ноябрь видимо решил, что к осени он относится чисто номинально, и к концу своего правления засыпал улицы снегом. Холод сковал землю, люди переоделись в пуховики и шубы. И запотевшие окна намекали, что по вечерам на улице делать совершенно нечего.
   Каждое поколение занимало свой досуг по-своему. Мои родители вечерами смотрели телевизор, обсуждали новости или сериалы, перемывали кости соседям. Бабушка с дедом, наверное, делали тоже самое, только возле радио, но тут я не уверен. Люди моего возраста к телевизору испытывают если не отвращение, то неприязнь точно. И свободное время проводят в сети. Исключением я не являлся, и вечер пятницы проводил около потрепанного временем ноутбука.
  Мелькнувшая на улице тень привлекла внимание. Повернув голову, я замер: На запотевшем стекле, кривыми буквами виднелась надпись: "Завтра".
  Сердце бешено застучало, на негнущихся ногах я подошел к окну, но больше ничего нового для себя не увидел, все тот же двор, тот же снег, и та же долбаная надпись. Вот как они это сделали?
  - Суки, могли бы и позвонить! - В сердцах выругался я.
  В том, что это дело рук, компании "Возрождение", сомнений не возникало. Других знакомых, которые могут написать, что-то на внутренней стороне закрытого окна, у меня не было. Хорошо, хоть подгадали удачно - завтра суббота, не надо с работы отпрашиваться.
  Испорченное настроение до ночи так и не пришло в норму. Отвлечься не получалось ни сериалами, ни ютубом, ничем. Мозг постоянно пытался сосредоточиться на завтрашней встрече. Строил какие-то наигранные диалоги, в которых я убеждал Анастасиуса оставить меня в покое, искал решение проблемы и не находил.
  На меня постепенно накатывал нервный срыв. Более-менее помогли успокоиться только несколько банок пива, припасенные на черный день, который, судя по всему, настал.
  Мыслей отказаться, убежать, спрятаться не возникало. Не видел смысла. Меня найдут, в этом я был уверен на сто процентов. А раз так, надо идти.
  Ровно в 9:00, не выспавшийся и злой, я стоял возле резной двери компании "Возрождение". Кажется, судьба снова делает финт ушами, надеюсь не последний. Боже, как же хочется жить!
  
  Глава 2
  
  Знакомое фойе, та же девушка, в строгом деловом костюме, мягкие кресла, элегантные столики. Отвратительное место. Мне хотелось сбежать, уйти, исчезнуть отсюда. Возможно, я бы так и сделал, позволил позорной слабости взять над собой верх, но не успел.
  - Алексей, мы вас ждали. - Улыбнулась секретарь, стоило мне оставить за спиной дверь, и утопила незаметную кнопку возле монитора. - Пройдите пожалуйста к лифту, вам нужен пятый этаж.
  - А разве в здании не три этажа? - Наивно поинтересовался я, глядя в сторону левого прохода, на который указал наманикюренный пальчик.
  - Три, - наклонила голову девушка, - но вам нужно вниз.
  Произнеся это, секретарь замолчала, видимо, сочтя свою миссию выполненной, и потеряла ко мне интерес. А я, после секундного колебания, потащился к двери лифта.
  Пол мягко толкнул в ноги, стоило нажать кнопку 5. Скорость почти не ощущалась, и я вдоволь насмотрелся на свое отражение в зеркалах стен. И испуганный молодой человек, смотревший на меня оттуда, мне совершенно не понравился.
  - Надо взять себя в руки, - прошептал я.
  Лифт привез меня в небольшую комнату из которой выходило три коридора, возле одного из которых ждал Вильгельм в своем неизменном наряде.
  - Доброе утро, - я постарался выдавить из себя улыбку.
  - Доброе, пойдемте нас ждут.
  - Подскажите, а вчерашняя надпись на окне - это ваших рук дело? - Я попытался догнать мужчину, который уверенно шагал по коридору, не заботясь идет за ним кто-то или нет.
  - Нет, - прозвучал краткий ответ. И больше комментариев не последовало. Возможно, Вильгельм не счел мою персону достойной разговора, а может просто не любил болтать.
  Через несколько десятков метров коридор уперся в массивную дверь, обитую железом. Стандартной ручки не было, вместо нее имелось массивное кольцо, тускло блестевшее в свете желтых ламп.
  Вильгельм остановился и молча указал, на дверь. Намек был красноречивей некуда. Пришлось идти.
  - Ну что, мой юный друг, - Станислав Михайлович широкой улыбкой встретил меня, стоило мне перешагнуть порог, - вот мы и встретились. Очень рад тебя видеть в добром здравии. Вижу лечение не пропало зря, выглядишь ты гораздо лучше.
  Радостный настрой своего собеседника я не разделял, но вдолбленная в детстве вежливость не позволила ответить резко, или хотя бы съязвить. Ну и чувство самосохранения сыграло не последнюю роль.
  - Здравствуйте. - Выдавил я. Попутно разглядывая помещение, в котором оказался, а посмотреть было на что. Такое не часто увидишь: комната в форме полусферы метров десять диаметром, каменный пол, на котором разместились два диска из непонятного материала, изрезанных символами и геометрическими фигурами. В противоположной от двери стороне притаился небольшой деревянный стол. Освещением комнаты служили развешанные по стенам лампы с живым огнем, память подсказала название - керосинки.
  - Думаю пора прояснить кое-что, - довольно улыбнулся Анастасиус. - То, что ты видишь - это портальная комната. На полу два диска, один для отправки другой для возвращения.
  - А почему здесь лампы такие? - Задал я, наверное, самый глупый вопрос из всех возможных.
  - Серьезно? - Брови Станислава Михайловича полезли вверх. - Тебя это интересует в первую очередь? Ну пускай. Электрические лампы не выдерживают энергию порталов - взрываются или перегорают. Удовлетворил я твое любопытство?
  Судорожный кивок был ответом.
  - Тогда продолжим. Плата за твое лечение будет следующей, - Анастасиус не спеша подошел к столу и поднял с него массивный нож, которого, я готов поклясться мгновение назад там не было. Под ложечкой у меня неприятно заныло.
  - Этот нож, - продолжил мой собеседник, возвращаясь в середину комнаты, - твое главное орудие на ближайшее время. Как я уже говорил, ты отправишься в один мир, называется он Сехмет. Место не самое приятное, но выжить там можно. Нож пригодится для возвращения. Им необходимо убивать существ, которые тебе встретятся...
  - Я не буду убивать людей! - Вырвалось у меня.
  - Там нет людей! - Навис надо мной Анастасиус. - И больше никогда меня не перебивай!
  Он не кричал. Возможно даже не повысил голос, но легче от этого не стало. Власть и сила, звучащая в словах, подавляла волю, сминала сознание.
  - Пройдя через портал, - уже обычным тоном продолжил мужчина, возвращаясь в образ радушного хозяина, - ты попадешь в случайный участок мира, и чтобы вернуться, нужно прийти в место куда спроецируется точка возврата, для этого по началу будешь пользоваться компасом, позже, если выживешь, научишься определять это место сам.
  Анастасиус замолчал, и я понял, что мне разрешают задать вопрос, чем незамедлительно воспользовался:
  - Почему я смогу сам определять точку возврата?
  - Ты чужд миру Сехмет, метка смерти позволяет там находиться, но душа будет рваться обратно. Теперь про нож. Для работы портала нужна энергия, здесь ее обеспечиваю я, там - накопит нож, но получает он ее, убивая существ того мира.
  - Я не хочу никого убивать. - Конечно глупо было думать, что со мной тут же согласятся, похвалят за гуманизм и отпустят домой, но я не мог этого не сказать.
  - Посмотрим, - усмехнулся Анастасиус, и начал меняться.
  Я подумал - будут бить, но ошибся. Фигура в балахоне повернулась к, лежащим на полу дискам, один из которых тут же начал светиться. Постепенно исходящий от него свет стал разрастаться и концентрироваться в виде луча, направленного вверх, будто разгорающийся авиационный прожектор.
  Завороженный, я, не моргая, смотрел на творящееся действо, пока не услышал тихий шуршащий голос Анастасиуса:
  - Иди в свет.
  И опять же, сопротивляться прямому приказу не получилось. Ноги будто сами понесли меня вперед. Как в моих руках оказался нож и маленькая коробочка с компасом, так и осталось для меня загадкой.
  Первой мыслью, после того как я проморгался и зрение вновь вернулось в норму была: "Б...ть, надо было пуховик снять".
  Картина мира оказалась удручающей. Низкие, красного оттенка, облака закрывали небо от горизонта до горизонта. Их тусклого свечения хватало, чтобы разглядеть, тянущуюся во все стороны, череду пологих холмов, покрытых редкими кустиками. Трава отсутствовала, вместо нее я увидел россыпи разнокалиберных грибов, разбросанных то тут, то там, а между камней, колыхалась на легком ветру полупрозрачная паутина.
  Ни намека на снег. Температура воздуха, судя по ощущениям колебалась в районе двадцати пяти - тридцати градусов. Прямо курорт. Только моря не хватает.
  Растерянно оглядываясь, я пытался принять увиденное и не паниковать. Грела только одна мысль: отсюда можно выбраться.
  Анастасиус говорил, что я сам буду чувствовать направление к выходу из этого мира. Может быть. Что-то я определенно ощущал, но не более. А вот с компасом, все оказалось намного проще. Он находился в восьмиугольной коробочке с открывающейся крышкой. Прибор отличался от тех, которые продавались в магазинах. Не было привычных сторон света. Только четыре точки и стрелка. Которая, между прочим уверенно указывала на два часа.
  Направление движение стало понятно и компас отправился в карман джинс. Теперь пришла очередь второго подарка Анастасиуса.
  Меня сложно отнести к любителям холодного оружия, но даже я понял, что лежащий передо мной нож хорош. Двадцать сантиметров дымчатой стали, удобная и ухватистая рукоятка, невероятно острый и достаточно увесистый, он внушал уважение.
  Закончив осмотр нового имущества, я вспомнил про уничтожающий электронику портал и с робкой надеждой достал телефон, но безжизненный экран подтвердил самые худшие опасения.
   Выругавшись в очередной раз, начал готовиться к походу. Оставаться тут, смысла не было абсолютно.
  Знал бы прикуп..., как говориться. Долбаный Анастасиус, даже не предупредил, что ждет в этом мире. Я бы хоть немного подготовился, а так, пуховик пришлось накрутить на руку, да и зимние ботинки не располагали к длительным путешествиям. У меня даже воды не оказалось с собой. А сколько придется тут находиться - неизвестно.
  Одолеваемый грустными мыслями я отправился вперед, куда указывала стрелка компаса.
   Идти по твердому, каменистому грунту оказалось крайне неудобно. Я то и дело спотыкался, пару раз чуть не упал. В один из таких моментов, левая рука, в поисках опоры, непроизвольно ухватилась за паутину.
  Резкая боль обожгла кожу. Непередаваемые ощущения, как будто сунул руку в кипяток, или поймал раскаленный пруток металла.
  Рука, в месте контакта мгновенно покраснела и покрылась волдырями. Шевелить пальцами стало чертовски больно.
  Скрючившись, я валялся на камнях и баюкал поврежденную конечность. Тихо матерясь, и проклиная все на свете.
  Минут через пять боль утихла, хотя пальцы так и не обрели чувствительность, мало того - рука начала неметь. И что-то мне подсказывало, самое интересное еще впереди.
  Подстегнутый этой мыслью, я поднялся с земли и постарался как можно сильнее ускориться на пути к выходу из столь недружелюбных краев.
  Через какое-то время рука окончательно отнялась, удерживать равновесие стало крайне сложно, я то и дело норовил упасть, и поэтому полностью сосредоточился на том, что происходит под ногами. Это меня и подвело.
  Мерзких шестилапых тварей я заметил только, столкнувшись с ними буквально нос к носу. Маленькие, лысые, темно-розовые тела, покрытые множеством складок, терялись на фоне красной почвы, в которой твари сосредоточено ковырялись. Передние лапы заканчивались внушающими уважение когтями, а средняя пара лап, судя по всему была рудиментарной. Но самой отличительной частью тела являлась голова, на которой выделялись длинные прозрачные уши и маленький рот, в котором еле помещались множество коротких и острых зубов.
  Кто бы мог подумать, что существо, размером с небольшого кролика, может оказаться крайне опасным. Практика показала - очень даже может.
  Их было двое, и судя, по оживленному писку, увидев меня они очень обрадовались. Я слегка занервничал.
  Бросок первой твари оказался для совершенно неожиданным, к счастью эта пародия на кролика не рассчитала прыжок и промазала. Хотя, может быть, у них был план, но об этом я постарался не думать.
  Пуховик полетел в сторону, освобождая замотанный в него нож. Времени на раздумья не оставалось, потому, что меня снова атаковали и на этот раз удачнее. Тварь в броске зацепила ногу, штанина мгновенно окрасилась красным. Пока я пытался полоснуть по кролику своим оружием, его друг, ухватился зубами за зимний ботинок. Не думая ни о чем, я со всей силы вогнал в спину агрессивной твари нож. Раздался предсмертный хрип. Кролик выгнулся дугой, мелко задрожал и распался черных пеплом.
  От вида распадающейся тушки я опешил, но ножа из руки не выпустил. К сожалению, он прочно вошел в плотную как камень землю и мгновенно вытащить его не получилось. А тем временем оставшаяся тварь не упустила своего шанса и снова ударила меня по голени.
  Конечность подвернулась, и я упал на одно колено. Кролик отпрыгнул на безопасную дистанцию и уставился на меня своими маленькими красными глазами.
  - Иди сюда тварь! - закричал я, размахивая ножом. Боль не ощущалась, только ярость. - Ну же!
  Нападать кролик не спешил, выждал момент, а потом произошло необычное. Его силуэт размазался, и он за долю секунды оказался возле меня и уже обычным прыжком ударил когтями по онемевшей руке. К счастью я успел полоснуть его ножом.
  Продолжать сражение тварь не решилась. На ее розовом боку мерзким разломом виднелась рана, а на земле лежа часть уха. К сожалению, распадаться черным пеплом кролик не спешил, видимо удар не был смертельным. Но и продолжать нападение тварь не стала, а злобно пискнув, побежала прочь.
  Когда я остался в одиночестве, в голову закралась мысль, что еще одной встречи с подобными милашками мне не пережить. Вся левая часть моего тела покрылась кровью, которая медленно сочилась из ран на руке и ноге.
  Воспользовавшись ножом, я разрезал джемпер, сделал из него подобие бинтов и кое-как перевязался. Учитывая, то, что делать это пришлось одной рукой, качество проделанной работы оставляло желать лучшего. Пуховик пришлось оставить, разве что переложил ключи от квартиры и бесполезный телефон в карман джинс.
  Оставаться на одном месте было равносильно смерти, поэтому подобрав выпавший во время боя компас, я определил направление и похромал в сторону выхода из этого мира.
  С каждым метром идти становилось сложнее, онемение с руки постепенно переползало на грудь, нога болела все сильнее, периодически темнело в глазах. Напади на меня в тот момент недобитый кролик, остался бы я в мире Сехмет навсегда.
  Остаток пути проделал на морально-волевых. Умереть, только начав жить, я не мог. Стискивал зубы и тащил себя к цели. Повязка с ноги слетела, опять потекла кровь.
  Наверное, мне все-таки повезло. Повезло, что никто больше не нападал. Повезло, что портал оказался в пределах досягаемости. Повезло, что я его сразу узнал и не прошел мимо, хотя выглядел он иначе, чем в моем мире и представлял из себя туманный двухметровый вихрь, медленно кружащийся вокруг своей оси. И наконец, мне повезло, что проход открылся и выпустил меня.
  Обессиленным кулем я вывалился на пол портальной комнаты, и с облегчением потерял сознание.
  Яркий свет пробивался сквозь закрытые веки и резал глаза. Очень хотелось пить, в горле было сухо, как в обдуваемой жаркими ветрами пустыне.
  С трудом разлепив веки, я попытался понять где нахожусь. Помещение очень напоминало больничную палату, а повидать мне их пришлось немало. Белые стены и потолок, с квадратами светодиодных ламп, крупное окно, через которое можно было наблюдать маленький сквер, с голыми по случаю зимы деревьями.
  Лежал я, на единственной в комнате, тут уже без всяких сомнений, больничной койке. Спутать ее с обычной кроватью не получилось бы при всем желании. Главное отличие - наличие возможности поднимать спинку, пульт кстати находился рядом, и маленькие колесики, привинченные к ножкам.
  Одноместная палата была явно предназначена для ВИП персон. Об этом сигнализировал ЖК телевизор, висевший в углу, шкаф для одежды, туалетный столик с большим зеркалом, наличие санузла, и что самое интересное - обеденный стол с парой стульев. Наверное, только мини бара не хватало и то не факт, может он просто хорошо спрятался.
  Жажда с каждой с каждой секундой нарастала, вытеснив все остальные мысли. Емкостей с жидкостью рядом с собой найти не удалось, а пить из-под крана, даже в таком состоянии я бы не рискнул. Поэтому пришлось воспользоваться телефоном для вызова медперсонала, висевшим на стене возле кровати.
  Трубку взяли мгновенно:
  - Дежурная медсестра слушает.
  - Девушка, можно мне воды. - Еле узнал я свой хриплый голос.
  - Конечно, подождите немного, сейчас вам все принесут.
  Ждать пришлось действительно не долго, буквально через минуту дверь в палату открылась и вошла медсестра с бутылкой воды и стеклянным стаканом. Мне даже делать ничего не пришлось. Девушка наполнила емкость и аккуратно передала мне. Сервис, однако.
  Живительная влага смочила горло, принеся блаженство. Вероятно, каждый испытывал это чувство. Если не из-за длительного отсутствия воды, то хотя бы с бодуна.
  - Спасибо огромное, - поблагодарил я девушку.
  - Не за что, вы, наверное, хотите кушать, принести вам что-нибудь? - ошарашила меня таким предложением медсестра. Я конечно во многих больницах побывал, но такого сервиса ходячим больным не оказывали нигде.
  - Если вам не сложно, - не стал отказываться, кушать действительно хотелось.
  - Конечно нет, - обворожительно улыбнулась девушка, - мы всегда готовы помочь нашим посетителям.
  - А где я, если не секрет, и как тут оказался?
  - Это частная клиника доктора Вяткина, а лечат вас по личному распоряжению нашего уважаемого спонсора Станислава Михайловича.
  Примерно такого ответа я и ждал. Все же, это был наиболее вероятный вариант моего здесь появления, учитывая в чьей комнате я вырубился, но прояснить ситуацию было необходимо.
  - Он кстати, скоро будет здесь, - обрадовала меня медсестра. - Какие-то еще пожелания?
  Глядя на стройную фигуру девушки, с очень даже соблазнительными формами, желания у меня появились, правда, озвучивать их я не стал, поэтому просто отрицательно покачал головой.
  Медсестра ушла, пообещав принести обед через десять минут, а я еще какое-то время смотрел на дверь, вспоминая стройные ножки и довольно аппетитную попку. Видимо организм окончательно пошел на поправку, ведь месяц назад желания сблизиться с противоположным полом отсутствовало напрочь.
  Пока мне где-то там готовили еду, я начал осмотр повреждений, полученных в мире Сехмет. Резко выстрелила мысль: "Рука!". Но я тут же успокоил себя, поняв, что уже минут пять, как нормально ей владею. На ладони не осталось и следа от ожога. Затем я скинул простыню и аккуратно отогнув бинты, покрывающие конечности, посмотрел на раны, оставленные тварью из иного мира. Все оказалось не так страшно, как я себе представлял. Даже не так, все оказалось совершенно иначе, чем я себе представлял: вместо свежих ран белели тонкие шрамы, что на руке, что на ноге.
  Одно из двух, либо я лежу в этой больнице не первый день, либо тут приложил руку, а точнее лапу, Анастасиус. И во второй вариант вериться больше. Как бы он за лечение должок мой не увеличил.
  Настроение рухнуло и вплотную приблизилось к отрицательному значению. Немного исправила ситуацию вкуснейшая еда: сочный стейк с гарниром из овощей, апельсиновый сок и десерт, название которого я не знал.
  Обед принес незнакомый мужчина, в форме официанта, и между делом, объяснил, что в шкафу лежит больничный халат, предназначенный специально для меня.
  Еда понравилась безумно, я смаковал каждый кусочек, растягивая удовольствие, но несмотря на это, порция испарилась моментально. Естественно, самому убирать грязную посуду не понадобилось.
  Когда официант ушел, забрав с собой тарелки, вернулись мысли о случившемся в другом мире. И чем больше я думал, тем сильнее нарастало раздражение и злость. Без сомнения, я ходил по краю. Окажись раны чуть сильнее или портал чуть дальше, не лежать мне сейчас в больничной койке.
  В тот момент, когда в палату вошел Анастасиус, градус накала в моей душе вплотную приблизился к точке кипения.
  - Я чуть там не умер! - Вместо приветствия выпалил я, вскакивая с кровати. Ярость, клокотавшая в груди, требовала выхода. Появилось огромное желание ударить по ненавистному лицу ухмыляющейся сволочи. Не получилось.
  Дикая боль, ржавым гвоздем проткнула позвоночник. Я упал на пол, тело в судорогах начало биться об кафель. Мозг пытался сбежать в спасительную темноту, но не мог - извращенная воля мучителя держала меня в сознании.
   - Успокоился? - сквозь замутненное сознание пробился вопрос. Судя по всему, ответа не требовалось, так как Анастасиус продолжил:
  - Умереть во время первого переноса, могло только полное ничтожество. Первое время портал не будет забрасывать тебя в по-настоящему опасные места.
  - Почему? - выдавил я из себя.
  - Не важно, просто прими как данность, чем чаще ты попадаешь в мир Сехмет, тем сложнее там выжить, а первые разы - просто увеселительные прогулки.
  - Я туда больше не пойду!
  - Пойдешь, - оскалился в усмешке мужчина, - уже забыл про долг? Или про боль?
  - Не забыл, - меня передернуло, появилось нестерпимое желание оказаться как можно дальше от этого существа, - но зачем Вам это?
  - За этим я и пришел, - Анастасиус достал из кожаного портфеля до боли знакомый нож, крутанул его в руке и положил на туалетный столик. Затем, туда же легла вытянутая стеклянная колба, плотно закрытая крышкой.
   - Смотри внимательно, - продолжил тем временем Бруцкий, - как ты уже знаешь, этот нож собирает энергию убитых существ, чем больше убил, тем больше собрал. После возвращения, я забираю ее.
  Анастасиус плотно сжал рукоятку ножа и по дымчатому лезвию побежали искры, они целенаправленно собирались на кончике клинка, превращаясь в маленькую рубиновую каплю. Она росла, набухала и в какой-то момент, сорвалась с ножа, устремившись к полу, но была поймана в колбу.
  - Сегодня, ты принес сущие крохи, - Бруцкий посмотрел на дно сосуда, где сиротливо покоилась субстанция иного мира. - Но это только начало. Как только колба заполнится, я спишу твой долг.
  - Я не смогу! - вырвалось у меня. - Это не реально!
  - Все зависит от тебя. Тренируйся, чем больше будешь убивать, тем быстрее отделаешься от меня.
  Я молчал, просто не знал, что сказать. Спорить с Анастасиусом оказалось бесполезно и опасно для здоровья, отголоски пережитой боли все еще не утихли, а зачем тогда впустую сотрясать воздух?
  Видя мое состояние, Бруцкий усмехнулся, достал из портфеля бумажный пакет, кинул его на кровать и направился к выходу бросив напоследок:
  - Жду тебя через неделю.
  Как ни подавлен я был, но любопытство победило. Аккуратно развернув бумагу, я вытряхнул на кровать содержимое пакета. Пачка денег в банковской упаковке упала на покрывало.
  Пятьдесят тысяч... Жаль не евро. Неплохая зарплата за день работы. Настроение быстро пошло вверх. В принципе, если подумать, не так все было и страшно в мире Сехмет. Может Бруцкий прав и мне действительно надо просто лучше подготовиться в следующий раз?
  Конечно, я понимал, что Анастасиус меня банально купил, и по сути занимался самообманом, но с другой стороны, выбора у меня не было.
  Смысла оставаться в больнице я не видел. Руки-ноги целы, шрамы даже не зудят, а раз так, то надо отсюда выбираться. Правда, была маленькая проблема: одежда. Не в больничном же халате добираться до дома. Да и ключи с телефоном было бы неплохо найти. Вот только где их взять? С этим вопросом я обратился к медсестре, найдя ее в коридоре:
  - Девушка, можно мне сегодня выписаться? Что для этого надо и где найти мою одежду?
  - Да, конечно, - ответило миловидное создание, - ваши вещи лежат в камере хранения, ячейка 16 код 1457, это по коридору направо. Для выписки ничего не надо. Нам были даны инструкции на ваш счет.
  - Спасибо, кстати, я так и не узнал вашего имени.
  - Кристина, - улыбнулась медсестра.
  - Кристина, а на чем специализируется ваша больница?
  - У нас очень широкий спектр оказываемых услуг, - заученно протараторила медсестра, - клиника доктора Вяткина занимается лечением всех видов болезней, любой категории сложности.
  - Понял, вопросов больше не имею, разрешите идти? - Козырнул я, в неуклюжей попытке пошутить, но девушка на это никак не отреагировала, лишь улыбнулась и кивнула головой.
  - Тогда последний вопрос, такси можно отсюда вызвать?
  - Да, конечно, - ответила своей излюбленной фразой Кристина, - я сейчас позвоню и через пятнадцать минут машина будет возле входа.
  Медсестра не обманула, через обозначенное время такси ждало меня возле крыльца. Интересно, что подумал водитель, увидев худого парня, в рваных джинсах, грязной футболке и без верхней одежды?
  Машина, к счастью оказалась прогретой и замерзнуть по пути домой мне грозило, хотя комфортной поездку я бы не назвал. Все же от окон ощутимо тянуло холодом. Водитель, кстати вопросов не задавал, видимо клиентов больницы доктора Вяткина, он забирал не впервые.
  
  Домой удалось пройти незамеченным. Если, кто и видел меня, то не узнал.
  В современном мире люди практически перестали общаться с соседями. Унылые многоэтажки не располагали к близкому знакомству. Часто, жильцы с одной лестничной клетки не знали друг о друге ничего, кроме внешнего вида - ни имени, ни работы, ни хобби. Исключение составляли лишь, алкоголики, любители ремонта по субботам, меломаны и прочий незабываемый контингент. Их, как правило знал весь подъезд, а то и дом.
  В квартире я оказался ближе к вечеру. За окном стемнело, во дворе зажглись фонари, несчастные люди, работающие по субботам, возвращались домой.
  Знакомая обстановка позволила наконец расслабиться. Я обессиленно упал на диван и начал обдумывать свое будущее.
  Для начала подсчитал потери: пуховик в котором остался кошелек, джемпер, пущенный на бинты, джинсы, порванные уродливым кроликом, шапка, ну и самое дорогое - телефон.
  Весело, ничего не скажешь, хорошо хоть голым не остался. В принципе, денег, оставленных Бруцким, с лихвой хватало чтобы возместить утраченное, но все равно неприятно.
  Ехать по магазинам, для замены гардероба было поздновато. Конечно, в любом крупном городе есть магазины, работающие до глубокого вечера, но, далеко не все, а мне хотелось заскочить еще в пару мест.
  Если отвертеться от повторного посещения мира Сехмет не получается, то к следующему визиту нужно основательно подготовиться. Список покупок, которые необходимо совершить, я уже обдумывал, пока ехал на такси.
  Чтобы ничего не забыть, схватил тетрадь, лежавшую в письменном ящике стола - одну из немногих, оставшихся со студенческих времен, и начал набрасывать список покупок. Жаль посоветоваться не с кем. Вряд ли кто-то из моих знакомых мог похвастаться путешествием по другому миру.
  Поход по магазинам запланировал на утро воскресенья. Остаток вечера провел в каком-то сумеречном состоянии. Делать ничего не хотелось. Мысли то и дело возвращались к пережитому сегодня. Хотелось выговориться, или хотя бы напиться. Но увы. Алкоголь сделает только хуже, я четко это осознавал. А поговорить просто не скем. Нет у меня никого.
  Смерть близких всегда внезапна, даже если к ней готовишься заранее, даже когда знаешь, что ужасного не избежать. Именно так умерла бабушка, она долго болела, под конец перестала ходить. Все всё понимали, но когда ее не стало, мы долго не могли в это поверить.
  Родители ушли иначе. Отпуск мамы и папы наконец-то совпал, они долго уговаривали работодателей, менялись с коллегами и в итоге первого июня одновременно вышли в отпуск.
  Сестренка очень обрадовалась, когда ей объявили, что в первый месяц летних каникул, они поедут на море. У меня в это время намечался самый разгар сессии, и вырваться вместе с ними никак не получалось, а родители не могли перенести путешествие на другое время.
  Дальше, думаю, объяснять не надо. Как позже напишут местные газеты Краснодарского края: "Ужасная катастрофа унесла жизни трех человек". Уставший дальнобойщик заснул за рулем, а отец, видимо, не успел среагировать.
  Как же я винил себя, что не отговорил их ехать, что не оказался рядом с ними, что ....
  Так, я оказался один. Близких родственников не осталось. Дальние, может и были, но мы с ними никогда не пересекались. Друзей, растерял во время болезни, скорее всего, я сам виноват, отталкивая из-за депрессии тех, с кем раньше хорошо общался. А люди, такого отношения к себе не приемлют.
  Воспоминания нахлынули удушливой волной, заставляя от злости сжимать кулаки и скрипеть зубами. Я думал, что все пережил, переболел, перестрадал, но нет. Стоило вспомнить родных, как душа снова начинала рваться на части.
  Утро встретило ярким солнцем, вчера я долго не мог заснуть, поэтому проснулся разбитым.
  Встала в полный рост проблема с одеждой. Пуховик у меня был один, так что пришлось одевать осеннюю куртку, не отличающуюся особым теплом. Пришлось опять вызвать такси. Нужные мне магазины находились хоть и недалеко, но даже полчаса на улице в таком наряде не выдержать. Схвачу воспаление легких и что? Опять к Бруцкому идти? Нет уж увольте.
  Никогда не понимал любовь некоторых представителей человечества к походам по магазинам одежды. Часами ходить от одного павильона с красивой вывеской к другому, бродить между стеллажей выбирать понравившийся фасон и примерять, примерять, примерять. Брр.
  У меня подход иной: пришел, выбрал, надел. По размеру подходит? Смотрится нормально? Покупаю.
  На то, чтобы обновить гардероб ушло полчаса и двадцать тысяч рублей. Зимние ботинки, кстати тоже пришлось сменить. Острые зубы недокролика, как оказалось, проткнули кожу насквозь.
  Оставшиеся деньги я планировал потратить с большей пользой: на подготовку к следующему походу.
  Нужные мне вещи, целиком и полностью имелись в магазине "Охотник и рыболов", благо такие попадаются в каждом торговом центре.
  И здесь пришлось задержаться надолго. Глаза буквально разбежались от разнообразия товара.
  Наборы камуфляжных костюмов, полностью занимали правую стену. Под ними приютились полки с обувью. Слева находились витрины, заполненные всевозможным рыбацким снаряжением: блесны, крючки, катушки, спиннинги, это только то, что я знал.
  Перед задней стенкой стоял прилавок с ножами, за которым скучал молодой мужчина в бело-голубой тельняшке, темных спортивных очках и армейской кепке. Колоритный персонаж. Ему, разве что сигары не хватало и хоть сейчас в дешевый боевик.
  Мой интерес к товару не остался не замечен:
  - На рыбалку? На охоту? Помочь может? - Оторвался продавец от телефона.
  - Скорее в поход с возможностью поохотиться. - Не стал я отказываться от консультации.
  - А что конкретно надо? - почесал небритую щеку мужчина.
  - Мне надо костюм, обувь, перчатки плотные, рюкзак, бинокль, - бумажка, написанная вечером помогала вспомнить все необходимое, - кепка, емкость для воды и, наверное, сухпаек, если он тут есть.
  - У нас все есть, - гордо улыбнулся продавец. - А может ружье еще, если разрешение есть?
  Я задумчиво посмотрел на оружие, висящее позади мужчины. В основном ружья. Одноствольные, двуствольные, похожие на многозарядные дробовики или даже на автоматы. Заманчивое предложение. Вот только разрешения у меня, естественно не оказалось. Так что пришлось отказаться. А вот к ножнам для ножа я присмотрелся. Не в руке же мне его таскать в следующий раз.
  - Ну, на нет и суда нет, правильно? - Широко улыбнулся продавец, и стало видно, что задние зубы у него блестят золотом. - Тогда будем остальное искать. Все будет в лучшем виде, подберем то, что надо, нормальный прикид получится.
  Возникло устойчивое чувство, что меня сейчас будут разводить на самые дорогие товары. Так, впрочем, и оказалось, но грех жаловаться. Качество купленных вещей не вызывало сомнений. Мягкая ткань совершенно не сковывала движения. Рюкзак имел множество отделений и удобно лежал на плечах. В общем, мы все оказались довольны сделкой.
  От суммы, выделенной Анастасиусом, остались жалкие десять тысяч с копейками, но и их пришлось потратить. Сгоревший телефон, требовал замены. Включить его, так и не удалось.
  Тратить всю наличность не стал, выбрав самый дешевый вариант. Будут деньги, поменяю.
  Дома я еще раз осмотрел покупки. Камуфляжный костюм не отличался изыском, был прост, как любой другой рабочий инструмент, и мог выделиться разве что коричневым цветом. Его я выбирал с учетом местности, в которой окажусь. Продавец пытался уговорить меня на белый вариант, но я настоял.
  На ноги купил берцы, они показались наиболее подходящим вариантом. Крепкая кожа, тяжелая и нескользкая подошва. Шнуровка только длинновата, но что поделать - особенность конструкции.
  Одел весь комплект, накинул рюкзак, прикрепил ножны к поясу и подошел к зеркалу в коридоре. Смотрелся наряд неестественно. Мое хлипкое тело, выглядело инородным элементом, занимающем не свое место. Будто неправильно подобранный манекен в магазине.
  Удручающее зрелище привело меня к мысли о посещении фитнес центра. Физическую форму пора приводить в порядок.
  О том, чтобы пойти в спортивный зал я задумывался и раньше - сразу после излечения, но кто меня туда бесплатно пустит, а денег хватало только на еду. Сейчас же, ситуация немного изменилась, и мысли трансформировались в решимость. К тому же физически развитому человеку выжить в мире Сехмет будет значительно легче, в этом сомнений не возникало.
  Разобравшись с одеждой, задумался о работе.
  Смысла увольняться не видел. Зачем? Обязанностей не много, сложностей тоже, а общение с людьми мне было необходимо как воздух. К тому же я любил ездить по городу. Открывать что-то новое, ранее мной не виденное.
  Казалось бы, большинство людей живет здесь с самого рождения, но многие не бывали дальше своего района и центра города. А зачем? Все жизненно необходимое находится в шаговой доступности, магазины, больницы, школы. Все рядом, так зачем куда-то ехать?
  Я раньше думал также, но побывав в самых уединенных уголках нашего города начал менять мнение. Каждый район самобытен, они только кажутся копией друг друга, но это не так. Отличия есть, стоит только присмотреться.
  Здесь - мир небоскребов, деловой центр и сердце бизнеса, никогда не спит, блещет дорогими машинами и красивыми женщинами.
  А здесь наоборот - маленькие домики старых построек, уют и тишина, располагающая к длительным беседам и прогулкам под сенью деревьев. Кажется, тут даже воздух чище и хочется вдыхать прозрачный воздух, отдающий прохладой ранней зимы.
  Этот район - суровый индустриальный комплекс. Тут хмурые люди по утрам спешат на работу. Автомобили, чадящие выхлопными газами, целеустремленно перевозят грузы. Артерии труб, обмотанных изоляцией, перекачивают тепло, а вечерние лавочки заняты шумными отдыхающими компаниями.
  Спальные районы замирают днем, а вечером встречают шумом детских площадок. Широкие дворы и постоянная нехватка парковочных мест. Заставленные колясками подъезды и хмурые бабульки на лавочках.
  Каждый район имеют свою душу. Надо только ее заметить.
  Утром понедельника, Василий Павлович, по распорядку раздал мне ЦУ и отправил с пакетом бумаг по указанным адресам. Я был только рад.
  Понедельник все же особенный день недели. Обычный человек выныривает из теплых объятий выходных и с головой окунается в холодное трудовое море. Море обязанностей, проблем, нервотрепки. Он плывет в этом круговороте событий и лишь под конец пятницы, причаливает в тихую гавань субботы и воскресенья. Жаль, у меня немного не так, ведь в выходные придется снова рисковать жизнью, отрабатывая долг.
  День пролетел стремительной кометой, оставив после себя чувство легкой усталости. Помня про свои планы, я заскочил по дороге домой в спортивный зал, расположенный неподалеку. Можно было и позвонить, но мне хотелось посмотреть все своими глазами.
  
  Фитнес клуб, с пафосным название "FullPower", имел несколько направлений работы и занимал довольно большое трехэтажное здание. На первом находился обычный тренажерный зал, на втором занимались смешанными единоборствами, остальные помещения были отведены под, душевые, йогу и как ни странно танцевальный зал.
  Просто ходить тягать железо, смысла не видел. Щеголять мускулистым телом мне не особо хотелось, да и, будем реалистами, вряд ли получиться. А вот попробовать себя на татами было бы неплохо. Это и тело укрепит и, хотелось бы верить, некоторые полезные навыки привьет.
  В детстве, родители и школа пытались познакомить меня с миром спорта, но дальше бега дело не пошло. В колледже тем более. Пара физ-ры по сути считалась дополнительным перерывом в учебе. Ну а зачеты препод прекрасно принимал коньяком.
  Что ж, пора наверстать упущенное.
  Денег на месячный абонемент не хватало, пришлось брать на неделю. К тому же, новым клиентам фитнес клуб предоставлял первое занятие бесплатно.
  Из общения с девушкой на ресепшн я понял, что днем занимаются профессиональные бойцы, а вечером разнообразный офисный планктон, наподобие меня. Ходить в зал можно хоть каждый день. Форма одежды: спортивные шорты и футболка, все остальные нюансы обсуждались отдельно с тренером.
  Зал для тренировок напоминал сложный механизм со множеством хаотично, на первый взгляд, движущихся элементов. В одном углу, скрипели нагруженные тренажеры, в другом боксерские груши тряслись под умелыми и не очень ударами. По центру широкого помещения два бойца кружили по рингу в попытках достать друг друга резкими ударами рук и ног.
  Вообще знакомство с тренажерным залом состоялось немного раньше. Как театр начинается с вешалки, так зал начинается с раздевалки. Все, кто хоть раз посещал подобное помещение, не забудет этот убийственный запах пота, с которым не может справиться никакая вытяжка. Хотя, надо признать, чистота в помещении поддерживалась если не идеальная, то близкая к этому.
  Сложив уличную одежду в ящик ? 24, я отправился общаться с тренером.
  Искать долго не пришлось, мне сразу указали на невысокого азиата, стоящего возле ринга. Худой и жилистый, от вызывал ощущение натянутой пружины, готовой в любой момент выстрелить. Резкие движения и короткие, хлесткие выкрики только усиливали ощущение.
  - Здравствуйте, - пришлось отвлечь тренера, от созерцания боя, проходящего на ринге, - я сегодня первый раз пришел, мне сказали к вам обратиться.
  - Вечер добрый, - голос резал слух легким акцентом. - я новичками не занимаюсь, сейчас позову старшего ученика, он введет в курс дела. Серега! Иди сюда! Дело есть.
  На крик обернулся высокий молодой парень лет восемнадцати, который с упоением тягал железо, не отрывая взгляда от зеркала. Он явно любовался собой, напрягая рельефные мышцы.
  - Так, Серега, - продолжил тренер, когда парень наконец отлип от штанги и подошел к нам. - Вот человек, ни разу у нас не был, объясни, что тут и как, ну ты в курсе, не первый раз замужем. Давай, работай.
  Азиат потерял ко мне интерес и вернулся к рингу.
  - Ну, пошли что ли, как тебя звать? - Начал Серега.
  - Алексей.
  - Понятно, так вот Леха, давай сразу определимся, ты сюда надолго, или так, чисто осмотреться? Только честно. Мне как бы надо программу тренировки составить.
  Не сказать, что панибратское обращение мне понравилось, но я решил не навязывать свои правила общения. Спортсмены, по моему опыту, лишних условностей не любят.
  - Пока планирую ходить каждый день, а там видно будет.
  - Так, а до этого занимался чем-нибудь, ну там на бокс может ходил или карате? Тоже нет. Хм. - Сергей замолчал на несколько секунд. При этом стоять на месте видимо не мог физически, поэтому даже в глубокой задумчивости переминался с ноги на ногу.
  - Тогда так. Будем через день подтягивать физуху а между ними займемся основами: стойками, ударами. Надеюсь ты понимаешь, что чемпиона из тебя не получиться? - с надежной уточнил Серега.
  - Конечно, я ж не дурак.
  - Супер, - облегченно выдохнул парень, - а то был тут у нас один кадр, самому под тридцать, пузо через ремень валиться, а туда же. Делай, говорит из меня чемпиона города. Я ему объясняю: люди с детства тренируются, из зала не вылазят, режим соблюдают... Ай, фиг с ним, ты вроде пацан нормальный, давай начинать что ли. Сперва разминка, потом небольшая пробежка на дорожке, ну и по накатанной.
  - Забыл спросить, а главный тренер он кто, японец?
  - Да не, казах.. Сугир зовут. Но мужик мировой. И боец не из последних. Лет десять назад призером Европы стал.
  Разминочный комплекс не отличался какой-то сложностью, растяжка рук, ног, спины. Затем Серега заставил меня попотеть на беговой дорожке, и тут я еще раз убедился, что спортсмен из меня аховый - выдохся меньше чем через минуту.
  - Что-то брат, ты хилый совсем. Может болеешь чем? А то откинешься еще тут. - Довольно заржал парень.
  - Болел. Выздоровел уже, - пытаясь отдышаться, простонал я.
  - А, ну ладно, ты близко к сердцу не принимай, я ж пошутил. - Слегка сконфузился спортсмен.
  - Нормально, что после бега?
  А после, началось знакомство с тренажерами. И я понял, что бег - еще не самое страшное на сегодня. Хотя, как мне сказал под конец тренировки мой молодой наставник, первое время все нагрузки он сделал щадящие, чтобы мышцы привыкли. Было бы чему привыкать.
  Пока я осваивал тренажеры, присмотрелся к людям в зале. Всего посетителей было человек двадцать. Как и ожидалось, на профессиональных спортсменов походили только тренеры, остальные ничем не отличались от стандартных обитателей городских офисов.
  Пузатый дядька в противоположном конце зала, неумело, но с большой отдачей колотил грушу, видимо представляя лицо босса. Рядом с ним два мужика средних лет отрабатывали друг на друге броски. Неподалеку от меня худой парень, усердно сражался с навешенным на тренажер железом.
  Глядя на все это - я окончательно расслабился, белой вороной тут не буду.
  Домой попал ближе к девяти вечера, сходил в душ, перекусил и буквально выключился от усталости.
  Утром встать не смог.
  Как же все болит. Просто все. Ныли мышцы начиная от пяток и заканчивая шеей.
  Беременной каракатицей я дополз до душа, забрался в ванну и минут двадцать отмокал. Немного полегчало, но только немного.
  Сегодня у меня был какой-то день открытий: первое - ходить, не сгибая ноги можно. Второе - выглядит это крайне странно. Третье - люди странных людей не очень любят.
  Василий Павлович, когда меня увидел, удивленно вздернул брови, уточнил все ли со мной в порядке? Но получив объяснение лишь усмехнулся:
  - Главное, что не понос.
  - Так себе шутейка, - скривился я, - мне ведь сегодня еще весь день на ногах.
  - Пройдет к обеду, вот помню, по молодости пошли на волейбол, ох как потом тело болело.
  Интересно, он специально все слова с буквой "о" использует? Знает ведь про особенность своей речи, но видимо развлекается человек.
  Как бы то ни было, Палыч оказался прав, к обеду боль из мышц почти исчезла, напоминая о себе легким дискомфортом, да периодическими всплесками при резких нагрузках.
  Вечером, я переборол себя и все же пошел на тренировку. В этот раз Серега не стал меня мучить силовыми нагрузками, а после легкой разминки выделил боксерские перчатки, подвел к груше, объяснил правила работы с ней и оставил в одиночестве.
  Так прошла неделя. Днем работа, вечером спортзал.
  С каждым днем, приближающим субботу, росло внутреннее беспокойство. В пятницу наступил пик душевного разлада, пришлось даже отложить тренировку, меня начало потряхивать.
  Чего врать, было страшно, в прошлый раз я не знал, чего ждать, и был более спокоен. Теперь все иначе. Но не идти нельзя. Анастасиус - не то существо, которому можно отказать. И сбежать не получится - найдут, и наказание будет ужасным. Воспоминания о боли никуда не исчезли.
  Страх рос, но вместе с ним в душе рождалась решимость. Прорвемся! Будем жить!
  
  Глава 3
  Пять утра. Тишина. Рассвет еще далеко, но свет в квартире выключен. Глаза неподвижно смотрят в темноту, разрываемую фарами редких машин. Тело растворяется в черноте ночи. Мысли. Страх. Решимость.
  Ровно в девять я стоял возле лифта, который повезет меня на минус пятый этаж. Стоял и чувствовал спокойствие, возможно даже умиротворение. Весь вечер и ночь во мне кипели страсти, перемешивались в один коктейль ненависть, страх, обреченность, жажда жизни... Все выгорело. Я принял судьбу.
  Вильгельм не изменился с нашей прошлой встречи ни на йоту. Каменное лицо и холодный взгляд.
  - Доброе утро, могу я где-нибудь переодеться? - Лишиться одежды второй раз мне категорически не хотелось.
  - Комната за углом, - Вильгельм махнул рукой. - Не заставляйте мастера ждать.
  Вероятнее всего, он имел в виду Бруцкого, интересное обращение, надо бы узнать больше.
  Портальная комната положительных эмоций не вызвала, как и Анастасиус, стоящий в центре.
  - Я смотрю ты неплохо подготовился, разумно, а вот это придется оставить, - топорик, закрепленный на рюкзаке дернулся, оторвал петлю и едва не уронил меня не пол.
  - Я разве не упоминал, что убивать ты можешь только ножом? - Взгляд серых глаз буквально протыкал насквозь. - Может тебе напомнить?
  - Не надо, - капля холодного пота потекла между лопаток.
  - Вот и отлично, - заиграла улыбка на лице Бруцкого - маска доброжелательного бизнесмена вновь встала на свое место. - Тогда не будем тянуть время, нож и компас лежат на столе. Надеюсь сегодня добыча не разочарует меня.
  Переход прошел буднично, вспышка света и мир Сехмет распахнул свои далеко не ласковые объятия.
  В этот раз я решил не торопиться. Внимательно осмотрел место появления, сверился с компасом, определив направление, куда предстоит пойти. Внутренние ощущения, как и обещал Бруцкий усилились, думаю в следующий раз компас уже не понадобиться.
  Подрываться раненой лошадью и бежать к порталу, как в прошлый раз не стал. Глупо совершать одну и ту же ошибку дважды. Вместо этого достал бинокль. Не слишком навороченная версия с десятитикратным увеличением и камуфляжной расцветкой. Его я выбрал из за невысокой цены. На покупку монстров стоимостью с подержанную машину я бы не согласился. Но даже дешевый бинокль вполне справлялся со своими обязанностями показывая не самые красочные окрестности.
  Уныние, вот, какое чувство вызвал безжизненный мир. Ни птиц, ни травы, ни деревьев. Одни камни, паутина и грибы. Хотя, на границе видимости, в мареве теплого воздуха, поднимающегося от земли, протыкали небо пики горного хребта. Расстояние до которого я не представлял даже приблизительно.
  Малоприятный мир, единственный плюс которого - отсутствие насекомых. И то не факт, слишком мало я знаю об этом месте.
  Шестилапых кроликов поблизости не наблюдалось, лишь метрах в трехста обнаружилось подозрителное шевеление, но дальности бинокля не хватало, чтобы определить источник движения точнее.
  Бродить по незнакомому миру, изображая Джеймса Кука не хотелось, он, насколько я помню, не слишком хорошо кончил, а повторять его судьбу в мои планы не входило. Поэтому я медленно, контролируя каждый шаг, и поминутно прикладываясь к биноклю, начал поход к порталу.
  Опасность обнаружилась минут через десять: полдюжины тварей копошились в земле на расстоянии около ста метров от меня. Проблема заключалась в том, что холмистая местность не давала возможности увидеть обитателей мира издалека. Но, видимо зрение не являлось сильной стороной лысых кроликов - они меня не заметили. Или, что хуже, не подали виду.
  Вступать в схватку с толпой агрессивных тварей оказалось бы фатальной ошибкой, пришлось медленно обходить их, закладывая приличную дугу.
  Во второй раз мне повезло - на склоне холма "пасся" одинокий кролик. Выглядел он довольно болезненно - тусклая шкура, замедленные движения. Идеальный кандидат для охоты.
  Глядя на будущую добычу, я пожалел, что у меня отсутствует дальнобойное оружие. Один выстрел - один труп. И никаких тебе рисков. Даже арбалет был бы отличной альтернативу ножу. Но, боюсь Анастасиус отберет любое приспособление для убийства. Тварь в балахоне.
  Единственный вариант не вступать в близкий бой - кинуть в кролика камнем, вдруг пришибет, но вероятность попасть в розовую тушку стремилась к нулю. Умение точно бросать снаряды не входило в список моих талантов. Не смотря на это, я все же поднял крупный камень лежащий поблизости, мало ли.
  Пока я продумывал, как умертвить кролика, тот, не подозревая о своей участи, спокойно разрывал когтями землю, доставал оттуда какие-то корешки и поедал их.
  Время утекало, ничего нового на ум так и не пришло. Казалось бы, одинокая добыча, минимум опасности, но воспоминания об острейших когтях и зубах, слишком хорошо отпечатались в памяти. Увы, но придется вступать в схватку.
  Зрение у кроликов и впрямь оказалось не ахти, а вот слух - отличный. Пока я стоял, тварь, периодически крутила мордой, но меня не замечала, но стоил мне аккуратно начать движение, существо сперва замерло, потом определило направление шума, повернулось в сторону опасности и предупреждающе зашипело, но убегать кролик не стал.
  Вероятно, в прошлую мою встречу с этими милыми существами, они так же предупреждали, что не стоит к ним приближаться, но от боли и испуга из-за отказавшей руки, я этого не заметил.
  Тварь шипела, раздувалась и всем своим видом показывала, что порвет меня как тузик грелку, стоит только к ней подойти.
  Пока я медленно, шаг за шагом, сокращал расстояние, шипение все усиливалось, перейдя под конец практически в ультразвук. Затем, когда нас разделяло всего пара метров, тварь бросилась в атаку.
  Все произошло слишком быстро. Я увидел летящее ко мне тело, отмахнулся ножом и, судя упругому сопротивлению лезвия, - попал. Нож вывернуло из кисти и он упал на землю, но, к счастью, тварь не достала меня и перестала атаковать. Пронзительный визг разорвал тишину - задняя лапа кролика оказалась практически отрезана.
  Продолжать бой кролик явно передумал, видимо понял, что противник ему попался не по зубам. Тварь развернулась и попыталась скрыться. Естественно, это не входило в мои планы. Нож лежал на земле, пришлось работать камнем, который так и сжимала левая рука.
  Я бросился вперед, и острым краем камня буквально впечатал череп кролика в каменистую почву.
  Секунду спустя тушка начала распадаться. Очертания ее поплыли, а затем она лопнула будто перезрелый плод и стала рассыпаться черным пеплом.
  Только после исчезновения кролика, до меня запоздало дошло, что убийство было бесполезным, нож не успел выпить энергию существа, а значит смысл в убийстве отсутствовал.
   Но, как оказалось, это еще не конец. По руке, все еще сжимающий камень, побежали зеленые молнии. В ужасе я выбросил орудие убийства, но ничего не изменилось. Зеленые змейки все также струились по рукаву. Стараясь не поддаваться панике, я попробовал сбить их, как сбивают пламя. Возможно, это помогло - молнии исчезли, но скорее всего заряд энергии кролика просто иссяк. И видимо не впустую.
  По телу прошла волна теплоты. Мозг, как будто получил дозу эндорфинов и мир расцвел новыми красками. Увеличилась резкость восприятия - я начал различать мельчайшие камешки в нескольких метрах от меня. Мышцы налились энергией, пропал даже намек на усталость. Казалось, я могу сейчас бежать без устали любой марафон, крошить руками камни и убивать врагов пачками.
  - Хренасе допинг, - ошарашенно произнес я. - Как бы он мне боком не вышел.
  Не смотря на не совсем адекватное состояние, поспешных действий решил не предпринимать. Кто его знает, как все обернется чуть позже. Может меня скрутит от приступа боли, или парализует или еще хуже?
  Время шло, но отрицательных ощущений не возникало. Эмоции поутихли, избыток энергии постепенно ушел.
  Через полчаса тело окончательно пришло в норму. Эйфория исчезла, зрение вернулось к прежнему, нормальному состоянию. К счастью, откат не последовал, хотя я был практически уверен, что он будет. Ничего в этой жизни не дается бесплатно и если тебе сегодня хорошо - завтра будет плохо.
  Подождав, на всякий случай еще несколько минут, я поднялся с насиженного места и двинулся дальше. Охота надо продолжать. Без этого домой не попасть, а очень хочется.
  Следующую жертву не пришлось ждать слишком долго. Кролик нашелся буквально в двух шагах от предыдущей схватки, вероятно он слышал наш скоротечный бой, но предпочел не убегать и уже успокоился.
  В этот раз все прошло без эксцессов. Агрессивная тварь бросилась на меня и практически сама себя насадила на нож. На землю упал только черный пепел. Как-то даже неинтересно. Единственное, что смутило - скорость моей реакции, я буквально мгновенно среагировал на атаку. Видимо энергия прошлой жертвы не до конца испарилась. Есть над чем подумать. Как ни крути, а любая помощь в выживании лишней не будет.
  Пока добирался до портала, встретил несколько групп кроликов. Естественно вступать в конфронтацию с превосходящими силами противника не стал. Искал одиночные экземпляры, причем довольно успешно: под нож попали еще два кролика.
  Без травм не обошлось. Последняя по счету тварь успела разодрать мне руку. К счастью неглубоко, вены остались целы, сухожилия, судя по свободно сгибающимися пальцам, тоже. А перевязочный пакет быстро остановил кровотечение. Возможно, ранения удалось бы избежать, но кролик использовал ускорение, так удивившее меня в прошлый раз. Его тушка размазалась от скорости, и я просто не успел отследить направление удара. Но видимо, умение - одноразовое. Повторить свой подвиг ушастое недоразумение не смог и пал под лезвием ножа.
  В целом, поход можно считать удачным. Если бы не одно но... Когда, я уже видел воронку портала, боковым зрением заметил нового участника событий: тощее существо размером с небольшую собаку.
  Полностью лысое тело, с костяным гребнем на хребте. Пятнистая кожа, отлично маскирующая в складках местности и длинный крысиный хвост. Вот первое, что мне запомнилось.
  Облезлый отросток, заменяющий твари хвост, медленно шевелился из стороны в сторону, крупные глаза, желтыми пуговицами, не мигая смотрели на меня. Существо напоминало мутировавшую кошку. По крайней мере форма тела вполне соответствовала.
  Тварь явно оценивала силы. Скорее всего, в этих краях она охотилась на кроликов, но, уверен, полакомится человеческим мясцом не откажется.
  Вступать в схватку с противником, о котором ничего не знаешь - глупо. Строить из себя великого охотника еще глупее.
  Я медленно отходил к порталу. Тварь не сводила с меня взгляда, нервничая с каждым моим шагом все сильнее и сильнее. Хвост с начал судорожно стегать по бокам хищника, выдавая его бешенство.
  Расстояние до портала неуклонно сокращалось, но бесконечно это не могло продолжаться. Тварь присела, приготовилась к атаке и... исчезла.
  Разбираться, что произошло, не было смысла. Я, со всей доступной скоростью, рванул к спасительному переходу, выжимая из тела все доступные силы.
   До туманного вихря оставались считанные метры, когда перед ним материализовался хищник. Он появился буквально из воздуха. Не прыгнул, не переместился в ту точку, а проявился, будто перетащили ползунок прозрачности в фотошопе.
  Остановиться не было возможности, да и желания. Направив нож, который все время лежал в руке, на тварь, я продолжил движение. Изо рта рвался крик, я что-то орал, возможно матерился, пытаясь изгнать из груди мерзкое чувство страха.
  От такой наглости хищник опешил - видимо привык, что жертва должна убегать, а не нападать, но растерянность длилась всего мгновенье. Выгнувшись зигзагом, кот уклонился от лезвия и отпрыгнул в сторону, позволив мне буквально нырнуть в портал.
  Приземление вышло не самым удачным. Я растянулся на каменном полу, едва не разбив лицо о твердую поверхность. Но это было такой мелочью по сравнению с ощущением безопасности. Как же хорошо, когда никто на тебя не нападает, не испытывает на прочность, и не рассматривает как добычу.
  Мы, в наше довольно безопасное время, отвыкли постоянно ожидать подвоха от окружающего мира. С усердием, достойного лучшего применения, выдавили на задворки жизни все природные опасности. Нет хищников, нет лесных пожаров возле дома, даже войны, идут где-то там, далеко, не у нас. Мы привыкли жить в безопасности, даже гипотетические гопники, которые могут отобрать телефон в темной подворотне, встречаются в реальной жизни не так уж и часто, особенно если не бродить, где не надо.
  Мы отвыкли жить в страхе и это хорошо. Пусть так и будет.
  Портальная комната пустовала, лишь тени, рождаемые огоньками ламп, колыхались на полу и стенах. Тишина и покой, я практически впитывал их, наслаждаясь каждым мигом.
  Дыхание постепенно пришло в норму. Никогда мне не приходилось с такой скоростью, на износ, разрывая мышцы. Не зря начал тренироваться, ой не зря. Умение быстро уносить ноги, чувствую, мне еще ни раз пригодится.
  Поднявшись с земли, я отряхнул одежду, и направился к выходу. К моему удивлению и негодованию, дверь оказалась заперта. На громкие крики и стуки по железной поверхности никто не откликался.
  - Вот ведь уроды конченные! - Эмоции зашкаливали. Мало того, что меня запихнули в мир Сехмет, будь он неладен, так еще и выпускать не торопятся, сволочи.
  Минут десять я возмущался, периодически пиная невезучую дверь.
  Наконец, замок щелкнул и в проеме показался Вильгельм:
  - Пошли, мастер ждет тебя.
  - Какого хрена вы меня тут заперли?! - Негодовал я.
  - Не заставляй его ждать. У тебя пять минут, чтобы переодеться. Я буду возле лифта.
  Ответа на свой вопрос я так и не дождался. Вильгельм невозмутимо развернулся и покинул комнату. Пришлось идти за ним - злить Анастасиуса и правда не лучшая идея.
  В отведенное время я почти уложился, скидал в рюкзак камуфляж, берцы, остальную мелочевку и вместе с Вильгельмом отправился в кабинет Бруцкого. В руках оставался только компас и нож, который хотелось воткнуть в спину моего сопровождающего по самую рукоять. Душу разрывала бессильная злость.
  В кабинет я вошел один, Вильгельм, как и в прошлый раз, предпочел остаться снаружи.
  - Нус, посмотрим, что ты нам принес на этот раз. - Бруцкий требовательно протянул руку. Догадаться, что ему нужно, не составило труда. Нож и компас легли в широкую ладонь.
  Процедура извлечения энергии повторилась. По лезвию пробежали молнии, собрались в каплю и упали на дно колбы.
  - Немного, - скривился Анастасиус, - конечно больше чем в прошлый раз, но я рассчитывал на большее.
  Пока, Бруцкий совершал манипуляции с оружием, я думал, стоит ли говорить о поглощенной мной энергии. С одной стороны, хотелось прояснить ситуацию, с другой - я помнил о боли, которую Анастасиус может причинять. Вдруг, он придет в ярость, от того, что кролик умер не от ножа?
  Изумрудная капля упала в колбу, жидкость едва скрыла дно, а я так ничего и не решил.
  - Свободен, жду через неделю, награду получишь у Вильгельма. - Бруцкий явно потерял ко мне интерес.
  - А моя рана, - я указал на руку, - может ее надо вылечить, что если туда зараза какая-нибудь попадет?
  Анастасиус замер, складывалось ощущение, что он прислушивается к чему-то, а затем произнес.
  - На твоей руке царапина, не заслуживающая внимания, а на счет бактерий и вирусов мира Сехмет можешь не переживать, они нам не опасны. Все, свободен!
  Пришлось подчиниться, Анастасиус явно терял терпение. Ну его к лешему, покалечит ненароком. Конечно вылечит потом, но действительно: ну его к лешему.
  В приемной Вильгельм, как и обещал Бруцкий, выдал мне бумажный пакет, и кажется я знал, что там лежит.
  Гонорар, мне хотелось это так называть, составил те же пятьдесят тысяч. Деньги грели карман, пока я возвращался домой, но особой радости не вызывали.
  Такси не стал вызывать. Хотелось развеяться, а монотонный стук трамвайных колес всегда меня успокаивал, настраивал на размышления. К тому же суббота - людей в общественном транспорте не много, никто не стоит над душой, не пахнет отвратительным одеколоном и не щекочет пышными капюшонами.
  Я сидел на ободранном сиденье трамвая и задумчиво смотрел в окно. Мимо проплывали дома, витрины, незнакомые люди, машины. Город жил своей размеренной жизнью.
  Мы крутимся в этом муравейнике, стараясь не замечать окружающих. Сознательно обезличиваем всех, кто нам не знаком. Так проще, удобнее, а ведь каждый человек в нашем мегаполисе строит какие то планы, любит, ненавидит, мечтает о чем-то.
  Может быть вот тот парень, что едва не подпрыгивает от счастья, удерживая в руках букет роз, услышит сегодня желанное "Да". А недалеко от него, пара пожилых людей мило общаются друг с другом, кто они? Семейная пара, старые знакомые или просто случайные встречные?
  Так много людей вокруг и так мало мы на них обращаем внимание.
  Но всех их объединяет одно - никто из них не верит в свою смерть. Знают про нее, может быть даже ждут, но не верят.
  А я? Верю ли я? Не уверен. Может мне удасться переиграть судьбу, отдать долг Анастасиусу и жить дальше нормальной жизнью, а может через неделю, мой труп начнет пожирать очередная неведомая тварь.
  Мир Сехмет может очень сильно удивлять. В прошлую вылазку меня чуть не парализовало, в эту я столкнулся с новым хищником, а что будет в следующий раз? Кто знает? Надо становиться сильнее, любыми способами, и если для этого придется поглощать силу убитых тварей, то я буду это делать. Главное выжить!
  Неделя пролетела сумбурно. Ничего интересного не произошло. Тренировки шли своим чередом. Тело уже адаптировалось к нагрузкам и не заставляло меня изображать по утрам инвалида.
  Серега, на мое отсутствие в пятницу не обратил внимания. Ему, по моему, было вообще параллельно, хожу я в зал или нет. Он формально выполнял обязанности тренера, смотрел, чтобы никакая штанга не отдавила мне конечности, показал несколько приемов, но и все. В основном парень занимался своими делами: тягал железо, напрягал мускулы возле зеркальных стен, флиртовал с редкими девушками, периодически появляющимися в зале, общался с другими своими подопечными.
  Спарингов у меня практически не было, как сказал Серега - рано еще. Мы только пару раз изображали бой, когда тренер показывал удары, но это можно и не считать. В принципе, меня все устраивало, мышцы привыкали к нагрузкам, а пробежки давались уже чуть легче. Как раз, то, что надо. Рука, кстати, почти зажила, и совершенно не доставляла неудобств, ни на тренировках, ни в повседневной жизни.
  В пятницу, я опять отправился тратить деньги. Но на этот раз, целью моего визита стал не охотничий магазин - я поехал покупать защитную экипировку. В прошлый раз финансы не позволили приобрести ее, сейчас же дела с ними обстояли намного лучше.
  Мне хотелось купить что-то наподобие брони, защищающей руки и ноги, но не сковывающей движения. Само собой, заковываться в рыцарский доспех я не собирался. Вообще, в идеале, заявиться бы в мир Сехмет на танке, и устроить тотальный геноцид всем живущим там тварям. Мечтать не вредно, как говорится.
  Интернет подсказал, что моим требованиям в большей степени подходит либо мотоэкипировка, либо полицейский комплект, но, боюсь, последнюю купить будет затруднительно. Официально она не продавалась, а искать нелегальные способы... спасибо, не надо, и так проблем хватает.
  В нашем городе было несколько магазинов, торгующей мото-техникой и всем, что с ней связано. В самый крупный из них я и отправился. По заверениям их сайта, там можно найти все, что потребуется самой избалованной байкерской душе. Меня, конечно, к такой категории людей трудно отнести, но обещаниям рекламных слоганов хотелось верить.
   В связи с окончанием летнего сезона, работы у продавцов было мало. Убедился я в этом, когда в практически пустом магазине, ко мне сразу же подлетел консультант, стоило только открыться входной двери.
  - Могу я чем-нибудь помочь? У нас очень широкий выбор товаров. Ищите что-то конкретное? - Поток вопросов обрушился на меня.
  Выглядел продавец, скажем так, современно. Молодой парень, с модной прической, аккуратной бородкой и татуировками, полностью покрывающими обе руки. Зауженные брюки и клетчатая рубашка с закатанными рукавами завершала образ.
  - Мне надо защитную экипировку, желательно такую, чтобы покрывала большую часть тела. Чем прочнее, тем лучше.
  - О, вы увлекаетесь мотоспортом? - Уважительно посмотрел на меня консультант.
  - Ну, почти, - не стал разочаровывать я его.
  - А на чем катаете, если не секрет? Сузуки? Кавасаки? Ямаха?
  - Эм... Да, - вопрос застал врасплох, в мотоциклетной технике я разбирался слабо. - Может все-таки покажете экипировку?
  - Конечно, пройдемте. - Расстроился парень. Видимо ему очень хотелось поболтать.
  Продавец повел меня мимо сверкающих хромом мотоциклов. Красивые, мощные, иногда изящные они притягивали взгляд. Наверное, будь у меня знакомые байкеры, я бы тоже не отказался научиться ездить на двухколесной технике, но увы, видно не судьба.
  В магазине продавались несколько подходящих для моих нужд комплектов. Имелись в наличии и отдельные элементы экипировки, но заниматься подбором каждого щитка совершенно не хотелось, да и смысла не было.
  Выбирали мы не долго, цветовая гамма меня не особо интересовала, главное, что требовалось от брони - практичность и прочность.
   В итоге, моим приобретением стал комплект, пластиковой защиты, неплохо закрывающий конечности, а также грудь и спину.
  - Вам точно будет удобно ездить в этом? - Задал вопрос продавец, скептически оглядывая мой наряд.
   - Хотелось бы верить. - Я придирчиво смотрел на свое отражение. В принципе, меня все устраивало. Толщина пластика внушала доверие и надежду, что она не развалится от одного удара хищных тварей. Щитки плотно обхватывали тело, не мешая и почти не сковывая движений, как раз то, что надо.
  Комплект вышел в копеечку, почти половина всех денег, имеющихся в наличии. Продавец, пытался раскрутить меня еще и на шлем, но мне удалось отвертеться от ненужной покупки.
  Подготовка к походу завершилась. Осталось только ждать выходных.
  Субботним утром на город обрушился снегопад. Крупные хлопья засыпали улицы, будто кто-то распотрошил гигантскую подушку. Люди, похожие на снеговиков, уныло пробирались сквозь нечищеные тротуары, буксовали машины, грустили дворники, с тоской оглядывая предстоящую работу. Снегоуборочные машины в панике носились по дорогам, пытаясь хоть немного облегчить жизнь водителям.
  Конечно, прогноз на утро я видел. Приложение на телефоне исправно показывало три снежинки, но то экран смартфона, а то реальные сугробы, перекрывшие выходы со двора. Здравствуй зима, называется.
  Я опаздывал, и буквально ненавидел себя за это. Что немаловажно, я даже вышел заранее, но, видимо, недостаточно. Конечно, снегопад не сказался на работе метро, но ведь до него еще дойти надо. А попробуй это сделать, когда ноги чуть не до колен утопают в пушистом снегу, глаза залепляет липкой, холодной кашей, от которой не спасает пуховик с капюшоном, а видимость не превышает нескольких метров.
  Выйдя из метро, обнаружил, что нужный трамвай пришел позже обычного. Ненавижу опаздывать! Хорошо хоть такси не вызвал - застряли бы в пробке, не смотря на субботу.
  Анастасиус никак не отреагировал на задержку. Про мотоциклетную сбрую, тоже ничего не сказал. Выдал нож с компасом, открыл портал и кивком головы отправил меня в новое путешествие. Уняв, внутренний мандраж, я проверил очередной раз, как сидит снаряжение и отправился в столп света.
  После заснеженного города, пустынные просторы мира Сехмет, казались нереальными, как будто их, небрежными мазками, нарисовала рука художника пейзажиста. Такое иногда бывает. Уснули осенним вечером в сером и тоскливом мире, а утром обнаружили совершенно новый - белый, блестящий и сказочный. Сейчас же все произошло с точностью до наоборот: из белого в бурое. Тоскливый, все-таки мир, останься тут на пару недель и сам в петлю полезешь, если удастся дерево подходящее найти.
  Место появления отличалось от предыдущих. Раньше, меня всегда выбрасывало на холмы. Сейчас же я находился на границе двух ареалов. С одной стороны, простиралась ровное, как стол пространство, покрытое чахлой растительностью, состоящей по большей части из бурых невысоких растений, смахивающих на рогоз. По левую же руку, горбились уже знакомые, и вероятно, более безопасные холмы. Именно оттуда, кстати, приходило ощущение портала, но помимо основного направления, смутно ощущалось еще одно. Прошлый раз такого не было, странно, но может быть, это просто обман чувств?
  Вопросы есть, ответов нет. Забивать голову не стал, зачем, если есть компас, он четко указал, куда необходимо идти.
  Внимательно осмотрев в бинокль ближайшие окрестности, я начал углубляться в холмы, знакомство со степью, придется оставить на потом.
  Схема передвижения осталась прежней: ищем кроликов, большие группы обходим, одиночных - валим и желательно делать это не только ножом. Я подкинул, подобранный с земли камень. Пора становиться сильнее.
  Мир Сехмет заставлял проявлять осторожность. Мне очень не хотелось быть застигнутым врасплох, мутировавшим котом или иной тварью. Я поминутно оглядывался, прислушивался к малейшему шороху и внимательно осматривал окрестности, но пока ничего не предвещало проблем.
  Первая жертва пала под ударом ножа. Убить ее камнем не получилось - долбаный кролик сам себя насадил на лезвие. Камикадзе хренов. А вот со второй добычей повезло, булыжник отлично справился с задачей сократить местную популяцию шестиногих уродцев. Очень мне в этом деле помогла, купленная накануне защита. Жесткий пластик не давал когтям твари добраться до тела, а дальше дело техники - оглушаем тварь ударом ноги и добиваем камнем.
  Как и прошлый раз, по руке побежали молнии, энергия проникла в тело, вызвав почти болезненное удовольствие. Такая зарядка мне начала нравиться.
  Эйфория схлынула, оставив после себя приятные воспоминания, но действие принятой дозы не прошло окончательно. Я буквально чувствовал, как ускорились мои движения, и улучшилась реакция.
  Не теряя времени, я отправился на поиски следующей жертвы. Обостренное зрение, помогло заметить движения розовых тушек почти сразу. Их оказалось двое, не страшно, им же хуже. Быстрый рывок до цели, прыжок, удар ножом - черный пепел вместо оплывающей тушки.
  Вторая тварь, злобно ощерившись использовала свое умение. Но ускорение не помогло, улучшенная реакция позволила уйти с линии атаки, а дальше, я буквально втоптал мерзкое существо в землю. Тяжелый каблук расплющил тварь, а в тело полилась новая порция энергии.
  На этот раз эффект оказался несколько менее насыщенным. Я практически не потерял контроль за сознанием - пара секунд и мозг пришел в норму. Разве что, бурлящая энергия требовала выхода. Хотелось драки, хотелось крови, хотелось найти врага и размазать его по земле, втоптать в пыль, уничтожить.
  В глубине сознания, промелькнула мысль, что такое поведение совершенно для меня не характерно. Не был я никогда таким кровожадным. Драки, старался обходить стороной, конфликты решать миром.
  Разобраться в себе не удалось. На шум скоротечной схватки пожаловал незваный гость. Презрительно прищурившись и слегка наклонив голову на вершине холма сидел тощий кот, с костяным гребнем вдоль спины.
  Сквозь лысую шкуру просвечивали ребра, но ослабленным или больным хищник не выглядел. Опасный, очень опасный, и, как мне кажется умный. По крайней мере, интеллект в глазах читался.
  - Ну здравствуй старый знакомый, если, кончено, это ты. Поиграем? - Я перехватил нож в правую руку. Драка, именно этого мне и надо.
  Кот моргнул своими желтыми блюдцами и исчез. Удивить меня не получилось - в прошлую нашу встречу, хищник уже использовал свое умение.
  Отследить направление удара не удалось. Я крутился юлой, пытаясь узнать, где появится опасное существо, но все равно пропустил момент прыжка. Хищник дождался, когда окажется вне зоны видимости и атаковал. Передними лапами он вцепился в мои плечи, а задними начал бешено полосовать спину. Если бы не защита, когти на задних лапах разорвали бы мышцы, а то и повредили позвоночник. Сила удара была, настолько сильна, что едва не повалила меня на землю.
  Клыки твари почти сомкнулись на шее, но, благодаря усиленной реакции я успел краем глаза заметить атаку хищника и немного сместился в сторону.
  Среагировал я почти мгновенно, в момент, когда когти твари воткнулись в тело, рука уже наносила удар ножом. Громкий визг раненого хищника оповестил меня об успехе. Тварь вытащила когти и отскочила в сторону. Лезвие рассекло ей мышцы на боку, из раны потекла кровь, окрашивая гладкую кожу в грязно-бурый цвет.
  Кот замер, он внимательно смотрел на меня, не предпринимая попыток атаковать. Пришлось действовать самому, оставлять за спиной недобитка опасно.
  Я рванул к хищнику в попытке достать его, но тварь оказалась куда проворнее меня и легко отпрыгнула в сторону. Вторая попытка тоже не увенчалась успехом. Складывалось ощущение, что хищник чего-то ждет. Так и вышло. Через несколько минут, тело животного растаяло в воздухе, умение откатилось.
  Второй раз на уловку я не попался. Изображая растерянность, крутился на месте, ожидая удара в спину. И он последовал, но, проверенная схема дала сбой. Сегодня хищнику не повезло с жертвой. Резкий взмах, и нож рассек упругую кожу, лезвие утонуло в плоти, которое через мгновение выгнулось дугой и рассыпалось черным пеплом.
  Пару минут я приходил в себя. Адреналин уходил и разодранные плечи начали болеть - длинные когти достали едва ли не до костей. Несмотря на это сильного дискомфорта не ощущалось, руки не потеряли подвижности, кровотечение почти прекратилась, да и общее состояние оказалось вполне удовлетворительным. Думаю, не последнюю роль в этом сыграла поглощенная энергия.
  Бой оказался не таким сложным, как я ожидал. Но, все могло окончиться не так радужно. Будь моя реакция чуть медленнее или кот чуть быстрее, вполне возможно, что хищник успел бы достать шею, а там ему осталось бы только ждать пока жертва истечет кровью.
  От таких мыслей рука непроизвольно потянулась к шее, я практически увидел, как клыки впиваются в кожу, и рвут мясо.
  Невеселые раздумья привели к выводу, что охоту надо продолжить. Сила лишней не будет, а до портала, судя по ощущениям, еще далеко. И трать время впустую будет слишком непредусмотрительно.
  Тяжело поднявшись я отправился дальше, оставив позади место схватки, о которой напоминали только капли крови на твердой земле да горстка черной пыли.
  Новые впечатления вытеснили воспоминания о моем не совсем адекватном состоянии, которое возникло перед схваткой, на задний план, и не дали им развиться во что-то осознанное.
  После победы над котом, охота не задалась. Одиночных шестилапов не попадалось, а нападение на многочисленные группы, я считал непозволительным риском. Шесть мелких тварей могут доставить массу неприятных, а то и смертельных впечатлений.
  Лишь пару раз мне повезло. За час субъективного времени я убил трех кроликов. Одного камнем и двух ножом. Полученная энергия, кстати, отлично заживила мелкие ссадины и раны на плече. После впитывания силы, я с удивлением понял, что рука практически перестала болеть. Осторожный осмотр повреждений подтвердил догадку, рана, оставленная когтями хищника, прекратила кровить и покрылась рубцом.
  Прошло несколько часов, сегодня меня выбросило далеко от портала. Впервые пришлось воспользоваться сухпайком и припасенной водой. Вкус, армейской еды мне, как ни странно понравился. Я ожидал, что он будет походить на засохший кусок каши, но нет все оказалось вполне съедобно и даже вкусно.
  Постепенно начала появляться усталость, эффект от поглощенной энергии сошел на нет. Я шел вперед, не забывая смотреть по сторонам, но какой-то момент, в голове появился ощущение легкого тумана, и возникло стойкое ощущение, что мне нужно к гладкой проплешине, между двумя крупными камнями. Было ощущение, что там, скрыто, что-то невероятно важное и ценное. Как магнитом меня тянуло в центр гладкого и присыпанного рыхлой землей пространства.
  Дикая боль в ноге привела меня в чувство, а затем последовало жесткое падение, окончательно вернувшее контроль над телом. Сосредоточившись на источнике боли, я увидел утыканный зубами рот, который пытался откусить мне стопу.
  В ногу вцепилась здоровенная тварь, похожая на увеличенного в сотни раз головастика, по которому проехались дорожным катком. Как заправский крокодил она дергалась из стороны в сторону, пытаясь оторвать мне ногу. Спасала только защита, без нее, боюсь, затея монстра увенчалась бы успехом. В это же время мои руки судорожно шарили по поясу пыталась достать нож из ножен.
  Наконец, кисть ухватилась за рукоять ножа, не думая о последствиях, я попытался всадить лезвие в голову зубастого урода, но его рывки не позволяли мне сделать это. Стоило только принять позу для удара, как тварь дергала головой и меня буквально швыряло в сторону.
  Мозг лихорадочно искал выход из сложившейся ситуации, но раздирающая боль мешала нормально думать. Тело действовало интуитивно, на автомате пытаясь одновременно отползти от источника опасности и ударить его ножом.
  Что произошло дальше, я так до конца и не понял, в момент, когда тварь открыла рот, чтобы затянуть ногу глубже, мир размазался, а я оказался в паре метров от монстра. Вспыхнула и пропала мысль, что этой же способностью пользовались шестилапые кролики.
  Думать было некогда, тварь, поняв, что осталась без добычи, не стала мириться с такой вопиющей несправедливостью и начала приближаться ко мне. Лапы у образины практически отсутствовали, она еле ползла, судорожно извиваясь всем телом, судя по всему передо мной оказался засадный хищник.
  На мозг опять началось воздействие. Мне вдруг невыносимо захотелось помочь бедному животному и начать ползти к нему навстречу, я даже начал движение, но боль в ноге резко привела в чувство.
  - Ненавижу! - злость затопила сознание, очищающей волной вымыв оттуда и боль, и здравый смысл. Не обращая внимания на истерзанную ногу, я схватил нож и, со всей возможной для покалеченного тела скоростью, начал обходить хищника со спины.
  Тварь заметила мой маневр и начала разворачиваться навстречу, но не успела - куцые лапы не позволяли уроду быстро маневрировать. Не до конца соображая, что делаю, я упал на спину твари и начал вбивать в нее лезвие ножа. Раз за разом, удар за ударом, бил и бил, пока не понял, что нож высекает искры об землю - монстр умер, рассыпался невесомой золой.
  Через пару минут ненависть ушла, освободив место боли. В ужасе я осматривал кровавые ошметки, в которые превратилась правая нога. Как я вообще смог добраться до твари с такими повреждениями?
  Из раны обильно текла кровь. Понимая, что если ничего не предпринимать, то скоро потеряю сознание, я схватился за перевязочный комплект. Дотрагиваться до обнаженного мяса было мучительно. Я кричал и матерился, пока бинты стягивали разорванную голень. Невольно вспомнились фильмы, где больным во время операции засовывали в рот палку, чтобы они не сломали себе зубы. Как мои остались целы - загадка.
  Видимо боль становиться моим постоянным спутником. Сперва Анастасиус дрессирует, теперь разорванная нога сводит с ума. Как я все это ненавижу. И Бруцкого и долбаный чужой мир, в котором за три посещения два раза чуть не сдох. И не факт, что этот визит окажется не последним - отсюда еще надо выбраться.
  Покалеченная нога практически не позволяла на нее опираться. Я медленно удалялся, от места, где чуть не стал сытным обедом для притаившегося хищника. Он явно обладал возможностью ментального воздействия на разум, и заманивал жертв прямо к себе в пасть. Каждое посещение узнаю о мире Сехмет что-то новое, и это новое мне как правило категорически не нравиться.
  Я медленно приближался к порталу, не останавливаясь ни на минуту, шаг за шагом, с черепашьей скоростью, но заставлял себя идти, мне казалось, стоит расслабиться, закрыть глаза и все, конец - проснуться больше не удастся. Скорее всего, так дело и обстояло, но злость и боль от раны не давали потерять сознание.
  В портал я не зашел - заполз. Последние метры дались слишком тяжело, нога перестала слушаться и подломилась.
  На этот раз меня ждали, Анастасиус, почему-то в своем истинном обличии, ожидал в комнате.
  - Ты настолько никчемен, что не можешь хоть раз прийти без ран? - прозвучал полный презрения вопрос. Как и прошлый раз, когда место человека заняло существо в балахоне, Анастасиус говорил тихим, шипящим голосом.
  - Пошел ты! - Устало произнес я. Мне было все равно, что будет дальше, боль туманила мозг, даже если сейчас сдохну, то сделаю это хотя бы в своем мире.
  Чем меня вырубил Анастасиус, я так и не узнал. Сознание погасло, будто задули свечу - быстро и легко.
  Очнулся в пустой, незнакомой комнате, что удивительно, целый и невредимый. Логичнее было предположить, что Бруцкий, после того как я его послал, придет в ярость, и оторвет мне ненужные части тела, а вышло наоборот - все конечности в норме, раны зажили.
  На поврежденной ноге, отсутствовала штанина, ее неровные края говорили, что ткань просто оторвали. Рана зажила, хотя шрамы выглядели довольно воспаленными, красные полосы - следы от челюстей, пересекали голень несколько раз. Неплохо меня пожевала тварь, примерно так, по моим представлениям должны выглядеть шрамы от укуса акулы, или аллигатора.
  Несмотря на это, нога отлично сгибалась, и не доставляла болезненных ощущений. Напрашивался вывод - Анастасиусу моя тушка нужна в полном комплекте, хотя от наказания уйти вряд ли получится.
  Проверять на практике свои умозаключения мне совершенно не хотелось. Встав с удобного, кожаного дивана, я аккуратно оперся на поврежденную ногу, сделал пару шагов и с удовлетворением убедился - проблем с передвижением не возникнет, даже намека на боль не было.
  Только после этого, до меня дошла еще одна деталь - рюкзак и защита отсутствовала, кто-то их заботливо снял, и надеюсь, не выбросил. К тому же, остатки камуфляжа, еще недавно забрызганные кровью и измазанные в земле, имели вид, будто только что из химчистки. Мистика, какая-то. Ну не постирали же его в самом деле, чтобы потом снова напялить на мою бесчувственную тушку? Мысленно пообещав разобраться с этим вопросом, продолжил осмотр.
  Комната, в которой я оказался напоминала переговорную в каком-нибудь банке. Овальный стол, мягкие кресла, мини-бар, телевизор во всю стену, яркое освещение и два дивана по углам. Не хватало разве что доски для рисования схем увеличения роста прибыли, но может это и лишнее.
  Убранство комнаты я рассмотрел не очень внимательно, быстро обвел помещение глазами и направился к выходу - встречаться с Анастасиусом не горел желанием. Понятно, что разговора не избежать, но делать это сегодня категорически не хотелось. Заряд злости, который я получил в мире Сехмет пропал, оставив после себя обычное состояние обычного Алексея Самойлова.
  Увы, уйти не удалось. Дверь открылась и вошел Анастасиус, что характерно, опять в истинном обличии.
  - Присаживайся, надо поговорить, - Бруцкий медленно прошел во главу стола и расположился в кресле.
  Выглядел мой работодатель спокойным, хотя чего там можно понять под черным провалом балахона. Как бы то ни было, спорить я не стал и уселся напротив Анастасиуса. Он продолжил:
   - Я так понимаю, ты поглотил силу убитых существ.
  Фраза не звучала как вопрос, но я все же кивнул.
  - Не буду спрашивать, зачем ты это сделал, факт остается фактом, придется работать с тем, что есть. Теперь, каждое посещение мира Сехмет, станет для тебя сложнее предыдущего. Поглотив силу, ты вызвал сопротивление, мир захочет тебя убить. Чем больше силы - тем сильнее сопротивление, а, чтобы выжить, тебе придется поглощать энергию. Замкнутый круг.
  - Может тогда мне не стоит туда соваться? - Ошарашено спросил я.
  - Ты мне должен! - тихий, струящийся голос, пробирал до глубины души. - И пойдешь в мир Сехмет столько раз, сколько потребуется. Колба заполнилась лишь на пятую часть. Но, шанс выжить есть. Убивай ты кроликов только ножом, более сильных противников и не встретил бы. Сехмет не замечает пустышек. Теперь все будет иначе, зато нож начнет собирать больше, а значит расплатишься со мной быстрее. Если не сдохнешь раньше времени.
  - Так, может ты мне поможешь тогда? - Не особо рассчитывая на удачу спросил я. - Это же в наших обоюдных интересах, чтобы я выжил. Может амулеты или оружие?
  - Помогу, но иначе. - Анастасиус не обратил внимания, на мой переход на "Ты". Было бы странно "Выкать" тому, которого недавно послал. - У тебя с сегодняшнего дня появилась еще одна проблема, ты поглотил силу, но она не твоя, она фонит и говорит всем: забери меня, убей носителя.
  - Ты, о чем? - Разговор мне не нравился с каждой минутой все сильнее и сильнее.
  - Тебя не удивляет, что я нахожусь перед тобой в истинном обличии? Хотя раньше старался выглядеть человеком? - Анастасиус слегка приблизился. - Привыкай, скоро ты узнаешь много нового об населяющих ваш мир существах. Заклятье отвода глаз теперь на тебя не действует. Добро пожаловать в клуб обладателей силы, хотел ты этого или нет.
  - Она же не моя ты сам сказал? - В глупой надежде откреститься от очевидного спросил я, наличие силы из-за которой меня захотят убить совершенно не прельщало.
  - Она начала ассимилироваться, прорастать в твою душу. Именно поэтому, если забрать силу, ты умрешь. Но я уже помог, замаскировал тебя, так что ты не будешь отличаться от обычных одаренных. Цени мою доброту.
  Под темным провалом балахона не было видно лица, но мне показалось, что Анастасиус ухмыляется.
  - И что мне теперь делать, как жить? Объясни.
  - Объяснить? Ты думаешь, мне доставляет удовольствие общаться с тобой? - Анастасиус поднялся с кресла и приблизился ко мне на расстояние вытянутой руки, от него явственно повеяло угрозой, - Я ненавижу весь ваш человеческий род, всех вместе и каждого по отдельности, но вынужден жить в вашем мире. И ты просишь, чтобы я сидел тут и рассказывал как тебе жить? Мне приходится перебарывать себя, чтобы вести с тобой диалог. Будь благодарен, что еще жив. Свободен, свои проблемы решай сам. И упаси тебя бог, не появиться здесь через неделю.
  Казалось, еще минута, и Анастасиус перестанет сдерживать себя и его когти разорвут мне горло. Стараясь не делать резких движений и не злить нелюдь, я вышел из комнаты.
  Дверь вывела в безлюдный коридор. В прошлые разы меня всегда встречал Вильгельм, но сейчас пришлось самому разбираться как найти выход, и при этом забрать свои вещи.
  Вскоре обнаружился лифт, он прятался за углом. Ждать пока двери откроются не пришлось, сразу после нажатия створки распахнулись и пустили меня внутрь.
  Лифт оказался тем самым, на котором я уже катался. Цифра три мигала мягким зеленым светом, явно указывая на этаж расположения кабины.
   Забрать вещи и переодеться никто не помешал. Рюкзак и пострадавшая в походе защита, кстати, лежали рядом с моей повседневной одеждой, небрежно сваленные на пол.
  Скидав пришедшие в негодность камуфляж и защиту в сумку, я отправился на выход. Чувствую, настала пора заново знакомиться с моим, родным миром.
  
  Глава 4
  
  Потрепанная жизнью иномарка, стуча подвеской и поскрипывая жестким пластиком, везла меня домой, по улицам, с детства знакомого города. Города, который предстал передо мной в совершенно новом свете.
  Сквозь мутные стекла я с ужасом наблюдал, как по заснеженным тротуарам среди беспечных людей мирно прохаживаются странные, сюрреалистичные создания разнообразных форм и видов. Вжимался в кресло, эти существа, явно не относящихся к человеческому виду, бросали взгляд на нашу машину. Удивленно замирал, видя, что полупрозрачные тени, похожие на змей, ныряли в стены многоэтажных домов. Не верил своим глазам, потому что вместо привычных заброшенных зданий, забытых всеми и ненужных никому, красовались аккуратные домики, в которых явно теплилась жизнь.
  Наверное, мое состояние заметил таксист, он постоянно поглядывал в зеркало заднего вида, кривил лицо и явно нервничал с каждой минутой все сильнее и сильнее.
  - Парень, с тобой все в порядке? - наконец, не выдержал водитель.
  Я представил, как выгляжу со стороны. Сидит человек, и ошалело рассматривает все, что происходит на улице, периодически качает головой, и тихонько материться. М-да, похож на наркомана.
  - Да, - улыбнулся я, - все хорошо, просто давно в этих местах не был, изменилось тут многое.
  - А, ну это да, - расслабился таксист, - каждый год, что-нибудь строят. Раньше дома строили, а сейчас, глянь - и уже новый торговый центр стоит. Заводы вон какие были, все разворовали, сволочи. Одни торгаши теперь. Бензин вон подорожал опять, раньше за литр три копейки давали, а теперь что? Да, раньше порядка больше было, не то, что сейчас.
  Водитель явно сел на любимого конька и начал рассказывать, как раньше было хорошо: и люди добрее и трава зеленее, и прям рай на земле, а я, в это время, пытался отвлечься от его болтовни, которая мешала сосредоточиться на происходящем снаружи машины. Может он и прав, и раньше действительно было лучше, вот только я того времени не застал, сравнивать не с чем. Так что предпочел не спорить. А таксист, впрочем, диалога и не искал, продолжая вспоминать о временах своей молодости.
  Говорят, под хороший разговор время в пути летит незаметно. Так вот, дорога до дома мне показалась вечностью. Болтливый мужик не затыкался всю дорогу, практически вскипятив мне мозг. А попросить его закрыть рот не позволяла врожденная интеллигентность. Пришлось терпеть.
  Расплатившись с таксистом, причем ценник оказался немного выше обычного, я с большим облегчением покинул машину. Иномарка, дождавшись пока хлопнет дверь, рванула прочь, едва не задевая припаркованные машины.
   Выбросив болтливого таксиста из памяти, я внимательно осмотрелся по сторонам, не хватало чтобы в соседях поселилась какая-нибудь нелюдь, это будет очень неприятным фактом.
   Но, к счастью, ничего нового, не появилось. Стандартный двор, с кричащими детишками, облепленными снегом с ног до ушей, автомобилями, припаркованными где и как попало, и что самое главное, самыми обычными людьми.
  В квартире, я наконец смог расслабиться. Кто бы что не говорил, но действительно, мой дом - моя крепость. Даже несмотря на то, что дом - всего лишь съемная квартира с хлипкой дверью и картонными стенами, сквозь которые отчетливо слышно, как и чем живут соседи.
  Голова шла кругом, но я все же попытался собрать мысли в кучу и проанализировать, увиденное на улицах города.
  Первое, что вспомнилось - это, полупрозрачные тени, смахивающие на толстых и коротких змей. Они летали по воздуху, совершенно не обращая внимания на законы физики, и то появлялись, то исчезали в стенах зданий. Невольно, я представил, что одна такая образина вдруг высунет морду из бетонных перекрытий, и честно-говоря очень напрягся, что от них можно ожидать? Опасны ли они? Как защититься от таких существ при необходимости? Опять вопросы без ответа.
  Также, меня удивили фигуры полураздетых гигантов, рядом с которыми периодически встречались карлики, укутанные в теплые одежды, настолько плотно, что только глаза и нос торчали из вороха ткани.
  Пару раз замечал крупных собакообразных существ, спокойно семенящих мимо людей. Те как будто, не замечали животных, полностью их игнорируя.
  Чтобы хоть как-то прояснить ситуацию, я сделал, наверное, самую естественную вещь для моего поколения - полез в интернет.
  Мы живем во времена информационного бума. Тонны информации - полезной, бесполезной, вредной, любой, доступны всегда и везде. Конечно, с одной стороны - это замечательно, но я понимаю, что такая жизнь отучает нас думать.
  Если вспомнить школьные и студенческие годы, то первое, что мы делали, получив задание или задачу - искали готовое решение. Это естественное желание мозга, зачем что-то делать самому, если можно просто найти ответ. Инстинктивное стремление сохранить энергию, на более полезные и нужные вещи. Но есть одно, но: получив готовое решение, мы так ничему и не научились.
  Как бы то ни было, но дать ответы, на мои вопросы мог либо Анастасиус, либо интернет. А связываться с полоумным извергом, мне категорически не хотелось.
   Я рылся в сети больше часа. Менял и переформулировал запросы, использовал кавычки, поиск по картинкам, переходил по всем ссылкам, хотя бы приблизительно похожим по тематике. Просмотрел десятки роликов, но ничего достойного внимания не нашел.
  Мне встречалась и откровенная бредятина, и постановочные ролики, и рассуждения об инопланетянах. Какого только треша не нашлось на просторах интернета. Было все, кроме нужной мне информации. Описаний или изображений виденного по пути домой найти не удалось.
  Вариантов два: или я все-таки сошел с ума, или кто-то подчищает все упоминания об иных формах разумной и не очень жизни, обитающей на нашей матушке Земле.
  Первый вариант меня совершенно не устраивал, так что его я отмел как бесперспективный. Значит примем за аксиому, что есть те, кто удаляет или не дает появиться информации в сети. Во что же я вляпался...
  Чтобы хоть немного прийти в себя, и отвлечься от невеселых рассуждений, принялся за разбор рюкзака, и обдумывание дальнейших планов.
  Я вытряхнул содержимое на пол и, с грустью, начал перебирать потрепанные вещи.
  Первоначальные выводы, сделанные в резиденции компании "Возрождение", относительно состояния моего снаряжения подтвердились полностью. Камуфляж - под замену, защита, тоже. Пластина, закрывающая спину, практически разорвана крепкими когтями бешеного кота. Щиток правой ноги в принципе отсутствует - он остался в мире Сехмет. Хорошо хоть рюкзак цел, не зря его перед схваткой снял.
  Единственное, что меня утешило - пачка денег, найденная в одном из карманов рюкзака. Анастасиус, хоть и сволочь, но, как оказалось, не скряга. Привычные уже пятьдесят тысяч, определенно пригодятся. Может, в связи с новыми обстоятельствами, Бруцкий не будет против дополнительного оружия? Ножом особо не повоюешь, а жить очень хочется. Топор, или лучше огнестрел, определенно увеличат мои шансы на успешное выполнение задания Анастасиуса, так что оба окажемся в плюсе.
  Тут же возник вопрос: а, что делать с ментальным воздействием? Головастик переросток едва не отгрыз мне ногу, и не факт, что во второй раз я смогу сопротивляться его зову.
  Мысли о недавней схватке всколыхнули еще одно воспоминание. Как мне удалось выбраться из зубов хищника? Что это за перемещение я совершил, уходя от опасности? Рывок? Как у кроликов? Возможно, но надо проверить. Осталось только выяснить каким образом.
  Желание разобраться с этим вытеснило все посторонние мысли. Возможность овладеть сверхъестественным умением, будоражила кровь. Забыв про все, я приступил к экспериментам.
  Очистил комнату от ненужных вещей, встал в углу комнаты и.... Собственно, все. Дальше этого дело не пошло. Я совершенно не представлял, что делать дальше. По идее, на активацию способности повлияла либо боль, либо выброс адреналина. Но увы, в данный момент, в душе царило относительное спокойствие.
  Попытки вызвать состояние, пережитое в мире Сехмет, привели только к раздражению. Естественно, ничего не получалось. К сожалению, контролировать свое психическое состояние и манипулировать эмоциями меня не научили. А жаль, неплохой был бы предмет в колледже.
  Прошло несколько бесплодных минут. Ничего не получалось, и раздражение постепенно начало перерастать в злость. В груди возникло незнакомое ощущение тепла и мне показалось, что я на верном пути.
  Уловив нужный настрой, я не давал себе успокоиться, и раздувал злость, вспоминая родителей, сестренку, болезнь. Опять, как после погашения энергии, возникло желание сцепиться в драке с врагом. Любым, главное, чтобы драка, чтобы кулак впечатывался в лицо, ломая зубы, чтобы ярость, зажатая внутри выплеснулась наружу.
  В следующее мгновение, случился перенос. Не телепорт, не ускорение скорости восприятия, а именно перенос. Мое тело, рывком перетащило из одной точки в другую, при этом инерция сохранилась в полной мере. Чтобы остановиться без последствий, длины комнаты не хватило, и я кубарем прокатился еще пару метров, ударившись со всей дури в стену.
  Злость исчезла, как темнота под вспышкой фотоаппарата. Мгновенно, будто сила, использованная для переноса, высосала ярость из моего сознания.
  Я лежал на полу, ощупывая ушибленное плечо и ссадину на лбу. В голове было пусто, как в барабане. Пусто и легко. Жизнь опять дела поворот. Раньше я считал, что поглощенная сила лишь делает меня быстрее, сильнее, выносливее, даже увиденное на улицах города, воспринималось с сомнением, но теперь слова Анастасиуса, окончательно обрели подтверждение: у меня появились новые возможности. Хорошо это или нет покажет время.
  Дальнейшие рассуждения привели меня к выводу, что если появилась одна способность, почему бы не быть еще какой-нибудь? На ум сразу пришел исчезающий кот, испортивший мне защитное снаряжение.
  Воодушевившись, я подскочил с пола, подошел к зеркалу, встроенному в дверь шкафа, и начал усиленно представлять, что меня нет. Что моя фигура растворяется в пространстве и становиться прозрачной. К сожалению, стекло, беспристрастно показывало не самое атлетичное тело, которое совершенно не собиралось становиться невидимым.
  Может злости и адреналина не хватало, а может просто такая способность мне неподвластна. Или, как вариант, нужно убить больше тварей со способностью исчезать. Как жаль, что нельзя просто подойти к ноутбуку, вбить подходящий вопрос и получить готовый ответ.
  На всякий случай я еще какое-то время пытался уйти в стелс режим, но в конце концов, бросил эту затею. К тому же, у меня было чем заняться - надо до конца разобраться с рывком.
  Экспериментировать в маленькой квартире, как оказалось небезопасно, таранить стены головой - то еще удовольствие, ушибленное плечо не даст соврать. Идти на улицу? Там может кто-нибудь увидеть, а искать заброшенную стройку или пустырь лучше в светлое время суток. Но, как вариант, можно сделать это ночью.
  Еле дождавшись полночи, когда улицы города окончательно опустели, а по дорогам передвигались в основном снегоуборочные машины, спешно вывозившие накопившийся по обочинам снег, я выбрался во двор.
  Казалось бы, в городе, где живет больше миллиона человек, найти место, где можно уединиться невозможно. Но, конечно же это не так. Гигантский муравейник таит немало укромных мест, где можно надолго затеряться, но как правило, среднестатистический обыватель, о таких уголках даже не подозревает. Зато, здесь изредка можно встретить компании мальчишек из неблагополучных семей, бомжей, нашедших временный ночлег летним вечером или просто любителей острых ощущений, в поисках приключений. Так что, если хочется скрыться от любопытных глаз, надо просто знать где.
  Но это днем, ночью же, город засыпает, людей на улицах становиться совсем мало, особенно зимой, когда холод не дает насладиться романтической прогулкой, или длительными посиделками со слабоалкогольными напитками. Человек - теплолюбивое создание, и если есть возможность укрыться в теплом, и комфортном помещении, зачем мерзнуть?
  В принципе, я бы тоже не отказался сейчас лежать в уютной постели и готовиться ко сну, но любопытство пересилило жажду комфорта.
  Ночные улицы были пусты, ни людей, ни чудных созданий, так удививших меня днем.
  Недалеко от дома, где я снимал квартиру, находился парк. Не самый ухоженный, но за ним все же немного следили, хотя сегодня, по причине выходных, меня встретили нечищеные дорожки. Что мне, если на то пошло, только в плюс - вероятность встретить людей, месящих неубранный снег стремилась к нулю.
  Заснеженные деревья, таинственными силуэтами, окружали меня со всех сторон. Освещение отсутствовало, но небо выяснило и лунный свет причудливо блестел в тысячах снежинок, отражаясь от них и создавая зимнюю сказку. Почему-то вспомнилось детство, когда отец, водил меня, совсем еще маленького, в школу.
  Пришла грусть. Мне надо было вызвать в себе злость, чтобы воспользоваться полученной недавно способностью, но я не мог.
  Грусть бывает разной. Иногда она легка и светла, как новогодний снег. Она приходит, когда вспоминаешь первую любовь, или перелистываешь фотографии детства, где молодые и счастливые родители улыбаются, глядя на тебя.
  Черная грусть, вызывает депрессию. Она придавливает плечи пудовым одеялом и буквально прижимает к земле, не давая встать. Пропадает желание жить, работать, творить, любить. Человек утопает в этой печали, но не может выбраться.
  И наконец злая, но бессильная грусть, она, наверное, хуже всех. Именно она, толкает человека на необдуманные поступки, на суицид, или преступление. Она выжигает все светлое и чистое, что было в человеке, перерастая в ненависть, которая может только разрушать.
  Мне надо было раздуть в себя ярость, но я не мог. Нашел занесенную снегом лавочку и уселся на нее, не обращая внимания на мороз. В голове крутились воспоминания детства.
  Сколько прошло времени я не заметил, так часто бывает, когда с головой уходишь в свои мысли, но, точно не меньше получаса - холод прорвался сквозь защиту пуховика и начал пощипывать кожу, как маленький щенок, прикусывает руку хозяина.
  Разозлившись на себя, я попытался избавиться от грустных мыслей. Родных не вернуть, надо жить дальше, как бы банально это не звучало.
  Снег уже успел прилипнуть к одежде, пришлось немного поработать руками, заодно, разгоняя кровь. Вернулось нормальное состояние, я вспомнил, зачем пришел в это одинокое место.
  На всякий случай еще раз внимательно осмотрел затаившийся парк, повстречаться с любопытными прохожими, совершенно не входило в мои планы. Но, как и ожидалось, на заснеженной дорожке никого не было.
  Я сосредоточился и попытался вспомнить ощущения, возникшие в квартире, перед рывком. Опять появилась злость, такое ощущение, что она рождалась в центре груди и постепенно увеличивалась, разрасталась до тех пор, пока не заполнила тело целиком. И в этот момент я оказался на земле в паре метров от места где стоял мгновение назад.
  Радость от удачного эксперимента немного убавил снег, набившийся за воротник и облепивший лицо, словно китайская маска.
  Как и предполагал, перенос не телепортировал меня из одной точки в другую - на снегу виднелся отчетливый след. Как от таких ускорений мне не разорвало внутренние органы - загадка? Будем пока списывать все на поглощенную энергию, видимо она как-то этот вопрос решает по-своему.
  Зачем-то отряхнув одежду от снега, и вытерев лицо, я попытался повторить рывок, но меня постигла неудача. Вызвать злость удалось легко, стоило только обратиться к памяти, но я чувствовал - это была обычная, человеческая злость, а нужная мне сила, сидящая в груди, не откликалась.
  Учитывая, что я использовал способность третий раз, было маловероятно, что способность исчезла, видимо ей требовалось время на перезарядку, или накопление необходимой энергии. Ради интереса я включил секундомер.
  Через десять минут, отголосок силы начал появляться в груди, он как маленький огонек, только что зажженной свечи медленно разгорался, словно мог в любой момент затухнуть. Стараясь не спугнуть ощущение, я сосредоточился на нем, и точка силы откликнулась, она словно котенок, требующий ласки прильнула ко мне и вновь заполнила тело.
  Мысленно пожелав переместиться, я посмотрел в нужном направлении, и аллея бросилась навстречу. Мне даже удалось удержаться от падения, я сделал несколько быстрых шагов, когда вывалился из ускорения, и остановился без кувырканий и других акробатических трюков.
  - Да! - Разлетелся по парку мой крик. У меня получилось. Получилось сознательно воспроизвести случайно полученное умение.
  Еще час я экспериментировал, пока холод окончательно не добрался до тела. Пальцы на ногах практически не ощущались. А на мокром капюшоне повисли неопрятные сосульки.
  За это время выяснилось, что откат умения составляет десять минут и двадцать три секунды, стабильно. Умение лучше использовать во время бега - так меньше шанс упасть. В прыжке сделать рывок не получается, теряется концентрация.
  Домой вернулся ближе к трем ночи, невероятно устал. Сил хватило только на то, чтобы раздеться, как засыпал, уже не помню.
  Звонок в дверь разбудил меня по утру.
  - Дежавю какое-то, - скривился я, пытаясь отмахнуться от назойливого звука. Но, естественно пришлось вставать и идти в прихожую.
  Мне, почему-то казалось, что за дверью окажется Вильгельм, но реальность оказалась интереснее. Ко мне в гости нагрянула полиция.
  
  
  
  Забавно, но при встрече с представителями органов правопорядка, практически любой человек испытывает неловкость. Это как выйти из супермаркета без покупок, под пристальным взглядом охранника - ты понимаешь, что ничего не украл, но чувствуешь себя, почему-то, вором.
  Так и здесь, я четко осознавал, что ничего не совершал противозаконного, по крайней мере в нашем мире, но в душе поселилось беспокойство.
  Возникла дурацкая мысль, что меня хотят привлечь за браконьерство. Я с улыбкой на лице представил, как обвинение зачитывает приговор: за охоту в неположенном месте, и многочисленные действия насильственного характера в отношении кроликов мира Сехмет, приговорить подсудимого к обязательным работам... Какой только бред не придет в сонный мозг. Но хотя бы настроение поднялось.
  Гость между тем терпеливо ожидал, пока я соображал, как поступить. К своему стыду, ничего лучше, чем спросить: "Кто там?" так и не придумал.
  - Капитан Терентьев, - представился гость, - можно с вами поговорить?
  - А что случилось? - Дверь я так и не открыл, все также рассматривая гостя через глазок.
  Выглядел он... Да никак он выглядел. Совершенно незаметная личность. Средних лет, средней комплекции, неприметное лицо. Человек - никто. Поговоришь с ним сегодня, а завтра уже и не вспомнишь как выглядел собеседник.
   Но, может быть, роль в создании такого образа сыграла зимняя форма полиции, делающая всех сотрудников практически клонами.
  - Может вы все-таки пустите меня внутрь? А то, знаете, не очень удобно разговаривать с дверью.
  - Покажите удостоверение, - вспомнил я, как действовали герои многочисленных сериалов и фильмов в подобных ситуациях.
  - Пожалуйста, - капитан невозмутимо достал из внутреннего кармана красные корочки, на которых отчетливо виднелся герб Российской Федерации. - Теперь я могу войти?
  Мне очень не хотелось общаться с полицией. Опасаться людей в форме нас приучали с детства. "Вон смотри дядя милиционер идет, будешь плохо себя вести, он тебя заберет" - Пугает мама непослушного ребенка. "Банда оборотней в погонах терроризирует город в Сибири" - стращают нас газетные заголовки. И множество других примеров, прививающие недоверие к полиции, иногда заслуженно, иногда нет.
  Как бы то ни было, дверь я открыл.
  - Еще раз доброе утро, - капитан зашел в квартиру, внимательно осмотрелся и продолжил, - я провожу опрос свидетелей. Неподалеку от вашего дома произошло ограбление, вот и приходиться ходить, спрашивать, может кто видел что-нибудь.
  - Я ничего про это не слышал.
  - Верю, - полицейский немного замялся, - угостите кофе, если не трудно, почти не спал сегодня, глаза закрываются.
  - Проходите на кухню, я пока чайник включу. - ответил я после небольшого раздумья.
  Отказывать человеку в такой незначительной просьбе, показалось мне свинством. Капитан хоть и незваный, но гость, а это накладывает некоторые обязательства, выполнять которые совершенно не обязательно, но в нашей стране принято.
  Пока я разбирался к кухонными приборами, Терентьев расположился за столом, достал из сумки лист бумаги, ручку и начал что-то записывать, быстрым и убористым почерком. Я постарался ненароком глянуть на ровные строчки текста, но буквы оказались настолько мелкими, что разобрать суть не удалось.
  Наконец, вода закипела, я налил две кружки не самого лучшего растворимого кофе, и присел за стол. Что интересно, гость предпочитал пить горький напиток без сахара.
  - Благодарю, - капитан одним глотком осушил почти половину кружки, - пока кофе не выпью, работать нормально не могу. Ну что, продолжим, скажите, что вы видите?
  Терентьев зачем-то положил свою руку на стол, ладонью вверх.
  - В каком смысле? Руку вашу вижу. - Растерялся я, пристально вглядываясь в лежащую на столе конечность.
  Яркое пламя броском кобры вылетело из ладони. От внезапной иллюминации я отшатнулся, едва не упав со стула. Все произошло совершенно неожиданно, как взрыв газа, или точнее выстрел огнемета. Дальше тело отреагировало само, мир Сехмет успел привить кое-какие навыки, главный из которых - видишь что-то непонятное защищайся. В нас инстинктивно заложен страх к огню, поэтому о нападении я даже не задумывался, а, закрыв лицо рукой, попытался выбраться из кухни, благо дверь находилась за спиной.
  - Это иллюзия. - Раздался спокойный голос. - Она совершенно не опасна, предлагаю продолжить наш разговор. Мне надо было убедиться, что ты одаренный. Иллюзорный огонь - самый простой способ, обычный человек его бы не увидел.
  Возвращаться на кухню я не спешил, пытаясь обдумать услышанное. Не стоило исключать вероятность, что человек, представившийся мне полицейским, врет. Но, справедливости ради, надо отметить - жара от пламени не было. Волосы на лице остались целы, да и волдырей на коже не наблюдалось.
  - Я не враг, а у тебя наверняка накопилось множество вопросов, - продолжил тем временем, мнимый капитан.
  Взвесив все за и против, я решил, что ответы мне и правда нужны, можно и поговорить. А претензии к способам знакомства можно будет выкатить и попозже.
  - Давай поговорим, - я осторожно присел за стол, вернув на место упавший стул, гость тем временем невозмутимо допивал кофе. - Я так понимаю, никакого ограбления не было?
  - Может и было, - усмехнулся гость, - кто его знает. Я такими делами не занимаюсь. Наша работа заключается в том, чтобы находить одаренных. Думаю, ты понимаешь, что я имею ввиду.
  - Не совсем. Но, способы у вас неординарные.
  - Зато эффективные.
  - Ну а удостоверение хотя бы настоящее?
  - А как же, самое что ни на есть. - Гость вытряхнул из кружки последние капли, поставил ее на стол и внимательно на меня посмотрел. - Давно начал видеть?
  - Видеть, что? - Сделал я попытку увильнуть. Кто его знает этого капитана.
  - Ты дурку то не включай, - лицо полицейского неприятно скривилось, - существ, пришельцев, других. В общем тех, кого в нашем мире быть не должно. Напомню, ты увидел иллюзию, а значит и все остальное тоже видишь. Так, когда?
  - Вчера, - сознался я, осторожно подбирая слова, мне очень хорошо запомнились слова Анастасиуса, о том, что для многих моя сила является желанной добычей, - вечером в магазин пошел и увидел. Испугался очень, думал галлюцинации начались.
  - Отлично, - с облегчением вздохнул капитан, - никому надеюсь проболтаться не успел? Вдвойне отлично - хоть подчищать за тобой не придется.
  Честно говоря, после таких слов я основательно напрягся. В груди возникло ощущение силы, готовой в любой момент прийти на помощь.
  - Парень, ты бы расслабился, - заметил мое состояние полицейский, - хреново я выразился, мозги не варят. Может еще кружку кофе организуешь? А я пока в курс дела тебя введу.
  - Можешь сам налить, вкуснее будет.
  - Сам так сам, мы не гордые, - усмехнулся Терентьев. - Так вот, жила была одна планета, Земля называлась. И завелись на этой планетке люди, суетливые и не самые сильные создания, которые, однако заселили всю территорию, до которой дотянулись. Жили они себе поживали, и никому особо не нужны были, пока не наступил двадцатый век, тут то нами и заинтересовались гости из других миров, угадаешь почему?
  - Эмм... Электричество? - Ткнул я пальцем в небо.
  - Нет, конечно, - Терентьев поднял палец к потолку, - бум рождаемости.
  - Чего? Это, шутка такая?
  - Да какие уж тут шутки. Численность людей в 1900 году была примерно полтора миллиарда, и за век увеличилась в четыре раза. А теперь я тебя подвожу к самому главному. Все мы: ты, я, бабулька из соседнего подъезда, вырабатываем ментальную энергию, назовем ее эфир, для удобства. Так вот, эфира этого от одного человека - мизер. Но это от одного, а теперь представь сколько можно получить с нескольких миллиардов?
  - Так я не понял, нас доят что-ли? - Картина мира пока не складывалась в голове. Да и не верил я, если честно, словам гостя, слишком бредово все выглядело.
  - Да нет, - махнул рукой капитан, - какой там доят, просто эфир, если его не собирать он испарится, в космос уйдет или еще куда, а иномиряне просто излишки собирают. Это больше похоже, уж прости за сравнение, на получение энергии из биоотходов.
  - Мы оказывается производители ментального навоза., - выразил я свой скептицизм.
  - Такова жизнь, - пожал плечами Терентьев, совершенно не обратив внимание на мою реакцию, - ну, с этим разобрались, так что продолжу. Иномиряне пришли в наш мир примерно сто лет назад, причем, одновременно, как потом объяснили, земля накопила достаточно энергии, чтобы открылись порталы. И теперь они живут рядом с нами, разделили города на зоны влияния, и собирают энергию.
  - Вот так все просто? А захватить нас? Сделать тайное правительство? Зондировать население? - Удивился я.
   - Ну, во-первых, не так все просто, между ними грызня идет и по сей день, просто по большей части не на Земле. А во-вторых, им нас захватывать и силенок не хватит и смысла нет. Ведь чем больше на планете людей, тем им лучше, они всем своим богам молятся, чтобы у нас тут ядерная война не началась.
  - Они настолько слабы?
  - Да нет, как раз наоборот, но их мало, плюс конкуренция сильная, да и мы чего-то да стоим.
  - Мы это кто?
  Терентьев допил кофе, поднялся, гордо подбоченился и продекламировал:
  - Мы те, кто стоит на страже порядка, те, кто день и ночь защищают мирных жителей от кровожадных пришельцев, отражая их натиск. Мы те, кого бояться все порождения ночи. Мы - отряд Васильки.
  - Капитан, ты сейчас шутишь, надеюсь? - Я с подозрением уставился на вытянувшегося полицейского, который состроил максимально одухотворенное лицо.
  - Эх, говорила мне мама: "иди в театральный", не послушался, - капитан плюхнулся обратно на стул, - сейчас бы на сцене выступал. - Он мечтательно вздохнул, - само собой шучу, скучно у нас, а тут ты - новый одаренный. Ну а если серьезно, называемся мы "______", являемся по сути частной организацией, и занимаемся главным образом, сохранением информационной безопасности, которая включает в себя, в том числе и поиск новых одаренных.
  - А защита людей от иномирян? Ты же сам говорил про это.
  - Да не нужна им власть над людьми, не лезут они в это, они между собой грызутся за территорию, за эфир. Мы, в первую очередь людей контролируем. Отслеживаем появление одаренных, и беспредельщиков к ногтю прижимаем.
  - А кстати, как вы на меня вышли? - Выпалил я вопрос, возникший, сразу после знакомства с иллюзорным пламенем.
  - Интернет, - одним словом снял все вопросы капитан. - Это вообще, по-моему, лучшее изобретение человечества. Ты не поверишь, как он нам работу облегчил. Раньше ведь как было, отслеживаешь всех психиатров, все необычные заявления в милицию, слушаешь сплетни, больницы мониторишь. А сейчас - некоторая договоренность с провайдерами, фильтр по запросам и вуаля.
  - То есть, не полез бы я вчера в сеть, то мы сегодня не встретились?
  - Сегодня нет, но мы все равно бы тебя нашли. Сила она ведь выхода требует. Ты в себе случайно изменений не почувствовал? Может сильнее стал, или зрение вдруг улучшилось?
  - Да в общем-то нет, - слукавил я, - все осталось как есть.
  - Ой врешь, дружок, - покачал головой капитан, - нехорошо, мы ведь справки навели, медицинскую карту подняли. Ты у нас оказывается безнадежно больной человек. И, по всем прогнозам, должен уже на встречу с богом отправиться.
  - А зачем тогда этот балаган с пламенем нужен был, если вы все знали заранее? - разозлился я.
  - Чтобы исключить любые случайности и совпадения. Во всем должен быть порядок, - развел руками полицейский.
  - И что вы теперь со мной делать будете? Может к себе на работу позовете?
  Капитан на секунду замер, а затем оглушительно расхохотался, едва не поперхнувшись кофе.
  - Парень, конечно извини, но ты нам нахрен не сдался, - Терентьев вытер выступившие слезы, - хотя держишься неплохо. Ты точно только вчера начал ВИДЕТЬ? - Капитан выделил последнее слово и с прищуром уставился на меня.
  - Да, - кивнул я, понимая что действительно палюсь. Не так себя должен вести человек, первый раз столкнувшись с неведомым, пришлось срочно искать правдивое объяснение. - Я после смерти родителей и своей болезни больше ничему не удивляюсь.
  - Мда, - согласился Терентьев, - понимаю. Ну а касаемо твоей дальнейшей судьбы, у тебя, как в том анекдоте "есть два путя": первый - мы стираем тебе память, блокируем способности, и ты живешь дальше самой обычной жизнью. Устраивает?
  - Хотелось бы услышать второй вариант, - объяснять нюансы обретения силы мне совершенно не хотелось.
  - Второй вариант и простой, и сложный одновременно. - Лицо капитана застыло. - Мы оставляем тебя в покое, и ты начинаешь жить по законам нашего мира, а они, поверь гораздо суровее тех, к которым ты привык. Нам плевать, как ты будешь использовать силы относительно других одаренных или нелюдей. Можете убивать друг друга, пытать, калечить, нам все равно. Главное, чтобы от этого не пострадали обычные люди. Беспредельщиков ждет только одно наказание - смерть.
  - Так себе перспективы, - скривился я.
  - Ну не все так страшно, - голос капитана обрел прежнюю интонацию, - многие одаренные живут практически обычной жизнью, не вмешиваясь в разборки между расами или наемниками. Советую делать также. Радуйся идеальному здоровью, и не обращай внимания на все остальное. Ну так какой вариант тебе по душе?
  - Боюсь, если выберу первый, то болезнь может вернуться, так что выбора у меня по сути и нет. - Я постарался, чтобы фраза звучала как можно убедительнее.
  - Отговаривать не стану. Тогда я оставлю тебе справочную литературу, там есть ответы на многие вопросы, не бойся, что ее кто-нибудь увидит - она под заклятьем. Читай, вникай, думай. В конце есть адреса организаций, где рады новым одаренным. Советую туда наведаться, они тебя обучат пользоваться силой, но не бесплатно, конечно.
  - И все? - удивился я, - ты сейчас просто уйдешь? ни клятв, ни обещаний от меня не требуется?
  - А зачем, - произнес капитан, поднимаясь из-за стола. Он прошел в коридор, не спеша надел куртку и лишь затем продолжил, - про наказание ты знаешь, а уйти от нас еще никому не удавалось. Так что бывай.
  - А можно последний вопрос, - обратился я к Терентьеву, пока тот не ушел, - ты действительно полицейский?
  - Был когда то, - мне показалось, он сказал это с грустью. - Сейчас, само собой - нет, но с властями мы сотрудничаем. Кому надо о нас знают.
  - А удостоверение?
  - Это уже второй вопрос. Бывай Леха, надеюсь больше не увидимся, не в твоих это интересах.
  Терентьев ушел, поселив в моей душе смятение. Картину мира он обрисовал не особо радостную, к тому же после разговора осталось множество вопросов без ответа. К тому же, я так и не решил: верить капитану или нет. Но раз, других источников информации у меня нет, стоит пока считать, что все сказанное - правда.
  Постояв какое-то время возле двери, я вернулся на кухню и взял в руки, оставленные капитаном брошюры. Их было немного: краткая история земли, справочник по расам, обитающим на земле, а также описание организаций готовых заняться обучением новых одаренных
  История взаимодействия с иными мирами началась, как и сказал Терентьев, немногим больше века назад. На рубеже девятнадцатого столетия на Земле начали открываться порталы, через которые пришли разведывательные группы гостей из соседних миров.
  Постепенно посетителей становилось все больше. Они оценили возможность бесплатно собирать эфир с огромного, даже по тем временам, населения планеты. Практически во всех городах, число обитателей которых превышало миллион человек, были организованы небольшие анклавы. Но, как оказалось, на сбор эфира претендовали жители нескольких миров. И под шумок первой мировой войны начался первый раздел зон влияния.
  У меня тут же возникла мысль, что причиной войны послужили иномиряне, но, в брошюре специально был выделен фрагмент текста, где говорилось, что к тем событиям они не имели никакого отношения и ужасы тех времен - полностью дело рук людей. Хотя, кто знает, все ли написанное является правдой.
  В тех же годах, гости из других миров столкнулись с человеческими магами, которые в очень небольших количествах обитали на просторах матушки Земли. Хотя столкнулись - слишком громкое слово. Люди не имели единой организации, да и особой силой не обладали. Поэтому, лучше будет сказать, произошло знакомство сторон. Что, кстати привело к серьезному росту числа одаренных людей, и увеличению их магических сил. Все иномиряне владели магией, и за век, люди у них многому научились, правда большей частью опосредованно.
  Больше ничего интересно брошюра не поведала. Судя по ней, история земли, после появления на ней иных, была скучна и однообразна. Врут. Уверен на сто процентов. Не могло так быть.
  Следующая бумажка описывала существ, обитающих на земле. На азиатских территориях прочно обосновались, выдавив оттуда всех других иномирян, разумные рептилии. Они вовремя подсуетились, максимально быстро распространив свое влияние, и не давали проникнуть на подконтрольную территорию никому, кто мог бы покуситься на эфир. Вероятно, лишь низкое число сильных магов, и любовь к теплу, не позволило им охватить всю планету.
  На остальной территории земли в равных пропорциях обитали три основные расы: морфы, псионы, кукловоды. Естественно, все названия, придумали люди. Себя пришельцы именовали совершенно по-другому.
  Морфы, как следует из названия, могли совершенно фантастическим образом менять свое тело под любые требования, хотя и в определенных рамках. Превратиться в бульдозер они, естественно не могли. Морфы были устойчивы к прямым магическим воздействиям, но имели слабую защиту от ментальных атак. Эти существа обладали запредельной физической силой и являлись одними из лучших бойцов ближнего боя.
  Псионы представляли из себя гуманоидов, жизнь которых напрямую зависела от эфира, они по сути питались энергией живых существ. В своем мире, псионы играли главенствующую роль, занимаясь разведением разумных, разных форм и видов. Псионы не имели защиты от магии, но являлись сильными противниками для морфов. Внешне псионы очень походили на людей, разве что имели абсолютно белую кожу и увеличенные, по сравнению с обычным человеком, глаза.
  Кукловоды - главные маги тайного мира. Слабые физически, и больше похожие на дистрофичных детей, кукловоды тем не менее являлись очень опасными противниками. Свое прозвище, иномиряне получили потому, что создавали магических големов, которые защищали их, помогали там, где требовалась грубая сила, и иногда служили экзоскелетом - кукловоды и голем сливались в единое целое.
  Таким было краткое описание трех главных рас. Однако, помимо них существовало множество других, которые как приправа на блюде, равномерно распределялись среди населения человеческих городов. Они не претендовали на эфир, и просто жили. Занимались производством магических артефактов, торговлей, или вообще вели какой-нибудь маленький бизнес с людьми: например, владели гостиницей или небольшим рестораном.
  Главным условием для жизни на земле иных рас, всегда оставалось - сохранение тайны. Чтобы этого достичь, применялись разнообразные заклинания: отвода глаз, иллюзии, неприметности и многие другие. Помимо этого, в брошюре, настоятельно рекомендовалось для выяснения отношений и любых поединков использовать четвертое измерение. Что это такое, правда не объяснялось, видимо, термин понятный для всех. Для всех кроме меня.
  Когда я закончил читать краткий справочник разумных существ, то приступил к изучению фауны невидимого людям мира.
  В первую очередь нашел описание, так удививших меня, полупрозрачных змей, они, как оказалось, являлись совершенно безвредными существами, паразитирующими на эмоциях людей. Люди назвали их серпентами, от латинского Serpentes - змея, что в принципе логично. Стайками, эти создания гнездились внутри стен бизнес центров, где днем кипели нешуточные страсти.
  Что интересно, другой живности в городах не обитало. По крайней мере в наших трех измерениях. Остальные в мизерных количествах расселились по лесам и глухим участкам планеты. Связано это было с тем, что порталы контролировали разумные, а им наличие на планете всякой компрометирующей биоты, было не нужно.
  Наконец, я взял в руки последний лист бумаги, где имелось описание организаций обучающих новых обладателей силы. С ними рекомендовалось связываться в том случае, если человек собирался развивать свои способности.
  В моем городе насчитывалось четыре таких компании. В брошюре имелись адреса и телефоны каждой из них. Судя по описанию, они маскировались под частные охранные организации. При общении требовалось сообщить что, вы пришли от Марка Захаровича Фельцмана, видимо кодовое слово, и тогда с новым обладателем силы будет общаться настоящее руководство.
  Назывались ЧОП совершенно обычно: "Кобра", "Барс", "Сова", "Азимут". Ничего примечательного, и что самое неприятное, в описании ни слова о том, куда лучше обратиться, чем занимаются, и какая плата требуется за обучение.
  За изучением справочной литературы я не заметил, как пролетело почти два часа. Казалось бы, три бумажки, но я вчитывался в них, пытаясь вытянуть из каждой буквы полезную информацию.
  Ситуация немного прояснилась, но главный вопрос никуда не делся: что мне делать дальше?
  Судя по словам Терентьева, я сейчас нахожусь под пристальным вниманием, а это вызывает определенные трудности. Мне в любом случае надо тренировать рывок, а как сделать это тайно? Вдруг случайный прохожий заменит меня? И что тогда? Смерть?
  Надо научиться, если такое конечно возможно, заклинанию отвода глаз, или чему-нибудь подобному. Вряд ли дешевые книги или статьи из интернета помогут в этом. К тому же, неплохо было бы понять, каким образом защищаться от ментальных атак. Как ни крути, а через неделю придется идти к Бруцкому.
  Вот тоже вопрос. К какой расе относится мой работодатель? В брошюрке, оставленной Терентьевым, об этом не говорилось ни слова. Вероятно, из-за того, что число существ подобных Анастасиусу, было не велико. Хотя, могут найтись и другие причины. Возможно, об этом стоило спросить капитана, но я, к своему стыду, банально забыл.
  Что делать? Извечный вопрос, на который надо дать ответ. И чем раньше я приму решение, тем лучше. Тянуть нельзя.
  Как загнанный в клетку зверь я мерил шагами скромные квадраты своего жилища. Мне не хотелось идти ни к одной из предложенных организаций. Опыт общения с Анастасиусом, подсказывал, что за обучение они могут потребовать совершенно несуразную плату. Но к кому тогда обратиться, если в невидимом мире я никого не знаю?
  Через некоторое время, я пришел к выводу, что выбора у меня по сути нет.
  
  
  
  Глава 5
  Нервно сжимая в руке невзрачную брошюрку, я пытался решить, по какому номеру звонить в начале. В принципе, никакой разницы не было, в любом случае мне хотелось побывать в каждой из представленных ЧОП. Наверняка между ними имеются различия, о которых следует узнать.
  Наконец я просто решил воспользоваться алфавитом.
  - Частная охранная организация "Азимут", слушаю вас, - после непродолжительных гудков ответил молодой мужской голос.
  - Здравствуйте, я от Марка Захаровича Фельцмана, - поспешно выпалил я кодовое слово, - когда мне можно будет к вам подойти?
  - В любое время, мы работаем круглосуточно. Адрес вы, наверное, уже знаете?
  - Да, у меня есть информация, - подтвердил я.
  - Тогда ждем, всего хорошего. - И телефонный разговор прервался.
  Общение с остальными организациями сложилось примерно в том же ключе. Встретиться со мной были готовы в любой момент. Закралось подозрение, что ЧОП были сильно заинтересованы во мне, ну или у них такие корпоративные правила.
  За всеми перипетиями, я совершенно не заметил, как подкрался полдень. Яркое солнце заливало кухню, и создавалось ощущение, что на улице теплый, летний денек. Но увы, если выглянуть в окно, взгляду предстанут только голые деревья, укутавшиеся от холода снегом, да грязный сугробы, притаившиеся возле дорог и тротуаров.
  Терять остаток дня, занимаясь ерундой, совершенно не хотелось. Я наскоро перекусил, попутно отметив, что в холодильнике заканчиваются припасы, оделся и отправился по первому адресу. Меня разбирало любопытство, что предложат мне люди, обучающие новых одаренных? Плюс очень хотелось посмотреть на город в новых красках.
  Вчера, я находился в небольшом шоке и практически ничего не успел разглядеть. Мозг, нокаутированный невероятной информацией, фиксировал происходящее рывками, запоминая только отрывочные образы. Сегодня же, я рассчитывал вдумчиво и не торопясь разобраться, что из себя представляет невидимый мир. Посмотреть на него без испуга, и постараться принять его. Вернуть все как было не получиться, а значит придется подстраиваться под новый миропорядок. Или менять его под себя, хотя настолько самоуверенным, чтобы поверить, что мне это под силу, я не был.
  А город, между тем уже начал готовиться к встрече нового года. Каждый уважающий себя магазин, расцвел разноцветными гирляндами, распушился украшениями и яркими надписями. Конечно, днем это не так бросалось в глаза, но стоит наступить темноте, и все начнет сверкать, как китайский фейерверк в ночном небе. Наверное, если смотреть из иллюминатора самолета, можно полностью оценить всю цветовую фантасмагорию, проглотившую улицы серого, в обычное время города. Но даже тут, внизу город сверкал, создавая то самое, предпраздничное настроение.
  Но не яркие вывески и выключенные днем гирлянды привлекали мое внимание. Я во все глаза смотрел на невидимый обычным людям мир.
  Серпенты, так поразивших меня вчера, практически не привлекали внимания. Они парили вокруг зданий, занимаясь своими делами, и не приближались к прохожим. Ни разу, пока я добирался до нужного мне адреса, полупрозрачные создания не опустились ниже третьего этажа.
  Еще мне запомнились растения, похожие на пушистую мишуру, которыми так любят обматываться наши звезды эстрады. Не смотря на зиму фиолетовые побеги, подобно плющу, вились по стенам, обхватывали фонарные столбы и жались к деревьям. Насколько я запомнил, данные растения занимались тем же, что и серпенты - поглощали излишки ментальной энергии. Правда, непонятно почему их не уничтожили, раз эфир нужен всем и всегда.
  Иномирян на улицах города оказалось немного - в этом Терентьев не соврал. Хотя на счет морфов, я не уверен, логично предположить, что умея принимать любое обличье, они постараются выглядеть как люди.
  А вот ментатов и кукловодом можно было выделить сразу. Первых выдавали глаза. Они темными провалами выделялись на лице, не давая перепутать иномирян с людьми. Бледная кожа лишь подчеркивала отличие. Несколько раз я видел одиноких ментатов, но близко старался не подходить. Мне совершенно не хотелось привлекать чье-либо внимание.
  Кукловоды, видимо предпочитали передвигаться на автомобилях, и на улицах города не попадались. Лишь один раз я заметил, как здоровенный водитель, открывал заднюю дверь выпуская оттуда худое, как скелет существо, одетое, совершенно не по погоде - в легкомысленную футболку и шорты. Из окна троллейбуса было плохо видно, но маловероятно, что я перепутал кукловода с морозоустойчивым ребенком.
  Что интересно, несколько раз я увидел странные вывески на маленьких магазинах, такие как "Артефакты от Рислерда", "Зелья и травы", "Одежда для всех". Последняя ничем бы не выделялась, но рядом с текстом была изображена довольно жуткая образина, похожая на помесь жабы с крокодилом, одетая при этом в приличный смокинг.
  Уже подъезжая к дому, где находилось ЧОП "Азимут", глаз зацепился за двух собакоголовых существ, которые громко кричали друг на друга. Голосов из-за шума колес и расстояния, я не расслышал, но то, что разговор проходит на повышенных тонах, было понятно без слов. Перепалка все накалялась, достигнув пика в тот момент, когда один из, пусть будет гноллов, не замахнулся довольно длинным кинжалом на другого. В ту же секунду, фигуры соперников мигнули и исчезли, и как я не всматривался, но так и не увидел куда они подевались.
  Странностей в мире все прибавлялось, а ответов пока мне никто не давал, но я надеялся, что вскоре все изменится.
  "Азимут" разместился в большом доме, спрятанном в глубине узких улочек. Найти вход не составило труда - большая красная табличка ярким пятном выделялась на выцветшей стене.
  Дверь оказалась заперта, но рядом с цифровым замком находилась кнопка голосового вызова.
  - Слушаю. - прозвучал хриплый голос из динамиков, спрятанных под обшивкой.
  - Я сегодня звонил вам, мне сказали приходить в любое время.
  - Вам кто-то нас порекомендовал? - Уточнил голос.
  - Да, я от Фельцмана Марка Захаровича.
  - Открываю.
  Замок призывно пикнул и разжал свою железную хватку.
  Войдя внутрь, я натолкнулся на еще одну, правда уже прозрачную дверь, которая перегораживала довольно узкий коридор. За ней, в застекленной будке скучал охранник, он дождался, пока я приближусь к преграде и затем нажатием кнопки открыл мне путь дальше.
  - Серьезно тут у вас, - начал я разговор.
  - Сейчас у всех серьезно, - подтвердил мужчина, - вам в 105 кабинет, дальше по коридору. Там с вами поговорят насчет трудоустройства.
  - Так я вроде не на работу пришел устраиваться, - удивился я. - Ко мне вчера один человек приходил, капитаном Терентьевым представился, оставил ваш адрес.
  - Мне сказали, что вас ждут там, - устало ответил охранник, - больше я ничего не знаю. Еще какие-нибудь вопросы?
  - Нет, все понятно. - Не стал я спорить. Вопросы, конечно у меня были, но складывалось ощущение, что сидящий в будке человек, совершенно не в курсе, зачем я тут.
  Долго искать нужную комнату не пришлось. Коридор, по которому пришлось идти, изобиловал разнообразными информационными щитами. Тут была копия лицензии, разнообразные инструкции по охране труда и действиям в чрезвычайных ситуациях, правила распорядка и много другое. Стандартная, наверное, картина для любого подобного учреждению. Вышарканный линолеум и стены покрашенные, на больничный манер, до половины в бледно голубой цвет, дополняли картину не самой успешной организации.
  Неподалеку слышался звук телевизора и громкие всплески дружного мужского смеха. Ноздри улавливали запахи, готовящейся еды.
  Глядя на все это, я совершенно четко осознавал - не может быть тут ничего магического. Не вязалось все это с мистикой, иными мирами и подобными вещами.
  Несмотря на это, бросать начатое смысла не было. Я постучал в дверь, на которой висела табличка с номером 105, и не дожидаясь разрешения, вошел внутрь.
  - А если бы я тут бабу тискал? - Прозвучал полный возмущения голос. - Стучаться мы умеем, а спрашивать разрешения войти, мамка не научила что ли?
  Крупный мужчина, стоял возле окна и внимательно смотрел на меня, явно ожидая ответа.
  - Мне сказали, что меня ждут, вот я и...
  - Сказали ему. Голова тебе для чего? Чтобы туда есть? Расслабились совсем, охламоны!
  - А с какой стати вы так со мной говорите?! - Во мне начала просыпаться злость. - Я, насколько помню, форму вашего ЧОПа не ношу и зарплату тут не получаю!
  - Хм, - мужчина несколько сконфузился, - действительно, что это я. Но ты сам виноват.
  - Возможно, - не стал я развивать конфликт.
  - Полковник в отставке Виктор Степанович Афанасьев. - представился собеседник.
  На первый взгляд ему было лет пятьдесят. Высокий, седой с шикарными усами, спускающимися до самого подбородка. То, что передо мной бывший военный выдавала выправка и глаза.
  Мне редко приходилось общаться с военными. Не с ребятами срочниками, их хватало в каждом дворе, не с полицейскими чинами, а настоящими кадровыми офицерами. И меня всегда поражал их взгляд. Строгий, возможно даже суровый, он всегда запоминался надолго. Почему-то верилось, что человек с таким взглядом не может быть подлецом или вором.
   - Алексей Самойлов. - сказал я, осматривая комнату.
  Ничего выдающегося в ней не было. Небольшой стол, два монитора, на один из которых выводилось изображение с камер видеонаблюдения. На стене висели несколько грамот в рамках. В углу примостился высокий металлический сейф.
  - Я от Фельцмана, - продолжил тем временем я.
  - Да мне доложили уже. - Полковник пригладил усы, - парень, вот скажи мне одно. Тебе оно надо? Это ведь не игрушки, тут все серьезно. Понимаешь?
  - Конечно, - не стал я спорить, - но мне надо научиться пользоваться способностями. Да и не соглашался я еще ни на что.
  - Надо ему, - неодобрительно скривился Афанасьев, - много я вас таких видел - молодых да горячих. Но дело конечно твое, надо так надо. Пошли что ли, провожу тебя к ним.
  - К кому? Я думал, вы тут за все отвечаете, - не стал я скрывать удивление.
  - Мое дело - охрана. Все эти ваши магии-шмагии мне вообще не интересны. Сам не хочу ей заниматься, и тебе не советую. Противоестественно это. Не по-христиански.
  Афанасьев, достал из ящика стола небольшой ключ и направился к двери. Мне не оставалось ничего кроме как последовать за ним. Мы вышли в коридор, сделали еще несколько шагов и уперлись в тупик.
  - Возьми его в руку и приложи к стене, - Афанасьев вложил мне в ладонь ключ, - дальше сам все поймешь.
  Стена мало чем отличалась от любой другой в этом здании. Самый обычный бетон, покрытый неровной штукатуркой.
  Ощущая бредовость ситуации, я все же последовал указаниям и приложил ключ к шероховатой поверхности. Секунду спустя на стене появился контур небольшой деревянной двери.
  - Ключ пусть у тебя пока будет - это пропуск, ну а дальше все объяснят, - полковник вздохнул и побрел в свой кабинет, оставив меня в одиночестве разглядывать очередное проявление магии.
  Дверь тем временем, не собиралась исчезать. Она гармонично вписывалась в интерьер, как будто всегда тут и была. Но при этом, открывать мне никто не спешил.
  Выждав несколько минут, я все же толкнул створку, и та мягко отворилась, открыв передо мной коридор, зеркальный тому, где я сейчас находился. За дверью стояла симпатичная дама лет тридцати в строгом костюме офисного работника.
  - А вы не торопились, - улыбнулась женщина.
  - Знаете, не часто можно увидеть дверь, которая по волшебству возникает в стене. Чувствую себя как буратино в каморке Папы Карло.
  - Оригинальное сравнение, - заметила женщина, - увлекаетесь сказками?
  - До недавнего времени нет. - Я пытался держаться уверенно, не показывая смятение, царившее в душе.
  - Понимаю, меня зовут Алена, предлагаю пройти в другое место. Тут не очень уютно.
  С этим было трудно не согласиться, коридор - не самое лучшее место для обсуждения деловых, я на это надеялся, вопросов.
  Комната, в которую меня привела Алена, отличалась каким-то вычурным богатством. Позолоченные спинки кресел, изящные светильники, картины неизвестных мне художников на стене. Интерьер был подобран со вкусом, но вызывал скорее неприязнь. К тому же все портили жалюзи. Стандартные раздвижные жалюзи, которые можно встретить на окнах самых бюджетных организаций. Они как дырка на вечернем платье были здесь совершенно не уместны.
  - Ну что, Алексей, предлагаю начать разговор. - Алена уселась за черный письменный стол и выжидательно посмотрела на меня. - Раз вы здесь, то к вам недавно наведался представитель "___________". Давно это было?
  - Сегодня, - не стал я скрывать. - Утром ко мне пришел полицейский, представился капитаном Терентьевым. Он мне кое-что объяснил и оставил информацию с телефоном вашей и других организаций.
  - Он все еще балуется иллюзией пламени?
  - Видимо все еще, - я невольно вспомнил тот яростный поток огня, вырвавшийся из ладони капитана. - Он сказал, что это обязательная процедура.
  - Терентьев любит пошутить с новыми одаренными, - усмехнулась женщина, - другие, как правило, обходятся не такими эффектными способами.
  - Я почему-то так и подумал.
  - Значит сегодня утром к вам пришли, - Алена задумалась, - и еще вечер не наступил, а вы уже здесь?
  - Ну а чего тянуть. - Я нервно поерзал в кресле. - Мне очень хочеться узнать об одаренных, о магии о иномирянах в конце концов.
  - Понимаю, - ответила женщина, - сама такая была. Тогда предлагаю начать деловой разговор.
  На столе появилась кипа бумаг, которую Алена разложила на деревянной поверхности и продолжила:
  - Как вы, вероятно, понимаете, "Азимут" - это не все, чем мы занимаемся. Хотя охранная компания у нас вполне действующая и легальная. Так вот, одним из направлений нашей работы является обучение одаренных. Перед вами лежит три договора, если хотите можете их прочесть прямо сейчас. Но я предлагаю вкратце обрисовать вам суть написанного.
  Я тоскливо взглянул на договора, каждый из которых представлял из себя не менее десяти листов бумаги. Наверное, как и любой человек, я понимал, что такие документы необходимо читать, и желательно читать внимательно, но делать этого не любил. Поэтому просто кивнул на выжидательный взгляд Алены. В руках женщины оказался первый договор.
  - Мы предлагаем вам обучение всему арсеналу магических способностей, доступных на вашем уровне силы. Делаем все в кратчайший срок и даем гарантию отличного результата. С вами будут заниматься самые опытные инструкторы и преподаватели. Цена наших услуг указана вот здесь.
  Изящный пальчик с дорогим маникюром указал на цифру в договоре, от которой я пришел, буквально в ужас. Семизначная сумма была для меня совершенно неподъемной.
  - Вы серьезно? - ошеломленно протянул я.
  - Цену устанавливают мое начальство, - пожала плечами Алена. - Но, у нас есть еще два варианта. Думаю, они вас больше устроят.
  - Хотелось бы верить, - скривился я.
  - Итак, - Алена взяла следующий договор, - вы можете устроиться к нам на службу. Всего на год, но при этом получите полноценное и главное, бесплатное обучение. Мы даже будем платить вам зарплату.
  - И в чем же будет заключаться служба?
  - Все просто, - ответила Алена, - вы переезжаете в наше общежитие, учитесь, а затем выполняете поручения, которые дает вам наша компания.
  - На армию смахивает. - Не стал я скрывать свой скептицизм.
  - В какой-то мере, но это отличный вариант. Через год вы будете предоставлены сами себе, при этом получите выходное пособие в размере пятидесяти тысяч долларов. Ни одна армия не делает таких заманчивых предложений.
  Алена всем видом показывала, что такой вариант развития событий окажется для меня лучшим выбором. Будь я не связан договором с Анастасиусом, то, возможно, и согласился бы на такое предложение.
  - А что в третьем договоре?
  - Если вы подпишите его, - Алена перешла на сухой, канцелярский язык, - то вам придется выполнять разовые поручения нашей организации, за это мы обязуемся обучить вас минимальным навыкам работы с магической энергией. Количество и качество информации прописывается в отдельном соглашении к договору.
  Я задумался. В принципе, предложение было не лишено смысла. Но, все равно условия мне не очень нравились. Не стоило делать скоропалительные выводы, ведь есть еще три организации, которые желательно навестить - вдруг там предложения окажутся не столь кабальные.
  - Я бы хотел подумать.
  - Поверьте. - Алена доверительно улыбнулась, - наши условия самые лучшие в городе. Остальные предложат либо тоже самое, либо предъявят более суровые требования.
  - Верю, но мне действительно нужно подумать. - Не сдавался я под напором доводов.
  Женщина вновь улыбнулась. И мне вдруг стало невероятно тоскливо на душе, я понял, что расстроил своим ответом, такого доброго и отзывчивого человека. Нестерпимо захотелось исправить ситуацию.
  - Я подпишу договор, давайте третий экземпляр.
  - Может быть второй, - грустно посмотрела на меня Алена. - Как же мне не хотелось расстраивать ее, но перед глазами возник образ Анастасиуса, и пришлось перебороть себя.
  - Простите, но я не могу, давайте третий.
  - Хорошо. - Не стала настаивать женщина. Бумаги легли на стол, как по волшебству в моей руке оказалась ручка, которой я поставил подпись в указанном месте.
  В тот же миг наваждение спало. Ручка выпала из замершей руки. Тоскливое осознание того, что мной воспользовались, грязным комком рухнуло в мозг.
  - Какого хрена?! - я начал вставать со стула, в желании то ли ударить эту тварь, то ли сбросить со стола бумажки.
  - Мальчик, - снисходительно усмехнулась женщина, - я всего лишь помогла тебе сделать правильный выбор, ты ведь не злишься?
  - Вот ты сука! - Злость начала туманить сознание, отшвырнув в сторону стул, я попытался схватить подписанный договор. - Хрен вам а не подпись!
  - А вот этого не надо, - Алена взмахнула рукой, и мои мышцы одеревенели. Соляным столбом я застыл в попытке дотянуться до ненавистных листов. - Документ уже подписан, и обратной силы не имеет. Если бы вы прочитали его, то могли бы заметить пункт, в котором говориться, что вы обязаны выполнить три поручения нашей компании. В случае отказа от предложенных заданий, за нами остается право применить к вам физическое наказание.
  Глядя на эту тварь, мне хотелось вырвать ее лживый язык. Мало того, что меня буквально вынудили подписать договор. Так она сейчас просто издевается, елейным голосом зачитывая пункты соглашения. Бить женщин некрасиво, но как же мне сейчас хотелось это сделать. Увы, невидимая сила сковала меня крепко - с трудом удавалось дышать, не говоря уже про все остальное.
  - Договор, мы пока придержим, - Алена подошла ко мне, и провела ладонью по щеке, - не переживай. Все свои обязательства мы выполним в полном объеме. Тебе еще понравится у нас. Если не будешь делать глупостей, я тебя разморожу, хорошо?
  Женщина вернулась в свое кресло, вновь махнула рукой и ко мне вернулась чувствительность. Все тело ощущалось будто отлежанная рука - по коже дикими стадами побежали мурашки.
  - Побочный эффект не самый приятный, но бывает и хуже, - заметила Алена. - присаживайся, разговор еще не окончен.
  Эта высокомерная тварь меня безумно бесила, но противопоставить ей было нечего. Даже мой рывок врядли может чем-то помочь. Пришлось подчиниться.
  - Что вы от меня хотите? - Процедил я, сквозь сжатые от злости зубы.
  - Малыш, - мне показалось или эта дрянь специально выводила меня из себя, - я ведь уже говорила. Выполняешь три поручения и все. Прикрепим тебя к одной из наших групп, сходишь с ними на небольшую прогулку, поработаешь грузчиком. А за это мы научим тебя магии.
  - У вас что, людей не хватает? Я на любителей таскать тяжести не очень похожу. Взяли бы любого качка с улицы. - Удивился я.
  - За любого качка, как ты говоришь, нам Терентьев позвоночники повыдирает, а ты ему не интересен. Он обычных, неодаренных людей защищает.
  - Вот вы твари, - с ненавистью произнес я.
  - Аккуратнее со словами мальчик, - Алена погрозила пальцем, - я ведь не всегда такая добрая. Могу и наказать. В общем так. Сейчас ты идешь домой, а послезавтра ждем тебя тут. Будешь учиться магии, ты ведь этого хотел.
  - У меня работа.
  - Уволься, уйди на больничный, прогуляй, мне без разницы, но через день ты будешь здесь. А чтобы не возникло мыслей увильнуть от обязанностей, я повешу на тебя магическую печать, не появишься здесь до десяти утра, и, боюсь, к вечеру превратишься в, воющий от боли кусок мяса.
  
  
  
  Я молчал. Смысла комментировать произнесенное не было. Алена между тем продолжила:
  - Думаю, на сегодня достаточно. Где выход ты знаешь. Во вторник ждем тебя здесь, ключ пока держи при себе, как им пользоваться, надеюсь запомнил. И последнее, мой тебе совет - не стоит обращаться за помощью к нашим дорогим друзьям из "Кобры" и им подобным. У нас с ними договоренность - кто первый заключает договор, тот с новичком и работает. Так что сделаешь только хуже. Все, можешь идти, больше не задерживаю. Копию договора получишь в следующий раз.
  Наверное, будь я менее сдержан, или наивен, то попытался бы выкинуть какую-нибудь глупость: ударить по столу, хлопнуть дверью, обматерить сволочь, в конце концов. Но зачем? Поможет мне это? Да никогда. Станет легче? Тоже не факт. Поэтому я молча встал и вышел из ненавистного кабинета.
  По дороге домой я уже не смотрел по сторонам. Все мысли были сконцентрированы на прошедшей встрече. Меня душила злость. Хотелось взять Алену за ее тонкую шею, и нежно сдавить. Чтобы пропала ее ехидная улыбка, чтобы идеальный макияж растекся от слез.
  Ярость практически выплескивалась наружу. Люди, находящиеся рядом, опасливо косились и старались держаться как можно дальше. Что меня полностью устраивало - мог и сорваться на кого-нибудь.
  На душе было мерзко. Я чувствовал себя эмигрантом, попавшим в чужую страну без гроша в кармане. Денег нет, знакомых, готовых помочь, тоже нет. Крутись как хочешь.
   Но постепенно, нервы пришли в порядок. Да, я попал в кабалу, но был ли другой выбор? Могло ли все пойти по-другому? Судя по всему, нет. Способности надо развивать, и мне при любом раскладе пришлось бы идти сюда, или в любое другое подобное заведение.
  Можно ли было защититься от ментального воздействия? Тоже нет. Да, я не ожидал, что тут меня встретят подобным образом, но если бы знал, то что? Купил бы амулет защиты разума на ближайшем рынке? К бабке-шептунье сходил?
  Обдумав все, я пришел к выводу, что пока надо просто плыть по течению, становиться сильнее, развиваться, а уже потом, пытаться ставить жизнь на свои рельсы, не играя под чужую дудку.
  В квартиру вернулся уже практически полностью спокойным. Жизнь продолжается и мне по сути грех жаловаться - не появись в моей судьбе магия, и еще месяц назад на городском кладбище появилась бы могила с моим именем. Так что нет смысла рефлексировать и посыпать голову пеплом, главное - жив, а дальше выкрутимся.
  Теперь осталось решить, как быть с работой. По сути, финансово, я был обеспечен. Еженедельные выплаты Анастасиуса, позволяли не думать о деньгах, но будет ли это продолжаться постоянно? Остается только надеяться, что - да. Но в любом случае, с должностью курьера придется расстаться, а жаль, мне она даже нравилось.
  Чтобы не оттягивать неприятный момент, я позвонил начальнику. Его номер у меня был - он периодически звонил, когда требовалось помимо оговоренных маршрутов, заскочить по другим адресам.
  С детства не люблю врать. Не люблю, да и не умею. Бывают такой тип людей, которые могут соловьем заливаться, вешая лапшу невероятной длины на уши слушателей. В школе, у нас учился такой - Игорь Вершинин, и периодически он начинал нести откровенную ересь, но при этом делал все с таким убедительным видом, что человек незнакомый с ним, верил каждому слову. Пару раз Игорь был бит за вранье, но видимо натуру не исправишь.
  Интересный персонаж, Хотя, репутацию себе сделал не самую хорошую, к концу школы, его россказни уже никто всерьез не воспринимал. Сейчас, насколько я знаю, Игорь устроился в банк, и неплохо там поднялся.
  Так вот, врать как одноклассник я не умел, но и правду моему, пока еще начальнику, сказать не мог. Пришлось выдать ему немного отредактированную версию про болезнь. Что была ремиссия, которая закончилась, и мне вновь стало хуже, поэтому работать я больше не смогу.
  К чести Василия Павловича, в мое положение он вошел сразу, и настаивать на двухнедельной отработке не стал, попросил только выйти завтра, чтобы они успели мои обязанности переложить на других. Отказывать я, конечно, даже не думал. Одинцов оказался понимающим человеком, спасибо ему.
  Работа еще не стала вторым домом, поэтому уходил с легкой душой. Друзей завести тоже не получилось - большинство коллег о моем существовании вообще не подозревали, так что ни с кем прощаться не пришлось, подписал бумаги, отработал последний день, еще и расчет получил, немного, но все равно приятно.
  Пока мотался по городу старался даже не смотреть в сторону иномирян - мало ли. Пока впечатление о разумных, обладающих магией складывалось не очень приятное, так что ну их, лучше лишний раз на глаза не попадаться.
  Когда наконец, отвез последнюю посылку, заскочил к Василию Павловичу. Хотелось попрощаться по-человечески, но разговор не задался. Одинцов смотрел на меня с жалостью, такие взгляды я научился безошибочно определять еще в больнице. Человек будто прощается с тобой, чувствуя при этом необъяснимую вину. Будто мысленно извиняется, что он здоров и будет жить, а ты нет.
  Скомкано попрощавшись с бывшим начальником, я покинул здание склада. Так закончилась моя короткая трудовая деятельность.
  Как ни странно, но настроение, обитавшее вчера в районе дна, сегодня вполне себе нормализовалось. Воспоминания о самодовольной суке из Азимута слегка притупились. А может я просто перегорел, но так или иначе, мне уже не настолько сильно хотелось ее придушить. А завтра видно будет.
  Тратить вечер на бездумное времяпрепровождение не хотелось. Баловаться рывком - опасно, увидит кто-нибудь и придется снова встретиться с Терентьевым, а он судя по всему действительно серьезный товарищ, раз даже Алена о нем опасливо отзывалась. Поэтому я решил пойти в зал. Тело, немного привыкшее к нагрузкам, требовало физической активности.
  Тренировка началась как обычно. Серега отправил меня разминаться, а сам ушел к другим подопечным. Сегодня в зале находились пара симпатичных девушек и, чувствую, мой молодой сенсей будет весь вечер нарезать вокруг них круги, как волк вокруг добычи.
  Растяжка, разогрев мышц, и я отправился на беговую дорожку. Бег, как я понял - самый нужный навык в мире Сехмет. С каждым разом меня забрасывает все дальше от портала и, если так будет продолжаться, то вскоре придется топать до возвратного портала не меньше суток.
  Мышцы приятно ныли, счетчик дорожки накручивал метр за метром. Постепенно я вошел во вкус, усталость, частый мой спутник, почти не ощущалась. Если раньше, стоило пробежаться пару сотен метров, появлялась одышка, то теперь даже после трех километров дыхание оставалось спокойным и размеренным. Да и по ощущениям, я мог бежать быстрее.
  Кажется, вот они, положительные изменения, о которых говорил Терентьев, и мне они определенно нравятся. Тело будто получало дополнительные силы извне.
  Серега, кстати, тоже заметил мои успехи, он перестал флиртовать с девушками, подошел к тренажеру и задумчиво посмотрел на показатели пульса и пройденного расстояния.
  - Ты сегодня в хорошей форме, - произнес он, - слишком хорошей, не под допингом случайно? Учти, сам себе хуже делаешь.
  - Да нет конечно, какой еще допинг, - успокоил я тренера, - просто выспался, отдохнул, ну и выздоравливаю видимо.
  - Может быть, - сделал какие-то выводы для себя Серега, - ладно, заканчивай бегать, пошли на татами, проверим кое-что. Может и там меня удивишь.
  Мы зашли на маты, тренер надел лапы для бокса, и попросил сделать несколько ударов сперва с максимальной силой, затем скоростью.
  Ну если просят, почему бы и не сделать, тем более мне самому хотелось узнать, на что я способен, поэтому постарался выдать максимум.
  Через пару минут Серега резюмировал:
  - Точность - говно, удар слабый, а вот скорость мне понравилась. Ты реально, либо под веществами, либо раньше не показывал способности и почему-то я склоняюсь к первому варианту. Что скажешь?
  - А что я должен сказать? - Оправдываться перед парнем я не собирался, объяснять что-либо тем более. - Допинг не принимаю, раньше не притворялся, верить этому или нет решай сам.
  - Так-то оно так, - кивнул тренер, - но... А, плевать, дело конечно твое, просто учти, если принимать постоянно, эта дрянь садит сердце, печень, почки. Можно инвалидом остаться.
   - Я тебя услышал, - тема перестала мне нравиться совершенно, - продолжим?
  - Мое дело предупредить. Продолжаем. Меняемся ролями, посмотрим на твою реакцию. Я бью ладонью, ты уклоняешься, начали.
  Проверка началась, Серега стартовал с довольно медленных движений, выбрасывая руку и обозначая место удара ладонью. По началу уклоняться получалось безо всяких проблем, но постепенно скорость увеличивалась. Каждый следующий выпад происходил все быстрее и быстрее, но каким-то образом я успевал среагировать.
  Через какое-то время, тренер сменил темп и стал работать парными ударами, затем тройными, на этом мое везение кончилось. Неожиданно, раскрытая ладонь прилетела мне в лоб, слегка оглушив, но защитный шлем смягчил удар.
  Серега выглядел крайне озадаченным. Я впервые видел его в таком состоянии, он замер и молча смотрел на меня несколько секунд, явно обдумывая, что делать дальше.
  - Я отойду ненадолго, поработай пока с грушей. - Наконец выдал молодой тренер.
  Кажется, я слегка озадачил Серегу, честно говоря, сам от себя такого не ожидал. Сила как-то повлияла на тело, повысив выносливость и скорость реакции. Это, конечно, хорошо, вот только не возникли бы лишние вопросы.
  Тренер, тем временем, подошел к Сугиру тот находился неподалеку, и начал что-то ему объяснять, активно жестикулируя и показывая в мою сторону. Видимо разговор увенчался успехом, потому что через несколько минут они направились ко мне.
  - Мне Серега тут напел, что у тебя реакция как у кобры, может продемонстрируешь? - Обратился ко мне старший тренер.
  - Преувеличивает он, - открестился я, - повезло просто.
  - Ну так проверим сейчас, ты ведь не против? - улыбнулся жилистый казах и, не дожидаясь моего согласия встал в атакующую стойку.
  Наверное, стоило его послать, но во мне проснулся азарт.
  Сугир не стал разогревать меня медленными ударами, он сделал несколько обманных движений, а затем провел быстрый джеб. Его кулак молнией вылетел навстречу моему лицу. На удар Сугира тело среагировало само - небольшое скручивание, наклон головы и кулак пролетает мимо.
  Возможно, я сделал глупость, и стоило пропустить пару ударов, медленно реагировать на выпады, и всячески, показывать, что Серега ошибся, но мне надоело бояться. Пусть думают, что хотят.
  - О как, - тренер слегка опешил, - преувеличивает значит. Ну что Серега, хорошая новость у меня, дело тут не в допинге, такое я сразу подмечаю. Ты притворялся раньше что ли?
  Последний вопрос Сугир адресовал мне. Пришлось вновь выдать полуправду:
  - Болел я, восстанавливаюсь потихоньку.
  - Понятно, - кивнул тренер, - хорошие у тебя данные. По возрасту, конечно есть вопросы, но все решаемо, год - два и можно неплохого бойца сделать. Как смотришь на это?
  - С недоверием, - не стал я скрывать свое отношение.
  - Зря, я серьезно говорю. Ты подумай, я не одного чемпиона вырастил, глаз наметан. Мастера из тебя не получится, все же возраст, но на городе вполне призовое возьмешь.
  - Надо подумать, - отказывать сразу не хотелось. Естественно ни о каких соревнованиях я даже не думал. Неизвестно как отреагируют люди Терентьева, когда узнают об этом, а создавать проблемы на пустом месте будет только полный идиот.
  - Думай, - Сугир внезапно провел боковой удар, как и прошлый раз, я ушел с линии атаки. Произошло это рефлекторно, сознание еще не успело осознать выпад, а тело само сделало всю работу.
  - И что это было?! - Вспылил я.
  - Просто еще раз убедился, - примиряюще поднял руки тренер, - Тебе надо профессионально заниматься. Ну ахренительные же данные! Не тяни с выбором. Еще немного и все, момент будет упущен, профукаешь все вспышки.
  - Понятно, - фыркнул я, - подумаю, но ничего не обещаю.
  - Все, заметано, - Сугир улыбнулся, и его скошенные глаза хитро сощурились, - тренируйся.
  Когда старший тренер удалился, я решил узнать у Сереги, зачем Сугир так активно агитировал меня стать на путь бойца.
  - Как зачем? - Удивился парень, - смысл его работы в том, чтобы бойцов готовить.
  - А я тут при чем? Ну реакция хорошая, выносливость на уровне, как оказалось. Но ведь этого мало.
  - Жираф большой, ему видней. Может из-за сына еще... - уклончиво ответил Серега, но потом спохватился, что ляпнул лишнего, - так все, хорош базарить, пошли, будем блок отрабатывать, не все же тебе от ударов уворачиваться.
  Вечером, я обдумывал слова тренера. Становиться профессиональным спортсменом - точно не мой путь. Бессмысленно и опасно. Бывший задохлик, внезапно ставший бойцом, вызовет очень много вопросов. С другой стороны, будет неплохим подспорьем умение грамотно начистить морды. Добро должно быть с кулаками, эту фразу еще со школы помнит каждый.
  Так же хотелось понять, как сильно магия или эфир повлияла на мое тело. Насколько я стал быстрее, выносливей, сильнее в конце концов, а опытный тренер такие изменения заметит сразу.
  До ночи, решение я так и не принял. Хотелось и рыбку съесть и ... косточкой не подавиться. То есть и бойцовские навыки получить и проблем не нажить. Пришлось пока отложить данный вопрос, неизвестно, что меня ждет завтра, может после посещение Азимута, о Сугире, я даже не вспомню.
  Идти туда или нет, такого выбора мне сука-Алена не оставила, угрозу применения магии против себя, я воспринял крайне серьезно, достаточно вспомнить того же Анастасиуса. Поэтому утром, настроившись на оптимистичный лад и выкинув депрессивные мысли из головы, я отправился по знакомому адресу.
  В Азимут прибыл без четверти десять. Дверь, кстати оказалась не заперта, ждать, как в прошлый раз, пока дежурный ответит на вызов не пришлось. На проходной вопросов также не возникло, молодой парень лишь коротко взглянул на меня и открыл доступ во внутренние помещения.
  Проходя мимо комнаты, в которой работал полковник Афанасьев, я лишь грустно вздохнул - мне почему-то показалось, что Виктор Степанович, был в курсе, что меня ждет и пытался отговорить, но всю правду открыть не мог.
  Потайной проход неизменно прятался в стене, скрывая за собой тайный коридор, но ключ, лежавший в руке, сработал без осечек - контур двери вновь тонкой линией прорезал поверхность старой штукатурки.
  Алена судя по всему меня ждала, она сидела за своим шикарным столом, изредка прикладываясь к дымящейся кружке.
  - Не опоздал, - женщина улыбнулась, - похвально.
  - Было бы глупо задержаться, учитывая наложенную магическую печать, - скривился я.
  - Иногда люди нам не верят, рада, что ты не из таких, - сказала Алена.
  Затем женщина коснулась золотого кольца на пальце, прислушалась к чему-то и произнесла: - Олег, зайди ко мне.
  Интересный способ вызвать подчиненного. Тут либо технологии, с которыми я не знаком, либо магия.
  Спустя минуту, в кабинет заглянул коротко стриженный мужчина, одетый в спортивные штаны и футболку, ярко-синей расцветки. Подтянутая фигура, и мускулистые руки явно намекали, что гость не гнушается посещать спортзал.
  - Олежа доброе утро, хорошо выглядишь, - поздоровалась Алена с посетителем, от чего тот немного сконфузился, - знакомься, Алексей - твой новый подопечный. Он подписал договор на три занятия, используйте их с пользой.
  - Сделаем, Алена Вячеславовна, все будет в лучшем виде. - отрапортовал Олег.
  - Не сомневаюсь, - проворковала Алена. - По крайней мере в тебе.
  - Мы тогда пойдем? - Неуверенно спросил мужчина. Мне показалось, что он явно робеет перед своей начальницей.
  - Пойдите, - милостиво разрешила женщина, и вновь взяла кружку, которая, как мне показалось начала парить сильнее.
  - Ну что, будем знакомы, Олег Ярославцев, - представился мужчина, когда мы вышли из кабинета.
  - Алексей Самойлов, - ответил я.
  - Ну что, Леха, пошли на полигон. Удивлен я, конечно, что ты на три занятия только подписался, обычно всех на год вербуют.
  - Скажи, Олег, а эта Алена всех новых одаренных так встречает?
  - Всех. - состроил грустную мину мой сопровождающий.
   - Как-то не по-человечески.
  - А мы тут не совсем люди, - хохотнул Олег.
  - Зачем тогда весь этот цирк с договорами. Принудили бы меня, да и все.
  - Есть некоторые сложности. Ты ведь знаком с "пятым департаментом" ? Так вот, пока договор не подписал, ты как бы находился под их защитой.
  - Так меня по сути вынудили подписать эту долбаную бумажку! - Возмутился я. - Какая это нахрен защита?
  - Ну пришел-то ты сюда сам. "департаменту" выгодно, чтобы новые одаренные находились под контролем. Они все же не всесильны и наблюдать за каждым не могут, а так ты тут под присмотром.
  - Изумительно мля, - выругался я, - ну а ты сам, тоже договор подписал?
  - Было дело, - уклончиво ответил Олег, - на год, но потом втянулся, тут в целом неплохо, если бы не...
  Мужчина осекся, и мне пришлось его переспрашивать:
  - Если бы не, что?
  - Думаю ты и так все понял. - Серьезно ответил Олег, - так, мы почти пришли, ты ведь хотел магии научиться, вот этим и займемся.
   Помещение, в котором мы оказались, чем-то напоминало заброшенный спортивный зал, переделанный под тренировочную площадку пейнтболистов. Высокий потолок, деревянный пол, перегородки, вырастающие то тут, то там.
  - Это магический полигон? - Удивился я, - не таким он мне представлялся.
  - Один из, - ответил Олег, - тут в основном бойцы тренируются. Но и нам он пригодится. Хотя для начала надо твой магический потенциал измерить, есть тут у нас один прибор.
  Олег повел меня в боковую комнату, в которой на треноге располагался причудливой формы кристалл. Его сверкающие грани, отбрасывали множество разноцветных бликов, которые порождала яркая лампа на потолке.
  - Присаживайся, - Олег кивнул в сторону деревянного стула, устроившегося возле магической конструкции, - задача простая, смотришь внутрь кристалла, пытаешься раздуть пламя внутри.
  - А подробнее? - решил я выудить больше информации.
  - Это артефакт, который обладает очень большой чувствительностью к магическому воздействию. - Олег дотронулся до вершины кристалла и внутри вспыхнуло пламя. - Он реагирует на любую силу, направленную на него. Чем сильнее огонек внутри, тем сильнее маг. Делать особо ничего не надо, просто сядь и вглядись внутрь.
  - Звучит не слишком сложно, а ты какой силы?
  - У меня пятый уровень, не большой на самом деле, - Олег немного смутился, - та же Алена Вячеславовна имеет двенадцатый.
  - А какой максимальный? - спросил я.
  - А нет максимального, артефакт покажет до двадцатого, а дальше уже безразмерные величины. - Развел руками Олег. - Может уже начнем, садись и смотри внутрь.
  Под моим не самым выдающимся весом, стул скрипнул, но выдержал, а я последовал инструкциям, которые выдал Олег. Поглядим, какой у меня уровень.
  Кристалл притягивал взгляд, его ровные грани блестели, как осколки льда, а внутри тускло светилась желтая искра. Она мерцала, напоминая яркие звезды теплой летней ночью.
  Постепенно окружающий мир потускнел, остался только я и маленький источник света. В какой-то момент, мне показалось, что мы прикоснулись друг к другу, и в тот же миг искра превратилась в пламя. Правда совсем крошечное. Маленький огонек, похожий на бутон фантастического цветка, играл в центре артефакта.
  - Понятно теперь почему тебя "серые" к себе не приняли, - прервал мое созерцание Олег.
  - Серые? - не понял я. Сознание до конца не пришло в норму - перед глазами все еще сохранялся образ маленького языка пламени.
  - Серые - это "Пятый департамент", их обычно так называют. Вроде как со времен Союза повелось. Почему, не знаю, но прозвище прижилось. Согласись, так гораздо удобнее.
  - Ясно, а что ты там говорил, почему они меня к себе не приняли? - решил я до конца разобраться.
  - Так они если сильных одаренных находят, то к себе принимают, а у тебя всего первый уровень. - Олег указал на кристалл, в котором еле теплился маленький огонек.
  - А как они узнают? Насколько помню, никаких амулетов Терентьев с собой не принес. - удивился я.
  - Так это ж "Серые", они много чего умеют. Говорят, - Олег слегка понизил голос, - их главному почти тысяча лет, он крещение Руси застал. Самый сильный маг Европы.
  - Слабо вериться, говорить могут все, что угодно.
  - Может быть, - мужчина улыбнулся, - а я - верю.
  - Пес с ними с этими Серыми, ты лучше скажи, что мне мой первый уровень дает?
  - Немного, на самом деле, чуть-чуть бытовой магии, крупицу защитной, ну и глаза отводить сможешь.
  - Плохо. - расстроился я. - Может он изменится со временем? Тренировками там, или еще каким-нибудь образом получится раскачаться?
   - Бывает и такое, - ответил Олег, - но редко, у меня, например, как был пятый три года назад, так и остался.
  - А скажи, смогу я, допустим, - пришлось изобразить задумчивость, - мгновенно, или очень быстро, перемещаться на несколько метров?
  - Нет, это уровень восьмой-девятый, не меньше, - махнул рукой Олег, - а почему такой вопрос?
  - В кино видел, - соврал я, и решил сменить скользкую тему. Вопрос с рывком, который явно не соответствовал моему первому уровню, оставался открытым. - Может тогда начнем обучение?
  - Давно пора, - радостно воскликнул Олег, - начнем с азов.
  Глава 6
  
  Как оказалось, азами Олег называл небольшую лекцию по магии. Если не вдаваться в подробности, то я услышал практически тоже самое, что уже говорил Терентьев, но с маленькими уточнениями.
  Выяснилось, что эфир и магическая сила - это довольно близкие, но все же разные вещи. Эфир нельзя использовать напрямую, сперва его нужно собрать, для этого используются специальные артефакты, а затем трансформировать в полезную энергию. Человеческие маги, к сожалению, в таких вещах не преуспели, а вот иномиряне прекрасно с этим справляются. Так что эфир, для нас практически бесполезен. Другое дело - магическая сила. Она появляется лишь у малой горстки людей, в процентном соотношении - сотые доли. И сила эта у каждого разнится. Самые способные могут, буквально горы свернуть, было бы желание, а таким как я: первый - седьмой уровень, приходится довольствоваться минимальными воздействиями на реальность. Кружу взглядом поднять, температуру увеличить, пиво охладить в конце концов.
  Если я правильно понял, то сила может проснуться в человеке, под действием определенных обстоятельств. Для одних - это будет сильное эмоциональное потрясение, для других болезнь, для третьих - угроза жизни. В принципе, все это вполне подходило к моей ситуации, так что легенду, откуда у меня появилась сила, придумывать не придется.
  На этом, краткая лекция была завершена, и Олег, решил, что пора заняться практическими занятиями. Мы переместились в соседнее помещение, от предыдущего оно отличалось лишь тем, что на столе вместо кристалла стоял стеклянный или, возможно, хрустальный шар. Как отличить одно от другого я не знал.
  - В первую очередь необходимо изучить те действия с силой, которые пригодятся тебе в ближайшем походе. - Начал Олег.
  - А про поход можно поподробнее? - я навострил уши.
  - Азимут, если ты еще не понял, предоставляет услуги наемников. Мы выполняем различные поручения иномирян, или любых лиц, готовых заплатить энную сумму.
  - Мне говорили про какой-то поход, и работу грузчиком.
  - К этому и подвожу, - сказал Олег, - некоторые поручения связаны с добычей редких ингредиентов для ритуалов и зелий. Как правило, их получают из разнообразной живности, обитающей в соседних мирах. Туда ты вместе с группой охотников и направишься.
  - Так, стоп. Я уже смирился с мыслью, что магия существует, что на земле обитают существа из иных миров. Но ты хочешь сказать, что мне придется таскать внутренности убитых магических тварей?! Шикарно, просто шикарно.
  Новость меня несколько шокировала, мало мне мира Сехмет, так еще и тут придется соваться неизвестно куда.
  - Договор ты подписал, теперь никуда не деться, - Олег состроил грустную мину, - мне эта идея, привлекать новичков к таким операциям тоже не нравится, но приказы начальства не обсуждаются, особенно Алены Вячеславовны.
  - Я ведь там только мешаться буду. Бред какой-то.
  - Леха, ну не знаю я подробностей, - взмолился Олег, - мое дело немного подготовить тебя, а дальше командир группы все, что нужно сам объяснит.
  - Ну хотя бы скажи, когда поход.
  - Завтра. - Ударил громом ответ.
  - Серьезно?! - я неверяще смотрел на собеседника. - Просто охренительно! Лучше не придумаешь!
  - Таково распоряжение Алены Вячеславовны. - Олег отвел глаза. - У нас заказ, насколько я знаю, завтра сеанс открытия портала, тут уж ничего не поделаешь. Да не переживай так, будет обычный рейд, он, как правило безопасный.
  - Понятно, - я постарался успокоиться, - хрен с ним с походом, раз никуда не деться, учи тогда.
  - Вот это другой разговор, - оживился Олег, - Для начала, надо научиться обращаться к силе. Положи руку на шар и закрой глаза, это поможет сосредоточиться. Постарайся искать внутри необычные ощущения. Любые: тепло, холод, злость, все что угодно, каждый человек воспринимает силу по-своему.
  Моя ладонь коснулась холодной поверхности артефакта. Казалось бы, банальная вещь - хрустальный шар. Безделица, которая является обязательным атрибутом шарлатанов всех мастей и видов. Но, как оказалось, в данном месте, прозрачная игрушка действительно являлась магическим артефактом.
   В первую минуту ничего особенного не происходило, я искал знакомые ростки силы, которые использовал при рывке, и естественно находил, правда говорить об этом Олегу не спешил - решил, что это будет слишком быстро. Однако, через какое-то время, рядом со злой, темной силой возникло ощущение еще одного источника, правда совсем слабого. Он ощущался, как та звездочка в кристалле - маленький и беззащитный и мне, почему-то показалось, что это - именно то, что я искал. Не та ненависть, которая сжигала меня перед применением магических способностей, а теплый и светлый огонек силы.
  - Что-то есть, - произнес я, открыв глаза, - как будто рюмку коньяка бахнул и она теперь греет изнутри.
  - Один из вариантов проявления, - согласился Олег, - теперь попробуй найти эту силу без помощи шара.
  Кивнув, я постарался последовать совету. Получилось довольно легко. Два вида силы ощущались достаточно четко, одна сильная и злая, другая светлая, но совсем крошечная. Они уживались рядом, но при этом совершенно не переплетались, а существовали отдельно друг от друга, отделенные барьером.
  - Сделано. - Отрапортовал я.
  - Супер, - обрадовался Олег, - постарайся растянуть ее на все тело. Это позволит снять усталость и заживить микро разрывы в мышцах, если они имеются.
  Экспериментировать с темной силой я решил дома, поэтому сосредоточился на втором источнике. Не знаю, как описать работу с этим внутренним ядром - слишком необычные впечатления. Трудно объяснить глухому с рождения человеку, как звучит музыка, так и здесь. Я словно мог управлять еще одной частью себя, частью, которой раньше не было.
  Когда, по совету Олега, я растянул силу, то словно сделал вздох света. Тело отреагировало очень знакомо: нечто похожее происходило в мире Сехмет - мышцы наполнились энергией, мысли обрели кристальную чистоту, а зрение обострилось. Но имелось и отличие - отсутствовала злость, которая неизменно сопровождала поглощение силы после убийства существ.
  - Охренеть! - я постарался изобразить неподдельное изумление. - Просто Охренеть!
  Олег выглядел довольным, он улыбался, глядя на меня со снисходительной улыбкой. Мне сразу вспомнилась практика в колледже - точно также на нас смотрел опытный каменщик, после того как мы сделали правильную, по его мнению, кирпичную кладку.
  - Первый раз всегда так, - улыбнулся Олег, - приятное чувство, но не переусердствуй. Твоих сил должно хватить на одну такую манипуляцию в час. Будешь делать чаще - выгоришь. Источник надолго перестанет подчиняться, а в худшем случае вообще может иссякнуть.
  - А вот это очень полезная информация, - сказал я, - так будет со всеми магическими манипуляциями?
  - Да, чем больше сила, тем больше заклинаний может выдать одаренный, но даже у самого сильного мага есть предел возможностей.
  - В принципе логично.
  - Ну да. - согласился Олег. - Так, с этим разобрались. Главное, ты уже научился чувствовать силу. В свободное время пытайся управлять ей, например, увеличивай концентрацию в правой руке, затем в левой. Это поможет развить контроль, а он, поверь, всегда пригодиться.
  - Надеюсь, никакой иллюминации при этом не будет? - Обеспокоился я.
  - Нет, на счет внешних проявлений не беспокойся, к тому же, простой человек все равно ничего не заметит. Теперь настала очередь сложной работы.
  - А до этого было несложная? - Я недоверчиво посмотрел на Олега.
  - Нет конечно, - усмехнулся он, - то, что ты делал, даже не магия, так - расширенная йога, тренировка духа так сказать, а теперь начинается настоящая магия. И первое, чему ты научишься - защита. Завтрашний рейд, хоть и обещает быть безопасным, но мало ли.
  Практически до самого вечера, Олег объяснял, как создавать одно базовое заклинание, и это оказалось чертовски сложно. Только для того, чтобы вывести силу за пределы тела, пришлось потратить больше часа, затем потребовалось сформировать один из базовых защитных знаков.
  Олег визуализировал хитро завернутый крендель, похожий чем-то на китайский иероглиф, и повесил его в воздухе, а передо мной встала задача повторить знак. И тут меня подстерегало главное на сегодня испытание - видели, как маленький ребенок пытается первый раз завязать шнурки? Так вот, мои потуги справиться со жгутом силы, выглядели примерно также.
  Знак ускользал от меня, как намазанный мылом уж. Стоило только чуть-чуть потерять концентрацию, как сила моментально втягивалась в тело и все приходилось начинать заново. Я десять раз вспотел, пока начало хоть что-то получаться. Сила, как будто не хотела подчиняться, она все время норовила вырваться из руки и затаиться внутри источника, но я не сдавался. Раз за разом жгут энергии, подчиняясь волевому усилию, завивался в хитрую фигуру.
  Бедный Олег, не знал куда себя деть, и пытался помогать советами, но судя по всему с данной задачей мне предстояло справиться самому, посторонний шум только мешал. В конце концов мой наставник плюнул и оставил меня в покое, по-моему, он несколько раз вообще уходил. А я, забыв про все на свете, боролся с непослушной магией.
  Наконец кривая и дрожащая линия энергии стабилизировалась, знак обрел окончательную форму. В тот же миг, он вспыхнул золотистыми искрами, а вокруг меня образовалась еле заметная сфера.
  - Ура! - Олег вскочил со стула. - Я уже думал тут и помру от скуки. Начало положено, дальше будет легче, но, думаю, уже не сегодня. Предлагаю, на этом закончить, завтра у тебя сложный день.
  - Согласен, - устало кивнул я, - мне кажется, из меня выпили все силы.
  - Ну так взбодрись, ты ведь уже умеешь, сил должно хватить. Начинай чаще думать, как одаренный.
  - Мозг не работает, - признался я, но совету наставника последовал. Бодрящий поток слегка уменьшил усталость, но психическое истощение никуда не делось. - Как хоть работает заклинание?
  - А вот так, - наставник вытащил из кармана пятирублевую монету и с силой запустил ее в мою сторону. Сил уклоняться от такого снаряда не было, к тому же, опасности я не ощущал, поэтому с интересом наблюдал, что произойдет дальше.
  Монета, тем временем, достигнув радиуса, созданной сферы, резко замедлилась, а затем и вовсе упала на землю, так и не задев меня.
  - Интересный эффект, - отметил я, - а пулю этот щит остановит?
  - Твой - нет, но можно использовать кое-что другое. Зачем останавливать пули, если можно их отводить в сторону, так выходит гораздо экономнее по энергозатратам.
  - Научишь? - Оживился я.
  - Точно не сегодня, и вообще, думаю, тебе пора, - Олег, обеспокоенно взглянул на мое осунувшееся лицо, - завтра будет сложный день. Стоит хорошенько отдохнуть и выспаться.
  С таким утверждением было глупо спорить, поэтому я только устало кивнул, но вспомнил про еще одну вещь:
  - Мне обещали сегодня отдать копию договора.
  - Давай я на электронку сброшу, Алена Вячеславовна уже ушла, да и не стоит с ней лишний раз пересекаться.
  - Гляжу, она вас тут закошмарила, - усмехнулся я.
  - Не стоит это обсуждать, - покачал головой Олег, - по крайней мере не здесь.
  - Ну тогда до завтра? Скажи, хотя бы, что с собой взять?
  - Ничего не надо, амуницию тебе выдадут, ну и все подробности на месте обрисуют, главное не опаздывай, в девять утра надо быть тут.
  - А если не приду? - я выжидающе посмотрел на Олега, очень хотелось увидеть его реакцию на такой вопрос.
  - Поверь, - наставник, тяжело вздохнул, - лучше этого не делать.
  На этом наш разговор завершился, мы обменялись контактами, и я покинул Азимут.
  Когда вышел из здания ЧОП, на улице уже стемнело, и только в этот момент до меня дошло, что за весь день я ни разу не ел, не пил, и что самое печальное, ни разу не посетил уборную.
  Возвращаться назад, категорически не хотелось, но, к счастью, неподалеку находился один из, разбросанных по всему городу, Макдональдсов, где можно было удовлетворить все насущные потребности.
  Через полчаса я уже сидел за столом и уплетал безусловно вредный, но очень вкусный бургер, запивая его колой. Фаст фуд, прочно вошел в нашу повседневную жизнь, став неотъемлемой его частью, нравиться это людям или нет. И отказываться от преимуществ, которые он дает, нет смысла.
  Пока я утолял голод, вспоминал прошедший день. Олег произвел на меня приятное впечатление. Он, наверное, единственный положительный персонаж этого нового магического мира, хотя кое-что в нем немного напрягало - легко читаемый страх перед Аленой, но тут его грех судить, начальница у него - та еще сука. И в профсоюз не пожалуешься. Сомневаюсь, что такой вообще есть.
  Вторая вещь, занимающая мои мысли - магия. Ее применение, оказалось несколько сложнее, чем я предполагал. Самостоятельно изучить магический алфавит не получится, разве что найти какую-нибудь книгу, например, магия для чайников, букварь магических символов или основы чароплетения для магов первого уровня. Мда, разыгралась фантазия. Странно, что при этом, рывок у меня получилось сделать, буквально на интуитивном уровне. К тому же, странные два источника силы. Опять одни загадки. Может действительно пора навестить какие-нибудь магические лавки? Наверняка там найдётся хоть что-нибудь полезное.
  Бургер исчез непростительно быстро, но покупать еще один, я не стал - магия магией, а от изжоги меня еще не научили избавляться, поэтому допил колу и отправился домой. Тренировку сегодня решил пропустить - завтра, действительно сложный день, и желательно встретить его полностью отдохнувшим.
  Однако посвятить весь вечер отдыху не получилось. Нет, мне никто не мешал, в квартиру не ломились незваные гости, соседи не включали перфоратор, а алкоголик Серега не устроил шумную попойку. Просто из головы не могли выйти мысли о магии и всем, что с ней связано. Это походило на какую-то одержимость, душу скребли кошки, а мозг требовал экспериментов. В общем - сам себе враг, хотя нельзя сказать, что время было потрачено впустую.
  Для начала я попробовал повторить трюк, которому меня научил Олег - расширенная йога, как он ее назвал, но использовать не светлую силу, а темную. Как оказалось - зря. Нет, сперва все шло по плану, сила послушно отозвалась на зов и легко выплеснулась из своего места сосредоточения, заполнив тело. А дальше, произошло неприятное - глаза, фигурально выражаясь, залила кровь, все мысли вытеснило одно желание - желание убивать.
  Хорошо, что в квартире я находился один, иначе кто-нибудь бы пострадал. К счастью, наваждение быстро схлынуло, и мне ким-то чудом, удалось удержать себя от непоправимых глупостей. Хорошо хоть в подъезд не побежал в поисках жертвы.
  - Какой-то треш, - выдохнул я, вытирая пот со лба.
  Сердце бешено стучало, тело периодически сотрясала дрожь. Эффект от применения силы, мне совершенно не понравился. В прошлый раз такого не было, но вероятно потому, что сила сразу тратилась на рывок и не успевала поглотить сознание. В общем неудачный эксперимент.
  Несмотря на произошедшее, я все же решился создать защитную сферу - не смог удержаться. И как оказалось, не зря - все прошло как по маслу. Сила сконцентрировалась в руке, а затем послушно сплелась в нужный магический знак. Появившаяся сфера мигнула и исчезла, но я четко ощущал, что она плотным барьером окружает меня, и что-то мне подсказывало - она окажется куда более прочной, чем та, которую я создал под руководством Олега.
  Конечно, не мешало бы это проверить, но я совершенно не понимал, каким образом. Не идти же к соседям с просьбой покидать в меня тяжелые предметы. В конце концов, я нашел довольно увесистый степлер, лег на пол и подбросил канцелярский прибор над собой. Больших трудов стоило оставить глаза открытыми и не попробовать защититься руками. Впрочем, результат оказался ожидаем - в десяти сантиметрах от тела степлер окончил свой стремительный полет и уперся в сферу, а затем, спустя секунду, легко плюхнулся мне на живот.
  Посчитав эксперимент удачным, я с чувством выполненного долга отправился спать - уставшая психика требовала отдыха. Про договор, который Олег, таки выслал, вспомнил, уже практически во сне и заставить себя встать, не смог.
  На следующий день хмурое и слякотное зимнее утро распахнуло свои объятия, явно намекнув, что ничего приятного сегодня ждать не стоит. Погода, как это часто бывает, сделала ход конем и сменила холод на оттепель. Стрелка термометра уверенно перешагнула за нулевую отметку, и возвращаться обратно не спешила.
  Меня всегда раздражал город зимой. Если на даче декабрь - это сугробы, чистый воздух, запах дыма, поднимающегося из трубы, баня в конце концов. То зажатая среди бетонных зданий зима превращалась в серое и противное время года. Постоянная грязь из-за реагентов, черные от выхлопных газов сугробы и сырой ветер, вытягивающий тепло из тела отбивали все желание выходить на улицу.
  Отвратительно настроение еще сильнее испортилось, когда в Азимуте я повстречался с Аленой. Она стояла неподалеку от своего кабинета и разговаривала с лысым мужчиной, довольно внушительных размеров. Но стоило мне подойти, как ее внимание тут же переключилось:
  - Мне нравится твоя пунктуальность, - сказала Алена, поправив волосы, - как тебе моя новая прическа, лучше, чем была до этого?
  Вопрос сбил меня с толку, при чем здесь прическа? К тому же я совершенно не помнил, какая у нее была раньше. Хотя надо отдать должное, мягкие темные локоны, спускающиеся немного ниже плеч, смотрелись неплохо.
  - Отличная, у вас хороший стилист, думаю, она лучше, чем была раньше, - после небольшой паузы ответил я.
  - Эх мужчины, - наигранно вздохнула женщина, - прическа осталась прежней, штрафной балл тебе, в следующий раз будь внимательнее.
  Как-то комментировать ее слова я не счел нужным и поэтому просто молча стоял, ожидая пока этот спектакль окончится.
  - Ну хорошо, - Алена повернулась к стоящему рядом мужчине, - оставляю тебя в надежных руках, Виктор введет тебя в курс дела, он у нас большой профессионал и вообще умница. Не буду вам мешать. Витя, как вернетесь, зайди ко мне на пару слов.
  - Хорошо Алена Вячеславовна, - кивнул мужчина, а когда она ушла в свой кабинет, обратился ко мне, - иди за мной, все вопросы позже.
  Судя по голосу, Виктор был явно чем-то раздражен, поэтому спорить я не стал, видимо плохое настроение сегодня не только у меня.
  Через несколько минут мы оказались в просторной комнате, похожей на казарму, вдоль стен стояли несколько застеленных кроватей, возле которых примостились низкие тумбочки. Около входа растянулся длинный шкаф, со множеством отделений, что интересно без дверей. На полках лежали комплекты одежды, а внизу располагались несколько рядов с обувью преимущественно военного образца, насколько я мог об этом судить.
  В комнате мы оказались не одни, за широким столом сидели трое мужчин и одна представительница прекрасного пола. Еще не приближаясь к ним, я по звукам понял, что идет какая-то карточная игра.
  - Какие ставки? - Громко спросил Виктор, когда мы вошли.
  - Десять процентов от добычи, - ответил один из игроков, - а Колян просто за компанию сидит.
  - Понятно, знакомьтесь - Алексей Самойлов, пойдет сегодня с нами.
  Четыре пары внимательных глаз уставились на меня. Впрочем, я ответил им тем же и пристально рассматривал людей, с которыми предстоит пойти в рейд.
  - Доброе утро, - я решил, что поздороваться первым будет правильно.
  - Так, политесы разводить не будем, это Марго, - Виктор начал называть присутствующих, указывая на них пальцем, - Глеб, Ринат и Колян.
  Единственная женщина в нашей группе выглядела лет на двадцать, короткие темные волосы, стройная фигура, которую не могла скрыть даже бесформенная одежда, карие глаза и хитрая улыбка. Девушка чем-то напоминала дикую кошку, милого, но опасного хищника.
  Чтобы запомнить остальных, я постарался выделить у каждого характерную черту. Такой способ помогал мне еще со студенческих времен и, в целом, неплохо помогал.
  Глеб - шпала. Высокий, нескладный, худощавый и немного резкий в движениях. Колян - кабан, полная противоположность предыдущему человеку. Коренастый, крепкий, с довольно мясистым лицом, он действительно напоминал лесного секача. Ринат явно имел азиатские корни, его узкие глаза и черные волосы, не оставляли в этом сомнений.
  Ну и Виктор, судя по всему лидер компании. Отличительной чертой этого человека являлось полное отсутствие волос на голове. Нет, брови и ресницы имелись, но вот остальная растительность где-то потерялась. Как обычно говорят в таких случаях - гладкий, как бильярдный шар.
  - Значит слушаем вводную, - Виктор обвел присутствующих глазами, и по скучающему виду людей, я понял, что информация дается в первую очередь для меня, - работа привычная. Имеется заказ на внутренности инсектов, выступаем через два часа, обратный портал откроется в десять по нашему времени. Чем больше соберем, тем лучше. Награда стандартная - по монете за каждый орган. Вопросы?
  Судя по всему, ни у кого вопросов не возникло, кроме меня само собой, что я собственно и озвучил:
  - Мне сразу все назвать?
  - Не стоит, - скривился Виктор, - садись, вон на кровать, и слушай внимательно. Мы идем в стандартный, для нас рейд, четверо охотников, два прицепа - ты и Колян, ваша задача просто тащить добытый груз. Вперед лезть не надо, стоите за спинами, собираете трофеи.
  - Я так, понимаю, Колян тоже подписал договор?
  - Да, у него контракт на год. Но половину срока он уже отмотал, так что скоро выйдет на вольные хлеба и станет полноценным членом отряда.
  - А в этом есть смысл? - Спросил я.
  - Еще какой. - Виктор загадочно улыбнулся. - Стоит тебе хоть раз побывать в мире трех лун, и все вопросы отпадут сами собой. Там, Леха, скажу тебе по секрету - рай. Лучшие девушки, дурь, про которую на земле и не слышали, любые развлечения, какие только душе угодно.
  - Допустим, а при чем тут ваша работа?
  - При том, что в рай вход платный, а рубли там не принимают. Только этельстен. Это название валюты иномирян, мы их чаще всего просто монетами кличем, больно уж звучит заковыристо.
  - И вы ради них рискуете жизнью? Ради мира трех лун? - Я все еще не до конца верил в сказанное.
  - Не только, само собой, - Виктор, вдруг полез в карман, из которого извлек плоский кругляш, выполненный, судя по всему из золота, от обычных монет его отличала лишь прозрачная сердцевина. - За эту безделицу, можно купить не только проход в иные миры, но и артефакты, книги, оружие в конце концов. Так что цена оправдана.
  - Понятно, - кивнул я, глядя на монету. В такой расклад мне уже вполне верилось. В сумме все давало неплохие бонусы, за такое можно и рискнуть. - Нам этельстен, я так понимаю, никак не получить?
  - Нет, - отрезал Виктор, - у вас с Коляном контракт, вот закончится, тогда и поговорим, хотя, твой договор всего на три рейда, так что маловероятно. Охотником тебе не стать, а грузчикам у нас платить не принято.
  - Раз уж к этому подошли, зачем я вам нужен? Какой толк, от необученного человека? Вдруг запаникую, или начну делать глупости? Вот, хоть убейте, но не понимаю причину, по которой я тут.
  - Причина простая - острая нехватка рабочих рук. Обычных людей брать в рейды нельзя, серые за это головы оторвут, причем в прямом смысле слова, приходится таскать с собой кого ни попадя.
  - А сколько вас? - Поинтересовался я.
  - Думаю, эта информация, тебя не касается. - Виктор насупил брови. - Еще вопросы?
  - Что с экипировкой? - Пришлось сменить тему. - Сомневаюсь, что в рейд стоит идти в пуховике.
  - Полки видишь? Там лежит одежда, вот и выбери себе комплект по размеру.
  - А раздевалки где?
  - Зачем? Кого тут стесняться, Машку что ли? - Хохотнул Виктор. - Машка, может выйдешь? Человеку переодеться надо.
  Поднятая рука, с оттопыренным средним пальцем, красноречиво показала, как Марго относится к такого рода предложениям.
  - Эх Машка, - наигранно вздохнул командир отряда, - никогда ты себе мужика не найдешь с таким характером. - В воздух поднялась вторая рука, что характерно, все с тем же интернациональным символом. Виктор на этот раз лишь усмехнулся и вновь обратился ко мне:
  - Можешь в коридоре одежду сменить, главное не уходи никуда. В одиннадцать выдвигаемся. Всю электронику советую оставить тут - портал ее выжигает лучше любого электромагнитного оружия.
  На этом наше общение закончилось, Виктор покинул помещение, а мне не оставалось ничего, кроме как познакомиться поближе с игроками в карты.
  За столом тем временем, слышались азартные крики, иногда смех, периодически мат, причем, чаще всего от Марго. Судя по всему, она проигрывала, что ее непомерно злило.
  - Козел ты везучий, Глеб, - в очередной раз выругалась девушка, - ну как тебе может так везти? Ты ведь шулер, ну признайся, по любому как-то мухлюешь!
  - Марго, милая, - широко улыбнулся самый высокий член команды, - ты ведь восьмой уровень, я седьмой, как я могу тебя обманывать? Ты же в самом начале игры следящее заклинание повесила.
  - Да хрен тебя знает, значит не магия, все равно шуллер!
  - Ты просто не умеешь проигрывать, - поддакнул Ринат.
  - Да пошли вы, - Обиделась Марго, под дружные улыбки присутствующих, - новичок, вот этим гадам никогда не верь, сплошное жулье!
  - А тебе? - Воспользовался я случаем начать разговор.
  - Мне можно, я вру только в крайних случаях.
  - У тебя эти случаи каждый день, да ни по разу, - возмутился Глеб.
  - Слушайте, - обратился я ко всем, - пока время есть, можете просветить, как будет рейд проходить?
  - Можно почему нет, - зевнула Марго, судя по всему, поговорить она любила, - с компьютерными играми знаком?
  - При чем тут это? - удивился я.
  - Термины там удобные, ну так как? Отлично, тогда смотри, Я и Глеб дамагеры, наша задача валить инсектов. Ринат - хилер плюс дебафер, если бочину распорют или врага надо ослабить - это к нему. Виктор - танк, агрит на себя противников, но главное, он создает магический щит, через который хрен кто пробьется. Пока все понятно?
  Терминология оказалась действительно удобной, так что дополнительных объяснений почти не потребовалось. Но кое-что я все же уточнил:
  - Бьете противников так же, как в играх, магией?
  - Когда как, если обычные животные, то лучше огнестрела не придумаешь - быстро, удобно, безопасно. Но кому они нужны эти обычные животные, с них ничего полезного не вытянешь. А всякая магическая нечисть, обычно хорошо защищена и там уже либо заклинания, либо артефактное оружие. Сегодня, как раз увидишь в деле и то и другое.
  - Кстати, насчет оружия, мне какое-нибудь выдадут? - на всякий случай уточнил я, хотя заранее знал ответ.
  - Э нет парень, - Марго улыбнулась, - нафиг надо. Были у нас уже несчастные случаи, хватило.
  Дальше к разговору подключились остальные члены команды. Колян, как и показалось мне с самого начала, оказался довольно неразговорчивым и мрачными типом. В основном он молча сидел и лишь изредка выдавал короткие реплики. Ринат и Глеб рассказали пару историй, которые произошли с ними во время предыдущих рейдов, вспомнили несколько анекдотов. Затем даже предложили присоединиться к их игре, но я отказался.
  Также мне рассказали о месте, в которое мы отправимся. Мир инсектов, как и следует из названия, был населен исключительно насекомыми. Размеры этих гадов варьировались от привычных для нас, до особо крупных особей высотой до двух метров и длиной до десяти. Причем, всего разнообразия инсектов, естественно никто не видел. Добычей, за которой отправлялся отряд - должны стать небольшие колонии термитоподобных созданий. Жили они группами до ста особей, состояли из рабочих, солдат, гвардейцев и матки, спрятанной в самом центре колонии. Внутри любого из этих термитов имелся ценный для алхимиков мозг, который и нужно собирать.
  Говорили еще много, о чем, в принципе, у нас сложилась довольно дружеская беседа, правда, тему начальства, контрактов и денег, все старательно обходили. Единственное, что удалось узнать - каждый из охотников, прошел годовое обучение.
  - Ты пойми, - произнес Глеб, в очередной раз раздавая карты, - оставлять необученного мага в социуме - опасно. Если он хочет овладеть силой, то все равно будет искать способы, и как правило - найдет, а результат может оказаться очень печальным. И после этого, таким магом-самоучкой займутся серые.
  - Но Терентьев говорил, что многие люди живут, не пользуясь магией, - вспомнил я разговор с представителем "пятого департамента".
  - Врал. - усмехнулась Марго. - Вот представь, человек узнает, что он потенциальный маг, и что? Разве он не захочет прикоснуться к таинственному? Не захочет узнать, что такое настоящая магия? Вот то-то и оно. Хотя, если одаренный пробудит силу в пожилом возрасте, тогда вполне вероятно, что и не захочет.
  - Может быть, - кивнул я, - но договор, подписанный под ментальным воздействием - хреновое начало сотрудничества. Тебе так не кажется?
  - Это сложная тема, - ускользнул от ответа Глеб, - мы ведь тоже люди, и не стоит исключать влияние человеческого фактора.
  - Это намек на Алену? - Прищурился я.
  - Это намек на людское несовершенство, и давай на этом закончим. До рейда осталось не слишком много времени, предлагаю тебе примерить экипировку. Мы, как ты видишь, уже готовы.
  Что ж, окончание беседы вышло неудачным. Пожав плечами, я отправился к шкафу с одеждой. Изображать стеснение и выходить в коридор, как советовал Виктор, посчитал глупостью, поэтому оделся тут же.
  Экипировка представляла из себя удобные штаны и куртку из плотной ткани, довольно тяжелые ботинки на толстой подошве, футболку, кепку и перчатки. Одежда, очень плотно обхватывала запястья и щиколотки, но стеснения не вызывала.
  - А в чем мне таскать груз? - спросил я, когда не нашел поблизости ни рюкзака, ни самой завалящей сумки.
  - Возле портала все, что нужно получишь, - прозвучал низкий голос Коляна.
  
  Ровно в одиннадцать наша группа стояла в помещении, напоминающей портальную комнату Анастасиуса - тот же живой огонь вместо, электрических ламп те же каменные круги, испещренный незнакомыми символами. Разве что спускаться сюда пришлось не слишком глубоко.
  Виктор нас уже ждал, но не один. Рядом с ним находились двое людей, или, если точнее выразиться - один кукловод и его голем.
  Наконец мне удалось поближе рассмотреть этих существ. Голем, если не всматриваться, ничем от человека не отличался, от очень крупного человека - Виктор, рядом с ним казался щуплым подростком. Но стоило обратить внимание на детали, и сходство истаивало, как снег под лучами солнца. Человек, просто не может стоять так неподвижно - голем совершенно не шевелился, лишь голова совершала короткие движения - существо, не моргая, следило за всеми, кто находился в комнате.
  Кукловод действительно походил на ребенка, на больного ребенка со старыми глазами. Лицо иномирянина покрывали глубокие морщины, а тонкие руки и худое, изможденное тело, вызывали отторжение. К тому же, внешнее несовершенство подчеркивала одежда, иномирянин носил строгую рубашку с коротким рукавами, открывающими хлипкие конечности, и узкие брюки, темной расцветки.
  Пока Виктор негромко общался с кукловодом, Колян тронул меня за плечо и вручил объемный рюкзак:
  - Наша работа простая, они валят инсектов, мы собираем лут. Внутри ранца твоего лежит пищевая пленка, вот в нее внутренности и упаковывай. Работа несложная, на месте разберешься, но если что - спрашивай.
  Честно говоря, описание процедуры мне не особо понравилась, судя по всему, чистотой она не отличалась, но деваться все равно некуда. Ради интереса заглянул внутрь рюкзака - в лицо дохнуло холодом и судя по ощущениям температура там была явно ниже нуля. Что интересно, снаружи ткань оставалась теплой и никакого дискомфорта не доставляла.
  Тем временем кукловод начал производить непонятные манипуляции над портальным камнем. Полился тихий речитатив, и чем дольше говорил иномирянин, тем сильнее светились знаки на темной поверхности. В какой-то момент символы вспыхнули, а перед нами выросла колыхающаяся арка перехода.
  - Внимание! - раздался громкий голос Виктора, - порядок передвижения стандартный. Я - впереди, за мной Марго и Глеб, следом Ринат, грузчики замыкают. Леха, ты постоянно находишься рядом с Коляном, дальше чем на пару метров не отходи, целее будешь. Все, выдвигаемся.
  Члены группы один за другим пропадали за непрозрачной пленкой портала, не прошло и десяти секунд, как мы остались вдвоем, не считая кукловода с его големом. Колян идти вперед явно не спешил, взглядом показывая, что теперь моя очередь. Не заставляя себя ждать, я глубоко вдохнул, и сделал шаг в еще один незнакомый мир.
  В ноги ударила влажная почва - переход висел в десяти сантиметрах от земли. Неприятное чувство - словно последнюю ступеньку лестницы украли.
   Стоило принять устойчивое положение, как чья-то рука, дернула меня в сторону и вовремя - на то место, где я находился, вывалился последний участник нашей экспедиции.
  Влажно и душно - вот первое впечатление от места, где мы оказались. Вязкий, словно кисель, воздух с трудом заходил в легкие, заставляя делать мелкие и неглубокие вздохи. Следующее, что бросилось в глаза - обилие растительности, практически везде, куда доставал взор, высились деревья или кустарники, а зеленая, сочная трава покрывала землю плотным ковром.
  - Судя по ориентирам, - донесся до меня голос Виктора, - до нужной колонии термитов минут двадцать неспешным шагом. Кукловод в этот раз удачно выбросил, поэтому особо не торопимся, от группы не отходим, на бабочек не заглядываем, Марго, я к тебе обращаюсь.
  - Это было полгода назад! - Возмутилась девушка.
  - Да хоть десять, я тот раз надолго запомню, еле откачали ведь. Дальше, Леха, ставь щит, Олег сказал, что ты уже умеешь. Остальные, надеюсь, помнят, что делать. Все, сопли не жуем, вперед.
  После такого напутственного слова, команда молча направилась вслед за командиром, лишь Марго тихо бурчала, но разобрать, что именно я не смог. Да и не старался, вертя головой во все стороны - новый мир, как-никак, хотелось рассмотреть все получше.
  Идти по густой траве оказалось довольно утомительно, стебли растений постоянно цеплялись за ноги, а подошва вязала в мягкой почве. К тому же по земле шныряли малоприятные твари, разнообразных форм и размеров. Но пока они, почуяв наше приближение, уходили с дороги и не старались познакомиться поближе, чему я был только рад.
  Около нас с басовитым гудением проносились крупные жуки, иногда поодиночке, иногда целыми группами. Несколько раз, эти крылатые снаряды видимо теряли управление и неслись прямо на меня, но щит, к счастью, останавливал разогнавшихся насекомых. Я представил, как эти бронированные воздухоплаватели, каждый размером не меньше кулака, со всей дури врезаются в мое незащищенное тело, и мне стало дурно. Без синяков, а то и без переломов точно бы не обошлось.
  До колонии добрались, как и сказал Виктор, за двадцать минут. Вход в подземные лабиринты скрывался в пологом холме, она, как пулевое отверстие в стене, чернела на фоне зеленой растительности.
  - А почему вход такой большой? - Обратился я Коляну, когда наша цель оказалась в пределах видимости. - Термиты, как Глеб говорил, нам до пояса примерно, а тут человек не нагибаясь войдет.
  - Через дыру добычу проносят, а она бывает охренеть каких размеров, - прозвучал ответ.
  - Ну что, бойцы, - повернулся к нам Виктор, - начинаем. Если все пойдет удачно, поимеем сегодня неплохой барыш. Идем медленно, не нарываемся, ну и еще кое-что, Леха, если все бегут - беги быстрее всех, это твое главное правило сейчас. Начинаем.
  Всю дорогу меня мучал вопрос: где хранят оружие мои спутники? И в эту минуту я получил исчерпывающий ответ: в руках Марго и Глеба материализовались копья. Длинные, со сверкающими наконечниками они, возникли прямо в руках охотников. Виктор обзавелся увесистым щитом, и тяжелым молотом длиной более полуметра.
  Однако, не все члены команды вооружились, Ринат так и остался стоять с пустыми руками, впрочем, как и я с Коляном.
  Вообще, неприятные ощущения. Чувство незащищенности и дискомфорта, таящееся где-то на задворках сознания, моментально обострилось при виде вооруженных людей. Захотелось почувствовать в руке хотя бы палку, а лучше топор или нож. Хочеться верить, что мои сегодняшние спутники действительно способны справиться с любой опасностью, но в следующий раз стоит взять с собой хоть что-нибудь, подходящее для самообороны.
  Меж тем группа медленно двинулась к темному провалу. Виктор, неспешно приближался ко входу в подземные лабиринты. Но сразу войти внутрь не удалось - из норы, шевеля толстыми усами, вышел инсект. И судя по жвалам, величиной с мою руку, относился он к солдатам, а не рабочим.
  Тело насекомого состояло из двух сегментов и головы, скорее как у муравья, чем у настоящего термита, но при этом размеры поражали воображение. Крупный, высотой почти до пояса взрослому человеку, антрацитово-черный, он перебирал всеми шестью лапами и угрожающе щелкал жвалами.
  Судя по реакции моих спутников, с таким инсектом они встречались уже не первый раз. Как-то по-деловому, не суетясь Виктор размял шею, выставил вперед щит, и выпустил в замершего солдата сложный магический знак. В тот же момент, Ринат сплел свое заклинание, которое вторым снарядом угодило инсекту прямо в голову.
  Насекомое вздрогнуло, его лапы даже слегка подогнулись, но затем он направил взгляд своих фасеточных глаз на Виктора и медленно, как будто во сне засеменил вперед.
  Пока солдат, не обращая ни на что внимания, шел к своему обидчику, Глеб и Марго обошли насекомое сбоку. Не торопясь, они взяли на изготовку копья, и когда инсект уже был готов напасть на Виктора, одновременно атаковали шестиногого противника. Два стремительных удара пронзили хитиновую броню, глубоко погрузив оружие в тело инсекта.
  На этом, как ни странно бой не закончился. Инсект, хоть и находился под воздействием заклинания, но оставить безнаказанным посягательство на свою шкуру не смог. Он перестал напирать на Виктора и попытался развернуться к нашим дамагерам. Но стоило ему отвернул голову, как солдат получил сокрушительный удар молотом, который, судя по треску, что-то основательно повредил внутри насекомого.
  На этом, можно сказать бой завершился, наш противник еще некоторое время сопротивлялся, но еще пара ударов оборвали его существование.
  - Это было слишком легко, - выразил я свое мнение.
  - Так солдат оказался один, - ответил Колян, - к тому же бой проходил на поверхности, а тут места для маневров хоть жопой жуй, вот залезем внутрь термитника, тогда и начнется веселуха, а тут считай разминка была. Теперь наша работа, пойдем, покажу что и как.
  Мертвый инсект вызывал скорее отвращение, чем жалость или сочувствие. Бугристый хитин, волосатые лапки, желтоватая жижа, текущая из ран - все это рисовало малоприятное зрелище. Создавалось ощущение, будто взял микроскоп и начал рассматривать дохлое насекомое, слишком все детально.
  Колян, между тем, подошел к передней части инсекта, легким движением достал из рюкзака небольшой топор, и, размахнувшись, всадил лезвие прямо между глаз бугристой головы. Хитин брызнул осколками, появилась длинная трещина, но этого оказалось недостаточно, удары продолжились, до тех пор, пока трещина не превратилась в крупную дыру. Затем, Колян, не испытывая ни грамма отвращения, залез рукой прямо в эту кашу и вырвал оттуда кусок слизи размером чуть меньше страусиного яйца.
  - Это мозг? - спросил я, сдерживая рвотные позывы.
  - Хрен его знает, мы считаем, что да, но, если честно, плевать, работать с этой дрянью все равно не умеем, так что хоть мозг, хоть жопа, все равно. В общем, берешь пленку, обматываешь, и в рюкзак. Штук двадцать туда должно влезть.
  - А нельзя как с оружием, спрятать это куда-нибудь, а потом достать?
  - Нет, - скривился Колян, - во-первых мозг надо хранить в холоде, а во-вторых над оружием сложный ритуал проводили, чтобы оно так могло делать. В общем, не тяни время, Виктору уже подраться не терпиться, стоит вон перед входом копытом бьет.
   Наш лидер действительно переминался неподалеку, неодобрительно на поглядывая на мертвого инсекта. Судя по всему, ему и правда не терпелось ввязаться в драку, словно адреналиновый наркоман Виктор жаждал очередной дозы. Поэтому тянуть я не стал и, преодолев отвращение принялся за работу. Через пять минут, когда липкая субстанция, обтянутая пленкой, легла в рюкзак, мы продолжили рейд.
  
  
  Глава 7
  В черный зев подземного хода первым вошел Виктор. Он, выставив вперед щит, медленно пересек черту, отделяющую яркий, зеленый мир от мрачного жилища инсектов.
  Когда наша группа в полном составе оказалась внутри, Ринат, скастовал небольшой источник света, который воздушным шариком повис под потолком. Благодаря этому мне удалось рассмотреть, место где мы оказались. Хотя глаза, если честно, ничего интересного не увидели.
  Передо мной предстал длинный, мрачный тоннель в два метра диаметром, неровные стены которого хранили следы от жвал инсектов. Вся видимая поверхность была обработана какой-то полупрозрачной субстанцией, похожей на гидрогель, лишь пол оставался чистым. Вероятно, это было сделано для укрепления стен от обрушения. По крайней мере по ощущениям, (я не удержался и ткнул в этот своеобразный гель пальцем) эта штука была очень прочной и упругой одновременно.
  Привыкая к изменившемуся освещению, наша группа ненадолго замерла, а затем двинулась вперед. Я ждал, что на каждом шагу нас будут ждать воинственные инсекты, защищающие жилище, но, к моему удивлению, дорогу никто не преграждал, и мы беспрепятственно добрались до первой развилки.
  - Глеб, - обернулся Виктор, - не забывай помечать перекрестки, не хватало еще заблудиться тут.
  - Я помню, - прозвучал ответ, - не первый раз ходим.
  Не знаю, по каким критериям делался выбор, но мы свернули в левый коридор и буквально через пару десятков метров натолкнулись на небольшую пещеру, в которой копошилось не менее пяти насекомых - мне удалось рассмотреть одного солдата и четырех рабочих, хотя я не исключал того, что увидел не всех. Из пещеры лился слабый поток света, которого, тем не менее, вполне хватало для чтобы ориентироваться в пространстве.
  Инсекты, в этой пещере, занимались фермерством, или лучше сказать - грибоводством. Насекомые ухаживали за грибами, напоминающими лесные поганки, от которых и шло тусклое свечение. Крупные шляпки росли небольшими колониями по всему полу, стараясь все же держаться ближе к стенам. Трое рабочих, очень похожих на солдат, но куда меньших размеров, усиленно рыхлили почву своими острыми жвалами, еще один срезал самые большие экземпляры поганок и уносил их в коридор.
  Помимо грибов, освещение давала флуоресцентная плесень, причудливым узором покрывающая стены, так что светлячок Рината потерял эффективность и был немедленно развеян.
   Пока четверо рабочих усиленно трудились, около них, как сторожевой пес ходил солдат, иногда сопровождая свое шествие неприятными скрипящими звуками.
  Что интересно, нас эти труженики грибного хозяйства совершенно не замечали. Вероятнее всего, это было заслугой Рината, тот как раз создал короткое заклинание, перед нашим вояжем. Поэтому мы спокойно стояли возле входа, наблюдая за насекомыми.
   - Работаем как обычно, - начал Виктор, - я агрю солдата, вы пока выносите мелких, как закончите, помогаете мне. Грузчики, из тоннеля не выходить. Проблем возникнуть не должно, но на всякий случай поглядывайте по сторонам, мало ли подкрепленье подтянется. Все, начинаем. Ринат, кастуй ослабление.
  Виктор выставил вперед щит, и вновь, как и в первом бою, бросил магический знак в сторону солдата. И тут уже нас заметили, минуты затишья подошли к концу.
  Начался бой, солдат, как и его предыдущий сородич, буром попер на Виктора, агрессивно щелкая жвалами, но того это не смутило, он хладнокровно закрылся щитом и ушел в глухую оборону. Инсект раз за разом атаковал мужчину пытаясь вцепится в тело, но всякий раз натыкался на щит. Мне не верилось, что настолько сильное создание не может ничего сделать с, пусть и крупным, но обычным человеком. Возможно, Ринат опять ослабил инсекта, а может дело в явно непростом снаряжении нашего командира.
  Вялая стычка продолжалась, Виктор при этом совершенно не спешил отвечать ударами, он спокойно защищался, лишь изредка замахиваясь молотом на опасно приблизившегося противника.
  Марго и Глеб тем временем не сидели сложа руки. Они обошли сцепившихся противников и начали подкрадываться к, сбившимся в кучу рабочим инсектам. Насекомые яростно шипели, угрожающе шевелили жвалами, но опасными соперниками при этом не выглядели. А как, оказалось зря.
  Двое рабочих термитов, стоящих ближе всех внезапно изогнулись, выставили вперед брюшко и обдали моих спутников струей едкой дряни. По пещере поплыл кислый, неприятный запах. Но к такому повороту оказался не готов только я. Глеб и Марго знали, что их ждет, так что жидкость уперлась в прозрачную преграду и безвредно стекла на землю.
  Не дожидаясь второй порции ароматной жижи, пара резко ускорилась и атаковала инсектов. Быстрые удары один за другим выводили из строя насекомых. Вот копье Глеба протыкает первого термита, Марго в это время, как бабочку пришпиливает второго. Затем быстрый отскок назад, пока противники не опомнились и повторный заход. Точные, отработанные движения, великолепная скорость, я буквально любовался за тем, как двигались наши бойцы.
  Через пару минут все было кончено - на земле лежали четыре тела. И пара поспешила на помощь Виктору, которого, все с той же маниакальной упертостью, атаковал солдат. Интересно, если я поймаю похожее заклинание, то тоже начну как одержимый пытаться прикончить человека, скастовавшего заклятье? Вполне возможно, стоит поставить зарубку на память и выспросить все, что можно у Олега.
  Как только в противостояние Виктора и инсекта включились два новых участника, то бой можно было считать выигранным. Еще пара минут, и солдат пал под ударами копий и молота. После этого пришло время поработать нам с Коляном.
  Мозг рабочих оказался несколько меньше чем у солдата, примерно с теннисный мяч, может чуть больше, хотя выглядел все так же неаппетитно.
  На сбор и упаковку трофеев ушло минут десять. Все это время мои спутники напряженно вслушивались в подземные звуки, явно ожидая прибытия незваных гостей, но к счастью все обошлось без сюрпризов.
  Пока мы вынимали мозги из убитых инсектов, меня все время занимал вопрос: почему мои спутники бьются с насекомыми примитивным оружием? Может конечно это супер-пупер артефакты, но ведь какой-нибудь карабин был бы куда эффективнее. Чтобы прояснить ситуацию спросил об этом у Коляна, тот как раз проделал дыру в хитине последнего инсекта и сидел без дела.
  - Шкура у них слишком крепкая, - ответил здоровяк, вытирая пот со лба, - мелким калибром не пробить, а крупняк сюда тащить та еще веселуха.
  - В смысле? - удивился я, - Ты сейчас топориком спокойно хитин разбил, насколько я дуб в оружии, но по любому даже пистолет имеет куда большую пробивную силу.
  - Так они дохлые. - Колян пнул ближайшего инсекта, - пока живые, то мозг, который ты в сумку пакуешь, создает что-то типа защитной пленки, или щита, хрен его знает, не шарю в мелочах, короче, пулю спокойно держит эта пленка. А вот когда помер инсект, тогда все, любой крепкой палкой проткнешь.
  - То есть, копье Глеба бьет сильнее огнестрела?
  - Конечно, - усмехнулся Колян, - он им однажды на спор железную балку пробил, а она, не соврать, была толщиной сантиметров десять. Такие брат дела.
  - Нормально, - присвистнул я, - а как такое уберкопье можно получить?
  - У Глеба с Марго - казенные, им на время рейда выдали, а нам только купить, правда стоит это - мама не горюй. - Колян грустно вздохнул, и с завистью посмотрел в сторону наших спутников, которые немного расслабились и тихо переговаривались друг с другом. - Если интересно, пойди, приценись, когда вернемся. Магазин называется "золото инков", он один такой в городе, легко найдешь.
  - Запомню, по любому туда схожу. - Кивнул я. - А еще кое-что, тебе не стремно без оружия тут находиться? Я себя как голым чувствую.
  - А кто сказал, что у меня его нет? - хитро усмехнулся Колян.
  - Весело, - ошарашено произнес я.
  - Леха, ты конечно извини, но мы тебя видим первый день, хрен знает, что ты за человек, и давать тебе оружие пока точно рано. Так что давай без обид. Я первые рейды тоже с пустыми руками ходил, ничего, жив, как видишь.
  Объяснение было конечно неприятным, но в какой-то мере справедливым. Говорят, первое впечатление о человеке - самое верное. Уверен, доля истины в этом есть, но лишь доля. Бывает за всю жизнь так и не поймешь человека, а уж за день и подавно. С другой стороны, все равно обидно.
   На этом разговор увял, и мы вернулись к работе, чтобы через несколько минут быть готовым к дальнейшему движению вглубь подземного лабиринта.
  Следующая стычка произошла совсем скоро. Мы прошли несколько развилок, когда столкнулись с противником - туннель перегородило трое солдат. Из-за того, что подземный коридор все время извивался, увидеть их заранее нам не удалось.
  Инсекты не стали дожидаться нашего хода и одновременно бросились в атаку. В этот раз, без замедления Рината, они показали насколько быстрыми могут быть насекомые. Перебирая лапами с такой скорость, что нельзя было различить отдельные движения инсекты стремительно приближались. Их тела полностью перегородили проход - крайние даже слегка задевали стены своими твердыми боками.
  Виктор среагировал мгновенно, он выбросил вперед руку с новым для меня знаком и поперек тоннеля взметнулась полупрозрачная пленка, которая правда не смогла остановить натиск инсектов, но хотя-бы замедлила их.
  После этого включились в работу остальные члены команды. Ринат опять повесил на атакующих дебаф, который, впрочем, не сильно сказался на их боеспособности - инсекты целеустремленно пытались добраться до нас.
  - Держу двоих, фокус на левом, - скомандовал Виктор, и вновь уже привычным заклинанием заагрил врагов, и те послушно направили свою агрессию на нашего командира.
  Марго и Глеб попытались достать копьями оставшегося без внимания солдата, но сейчас возможности обойти инсектов сбоку не представилась, а от ударов в лоб он легко защищался, парируя выпады жвалами, и совершая неожиданные контратаки.
  Из-за спин мне не было видно всей картины сражения, но судя по всему, у нас образовался пат - ни одна сторона противостояния не могла добиться преимущества. Причем у Виктора начинались определенные проблемы - щит не давал полной безопасности от двух противников.
  И в этот момент, я понял, что не едиными артефактами сильны наши бойцы. Глеб, дождавшись пока Марго отвлечет на себя солдата скастовал что-то наподобие воздушного диска, по крайне мере выглядело это именно так. Сплющенный снаряд вылетел из руки и устремился к инсекту, правда метил Глеб по конечностям насекомого. И, как оказалось не зря - диск буквально срезал две левые ноги солдата, и, тем самым, практически его обездвижил.
  Инсект яростно зашипел и попытался отступить, но Марго не зевала и, сместившись левее, засадила копье прямо в точку, где срастались сегменты насекомого. Один противник вышел из строя, остались еще двое.
  Виктор между тем уже пару раз получил ощутимые удары, он медленно отступал каждый раз, когда тяжеленная туша инсекта бросалась на щит, яростно щелкая жвалами. Как морской прибой они накатывались на нашего танка, пытаясь достать его, но всякий раз Виктор умудрялся не потерять устойчивость, однако об ответном нападении речи не шло.
  Возможно наш лидер спокойно выдержал бы и более длительное противостояние, но узнать это мне было не суждено - на помощь подоспела пара наших бойцов. А дальше, дело техники. Слаженная работа танка и дамагеров быстро привела к победе.
  - Легко идем, - задумчиво произнес Ринат, - не к добру.
  - Не каркай, - весело ответила Марго, - лут идет, на нас ни царапины, радоваться надо, ворчун ты старый.
  - Мне сорок, - Возмутился хилер, - где тут старость? Самый расцвет!
  - Да я же, любя, - девушка послала Ринату воздушный поцелуй, - не обижайся, душка.
  Легкая пикировка продолжалась еще немного, люди, судя по всему таким нехитрым способом снимали стресс. Как ни привычен человек к подобным рейдам, но внутреннее напряжение никуда не деть, и надо его как-то сбрасывать, иначе в самый неподходящий момент может, образно выражаясь, сорвать клапан.
  - Расслабляться тоже не стоит, - вступил в разговор Виктор, - дай бог гвардейцы сейчас охраняют матку, иначе могут быть и проблемы.
  - Так ведь валили уже их, - легкомысленно отмахнулась Марго, - обычные мобы.
  - По-моему ты в компьютер переиграла, - неодобрительно поморщился командир, - тут ведь не игра. Оторвет ногу гвардеец и что тогда? Даже Ринат не поможет, останешься на всю жизнь калекой. Как после этого мужа себе найдешь?
  - Не начинай, - состроила кислую мину девушка, - у тебя какой-то комплекс отца, заведи себе детей и учи их жизни, а со своей я как-нибудь сама разберусь.
  - Хрен с тобой, - махнул рукой Виктор, - все равно не переделаешь, продолжаем рейд.
  Пока между членами отряда шла беседа, мы с Коляном выпотрошили инсектов, забрав ценный мозг. Мой рюкзак пополнился еще одним экземпляром и немного добавил в весе. Масса склизкой субстанции, собранной с рабочих, весила грамм пятьсот, с солдат - в полтора раза больше. Я так прикинул, если полностью забить рюкзак, то таскать его станет не слишком комфортно, все же пятнадцать килограмм будут ощутимо давить на плечи.
  Мы начали углубляться дальше под землю. Термитник как будто вымер, и это меня если честно нервировало. Моих спутников, как оказалось - тоже, все разговоры и подтрунивания прекратились, люди угрюмо осматривались по сторонам, ожидая подвоха отовсюду.
  Тоннели и развили сменяли друг друга, но неуклонно вели вниз. Мы проходили сквозь пещеры со светящимися грибами, иногда подземные залы имели большие размеры, но чаще всего встречались совсем крохотные, не больше десяти метров в диаметре. Что интересно, следов жизнедеятельности термитов, кроме выделений на стенах и царапин на полу, не встречалось. Кругом была чуть ли не стерильная чистота.
  Минут через пятнадцать я понял, что выражение "накаркать" все же имеет под собой какой-то извращенный закон подлости - намечались неприятности.
   Наша группа вступила под своды крупной естественной пещеры. Образование явно было природным, не могли термиты, пусть и такие большие, выгрызть настолько большую полость в земле. К тому же, в тусклом свете плесени, виднелись сталактиты, причудливыми сосульками свисающие с потолка, что тоже намекало, на солидный возраст подземного чертога.
  Нас ждали, с десяток солдат перебирали лапами в центре пещеры, и среди них, как воспитатели в окружении детсадовцев, выделялись два крупных инсекта. Если солдаты не доставали взрослому человеку до груди, то эти великаны вполне могли посмотреть мне в глаза не задирая голову. И от этого стало как-то не по себе.
  - Ну наконец-то, - Марго крутанула в руке копье, - я уже переживать стала, что эти насекомыши придумали какой-то хитрый план. А такой вариант меня полностью устраивает.
  - Не нравиться мне твой энтузиазм, - ответил Виктор, рассматривая инсектов. - Двух гвардейцев прибить - это тебе не пыльцу с бабочки понюхать.
  - Может хватит уже напоминать!
  - Может и хватит, - усмехнулся наш лидер, - но точно не сегодня. Так, Ринат, на грузчиков сферу невнимания. Леха, вы стоите возле стены и не дергаетесь, пока активных действий не предпринимаете, вас не заметят. И без лишнего геройства, без вас справимся.
  - Можешь не сомневаться, встревать в вашу заварушку не стану - ответил я.
  - Вот и славно. Ну что, повеселимся ребята? - Кровожадно оскалился Виктор. Вся его напускная осторожность и цивилизованность слетела, как шелуха, открыв истинные эмоции этого лысого здоровяка.
  В этот раз бойцы не стали экономить энергию и сразу начали с магии. Столпившиеся насекомые служили отличной целью для массовых заклинаний, чем и поплатились - Марго запустила в толпу какую-то магическую дрянь, которая мгновенно облепила, ничего не подозревающих инсектов. Хитин насекомых покрылся бурыми, неровными кляксами, и, судя по всему, безобидной эту штуку назвать было нельзя, как концентрированная кислота разъедает плоть, так и данное заклинание начало свою разрушительную деятельность, медленно въедаясь в тела насекомых.
  После такого начала, ни один из инсектов не остался безучастным, их внимание мгновенно сконцентрировалось на обидчиках, видимо отвод глаз, который делал Ринат, потерял свою силу. Бой начался.
  Солдаты дружной толпой ломанулись вперед, намереваясь растоптать врагов, разорвать их жвалами, уничтожить любым способом. Но такие планы, нашим бойцам совершенно не пришлись по душе.
  Ломая привычный для меня рисунок боя, Виктор не стал отыгрывать роль танка, группа разделилась. Казалось бы, безумие, необходимо выставить оборону, группироваться возле самого сильного члена отряда и отражать натиск инсектов, но, видимо, опытные бойцы знали, как действовать более эффективно.
  Я чувствовал себя зрителем в театре. Передо мной разыгрывалась сцена смертельной игры трех человек и десятка инсектов. Казалось бы, силы не равны, и людям не победить, но судя по спокойным лицам Рината и Коляна, такая ситуация их совершенно не беспокоила.
  И вскоре стало понятно почему - скорость движений наших бойцов как-то внезапно, скачком выросла в несколько раз, будто включили кино на перемотку.
  Первые инсекты умерли почти мгновенно. Моментальные перемещения и стремительные удары не дали насекомым и шанса. Мне даже не удалось рассмотреть, как это произошло. Вот Глеб замер, ожидая нападения, а вдруг, почти мгновенно оказывается сбоку и разрывает копьем внутренности противника. Подобным же образом Марго разделалась со своим врагом, я не мог уследить за их перемещениями, но безумная скорость буквально завораживала. Мне стало понятно, что я не слезу с Олега, пока он не научить меня такому же заклинанию.
  Но как оказалось, не все так просто. Видимо ускорение не могло работать долго, поэтому через несколько минут к бойцам вернулась их прежняя скорость. Хотя, и такого короткого промежутка времени хватило, чтобы упокоить половину противников.
  И в этот момент в бой вступили гвардейцы. Их бронированные туши не могли двигаться быстро, и они банально не успевали за стремительно развивающейся схваткой, но как только она замедлилась, гвардейцы сделали свой ход.
  Глеб и Виктор отражали атаку солдат и не могли заметить, как шишковидный нарост на голове инсектов начал светиться, постепенно наращивая интенсивность. Но, к счастью, это увидела Марго:
  - Щит! - раздался ее громкий крик.
  Опытным бойцам ничего объяснять не пришлось, мужчины практически синхронно воздушным ударом отбросили ближайших инсектов, а затем закрылись прозрачным куполом. И вовремя, стоило только сформироваться защитным сферам, как в них ударили яркие бордовые лучи, испускаемые гвардейцами. Несколько секунд они пытались прожечь защиту, но тщетно, люди остались целы.
  Оценив безрезультатность своей энергетической атаки, инсекты бросились в контактный бой.
  Пока гвардейцы добирались до людей, еще пара солдат покинуло этот бренный мир - Марго не сидела сложа руки. К тому же, скорость движения инсектов начала замедляться - кислота, примененная перед началом схватки, начала разъедать суставы членистоногих. На гвардейцев она тоже действовала, но не так интенсивно, как на более слабых сородичей.
  Бой продолжался, люди перемещались по пещере, атакуя слабеющих солдат и стараясь не приближаться к двум гигантам. Те как ни пытались, но добраться до людей так и не смогли, лишь один раз удар волосатой конечности вскользь задел Виктора, от чего тот слегка потерял устойчивость, но смог заблокировать щитом следующий удар и отойти на безопасное расстояние.
   Вспыхивали щиты, поглощая удары когтистых лап, свистели копья, разрезая воздух. Один раз даже сверкнула молния, которой Марго поразила, опасно приблизившегося инсекта. Хитиновое чудовище от такого подарка опешил и незамедлительно получил острием в бок.
  Постепенно, один за другим, все слабые инсекты погибли. Пришло время заняться гвардейцами.
  Насекомые видимо обладали зачатками интеллекта и, определив, что их свита в полном составе неподвижно лежит на полу, атаковать не спешили. Они начали медленно пятиться к виднеющемуся неподалеку выходу.
  - Глеб, закрой им дорогу, - выкрикнул Виктор, - уйдут в тоннель, задолбаемся потом выкалупывать оттуда.
  - Сделаю, - уже на ходу крикнул мужчина и через пару секунд стоял возле выхода из пещеры.
  Гвардейцы, восприняли такой маневр как подарок, и со всех ног ринулись на замершего человека. Я решил, что Глеб сделал глупость, но у воина было свое мнение на этот счет. Когда до инсектов оставалось не больше нескольких метров, он сплел хитрый магический знак и гигантские насекомые будто налетели на невидимую стену.
  В этот момент подоспела Марго. Стремительным ударом копья она практически оторвала одну из ног ближайшему инсекту, затем быстрым перекатом ушла в сторону, как только на оружие не напоролась? После этого в бой включился Виктор.
  Как три бультерьера возле матерых волков, люди окружили гвардейцев, отвлекая их и нанося неожиданные удары. В основном целились по конечностям - даже артефактное оружие не могло пробить крепчайший хитин насекомых. У гвардейцев не было и шанса, и их поражение оставалось делом времени.
  Весь бой, если считать с первого заклинания Марго, занял от силы пол часа. Больше всего понадобилось времени, чтобы прикончить последних двух инсектов. Для начала их пришлось обездвижить, и только затем, ударом копья в небольшую, уязвимую зону между головой и спиной, убить.
  - Все, привал, - устало произнес Виктор, когда последний инсект перестал шевелиться, - остальные все равно никуда не денутся. У кого сколько энергии осталось?
  - У меня на одно среднее заклинание, - после секундной заминки произнес Глеб.
  - Два смогу сделать, - откликнулась Марго.
  - И у меня на одно, - поскреб подбородок Виктор, - немного, но, думаю, хватит - остались только рабочие, должны справиться.
  - О чем это они? - спросил я Коляна, который уже примерялся топором к ближайшему солдату.
  - Тебе Олег не объяснял что ли? - удивился тот, но все же не стал уходить от ответа. - Заклинания делятся на несколько уровней. Базовые, типа светляка, средние, как щит, который Глеб поставил, и высшие, но их никто из нас не может сделать. Ну и вот, каждый уровень потребляет свое количество маны, а она, как ты знаешь не бесконечна.
  - Понятно. То есть бойцы наши почти пустые теперь?
  - Примерно так. Да и хрен с ним, тут остались одни рабочие, плюс гвардейцев штуки три, но они от матки не отходят, а нам туда и не надо.
  - А солдаты куда делись? Их же штук двадцать, если не больше.
  - Охотятся. У них в термитнике обычно половина сидит, вон они, кстати, лежат все. Остальные на поверхности, так что все, дальше считай легкая прогулка, рюкзаки набьем и домой.
  Колян мечтательно улыбнулся и с силой вонзил топор в голову инсекта.
  
  Как оказалось, привыкнуть можно ко всему, даже к выковыриванию мозга из головы мертвых насекомых. Сложнее всего пришлось с гвардейцами, даже без защитной оболочки их хитин был настолько прочен, что топорик Коляна лишь бессильно царапал темную поверхность, пришлось звать на помощь Глеба с его копьем.
  После лутания мой рюкзак ощутимо прибавил в весе, и начал давить на плечи, вызывая явный дискомфорт. Для профилактики прогнал светлую силу по телу, чтобы взбодриться и выгнать из мышц отголоски будущей усталости. Но вскоре выяснилось, что можно было и повременить с магией - немедленно выдвигаться не пришлось. Виктор объявил привал.
  Остановиться для отдыха решили тут же. Видимо лежащие неподалеку тела насекомых абсолютно никого не смущали. Разве что место выбрали ближе к выходу, где еле заметный сквозняк приносил свежий воздух.
  - Предлагаю легкий перекус, кто за? - Обратился ко всем присутствующим Глеб. Никогда бы не подумал, что самый худой член команды первый задумается о еде.
  Возражений не последовало и взор людей обратился на Коляна, который, явно понимая, что от него ждут, достал из бокового кармана рюкзака нечто, смахивающее на хоккейную шайбу, завернутую в плотную бумагу. Каждый из нас получил по одной такой.
  - Что это? - поинтересовался я, когда снял обертку, и увидел, похожий на диетический хлеб, круглый брикет, серого цвета.
  - Протеин, вода, витамины, - ответил стоящий неподалеку Глеб, - все в одном. Съел одну такую таблетку и весь день сытый, плюс пить не хочешь. Помимо этого, данный пищевой продукт, очень богат микроэлементами, улучшает энергетический обмен, и способствует нормализации пищеварения.
  - Тебе бы только лекции читать, - Марго плюхнулась на землю рядом со мной, - Леха, просто попробуй, тебе понравиться. По любому еще не ел такого.
  Подавая пример, девушка вонзила зубы в круглую пластину и с хрустом откусила солидный кусок, который с явным удовольствием начала пережевывать.
  Марго не соврала, такого я еще не ел. Сухая комковатая субстанция внезапно начала таять во рту, обретая необыкновенный вкус. Тут была невероятная смесь мяса, хлеба, соуса и почему-то пива. Очень странное ощущение, но одно я понял точно - если найду такую штуку в продаже - обязательно куплю.
  Небольшой брикет исчез буквально за пару минут. Оторваться было просто невозможно. И да, Глеб не соврал - голод и жажда полностью исчезли, но ощущения тяжести, как после плотного обеда не возникло.
  - Где вы такое берете? - спросил я у Марго.
  - Морфы продают, недорого кстати. Тысяч семь за брикет.
  - Сколько? - я едва не подавился, последними крошками. - за одну такую таблетку семь тысяч?
  - Нормальная цена. К тому же каждый день такое есть не будешь, а в рейде самое оно, и небольшие и сытные и воду с собой брать не надо.
  - Мда, - протянул я, - как много нам открытий чудных ...
  - Еще каких чудных, - усмехнулась Марго, - вообще этот мир умеет удивлять. Я, когда силу осознала, первое время как пришибленная ходила. Думала все, крыша уехала, пишите письма.
  - Может расскажешь, как это было? - спросил я.
  Девушка задумчиво посмотрела на меня, будто решая, стоит ли рассказывать незнакомому человеку свою историю, но затем все же начала говорить непривычно тихим голосом.
  - Я ведь всегда пацанкой была. Отец мальчика хотел, а родилась я. Мать от нас ушла, когда мне и трех не было, вот папа и воспитывал один, как умел. Так что детство у меня весело прошло, с пацанами ватагой по району бегали, в футбол играли, дрались двор на двор. А потом мальчики повзрослели.... И увидели, что рядом с ними оказывается девушка.
  Я тогда как раз девятый класс закончила. Лето, тусовки, пиво, шмаль. Ну и один из нашей компании перебрал. Начал приставать, я его само собой послала, а он, сука, злопамятный оказался, подкараулил меня в тот же вечер возле дома. До сих пор его пьяную рожу помню. Дальше, думаю, и так понятно. В общем, когда эта мразь почти залез на меня, сила и проснулась.
  Мне потом объяснили, что я ему сердце остановила. Из-за этого ко мне даже менты не приходили, типа сердечный приступ и хрен с ним. Но тогда я этого не знала, просто урод вдруг замер и упал на меня. Я естественно убежала, как только выбралась из-под этого борова.
  На следующий день узнала, что гад этот сдох. Плюс начала видеть всю эту хрень на улице. Ну думаю все, пора в дурку сдаваться, крыша едет.
  А через пару дней ко мне серые наведались. Они, как оказалось на трупе следы магии спалили, ну и на меня вышли. Я тогда знатно охренела, когда мне все объяснили. Не верила, конечно, но пятый департамент могут быть убедительными.
  Дальше мне, как и тебе, наверное, предложили либо заблокировать силу, либо вписываться в этот мир. Потом год в Азимуте, отцу кстати, сказала, что поступила в шарагу с постоянным проживанием. Он в общем-то и не против был - нашел себе бабу, я им только мешала. Как-то так.
  Марго замолчала, вспоминая прошлое. А я с удивлением смотрел на эту девушку, которой в этой жизни не слишком повезло. В ее рассказе оставалось множество темных пятен, но мне не хотелось неуместными вопросами бередить прошлое. Поэтому спросил про настоящее:
  - Не жалеешь, что так все вышло?
  - Нет конечно! - встрепенулась девушка. - Ну что меня раньше ждало? В лучшем случае работа кассиром в дешевом магазине или еще хуже - нарожала бы кучу спиногрызов какому-нибудь уроду и жила бы в окружении памперсов. Спасибо, не надо, не для меня это.
  - А в рейды зачем ходишь?
  - Свалить хочу из этого мира. Уйти из-под надзора серых, и жить как хочу. Может королевой стану ради разнообразия.
  - Шутишь? - я с недоверием посмотрел на, загадочно улыбающуюся девушку.
  - Серьезна как никогда. Но это так, мечты, в обжитые миры просто так не попасть, порталы туда стоят просто нереально. Тут надо либо куш сорвать, либо пахать лет десять, а то и больше. Сам-то чего от жизни хочешь?
  - Свободы, - не долго думая, ответил я, - расплатиться со всеми долгами и спокойно разобраться в своей жизни.
  - Понимаю, - вздохнула Марго. - и много у тебя долгов?
  - Хватает, - уклончиво ответил я, - а еще вопрос, девушек вообще много среди одаренных?
  - На самом деле нет, процентов двадцать, может тридцать. Сила ведь после всякой дряни просыпается, а мужики к приключениям больше склонны. Плюс, я слышала, некоторые дамы отказываются от магии, не хотят привычный мир рушить, не склонны они к приключениям.
  - Они? Себя ты к ним не относишь?
  - Конечно, я совсем другая, наличие сисек еще не означает, что меня можно назвать слабым полом.
  За разговором, обещанные для отдыха полчаса, незаметно подошли к концу. Группа, негромко переругиваясь начала собираться на выход: Виктор поправлял одежду, Глеб любовно осматривал Копье, Колян с интересом заглядывал в рюкзак. Поднялись и мы с Марго, рейд пора было заканчивать. Мы выстроились в походный порядок и двинулись вперед.
  - Надеюсь, нам не придется за оставшимися инсектами по всему термитнику бегать? - спросил я у шагающего рядом Коляна.
  - Нет, - мужчина поправил рюкзак, - у них в самом низу королева и кладка яиц, оставшиеся насекомыши будут все это добро защищать, там всех разом и накроем.
  Так все и оказалось, через час блужданий по темным лабиринтам ходов, в которых я окончательно заблудился, мы встретились с последней группой. Ими был заполнен обширный участок большой, вытянутой в длину пещеры. К счастью, ни одного солдата я не увидел, только рабочие, которые обеспокоено шевелили усиками в ожидании опасности.
  - Так, - произнес Виктор, внимательно осматривая пещеру. - Два выхода, штук тридцать рабочих, королева вылезти не должна, гвардейцы, которые остались, скорее всего сидят с ней. Даже солдатов нет, нормально. Ринат, пойдешь с нами, с тебя замедление. Начинаем.
  В этот раз бойцы не стали разделяться, они выстроились клином, на острие которого находился наш танк и начали приближаться к инсектам. Ринат, шел сзади, на расстоянии пары метров. Как только четверо человек отдалились от нас, термиты будто прозрели и всей массой развернулись в сторону людей. Выглядело это несколько жутко - шевелящаяся масса темного хитина вдруг синхронно пришла в движение, будто единый, многоногий организм.
  Атака насекомых началась со знакомого кислотного залпа. До людей оставалось не больше десяти метров, когда ближайшие инсекты сделали свой ход. Но безрезультатно, кислота лишь бессмысленно стекла на пол, не задев людей, второго залпа не потребовалось - бойцы врубились в толпу насекомых. Началось избиение. Один за другим, рабочие покидали поле боя, бездыханными тушками усеивая пол пещеры. Марго и Глеб почти не пользовались магией, разве что Виктор пару раз отбрасывал воздушным щитом напирающую массу инсектов.
  Все шло по плану, до тех пор, пока сзади нас, в тоннеле не раздалось неприятное скрипение.
  - Твою мать! - закричал Колян, обернувшись назад. - Валим! Бегом, бегом!
  Не понимая, что происходит я, не раздумывая бросился вперед, за сорвавшимся с места мужчиной. Времени посмотреть назад не было, но судя по поведению Коляна, ничего хорошего ждать не стоило.
  За какие-то секунды мы домчались до наших бойцов, увлеченно сокращающих популяцию инсектов.
  - Виктор, выход заблокирован! - выпалил Колян, с трудом остановившись после спринта. И действительно, в туннеле, из которого мы недавно вышли, торчала бугристая голова гвардейца. Но, как оказалось, на этом проблемы не заканчивались с противоположной стороны медленно, я бы даже сказал величаво выходила на свет королева колонии, спутать ее с кем-то другим было сложно. Она походила на богомола, к которому приделали огромное, паучье брюхо.
  - Кабздец! - охарактеризовал ситуацию наш командир, отталкивая одного из немногих оставшихся рабочих термитов. - Какого хрена она приперлась?! Так, быстро свалить не удастся, работаем по обстоятельствам. Леха, Колян прижмитесь к стене, и не отсвечивайте.
  Уговаривать никого не пришлось, Колян, показывая пример, быстро ретировался к ближайшей стене, возле которой не наблюдалось инсектов. Виктор, тем временем начал командовать новой фазой боя.
  Ситуация, оказалась крайне неприятной. С одной стороны, выход запер гвардеец и пара солдат, которые своими телами полностью закрыли туннель. С другой - к нам подбиралась королева со своей свитой, состоящей из инсектов всех, возможных форм и видов.
  - Первый раз такое, - ошарашено произнес Колен, когда мы укрылись за крупным камнем возле стены. - Никогда эта тварь не вылезала.
  Чтобы выиграть время Виктор сместился назад ближе к центру пещеры, недобитые рабочие инсекты старались этому помешать, но не слишком преуспели, пав под слаженными ударами копий.
  Королева двигалась медленно, ее огромное брюшко не располагало к скоростным перемещениям, зато она могла удивлять по-другому - не успели наши бойцы отойти на безопасное расстояние, как на них обрушился звуковой удар, отголоски которого долетели даже до меня. Мне показалось, что лопнули перепонки, каково же было остальным?
  Несмотря на оглушение, Виктор и остальные не потеряли боеспособности и смогли дать отпор набежавшим солдатам. Закипела схватка, которая начала перемещаться по всей пещере. Трудно было сказать, в какой момент я понял, что нам, скорее всего конец. Обессиленные прошлыми схватками, с опустошенным запасом энергии, наши бойцы проигрывали. Они отступали, оставляя после себя тела инсектов. В ход шли все доступные заклинания, но чаще всего - базового уровня, которые либо замедляли, либо ослабляли противников.
  Через несколько минут ожесточенного противостояния, клубок людей, отражающих атаки инсектов приблизился к нашему камню. Бойцов окружили четверо солдат, а к ним уже спешил озлобленный гвардеец. Внезапно, Глеб пропустил удар и отлетел в сторону от сражающихся. Копье выпало из ослабшей руки.
  Не знаю, что меня подтолкнуло, но оставить беспомощного человека в опасности было выше моих сил. Я выбежал из-за укрытия и, стараясь не привлекать внимание, бросился к Глебу.
  Едва не опоздал - к лежащему человеку уже подбирался ударивший его солдат, он отделился от основной массы и, видимо, решил закончить начатое. К счастью, копье отлетело недалеко, я успел схватить отполированное древко и преградить путь инсекту.
  Недовольно заверещав, солдат попытался схватить меня жвалами, но позволить это было равносильно смерти. Пришлось обратиться к магии. Адреналин забурлил в крови, магия, дремавшая внутри откликнулась на зов и растеклась по телу черной волной. Ненависть, вызванная темной энергией, искала выход и, к несчастью для стоящего рядом солдата, нашла.
  Сила, с которой копье вонзилось в хитин инсекта, стала совершенно для меня неожиданной - голова солдата, едва ли не взорвалась после контакта с оружием, но затуманенное сознание, отметило это лишь краем. А я уже искал следующую цель.
  Основная масса инсектов напирала на троих оставшихся в строю бойцов, у которых, из-за потери Глеба, намечались серьезные проблемы. Марго на пределе сил справлялась с атакующими насекомыми, отбрасывая их воздушными ударами или отгоняя выпадами копья. Ринат отошел от своей роли дебафера и взялся за оружие, в его руке уже давно материализовался короткий меч, но чувствовалось, что мужчина не слишком уверенно владеет клинком, и лишь может лишь вяло отмахиваться от противников.
  Не раздумывая ни секунды, я бросился к ближайшему солдату, услужливо поставившего мне беззащитную спину, термит самозабвенно пытался добраться до Виктора, и не обращал на меня внимания, за что и поплатился. Двадцатисантиметровый кусок железа вспорол внутренности, едва не пробив солдата насквозь.
  Битва вскипела с новой силой. Люди, получившие неожиданное подкрепление с удвоенной энергией начали уничтожать инсектов. Казалось бы, ситуация выправляется в нашу пользу, но тут в дело вновь вступила Королева. Оглушающий крик практически уронил меня на утоптанный пол пещеры, все звуки пропали, оставив вместо себя противный писк в ушах. От такого неожиданного подарка, ненависть, еще недавно слегка утихшая, вновь вытеснила все адекватные мысли.
  - Хана тебе, тварь членистоногая! - кажется, это был мой голос, вот только звучал он как полурык-полушипение.
  Как одержимый, я бросился к королеве, в голове осталось только маниакальное желание растоптать обидчика, вырвать ей сердце или что там его заменяет.
  Путь мне преградила пара гвардейцев, но останавливаться не входило в мои планы, прошмыгнув мимо, как мне показалось, замерших насекомых я приблизился к королеве. Ее фасеточные глаза уставились на меня, не предвещая ничего хорошего, на чистых инстинктах я выбросил перед собой знак щита, наполнив его темной силой и, как оказалось, вовремя - багровый луч, ударил в прозрачную поверхность защитного купола.
  Что было дальше, так и не понял, смутно помню, что я метался, словно бешеный енот, вокруг королевы удар за ударом вонзая в нее копье. Кажется, пару раз пропускал удары гвардейцев, но, к счастью, щит помогал остаться невредимым. Сколько это длилось не знаю, время потеряло смысл, остался только бой, который мне нужно было выиграть.
  - Леха! Хватит! - помутненное сознание уловило знакомый голос Марго. И тут я внезапно осознал, что стою возле тела королевы, весь покрытый какой-то мерзкой, липкой субстанцией, которая видимо заменяла кровь инсектам.
  - Все? Ты успокоился? - опасливо подошел ко мне Виктор. - Спасибо конечно за помощь, но что это нахрен было?!
  - Не знаю, - ошарашено произнес я, осматривая поле боя. На полу тут и там валялись тела инсектов, но, как мне показалось их должно быть больше. Как мне позже объяснили, после смерти королевы часть термитов сбежали, догонять их естественно никто не стал.
  - Не знаю, - еще раз ответил я, - как Глеб?
  - Живой, пара костей сломана, но терпимо. Леха, лучше скажи, у тебя случайно берсерков в роду не было?
  - Не слышал о таком.
  - Ну значит теперь есть. - Виктор хлопнул меня по плечу. - В общем, когда выберемся отсюда, вернемся к этому вопросу. Ринат, тебя на пару базовых заклинаний хватит? Отлично, очисти тогда нашего героя, ну и нас если сможешь. Все, собираем трофеи, пора отсюда сваливать.
  Все еще не до конца понимая, что же со мной произошло, я постарался воспроизвести цепь событий. Судя по всему, та темная сила, выпитая мной в мире Сехмет, кардинально ударила по мозгам, в тот момент, когда я защищался от солдата, напавшего на Глеба. После этого, многократно усилилась агрессивность и скорость тела. Взрывоопасное сочетание, и лежащая неподалеку королева - отличное тому подтверждение. Вообще, мне дико повезло, что я остался цел и относительно невредим, мелкие царапины и ушибы не в счет.
  От неприятных мыслей отвлек Ринат, предложивший свои услуги персональной химчистки, отказываться я, естественно, не стал, кровь инсектов уже начала подсыхать, застывая противной коркой.
  Заклинание очищения походило на прохладный ветерок, пронесшийся по телу сверху вниз. Он вытянул из, пропитанных грязью одежды и волос, все лишнее, оставив после себя ощущение свежевыстиранного белья, только запаха стирального порошка не хватало. Шикарно, я поставил очередную зарубку, научиться настолько полезной магии.
  Сбор трофеев не затянулся надолго, мы все чувствовали нервозность находясь в пещере, покинувшей нам подлянку, невольно возникало ощущение, что в любой момент может произойти очередная неприятная неожиданность.
  Мы набили рюкзаки по максимуму, в основном нашей добычей становились внутренности гвардейцев и солдат, но отдельной гордостью можно было считать мозг королевы термитов - крупный, в два раза больше чем у гвардейцев, он практически сразу занял едва ли не треть рюкзака.
  Наконец, мы направились к выходу, как всегда впереди шествовал невозмутимый Виктор, за которым уже выстроились все остальные. Копье, само собой пришлось отдать, Глеб, хоть и хватался периодически за ребра, но оружие из рук не выпускал.
  Шагали молча, люди спешили выйти на поверхность, а нам с Коляном, несущим на своих горбах килограмм по двадцать веса, тем более было не до разговоров.
  - Кажется выбрались, - облегченно выдохнул Виктор, когда лабиринты термитника остались за спиной. Коротко взглянув на часы, висевшие на запястье он продолжил. - До портала осталось два с половиной часа, еще немного и мы дома.
   Лагерь разбили рядом с тем местом, где мы впервые появились в этом мире, ну как разбили - люди, просто попадали на землю, обессилено закрыв глаза. Разве что Ринат хлопнул по земле ладонью, выгнав каким-то заклинанием всех окрестных обитателей. Они словно от пожара прыснули прочь, шурша травой, прыгая между стеблей и сверкая стальными крыльями в неуклюжих попытках взлететь. Никого крупнее ладони тут не встретилось, но даже таких, сравнительно небольших насекомых, видеть рядом с собой не хотелось.
  Через какое-то время ко мне подсел Глеб, он аккуратно примостился рядом, стараясь не потревожить ребра. Ринат его конечно подлатал, но видимо до полного излечения было еще далеко.
  - Спасибо, - произнес он после небольшой паузы, - я не видел, как все произошло, мне Марго рассказала, но ты мне, наверное, жизнь спас.
  Странное ощущение, мне было одновременно и приятно, и неловко от его слов. Отделаться обычным "не за что" в таком случае нельзя, другие слова тоже будут звучать глупо, поэтому я просто кивнул, принимая его благодарность.
  - С меня половина моей доли, - подытожил он, - как вернемся, не уходи сразу, дождись меня возле выхода, хорошо?
  - Дождусь, - не стал я спорить. Глеб еще раз поблагодарил меня и отошел к Марго, а на его место практически сразу пришел Виктор.
  - Ну, рассказывай. - начал лидер нашего рейда.
  - Что именно?
  - Понимаешь, Леха, - Виктор задумчиво посмотрел в небо, - то, что у тебя башню снесло - бывает, магия штука хитрая, иногда и по мозгам дает. То, что на помощь Глебу бросился, вообще красавчик, нас тогда окружили, не успевали мы к нему, вполне возможно - жизнь ему спас. Но вот скажи, как неподготовленный человек может в одиночку завалить королеву термитов? Мы ведь уже к шапочному разбору подоспели, когда от нее рожки да ножки остались. К тому же странно вообще, что эта тварь вылезла с нижнего уровня, может это ты её приманил?
  - Что ты хочешь от меня услышать? - оправдываться я не собирался. - Как-то прикончил, как не знаю. Нахрена эта образина вообще вылезла, тоже не в курсе.
  - Темнишь, - вздохнул Виктор, - ну пускай, у каждого свои тайны. В любом случае, ты нам помог, за это спасибо.
  Пока ждали открытие портала, люди слегка отдохнули, расслабились, начали общаться, шутить и делиться впечатлениями. Я в этом празднике жизни не участвовал, обдумывая слова Виктора. Как ни крути, но смысл в них был. По всему выходило, что я мог спровоцировать королеву, к тому же меня беспокоила темная энергия. Да, она позволила многократно увеличить боевой потенциал, но ведь вся драка практически прошла мимо моего сознания. А терять контроль над разумом, мне совсем не понравилось.
  Наконец наше ожидание закончилось, на фоне ярко голубого неба заискрилась арка портала, обрисовав свое появление маревом дрожащего воздуха. Теперь можно было официально заявить - рейд завершился.
  Глава 8
  Портальная комната встретила нас полумраком и запахом сгоревшего парафина. Неизвестно на чем работали висящие на стенах светильники, но пахло в комнате почему-то восковыми свечами.
  Когда мне удалось проморгаться, привыкнув к тусклому освещению, то сразу обратил внимание на незнакомого человека, явно ожидающего нашего прибытия. Средних лет, полный, с длинными залысинами на полголовы, он был похож на мелкого клерка или бесплатного адвоката. Абсолютно непримечательная личность, одетый при этом в такой же серый, как и он сам замшевый костюм.
  - Сколько? - не утруждая себя приветствием спросил он Виктора, который тот же самый вопрос переадресовал Коляну.
  - Вениамин Григорьевич, - мой коллега-грузчик, как-то весь подобрался, сконцентрировался и практически скороговоркой выдал отчет о добыче, - за рейд мы собрали ингредиенты с одной королевы, пяти гвардейцев, семнадцати солдат и шестнадцати рабочих инсектов. Рюкзаки полностью забиты.
  - Что же, Виктор, - неприятный мужчина заложил руки за спину, - вы все-таки подумайте над моим предложением, раздать артефакты-холодильники каждому члену команды, так вы существенно повысите доходность ваших охотничьих мероприятий в мире инсектов.
  - Я подумаю, - кивнул Виктор.
  - Вы мне в прошлый раз ответили этими же словами.
  - Так я подумал, и считаю, что рюкзаки могут снизить нашу боеспособность, что в опасных условиях недопустимо.
  Вениамин Григорьевич поджал губы, что-то хотел возразить, но потом передумал, лишь недобро взглянул на Виктора:
  - Хорошо, артефакты и оружие сдайте в спецхранилище. Расчет произойдет по стандартным расценкам. Не забудьте, двадцать пять процентов от добычи идет в счет нашей компании. На этом позвольте откланяться.
  - Неприятный тип, - поделился я впечатлениями с окружающими, когда мы остались одни.
  - Угу, - мрачно ответил Виктор, выражая общее мнение, - все, давайте тоже на выход. Мне еще к Алене идти.
  Сдача добычи произошла буднично, и ничего интересного из себя не представляла, мы пришли в помещение с толстой сейфовой дверью, где сдали рюкзаки молодому угрюмому парню. Никакого пересчета или взвешивания не происходило.
  После этого, наши пути с командой разошлись, они, судя по всему пошли получать заслуженную награду, а я вернулся в комнату со своими вещами, где переоделся, сложил походную одежду на полки и после этого беспрепятственно вышел на улицу. Никто меня не останавливал, не дергал за руку и не пытался что-нибудь сказать. Складывалось ощущение, что про меня просто забыли. Ну и славно, нам же проще.
  Помня о просьбе Глеба, я не стал спешить домой, а пристроился на промерзшей лавочке неподалеку от входа. Стоило только присесть, как навалилась усталость. День, насыщенный впечатлениями, высосал бодрость, как вакуумный насос. Прогнав светлую силу по телу, я немного взбодрился, но, все равно, вытеснить усталость полностью не удалось. Как сонный филин, я укутался в пуховик и постарался не заснуть, а мысли тем временем переплетались между собой причудливой вязью, цепляя одну за другую и перескакивая с темы на тему.
  Легкий мороз, как нашкодившего щенка, выгнал из города оттепель и заявив свои права на царство. Поэтому лужи, еще недавно блестевшие на тротуарах, замерзли хрустящей корочкой, чтобы радовать детвору и раздражать старушек, пытающихся сохранить равновесие на скользкой поверхности. Вечерняя темнота замаскировала грязь, и свет фонарей вновь блестел в тысячах снежинок недавно выпавшего снега.
  Ждать Глеба пришлось не очень долго, причем появился он вовсе не из двери охранной компании, а откуда-то сбоку, возможно, там прятался еще один выход. Без привычной походной одежды я его едва узнал. Передо мной стоял высокий мужчина, одетый в длинное драповое пальто, узкие брюки и легкие ботинки на тонкой подошве. Подчеркивал образ эдакого лондонского денди повязанный на шею стильный полосатый шарф.
  - Ну что, как и обещал, половина моей доли, - Глеб протянул мне небольшой мешочек, перевязанный тесемкой, - тридцать монет.
  - Ты уверен? - я посмотрел на вытянутую руку. - Я ведь не ради денег помогал.
  - Верю, за это вдвойне спасибо, - мужчина невесело улыбнулся, - остальные ведь могли помочь - не стали.
  - Так их инсекты зажали, - вспомнил я подробности боя.
  - Думаешь у Виктора никаких козырей в рукаве не было припрятано? У него есть парочка интересных артефактов, вот только они одноразовые и он их для себя бережет - свою шкуру он ценит куда больше чем любую другую. Так при любом раскладе, из боя они бы вышли победителями. Даже без меня и твоей помощи.
  - Серьезно? А зачем вы тогда с ним в рейды ходите? - задал я резонный вопрос. - Вы ведь, насколько я понял, свободные наемники.
  - Ну, потому что, как лидер он и правда хорош. К тому же удачливый, ни разу мы без лута не возвращались. Да и риски он умеет оценивать и лишнему риску подвергает, сегодняшний день - исключение, никто бы не смог предугадать, что королева со свитой вылезет из своей норы.
  - Понятно, - я взвесил в руке мешочек, - а с этим мне что делать? В продуктовом такие деньги не принимают.
  - Ну для начала, небольшой ликбез. Смотри, - Глеб вывалил на ладонь монеты. - Вот эти, с прозрачным камнем в центре - имеют самый маленький номинал - единицу, с зеленой сердцевиной - десятку. Есть еще синие и оранжевые, соответственно - сто и тысяча.
  - Ну допустим, а если перевести это в товары или рубли?
  - Семь-восемь тысяч за монету, если хочешь могу обменять. Но лучше прибереги, или сходи в лавку артефактов, в том же "золоте инков" есть интересные вещи, приценись, может выберешь что-нибудь.
  Я мысленно прикинул сколько денег лежит у меня в руках и присвистнул от удивления:
  - Хочешь сказать, что за рейд ты мог заработать больше четырехсот тысяч?
  - На самом деле это не так уж и много. Мы, если на то пошло, отправлялись не на самое выгодное дело. В действительно опасное место тебя бы не взяли. К примеру, охота на лавовых демонов - там за раз можно принести несколько сотен монет. Да и вообще, даже сто монет - не деньги. На приличные артефакты ценник начинается с тысячи. Билет в мир трех лун, стоит двести монет, и это только билет, а все остальное идет за отдельный прайс.
  - Дороговато, - покачал я головой.
  - Привыкай, в нашем мире все дорого. Ты кстати где живешь? - Неожиданно спросил Глеб. Делать секрета из места своего проживания, я не посчитал необходимым, но на всякий случай указал только район. - Поехали тогда, мне как раз по пути, подвезу тебя.
  Идея мне понравилась, в принципе, можно было и такси вызвать, но, пока до них дозвонишься, пока приедут... В общем я согласился.
  Машина Глеба стояла неподалеку на платной стоянке. Черный гелендваген, слегка припорошенный снегом, отозвался на сигнал брелка миганием поворотников. Честно говоря, не такую машину я ожидал увидеть. Не стыковался образ интеллигентного мужчины и брутального внедорожника.
  - Это твоя? - на всякий случай уточнил я.
  - Да, - довольно улыбнулся Глеб, - зимой на гелике катаюсь. В пригороде дороги могут неделю не чистить, а у меня там дом, так что полный привод - незаменимая вещь.
  Двигатель басовито заурчал, оживленный поворотом ключа зажигания, и машина плавно тронулась с места.
  Глеб довез меня практически до дома. По дороге разговор как-то увял, каждый из нас был занят своими мыслями и лишь музыка, звучавшая из аудиосистемы, разбавляла тишину в салоне.
  Ехали медленно, Глеб, будто пытаясь развеять хамоватый образ водителей гелендвагенов, дотошно соблюдал скоростной режим и все пункты правил дорожного движения. Несмотря на это, уже через полчаса мы оказались в моем районе, каким-то чудесным образом ни одна пробка не попалась на нашем пути.
  Дома я освежился в душе, переоделся в свежую одежду и вновь выскочил на улицу - желудок требовал еды, а тратить время на готовку совершенно не хотелось. Поэтому небольшой ресторанчик, расположенный неподалеку и работавший практически круглосуточно, вполне мог удовлетворить мои не самые изысканные гастрономические предпочтения. К тому же мне хотелось сделать себе пусть небольшой, но праздник и немного расслабиться, забыв о той круговерти событий, захватившей меня в последнее время.
  Пока ждал заказ, заметил за соседним столиком двух выпивающих мужчин, один из которых был мне смутно знаком, если не ошибаюсь, он жил в моем подъезде несколькими этажами ниже - мы периодически пересекались в лифте.
  Судя по почти пустой бутылке водки, сидели два товарища уже давно и уже перешли в ту стадию, когда разговор ведется на повышенных тонах. Так что мне было хорошо слышно, как мужчина, лет тридцати, активно жестикулируя, транслировал моему соседу свои мысли:
  - У большинства из нас в голове шаблон - как правильно должно быть в этой жизни. И если шаблон рвется, то человек становится несчастным. Кому-то с детства внушали, что главное в жизни - семья, родители или общество, неважно. Но вот не получается у парня или девушки найти себе спутника жизни и все, депрессия, комплекс неудачника.
  Или вот мужчина, ему каждый день с экрана телевизора, рекламных баннеров, радиостанций транслируют образ успешного человека - богатого, красивого, умного. Ему запихивают в мозг директиву, что если у тебя нет шикарной машины, высокооплачиваемой работы, роста выше ста восьмидесяти, то ты неудачник. А почему? Кто это придумал? Может, не знай он об этих обязательных условиях успешного человека, то был бы счастлив. Занимался бы, например, пчелами, или пшеницу выращивал и радовался жизни.
  Мы постоянно сравниваем себя с окружающими, а зачем? Каждый из нас - самодостаточен изначально, но мало кто это понимает. Не надо смотреть на соседа с мыслями: "на какие такие доходы он купил новую тойоту камри"? Не надо читать истории якобы успешных людей из интернета, они чаще всего врут, и даже доли правды не имеют под собой.
  Мы ищем смысл жизни, и как правило не находим, а может быть смысл в том, чтобы быть счастливым? Но как найти счастье? Как? Наверное, надо просто перестать смотреть на других и заглянуть внутрь себя.
  - Как у тебя все просто, - сосед намахнул стопку и зло посмотрел на собеседника, - "стоит только заглянуть в себя". Может быть так и есть, когда ты живешь один, и от тебя никто не зависит. Конечно, тогда легко говорить все что угодно. Сидишь тут умничаешь! А у меня двое детей! И один из них болен неизлечимо! И как мне тогда быть счастливым?! Как?! Перестать смотреть на других? Не сравнивать себя с теми, у которых дети здоровы? Принять, что он может умереть, так и не повзрослев? Пошел ты ... Умник!
  Бросив на стол несколько купюр, мужчина раздраженно покинул помещение, оставив своего товарища недоуменно смотреть ему в спину.
  Странный это был разговор, я не слышал начала, но концовка заставила задуматься: в чьих словах больше правды? Идея первого оратора, мне понятна, в чем-то я даже с ней согласен. Но и второй тоже прав. За себя всегда легко отвечать, рисковать, делать безумные поступки, ввязываться в сомнительные авантюры. А что, если за твоей спиной жена и дети? Что если от твоих действий зависит их благополучие? Не знаю, вопрос слишком сложный, чтобы на него дать однозначный ответ.
  Тяжелые мысли испортили поднявшееся было настроение, и быстро умяв принесенную еду, практически не ощутив вкуса, я отправился домой.
  Близилась ночь, но спать совершенно не хотелось. Усталость, навалившаяся на меня сразу после рейда, постепенно растворилась. Тратить время впустую не входило в мои планы, можно было конечно залипнуть в ютубе, посмотреть свежий ролик бэдкомедиана, или заглянуть на пикабу, но было одно дело, которое не терпело отлагательств.
  Включив старенький ноутбук, я открыл договор, который мне скинул Олег.
  Как и предполагал, ничего хорошего я там не увидел. Должен, обязан, неустойка, наказание - вот те слова, на которые делался акцент в документе. Лишь в самом конце нашлась относительно полезная для меня информация - как прекратить действие договора досрочно. Почему относительно? Потому что для разрыва наших отношений с компанией Азимут, необходимо заплатить практически пятьсот монет, что естественно являлось неподъемной для меня суммой.
  С другой стороны, рейд прошел, пусть и не без приключений, но в целом с пользой для меня - я немного обучился магии, и даже получил долю с добычи. Так что еще два таких похода можно перетерпеть, главное, после выполнения всех моих обязательств не вляпаться во что-нибудь похлеще.
  Кстати про магию. Отыскав в телефоне контакт Олега, я спросил, когда можно продолжить обучение? На что практически сразу получил ответ: "либо завтра, либо в пятницу".
  Взвесив все за и против, я все же решил, что следующий день стоит посвятить закупке снаряжения и знакомству с магазином артефактов. К тому же не мешало наведаться в спортивный зал, где меня, наверное, уже потеряли. Не то, чтобы я видел в этом особый смысл, тело, подпитываемое магией, уже полностью оправилось от болезни, и необходимость в физических упражнениях отпала, но честно говоря мне там просто нравилось. Нравилась атмосфера, люди, девушки, в конце концов. Ну и не стоило сбрасывать со счетов обучение рукопашному бою. Лишним, в моей насыщенной событиями жизни, он точно не будет.
  Итак, мысленно я нарисовал список дел на ближайшее будущее. Четверг - поход по магазинам и тренировка, пятница - урок с Олегом. И суббота... Мир Сехмет, ждет меня. Безумная неделя. Безумная жизнь. Нормально, мне даже начинает нравиться.
  
  Весь остаток вечера, пока меня не сморил сон, я, следуя советам, Олега упражнялся с силой. Теплый огонек, тлеющий внутри, охотно отвечал на зов и послушно перетекал из руки в руку, испуганно замирал, повинуясь моей воле и вновь растекался по телу. У меня сложилось впечатление, что он стал немного больше и сильнее. Уже не та еле заметная искра, но устойчивый источник силы, хотя все еще слишком маленький.
  С другой стороны, темный источник слегка утих, сжался и уже не так агрессивно реагировал на мое внимание. Позитивные изменения. Знать бы, что они значат и почему так происходит? А единственное существо, способное дать ответы - Анастасиус.
  
  Утром четверга, после небольшой разминки и завтрака я начал продумывать детали экипировки, для похода в мир Сехмет. Мотозащита, пусть и не полностью, но оправдала свое наличие, не дав когтям хищника добраться до тела. Так что я решил просто обновить испорченный комплект.
  Помимо этого, неплохо было бы иметь дополнительный сдерживающий фактор. К примеру, мне очень приглянулся щит Виктора, которым он отражал атаки противников. Естественно, для моих целей, настолько массивная вещь будет некстати, но небольшой щит, закрывающий руку вполне подойдет.
  На форумах, наткнулся на полицейский вариант, под названием "Штурм 2". Компактный и не слишком тяжелый он полностью удовлетворял моим требованиям. Стоил правда немало, но экономить на защите - верх глупости. Оставалась правда одна проблема - магазин, продающий подобные вещи находился на окраине города. Пришлось заказать доставку, что еще немного увеличило итоговую цену. После произведенной оплаты мне практически сразу поступил звонок от менеджера по продажам, с которым мы договорились, что щит привезут прямо домой в районе пяти вечера.
  Помимо этого, мне хотелось обзавестись хоть каким-нибудь, но оружием. Насколько я понял слова Анастасиуса, каждое посещение мира Сехмет будет сложнее предыдущего, и артефактным ножом уже не обойтись. Надеюсь Бруцкий тоже это понимает, и препятствовать, как в прошлый раз, не будет. Топорик мне, кстати, так и не вернули.
  Вопрос с оружием я решил отложить, до посещения лавки с артефактами. У меня имелись определенные основания предположить, что там мне могут попасться интересные экземпляры. Конечно, копье, как у Глеба, мне не потянуть, но неужели там не найдется хоть что-нибудь стоящее? Если нет, то придется опять идти в туристический магазин за топором. Других мест, где можно в нашем городе купить подобные вещи, я не знал.
  
  Повзрослев, мы обычно забываем те эмоции, которые испытывает ребенок. Радость, удивление, искреннее счастье. Все это тускнеет, словно тлеющий уголек, покрытый белым пеплом, и лишь поистине впечатляющие события могут вновь вернуть нас в детство.
  Магазин артефактов, как раз и подарил мне такие эмоции. Войдя в светлое, насыщенное красками помещение, я почувствовал себя ребенком, впервые попавшем в магазин игрушек. Взгляд не мог остановиться на чем-то одном и бешено метался по выставленным товарам, магическое происхождение которых не оставляло сомнений:
  Чудесная птица, оживающая на пару секунд, чтобы затем вновь замереть каменной статуей; парящие в воздухе шары ежесекундно слипались в одну каплю ртути и затем вновь распадались на отдельные части; странного вида посох, по которому нет-нет, да и пробегали электрические разряды, скапливающиеся на вершине и через секунду исчезающие в неяркой вспышке. Ну и как вишенка на торте - шикарная елка, украшенная вместо традиционных шаров подвижными фигурками неведомых животных, живущих своей тайной жизнью.
  - Кажется среди людских магов прибыло, - раздался мягкий и словно бы тянущийся голос, - рад приветствовать вас в моей небольшой лавке. Уверен, ничего лучшего в городе вы не найдете. А чтобы дать начало хорошей дружбе, я, как владелец сего чудесного заведения, готов предоставить вам двадцатипроцентную скидку на первую покупку.
  Существо, поднявшееся из-за стойки, мало чем напоминало человека, как, впрочем, и знакомые мне расы. Невысокого роста, практически круглый, полностью покрытый мягкими волосами, или правильнее будет сказать - шерстью. Хотя одеждой, хозяин магазина тоже не брезговал, и красовался цветастой гавайской рубахой и такими же яркими шортами.
  - Добрый день, - поздоровался я, - как к вам можно обращаться?
  - Можете звать меня Франко, конечно матушка дала мне другое имя, но боюсь, у вас возникнут затруднения с его произношением.
  - Франко, - я невольно подстроился к манере разговора своего собеседника, - как вы правильно подметили, я первый раз в вашем магазине. Поэтому совершенно не представляю, что именно вы продаете.
  - Все. Решительно все, что вы можете себе представить. Конечно, некоторые товары придется ждать, но при желании мы можем доставить даже селезенку алмазного варана, с оттавианских островов. Но, - Франко слегка замялся, отчего его лицо, покрытое мелкой шерстью, приняло смешное выражение, - думаю, это вам сейчас не нужно. Для удобства вы можете воспользоваться электронным справочником. Каждый товар имеет идентификатор. Просто вводите его в поисковую строку и вам высветится вся доступная информация.
  Как это не парадоксально, но в магической лавке возле стены стоял компьютерный терминал. Синий, похожий на пункты оплаты мобильной связи, постепенно исчезающие из обращения.
  - Компьютер? - Все еще удивленный уточнил я.
  - Конечно, что мы, дикари какие? Ваш мир - самый технологичный из тех, что я знаю, и все блага цивилизации, которые он дарит, мне безумно импонируют. Прошу, осматривайтесь, если будут вопросы, то ни в коем случае не стесняйтесь, я всегда готов помочь.
  Поблагодарив Франко, я начал медленно бродить по магазину, рассматривая экспонаты, выставленные на продажу. И тут меня постигло первое разочарование - цены. На те тридцать монет, бережно хранимые во внутреннем кармане разгуляться, увы, не получилось бы при всем желании. Нет, были конечно и довольно дешевые вещи, как, например, таблетки, мгновенно нагревающие воду в стакане, по десятке за один этельстен, но зачем они мне нужны? Амулеты, защищающие от дождя - пять монет. Кольцо, меняющее цвет в зависимости от настроения владельца - десять.
  Через полчаса разглядывания товара, я понял, что на витринах выставлена в основном всякая мелочевка, а что-то стоящее начиналось от ста монет и выше. Амулеты ментальной защиты, которые так хотелось найти, также стоили безумно дорого.
  - Франко, - обратился я к скучающему владельцу магазина, - а есть ли у вас в продаже какие-нибудь книги по магии?
  - Безусловно! - воскликнул он, - но боюсь их стоимость может вас расстроить. Даже базовые основы, переведенные на человеческий язык, стоят четыреста монет.
  - Так дорого? - Искренне удивился я.
  - Понимаете, - Франко грустно вздохнул, словно извиняясь за несусветную цену своего товара, - такие книги нельзя просто распечатать на принтере или вывести через типографскую машину. Подобного рода вещи пишутся строго от руки и под завязку напитываются магией, иначе вместо обучающего манускрипта вы получите всего лишь обычную книгу с непонятными картинками.
  - Жаль, для меня это действительно дорого. Тогда другой вопрос - можно ли у вас купить оружие по приемлемой стоимости.
  - Всенепременно, позвольте, - Франко подошел к терминалу и начал тыкать по меню, - у нас очень широкий ассортимент, можете выбирать любой вариант, все есть в наличии.
  Список, появившийся на экране пестрел названиями. Но я больше смотрел на фото, расположенные рядом с каждой надписью. Молоты, серпы, копья, мечи, арбалеты, все что угодно и на любой вкус, но цены.... Ради интереса прочел описание одного меча стоимостью пять тысяч монет: Персональная привязка, дополнительный урон током, тройное усиление удара, лезвие из закаленной агреганской стали, встроенное заклинание разрыва.
  Горестно вздохнув, я отсортировал список по цене и начал искать что-то более подходящее под мои финансовые возможности. И к счастью нашел.
  За тридцать монет можно было подобрать самое обычное оружие, не обладающее совершенно никакими дополнительными способностями. Просто меч, просто рапира.
  - Франко, возможно приобрести это копье? - я указал на выбранное оружие стоимость которого составляла тридцать пять монет, что с учетом скидки вполне укладывалось в мой бюджет.
  - Конечно, сию минуту. - продавец вернулся за стойку, совершил непонятные манипуляции со странным кубическим предметом и через мгновение передо мной материализовалось выбранное копье. - Конечно это не самый дорогой предмет среди нашего ассортимента, но вполне заслуживающий внимания. Древко выполнено из вернадского дуба, что обеспечивает высочайшую прочность, наконечник правда из обычной стали, но зато самого лучшего качества. Позвольте поинтересоваться, вы уже научились заклинанию отвода глаз?
  - Нет, - признался я.
  - Тогда, если вы решитесь на покупку, то помимо скидки я сам проведу эту магическую манипуляцию над копьем, что нивелирует ненужное внимание к оружию.
  - Беру, - согласился я, - копье меня вполне устраивало, да и отказывать обходительному продавцу совершенно не хотелось, он умел производить положительное впечатление.
  На такой позитивной ноте мы расстались. Конечно, уходить совершенно не хотелось, слишком много интересных вещей я не успел рассмотреть, но у меня еще хватало дел.
  Франко не обманул - людям было абсолютно наплевать на копье, лежавшее у меня в руках. Возможно, вместо него они видели лыжные палки, или водопроводную трубу, но факт оставался фактом - заклинание отвода глаз работало.
  Несмотря на это, таскаться с холодным оружием на перевес было несколько неуютно, да еще и не слишком удобно - полутораметровое древко банально мешалось. Поэтому я вернулся домой, где оставил копье, бережно прислонив его в углу комнаты.
  
  
  Следующим пунктом программы на день стало пополнение экипировки. Испорченный камуфляж уже давно нашел свое место в мусорном баке, как впрочем, и единственный оставшийся ботинок. Ничего менять в выбранном сете я не захотел, так что купил те же вещи что и раньше.
  В магазине, где неделю назад брал мотозащиту, все тот же продавец встретил меня с радостью, а узнав, что я планирую купить еще один комплект, долго расспрашивал, как и где я умудрился сломать прочные ножные щитки, и потом настойчиво советовал купить шлем, неподдельно переживая за мое здоровье.
  Обвешанный пакетами, словно грузовой мул, я вернулся домой, ожидать доставку щита.
  За десять минут до назначенного срока в дверь позвонил курьер. Быстро расписавшись в необходимых бумагах, я внес, аккуратно упакованный сверток в квартиру, чтобы уже через несколько минут рассматривать свое новое приобретение.
  Не сказать, что небольшой, обшитый тканью щит, был слишком легким, но он вполне удобно удерживался одной рукой, оставляя вторую полностью свободной, и копье, купленное сегодня, отлично дополняло защитно-атакующий комплект.
   Конечно, постоянно ходить с таким приобретением нет смысла, и желательно пристроить щит в рюкзаке, благо складная форма позволяла это сделать, но во время рейда, крепкий лист закаленной стали вполне может спасти мне жизнь или хотя бы увеличить шансы выйти целым из схватки.
  Интересно, что бы подумал случайный человек, увидев молодого парня, с полицейский щитом и копьем, стоящим посреди комнаты и делающего пробные выпады оружием в сторону невидимого врага? Вероятно, ничего хорошего. Хотя, мало ли сейчас чудиков развелось. Но, к счастью, в квартире я был один. Разве что за окном изредка можно было видеть полупрозрачные фигуры серпентов, которые медленно парили в воздухе, словно причудливые воздушные змеи.
  Наконец, наступило время вечерней тренировки. Серега, на мое отсутствие в прошедшие дни никак не отреагировал, а вот Сугир, было видно, что немного расстроился.
  Закончив с привычной разминкой, молодой тренер сразу же предложил небольшой спарринг.
  Прошлый раз, моя возросшая скорость, дала призрачную надежду, что теперь рукопашный бой для меня не такая уж и проблема. В чем-то я оказался прав - от прямых и понятных ударов я легко уклонялся или блокировал их, но стоило только Сереге немного изменить рисунок боя, как все мнимое преимущество сошло на нет. Обманный маневр и я получаю удар по корпусу. Мой не самый точный выпад - и вот рука попадает в болевой захват. Прямой в голову, подсечка - и мое тело летит на пол.
  - Я так понимаю, ты хотел показать, что скорость в бою ничего не решает? - Отдышавшись, спросил я у Сереги, после спарринга.
  - Она очень много решает, - возразил тренер, - но если скорость ничем не подкреплена, то победить ты сможешь только слабого противника. Тело должно интуитивно понимать действие спарринг партнера. Тебе надо подкоркой чувствовать, что после вот такого выпада может последовать перевод в партер, а после обманного слева пойдет хук справа. Любые природные данные без упорных тренировок - ничто.
  - Серега, я понимаю к чему ты клонишь. Сугир, наверное, попросил мне мозги прочистить? Так вот. Я не собираюсь становиться профессиональный бойцом, у меня пока своих проблем хватает. Может через месяц, или два, но не раньше.
  - Понятно, - кивнул тренер, - тогда нефиг разлеживаться. Встаем, отрабатываем удары. Станешь бойцом или нет вопрос открытый, но на тренировках мы будем работать до упора.
  
  Серега выполнил свою "угрозу" - домой я притащился выжатый как лимон. Тренировка продолжалась до самого закрытия фитнес клуба. Конечно, можно было и раньше уйти, никто меня насильно не удерживал, но внутренняя спортивная злость не давала это сделать, заставляя раз за разом выполнять одни и те же упражнения.
  Слова тренера, произнесенные после первого спарринга, несли гораздо больше смысла, чем Серега предполагал. Он говорил про рукопашный бой, а я помимо этого думал и о магии. Что будет, елси я схлестнусь в противостоянии, например, c Виктором? Да ничего хорошего, раскатают меня в блин и не поморщатся, даже темная энергия не поможет. Нужны знания, нужна сила, интуиция настойчиво твердила, что вскоре мне это пригодиться.
  
  Пятница, любимый для многих день недели, предвестник выходных, и финальная точка рабочей каторги. У некоторых, особо эмоциональных личностей, одно это слово - пятница - вызывает сладостный вздох, и мечтательную улыбку с привкусом алкоголя на губах.
  Для меня столь радостный день начался с разудалой сверлежки стен очень работоспособного соседа. Он периодически принимался за ремонт своей квартиры, который то замирал, то вновь вспыхивал с неумолимой неизбежностью видимо завися от поступления финансовых вливаний. Вот и сегодня этот деятельный мужчина дождался положенных по закону восьми часов утра и принялся за свою античеловечную деятельность.
  Желание оставаться в настолько шумном месте таяло на глазах. Слушать арию сверла и перфоратора совершенно не входило в мои планы. К счастью, у имелось место, где можно было укрыться от противных звуков.
  Списавшись с Олегом, я узнал, что он уже в Азимуте (ночует он там, что ли?), и в принципе может со мной позаниматься. Ну а раз так, то я не стал откладывать в долгий ящик свое отбытие из квартиры и перекусив бутербродами с подсохшей колбасой, вышел из дома.
  За тот короткий промежуток времени что мы не виделись с Олегом, у меня накопилось множество вопросов, как безобидных, так и довольно острых. Перед началом обучения мы заглянули в небольшую комнату-буфет, оснащенную кофейным аппаратом, где, сидя за круглым столом на неудобных пластмассовых стульях, начали разговор.
  - Олег, а ты сам в рейды ходишь или твоя работа только учить магии?
  - Ходил пару раз, - смущенно ответил мужчина, - но не задалось. Я крови боюсь, ничего не могу с собой поделать. В тот последний раз, на вылазке одного из нашего слегка ранили, ничего серьезного, но мне хватило. Я едва сознание не потерял, с тех пор и не берут меня никуда.
  - Неудобно получилось, извини.
  - Да нормально, - легкомысленно махнул рукой Олег, едва не расплескав кофе, - меня, если честно, все устраивает. Каждому свое, кому-то кровь, кишки и трупы монстров, кому-то магия. Поверь, она меня куда больше привлекает, чем все эти ползания по подземельям, диверсии, и силовые акции.
  - Тогда еще кое-что. В рейде у нас было четкое разделение по выполняемым функциям, тот же Ринат, как мне показалось, боец совсем слабый, с чем это связано?
  - Понимаешь, все заклинания делятся по уровням...
  - Мне уже рассказали, - остановил я Олега.
  - Ага, - сбился он, - так даже лучше. Ну так вот, базовые магические знаки учатся довольно быстро - день-два. Их много, но они часто бесполезны. А вот продвинутые совсем другое дело. Например, лезвие воздуха Марго пыталась повторить больше месяца. А ведь его еще отработать надо, чтобы в опасной ситуации не тупить, а практически мгновенно применить.
  - Это у всех так?
  - Не совсем, многое зависит от уровня силы. Тебе с твоим первым, "лезвие" вообще может не покориться. Вот и получается, что если хочешь быть бойцом, то приходится тратить кучу времени на изучение специальных заклинаний. А ведь и дебаферы и хилеры тоже нужны, а там ситуация точно такая же.
  Мы болтали еще некоторое время, за которое удалось выяснить, что ближайший рейд, на который меня можно брать без особых рисков планируется на среду. Что лечение даже для магии штука довольно сложная и опытные лекари, на вес золота. Что агрозаклинания действуют только на неразумных существ, а многократное увеличение скорости бойцов, которое так поразило меня в термитнике, без специальной подготовки может разрушить тело и изучать его мне пока рано.
  На последок я оставил самые неприятные темы:
  - Олег, можно ли защититься от ментальных воздействий?
  - Теоретически да, - замялся тот, - но я не смогу тебя этому научить. Не умею, извини.
  Судя по бегающим глазам и неуверенной речи. Олег врал, и делал это совершенно неумело. Он явно мог помочь мне, но видимо чего-то или кого-то боялся.
  - Жаль, - невесело улыбнулся я, после чего поймал извиняющийся взгляд Олега, - на нет и суда нет.
  В этот момент мне стало окончательно ясно, что Азимут с меня не слезет. Малоприятная ситуация, мягко говоря и, что хуже всего, я не знал, как выкрутиться из нее.
  Пытаясь сохранить хладнокровие, я не подал вида, что слова Олега меня хоть как-то задели и продолжил расспросы:
  - Скажи, а что это за раса очень высоких существ полностью скрывающих тело под балахоном?
  - Где ты их видел? - удивленно посмотрел на меня мужчина, поставив остывший кофе на стол.
  - На улице, случайно заметил.
  - Судя по описанию, - это "древние". Я, если честно, мало что знаю, но по слухам, с ними даже серые стараются не пересекаться. Хорошо хоть их в городе всего двое или трое.
  - И чем они занимаются ты тоже не в курсе?
  - Понятия не имею. Про них ходит много легенд, но какие там правда, а какие нет, сложно сказать. Одно знаю точно, лучше держаться от этих существ подальше.
  - Хочешь сказать, с ними никто не работает?
  - Да ну их к чертям собачьим. Говорят, были в свое время одни. Какие-то дела мутили, но недолго. Что-то там у них произошло нехорошее. Вот собственно и все, больше этих людей никто не видел.
  На этом обсуждение завершилось, как и остывший кофе. Олег позвал меня в зал для тренировок, а я, тем временем, обдумывал стоит ли рассказывать о моих взаимоотношениях с Анастасиусом. В начале разговора я был практически уверен, что от этого будет польза, но теперь изменил мнение на противоположное. Во-первых, доверять свою тайну человеку, который отказал мне в обучении ментальной защите, явно не стоит. Олег будет играть на стороне своих работодателей, и мне грех его в этом винить, мы с ним даже не друзья, с какой стати ему мне помогать? Во-вторых, предположим Олег по простоте душевной решил мне посодействовать. Как он это сделает, если ничего о древних не знает?
  - Начнем сегодня с самого полезного заклинания для магов, - бодро заявил Олег, когда мы оказались в зале, - отвод глаз. Без шуток, чтобы нормально жить среди всей этой чертовщины, и не заработать проблем на ровном месте без него не обойтись.
  - Прямо так и называется: "отвод глаз"?
  - А что тебе не нравиться? - Удивился мужчина. - Зато вполне отражает суть происходящего. Оно генерирует вокруг тебя магическое поле в результате которого, оптическое излучение, отражаемое сферой, смешивается с ментальным излучением, которое воздействует на окружающих и меняет вектор направленного внимания.
  - А если проще? - Скривился я.
  - А если проще, то всем на тебя становиться плевать. Можешь хоть голым ходить, никто даже не запомнит. Я говорю про обычных разумных если что, а то мало ли.
  - Бегать по улице голым - последнее, что я бы хотел делать. Особенно в декабре.
  - Это шутка была, - смутился Олег.
  - Я догадался. А на камеры это тоже действует?
  - Как ни странно - да. Не спрашивай почему, просто прими как данность. Штрафов за скорость теперь можешь не бояться. Хотя банки грабить не советую - Пятый департамент такое не прощает.
  - Понятно. Может тогда начнем?
  Собственно, ничего сложного в заклинании не было. Довольно простой знак удалось повторить практически сразу. Его зеленые линии возникли перед глазами и затем растаяли в воздухе. Но при этом я четко ощущал, что знак продолжает действовать. Как сказал Олег, отвод глаз будет постоянно тянуть силу если его не развеять. Для сильных магов, это совершенно не критично, а вот мне не стоит им пользоваться без перерывов.
  Помимо прямого заклинания существовало и обратное, зеркальное. Его зрительное воплощение копировало исходный знак, но только в отраженном виде. О назначении, думаю, несложно догадаться - оно возвращало нашему миру те очертания, которые видит обычный человек, конечно происходило это только в голове мага, но, как сказал мой сегодняшний наставник: "иногда так хочется побыть простым человеком".
  Следующим пунктом программы стали азы работы с чистой силой. Никаких знаков, заклинаний и тому подобного. Это даже магией можно было назвать только с натяжкой, а больше походило на опыты шаолиньских монахов, которые так любит китайский кинопром.
  В чем суть. Олег встал напротив высокой ростовой мишени, отойдя от нее на пару метров, замер на секунду, и затем резко, на выдохе, выкинул вперед раскрытую ладонь.
  В разрисованную фанеру полетел импульс, искажающий воздух словно волна горячего воздуха. За доли секунды он добрался до мишени и беззвучным ударом повалил ее на пол. Честно говоря, видя, как готовится Олег, я ожидал нечто большего - что фанеру разорвет в щепы или вырвет из креплений. Хотя, по сравнению с тем, что получилось у меня, Олег еще монстр магии.
  Прогнав светлую силу по телу, я сконцентрировал ее в ладони, чтобы затем мысленным усилием направить на мишень. Мишень мои потуги нагло проигнорировала. Раз, другой, третий. В конце концов Олег принес откуда-то небольшую восковую свечу. И вот тут-то меня поджидал "невероятный" успех. Небольшой огонек, после направленной на него силы испуганно вздрогнул и затух, оставив после себя белую струю дыма.
  - Ну и зачем мне такое убийственное оружие? - скептически осматривая результат своих трудов спросил я Олега.
  - Считай это еще одной тренировкой. Чем чаще будешь так делать, тем лучше начнет получаться. Хотя от силы многое зависит. Ну а так, использовать сырую силу - пустая трата энергии.
  - А есть аналог этого супероружия, а то боюсь с таким арсеналом меня даже в цирк не возьмут.
  - Ага, - радостно кивнул Олег, - воздушный молот. Смотри.
  Мужчина начал медленно водить руками выращивая в воздухе довольно сложный, но вполне читаемый знак, похожий на стилизованную букву "Ф".
  - Я думал будет сложнее.
  - Так это базовое заклинание, оно максимум оттолкнет врага. А хочешь посмотреть на действительно замороченный знак?
  - Само собой.
  Загадочно улыбнувшись, Олег приступил к работе. Через десять минут в воздухе медленно сформировалась и повисла голограмма довольно сложного знака. Множество линий переплетались друг с другом, напоминая сросшийся терновый куст, каждая ветка которого имела разную толщину, протяженность и угол изгиба.
  - Охренеть, - вырвалось у меня при взгляде на эту геометрическую вакханалию.
  - Нравится? - довольно улыбнулся Олег.
  - Что это за каракули пьяного художника?
  - Это одно из высших заклинаний - взгляд ангела. - Гордо ответил мой учитель, - Монструозная штука, практически аннигилятор, пробивает любую броню. Жаль моих сил не хватит, чтобы наполнить это силой, так что могу только голограмму нарисовать.
  - Можешь оставить оба знака, хочу поближе посмотреть.
  - Да без проблем, тренируйся. Я тогда отойду по делам, как надоест знаки мучать звони, сходим перекусить.
  На слова Олега я рассеянно кивнул, полностью поглощенный рассматриванием сложнейшей магической конструкции. Естественно, после того, как остался один, сразу же попробовал сотворить "взгляд ангела".
  Луч светлой силы, повинуясь моей воле, начал аккуратно повторять контуры магической печати, но увы, буквально после первой же линии, конструкт просто рассыпался. Вторая, третья ... десятая попытка, и все тот же результат. Создавалось ощущение, что мне банально не хватало энергии. Как будто во время конструирования сила истончалась, становилась хрупкой и неустойчивой.
  - Попробуем по-плохому, - задумчиво произнес я, рассматривая голограмму.
  Отодвинув светлую силу в сторону, я аккуратно прикоснулся к темному источнику. Ситуация изменилась, но не сказать, что в лучшую сторону. Да, теперь знак не рассыпался и не исчезал после первых линий, но мне так и не удалось нормально его стабилизировать. Не хватало микроконтроля. Стоило мне изогнуть силовой поток, как моментально все пекручивалось и сминалось в совершенно неразборчивую кашу.
  - Не прокатило, - констатировал я после двух часов напряженной работы.
  Время близилось к обеду. Так ничего и не сделав, я позвонил Олегу, мы наведались в кафе неподалеку, перекусили и вновь вернулись в зал. По пути встретили Марго с несколькими незнакомыми мне людьми, обменялись приветствиями, но они куда-то спешили, так что разговора не получилось.
  В зале я вновь попросил Олега показать мне заклинание, но уже не высшего, а хотя бы среднего уровня, то же воздушное лезвие к примеру. На что Олег лишь пожал плечами и повесил в воздухе хитро загнутую печать, имеющую, однако, схожие черты все с той же буквой "Ф". После этого наставник вновь меня покинул, и я его прекрасно понимал, сидеть весь вечер, наблюдая за тем, как ученик, обливаясь потом и закусив губу, пытается повторить магический знак - то еще удовольствие.
  В этот раз я не стал торопиться, и начал с воздушного молота. Экспериментальным путем удалось выяснить, что темная сила позволяет гораздо быстрее построить знак. Она была не столь чувствительна к незначительным колебаниям. Так что уже через час, стена, в которую я целил содрогнулась от невидимого удара.
  Повторить знак, но уже используя светлую силу не составило вообще никаких проблем. Я вел линии будто по проторенной колее. Они послушно изгибались в нужных местах и легко соединялись друг с другом. Хотя, надо признать, итоговый результат оказался не столь впечатляющим. Мишень удалось уронить лишь с расстояния один метр. Проще было ногой пнуть.
  Окрыленный успехом я принялся за изучение следующего знака. "Лезвие" было на порядок сложнее базового заклинания. В нем угадывались некоторое сходство с "молотом", видимо сказывалось сродство стихий, но схема соединения линий кардинально отличалась.
  В знаке чувствовалась наличие какой-то логики, продуманной схемы работы, но разобраться во всей этой вакханалии не представлялось возможным. Как школьник, рассматривающий дифференциальное уравнение, я мог только бездумно перерисовать знак, не понимая его сути.
  У меня почти получилось. До финальной стадии оставалось совсем немного, когда внезапно оказалось, что время близится к позднему вечеру. Об этом мне бесцеремонно напомнил Олег, сбив концентрацию не вовремя брошенной фразой:
  - Леха закругляйся, уже восемь почти, мне домой надо. Все равно у тебя ничего не получится. "Лезвие" мало повторить, его еще надо наполнить силой. А твой первый уровень этого точно не позволит. Хотя я, если честно, удивлен. Мне в первый раз пришлось неделю эту схему осваивать.
  Заклинание рассыпалось как карточный домик, стоило только отвлечься. Мысленно обматерив Олега, я устало присел на пол.
  Хотелось продолжить начатое, но после небольших раздумий я все же согласился с разумным предложением. Пора было закругляться. Длительная концентрация негативно сказалась на организме: глаза неимоверно жгло, не удивлюсь, если увижу утром сетку лопнувших сосудов, а в голове словно поселился маленький человек, с очень большим молотком, решивший во что бы то ни стало расколотить мне череп.
  
  Морозный воздух с привычным бензиновым городским запахом ворвался в легкие и немного прочистил голову, вернув ясность мысли. Душу скребло неприятное ощущение незаконченного дела. Несмотря на то, что завтрашний день сулил проблемы, я не стал сразу возвращаться домой, а завернул в парк, где уже отрабатывал однажды рывок. Мне надо было закончить "лезвие", ну не мог я бросить почти получившееся заклинание.
  В отличии от прошлого раза, по протоптанным дорожкам периодически проходили люди, но на меня они не обращали внимания - отвод глаз работал без осечек.
  Пристроившись на лавочке, я вновь приступил к конструированию магического знака. Медленно, со скрипом, но линии выстраивались в нужную фигуру. Я ощущал себя скульптором, создающим сложную сюрреалистичную фигуру.
   Под закрытыми веками знак виделся как 3D проекция, вращающаяся вокруг своей оси, не хватало только последней части, которую я не успел достроить днем, но ее я восстановил по памяти.
  Линия, вторая, изгиб, плавный поворот, кольцо и наконец знак обретает целостность, зависая в воздухе неяркой голограммой. Что там дальше говорил Олег? Нужно напитать знак силой?
  Я начал аккуратно вливать в основные линии энергию, совсем немного, по чайной ложке, опасаясь разрушить неустойчивую конструкцию. В какой-то момент знак окреп, налился силой и вдруг исчез, оставив после себя ощущение, плотного, но при этом невероятно легкого диска сантиметров в сорок диаметром. Оставался вопрос, что делать дальше?
  На голой интуиции я сосредоточился на дереве, стоящем неподалеку, и мысленно толкнул вперед изменившийся знак. Тишину парка разрезал свист рассекаемого воздуха, а затем толстый ствол замерзшего дерева начал заваливаться, разрезанный посередине.
  
  Глава 9
  Эксперименты с изученными заклинаниями продолжались практически до ночи. Мне хотелось выжать по максимуму из предоставленных возможностей. Слишком уж неопределенным виделось будущее, а помощи ждать не приходиться, рассчитывать стоит только на себя.
  Работать дальше на Азимут мне категорически не хотелось, я не против отработать еще два задания, но в дальнейшем сотрудничество наше нужно прекращать, а в свете открывшихся событий, сделать мне это не дадут. Либо вновь ментальное воздействие, либо принуждение.
  Сбежать? Однозначно нет. Вступить в конфронтацию? Один, без особых умений и силы? - Самоубийство. Нельзя в одиночку нагнуть всех, нужны союзники. Но где их взять? Стоит ли обратиться к конкурентам Азимута? Уже в который раз я задавал себе этот вопрос, но так и не смог дать на него однозначный ответ.
  Домой завалился практически за полночь, продрогший и злой. Хотя позитивные моменты тоже были. Я научился каставать молот за несколько секунд. Конечно результат не рекордный, но уже что-то. Хуже дела обстояли с лезвием, на его активацию уходила почти минута, что в реальном бою естественно очень долго.
  Моего резерва хватало на два "лезвия", молота, судя по ощущениям, на семь. Что интересно, "рывок", совершенно не тратил ману, оставляя источник полным. Однако откат в десять минут никуда не делся. Почему все именно так? Абсолютно непонятно.
  На следующий день я опять проснулся от звука работающей дрели. Как этому гаду еще зубы не выбили? Хотя, это риторический вопрос, насколько я помню, любитель ремонта отличался внушительными габаритами, ну и закон он и правда не нарушал, сволочь.
  Пес с ним, у меня были дела поважнее чем размышления о судьбе своих соседей. Мир Сехмет ждал.
  Резиденция компании Возрождение с прошлого моего визита ничуть не изменилась. Я переоделся в камуфляж, нацепил защиту, вытянул щит и отвязал копье, которое было примотано к рюкзаку.
  - Аника воин, чтоб его. - Выругался я, осматривая свой прикид. Будем откровенны, смотрелась моя экипировка довольно экстравагантно. Очень хотелось разжиться деньгами и прикупить нормальную снарягу, а не эту самодеятельность.
  Еще раз все перепроверив, я отправился в портальную комнату, где меня уже ждали.
  Смотреть на Анастасиуса в истинном обличье, было мягко говоря неприятно. К тому же, постоянно задирать голову при общении - то еще удовольствие, поэтому я использовал обратный отвод глаз. Разговаривать с обычным человеком, пусть это всего лишь образ, гораздо приятнее.
  Главное опасение при встрече с Бруцким, не оправдалось - копье осталось при мне. В изменившихся условиях одним ножом от тварей иного мира не отбиться, и видимо древний это тоже понимал. Он внимательно посмотрел на меня, но так ничего и не сказал по этому поводу, зато заметил кое-что другое:
  - Вижу ты начал обучаться магии. Похвально. Надеюсь в этот раз мне не придется тебя латать.
  - В прошлый раз тоже бы не пришлось, умей я защищаться от ментальных атак, - возразил я. - Может научишь?
  Попытка была хорошей, жаль безрезультатной - Анастасиус в ответ на мои слова громко рассмеялся:
  - Я? Учить людей? Если ты сдохнешь, отыщу другого кандидата. Хоть и не сразу, но замена найдется, так со своими проблемами разбирайся сам. Учить людей, надо же.
  Бруцкий замолчал и сосредоточился на открытии портала.
  Самодовольная сволочь, как же мне хотелось ухватить поудобнее копье и воткнуть его в грудь этой иномировой твари. Нечто внутри меня жаждало крови. Но в тот момент я принимал эти мысли за свои.
  На этот раз меня выбросило глубоко в степи. Знакомые холмы, где должен был находиться обратный портал, смутно виднелись на горизонте. Как обычно, ощущалось и альтернативное направление, причем не так уж и далеко, но стрелка компаса в эту сторону даже не дрогнула, привычно указывая в одну сторону.
  Степь мне всегда представлялась, ровной, как стол поверхностью, покрытой высокой растительностью, но мир Сехмет играл по своим законам. Местами земля вспучивалась крупными буграми, иногда наоборот, линия горизонта спускалась вниз, не позволяя увидеть, картину мира целиком. Тот тут, то там, как гнилые зубы возвышались скальные выступы, совершенно чуждые и неуместные в этом царстве сухой травы.
  Каждое посещение этой неуютной планеты сталкивало меня с новым ее обитателем, и я практически не сомневался, что этот раз не станет исключением.
  Ближайшая возвышенность позволила мне осмотреться. Я присел, чтобы не выделяться на фоне серого неба, и взялся за бинокль. Безжизненная на первый взгляд степь, немного приоткрыла свои тайны. Вдалеке, на расстоянии нескольких километров, неторопливо шествовало небольшое стадо незнакомых мне существ. Шестеро взрослых и четыре детских особей.
  Десятикратное увеличение не позволяло четко рассмотреть, как выглядели эти существа, но одно я мог сказать с уверенностью, размером они могли похвастаться - трава, доходящая мне до пояса, лишь щекотала им брюхо.
  Толстые ноги медленно давили землю, обильная, соломенного цвета шерсть, маскировала их на фоне пожухлой растительности. Длинная вытянутая морда, увенчанная острыми клыками, задранными вверх, постоянно опускалась к земле срывая на ходу жесткие стебли местной травы.
  Расстояние скрывало мелкие детали, но и увиденного было достаточно, чтобы понять - к этим травоядным ребятам лучше не приближаться. Хотя что скрывать, был соблазн напасть на это стадо. С таких туш гораздо легче собрать нужное количество зеленой субстанции, но по зрелому размышлению, я от этой идеи отказался. Риск, конечно, дело благородное, но только если он оправдан. Каждая из встреченных мне тварей мира Сехмет имела какую-то способность, и почему эти, пусть будут носороги, должны отличаться от остальных? Сдохнуть на радость Анастасиуса всегда успею, но хотя бы не стоит это делать по своей глупости.
  Оставался другой вопрос: кто на это стадо охотиться? И меня не покидала уверенность, что скоро я это узнаю на своей шкуре.
  Не успел я убраться с холма, как подозрительное шевеление травы привлекло мое внимание. Хуже всего, что шевеление это было целенаправленным. Как акула разрезает плавником водную гладь, так и три неизвестных существа протыкали стену травы, раздвигая стебли и оставляя за собой еле заметный след, потревоженной растительности.
  Ждать позитивных впечатлений от нового знакомства было глупо, поэтому я в срочном порядке начал выстраивать знак воздушного лезвия. Копье при этом пришлось воткнуть в землю - движение рук позволяло лучше сконцентрироваться. Минута, как же это долго. С каждой секундой время, отведенное мне, утекало.
  Успел. Неизвестные твари, прятавшиеся в траве, замедлились и начали кружить, на расстоянии пары десятков метров. Теперь мне уже удавалось немного рассмотреть их. Пятнистые, чем-то похожие на собак, но с куда более выраженными челюстями. Мысленно я назвал их гиенами, за характерный окрас.
  Три особи нарезали круги медленно приближаясь ко мне, но я уже был готов. Когда расстояние между нами сократилось до пяти метров я, не дожидаясь развития событий, метнул лезвие в ближайшую тварь, и тут же схватил копье.
  Удар достиг цели, мерзкое визжание твари разорвало тишину - лезвие буквально разрезало ее пополам. Оставшиеся два существа поняли, что ждать больше нечего и тут же бросились в атаку, не оставив мне времени на следующее заклинание.
  Прыжок первой удалось прервать копьем. Я размашисто ударил перед собой, отчего тварь изогнулась в полете и промазала мимо меня. Но расслабиться не дали - тут же атаковала вторая. Я едва успел выставить перед собой щит, когда мощный удар обрушился на стальную пластину. Теплое зловонное дыхание, обдало меня влажной волной. Тварь напирала, низкий утробный рык гиены, мешал сосредоточится, но давать ей возможность развить успех я не собирался. Копье не подвело - со всей возможной силой я вонзил заостренный наконечник куда-то в район задних лап.
  Визг раненой гиены едва не оглушил, она отскочила и тут же я получил удар в спину, уронивший меня на землю. Практически на рефлексах я применил рывок, оказавшись в паре метров от недоуменно оглядывающейся твари, которая уже явно намеревалась вцепиться мне в шею.
  Гиена, получившая удар в бок, не стала подходить, опасливо косясь в мою сторону, но ее товарка не страдала сомнениями вновь бросилась в атаку. В этот раз я не стал отмахиваться, а дождался пока гиена прыгнет и ударил ее копьем.
  В моем воображении закаленная сталь должна была разорвать внутренности твари и прикончить ее одним ударом, но реальность оказалось иной. Тело гиены вдруг расплылось и копье просто прошло сквозь нее, не причинив никаких повреждений, а после этого мощные челюсти вонзились в руку.
  Бесполезное копье выпало, но к счастью у меня еще был нож. Сбросив щит с левой руки, я ухватился за прохладную рукоять и вонзил лезвие в череп хищника. С легким хлопком тело твари рассыпалось невесомым пеплом.
  Рука безбожно болела, мотозащита хоть и смягчила укус, но полностью от повреждений защитить не смогла - рукав окрасился кровью. Несмотря на это я вновь поднял копье - бой еще не закончился.
  Раненная гиена, несмотря на дырку в боку намерений своих не оставила и, припадая на одну ногу приближалась ко мне. Будь это обычное животное, я бы удивился, но видимо для тварей мира Сехмет, я был ненавистной целью, которую необходимо уничтожить любой ценой.
  Уже зная, чего ожидать, я принял атаку твари на щит, отбросил ее и уже после этого ударил копьем, как и у предыдущей гиены, тело вновь обрело прозрачность, и оружие не причинило никакого вреда. Вторая атака развивалась по тому же сценарию, но видимо способность твари была в откате и лезвие спокойно проткнуло тело. Затем еще и еще.
  Удар в область сердца поставил финальную точку в нашем противостоянии, и в меня через копье полилась энергия.
  Как ни странно, но гиена, поймавшая воздушное лезвие в самом начале оставалась жива. Ее буквально разорвало на пополам, но даже в таком состоянии она пыталась добраться до меня, скаля свои желтые зубы.
  Первые впечатления оказались несколько неверны, да эти существа отдаленно напоминали гиен, но имелись и существенные отличия. Их лапы совершенно не походили на собачьи, суставов было четыре, а заканчивались они мягкими подушками в которых скрывались когти. Ребра отсутствовали, вместо них внутренности удерживала плотный кокон, идущий от шеи до паха. Ну и естественно челюсти - таким мышцам позавидовал бы любой бульдог. Даже у почти мертвой твари они едва не прорывали кожу выступая вперед словно маленькие канаты. Помимо этого, меня удивили уши, которые во время боя были плотно прижаты к голове и практически не выделялись, а теперь болтались безжизненными лопухами.
  Гиена щелкала зубами и хрипло рычала ненавистно смотря на меня. Удар ножа прервал ее существование. Не стоит мучать без нужды даже такое отвратительно создание.
  Схватка не прошла для меня без последствий. Щиток, закрывающий руку пришлось выбросить - челюсти гиены вдавили и деформировали его так, что он вызывал боль. Но при этом, ран на коже не было, хотя следы от зубов я видел собственными глазами, но о повреждениях напоминала только свежая кожа. Вывод напрашивался только один - выпитая сила помогла заживить укус.
  Настало время проанализировать ошибки. Действовал я, стоит признать, не слишком эффективно. Во-первых, перед началом схватки не мешало поставить защитную сферу, про которую я даже не вспомнил, затем, сразу после примененного лезвия, стоило воспользоваться рывком, чтобы, используя неожиданность, уничтожить вторую тварь. Ну а с третьей гиеной можно было схлестнуться один на один. К тому же, я ни разу не применил удар чистой силой. Все-таки нехватка боевого опыта сказывалась очень сильно.
  Судя по внутренним ощущениям с момента появления в этом мире прошло более часа. Я направлялся к холмам поминутно останавливаясь и осматривая местность. Мне совершенно не улыбалось пропустить подозрительное шевеление травы и получить внезапный удар в спину. К тому же, меня не оставляло ощущение, что чьи-то глаза внимательно следят за моим перемещением, отслеживая каждый шаг. Но, как я не вглядывался в степь, так ничего и не заметил.
  Второе нападение едва не застало меня врасплох. Гибкие лапы и пятнистая шкура позволяли гиенам превосходно прятаться в траве, прижимаясь во время движения к самой земле. Они буквально стелились по поверхности, похожие по манере движений на рептилий.
  Как и прошлый раз тварей выдало только шевеление растительности, которое мне посчастливилось увидеть, но сейчас хищников было всего пара, поэтому я решил не тратить ману затратным лезвием и для начала выстроил защитную сферу.
  Гиены вновь начали свой смертельный танец, нарезая вокруг меня круги и медленно сокращая расстояние. Они словно затягивали удавку, находясь при этом по противоположным от меня направлениям.
  Нападать первым я не спешил - расстояния, на которое мог переместить рывок не превышало двух метров, но и твари ждали, когда я ошибусь и можно будет напасть со спины.
  Напряжение росло, мы оценивали друг друга, искали слабые стороны и пытались понять противника. Гиены периодически делали ложные нападения, резко выпрыгивая из проторенной окружности, но затем вновь возвращаясь в привычный ритм движения.
  В конце концов мне это надоело и, дождавшись очередной ложной атаки, в результате которой тварь приблизилась на расстояние, до которого дотрагивался рывок, я использовал умение. Перенос. Оскаленная морда не ожидавший такого поворота гиены. Резкий удар, на который хищник не успел отреагировать, и громкий пронзительный визг.
  Вторая тварь понимая, что ситуация изменилась, мгновенно бросилась в атаку, но я ожидал подобного и принял разогнавшуюся тушу на щит. Однако инерция была слишком велика, устоять, когда в тебя летит на бешеной скорости пятьдесят килограмм живого веса, не так и просто. Потеря равновесия стоила мне порванной куртки и нескольких порезов. Тварь ударилась в металл, отлетела, но успела полоснуть меня длинными когтями. Защитная сфера хоть и замедлила взмах лапы, но природное оружие хищника все же достало до тела. К счастью, экипировка помогла, хотя новые шрамы мне были обеспечены.
  Развить успех гиене не удалось. Давать ей время сориентироваться, я не собирался и бросился в атаку. Охотник и добыча поменялись местами.
  От первого удара гиена увернулась, второй безвредно для нее пропустила сквозь тело, но затем длинный выпад копья разорвал ей бок, а следующий поставил точку в ее существовании.
  В живучести гиен я убедился еще после первого нападения, и сейчас мои наблюдения только подтвердились. Первая тварь хрипло дышала, орошая землю темно-бордовой кровью. Ее выпил нож, а оставшийся пепел развеялся порывами ветра.
  Рана, полученная в результате короткой схватки, полностью закрылась, лишь три тонкие полоски выделялись на руке. Поглощенная сила, убитой твари, остановила кровотечение и восстановила мышцы лучше любого хирурга.
  Адреналин бурлил, мне не хватило драки. Хотелось новой драки, новой крови, новых врагов. Да, это были не мои мысли, но в тот момент на это было плевать.
  До холмов оставалось совсем немного, когда очередная стая решила проверить меня на прочность. Но на этот раз все оказалось куда серьезнее. Чужая сила почти перестала давить на мозги, и я мог более менее трезво оценивать ситуацию. И глядя на десять мелькающих в траве спин, я отчетливо понял - это моя последняя схватка.
  
  Однако сдаваться без боя я не собирался, если надо буду рвать глотки зубами. Темный источник легко отозвался на касание, высвободив энергию нужную для создания лезвия воздуха и защитной сферы. Если припечет, придется, как в подземелье инсектов, вновь полностью отдаться безумию силы, но только в крайнем случае, наверняка это станет моим финальным аккордом. Потеря разума и превращение в берсерка в данной ситуации равносильна смерти. Да, прошлый раз это помогло, но то были медленные противники, а против десяти гиен даже такая способность скорее всего спасует.
  Стая не стала церемониться, ее численное преимущество не оставляло мне шансов, поэтому твари, не выискивая сложных путей, без раздумий атаковали в лоб.
  До первой гиены оставались считанные метры, когда в нее попало заклинание, дальше путь продолжили только две неравные половинки. Следом рывок, и удар копья остужает атакующий настой еще одного хищника.
  Оставшиеся гиены даже не заметили потери двух членов стаи, все их внимание было сосредоточено на мне. Готовых заклинаний не осталось, и я в срочном порядке начал создавать знак воздушного молота, но завершить начатое не удалось - хищники пошли в атаку. Практически одновременно они бросились ко мне.
  Пришлось прибегнуть к простому выбросу силы, но это лишь отбросила пару ближайших гиен, а остальные шесть уже готовы были вцепиться мне в глотку. Выбора не осталось. Я отдался на волю темного источника.
  Магия мутной волной растеклась по телу и забрала сознание, даровав взамен скорость и полное игнорирование боли. Я словно через грязное стекло наблюдал со стороны за своими действиями: принять на щит первую тварь, удар по ближайшей, повторный выпад, пока ее способность в откате. Чьи-то когти вонзаются в бок, я не обращаю внимание и моя нога впечатывает, оскалившуюся морду в землю. Прыжок в сторону, достаю острием по голове гиены и оторванное ухо летит в сторону. На руке повисает очередной хищник, копье заблокировано, бросаю щит и ножом вспарывают глотку, вместо крови в воздухе повисает серый пепел. Минус один. Желтые зубы вырывают кусок мяса из ноги, защита не помогла и висит на остатках креплений. Падаю... В последнем усилии подминаю под себя ближайшую гиену и что есть силы сжимаю ей горло. Зубы крошатся от усилий, тварь яростно бьет меня когтями, но в конце концов застывает и рассыпается, наполняя меня силой. Минус два. Полученная энергия позволяет заживить самые опасные раны, но это не помогает. Тварей слишком много. Снова удар сырой магией и тварей отбрасывает в сторону. Вновь атака, словно неудержимое цунами стая рвется в бой. Я не успеваю защититься и сразу несколько туш вновь сбивают меня на землю, когти рвут плоть, повсюду кровь. В тщетной попытке защититься, я размахиваю ножом, уничтожив еще как минимум одну тварь, но на этом все. Силы покидают меня, магия иссякает, сознание очищается. И в этот миг мне становится кристально ясно - пришла смерть, от которой я так долго бегал.
  
  Темнота уходила с трудом. Красная взвесь перед глазами то наливалась красками, то мутнела до едва розового оттенка, позволяя смутно разглядеть мужчину, который судорожно колдовал над каким-то амулетом, приговаривая: "Так не должно было получиться", "не успел". Гиены исчезли, то ли сбежали, то ли их убил этот незнакомец. Вполне вероятно он меня спас, но мне было плевать. Ни удивления, ни радости. В тот момент меня ничего не волновало. Тело холодело. Непонятно, как я еще оставался жив.
  - Только не сдохни, - подбежал ко мне мужчина, - только не сдохни! Придется рискнуть.
  Что имел в виду это человек, я так и не понял - сознание начало проваливаться в черноту.
  Сильнейший удар тока пронзил тело, а затем пришла СИЛА. Нечто похожее я испытывал после убийства тварей этого мира, но сейчас ощущение было интенсивнее в несколько раз. Меня практически разрывало на части, чтобы затем собрать заново.
  - Поднимайся, - размашистые удары по щекам привели вернули меня в чувство, - парень, сваливать надо, сюда сейчас набегут все кто может.
  С трудом понимая, что происходит, я постарался встать с земли, но ноги не выдержали испытаний и вновь усадили меня на испачканную траву.
  - Ты кто? - взгляд с переменным успехом фокусировался на незнакомце. Высокий, худощавый, коротко стриженный. Одетый в странного вида броню, плотно прилегающей к телу. Подробностей рассмотреть мне так и не удалось - изображение плыло, было такое ощущение, что во мне плескалось не меньше бутылки водки.
  - Тимур я. Вставай, говорю.
  - А где твоя команда Тимур?
  - Твою мать! У тебя что, крыша едет?! Не время для шуток! - едва не срываясь на крик ответил мужчина.
  - Чего ты орешь? - С головой и правда творилась какая-то ерунда. Настроение прыгало, как ребенок на батуте. Мне одновременно хотелось смеяться от радости, выть от горя и задушить этого Тимура от злости.
  - Плохо дело. Так, сейчас будет немного больно. - сказал мужчина и внезапно воткнул мне в ногу нож, незамеченным лежавший на земле.
  - Ты че, сука?! - не обращая внимания на боль, я начал подниматься, чтобы вырвать этому уроду сердце, про магию в тот момент даже не вспоминал.
  - Парень, - отскочил в сторону Тимур, - так надо. Ты почти трупом стал, когда я тебя нашел. Пришлось всю силу, собранную сегодня, в тебя влить. Но ее видимо оказалось слишком много, поэтому мозги поехали, а другого способа привести тебя в чувство я не знаю.
  Что там говорил этот гад, я особо не слушал, так как пытался дотянуться руками до его горла, но увы, мне так это и не удалось - не хватало скорости. Мужик, словно укушенная выдра бегал от меня по всей степи, периодически выкрикивая фразы типа: "Остановись!", "Успокойся".
  Спустя несколько минут игры в кошки-мышки, моя рана зажила, а мозги слегка прояснились. Я замер, подозрительно рассматривая мужчину:
  - А теперь с самого начала.
  - Некогда болтать, уходить надо, - почти взмолился Тимур, - сюда с минуты на минуту прибежит еще одна стая, и я уже не смогу отбиться. Парень, тебе помощь нужна, столько силы, влитой за раз, бесследно не проходит. Найди меня в любой соц сети. Тимур Калакуцкий, я один такой в городе.
  - В каком конкретно городе?
  - Да один у нас с тобой город, один. Твою мать, дождались, - выругался мужчина и тут я с ним был солидарен. В нашу сторону направлялась еще одна стая. Гиены быстро приближались, совершенно не скрываясь и высоко выпрыгивая из травы, - я их уведу, а ты беги в холмы, они туда не должны сунуться. Найди меня обязательно, все я ушел!
  В такой ситуации спорить было глупо. Быстро собрав с земли уцелевшие в схватке вещи, я рванул со всей возможной скоростью к спасительным холмам.
  Пока бежал, с сожалением отметил, что от защиты остались одни ошметки, а камуфляж придется снова менять. Сволочные гиены оставили меня без снаряжения. Ненавижу тварей!
  С головой явно творился какой-то бардак, но времени для самоанализа мне никто не давал. Инстинкт самосохранения требовал, как можно скорее покинуть негостеприимную степь. Тимур действительно увел стаю в сторону, по крайней мере за мной они не увязались, но где гарантия, что сюда не бежит еще с десяток хищников? А мне еще одной схватки не пережить, даже мой сумеречный, замутненный мозг понимал это прекрасно.
  Наконец ноги пересекли условную травяную границу и ступили на безжизненную поверхность, оставив позади опасную степь. Естественно останавливаться я не стал, пробежав еще несколько сотен метров вглубь холмов. Тимур, конечно говорил, что гиены сюда не сунутся, но проверять на собственной шкуре так это или нет, мне абсолютно не хотелось.
  Беззаботный бег, остановило воспоминание о головастике, едва не оторвавшем мне ногу, в прошлое посещение. Как вкопанный я остановился, подняв небольшую тучу пыли, и начал внимательно осматривать любые подозрительные места. На первый взгляд ничего опасного поблизости не было, разве что несколько кроликов паслись метрах в пятидесяти левее, да невесомая паутина привычно колыхалась возле камней.
  До портала по ощущениям оставалось не менее часа-двух пути. Конечно, теоретически можно и быстрее добраться, но как раз сейчас торопиться уже не стоит - спешка может выйти боком.
  Прислонившись к ближайшему крупному камню, так, чтобы спина была защищена, а местность передо мной хорошо просматривалась, я начал анализировать все, что произошло после схватки с гиенами. К тому же непонятно, что твориться с сознанием.
  Пока я спешно приближался к холмам, это не так сильно чувствовалось, но теперь, стоило мне немного расслабится, как душу начало просто распирать от ярости, и ненависти. Беспричинной, бездумной и слепой. Мне просто хотелось кого-нибудь придушить. Плохо дело, такие изменения мне категорически не нравились и надо было с этим что-то решать.
  То, что виновата во всем поглощенная энергия, не подлежало сомнению. По словам Тимура, он влил в меня очень много силы, что и спровоцировало мое неадекватное состояние. Чтобы убедиться в своих умозаключениях, я попробовал обратиться к темному источнику, после чего грязно и долго матерился. И было отчего: вместо пусть и интенсивного, но вполне привычного источника пульсировало нечто неимоверного размера, грязное и словно живое.
  Словно осьминог, темный сгусток обзавелся щупальцами, которое толстыми канатами тянулись по всему телу.
  Зрелище ужасало. Да, без сомнений, Тимур спас мне жизнь, но стоило ли оно того? И не специально ли он это сделал? Как он так вовремя оказался рядом? Кажется, у меня еще и начала прогрессировать паранойя.
  Хотя было у моего состояния и плюсы. Магия, рождаемая темным источником, многократно усилилась. Воздушный молот, удалось создать настолько мощным, что крупная каменная глыба, в которую попало заклинание, сдвинулась с места на несколько метров, оставив после себя глубокую борозду.
  В душе, как зудящий комар, появилось желание, вернуться в степь, и показать охреневшим гиенам, кто теперь в доме хозяин. Сила толкала меня в драку. Она хотела, чтобы я убивал. Но, к счастью, мне удалось справиться с наваждением. Хотя пришлось пойти на небольшой компромисс.
  Чтобы хоть как-то успокоиться и выместить злость, я решил поохотиться на шестилапых уродцев, замеченных неподалеку. Вот только они, стоило мне приблизиться, убегали громко вереща и бешено перебирая всеми своими лапами. Сволочи! Ну а как их еще назвать? Вот что им стоило спокойно принять неизбежное, и с честью уйти в Вальхаллу? Так ведь нет - убежали. Ой крыша едет...
  Весь путь до портала меня никто не преследовал и не нападал. Кролики убирались с пути едва завидев, а бешеные кошаки хоть и мелькали пару раз рядом, но напасть не решались. В итоге, я без приключений добрался до воздушного вихря, открывающего путь в родной мир, и зачем-то погрозив кулаком невидимым кроликам, шагнул в портал.
  Традиционно пустая и запертая комната, вызвала раздражение, плавно перетекшее в ярость. Ждать пока мне откроют? Обойдутся. Темная энергия, моментально сконцентрировалась на кончиках пальцев, будто только этого и желала. Заморачиваться с заклинаниями? Зачем? Удар чистой силой выбил железную дверь, буквально вырвав ее из петель. Как картонный лист она вылетела в коридор и, пролетев несколько метров, ударилась в стену.
  Злоба уменьшилась. Источник слегка притих, позволив мне соображать более-менее разумно. Не сказать, что я ужаснулся содеянному, но понял, что могут возникнуть проблемы. Да и плевать. Нечего было закрывать двери. Еще раз посмотрев на измятую железную плиту, я усмехнулся и отправился дальше.
  К сожалению, с Анастасиусом разминуться не удалось. Кабина лифта, видимо, управлялась не только изнутри, но и извне, так как привезла меня не на этаж, где я оставил одежду, а в коридор, связанный с приемной Бруцкого. Ну что же, раз приглашают, отчего бы и не зайти.
  - Нож, - прошелестел голос, и высокая фигура требовательно протянула руку.
  Смерив ненавистное мне существо, презрительным взглядом. Я, едва сдерживая себя от глупого и безусловно фатального нападения на Анастасиуса, бросил на стол клинок.
  Зеленая субстанция медленно перетекала с лезвия в колбу. Словно туманный кисель она неспешно струилась, заполнив стеклянный сосуд практически до половины.
  - Деньги в конверте, - на стол упал бумажный сверток, - жду через неделю.
  Бруцкий явно дал понять, что наше общение завершено, чему я был только рад. Про вынесенную дверь, кстати говоря, так никто и не вспомнил, хотя наверняка это не осталось в тайне. Хотя в тот момент, этот факт меня не особо волновал, поэтому подобрав гонорар, я спокойно покинул помещение.
  Вызванное такси приехало прямо к входной двери. И судя по знакомым контурам, это была та же машина, что уже возила меня отсюда. Насколько помню, разговорчивый водитель еще болтал всю дорогу.
  Так и оказалось. Таксист, судя по всему, тоже меня узнал:
  - О, знакомые лица. Ну что? Привык уже к городу? Раньше конечно лучше было, не то что сейчас...
  - Рот закрой и рули молча, - оборвал я мужчину. Он, было встрепенулся, хотел что-то возразить, но посмотрев на меня, вдруг побледнел, и испуганно отвел глаза. Не знаю, что он там увидел, но выяснять не стал - какая собственно разница.
  Со мной явно происходило что-то нехорошее. Нет, физическое состояние было прекрасным - энергия просто хлестала через край, да и магическая сила многократно возросла, но вот психологическое здоровье оставляло желать лучшего.
  Мне дико не хотелось обращаться за помощью к Тимуру. Он хоть и спас мне жизнь, но при этом совершенно не внушал доверия. К тому же паранойя, усиленная темной энергией, требовала держаться от любых непонятных людей подальше. Не хватало мне еще одного Азимута. В итоге я решил, попытаться разобраться с взбесившимся источником своими силами.
  Таксист, молчал всю дорогу, лишь изредка настороженно поглядывал в зеркало заднего вида. Зато доехали в относительном комфорте.
  Дома я понял, почему водитель так странно на меня смотрел - лопнувшие сосуды окрасили глаза в равномерный кровавый цвет, придав моему лицу довольно пугающее выражение. К тому же грязная, в подтеках кожа прекрасно дополняла образ агрессивного безумца.
  Горячая вода и несложный ужин, немного восстановили душевное равновесие. По крайней мере пойти и прибить никого не хотелось. Максимально успокоившись я вновь, принялся за изучение взбунтовавшегося источника.
  Осторожные касания сгустка темной энергии ни к чему хорошему не приводили. Стоило только обратиться к силе, как мозг едва не взрывался от агрессии, идущей изнутри. Тогда я попробовал пойти от обратного и попытался вызвать светлый источник, но сделать этого не получилось. Нет, он никуда не делся, но добраться до небольшого огонька чистой энергии я не мог - слабый пульсар, был со всех сторон окружен темными сгустками.
  Но сдаваться просто так я не собирался, снова и снова пытаясь обратиться к светлой силе, погребенной под грудой отрицательной энергии. Аккуратно, скупыми и осторожными движениями я пробирался между темными, шевелящимися отростками силы. Не знаю, как все происходило на самом деле, но ощущал я это именно так. Наконец луч моего направленного внимания достиг нужной точки и слабый источник света радостно вспыхнул, словно пробужденный прикосновением.
  Пока разбирался со всеми внутренними изменениями, произошедшими в организме, не заметил, как наступила ночь. Спать не хотелось, но я заставил себя лечь в постель. Диван, мягко принял меня, обещая отличный отдых и приятные сновидения. Я постепенно расслабился, успокоился и как на волнах уплыл в царство Морфея.
  Противный звук сверла буквально проткнул мозг, пинком выгнав остатки сна из головы. Взбешенный, словно бойцовский бульдог на ринге, я быстро накинул на себя, одежду, попавшуюся под руку и пошел искать нарушителя моего спокойствия.
  Любитель ремонта жил двумя этажами выше. Ошибиться было сложно - жужжащий звук вырывался из-за хлипкой двери и громким эхом отражался от стен коридора.
  На звонок никто не отвечал. Я честно выждал пару минут, после чего начал колотить по железу. Сперва руками, потом ногами. Меня, наверное, слышал весь подъезд, но что интересно, никто так и не удосужился выглянуть и посмотреть, кто там бушует.
  Наконец дверь отворилась и на пороге показался небритый бугай, одетый в рабочий комбинезон, присыпанный пылью от штукатурки:
  - Че надо?
  - Слышь ты, дятел-древоточец, - едва сдерживая себя, обратился я к мужику, - еще раз услышу твою дрель в восемь утра, я тебе сверло в жопу засуну, и танцевать заставлю!
  - Ты ничего не попутал малый? - Осклабился бугай, - тебе может в бубен прописать?
  - Видит бог, я хотел по-хорошему, - выдохнул я, и коротким ударом в печень сложил мужика пополам, затем последовал удар коленом, от которого бугай откинулся на спину и потерял сознание.
  Сразу после этого на меня нашло какое-то помутнение, в глазах потемнело, а потом я внезапно осознал, что примериваюсь, как лучше ударить ногой так, чтобы раздробить мужчине гортань, и желательно таким образом, чтобы он больше никогда не встал.
  Медленно выдохнув, я заставил себя отступить назад. Глядя на беспомощно лежащего соседа ко мне пришло понимание, я только что едва не убил человека. Да, пусть не самого лучшего, но ведь он не был моим врагом, и по сути даже не нападал. Самый обычный мужик, у которого скорее всего есть жена, дети, родители в конце конов.
   Кажется, мне все-таки нужна помощь. Что будет если мне в какой-то момент сорвет башню? Ведь дело даже не в том, что я могу огрести кучу проблем от пятого департамента. Та сила, живущая во мне, требовала крови, и в однажды момент я не смогу ее сдержать. А если я в порыве безумия убью невинного человека, что тогда? Боюсь в этом случае обратного пути уже не будет.
  Выйдя из квартиры побитого соседа, я вернулся к себе. Вполне вероятно, что мужик вызовет полицию, и будет даже прав, но это в данный момент меня практически не волновало. Нужно было что-то решать с темным источником, забирающим у меня свободу воли.
  Найти Тимура Колокуцкого действительно не составило никаких проблем. "Надо встретиться. Сегодня" отправил я сообщение, на что практически сразу получил ответ с адресом довольно известного кафе в центре города.
  Ровно через два часа, после утреннего инцидента, я сидел в мягком, кожаном кресле, и медленно тянул яблочный сок, ожидая прибытия своего собеседника. Пока добирался до места встречи, еще раз убедился, что темный источник все сильнее и сильнее давит на сознание. Я с трудом контролировал себя, стараясь не сорваться на случайных прохожих, или официантах.
  Тимур появился совершенно незаметно, он аккуратно протиснулся сквозь немногочисленных посетителей, и мягко приземлился напротив меня:
  - Как ты себя чувствуешь? - вместо приветствия начал он.
  - А ты как думаешь? Наверное, хреново, иначе зачем мне тебе было писать. - Огрызнулся я.
  - Это моя вина. Нельзя было столько силы за раз вливать, но иначе ты бы умер.
  - Я это уже слышал, дальше что? Как мне прийти в норму?
  - Надень это, - Тимур вытащил из кармана, небольшой овальный кулон, подвешенный на золотой цепочке, - амулет должен минимизировать влияние энергии Сехмет на сознание.
  - Почему я должен тебе верить? - Недоверие к сидящему напротив человеку только усилилось.
  - Что ты знаешь о мире Сехмет? - вместо ответа спросил Тимур.
  - Ничего, кроме того, что я там едва не сдох несколько раз.
  - Тогда давай я кое-что расскажу, а там ты сам думай, доверять мне или нет. Сехмет - это бог или богиня, нашедший упокоение на той планете, где мы встретились. И умирала эта сущность, не сказать, что приятно, поэтому ее сила, отравленная болью и ненавистью, растворилась в окружающем мире, отравив все, до чего смогла дотянуться. Каждое живое создание, имеет частичку бога, и после гибели эта сила растворяется, либо переходит к убийце.
  - Хочешь сказать, я поглотил силу убитого бога?
  - Микроскопическую его часть. Это ведь бог, а не низший демон. Его сила неизмерима, и непостижима.
  - И чем мне это грозит? - задал я наиболее важный вопрос. Плевать на этого бога, и всех тварей мира Сехмет, главное, как это отразиться на мне.
  - Тут два варианта развития событий. Первый - сила подчинит тебя своей воле, и ты начнешь превращаться в бездушное, наполненное ненавистью существо. Вполне возможно, что разум останется при тебе, многократно возрастет сила, но прежним ты уже не останешься.
  - Второй вариант?
  - Твоя сущность, переборет, переработает энергию Сехмет. Ты ведь, наверняка не был магом раньше, а сейчас в тебе два источника силы. В этом я уверен, так как наши истории похожи. Так вот, постепенно, если не подпитывать темную составляющую магии, твоя душа, как сквозь фильтр пропустит темную энергию, и обратит ее светлую.
  - И без твоего амулета этого не произойдет?
  - Амулет, позволяет держать твое сознание чистым, неподвластным темному источнику, а все остальное уже зависит от тебя. От твоих моральных принципов, от чистоты души, как это не банально звучит.
  Излагал Тимур складно, и все его доводы неплохо укладывались в логику повествования, но мне не хотелось ему верить. Хотя, скорее всего, во мне говорила сила Сехмет, желающая удержать и развить свое влияние на мое сознание.
  - Твоя какая выгода? - Все еще недоверчиво спросил я. - Только не говори, что ты альтруист, и готов помогать всем подряд.
  - Анастасиус, - после небольшого раздумья бросил Тимур. - Нам нужна помощь, чтобы уничтожить это существо. Оно - чистое зло, которое должно покинуть наш мир. И с твоей помощью это сделать гораздо проще. Но мы не будем, настаивать, если ты откажешься.
  - Мы?
  - Сопротивление. Нас немного, но мы боремся против того, чтобы на нашей земле существовали иномиряне. Подумай. Никто не ждет от тебя сиюминутного решения. И да, если откроешь амулет, там находится одноразовый кристалл связи, если тебе вдруг понадобиться помощь, коснись его силой, и мы направим к тебе людей.
  - Щедро.
  - Не буду скрывать, ты нам нужен. Так что считай это авансом наших дружеский взаимоотношений.
  - Я подумаю, - мне стоило больших усилий не отказываться сразу от сомнительных предложений.
  - Конечно, мы не будем тебя торопить, надумаешь - пиши, как найти меня ты знаешь. Можешь еще и телефон записать.
  Тимур ушел, оставив меня задумчиво смотреть на небольшой вытянутый кулон, размером с пятирублевую монету. Не сказать, что я поверил каждому сказанному слову, но с другой стороны, на меня никто не давил, не пытался воздействовать ментально. Соглашаться или нет на предложение о сотрудничестве этого "Сопротивления" стоит подумать позже, а вот решить вопрос с амулетом нужно уже сейчас. Я буквально видел, как темная энергия подмывает опоры моего сознания.
  Глубоко вздохнув, я надел блестящую цепочку на шею и... Ничего не произошло. Но спустя еще несколько секунд пришло ощущение, что давление на мозг ослабевает, а сознание очищается от темной мути, путающей мысли и не дающей объективно оценивать реальность.
  Прошло еще с десяток минут, и я окончательно пришел в норму. Одновременно с этим мне стало понятно, что прошедший разговор, оставил множество темных пятен. Как я помогу уничтожить Анастасиуса? Что произойдет, если в мире Сехмет, мне придется вновь поглотить силу убитых существ? Почему Тимур так вовремя оказался возле меня? Все это надо было узнать, но плохо соображающие мозги не позволили это сделать. А данные вопросы по сути были ключевые. Конечно, можно вновь назначить встречу и выяснить все, что нужно, но стоит ли?
  Совсем недавно я обдумывал, что неплохо было бы найти союзников в этом недружелюбном магическом мире. И вот судьба буквально сталкивает меня с людьми, желающими помочь.
  Казалось бы, вот они - друзья. Но с другой стороны, связываться с какими-то непонятными субъектами, явно имеющими идеалистические взгляды, мне не хотелось. Конечно, подарок они сделали своевременный, но ведь это именно Тимур влил в меня избыток силы, вынудивший обратиться за помощью. Да и не факт, что кулон не имеет сюрпризов, о которых я могу даже не подозревать.
  Нужно все обдумать, раз дают такую возможность. Бросаться сходу в новую авантюру, конечно весело, но как показала практика довольно болезненно и чревато появлением серьезных проблем.
  Теперь нужно было решить, что делать с избитым соседом. Забыть про инцидент и пустить вопрос на самотек - явно не лучший вариант. Пусть любитель ремонта и заслужил хорошую взбучку, но все равно, бить его не стоило, по крайней мере не так сильно. И пусть в тот момент на мозг давил темный источник, ответственности с меня это не снимает. Нужно идти на мировую. А что у нас в стране является катализатором примирения? Ответ очевиден - алкоголь.
  Купив в ближайшем супермаркете бутылку дорого коньяка, я вернулся домой. Сотрудников полиции поблизости не наблюдалось, что вселяло небольшую надежду, на мирный исход дела.
   Заскочив в квартиру, я скинул пуховик и, не откладывая в долгий ящик запланированное, поднялся к соседу. Что примечательно, звуков ремонта слышно не было. Вариантов тут несколько: возможно, мужик внял моему "совету" и перестал терроризировать жителей дома, либо занимается другими делами, или, что хуже всего, все еще лежит в отключке.
  Терзаясь неприятными предчувствиями, я нажал на дверной звонок. Протяжная трель прозвучала где-то в глубине квартиры, а спустя минуту я услышал тяжелые, шаркающие шаги.
  - Че надо? - прозвучал угрюмый голос.
  - Мужик, ты извини за утро. - Я потряс бутылкой возле дверного глазка, - коньяк пьешь?
  Вместо ответа послышался щелчок замка, что недвусмысленно намекало о продолжении разговора.
  - Проходи, - махнул рукой сосед, недоверчиво поглядывая на меня. Выглядел он мягко говоря не очень: синяки под глазами и сильно опухший нос, делали его похожим на запойного пьяницу.
  - В общем не держи зла. - Еще раз извинился я, когда мы вошли в совершенно типовую кухню, наполненную разномастными шкафами и бытовой техникой.
  - Да что я, не понимаю, что ли? - горько вздохнул мужик, - Просто мне жена весь мозг выклевала: надо, говорит, обязательно ремонт в ванной до нового года доделать, а сама к теще на выходные свалила. Вот и выкручиваюсь как могу.
  - Мда, мало приятного, - кивнул я.
  - Да я привык. Вадим, кстати, - протянул ладонь мужчина.
  - Леха.
  - Тяжелая у тебя рука, Леха, печень до сих пор болит. Каратист что ли?
  - Не совсем, но близко, - ушел я от ответа.
  - Оно и видно, может за знакомство? Все равно сегодня не до ремонта уже.
  - Наверное откажусь, день только начался, да и дел еще много.
  - Ммм, спорт и все такое? - очередной раз печально вздохнул Вадим, судя по всему снять стресс ему очень хотелось, но настаивать он не стал. - Ну нет, так нет. Ты это, если мешать буду, так не стесняйся, говори, а по утрам и правда сверлить буду.
  Разговор с Вадимом оказался на удивление дружелюбным. Удар в печень облегчает понимание? Хотя, может, просто не стоит делать поспешных выводов, не разобравшись в человеке? Кто знал, что за маской хамоватого бугая, скрывается мужик, замордованный женой? С другой стороны, одно другому не мешает. В общем, чужая душа - потемки. Главное конфликт исчерпан, а по какой причине, уже не столь важно.
  Если присмотреться к людям в нашей стране, то умение пойти на компромисс, или стремление первым предложить мирное решение проблемы, встречается довольно редко. Интересно, почему так?
  Например, помню историю, которую мне рассказывали родители о двух бабульках - соседях. Потерялся однажды у одной из них то ли серп, то ли вилы... не суть. И кто виноват? На кого повесить пропажу? Конечно на соседку, а на кого же еще. Ну и все, слово за слово, и две давние подружки стали непримиримыми врагами. А потом серп нашелся, но разве бабка признается в этом? Конечно нет. Так и прожили до конца дней плюясь друг другу в спину.
  Не приучили нас признавать свои ошибки, не умеем мы первыми идти на мировую, интересно почему так? Может все идет из детства, когда слово "Извини" считалось признаком слабости. Но ведь мы выросли, возможно даже поумнели, но видимо многие так и не повзрослели.
  Одолеваемый подобными мыслями, я вернулся в свою квартиру. Никаких особых дел не планировалось, хоть я и сказал Вадиму обратное, но кое о чем забывать не стоило. Темный источник никуда не делся и оставлять его без внимания ни в коем случае нельзя.
  Мне показалось удачным сравнение с болезнью. Пока тебя что-то беспокоит, ты нервничаешь, пьешь лекарства, ходишь на процедуры, но стоит пропасть симптомам, как многие тут же забывают про все предписания врачей. А что, раз не болит - значит все в порядке. Таких людей, за год моих мытарств по больницам, я успел повидать в избытке. Причем как умудренных опытом мужей, так и молодых девчонок. Но увы, само собой ничего не проходит, болезнь вернется и ударит. Страшно ударит. Порой смертельно.
  Удобно устроившись на диване, я расслабился и обратил внутренний взор на магические источники. И не зря, ситуация немного поменялась. Темнота слегка спала, совсем немного, но вполне заметно, а шар света наоборот увеличился. Интересно почему? Тимур говорил, что подаренный амулет, никак не влияет на процесс очищения, тогда что? Точного ответа я не знал, но некоторые предположения у меня появились, хотя окончательные выводы делать было рано.
  Глава 10
  "Добрыми делами прославиться нельзя", девиз небезызвестной старухи Шапокляк невольно всплывал в памяти, пока я обдумывал весь тот кавардак, творящийся в моей энергетике. Прославиться скорее всего и правда тяжело, но определенную пользу от таких дел получить возможно, по крайней мере в моем случае.
  Интуиция подсказывала, что снижение интенсивности излучения темного источника было связано с моим визитом к Вадиму. Интересно, приди я к нему с угрозами, что бы случилось тогда? Очень хочется узнать, но, как говорил Дружко, проверять я это конечно не буду.
  Пусть так. Но тогда возникает другой вопрос: что делать сейчас? Идти на улицу и творить добро? Как по мне - бредовая затея. Сомневаюсь, что переводить бабушек через дорогу и подавать нищим - правильный путь. Хотя отбрасывать в сторону даже спорное предположение не стоит, чем черт не шутит, может и правда - это пойдет на пользу.
  Оказывается, в нашем странном мире, помогать людям, подчас сложнее чем вредить. За те пару часов, что я шатался по городу, мне так ни разу и не встретились ситуации, где людям реально требовалась помощь. Ну если не считать группу алкашей, собирающих на пузырь. Конечно, попадались обездоленные или уличные музыканты, каждому из которых я положил немного денег. Но если честно душа к таким подаяниям не лежала. Да музыканты честно зарабатывали на хлеб, но вот остальные - сомневаюсь. Не верилось мне, что те деньги, которые я отдал попрошайке в переходе, пойдут ему на пользу - или пропьет, или отберут.
  В общем, бесполезные два часа жизни. Интуиция не ошиблась - темный источник не изменился ни на йоту, что лишь подтвердило мои мысли - нельзя принудить себя делать добро людям, ничего хорошего из этого не выйдет. В голову пришло сравнение о бизнесмене, который неплохо наворовал, а теперь пытается отмыть грехи вливанием денег в храмы.
  Наверно, в моем случае, главное - не делать зла и стараться не пользоваться темной энергией. Пока я сформулировал для себя такие рекомендации. Тогда всплывала проблема с моей боевой эффективностью. Светлый источник хоть и немного подрос, жаль я не знаю какого он уровня, но все равно был на порядок слабее своего антагониста. И пусть в повседневной жизни это не критично, но что делать, если судьба вновь преподнесет неприятный сюрприз?
  В разрез со своими же рекомендациями я решил использовать магию. Слова Тимура, про особенности источников, конечно, звучали разумно, но не принимать же все за чистую монету.
  Аккуратно, постоянно контролируя эмоционально состояние, я сформировал самый безобидный знак, которым владел - отвод глаз. Сила послушно и легко рисовала нужную фигуру, словно давно этого ждала. Магический конструкт окончательно оформился и привычно исчез, выполнив свою задачу.
  Что характерно, никаких изменений в себе я не заметил. Странно, что тогда получается, Тимур мне солгал? Или не сказал всей правды? На всякий случай повторил опыт с темной энергией, но уже скастовав защитную сферу. Результат аналогичный. Странно. Неужели Тимур думал, что я не стану проверять его слова? Ну не дурак же он в самом деле. Или я банально не так его понял? Все-таки в момент разговора голова у меня соображала довольно плохо.
  Окончательно осмелев, я решился на эксперимент с самым сильным на данный момент заклинанием. Само собой, создавать воздушное лезвие в квартире - не самая хорошая идея, но идти в парк, или куда-нибудь еще, не хотелось - лишняя трата времени, да и банально лень. К счастью, даже однокомнатные квартиры в нашем доме были оборудованы балконами.
  Знак сформировался на удивление быстро, мне потребовалось секунд тридцать, чтобы убийственное заклинание повисло на кончиках пальцев, готовое в любое мгновение начать свой убийственный полет. Развеивать уже готовый магический конструкт меня никто не научил, поэтому я просто отправил лезвие в небо, надеясь, что ни один самолет там не пролетает.
  Темный комок силы остался неизменным, что окончательно убедило меня в том, что применение заклинаний никак не отражается на его размере.
  Обрадованный таким результатом, я обратил внимание на светлый источник. Он однозначно стал сильнее, но увы, совсем немного - сделать с его помощью лезвие не получалось. Конструкт просто рассыпался, не получив нужное количество энергии.
  Пока работал с магией, в голову пришла интересная мысль: а есть ли вероятность, что после боя с гиенами я получил их способность? Исключать такого развития событий не стоит, ведь рывок я каким-то способом получил, а энергии в меня влили вчера, мама не горюй. Вот только как проверить, так это или нет? Тыкать в себя ножом как-то не было желания. Хотя, кто сказал, что для экспериментов не подойдет обычный карандаш?
  Удар в руку ничего кроме боли и небольшого красного пятна не принес. Следующий - тоже. Мне был совершенно непонятен алгоритм срабатывания умения. Прошел час. Затем еще один. Вся левая рука покрылась мелкими синяками и ссадинами, но я так и не приблизился к решению проблемы. Мысленная визуализация, как деревянный стержень проходит сквозь тело, не помогла. Сильные, болезненные удары - аналогично. Внутренний голос мерзко поддакивал здравому смыслу, что все мои попытки бесплодны, так как способности мне не перепало, но я отбрасывал пораженческие мысли, раз за разом вонзая карандаш в несчастную руку. Постепенно голова опустела, боль от ударов ушла на второй план, мысли потекли своим чередом, оставив тело заниматься своими делами.
  Из задумчивости меня вывел звонкий деревянный стук. Не сразу сообразив, что произошло, я обратил внимание на карандаш, который упирался в стол, беспрепятственно проходя сквозь мое тело. От неожиданности правая рука рефлекторно дернулась в сторону, оставив карандаш в вертикальном положении.
   Выглядело это довольно странно, и больше походило на какой-то фокус или трюк. Самое необычное заключалось в том, что я не ощущал абсолютно никакого дискомфорта, будто и не торчал из руки посторонний предмет.
  Аккуратно обхватив карандаш, я потянул его вверх и легко вытащил из тела. Никаких следов. Ни пятен, ни крови, ничего. Будто все, что произошло, мне просто привиделось. Однако в своем психическом здоровье я старался не сомневаться, иначе можно дойти до мысли, что все происходящее последние месяцы - бред умирающего мозга.
  Ну что, я выяснил, что способность гиен, назовем ее призрак, получена, осталось до конца разобраться, как она работает.
  На то, чтобы освоиться с новыми возможностями ушел остаток дня. Основное. Откат способности аналогичен рывку - десять минут. Активация - полуавтоматическая, то есть мне не нужно сосредотачиваться на конкретном участке тела, которое нужно сделать проницаемым, достаточно просто видеть направление удара. Причем я так и не понял, что становиться бестелесным - мое тело или посторонний предмет. Следующее, если оставить карандаш в руке дольше чем на пять секунд, то его просто выдавливает наружу, ну а если принудительно удерживать - происходит разрыв тканей. Выяснилось это экспериментально, и повторять опыт я больше не собирался. Небольшая рваная рана на руке не способствовала дальнейшим проверкам.
  Ну и последнее, проходить сквозь стены я не могу, как и протискиваться конечности через твердые предметы, а жаль, такое умение мне бы очень пригодилось.
  В целом день удался на славу, куча событий уместилась в десяток часов, и все было отлично до тех пор, пока мне не пришло внезапное сообщение с незнакомого номера: "Завтра рейд, в девять быть в Азимуте".
  Почему завтра? Ведь говорили про среду. Не то, чтобы у меня были какие-то планы на понедельник, но вот так внезапно, почти ночью сообщать о предстоящем рейде - это как минимум странно. Гадать о причинах было бессмысленно, но к счастью имелся один человек, который, надеюсь, смог бы прояснить ситуацию.
  - Привет, не спиться? - раздался бодрый голос Олега, судя по всему спать он еще не ложился:
  - Привет. Олег, что за рейд завтра? Ты ведь говорил про среду, - я сразу перешел к сути.
  - Честно говоря не в курсе, - после небольшой паузы ответил он, - но так бывает. Какой-нибудь срочный заказ, ну и судя по всему опять собирать какую-нибудь дрянь. Иначе бы без грузчиков пошли. Да не переживай так, наверняка ничего сложного.
  - Не люблю сюрпризов.
  - Ну и зря, - легкомысленно сказал Олег, - без сюрпризов жизнь теряет краски.
  - Каждому свое. В общем ты ничего не знаешь, - подтвердил я очевидное, - жаль, ну ладно тогда, до встречи.
  - Давай. Удачного рейда.
  - Забыл спросить, - выкрикнул я, практически нажав на кнопку отбоя.
  - Да.
  - Я тут копье прикупил, как думаешь стоит взять?
  - Ну, отбирать никто не будет, - хмыкнул Олег, - но это лишняя тяжесть, оно тебе надо? С вами наверняка пойдут опытные бойцы.
  - Понял, подумаю.
  Еще раз попрощавшись, я отложил телефон в сторону. К сожалению, узнать, что меня ждет завтра не удалось. Не сказать, что эта неизвестность пугала, но ощущение, что твоей жизнью распоряжаются малознакомые люди раздражало.
  
  Мои опасения, что копье привлечет лишнее внимание в Азимуте, оказались напрасными. Охранник на входе никак не отреагировал, кстати странно, что он вообще на меня посмотрел - отвод глаз я включил еще дома. Виктор, который встретился мне по пути, лишь скептически ухмыльнулся, посмотрев на незамысловатое оружие, но потом все же прокомментировал увиденное:
  - Барахло ведь? Не жалко денег?
  - В прошлый раз копье Глеба мне пригодилось, - возразил я.
  - Так это нормальное оружие, а не твоя тыкалка. Этой разве что землю вместо мотыги копать. - сострил Виктор.
  - Значит буду копать, если придется.
  - Ну дело твое, - пожал плечами здоровяк, - в общем переодевайся пока, минут через пятнадцать общий сбор.
  В комнате, где прошло мое знакомство с членами прошлого рейда, находился только незнакомый мне парень лет восемнадцати. Он нервно перебирал пальцами, сидя за столом, но стоило мне зайти внутрь, как резко поднялся на ноги. Худой и нескладный, с каким-то испуганным выражением плохо выбритого лица. К тому же походная одежда, которую он уже надел, ему несколько мешала, так как парень постоянно ее одергивал.
  - Привет, - помахал я рукой. - Меня Леха зовут.
  - Привет, - слегка заикаясь ответил парень. - Вениамин.
  - Ты с Виктором в рейд идешь? Вениамин. - Имя этому нервному пацану совершенно не подходило, ну какой он в самом деле Вениамин? В крайнем случае Веня.
  - Да, сегодня мой первый выход, - быстро произнес парень, явно пытаясь скрыть мандраж. - А ты боец да?
  - С чего ты взял? - Удивился я.
  - Так копье. - Веня ткнул пальцем в мое оружие, которое я держал в левой руке.
  - Да нет, я второй раз в рейд иду, какой из меня боец.
  - А-а, - разочарованно протянул парень, - а как там было? Опасно? Нет ты не подумай, я не боюсь, просто ведь надо знать, что нас может ожидать.
  - Мы к инсектам ходили, - ответил я, но увидев озадаченное выражение лица пояснил, - это насекомые такие с теленка размером. Но, как видишь, вернулись оттуда живыми и здоровыми. Ты кстати давно в Азимуте?
  - Месяц уже. А ты?
  - Неделя с небольшим.
  - И уже в рейде был? - ошарашено посмотрел на меня Веня.
  - Так у меня на три вылазки контракт.
  - Понятно, а я на год подписал. Но мне даже нравится. Так необычно все. Магия. Я о ней только мечтать мог, а скоро и сам стану волшебником.
  Глядя на это невинное создание, я чувствовал себя каким-то прожженным циником, хапнувшим в этой жизни всякого. Как бы этот Вениамин в первой же стычке сознание не потерял. Видимо рейд и правда не опасный, если туда такое чудо в перьях берут.
  Через несколько минут, за которые я успел переодеться, подошел Виктор в сопровождении Коляна и двух молодых мужчин, как две капли похожими друг на друга. Довольно высокие, короткостриженные, с серьезными неулыбчивыми лицами.
  - Ну что, - Виктор посмотрел на меня, - с Вениамином ты уже, наверное, познакомился, а это Платон и Аристарх.
  - Лысый, - огрызнулся один из близнецов, - может хватит. Вечно твои дибильные шутки. Придумай уже что-нибудь поинтереснее.
  - Ну а как вас еще назвать, философы доморощенные, от ваших споров иногда мозг кренделем сворачивается.
  - А ты не слушай, - поддакнул второй. - В общем я Саня, а он Андрей.
  Как различать этих одинаковых людей я совершенно не понимал, но к счастью проблема легко разрешилась, когда Саня надел на руку зеленую повязку.
  - В рейде непонятки не нужны, - пояснил он, - а то командир у нас слепенький, вдруг перепутает.
  - А где Глеб и Марго? - Спросил я.
  - Глеб восстанавливается еще, - ответил Виктор, - а Марго недавно в рейд ходила, отдыхает. Ну что раз все вместе, объясняю зачем мы сегодня собрались. Поступил срочный заказ на мориох. Для тех, кто не в курсе - это растение. Обитает оно в очень интересном мире и храниться всего сутки. Для чего применяется, я не знаю, но платят за него неплохо. Так что рейд будет короткий, и не слишком опасным. Три бойца, три сборщика, наша задача охранять, ваша собирать мориох, как он выглядит Колян расскажет на месте. Вопросы?
  - А чем этот мир интересен? - спросил я, видя, что остальные члены отряда молчат.
  - О, тебе понравится. - Виктор загадочно улыбнулся. - Особенность местных растений в том, что они взаимодействуют с мертвыми животными. И получаются эдакие зеленые зомби.
  - Серьезно? - напрягся Вениамин. - Может тогда не надо туда идти.
  - Надо Веня, надо! - Виктор хлопнул его по плечу. - Да не переживай ты так. Они медленные и не опасные. Нет, если зазеваешься, то схрачат за милую душу. Но в основном задача этих зомбаков, я так понял, семена разностить. Так что не переживай. Но в любом случае, в рейде клювом не щелкать, если ты дурак - копыта отбросить можно даже в самом безопасном месте.
  В этот раз портал открывал не кукловод. Магическое действо творила симпатичная девушка с длинными каштановыми волосами, одетая в мантию из плотной, синей ткани. К сожалению, пообщаться с ней не удалось, как только знаки на полу засветились, она тут же покинула нас. Еще одним отличием от прошлого рейда были рюкзаки, которые ничем не напоминали холодильные артефакты. Просто обычные сумки, удобные и практичные, но без каких-либо особых свойств.
  Все члены отряда спокойно входили в световой поток, тянущийся от портального камня, разве что Веня немного замешкался, и едва не растянулся на полу, но, стоящий рядом Виктор, удержал его и практически втолкнул в портал.
  Ступив на землю нового мира, я едва не растерялся от обилия зеленого цвета разной интенсивности и оттенков. Даже небо и то было изумрудным. Но, как оказалось, главным сюрпризом стало не это. Примерно в километре от нас находился лес. Но какой это был лес, едва ли можно передать словами.
   Исполинские деревья, как горные вершины царапали небосвод, словно пытаясь задавить нас своим величием. Я ощутил себя муравьем, пойманным великанами и посаженным в теплицу невероятных размеров. Каждое из этих чудовищных растений росло на расстоянии не меньше сотни метров друг от друга, но при этом кроны деревьев плотно сплетались, оставляя для неба лишь небольшие прогалины. Густой полумрак поселился подле огромных стволов, толстыми свечами, взлетевшими ввысь.
  - Это что за мечта ботаника? - спросил я, когда вся наша команда собралась вместе.
  - Да хрен его знает, - пожал плечами Саня, оказавшийся ко мне ближе всех, - земных аналогов нет, да как бы всем плевать, на земле они все равно не приживутся, так что смысл в их изучении отсутствует.
  - А жаль, - подошел Андрей, - ведь эти деревья, теоретически могут обеспечить древесиной огромное количество людей.
  - Так им, чтобы вырасти лет сто надо, - возразил Саня, - проще обычные деревья сажать.
  - Надо думать о будущих поколениях, ведь именно им мы оставляем нашу планету.
  - Не согласен...
  - Вы задрали уже! - Виктор остановил, начинающийся спор, - дома обсудите ваши взгляды на эту "безусловно важную проблему". Так, Колян, ты у нас опытный сборщик, куда сейчас лучше идти?
  - Да без разницы, пока в лес, а там видно будет.
  - Ясно, слушаем все, ищем невысокие кусты с яркими оранжевыми плодами. Есть их нельзя - для нас они ядовитые. Ну и смотрите по сторонам, возле этих растений вечно местная живность трется. Все, пошли, и это, Андрюха, Саня давайте пока без ваших философствований.
  Пока шел этот увлекательный разговор, я с интересом разглядывал полуразложившуюся мышь, покрытую чем-то наподобие зеленого мха, которая увлеченно пыталась прогрызть мой ботинок. Двигалась она довольно медленно и неуклюже, но зато компенсировала это целеустремленностью. К счастью, залезть выше ей не хватило мозгов, поэтому страдала только подошва обуви. Что интересно, у других членов команды, таких гостей не наблюдалось. Отшвырнув пинком назойливое создание, я вместе с остальными отправился в сторону гигантского леса.
  Наверное, человек впервые попавший в горы, испытывает схожие эмоции. Если издали деревья казались гигантскими, то теперь, вступив под их кроны, я был буквально шокирован размерами.
  В момент, когда мы проходили мимо одного из исполинов, я попросил подойти ближе, чтобы подробнее рассмотреть это чудо природы. Виктор энтузиазмом не воспылал, но и противиться не стал, тем более меня поддержали близнецы и Веня, который чуть ли не прыгал от радости, рассматривая новый для него мир.
  - Это же сколько метров они в высоту, - произнес я, задрав голову, и пытаясь рассмотреть дерево целиком.
  - Метров двести, или триста, - ответил Саня, - никто же не считал.
  - Если учесть, что высота самого высокого дерева земли - секвойи по имени Гиперион, сто пятнадцать метров, - сказал Андрей, - то эти наверняка в три, а то и в четыре раза больше.
  Глядя на ствол, больше похожий на вытянутый ввысь нефтяной контейнер, я был склонен согласиться с этим утверждением.
  Глубокие трещины покрывали ствол дерева, уходя далеко ввысь. Твердая кора нависла уродливыми наростами, грозя в любой момент раздавить нас случайно отвалившимся куском. Ветки начинались где-то на самом верху, но при желании, до них вполне можно было добраться. Не дерево - мечта скалолаза.
  - Налюбовались? - поторопил нас Виктор. - пошли уже, не стоит терять время.
  
  
  Ноги мягко ступали по ковру опавшей листвы, сквозь которую прорывались стебли темно-зеленой травы. В избытке хватало невысоких кустарников, уютно устроившихся между гигантских корней, сытыми змеями, торчащими из земли. Именно они и представляли основную сложность в передвижении, периодически, перекрывая нам путь. Странно, что не было упавших гигантов, ни разу мы не встретили гниющие деревья, лежащие на земле.
  Тяжелый, низкочастотный шум давил на нас сверху. Исполины медленно качали ветвями и переговаривались шелестом листьев, создавая этот равномерный гул.
  Нужные нам растения с оранжевыми плодами встретились только через час блужданий. Причем, что удивительно, никто за это время на нас не нападал, разве что несколько мертвых зверьков, похожие на белок, пытались преследовать меня, но быстро отстали. У меня возник резонный вопрос: зачем целых три бойца, в таком безопасном рейде, но вскоре все встало на свои места.
  - Пришли, - крикнул Колян, указывая на невысокие, с метр, кусты, усыпанные яркими плодами, похожими на шиповник.
  - Ну что, ребята, сейчас начнется веселье, - довольно улыбнулся Виктор, материализуя свой молот. Андрей и Саня не остались в стороне и тоже обзавелись оружием - в их руках появились длинные и, даже на мой взгляд неопытного дилетанта, опасные алебарды, рядом с которыми мое копье выглядело как детская игрушка.
  - Значит так, - продолжил Виктор, - с этих кустов нужно собирать наросты на корнях, Колян покажет, но есть, как говориться нюанс. Стоит потревожить эти несчастные кусты, как все ближайшие зомби, мирно спящие в земле или еще где-нибудь, дружной толпой начинают ползти сюда. Так что вы собираете, мы валим гостей.
  Невысокие растения, ради которых мы пришли в этот мир, кроме ярких плодов ничем не выделялись на фоне множества других кустов, в избытке растущих в этом лесу.
  Глядя на предстоящую работу у меня невольно возник вопрос: зачем мы сюда приперлись без лопат, если придется ковыряться в земле? Но, как оказалось, рабочий инструмент не понадобится. Корни легко высвобождались, стоило приложить небольшое усилие. Причем, это были даже не корни, а какие-то гибкие, коричневые лианы, с белыми наростами, похожими на чагу. Именно их нам и пришлось отдирать.
  Обещанные неприятности не заставили долго ждать. Стоило только первому корню оказаться на поверхности, как Веня переменился в лице и испуганно уставился вглубь леса.
  Картина и впрямь предстала не самая аппетитная. Крупное, бывшее когда-то травоядным животное, поднималось сквозь слои опавшей листвы. Выглядело оно жутковато. Гнилые кости ребер, покрытые зеленой плесенью, сменялись дряблой, обвисшей кожей, кишки неопрятной требухой выпали из прогнившего живота. Череп зомби давно лишился глаз, вместо них свили гнезда клубки зеленых нитей, но это не мешало существу концентрировать свое внимание на нас. По крайней мере создавалось ощущение, что нас эта тварь прекрасно видит.
  - Милое создание, - произнес я. - Не опасное говоришь?
  - Вообще ни разу, - весело усмехнулся Виктор, и недолго думая, побежал вперед, чтобы через несколько секунд с веселым гэканьем впечатать, так до конца и не поднявшееся тело зомби в почву.
  Во все стороны брызнули осколки костей и какая-то слизь. Бедный Веня, от такого зрелища побледнел и едва не упал в обморок. К счастью, стоящий рядом Колян, поддержал юношу.
  - Вот как в этом лысом человеке сочетается желание быстрее всех ввязаться в драку и разумная осторожность? - вздохнул Андрей.
  - Хороший вопрос, - кивнул Саня, поудобнее перехватывая алебарду, - обсудим позже, кажется у нас еще гости.
  Три бойца образовали равносторонний треугольник отслеживая приближение немертвых, а нас ждала своя работа. Колян, пихнув в бок все еще бледного Вениамина первым подал пример и сорвал белый нарост с ближайшего корня.
  Первое время я еще оборачивался, услышав глухие удары, периодически раздающихся у нас за спиной, но ничего нового там не происходило. Зомби подтягивались по одному и не создавали нашим защитникам никаких проблем, те даже магию не использовали. Молот Виктора крошил черепа, а алебарды близнецов отлично разрушали кости мертвых животных.
  На поляне, где мы находились росли всего четыре куста мориоха, а с одного такого удавалось собрать от силы десять белых наростов величиной с кулак, так что наши мешки не наполнились даже на треть. К тому же весь процесс занял не больше получаса. За это время Виктор с близнецами упокоили семь мелких существ, и двоих крупных хищников, заглянувших на огонек. Совсем крохотные твари тоже приходили, но их я даже не считал.
  - Многовато сегодня нежити, - Саня задумчиво пнул зеленую тушу, которая все еще пыталась шевелиться.
  - Согласен, - кивнул Виктор и кинул быстрый взгляд в мою сторону. - Однако заказ никто не отменял, идем дальше, пока сюда еще твари не приползли.
  - Саня прав? - Спросил я Коляна, когда группа отправилась дальше.
  - Вообще да, - ответил тот, - обычно раза в два меньше. Да плевать все равно они почти безопасные.
  - А зачем тогда три бойца с нами?
  - Виктор перестраховщик. - пожал плечами Колян, - да и пусть, нам же лучше.
  - Наверное, слушай, а этот мир тоже необитаем?
  - Спроси лучше Андрюху, он тебе лучше ответит. Я всей этой иномировой фигней не интересуюсь. Какая разница есть тут кто-нибудь или нет, мое дело маленькое.
  Совет мне Колян дал дельный, Андрей и впрямь был не прочь поболтать.
  - Миры, где мы ведем добычу, чаще всего не имеют разумной жизни, - ответил он, перелезая через очередной гигантский корень, - но это и хорошо. В освоенные магические миры просто так не попадешь. Туда бесконтрольный портал не построишь, они все стягиваются в контролируемые зоны.
  - И что, здесь вообще никто не живет?
  - Может какие-нибудь отсталые племена. Но и то вряд ли.
  - А почему эти миры не заселяют? - Задал я давно волнующий меня вопрос.
  - А зачем? - Искренне удивился Андрей. - Те, кто могут ходить через порталы вряд ли согласятся жить на необитаемой планете, а остальным тут делать нечего.
  - Ну а, например, добычу ресурсов организовать?
  - Смысла нет. Во-первых, порталы умеют открывать далеко не все. Во-вторых - это довольно энергозатратное мероприятие, и никакие ресурсы, кроме магических не окупят постоянные перемещения между мирами. Экономика, как всегда решает все.
  - Ну а организовать тут колонию, всяких отбросов запустить. Пусть золото моют, например.
  - Угу, - скривился Андрей, - а потом придут Серые и кишки на кулак намотают. Спасибо не надо.
  - Мда, про этих я как-то забыл. То есть, нога человека здесь ступает только когда поступает заказ на эти белые грибы, - я потряс рюкзак.
  - Да почему, научись порталы открывать, комнату специальную построй, камни портальные сделай, и хоть каждые выходные сюда мотайся.
  - Какие целеустремленные существа, - подошел Саня, - тащатся за нами по пятам, от самых кустов. И по моему их становится все больше.
  Андрей обернулся назад, некоторое время рассматривал медленно бредущих животных-зобми, а затем согласно кивнул:
  - Странно. Обычно они остаются возле кустов, как будто их что-то приманивает.
  - Может наша добыча, - предположил я.
  - Вряд ли. Понимаешь, когда вы начинаете собирать мориох, куст испускает призыв для своей защиты и вся эта некогда живая фауна стремится к растению. Так что поведение они демонстрируют нехарактерное.
  Дурное предчувствие царапнуло внутренности. Как бы эти милые зверьки не шли по мою душу. Исключать такую вероятность нельзя, та темная дрянь, что укрепилась внутри меня, вполне может стать причиной очередных неприятностей.
  Меж тем группа сопровождения, увязавшаяся за нами, постепенно отстала. Все же кости, на которых практически отсутствовали мышцы не способствовали быстрому передвижению, хотя, стоит отметить, что у самых быстрых особей вместо мяса бугрилась неприятная зеленая субстанция. Однако подробнее рассмотреть этих существ не удавалось - они старались держаться на приличном расстоянии, лишь изредка попадая в поле нашего зрения.
  Виктор нездоровое движение вокруг нас тоже не оставил без внимания, но пока ничего не предпринимал, хотя на лицо его ни раз наплывала тень беспокойства.
  На следующую колонию мориоха мы наткнулись спустя еще час блужданий. Около десятка кустов кучковались на небольшом участке свободного от других растений леса. Их оранжевые плоды, как гирлянда на елке, выделялись среди тусклых зеленых листьев. Странно, что такую аппетитную добычу до сих пор никто не съел. Кстати, я за то время, пока мы бродили среди гигантских деревьев, ни разу не увидел птиц, которые должны по идее быть первыми охотниками за необычными плодами.
  Работать начали по отработанной схеме. Три бойца вновь заключили нас в центр треугольника, отсекая недружелюбные поползновения мертвых существ, а мы принялись за сбор урожая.
  
  По началу ситуация развивалась аналогично прошлому разу. Твари медленно подтягивались к центру поляны, где их уже встречал молот и две алебарды. Но вскоре начались проблемы. Вместо медлительных, трухлявых и неопасных зомби подтянулись существа, которые смогли доставить проблемы даже опытным бойцам.
  Я отрывал очередной кусок чаги с лежащего на земле корня, когда услышал забористый мат с той стороны, где находился Виктор. Заинтересовавшись нехарактерным поведением нашего лидера, я повернулся в его сторону и от увиденного, рука непроизвольно потянулась к копью, воткнутому в дерн.
  В нашу сторону медленно, но неотвратимо двигалось нечто, похожее бизона, вырезанного из цельного куска дерева. На спине вместо шкуры - свисающий лохмотьями мох. Коха на ногах отсутствовала, открыв деревянные мышцы. Они неестественно перекатывались при каждом шаге, создавая ощущение будто ожившая скульптура сошла с пьедестала и теперь величественно шествует по своим делам.
  Наверно, данное существо можно было назвать по своему красивым если бы не голова. Голый череп, почему-то не покрывшийся зелеными наростами, внушал отвращение.
  Мертвый бизон целенаправленно шагал в сторону сборщиков, не обращая ни на кого внимания. Виктор такого пренебрежительного отношения к своей фигуре прощать был не намерен и, размахнувшись, со всей возможной силой влупил по передней лапе существа.
  От удара я ожидал треска разламываемых костей, брызг зеленой жижи и разлетающихся щепок, но вместо этого услышал лишь глухой стук, будто молотком ударили по сырому полену.
  Судя по всему, удивился не только я. Виктор с недоумением посмотрел на свое оружие и вновь выругался. Кажется, пришло время магии.
  Меж тем у близнецов начались свои проблемы. К ним подкрадывались пусть не такие большие, как бизон противники, зато гораздо более быстрые. Несколько хищников, явно относящихся когда-то к роду кошачьих, прижимались к земле и, пугая пустыми глазницами, собирались напасть на людей, преградивших им путь.
  Не дожидаясь развития событий, я отбросил в сторону наполненный наполовину рюкзак и схватился за копье. Следующим шагом стало формирование защитной сферы. Конечно хотелось надеяться, что три бойца смогут сдержать рвущихся к нам тварей, но оставаться беззащитным я не собирался. Колян, кстати говоря, пришел к таким же выводам, в его руке появился довольно длинный стержень с утолщением на конце, покрытым острыми шипами. Насколько помню, такое оружие называется палица.
  Несмотря на ситуацию, паники или особого беспокойства на лицах людей я не увидел, разве что Веня беспомощно смотрел на нас, явно ожидая указаний.
  - Собирай мориох, - скомандовал Колян, - все в норме.
  Парень недоверчиво кивнул, но спорить не стал и вновь потянулся к корням, торчащим из земли.
  Колян не соврал, в принципе все оказалось не так плохо, как показалось в начале. Мертвый бизон все-таки отреагировал на удар молотом. Его пустые глазницы сконцентрировались на обидчике, а затем он резко ускорился, пытаясь затоптать Виктора. Естественно боец не стал ждать, когда его раскатают в блин, и ушел с линии атаки, чтобы через секунду начать формировать сложный магический знак.
  В большой массе имеются и свои недостатки. Бизон, подчиняясь инерции не смог мгновенно остановится и пробежал еще едва ли не с десяток метров прежде чем ему удалось развернуться. Но продолжить атаку не вышло, Виктор завершил знак и на мертвого зверя сверху, с раздирающим уши свистом, обрушилось, появившееся из воздуха лезвие.
  Хребет зомби буквально развалился на две части, что, впрочем, не поставило точку в его существовании. Передние лапы все еще скребли дерн, вырывая целые пласты зелени.
  Оставлять за спиной неупокоенного противника, Виктор не собирался и, покрепче взявшись за молот, несколькими ударами размозжил бизону череп. После чего существо окончательно затихло.
  Одновременно с этим близнецы вели свой бой. Им противостояло три мертвых хищника. Они яростно, но безуспешно бросались на людей, раз за разом натыкаясь на лезвие алебард. Хотя, нельзя сказать, что это хоть как-то влияло на их боеспособность. Модифицированные мышцы почти не получали урона. Любой удар оставлял на шкуре тварей лишь небольшие царапины, сочащиеся зеленоватой жижей. По сути бойцы только отталкивали напирающих тварей, благо мозгов те имели не очень много и нападать с разных сторон не догадались.
  Не знаю, почему Андрей и Саня не пользовались магией, может быть экономили ману, может были и другие причины, но в основном бойцы использовали холодное оружие, хотя алебарды против таких зомби оказались почти бесполезны.
  В конце концов, близнецам на помощь подоспел Виктор. Раздробив по пути головы паре медленным зомби, он подбежал к мертвым кошкам и сильным ударом раздробил внутренности ближайшему хищнику. Тот, несмотря на довольно высокую подвижность не смог уйти от атаки, к тому же, он банально не видел нападающего, полностью сосредоточив внимание на Андрее.
  Еще через несколько минут оставшиеся два противника пали под совместными ударами бойцов.
  - Это какая-то дрянь, - в очередной раз выругался Виктор, - нахрен такое развлечение, пора сворачиваться. Собираем оставшийся мориох и валим отсюда. Я таких тварей еще не встречал.
  - Еще идут, - заметил Саня.
  - Вижу. Все равно, надо хотя бы эту поляну долутать. Совсем без барыша уходить нельзя. Ну чего смотрите? Работаем! Быстрее соберете - быстрее свалим.
  Слова Виктора никто не оспаривал, все вновь занялись своими делами. Близнецы выдвинулись навстречу приближающимся зомби, а Колян с Веней вернулись к кустам. Что ж, видимо субординация в этом отряде не была пустым словом, я бы на месте остальных плюнул на этот мориох и свалил из этого веселого леса - пользы от этого рейда мне никакого, а рисковать зря нет смысла. С другой стороны, информацией о портале домой владел только наш лидер, так что все козыри были у него.
  Пока мы собирали остатки мориоха, к нам на огонек наведались еще несколько интересных существ. Те же похожие на кошек хищники, и, непонятно каким образом тут оказавшаяся, рептилия. Вся эта некогда живая фауна, словно мотыльки на свет, лезли к нам, невзирая ни на какие препоны.
  Постепенно число зомби выросло до опасных размеров. Бойцы еле успевали останавливать неугомонных тварей. В ход ни раз и не два уже шла магия, близнецы то и дело каставали воздушные удары и другие не самые затратные заклинания.
  Несколько раз небольшие существа все же пробирались к нам, но им хватало небольшого пинка, чтобы, изображая футбольный мяч, улететь вдаль. Хуже всего приходилось Вениамину, он, бедный, постоянно прятался за мою спину, стоило какой-нибудь облезлой белке приковылять к нам.
  - Можно сваливать, - выкрикнул Колян, когда последний куст мориоха оказался полностью облутан.
  - Все, уходим, - скомандовал Виктор, - держимся рядом, я впереди, сборщики в центре, близнецы сзади. Надеюсь этот мертвый зоопарк за нами не увяжется.
  Надежда на лучшее не оправдалась. Все те звери, которые раньше целенаправленно топали к кустам, сменили вектор своего внимания на нашу небольшую группу. Честно говоря, даже в подземельях мира инсектов мне не было столь неуютно, там по крайней мере нам противостояли живые насекомые, а не звери разной степени разложения. К тому же, в воздухе начало невыносимо вонять тухлятиной.
  Вступать в бой не стали. Виктор коротким импульсом силы расчистил нам дорогу от ближайших зомби, и мы побежали на выход из этого сумасшедшего леса.
  Постепенно погоня, отстала, лишь самые быстрые твари следовали за нами по пятам. И вот они отпускать добычу не собирались. Постепенно их становилось все больше. Самые разные существа постепенно охватывали нас широким полукольцом. В некоторых еще угадывались прототипы из которых получилось зомби, в некоторых уже нет, у таких сохранялись только общие для большинства черты - четыре лапы, усеянная зубами пасть, в некоторых случаях длинный хвост.
  Периодически то одно существо, то другое вдруг ускорялось и нападало на ближайших людей, но близнецы, бежавшие по бокам, мгновенно реагировали на такие атаки, и, не останавливаясь, воздушными ударами отбрасывали шустрых тварей в сторону. Задерживаться, чтобы добить упавших зомби никто не думал - сзади уже приближались следующие.
  - Надо принять бой, - задыхающимся голосом выкрикнул Саня, - нам не уйти, их становится все больше.
  Виктор молчал, но я практически был уверен, что в его голове зреет какое-то решение. Саня был прав, мертвые звери не отставали и в какой-то момент они банально затопчут нас массой, к тому же Веня и Колян, явно непривычные к длительным пробежкам, начали ощутимо сбавлять темп.
  - По моей команде останавливаемся, - наконец выдал Виктор, - я кастую щит, под ним прячутся грузчики. Дальше по обстоятельствам. Три, два, стоп.
  Группа замерла. Веня упал на землю, тяжело дыша. Рядом присели мы с Коляном. В этот же момент над нами замерцала туманная сфера - тот самый щит, который пообещал сделать Виктор.
  Практически сразу к месту нашей остановки подоспели преследователи. Несколько тварей бросились на людей, замерших в ожидании атаки. И началась схватка.
  Наконец мне удалось без помех рассмотреть близнецов в деле. И если Виктор любил воздух, то Андрей и Саня по всему специализировались на магии земли и огня.
  Вылетевшие из земли каменные копья проткнули, как энтомолог бабочку, сразу трех тварей, бежавших рядом друг с другом. Затем ярко вспыхнула и осыпалась черным пеплом другая. Каменные ладони вдруг прорвали дерн и буквально превратили в сочащийся гноем блин похожее на волка существо.
  К сожалению, на этом магические заготовки закончились и в ход пошла чистая сила, перемежаемая взмахами алебард.
  Рядом с близнецами бушевал Виктор. Удары молота сменялись простыми заклинаниями. Каждое его движение несло смерть, как бы это не противоречиво звучало по отношению к немертвым. Зомби либо разваливались на части от воздушных лезвий, либо плющились под тяжестью железа.
  Пока шел бой, я окончательно убедился, что твари стремятся добраться до меня. Несколько раз они прорывались сквозь бойцов и бессильно царапали полупрозрачный щит. Тут их обычно и добивали удары Виктора или Близнецов.
  Постепенно напор нападающих начал стихать. Под ногами людей лежали, ползли и шевелились, части тел неупокоенных зверей. В какой-то момент волна нежити откатилась назад, оставив людей в покое.
  - Почти пустой, - пожаловался Андрей, - маны мало.
  - Не у тебя одного, - скривился Виктор, - сваливаем пока не поздно.
  - Смотрите, - испуганно, едва не срывая голос вскрикнул Веня.
  Наши головы повернулись в сторону, куда указывала дрожащая рука самого молодого члена команды.
  Посыпались ругательства, и было от чего. Перебирая длинными паучьими лапами к нам стремительно приближалось нечто, отдаленно напоминающее отожравшегося на слонах паука. Два десятка ног, как венцы на короне, окружали плотное шарообразное тело, увенчанное массивной головой с громадной пастью, в которой без проблем поместился бы любой член нашего отряда.
  - От такого не убежишь, - обреченно заметил Андрей.
  - А нам и не придется, - Виктор повернулся ко мне, - прости, Леха.
  Сразу после этого последовал магический удар, от которого все тело свело судорогой.
  
  - Что происходит? - Напряглись близнецы.
  - Уходим, не знаю почему, но все эти твари охотятся за ним. Колян, снимай с него рюкзак и ходу отсюда.
  - Но так нельзя, - попытался было возразить Вениамин, испуганными глазами оглядывая всех нас.
  - Еще одно слово, и ты останешься здесь вместе с ним, - отрезал Виктор, от прежнего веселого и либерального лидера не осталось и следа. Стальным, не терпящим возражения голосом он продолжил, - вперед, я догоню.
  Не сразу, периодически оглядываясь и замедляясь, люди послушались приказа и начали уходить, а Колян, не выказывая особого сожаления о сложившейся ситуации, по-деловому, как будто каждый день это делает, снял с меня рюкзак и закинул себе на плечо, после чего неспешно побежал вслед за остальными.
  - Прости, Леха, - еще раз сказал Виктор, когда мы остались вдвоем, - но рисковать всей группой ради одного человека - не в моих правилах. Я поставлю над тобой щит, он немного задержит ту тварь. Даже такой образине его сразу не пробить, а оцепенение скоро пройдет, может и выкрутишься как-нибудь. Прости, но другого выхода я не вижу.
  Если бы не судорога, не дающая пошевелить даже языком, я бы послал Виктора с его моральными страданиями далеко и надолго, но даже возможности сказать последнее слово меня лишили. Суки, если выживу, то на одного человека, к которому у меня появится счет, станет больше.
  Такой подставы от находящихся рядом людей я не ожидал. А зря. Слишком расслабился. Но мог ли я хоть что-то противопоставить внезапной и подлой магии, которой меня спеленали? Очень сомневаюсь.
  Понимая, что скорее всего выйти живым из такой поганой ситуации не удастся, я потянулся к темному источнику, в надежде, что его сила поможет развеять заклинание, наложенное Виктором.
  Источник с радостью отозвался на внимание, готовый делиться силой, но, отдаться безумию, дарующему мощь мира Сехмет, не удалось. Энергия плескалась, готовая ударить в мозг, подобно дозе алкоголя, но будто упиралась в барьер и бессильно отступала не в состоянии поглотить сознание.
  "Амулет" - с обреченной тоской подумал я. Кулон, подаренный Тимуром, лишил меня спасительного безумия. Вместе с пониманием этой грустной истины пришла злость.
  - Я тебе тварь многоногая, еще комом в горле встану! - Мне показалось, что я только подумал, но действие оцепенения прошло и фраза была произнесена вслух.
  Виктор уже отдалился, когда эта пародия на паука-сенокосца врезалась в, закрывающую меня, защитную сферу. Впечатления, конечно не самые приятные, да что там говорить, страшно было просто до одури, но удар оказался безрезультатным. Громадная туша бессильно уперлась в прозрачную стену, отчаянно царапая ее острыми когтями. Кажется, паучку придется повременить с обедом.
  У меня появилось время подумать, как выйти живым из такой скверной ситуации. Щит долго не выдержит, еще несколько минут, и мы встретимся лицом к морде с этим милым созданием, пытающимся добраться до сладкого мяса. Убежать к порталу, как верно подметил Андрей, не выйдет при любом раскладе, вступать в бой - еще более глупая затея. Даже если получиться завалить этого паука, что крайне маловероятно, то неподалеку бродят еще пара десятков тварей поменьше.
  Осталось два варианта: сдохнуть сражаясь, или попытаться найти спасение на ближайшем дереве - у меня оставалась надежда, что массивная туша паука просто не сможет удержаться на вертикальном стволе.
  Первый вариант я оставил на крайний случай, умереть всегда успею, осталось теперь решить, как свинтить из-под внимания голодных глаз моего нового знакомого.
  Пока думал, щит, поставленный Виктором, начал терять энергию, после каждого удара он ощутимо прогибался, намекая, что существовать ему осталось недолго. Паук видимо это тоже заметил. Он немного отступил, взял паузу и, как солдат на амбразуру, бросился вперед.
  Прозрачная сфера не выдержала, она вновь прогнулась, а затем лопнула, оглушив меня мерзким писком. Одновременно с разрушением щита, я активировал рывок, и, тут же, пока многоногое существо не опомнилось, помчался в сторону ближайшего дерева.
  За спиной разочарованно взревел паук, явно расстроенный, что беспокойная добыча не захотела стать обедом. Не знаю сколько времени потребовалось этому гаду, чтобы понять, куда я делся, но вскоре за спиной послышался топот множества лап. Даже перемещаясь по ковру опавшей травы, эта многотонная туша создавала неслабый шум.
  На мое счастье, путь до дерева не перекрывали немертвые твари, видимо паук распугал их всех. Я буквально летел, перепрыгивая через корни и проламываясь сквозь чахлые кустики. Те тридцать или сорок метров, которые разделяли меня с гигантским деревом, исчезли под ногами, словно лента скоростного конвейера. Понимая, что жизнь висит на волоске, я выдавливал из организма все возможное и невозможное.
  Наконец ствол дерева оказался на расстоянии вытянутой руки, я промчался по корням, вырастающим из земли, и, не сбавляя хода, начал восхождение наверх, цепляясь всеми конечностями за неровности коры, благо делать это оказалось несложно.
  Все то время, пока я убегал, возможности посмотреть назад не представлялось, но оказавшись на высоте трехэтажного дома, я все же позволил себе глянуть вниз, тем более оттуда доносились подозрительные звуки. От увиденного мне стало дурно - многоногий урод не смог отказаться от идеи перекусить мной и полз наверх, перебирая всеми своими лапами, иногда отрывая огромные куски коры. Но стоит признать, лазить у этой сволочи получалось не так ловко, как перемещаться по горизонтальной поверхности, что давало мне определенные шансы на выживание.
  Преследование продолжилось. Не останавливаясь ни на минуту, я иногда немного замедлялся, чтобы выпустить в поднимающегося паука заряд сырой энергии, тратить время на формирование знаков я не рискнул. Такие манипуляции пусть не давали сильного эффекта, но все же сбивали урода с размеренного ритма. Так что этот хренов скалолаз-разрядник иногда терял равновесие.
  Мы поднимались все выше, я уже давно потерял даже примерное представление о том, сколько метров преодолел, может сто, или больше, постепенно ствол дерева начал пусть немного, но истончаться. Сложностей мне это не доставляло, а вот паук явно начал осторожничать. Даже его цепкие лапы, не могли нормально удерживать массивное тело. Он все чаще останавливался, чтобы лучше уцепиться за дерево. В какой-то момент паук замер в неустойчивом равновесии. Его верхние лапы шарили по коре в поисках наиболее крепких мест. Упускать такой удачный момент я не собирался, и, сформировав знак воздушного молота, направил заклинание на монстра. Такой подлянки мой преследователь явно не ожидал и, бешено перебирая всеми лапами, начал соскальзывать вниз.
  "Ах, гравитация, бессердечная ты сука" вспомнились мне знаменитые слова, когда паук наконец сорвался вниз. Вскоре, раздался глухой удар, ознаменовавший мою небольшую победу.
  
  Глава 11
  До ближайших веток я добирался достаточно долго. Спускаться на землю у меня даже мысли не возникло. Пусть долбаный паук-мутант покинул этот бренный мир, (и то не факт) но оставшийся зверинец никуда не делся. Так что пришлось осваивать нелегкий труд древолаза.
  Непонятным оставалось, что делать дальше. Порталы я открывать не умею, а жить в этом, наполненном зомби, лесу, мне совсем не улыбалось. К тому же, я ни разу не увидел здесь обычных животных, что тоже не внушало оптимизма - питаться свежим воздухом у меня пока не получается. Так что надо отсюда выбираться, и единственная вещь, которая могла этому поспособствовать, болталась у меня на шее.
  Как ни хотел я отказаться от помощи непонятного Сопротивления, но, видимо, судьба решила все за меня. Оставалось только надеяться, что амулет, подаренный Тимуром, сможет пробиться сквозь миры и передаст сигнал адресату.
  Какой главное правило заблудившегося в лесу человека? Понял, что потерялся - никуда не уходи, легче будет найти. Руководствуясь такой простой логикой, я решил не пользоваться амулетом до тех пор, пока не найду более-менее безопасное место, где смогу спокойно дождаться людей. И желательно сделать это быстрее - воды, лежавшей в рюкзаке, теперь нет, а жажда, подстегнутая физическими нагрузками, уже начинала сушить горло.
  Восхождение продолжалось. Крона дерева медленно приближалась, нависая надо мной зеленой стеной. К счастью, дерево изобиловало множеством неровностей, благодаря которым я и поднимался наверх.
  Однажды мне даже удалось перевести дыхание в глубокой выемке, будто специально созданной для длительного отдыха. Широкое, сухое и достаточно удобное, оно позволяло лечь, полностью вытянув натруженные ноги. Так что восхождение нельзя было назвать чересчур сложным. Хотя, пока я добирался до места отдыха, несколько раз чуть не сорвался вниз. Все же готовых лестниц для меня никто не предусмотрел.
  Еще через полчаса субъективного времени я поднялся к месту, где ветви деревьев странным образом переплетались друг с другом, образуя несколько практически горизонтальных ярусов. При желании, я мог свободно перейти к другому дереву, причем не опасаясь рухнуть вниз.
  Ветви многократно разделялись и практически полностью перекрывали все свободное пространство. Передо мной развернулась словно карта автомобильных дорог где центральные наиболее толстые, центральные ветви играли роль автомагистралей, а боковые - проселочных грунтовок.
  Глядя на такое необычное строение деревьев, невольно закрадывались мысли, что тут не обошлось без вмешательства разумных существ. Ну не могут растения самостоятельно образовать столь нехарактерную для них структуру. Природа не любит ровных линий.
  К сожалению, практической пользы мое наблюдение не несло, что толку делать предположения о происхождении гигантского леса, когда в ближайшее время мне грозит обезвоживание?
  Перебирая в голове способы добыть воду, я вспомнил и о сборе конденсата пластиковым пакетом, которого у меня не было, и о подземных источниках, что тоже не подходило в моей ситуации. В памяти даже всплыли походы с отцом в лес, где мы по весне собирали березовый сок.
  Окрыленный неожиданной идеей я сформировал воздушное лезвие и отсек ближайшую ветку, которая толщиной вполне могла соревноваться с той же березой. Увы, затея оказалась провальной, срез хоть и оказался влажным, но добыть из него нужное мне количество воды было невозможно.
  Плохо дело. Надо было срочно вызывать подмогу и если они не появятся до утра, придется спускаться на землю в поисках воды.
  Не теряя больше ни секунды, я достал кулон, без проблем переживший все приключения, выпавшие на мою долю. Как там говорил Тимур? Надо направить силу на кристалл, спрятанный внутри амулета?
  Сжав в руке, железный овал, я обратился к источнику. Сила легко, прошла внутрь кулона, а затем послышался тонкий звон разбивающегося стекла, который давал надежду, что все было сделано правильно и сигнал дойдет до адресата.
  Остался вопрос, чем заняться, до прибытия помощи. Просто так сидеть на месте, было безумно скучно. В итоге, проторчав практически час на одном месте, я все же решился пройтись по округе.
  От точки использования амулета, решил далеко не удаляться, не хотелось бы пропустить прибытие людей.
   К сожалению особых ориентиров, позволяющих не заблудиться не находилось, все деревья были практически копией друг друга, и отличить один древесный ствол от другого мог только очень внимательный человек. Чтобы хоть как-то облегчить себе задачу с ориентированием, я воздушными ударами сбил кору с ближайшего ствола. Получилось довольно большое светлое пятно, которое легко наблюдалось даже с дальнего расстояния.
  Пока бродил в округе, начали встречаться следы жизнедеятельности животных. Честно говоря, меня это даже порадовало, а то я уже начал переживать, что кроме зомби тут вообще никто не обитает. Несколько раз видел небольших мохнатых созданий, с опасной рассматривающих меня с верхнего яруса. Их напряженные мордашки выглядывали сквозь листья, но стоило мне помахать им рукой, как они моментально скрывались из виду. Другие обитатели леса, не спешили обрадовать меня своим присутствием, либо хорошо прятались.
  В поисках хоть чего-нибудь интересного я бродил по дорогам из веток, постепенно удаляясь от приметного дерева. Чтобы не заблудиться, старался делать это спиралью, постепенно увеличивая радиус. Странное ощущение, словно гуляешь по зеленым облакам, изредка наблюдая внизу далекую землю.
  Пока бродил, с помощью воздушного лезвия соорудил дубинку, отрезав более-менее прямую ветку с руку толщиной. Кончено, чувствовал себя в этот момент, человеком, забивающим гвозди микроскопом, но других режущих инструментов, под рукой не было. Все же, пой походный рюкзак остался дома, а в этот рейд я шел без дополнительной снаряги - кто ж знал, что все так обернется.
  Было очень жаль, оставленное на земле копье, конечно, в этом мире оно мне совсем не пригодилось, но потерять первое оружие, все же обидно, особенно если вспомнить в какую сумму оно мне обошлось.
  Прошло еще около часа, в лесу постепенно начало темнеть. Не думаю, что время здесь текло иначе чем в моем мире, видимо мы просто оказались здесь ближе к вечеру.
  От дерева, на котором красовалась моя метка я отдалился уже довольно далеко. Периодически возвращался, чтобы проверить не пришел ли кто с обещанной помощью, но пока никто не нарушал моего одиночества.
  В очередной раз обогнув гигантский древесный ствол, я увидел нечто нехарактерное для уже привычного леса. Передо мной предстало вполне себе искусственное сооружение. Круглая башня, опиралась на толстые ветви и вырастала к верху, соединяя мой ярус со следующим. У основания здания имелся узкий проход внутрь.
  Осторожно подойдя ближе, я прикоснулся к поверхности, ожидая ощутить твердость дерева, но вместо этого понял, что стена была сделана из материала похожего на сахар или прессованный песок.
  Ради интереса попробовал отковырять непонятную субстанцию, но, обманывая ожидания, поверхность оказался слишком плотной для моих вандальных намерений. Не удалось отломить даже маленькую песчинку, зернистого материала.
  Любопытство боролось с осторожностью, мне очень хотелось заглянуть внутрь, но здравый смысл был категорически против таких исследований. Но в итоге любопытство победило.
  Переступив порог башни, я попал в, на удивление, светлое помещение, с квадратной каменной плитой в центре. Стены не задерживали свет и все пространство легко просматривалось. По окружности шла широкая винтовая лестница, уходящая далеко вверх, хотя правильнее сказать винтовая поверхность - ступеней не было.
  Сперва осторожно, а потом уже смелее, я обследовал каждый "уголок" этой круглой комнаты, но так и не понял назначение сооружения. Плита в центре выглядела и вела себя как обычный камень, чем вполне возможно и являлась. Может это вообще обеденный стол для неизвестных строителей, а больше ничего интересного тут не было. Зачем эта башня? Непонятно.
  На всякий случай поднялся по винтовой лестнице на следующий лесной ярус, но также ничего интересного не заметил. Вообще складывалось ощущение, что эта башня служила своеобразным буфером между лесными этажами.
  Побродив еще какое-то время внутри, я разочарованно понял, что делать тут абсолютно нечего, и пользы эта башня мне не принесет, разве что от дождя укрыться можно. Напоследок решил обследовать помещение с помощью магии, чем черт не шутит, может тут именно этого и ждет, уснувшие механизмы. Идея оказалась верной. К сожалению.
  Я по привычке воспользовался темным источником, и возможно именно это привело к тому, что стоило мне направить на центральную плиту поток силы, как в стенах тут же очертились фигуры человекоподобных созданий, которые через несколько секунд отделились от поверхности и ступили на пол башни.
  "Экспериментатор хренов, допрыгался?" - промелькнула мысль, как только я увидел, что именно пытается вылезти из стены, - "надо сваливать". Вот только был один маленький нюанс - выход исчез. В том месте, где еще недавно находился проход, теперь мягко светилась ровная монолитная поверхность.
  Мельком глянув наверх, я убедился, что выход на следующий ярус тоже исчез. Кажется, без боя не обойтись.
  Пока я лихорадочно соображал, что делать. Големы, созданные из того же материала, что и стены башни, начали медленно окружать меня. Всего я насчитал пять стражей. Что радовало, двигались они не слишком быстро, хотя при их габаритах, это было вполне естественно. Каждый из них оказался выше меня на голову и втрое шире. Массивное туловище, толстые ноги и длинные руки без пальцев. Голова практически отсутствовала, вместо нее торчал небольшой плоский отросток. Как эти существа ориентировались в пространстве оставалось непонятно, но меня они находили безошибочно и постепенно сокращали между нами расстояние. И, что-то мне подсказывало, дружескими намерениями тут и не пахло.
  Понимая, что мое спасение в скорости, я сорвался с места, стараясь уйти от ближайших противников. Одновременно с этим начал формировать знак воздушного молота, благо занимало это меньше десяти секунд.
  Первое заклинание полетело в ближайшего голема. Честно говоря, особого эффекта я не ожидал, все же - это магия начального уровня, но поток структурированной энергии буквально развалил стража на куски. Он распался на части, как игрушка в руках капризного ребенка.
  От такой приятной неожиданности, я слегка растерялся и едва не пропустил удар. Каменная конечность просвистела в каких-то сантиметрах от тела. Пришлось вновь ускоряться.
  Самодельная дубина оказалось более чем бесполезной. От ее удара по бронированной туше голема, даже пыль не поднималась, пришлось деревяшку выбросить. Выбросы сырой силы, тоже не особо помогали, лишь замедляя големов.
  В принципе, ситуация у меня была пускай и тяжелая, но не безысходная. Главное, способ уничтожения стражей имелся, а остальное - дело техники. Хотя постоянные перебежки и уклонения сбивали концентрацию и заклинания приходилось каставать заново.
  Как дворовой кот среди стаи собак я бегал по всей башне, то подныривая под удары големов, то перекатываясь среди тумбообразных ног, уворачиваясь от очередного замаха. Один раз даже пришлось воспользоваться рывком, когда сразу три противника едва не прижали меня к стене.
  Вскоре мне удалось улучить момент и развоплотить еще одного стража, чем существенно облегчил себе жизнь. Я все ждал, что из стен полезут следующие враги, но видимо защитная система расщедрилась только на пять стражей, чему я был только рад.
  Оставшихся трех големов удалось уложить практически за пять минут. Когда последний противник осыпался кусками пористого камня, я обессиленно привалился к центральной плите, обеспечившей меня столь веселым времяпрепровождением. По лицу стекал пот, одежда промокла и дико хотелось пить, а что самое плохое - проходы так и не появились.
  Немного переведя дух, я попытался решить возникшие затруднения. Самый простой путь мне показался - силовой. Но на этот раз воздушный молот подвел. Ударная волна врезалась в стену, но результатом стал только поднятая пыль и громовой удар, едва не оглушивший меня - стены неплохо резонировали.
  Магическое лезвие оставило на вертикальной поверхности тонкий разрез, который к моему сожалению начал стремительно затягиваться. Башня хоть и не смогла уничтожить меня, но и отпускать не собиралась.
  В бессильной злобе, я вновь и вновь пытался разрушить стены, но все безрезультатно, а другого способа выбраться из ловушки я не видел.
  Истратив солидный запас маны, я уселся на центральную плиту. Мозг лихорадочно искал хоть какой-то выход из ситуации и не находил. Магия не срабатывает, силой стены пробить не получается, помощи ждать неоткуда. Кабздец, приплыли.
  Неуверенная мыслишка осторожно попробовала пробиться сквозь разумные доводы сознания: а может еще раз направить энергию на плиту? Первое время я отбрасывал такую возможность, даже не рассматривая, но чем дальше, тем сильнее убеждался, что другого варианта нет. На остальные воздействия башня не реагировала. Только в этот раз надо использовать светлый источник, надеюсь это что-нибудь да изменит.
  Риск был, и немалый, но сидеть сложа руки было нельзя. Глубоко вдохнув я сосредоточился на внутренней энергии и направил ее к плите, постоянно ожидая появления неприятностей.
  Первые несколько секунд ничего не происходило, ни хорошего, ни плохого, вообще никакой реакции. Ну хоть стражи из стен не вылезают и то хлеб.
  Постепенно я увеличивал поток светлой магии, которой из-за слабого источника было не так уж и много. В тот момент, когда внутренние резервы почти опустели, над плитой начал формироваться туманная линза, подозрительно напоминающая портал. Было в ней что-то общее с теми пространственными вратами, которые я уже видел.
  Пускаться в новую авантюру мне категорически не хотелось. Любопытство и так едва не привело меня к печальному результату. Однако, помимо портала, оставшегося висеть над плитой даже после того, как я перестал вливать в нее энергию, имелось куда более радостное изменение - проходы в стене вернулись.
  Плюнув на возможность исследовать новые места, я поспешил прочь из башни. Сюда я вернуть только в крайнем случае, когда другого выхода не будет, а пока спасибо, не надо.
  Отмеченное пятном дерево уже отчетливо различалось среди своих собратьев, когда я услышал чьи-то голоса. Очень хотелось надеяться, что эта прибыла обещанная помощь. По крайней мере, других людей здесь было бы странно увидеть.
  Несмотря на это, я не стал спешить, а постарался как можно незаметнее приблизиться к группе из пяти человек, оживленно переговаривающихся друг с другом. Конкретных фраз расслышать не удалось, но было видно, что собеседники чем-то обеспокоены. Они активно жестикулировали, что-то доказывая друг другу и периодически указывая руками в разные стороны.
  Сомнения в том, кто именно появился в лесу развеялись, когда среди прибывших я узнал Тимура. После этого таиться уже не было смысла. К тому же спрятаться на этом ярусе, лишенном вертикальной растительности, было проблематично.
  До людей оставалось метров сорок, когда меня наконец заметили. Разговоры тут же прекратились, люди дружно повернулись в мою сторону.
  - Рад что с тобой все в порядке, - выступил вперед Тимур, - хорошо, что знак на дереве оставил.
  - И тебе привет, вода есть? - задал я самый важный в ту минуту вопрос.
  - Держи, - мне протянули пластиковую бутылку, в которой плескалась такая желанная жидкость.
  Пол литровая емкость опустела практически мгновенно. Кто бы знал, что простая вода может принести так много радости.
  - Как ты тут оказался, - продолжил расспросы Тимур, - мы едва голову не сломали, как может сигнал идти с высоты двухсот метров над уровнем моря.
  - Может отойдем, поговорим? - спросил я, глядя на людей сопровождающих моего знакомого.
  Тимур, подумал несколько секунд, но затем все же кивнул. Мы отдалились на пару десятков метров от остальных людей.
  - Слушаю.
  - Тимур, ты ведь знал, что темный источник привлекает и других тварей, а не только из мира Сехмет?
  - Нет, откуда, - удивился он. - В рейды я не хожу, а обычные животные на меня не реагируют. Да и сюда добрались без проблем. Хочешь сказать на тебя здесь напали какие-то звери? И загнали сюда?
  - Угу. В догонялки играли с одним паучком, увлеклись немного.
  - В смысле?
  - Напоролись мы на страшилище местное, а меня как приманку ему на съедение кинули, но как видишь я жив, подавился мной паучок, правда пришлось вот сюда забраться.
  - Занятно, это кто же такие добрые люди?
  - Азимут, а конкретнее Виктор, - скривился я, -знаешь таких?
  - Лично не знаком, но слышал. Так себе контору ты выбрал.
  - А я не выбирал, эти суки вынудили меня подписать контракт.
  - Даже так. - Покачал головой Тимур, - Ну что могу сказать, тебе просто не повезло, насколько я знаю, остальные организации такое себе не позволяют. В Азимуте год назад руководство сменилось, прежний лидер внезапно пропал, а на его место села Алена Абрамова, говорят редкостная дрянь.
  - Подтверждаю, - вспомнил я общение с этой милой женщиной.
  - Может продолжим разговор позже, тут я гляжу скоро совсем стемнеет. Да и постоянный портал много энергии тратит.
  - Внизу могут начаться проблемы. Местные зомби проявляют ко мне нездоровый интерес.
  - У нас четверо первоклассных бойцов, раскатаем любого. К тому же, портал навели практически идеально, он прямо под деревом.
  Любой, кто хоть раз забирался на дерево знает, что подниматься всегда легче, чем спускаться. И правило это действует даже на такие гиганты, чьи ветви сейчас удерживали нас. Стоило представить сколько сил и времени уйдет на то, чтобы добраться до земли, как на душе становилось тоскливо. Однако, переживал я зря. Способ спуска оказался вполне быстрый и комфортный, хотя и несколько нервный.
  - Ежик птица гордая..., - хохотнул один из бойцов, когда я уточнил в каком порядке, будем выдвигаться, - летать мы к сожалению, не умеем, но вот медленно падать - всегда пожалуйста. Короче, надевай вот этот пояс и сигай вниз.
  - Это Лука, - шепнул Тимур, - он командир нашего отряда
  Выглядел Лука, эдаким деревенский увальнем. Веселый, добродушный, круглолицый и румяный. Хотя первое впечатление тут же рассыпалось, стоило только приглядеться к манере его движения. Бывают такие люди, которые на инстинктивном уровне вызывают опаску. Вот и здесь, у меня создавалось ощущение, что этот улыбчивый хохмач, с той же белозубой улыбкой, не напрягаясь воткнет тебе нож в горло.
  Мы подошли к месту, где ветви образовывали свободное пространство. Пятеро человек по очереди начали прыгать вниз. Честно говоря, даже зная о магии, я ожидал какого-то сбоя или ошибки, но нет. Бойцы вместо того, чтобы со свистом помчаться навстречу земле, начали медленно, будто на лифте спускаться вниз.
  Пояс, который вручил мне Лука, не имел никаких кнопок, или скрытых механизмов, просто полоска кожи, которая, стоило ее примерить, соединилась в единое кольцо, плотно прижавшись к телу.
  - Что-то нужно дополнительно сделать? - Уточнил я у Тимура.
  - Нет, это автоматический артефакт. Просто прыгай.
  - Всегда мечтал доверить свою жизнь кожаному шнурку, намотанному на пузо. Ладно, если что, зовите меня бетмен. - Нервы вызвали нездоровый прилив юмора, но это хоть как-то снимало напряжение. Сделав несколько глубоких вдохов я, как неопытный ныряльщик прыгнул солдатиком вниз, зачем-то зажав пальцами нос.
  Ожидаемых перегрузок и свиста ветра не последовало. Неизвестная сила плавно затормозила мое падение и мягко опустила на землю. Не знаю, что чувствуют парашютисты во время прыжка, но думаю, там все происходит намного жестче. Мне определенно понравился столь полезный артефакт. Жаль, что после приземления, пришлось его отдать.
  Приземлившись я первым делом попытался найти место, куда упал паук, но к сожалению, живучая падла видимо смогла убраться отсюда, так как мертвого паучьего тела нигде валялось. Хотя, я не исключал вероятность, что его могли и обглодать милые обитатели этого леса.
  Следующим объектом внимания стал портал. Светящаяся арка виднелась, как и было сказано, всего лишь в паре десятков шагов. Лука со своими людьми взяли на контроль все подступы к ней, внимательно осматривая окрестности.
  Последним к нам присоединился Тимур, мягко опустившись на землю рядом со мной:
  - Надеюсь, никаких дел у тебя тут не осталось? Можно уходить?
  - В баню эти дела, сыт ими по горло, давай уже сваливать отсюда.
  Когда мы ступили на твердый пол портальной комнаты, я грешным делом подумал, что вновь оказался в Азимуте. Отличий от знакомого мне помещения практически не было. Однако сомнения развеялись, как только мы вышли из круглого каменного помещения.
  - Тимур, а ты не в курсе, почему портальная комната в Азимуте от вашей не отличается? - спросил я.
  - Понятия не имею, - пожал он плечами, - я, честно говоря, кроме этой комнаты, других и не видел. Но если хочешь, спрошу у наших умников.
  - У кого?
  - Научный отдел, правда, это только они себя так называют, - усмехнулся Тимур, - сидят у нас два умника, пытаются магию изучать. Нихрена правда не получается, но босс их ценит почему-то.
  - Серьезно тут у вас.
  - А как иначе. Сопротивление без правильной организации невозможно. У нас много чего есть, ты, кстати, как насчет перекусить?
  - Сугубо положительно.
  - Понял, тогда сразу предлагаю идти в столовую.
  Лифт, спокойно вместивший шестерых человек, поднял нас на несколько этажей, после чего Тимур потянул меня на выход. Лука, от возможности набить брюхо отказался, и пожелав мне удачи, отправился куда-то по своим делам. Остальные бойцы потянулись за ним. Честно говоря, я даже не запомнил, как выглядели мои сопровождающие. Особой болтливостью они не отличались, а одинаковая форма делала их очень похожими друг на друга.
  Столовая своим внешним видом вызывала уют и ощущение, что ты тут уже когда-то бывал. Скорее всего это происходило потому, что она очень походила на дешевые, практически не изменившиеся с советских времен столовые, которые мы, будучи студентами, очень ценили.
  Очень знакомая обстановка. Все те же пластиковые подносы, самообслуживание. Ложки и вилки, торчащие из железной банки. Тяжелые металлические столы, расставленные в строгом порядке. Нехитрая еда, вроде макарон по-флотски, исходящая паром в больших кастрюлях. Не хватало только дородной кассирши, неодобрительно взирающей на посетителей.
  - Выбирай что приглянется. Платить не надо. Все включено, как говорится.
  Уточнение оказалось своевременным, деньги, как и обычная одежда остались в Азимуте.
  Не особо заморачиваясь с выбором еды, я взял пюре, котлету, крабовый салат и компот. Прям таки школьная столовая. Или коммунизм построенный в отдельном здании.
  Утолив первый голод, мы вновь вернулись к общению. В помещении кроме нас никого не было, так что даже голос понижать не пришлось.
  - Прошлый раз мы как-то сумбурно поговорили, - начал Тимур.
  - Ну, я был, мягко говоря не в себе.
  - Я рад, что ты надел кулон. Энергия мира Сехмет довольно коварная вещь. Человек может и не заметить, что меняется.
  - Кстати говоря, ты говорил, что мне нельзя пользоваться темным источником, типа это увеличит его силу.
  - Ты видимо не так меня понял, - покачал Тимур головой, - нельзя подпитывать источник. Он будет расти только если ты вновь поглотишь силу убитых созданий Сехмет.
  - То есть пользоваться им можно безнаказанно? - Уточнил я.
  - Да, насколько я знаю.
  - Хоть что-то прояснилось. Но все равно мало приятного.
  - Тебе нельзя в мир Сехмет. Там наверняка придется убивать, и вскоре даже наш амулет может не справиться.
  - Не думаю, что для Анастасиуса это будет серьезным доводом для разрыва наших с ним соглашений.
  - Именно поэтому убрать эту мерзость из нашего мира и в твоих интересах. - Тимур, со злостью воткнул вилку в остатки котлеты.
  - Допустим я согласился, каким образом мы это провернем? Бруцкий не производит впечатление существа, которое легко даст себя убить.
  - План следующий, - оживился Тимур. - Анастасиус практически никогда не покидает своей резиденции и подловить его на улице не представляется возможным. Так что придется уничтожать его внутри. Но есть проблема. Пробиться в здание, обычными методами невозможно, слишком сильная там защита. Все-таки древние - очень сильные маги. Однако у нас есть артефакт, снимающий блокировку четвертого измерения.
  - Чего? - опешил я.
  - Самые сильные маги, могут выходить на изнанку нашего мира и вытаскивать туда остальных, - терпеливо пояснил Тимур, - Это отражение нашей реальности. Тема достаточно сложная, но суть в том, что через четвертое измерение наши бойцы проникнут в резиденцию Анастасиуса. А дальше даже самому могущественному существу не устоять против слаженной атаки десятков магов двадцатого уровня и выше.
  - Интересный план. А я-то вам зачем?
  - Артефакт сможет отключить защиту только если окажется внутри. Его нельзя пронести внутрь тайно или подбросить. Сторожевые заклятья не позволят это сделать. Так что нам надо будет встретиться в мире Сехмет, где я передам тебе артефакт. И с ним ты уже вернешься через портал.
  - Бруцкий меня грохнет. Сразу же.
  - Нет. У тебя будет алмазный кокон. Это неуязвимость в течении одной минуты. А за это время Анастасиусу станет не до тебя. Поверь, это самый лучший выход для всех нас.
   Доводы этого худого мужчины мне были понятны, план выглядел более-менее адекватным, по крайней мере хотелось верить, что придумывали его не полные идиоты. Неясными оставались только мотивы. Так что следующий вопрос касался именно этого:
   - А все же, почему ты его так ненавидишь?
  - Если бы ты знал, сколько горя он принес людям, ты бы не спрашивал! - Яростно ответил Тимур. - Лука мне показывал документы, фотографии... Анастасиус должен умереть! Остальным чужакам тоже не место в нашем мире, но раса древних должна исчезнуть.
  Этот эмоциональный спич вызвал у меня скорее удивление, чем понимание, но спорить с фанатиками - дурная затея, так что я постарался соскочить с такой острой темы:
  - До субботы еще есть время, мне надо все обдумать. Завтра дам ответ.
  - Хорошо, - не стал спорить Тимур. - Тебе есть куда идти?
  - Ключи от квартиры и вся мелочевка осталась в Азимуте, а туда мне идти как-то совсем не хочется.
  - Можешь жить тут. У нас всегда имеются свободные комнаты со всем необходимым. Или давай я поговорю с начальством. Они выделят денег на гостиницу.
  - Лучше бы выделили денег на расторжение договора, - ни на что не надеясь, сказал я.
  - А сколько надо? - заинтересовался Тимур.
  - Пятьсот монет.
  - Думаю, если ты согласишься помочь нам, то проблем с этим не возникнет. Конечно, помочь с очищением Земли от иномирян - благое дело, но ведь и о себе не стоит забывать, так ведь? - подмигнул Тимур.
  - Понял. Давай тогда я тут переночую, а завтра обсудим условия соглашения.
  Пока мы болтали в столовую завалилась группа из нескольких мужчин и пары женщин. Они шумно обсуждали какую-то удачную вылазку в стан противника. Подробностей я не успел услышать - Тимур позвал меня на выход, но, насколько понял из пролетающих фраз типа "сдохли зеленые твари", "Больше на Землю не сунутся". Они провели диверсию в одном из обитаемых миров.
  - Кто это? - спросил я, когда мы покинули столовую.
  - Рейдеры. Мы боремся с чужаками любыми способами. В том числе и на их родных мирах.
  - А мне говорили, что на обитаемых планетах порталы защищены, - вспомнил я слова Андрея.
  - Есть способы, - уклончиво ответил Тимур.
  Комната, где мне предстояло провести какое-то время, имела весь необходимый минимум для комфортного проживания. Душ, туалет, стиральная машина, односпальная кровать, телевизор и даже ноутбук, притаившийся на краю небольшого стола.
  - Располагайся. В шкафу запасная одежда. Если захочешь выйти на улицу, найди кого-нибудь они объяснят. Где столовая - ты в курсе.
  - Что-то я сомневаюсь, что без зимних шмоток я куда-то рвану.
  - Ну да, забыл, - развел руками Тимур, - завтра принесу что-нибудь подходящее. Размер ноги у тебя какой?
  - Сорок два.
  - Понял. Отдыхай тогда, утром я заскочу.
  Тимур ушел, оставив меня наедине со своими мыслями. Мне нужно было решить, соглашаться или нет на предложение этих людей. Хотя, чего я себя обманываю разве есть иной вариант?
  В том, что энергия мира Сехмет воздействует на сознание, сомнений не осталось. А раз так, то с Анастасиусом нужно прощаться, но добровольно он меня явно не отпустит. Справиться с древним самостоятельно можно даже не мечтать. Так что решение, по сути, уже принято, осталось только понять, какую максимальную пользу можно из этого извлечь? Бочка варенья, да корзина печенья меня явно не устроит.
  Итак, если идти по пунктам. Первое: разрыв отношений с Азимутом. Второе: защита от ментального воздействия, не хотелось бы после расторжения договора заключить еще один, а предпосылки для этого имеются. Конечно, Виктор наверняка уверен, что я отбросил копыта в последнем рейде, но лучше подстраховаться. К тому же хотелось бы забрать свои вещи.
  Кстати про этого лысого урода. Внутри меня свербило жгучее желание испортить гаду жизнь. Не поверю, что у него не было в загашнике каких-нибудь плюшек, способных завалить паука, наверняка Виктор просто решил перестраховаться, а заодно избавиться от проблемного члена команды, и за это надо отомстить. Прощать такую подлянку нельзя.
  Ну и последнее, наверняка в Сопротивлении имеются люди, обучающие магии. Мой арсенал заклинаний катастрофически мал и его просто обязательно нужно дополнять. Причем помимо боевых знаков, хотелось бы выучить и бытовую магию. Кто знает, как дальше сложится судьба, и иметь в арсенале способы добычи воды, еды и разведения огня - жизненно необходимо.
  Пока обдумывал планы на будущее сходил в душ, переоделся и закинул грязные вещи в стиралку. Забавно, но многие из моих одногруппников так и не разобрались, как работает эта шайтан-машина, доверив стирку мамам, женам или девушкам. Увы, но мне эту нелегкую науку пришлось осваивать самостоятельно.
  Остаток вечера провел в комнате. Располагалась она на первом этаже довольно большого здания. Но так как окна выходили во двор, понять, в какой части города оно располагалось, не удалось.
  Куда-то выходить, общаться не было никакого желания. Разве что ближе к ночи смотался в столовую, которая на удивление все еще не закрылась. Людей в здании почти не было, лишь изредка я слышал негромкие шаги, да пару раз в коридоре раздавались приглушенные голоса.
  Всего в той части здания, где я обитал, было четыре комнаты. Но в данный момент они пустовали, что меня, в общем-то не расстроило. Обживаться здесь я не планировал, так что знакомство с соседями оказалась бы бессмысленной и утомительной затеей.
  Чтобы не тратить время впустую. Уже привычно обратил взор внутрь себя. Что удивительно, темный источник слегка уменьшился, а светлый наоборот стал сильнее. Все-таки Тимур не соврал, сказав, что постепенно сила очистится, нужно только время.
  
  Утро следующего дня началось со стука в дверь, после чего створка приоткрылась и показалось худое лицо Тимура:
  - Привет. Ну что, готов к свершениям?
  - Надо было дверь на замок закрыть, - прищурился я от света проникающего снаружи.
  - Да ладно тебе. Время восемь утра, нормальные люди уже на работе сидят.
  - У меня, как видишь будильника нет. Ладно, жди минут десять, хоть зубы почищу.
  - Принял. Как будешь готов, выходи в коридор, там тебя встретят и проводят к командиру.
  Быстро приведя себя в порядок и переодевшись в мятую, но высохшую одежду из Азимута, я шагнул за порог, где меня поджидал молодой парнишка лет пятнадцати.
  - Веди нас Сусанин, - обратился я к нему.
  - Я так-то Никифоров, - сконфузился пацан.
  - О, как все запущено, веди, говорю, к Луке.
  Парень на секунду замер, обдумывая мои слова, а затем уверенно потопал по коридору.
  Пока мы шли, я с интересом рассматривал внутреннее убранство здания. Не сказать, что мне встретилось много интересного, но некоторые моменты бросились в глаза. На стенах, иногда встречались плакаты на которых были изображены иномиряне с надписями типа "Им тут не место" или "Они пришли поработить нас". Несколько раз мимо проходили вооруженные группы людей. Причем огнестрела я не заметил, только ножи, мечи и топоры.
  Вообще, если бы не плакаты, то это место вполне можно было спутать с тем же Азимутом.
  - Ты парень тоже считаешь, что иномиряне - это зло? - спросил я своего сопровождающего.
  - Вообще-то мне нельзя с вами говорить, но да, я верю своим командирам. Земля для землян!
  Где-то я похожие слоганы слышал, правда в другой интерпретации. Правы или нет эти неведомые командиры судить не берусь, но такие простые решения мне никогда не нравились, однако вступать в полемику я не видел смысла, к тому же мы почти пришли.
  Постучавшись в дверь, пацан вошел внутрь:
  - Рядовой Никифоров в сопровождении гостя прибыл.
  - Молодец, свободен, - раздался знакомый голос Луки.
  - Рядовой? - спросил я, после того, как вошел внутрь.
  - Молодым людям нравится такая военщина, к тому же это прививает дисциплину, - ответил мне незнакомый мужчина, - позвольте представится, Томас Мэннинг, глава этой организации.
  С кресла поднялся импозантный мужчина невысокого роста. Гладковыбритое лицо и короткая, идеально уложенная прическа, выдавали в нем человека, привыкшего следить за собой. Стильный клетчатый костюм и галстук-бабочка лишь подтверждали это наблюдение. Что интересно, несмотря на имя, говорил Томас без намека на акцент.
  - Алексей Самойлов, - протянул я руку для рукопожатия.
  Помимо Томаса в комнате находился Лука и Тимур. Они сидели за небольшим круглым столом, и внимательно смотрели на меня. Оглядевшись вокруг, я приметил даже на первый взгляд мягкое кресло, в которое и уселся.
  - Алексей, - обратился ко мне хозяин кабинета, - вы приняли решение относительно нашего предложения?
  - Да, но у меня есть ряд условий.
  - Слушаю, - не переставая улыбаться спросил Томас, а вот Лука слегка нахмурился.
  - Во-первых. Мне нужны деньги, чтобы расторгнуть договор с Азимутом. Думаю, это и в ваших интересах.
  - Согласен. Сумма?
  - Пятьсот монет.
  - Принимается.
  - Следующее. Я хотел бы обучиться защите от ментального воздействия.
  - Алексей, обратите внимание на кулон, висящий у вас на шее. Поверьте, на данный момент - это лучший амулет против любого воздействия на психику.
  - И все же я настаиваю на защите, не основанной на амулетах. Помимо этого, мне хотелось бы продолжить обучение магии.
  - Хорошо, - после некоторых раздумий ответил Томас, - думаю, это возможно. На ближайшую неделю один из наших инструкторов в вашем распоряжении.
  - И последнее. Мне надо наказать одного человека.
  - Дайте догадаюсь, его зовут Виктор? Тогда извините, но мы не сможем вам помочь. Со всем уважением, но портить отношения с Азимутом совершенно несвоевременно и чревато для нас большими проблемами.
  Откровенно говоря, я ожидал подобного ответа, одно дело помочь деньгами, и совсем другое напасть на человека, работающего в организации наемников. Что ж, придется разбираться с этой проблемой самостоятельно, но позже.
  - Взамен мы обеспечим вас отличным снаряжением и оружием, - прервал мои размышления Томас, - это очень поможет вам как в мире Сехмет, так и в дальнейшем.
  - Хорошо. Я принимаю ваше предложение. Какие наши дальнейшие действия?
  - Подробности вы можете обсудить с Лукой. Именно он занимается руководством специальными операциями. Рад, что мы пришли к соглашению. Поверьте, от нашего сотрудничества мы все останемся в выигрыше.
  - Надеюсь, - кивнул я.
  
  - Тогда могу пожелать только удачи. Друзья, проводите гостя. - Хозяин кабинета поднялся с кресла, и вновь протянул руку для рукопожатия, всем видом намекая, что разговор окончен.
  - Томас - он англичанин или американец? - спросил я у Тимура, когда мы вышли из кабинета.
  - Русский он, - огорошил меня ответ, - по крайней мере родился здесь. А вот родители приехали из Англии, правда было это чуть ли не до революции.
  - Сколько же ему лет?
  - Говорят, больше ста, но никто точно не скажет. Томас очень сильный маг, а такие могут жить не одну сотню лет.
  - Не ожидал. Ну хорошо, какие наши дальнейшие действия?
  - Возвращаемся в комнату, я принесу одежду и деньги. Сегодня мы порешаем насчет инструктора и завтра ждем тебя здесь.
  - Как на счет ментальной защиты? Мне сегодня по любому надо в Азимут, а на амулет надеяться не очень хочется, его, знаешь, и снять могут.
  - Ну, совсем уж беспределить даже азимут не будет, но хорошо. Дай подумать... Сегодня вроде как Ленка свободна, надо с ней поговорить, она по мозговым заклинаниям профи. Тогда побудь немного в комнате, как все утрясу отправлю за тобой кого-нибудь.
  Долго ждать не пришлось, я даже ноутбук не успел включить, как уже знакомый парнишка постучался в дверь.
  Леной оказалась миниатюрная, полная девушка, с длинными каштановыми волосами, заплетенными в две косы, делающие ее похожей на выпускницу школы, не хватало только бантов да белого передника. Но, надо сказать, что зеленое платье свободного кроя ей тоже вполне подходило.
  Мы встретились в комнате, напоминающем чем-то кабинет психотерапевта. По крайней мере кушетка для пациента тут присутствовала, как и стол, заваленный бумагами.
  - Ты что ли Самойлов? - вместо приветствия спросила Лена, не вставая из-за стола.
  - С утра был.
  - Тимур сказал тебя надо научить ментальной защите. Времени у меня почти нет, так что если за час не справишься, то это уже твои проблемы. Садись пока на стул, начнем с теории.
  Пока я пристраивался на жестком стуле, расположенным напротив стола, девушка быстро продолжила:
  - Суть в чем. Постоянно держать ментальную защиту довольно затратно по мане. Так что чаще всего приходиться использовать систему обнаружения внешнего воздействия. Это что-то типа сигнальных нитей, которые пробуждают основных защитников. Это если вкратце. Понятно надеюсь?
  - Да я как бы не тупой.
  - А кто тебя знает? - ничуть не смутившись сказала девушка. - Порой у нас такие экземпляры встречаются, хоть стой хоть падай, неандертальцы, ей богу. В общем продолжим. Я сейчас сформирую довольно сложный знак. Долго его держать у меня не получиться, а иллюзии делать вообще не умею. Так что постарайся все запомнить и как можно быстрее повторить. Не факт, что у тебя получится, и вообще стоит ли на это тратить время, но меня очень сильно просили уделить тебе хотя бы час.
  Говорила Лена очень быстро. Встречаются иногда такие девушки-тараторки. Но при этом слова она не проглатывала и суть излагала вполне четко, без лишней путаницы и сумбура, как это нередко бывает.
  Знак, который появился в воздухе, действительно отличался хитрой формой, однако был не сложнее воздушного лезвия. Прежде чем начинать бездумно копировать символ, я попытался запомнить и разобраться хотя бы в главных узлах пересечения линий. Тонкости можно изучить и позже, а вот суть лучше ухватить целиком. Такой подход мне помогал при чтении чертежей в колледже, и при работе с магическими знаками тоже показал свою эффективность.
  За час, что выделила Лена, мне все-таки удалось освоить заклинание. Несмотря на некоторые опасения, я использовал темный источник, который позволял лучше контролировать энергию. Несколько раз девушка теряла концентрацию и, висящий в воздухе символ, исчезал, превратившись в невесомый дымок. После такого Лена тяжело вздыхала, показывая свое отношение к нашему занятию, и вновь воссоздавала знак.
  После того, как заклинание наконец покорилось мне, девушка расслаблено откинулась на спинку кресла:
  - Все-таки быть учителем не мое.
  - А что твое? - просто из вежливости спросил я.
  - Мое это лечение психических расстройств, вызванных длительным воздействием заклинаний. Очень люблю в мозгах ковыряться. Фигурально выражаясь конечно. Так, время наше вышло. Знак, что ты выучил, работает одни сутки, после чего его нужно воспроизводить заново. Защищает от любого ментального воздействия до двадцатого уровня силы.
  - Прям таки от любых? - усомнился я.
  - Ага, если силой продавить, то скорее с ума сойдешь, чем подчинишься чьей-то воле, и вот тогда ты уже мой клиент, - улыбнулась девушка.
  - Спасибо обнадежила.
  - Не за что. Все мне надо бежать. Приятно было познакомиться и все такое, - с этими словами Лена буквально вытолкала меня из кабинета. Для ее размеров она обладала недюжинной силой.
  В коридоре я неожиданно оказался один, предоставленный самому себе. Делать было особо нечего, поэтому я сходил в столовую и вернулся в комнату. Через полчаса вернулся Тимур:
  - Тут пятьсот монет и деньги на такси. - сходу заявил он, вываливая на ладонь пять золотых кругляков. - Завтра, желательно с утра приходи сюда, скажешь на входе, что к Тимуру, тебя пропустят. Тогда все и обсудим. Одежду сейчас принесут.
  - Спасибо, - искренне сказал я.
  - Не за что. Доброе дело делаем, - серьезно ответил мужчина.
  Стоя на улице, в чужой одежде, с солидной суммой иномировых денег в кармане, я очень четко осознал, что события, начавшиеся несколько месяцев назад, подходят к развязке. Скоро все решится, и я либо освобожусь от обязательств, навешанных на меня, либо сдохну. Третьего не дано.
  Глава 12
  Входя внутрь здания Азимута, я испытывал целый коктейль чувств в котором были замешаны злость, нервозность, предвкушение и даже радость. Очень хотелось встретить по пути Виктора и, по-ребячески ухмыльнувшись, гордо пройти мимо. Естественно я бы так не сделал, ну не тринадцать же мне лет в самом деле. Но ведь хотелось.
  Или подойти к Алене и бросить ей эти пятьсот монет в лицо. Увы, такое поведение тоже больше подходит малолетнему придурку. Придется держать себя в руках.
  Само собой, Виктора я не встретил, а жаль, злость на него не утихла, и посмотреть ему в глаза в тот момент казалось жизненно необходимо, но видимо не судьба. Зато с Аленой мы вдоволь нагляделись друг на друга. Она сидела в своем кабинете, когда я без стука зашел внутрь. И увидеть ее удивленное лицо оказалось - как бальзам на душу.
  - Алешенька, - женщина, не моргая, уставилась на меня, - а мне сказали, что у вас случилась неприятность в последнем рейде и ты отстал. Разве мне наврали?
  - Нет. - Зло ответил я. - Виктор поступил как настоящий лидер и бросил меня на съедение местным тварям.
  - У него наверняка были на то причины. И как же ты выбрался?
  - Мне помогли. Есть на этой планете добрые люди.
  - Это тебе только кажется, - усмехнулась Алена. - Ну да ладно. Чего пришел? Этот рейд мы, так и быть засчитаем, хотя, заметь, пользы ты не принес. Добычу за тебя, знаешь ли, тащил другой человек. Но пускай, а вот еще одно задание надо выполнить. Работа есть работа.
  С трудом сдерживая себя, чтобы не съездить по этой красивой, но мерзкой роже, я максимально корректно сказал:
  - В договоре имеется пункт, следуя которому, я могу разорвать наши трудовые отношения.
  - О, как, - Алена откинулась на кресле, - и ты принес нужное количество денег? Откуда? Уж не те ли, неведомые помощники тебе одолжили? Зря взял. В нашем мире честных людей не осталось.
  - И все же.
  - А может передумаешь? У нас есть куда более интересные контракты. - Женщина внимательно посмотрела на меня, и в этот миг перед глазами неожиданно вспыхнул, недавно изученный знак ментальной защиты.
  - Что, не получается? - Усмехнулся я.
  - Даже так, - задумчиво произнесла Алена, - хорошо, деньги на стол и свободен.
  - Мне нужно забрать вещи, это раз. Во-вторых, судя по все тому же договору, я должен получить документ, подтверждающий передачу денег.
  - Умные все стали. - недовольно буркнула женщина, - Давно пора эти стандартные формы переделать. Будет тебе бумажка. Можешь пока за вещами сходить.
  Спорить я не стал и отправился туда, где должна была лежать моя одежда. Имелись конечно, сомнения, что ее уже выбросили, но нет - куртка, ключи и даже деньги остались на месте. Комната, где собирались члены отряда перед рейдом, оказалась пуста. Так что я спокойно переоделся и вернулся обратно.
  Отдав деньги, я получил лист бумаги А4, где было указано, что Самойлов Алексей освобождается от каких-либо обязательств перед компанией Азимут. Алена, скорчив кислую мину, нехотя подписала документ, и кивком указала на выход. Очень хотелось послать ей воздушный поцелуй, но я в очередной раз сдержал себя от глупого ребячества. Главное - своего добился, а остальное не важно.
  Алену я покидал практически счастливым. Мне хотелось побыстрее покинуть это место и забыть о нем навсегда. Нельзя сказать, что все люди в Азимуте оказались моральными уродами. Тот же Глеб - вполне нормальный мужик, но оставаться здесь, учитывая какое тут руководство, не хотелось совершенно.
   Не бывает полностью плохих или хороших людей. Мы как банки с краской в которые добавлены разные оттенки - в ком-то больше белого, в ком-то черного. Конечно это все утрированно. Слишком сложна человеческая натура, чтобы ее можно было точно сравнить с какой-либо вещью.
  Уже выходя из здания, я заметил знакомый гелендваген, припаркованный неподалеку, возле которого теребил сигарету Глеб.
  - Не знал, что ты куришь, - подошел я к нему.
  - Старые привычки легко возвращаются, - ответил он, бросая окурок в снег, - я больше не работаю с Виктором.
  - Да мне как-то без разницы, - пожал я плечами.
  - Нет, ты не понимаешь. Он своим поступком полностью втоптал репутацию в грязь. Одно дело, когда не успел или не смог спасти члена отряда, и совсем другое, когда вот так подставил.
  - А ты-то откуда об этом узнал?
  - Шила в мешке не утаить... - Хотел отшутиться Глеб, но потом все же объяснил, - общем, Веня Олегу рассказал, а тот уже мне. Виктор сам себя наказал. Его малодушие вышло ему же боком. Теперь ни один адекватный человек с таким человеком в рейд не пойдет.
  - Ну да, то-то близнецы и Колян были против, когда он меня замораживал.
  - На счет Коляна не удивлен, а вот Андрей и Саня видимо испугались. Не знаю, от них я малодушия не ожидал, если честно.
  - Как я уже говорил - плевать. Виктор конечно тот еще урод, но пусть с этим и живет дальше. Ты, кстати, специально меня тут ждал, чтобы сказать, что с ним больше не работаешь?
  - У меня на охране знакомый мужик сидит, он как тебя увидел, сразу мне сообщил. Ну вот я и подъехал. Хотел объясниться. Не думай, такие как Виктор - скорее исключение, чем правило.
  - Да и хрен с ним, - махнул я рукой. - До дома добросишь, коль приехал?
  - Садись, довезу быстрее ветра! - крутанул ключи на пальце Глеб, изображая таксиста-зазывалу.
  Короткий зимний день, радовал нас ясной погодой. Все сильнее чувствовалось приближение нового года, до которого оставалось чуть больше двух недель. То там, то тут, встречались уличные промоутеры, наряженные в костюмы деда мороза или Санта-Клауса. Самые продуманные люди уже бегали по магазинам в поисках подарков, и поэтому, несмотря на раннее время, пробки в городе вполне уже соответствовали предпраздничной неделе.
  - Как ты выбрался? - наконец спросил Глеб, когда мы отдалились от Азимута на приличное расстояние. Было видно, что этот вопрос ему очень интересен, но задавать его он долго не решался.
  - Помогли мне. Да, забыл сказать, я заплатил неустойку и теперь свободен от обязательств перед вашей конторой.
  - Кто помог, не скажешь?
  - Сопротивление. Может слышал?
  - Краем уха. Наши интересы не пересекаются. Заказы они, насколько знаю, не выполняют, а их внутренняя кухня мне не интересна. А как они на тебя вышли, если не секрет?
  - Долгая история, - ушел я от темы.
  - Ясно, - понимающе кивнул Глеб, - и что, ты теперь с ними работать будешь?
  - Честно говоря, не особо хочется. Идеология у них с душком. Так что кое-какие дела с ними завершу и, надеюсь, буду свободен аки птица.
  - Если по рейдам соскучишься, обращайся.
  - Снова в Азимут? - удивленно посмотрел я на Глеба. - Спасибо наелся.
  - Можно пойти к другим. Заключить свободный контракт. В бою я тебя уже видел, немного практики и получится слаженная группа. К тому же есть возможность перетянуть к нам Марго.
  - Я подумаю. Честно. Давай через неделю встретимся. Если жив останусь, все обговорим.
  - Все так серьезно? - нахмурил брови Глеб, - может помощь нужна?
  - Да не бери в голову. Это просто слова.
  Разговор съехал с серьезных тем на более простые: машины, спорт, девушки. К работе, магии и начальству мы больше не возвращались.
  
   Остаток дня прошел как-то сумбурно. Я немного поработал с внутренней энергией, отвел час на тренировку заклинаний. Но нормально сосредоточится ни на чем не получалось. Мозг требовал отдыха - слишком много на него навалилось впечатлений за последние дни. Так что под вечер я все-таки дал себе послабление, купил немного пива и залип в ютубе. В итоге, так и заснул под бубнеж какого-то стримера.
  На следующий день, на удивление бодрый и отдохнувший, несмотря на то, что уснул в одежде, я отправился на встречу Тимуру. До субботы осталось всего три дня и провести их нужно было с максимальной пользой.
  
  "Сопротивление" пряталось в большой усадьбе расположенной на окраине города. Массивное здание стояло в центре шикарного сада, огороженного забором. Въезд перекрывал шлагбаум, рядом с которым пристроилась будка охраны.
  Пропустили меня без лишних вопросов, разве что задержали, чтобы объяснить, как добраться к Тимуру. Как оказалось, у моего знакомого имелся собственный кабинет. Видимо в иерархии этой организации он занимал не последнее место.
  Найти Тимура труда не составило, но разговора с Тимуром не получилось. Он скомкано поприветствовал меня и практически сразу потащил к Луке, обсуждать предстоящую операцию по ликвидации древнего.
  - Так. Давай по пунктам. - Лука встал возле окна, задумчиво заложив руки за спину, став похожим на какого-то главнокомандующего, вещающего план намеченной битвы. - Вы встречаетесь с Анастасиусом каждую субботу? Хорошо, тогда через три дня ты как обычно идешь к древнему, где он переправляет тебя в мир Сехмет. Там вы встречаетесь с Тимуром, и он передает тебе нужный артефакт.
  - А как он меня найдет? В прошлый раз, у меня уже шла увлекательная беседа с местной живностью, когда он подоспел.
  - Чтобы подобных проблем не возникло. Мы обеспечим тебя оружием и броней, которая позволит на равных противостоять практически любому неразумному противнику.
  - И как отреагирует Бруцкий, когда увидит меня, упакованным по полной программе? Типа клад нашел?
  - Все снаряжение будет скрыто в пространственном кармане. - Терпеливо продолжил объяснять Лука, - Тимур потом проводит тебя в оружейную, подберет нужную экипировку и объяснит, как ей пользоваться. Также ты получишь амулет связи, по которому тебя можно будет запеленговать и найти. Как попадешь в мир Сехмет, с места не уходи, жди Тимура. После этого добираешься до портала, и сразу после перехода активируешь артефакт.
  - Как хоть он выглядит, этот артефакт?
  - Как книга. Просто открой ее и направь внутрь силу. Сразу после активации, сработает заклинание алмазного кокона. Действует минуту, но этого будет достаточно.
  - Что дальше?
  - Все. На этом твоя работа будет закончена. Основная задача ложится на наши плечи. Артефакт сломает защитные барьеры, и мы проникнем внутрь. А дальше у нас есть чем удивить даже древнего.
  - А остальные? Там ведь помимо Бруцкого находятся и обычные люди.
  - Они не пострадают, обещаю.
  - Надеюсь все произойдет именно так.
  - Все так и будет. Другого не дано. Если все понятно, то Тимур займется твоей подготовкой. До встречи в субботу. - После таких напутственных слов Лука как-то выдохнул, расслабился и вновь начал улыбаться. - Не ссы, братуха, прорвемся. - подмигнул он мне.
  - Как будто два разных человека в начале и в конце разговора, - поделился я своими мыслями с Тимуром, когда мы шли к оружейной комнате.
  - Не бери в голову. Лука, пока дает вводные, серьезен, как памятник, а потом может спокойно и выпить предложить. Лучше скажи, что тебе подобрать: меч, топор?
  - Алебарды есть? - вспомнил я оружие близнецов. Тогда в рейде оно мне показалось вполне даже отличным вариантом.
  - Найдем. Лучшую снарягу подберем. И да, мы тебе на три дня инструктора освободили, так что можешь хоть с утра до вечера тренироваться, - довольно улыбнулся Тимур.
  Склад со снаряжением находился в подвале, спрятанный за толстой металлической дверью, и состоял из нескольких комнат. В первой лежало разнообразное барахло непонятного происхождения: какие-то тряпки, камни, деревянные пластины. Тут мы задерживаться не стали - Тимур уверенно шел в следующую и тут уже было на что посмотреть.
  Вокруг на столах, стенах и стеллажах лежали или висели доспехи. Самые разные от тканевых до железных. Здесь мы задержались на долго.
  
   Броня, которую подобрал Тимур, оказалась выше всяких похвал. Легкая, удобная, закрывающая тело практически полностью, в том числе и голову.
  Не знаю какие мастера делали это чудо инженерной мысли, но я абсолютно не чувствовал стеснения от доспехов. При этом, надевались они на обычную одежду. Никаких специальных поддоспешников не требовалось.
  - Нравится?
  - Конечно, что это за материал? Какой-нибудь мифический гномий мифрил? - спросил я, осматривая защитные листы, украшенные причудливой вязью.
  - Не поверишь, - ехидно усмехнулся Тимур, - пластик, с лазерной гравировкой.
  - Серьезно? - не поверил я.
  - Абсолютно. Магия плюс технологии творят чудеса. Броня получается легкой и суперпрочной. Твой комплект килограмм пять всего весит, а выдерживает выстрел из калаша в упор. Причем, еще и амортизирует удар. И заметь, там, где пластины не закрывают тело, все равно имеется энергетическая защита.
  - Сколько такая прелесть стоит, если не секрет?
  - Тысяч пять. Но это если без дополнительных функций. Тут как в автосалоне - все зависит от комплектации. Эти, например, могут храниться в подпространстве, что автоматически увеличивает цену в полтора раза.
  - Покажешь, как работает?
  - Конечно. Надень вот это колечко, - Тимур протянул мне невзрачное серебряное украшение, - а теперь направь на него силу.
  Как только магия коснулась кольца, доспехи, плотно обхватывающие мое тело, тут же исчезли, оставив меня в обычных спортивных штанах и футболке.
  - Удобно, - оценил я исчезновение брони, - возвращаются они таким же способом? Тогда вообще супер.
  - Забирай. Советую тренироваться прямо в них. Даже к самым удобных доспехам нужно привыкнуть. Теперь пошли в оружейную.
  Если в прошлой комнате мы были одни, то здесь рядом с нами все время находился хмурый мужик, очень похожий на прапорщика, у которого из-под носа уводят подотчетное имущество. Он горестно вздыхал всякий раз, когда Тимур брал в руки очередное оружие. Сразу видно - горит человек за свое дело. Однако препятствовать нам он не мог. Тимур в самом начале нашего своеобразного шоппинга что-то шепнул этому стражу сокровищ, и тот сразу как-то увял и сгорбился, но все равно из виду нас не выпускал.
  Критерии выбора оружия у меня не изменились. Нужно было что-то довольно простое, и желательно убойное. Когда я намекнул, что был бы не против какого-нибудь старенького автомата Калашникова, Тимур напомнил, что Бруцкий скорее всего очень удивится, увидев у меня творение знаменитого оружейника. К тому же, мне могут встретиться твари, которым огнестрел будет только массаж шкуры делать. Пришлось согласиться с тем, что предлагали.
  Мечи, на которые указывал Тимур, я сразу отметал. Смысл хвататься за них, если подобного ни разу в руках не держал? Топор - тоже своеобразное оружие, сомневаюсь, что им можно быстро овладеть, а вот пальцы себе отхватить - запросто.
  Скорее всего я был предвзят ко всему кроме, понравившихся мне алебард. Так бывает, когда человек уже сформировал в голове образ нужной себе вещи и просто отбрасывает любые другие варианты. С другой стороны, нельзя отрицать, что алебарда относительно простое и убойное оружие. По крайней мере против неразумных тварей.
  Особенностью конкретно этого экземпляра, который я держал в руках, было то, что его лезвие выдерживало напитку маной. Что это и с чем его едят, Тимур не рассказал, сославшись на то, что инструктор все лучше объяснит. Но и это был еще не все. Как вишенка на торте - в комплекте с алебардой шло такое же колечко, как и у брони. Так что таскаться с ним по улицам не придется.
  Подбор снаряжения занял пару часов, но оно того стоило. Кажется, я стал понимать девушек, готовых вечность бродить по магазинам в поисках нужной вещи.
  Стоя перед ростовым зеркалом, в полном облачении с алебардой в правой руке, я понял, что мне нравится то, что вижу в отражении. Да уж, это тебе не имитация брони из мотозащиты, такой доспех просто так не прокусить.
  
  Сразу после получения экипировки, Тимур повел меня на знакомство с инструктором. Хмурый, молчаливый дядька, назвавшийся Крестом, всем видом показывал, что моему обществу он не очень рад, но раз уж навязали ученичка, согласен поработать. Судя по обилию шрамов, и большому количеству разномастных татуировок. Жизнь этот человек повидал с разных углов.
  Тимур пояснил, что Крест в курсе про темный источник, так что таиться от него нет смысла и можно использовать магию в полной мере, чему я был только рад. Пожелав мне удачи Тимур, оставил нас с инструктором вдвоем.
  Обучение мы начали с того, что Крест объяснил, зачем нужна напитка оружия энергией и как это делается. Собственно, ничего сложного в этом не было, концентрируем ману в нужной точке и все. Но был один нюанс, не каждое вещество могло накапливать в себе энергию. Например, в обычной стали, мана просто не хотела задерживаться, исчезая сразу после отключения подпитки. Дерево в этом плане работало лучше, но могло впитать совсем немного, рассыпаясь при чрезмерном насыщении.
  Лезвие моей алебарды, было выполнено из какого-то хитрого материала, который поставлялся только из соседнего обитаемого мира. Делали его местные мастера и секретом изготовления делиться категорически не хотели. Каким образом данное оружие попало к людям, ненавидящим иномирян, история умалчивает, но сейчас оно находилось в моих руках и мне этого было достаточно.
  Чтобы продемонстрировать, как увеличивается мощь ударов. Крест взял алебарду и для начала с размаху ударил в толстый металлический щит, воткнутый в держатель посередине комнаты. Лезвие с огромной скоростью вонзилось в железную кромку и погрузилось внутрь почти на всю ширину.
  Смотреть на такое издевательство над оружием было почти физически больно, но алебарда с честью выдержала испытание, не потеряв прочности и остроты.
  В принципе, даже такая убойная мощь внушала уважение, но Крест продолжил демонстрацию. Сосредоточившись на несколько секунд, он напитал оружие силой так, что лезвие начало ощутимо светиться, и после этого без особого размаха ударил по щиту.
  Искр, взрыва и громовых раскатов не последовало. Все оказалось не так эффектно, зато очень эффективно - толстая металлическая плита, просто развалилась на две неравные половинки.
  - Твоя очередь, - протянул мне алебарду Крест, - пока это не освоишь, дальше продолжать не будем.
  Возражать я и не подумал. Мне самому не терпелось, как можно быстрее опробовать оружие.
  
  Три дня пролетели незаметно. Все это время я практически не вылазил из тренировочной комнаты, совершая короткие перерывы для набега на столовую. Мне хотелось выжать максимум из предоставленной возможности научиться чему-то новому.
  За это время я немного освоился с алебардой. Естественно помог в этом инструктор - Крест помимо магии был не против потренироваться с холодным оружием. Мы уделяли не меньше трех часов в день на спарринги. Очень выручала броня - наставнику не приходилось сдерживать удары, и он в полную силу рубился длинным двуручным мечом.
  Конечно о том, чтобы победить опытного бойца, не могло быть и речи, но хотя бы Алебарда перестала выпадать из рук и то хлеб.
  Помимо этого, я выучил несколько бытовых заклинаний, и теперь без труда мог развести огонь и добыть немного воды. Но самым полезным умением, на которое и ушла львиная доля времени, оказалось формирование магических знаков с отложенным действием. Грубо говоря, Крест научил меня создавать заклинание без финальной стадии. То есть, знак формируется, напитывается энергией и замораживается до момента его использования.
  Количество таких подвешенных заклинаний напрямую зависело от силы источника. Так, например, шестой уровень позволял подготовить либо четыре базовых знака, либо один средний. Человек с десятым уровнем уже мог держать в запасе два продвинутых знака, ну и так далее.
  Собственно, у меня получилось заморозить три воздушных лезвия, что соответствовало, как сказал Крест, пятнадцатому уровню силы.
  Как же мне не хватало раньше, возможности быстро кастовать заклинания. Длительное их формирование, практически исключало активные боевые действия, и приходилось работать сырой маной. Надеюсь теперь все изменится.
  Суббота неотвратимо приближалась, усиливая с каждым днем тревогу и нервозность. Что бы там не говорил Лука, а убить древнего - наверняка задача не из простых. Вполне вероятно, что слухи о них преувеличены, но Анастасиус не производил впечатление существа, которого легко одолеть.
  
  Сегодня мне предстояло последний раз отправиться в мир Сехмет. Как бы не сложился этот день, но больше я сюда не вернусь. Честно говоря, мандраж, начавшийся еще в пятницу вечером так и не отпустил меня. Всю ночь, я ворочался, обдумывая варианты развития событий. Естественно, от меня почти ничего не зависело, разве что начало специальной операции Сопротивления, но мозг слишком своевольный орган, чтобы приказать ему успокоиться и не думать о будущем.
  В итоге удалось украсть у морфея лишь несколько часов, и утром крепкий кофе стал моим лучшим другом.
  Надев на пальцы кольца, я проверил, как возникают, спрятанные в подпространстве алебарда и броня, нацепил на плечи дешёвый рюкзак, купленный накануне в ближайшем магазине и отправился навстречу судьбе.
  Ехать на такси не было никакого желания. Возможно мне хотелось попрощаться с городом, в котором прожил всю жизнь, а может я просто оттягивал неизбежное. Интуиция вопила, что добром сегодняшний день не кончится, но все решения уже приняты и идти в отказ - это уже отвратительное малодушие.
  Не верьте людям, которые говорят, что никогда не испытывают сомнений. Не бывает таких, и их глупая бравада всего лишь желание приукрасить себя. Даже человек, досконально просчитавший последствия своих поступков, в душе будет хоть немного, но переживать за удачный исход дела. Чего уж говорить про меня. Но главное, чтобы любые сомнения не мешали преодолевать препятствия. Нельзя сидеть сложа руки, нельзя убегать от трудностей, которые создает жизнь. И если решил идти вперед, иди до конца.
  В здание, где обитал Анастасиус, я заходил пусть и в нервозном, но решительном состоянии. Кто бы что не говорил, но аутотренинг иногда дает положительные результаты.
  Уже привычным маршрутом, коротко кивнув секретарше, я прошел в комнату, где обычно переодевался. Чтобы не вызывать подозрений, помимо рюкзака я купил обычный камуфляж и берцы, в которые сейчас и переодевался. Жаль копья не хватало, но надеюсь на это никто внимания не обратит.
  Возле лифта меня ждал Вильгельм. Как ни странно, но его я уже воспринимал почти как старого знакомого. Как обычно сдержанный и молчаливый он, не говоря ни слова, проводил меня до портальной комнаты, и также молча удалился.
  Анастасиус, отсутствие у меня оружия, никак не прокомментировал. Складывалось ощущение, что ему вообще все равно, как я иду, с каким снаряжением. Вполне возможно он особо и не ожидает моего возвращения.
  Честно говоря, злость, вскипающая при виде этой высокой мрачной фигуры, куда-то испарилась, вполне вероятно, из-за амулета, блокирующего действие темного источника. Возможно, древний - действительно зло во плоти, но именно благодаря ему я смог прожить эти два месяца. Мне даже было жаль, что я стану человеком, приблизившись гибель Анастасиуса. Как ни крути, но смерти я никому не желаю. Даже последние события, не смогли привить у меня ненависть к окружающим. Но, увы, либо я либо древний. И отдавать жизнь, за которую пришлось заплатить немалую цену, я не собираюсь.
  Портал призывно замерцал над каменным кругом, приглашая перенестись в мир Сехмет. С ножом в одной руке и компасом в другой я шагнул вперед, чтобы через секунду вдохнуть сухой и горячий воздух чужого мира.
  Степная гладь раскинулась справа, по другую руку возвышались горы. С каждым разом портал забрасывал меня все дальше и дальше. Под ногами, вместо жесткой травы, расстилалась каменистая долина, усыпанная острыми осколками скал.
  Даже по самым оптимистичным прикидкам, на то, чтобы вернуться домой, мне придется потратить весь день, а то и больше. Плюс предстоит дожидаться Тимура. Хорошо хоть еды взял. Сухпай как обычно валялся в рюкзаке, обещая не дать мне умереть с голоду. Теоретически с водой проблем также не должно возникнуть. Недавно выученное заклинание, позволяло конденсировать воду из воздуха в любую пустую емкость.
  Не дожидаясь появления местной живности, я материализовал броню и оружие. Не думаю, что этот недружелюбный мир даст мне спокойной жизни. Сразу после этого, воспользовался сигнальным амулетом, который вчера выдал Тимур. Выглядел он как обычный свисток, ну и активировался аналогично.
  На одном месте мне предстояло куковать не менее пары часов. Чтобы не тратить время зря. Я начал, подготавливать заклинания. Два знака воздушного лезвия, три молота и щит, повисли на периферии зрения, готовые в любой момент отозваться на мысленный приказ.
  Время медленно, тягучими каплями просачивалось сквозь меня, вытягивая бодрость и навевая скуку. Прошел почти час, но ничего не происходило. Я уже практически жаждал, чтобы ко мне на огонек заскочили местные твари. Хоть размялся бы. К тому же, мне не терпелось испытать новое снаряжение и умения в деле.
  Еще через полчаса мое желание исполнилось. Правда не совсем так, как того хотелось. Вместо гиен, или хотя-бы травоядных гигантов, которых я видел в прошлый раз, меня посетило нечто совершенно иное.
  Огромная ящерица, больше похожая на средних размерах грузовик, выбрасывая из-под лап камни и взрывая когтями землю, спускалась ко мне со стороны гор. Эта недоношенная Годзилла, как курьерский поезд, мчалась вперед, не разбирая дороги, перепрыгивая через ямы и разбивая мордой мешающие ей булыжники.
  Думать, откуда тут взялась эта образина, чем она питается и вообще какого хрена? Было некогда. Перехватив удобнее алебарду, я активировал знак воздушного лезвия, удерживая его перед собой. Когда до рептилии оставалось не больше десятка метров, невидимый снаряд помчался вперед. Заклинание, нацеленное прямо в грудь надвигающейся твари, попало точно в цель. Шрапнелью брызнули осколки чешуи, ящерица сбилась с курса и заревела словно испорченный корабельный гудок. По ушам ударила звуковая волна.
  Не дожидаясь пока тварь опомнится, я метнул следующий знак, но рептилия, будто почуяла направление удара и подставила бок, хлестнув длинным хвостом по камням и подняв кучу пыли.
  По зеленоватой шкуре ящерицы из двух ран тонкими струйками текла бледно-розовая кровь. Честно говоря, не такого эффекта я ожидал, от достаточно убойного заклинания. Не соврал Тимур, такую броню автоматом не пробить. Тут поможет либо противотанковый снаряд, либо магия.
  Прикинув, что подвешенные на источнике три воздушных молота, против такой туши бесполезны чуть более чем полностью, я начал напитывать энергией лезвие алебарды.
  Ящерица, тем временем сообразив, что жалящие снаряды, перестали причинять боль, вновь взревела, и бросилась в атаку.
  Адреналин кипел в крови, увеличивая скорость движений и разгоняя реакцию. Я четко видел, куда бросится тварь и как именно нужно уйти от ее атаки. Выждав нужный момент, я отскочил в сторону и с размаху всадил наконечник оружия в чешуйчатый бок. Лезвие прочертило длинную ровную линию, из которой тут же побежала кровь.
  Быстрый словно щелчок кнута, в мою броню ударил хвост рептилии. Полностью сосредоточившись на нападении, я упустил из вида свою защиту.
  По вам когда-нибудь били рельсом? Вот и по мне до этого момента ни разу. Малоприятные ощущения. Словно кегля, по которой ударили бейсбольной битой, я подлетел в воздух, преодолел несколько метров и впечатался в землю.
  Спасла броня. Сотрясение я получил однозначно, но при этом кости остались целы. Не дожидаясь, пока ящерица сообразит в какую сторону я улетел, тут же вскочил на ноги. Алебарда валялась неподалеку, видимо даже после удара мои руки цеплялись за оружие.
  Тварь между тем, не спешила нападать. Она припадала на бок, из которого текла кровь, и яростно шипела. Ее темные глаза с вертикальными зрачками, не мигая смотрели на меня.
  - Один-один. - Выкрикнул я. Шлем отлично пропускал звук голоса, лишь немного искажая его. - Чего тебе, сволочь, в горах своих не сиделось? Сдохнешь ведь ни за что!
  Ящерица естественно не ответила, но из своего медитативного состояния вышла и вновь кинулась вперед. В этот раз, я был куда более осторожен. Светящееся лезвие чиркает по лапе и тут же прыжок в сторону, не дожидаясь ответного удара. Выпад - отскок. Удар и назад.
  Через несколько минут такого рваного боя, ящерица вновь замерла. Предчувствие завопило о надвигающейся беде, ровно в тот момент, когда в открытой пасти твари начало нарастать яркое свечение. А затем в мою сторону хлынул поток пламени.
  "Гребаный ты змей-горыныч" - матерился я про себя, пытаясь убраться подальше от огня. Моя броня отлично показала себя против механических повреждений, но вот сопротивляться высоким температурам она явно не могла.
  "Подпалили пятки" - именно эта фраза пришла на ум, когда я все же смог удалиться на приличное расстояние от чешуйчатой сволочи. Пятки и правда нехило нагрелись - бег по углям всегда давался мне с трудом.
  Пока я упражнялся в спринте, ящерица, оценив свои шансы на победу, начала медленно отступать обратно в горы. Судя по всему, желание жить у нее победило над потребностью уничтожить мою персону. В душе проснулось алчное стремление догнать и добить раненое существо, но по зрелому размышлению я от таких мыслей избавился. Поглощать лишнюю энергию мне нельзя, а напитывать нож Анастасиуса, рискуя жизнью, спасибо, не надо.
  Прошло еще около часа, когда на горизонте показалась человеческая фигура. Наконец-то до меня добрался Тимур.
  - Вижу ты тут не скучал, - осмотрелся он. Уходить от места моего появления я не стал, и пятна крови вместе с широкой подпалиной на земле, явно указывали на прошедший бой.
  - Угу, парк юрского периода пересматривал. С эффектом погружения. Давай уже артефакт, хочу свалить отсюда.
  - Понял. - Тимур достал из рюкзака небольшой сверток. - Пожалуйста осторожнее с ней. Книга очень ценна.
  - Хорошо, - кивнул я.
  - Тогда удачи. Мы будем ждать. Меня в атакующую группу не взяли, но душой я с вами. Победа будет за нами!
  Хорошо, что за шлемом не было видно моего скривившегося лица. Ну не люблю я такую патетику. Фанатики, что с них взять. Пожав Тимуру руку на прощание, я бросил сверток с книгой в рюкзак и неспешной трусцой побежал к порталу на землю.
  Передвигаться в доспехах, которые практически ничего не весили, было одно удовольствие. Степь позволяла держать приличную скорость, глазам не приходилось высматривать лежащие на земле препятствия, а сила, периодически проходящая по мышцам, выгоняла усталость.
  По моим прикидкам я пробежал не менее десяти километров, когда заметил стаю гиен, преследующих меня. Они быстро приближались, показывая свои пятнистые спины среди травы.
  Запас заклинаний уже был пополнен, так что я решил не растягивать преследование, а принять неизбежный бой.
  В этот раз не стал размениваться на бесполезные воздушные молоты и закрепил в ауре три лезвия. Которыми и встретил приближающихся тварей. Всего я насчитал семь хищников, но практически сразу их численность резко сократилось. Эти противники в отличие от ящерицы бронированной шкуры не имели и пережить рассекающие заклинания не смогли. Минус три. Заливая траву кровью, гиены остались недвижимо лежать на земле.
  Прыжок следующей твари остановила алебарда. Лезвие прошло насквозь через худое тело, не причинив вреда, (гиена воспользовалась своим навыком), но сбив направление атаки.
  Началась кровавая карусель. Твари нападали со всех сторон, пытаясь зайти с той стороны, где их не могло достать острейшее лезвие алебарды, но я каждый раз оказывался быстрее. В какой-то момент, одной из гиен удалось приблизиться и ухватить меня за ногу, но каково же было ее удивление, когда доспех, закрывающий меня почти полностью, легко выдержал укус мощных челюстей. За свою ошибку гиена заплатила сполна. Опустив оружие вертикально вниз, я буквально располовинил вцепившегося в ногу хищника.
  Остальные твари, естественно не стали дожидаться, пока я разделаюсь с членом их стаи, и бросились в атаку, но выброс силы отбросил их назад.
  Вскоре все было кончено. Еще две гиены пали под ударами алебарды, так и не добившись успеха. Оставшаяся в живых тварь, подволакивая ногу убралась восвояси.
  Бой оказался на удивление легким. Да уж, если бы в прошлое посещение этого мира я был бы упакован подобным образом, то ни одна тварь не смогла бы добраться до моего тела.
  Из всего случившегося напрягало два момента. Первый - маны почти не осталось, пять заклинаний второго уровня почти высосали мой запас. И второе - убивая гиен, я вновь поглотил их силу и пусть амулет, висящий на шее, не позволял ей давить на мозги, но сколько он еще выдержит, я не знал.
  Темный источник, еще недавно немного уменьшившийся, вновь обрел свои ужасающие размеры и форму.
  Странное это ощущения - почти пустой запас маны и огромный источник, притаившийся внутри. Сложно объяснить, как это выглядит, и уж тем более понять, но так и есть. Я словно человек, весь день, разгружавший вагоны с углем. Силы почти иссякли, но теоретически, если подождать, скоро они вновь вернутся.
  Не теряя времени, на разглядывание поверженных противников, я вновь спрятал алебарду и побежал туда, куда тянуло меня чутье. Портал пусть медленно, но приближался.
  За следующие два часа, мне встретилась еще одна стая, которая закончила так же печально, как и ее предшественница. В этот раз, я, уверенный в прочности своей защиты, почти не использовал заклинания и расправился с гиенами одной алебардой. И пусть их способности немало попортили мне нервов, но из-за длительного отката умений, второй удар лезвием не переживала ни одна тварь.
  Холмы неумолимо приближались. Унылая и однообразная степь надоела до отвращения. К тому же, меня последние два часа постоянно преследовала еще одна стая гиен, которая тем не менее не рисковала приближаться. То ли судьба родичей чему-то их научила, то ли они просто оказались пугливее остальных. Тем не менее, когда я останавливался, чтобы принять бой, они лишь кружили неподалеку, раздражая меня, но не решаясь атаковать. На оскорбительные выкрики они так же не реагировали. Наверное, русский язык не понимали. Туземцы, чтоб их.
  В итоге я плюнул и даже устроил небольшой перекус, пока вокруг на почтительном расстоянии кружили гиены.
  Стая отстала от меня, только когда степь осталась за спиной и начались холмы. Как ни странно, но за почти десяток часов, что прошли после появления в этом мире, сумерки даже не думали начинаться. Небо, привычно затянутое тучами, тускло светилось равномерным, рассеянным светом.
  Тем не менее, мне это было только на руку. Шариться по холмам в темноте - то еще удовольствие.
  Бедные кролики, которых я в первое посещение считал опасными противниками в ужасе разбегались в стороны, стоило мне приблизиться к ним. Дикие коты, так же не рисковали приблизиться. А вот мерзкая зубастая тварь, едва не откусившая мне ногу однажды, бегать не умела. И ее я из принципа прикончил, когда заметил подозрительную плешь среди камней. Можно было кончено и обойти, но я не удержался. Слишком яркие воспоминания связывали меня с этим переросшим головастиком.
  К порталу я приближался со смесью радости от того, что долгая дорога подошла к концу и нервозности из-за предстоящих событий. Не думаю, что Анастасиус ждет меня с распростертыми объятиями, так что вероятнее всего в комнате я окажусь один, но на всякий случай я все же деактивировал броню, оставшись в обычной одежде.
  - Ну что, Сехмет, прощай. Надеюсь, больше мы никогда не увидимся, - сказал я и шагнул в водоворот портала.
  Как и предполагал, никто меня не встречал. Лишь тени, создаваемые язычками пламени от светильников, медленно шевелились на стенах и полу.
  Сомнения в правильности своих действий не оставляли меня до последнего момента. Но я все-таки вытащил сверток, принесенный Тимуром, и раскрыл полученную книгу.
  Нельзя сказать, что данный фолиант выглядел как могущественный артефакт. Скорее, как записная книжка, заполненная от руки неровным почерком. Плотные страницы были полностью покрыты неизвестными мне символами. Иногда встречались рисунки, смахивающие на знаки магических заклинаний.
  Тянуть не было смысла. На всякий случай я активировал броню, и направил поток энергии на книгу. Символы на страницах начали светиться, сперва неярко, но с каждым мгновением интенсивность увеличивалась. Уже через несколько секунд я не мог смотреть на артефакт и зажмурился, но даже через закрытые веки пробивались яркие лучи. Затем все резко прекратилось. Книга погасла, превратившись в обычный, ничем, кроме непонятных знаков непримечательный предмет.
  Судя по всему, активация прошла успешно. По обещаниям Луки вокруг меня должен был появиться "алмазный кокон", защищающий от любых внешних воздействий, но что-то я его не замечал. Дурные предчувствия все усиливались, постепенно переходя в уверенность - что-то идет не по плану. И в тот момент, когда дверь портальной комнаты отворилась, чтобы пустить внутрь высокую фигуру Анастасиуса, никаких сомнений уже не осталось.
  Не дожидаясь, пока древний сделает ход, я выпустил друг за другом два воздушных лезвия, которые бессильно погасли, так и не долетев до существа, быстро приближающегося ко мне. Выброс сырой силы Анастасиус также проигнорировал. Все мои потуги не причиняли древнему никаких неудобств, он даже скорость не сбавил. В ход пошла алебарда. Удар напитанного силой лезвия, должен был пробить насквозь тщедушную фигуру, но лишь бессильно уперся в невидимую стену. Пришло время козырей, рывок, и я за спиной древнего, снова удар алебарды... Оружие летит в сторону. Легким, небрежным движением руки, Анастасиус лишает меня даже мизерных шансов на победу. Следующий взмах и меня впечатывает в стену. А затем происходит страшное. Камень стены начинает таять будто воск и мое тело, как в кисель, засасывает внутрь.
  Древний не стал убивать меня. Возможно решил поквитаться позже, или просто захотел, чтобы я помучался. Анастасиус оставил мое тело наполовину погруженным в стену. Руки и ноги намертво сковал, вновь ставший твердым камень. Снаружи остались только кисти. Напоследок древний поднял, оброненную книгу, подошел ближе и коснулся меня костистым пальцем. Броня, закрывающая грудь лопнула, как фольга, а по телу пробежала волна холода.
  - Убивай уже! - оскалился я. - Решил помучить напоследок?
  - Еще увидимся, - прошелестел ответ и Анастасиус вышел из портальной комнаты.
  Не знаю, что сделал древний. Но холод, появившийся в груди, начал медленно растекаться по всему телу. На меня будто положили кусок льда и облили холодной водой. Конечности, вмурованные в стену, начали постепенно неметь. Я перестал чувствовать сначала руки, а затем и ноги.
  Надежда оставалась только на то, что "Сопротивление" все-таки прикончит древнего. Хотя, веры им тоже немного. Обещанный алмазный кокон так и не появился.
  Портальная комната, расположенная глубоко под землей, отлично скрывала звуки и не позволяла узнать, что происходит наверху. Идет ли там битва, или люди не стали атаковать резиденцию? Что происходит? Кто побеждает? Ответов нет.
  Неизвестность. Иногда она хуже даже самых плохих новостей. Она дает ложную надежду и изматывает морально. Человек может сойти с ума, в попытках узнать финал, придумать что будет дальше.
  Моя пытка продолжалась долго. По крайней мере по субъективному времени. Тело окончательно перестало слушаться, я с трудом удерживал голову в вертикальном положении, не давая ей упасть на грудь.
  Яркий луч света, проник сквозь расширяющуюся щель дверного проема. Откровенно говоря, после схватки с древним, я не верил, что у Сопротивления что-то получится, но внутрь вошел Лука.
  - О, ты все еще жив? - искренне удивился он.
  - Вытащи меня, - непослушными губами произнес я.
  - Ну ка давай посмотрим, - Лука подошел ближе, внимательно меня осмотрел, а затем сделал неуловимое движение руками, от чего моя броня исчезла. - У брат, плохи твои дела. Эта древняя гнида подарочек тебе сделала - каменную болезнь. Через час сердце остановится. Мы конечно можем тебя вылечить, но, уж прости, не будем - слишком дорого.
  - Суки, какие же вы все суки, - сил не хватало даже чтобы выразить ненависть, раздирающую душу.
  - Книга где? - вместо ответа спросил Лука, но отвечать этому уроду я уже не стал. - Ну и хрен с тобой. Хотя бы кольца на месте.
  Мужчина, сдернул серебряные украшения с моих пальцев, затем внимательно осмотрел портальную комнату, но ничего достойного внимания не обнаружил и достал из кармана небольшой вытянутый камень. Который крепко сжал в руке.
  - Томас, - вдруг заговорил Лука, - да, древний мертв... Конечно уверен, я лично кинжал ему в грудь воткнул. Нет, книгу не нашли. Запас зеленки тоже. Понял, открываю.
  Лука подошел к портальному камню и начал производить магические манипуляции, отчего вскоре в воздухе засветилась арка перехода.
  - Ну что Леха, вот и все, сейчас Томас прибудет, и наша затея полностью удалась.
  - Скажи честно. Зачем вам убивать Анастасиуса? - почему-то спросил я. Глупый вопрос, но мне казалось, что он крайне важен.
  - Бизнес, - улыбнулся Лука, - устраняем конкурентов.
  Большего он сказать не успел, так как через арку шагнул Томас Меннинг собственной персоной. Он быстро осмотрелся и направился ко мне.
  - Алексей, мне жаль, что так вышло. Поверьте, но, другого выбора у нас не было.
  - Что же вы меня, суки, не заставили? Зачем этот обман?
  - Портал стирает ментальное воздействие. Нам надо было, чтобы вы добровольно активировали артефакт.
  Пока два человека стояли передо мной, за их спинами начали метаться тени. Они быстро густели, наливались красками и в итоге сформировались в знакомую мне высокую фигуру в длинном балахоне.
  Наверное, я даже с радостью наблюдал за тем, как окровавленный клинок, пробив спину Луки, вышел из его груди. Глаза мужчины расширились, рот открылся в безмолвном крике, а через мгновенье высушенная мумия упала на пол.
  Томас мгновенно отреагировал на изменение ситуации. Из его рук в сторону Анастасиуса полетели две туманные ленты, похожие на змей. После чего мужчина бросился к арке портала, но та, повинуясь короткому движению клсьоявлй кисти, схлопнулась, не оставив и следа.
  Начался бой магов. Если честно, я думал это будет более эффектно. Но нет одна единственная атака древнего не имела вообще внешних проявлений, однако сперва обездвижила Томаса, а затем медленно начала сворачивать человеческую фигуру в кровоточащий комок костей и мяса.
  Через минуту все было кончено. Два человека покинули этот мир. Казалось, Анастасиус сделал это, не потратив и доли своей силы. Легко, будто мимоходом, убил двоих. Теперь, видимо, пришла и моя очередь.
  Древний медленно приблизился:
  - Я же говорил, еще увидимся.
  Страха не было. Моя жизнь должна была кончиться еще два месяца назад. Так что смерти я не боялся. Худой, длинный палец медленно приблизился к моей груди. Острый коготь проткнул кожу. По одежде потекла кровь. Я закрыл глаза.
  - Предлагаю отметить нашу небольшую победу. - Внезапно произнес вполне человеческий голос. Не понимая, что происходит, я открыл глаза и увидел Анастасиуса в своем человеческом обличии. Странно, ведь я не произносил заклинание обратного отвода глаз. Хотя это было всего лишь одна из непонятных вещей, происходящих сейчас.
  - Можешь вылезать. Стена тебя больше не держит. Да и каменную болезнь я вылечил.
  - Что происходит?
  - Давай поднимемся в кабинет. Выпьем немного и поговорим.
  Аккуратно освободившись из стены, которая вновь стала податливой, как пластилин, я осмотрел себя и убедился, что тело в полном порядке. Если бы Бруцкий хотел меня убить, то уже сделал бы это. Так что я не стал спорить и вместе с ним поднялся на лифте в его кабинет.
  Из шкафа появилась прозрачная бутыль без этикетки, в которой, судя по цвету плескался коньяк. Бруцкий разлил жидкость в два бокала, и протянул один мне:
  - За успех, - он произнес тост, и одним глотком осушил почти половину.
  Взяв бокал, я осторожно пригубил ароматную жидкость. Вкус оказался на удивление приятным. Алкоголь в нем почти не чувствовался, однако явно присутствовал и в немалом количестве.
  - Что происходит? - еще раз спросил я.
  - Эх молодость, - Бруцкий вновь налил себе коньяк, - Все бы вам торопиться. Но давай объясню. Если ты вдруг не догадался, "Сопротивление", как они себя называют, занимаются немного не тем, о чем декларируют на каждом шагу. Как правило, они промышляют боевыми операциями в чужих мирах. Вот только делают это не из-за идейных соображений, а по заказу и, как правило заказы эти поступают не от людей. Хотя рядовые члены организации, вероятно, об этом не догадываются.
  В принципе, после того, как Лука, сказал про бизнес и устранение конкурентов, я нечто подобное уже предположил, но прерывать Бруцкого и соглашаться с его словами не стал. Он тем временем продолжил:
  - Так вот. Томас, не знаю каким способом, нашел путь в мир Сехмет. Ну, об особенностях этого мира, они, вероятно, уже рассказали. Если нет, то знай, что там в каждом живом существе растворена частичка бога. Мертвого, злого, но бога. И ты, убивая их моим ножом, забирал ее. А субстанция эта безумно, просто невероятно дорогая. И как ты понимаешь, два продавца столь редкого товара на рынке ужиться не могут. Каждого из нас устраивала только абсолютная монополия. Но была маленькая проблема - устранить конкурента в его резиденции не мог никто из нас. Даже мне, чтобы пробиться сквозь все защитные экраны пришлось бы потратить едва ли не все силы. Тут на сцене появляешься ты. Извини конечно, но мне нужно было чтобы "Сопротивление" обратило на тебя внимание, а ты попросил у них помощи.
  - Меня могли убить несколько раз. Мог бы хотя бы защитой снабдить.
  - Слишком подозрительно, а во-вторых, ну убили бы тебя - нашел бы другого. Ждать я умею, а торопиться не люблю. Однако ты выжил, и даже многое приобрел. Ты теперь маг, причем довольно сильный.
  - Как ты выжил, если не секрет? Лука сказал, что лично воткнул нож тебе в грудь.
  - Дубли. - коротко ответил Бруцкий. - Он действительно убил, но не меня, а материальную копию.
  - Что дальше? - Кивнул я, принимая такую версию.
  - А дальше - свобода. Свою задачу ты выполнил. Снова отправлять тебя в мир Сехмет бессмысленно, судя по источнику, тебя там скоро встретят противники, с которыми даже я не справлюсь. Так что делай, что хочешь. Кстати, это, наверное, тебе больше пригодиться? - На стол легли два серебряных кольца, снятых Лукой. - И тебе причитается небольшое вознаграждение. Думаю, тысячи этельстенов будет достаточно, за столь рисковую работу.
  "Семь миллионов" - я мысленно перевел монеты в рубли. Сумма огромная, даже по меркам иномирян. Что ж, Анастасиус умеет удивлять.
  - Ну что, раз все встало на свои места. Позволь наше общение завершить. Возможно, когда-нибудь мы еще увидимся. Вильгельм, - обратился Бруцкий куда-то в сторону выхода, - выдай Алексею деньги.
  Вильгельм, который без проблем пережил штурм здания, открыл дверь и выжидающе посмотрел на меня.
  - Последний вопрос, - обернулся я к Анастасиусу, почти подойдя к двери, - что мне делать с темным источником?
  - Ничего. Теперь это твой крест.
  
  Когда я вышел на улицу, в городе царила ночь. Редкие машины шумели неподалеку, разрезая темноту светом фар.
  Мир еще недавно простой и понятный, встал с ног на голову. Люди - оказались куда худшими существами, чем древние твари. Да, Анастасиус, действовал в своих интересах, но, как ни странно, делал это человечнее что ли.
  Как бы то ни было, но один этап моей жизни завершился. Что ждет дальше? Скоро узнаем.
  
  Конец.
  
Оценка: 7.16*114  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Вильде "Джеральдина"(Киберпанк) Д.Маш "Совсем не ангел"(Любовное фэнтези) Д.Сугралинов "Мета-Игра. Пробуждение"(ЛитРПГ) К.Леола "Покорители Марса"(Научная фантастика) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Освоение Кхаринзы"(ЛитРПГ) О.Гринберга "Жена для Верховного мага"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ"(Боевик) Eo-one "План"(Киберпанк) Р.Гуль "Атман-автомат"(Научная фантастика) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"