Olg Олег: другие произведения.

Чужой в галактике "Масс эффект" Iv./новая жизнь?люди?

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Peклaмa
Оценка: 9.52*13  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    После того, как Чёрный исполнил таки свою мечту и построил летающий Улей, прошло больше полуторы тысяч лет и в большую галактику ворвались люди. И вот что из этого получилось.


   * * * * *


  

Глава 1.


   -И так, следующий у нас будет отвечать... Сэмюэль Аткинс.
   Услышав, что вызвали не их, дети облегчённо зашевелились. История не тот предмет, который был бы интересен подрастающему поколению, так как на таких уроках даже про сражения рассказывали предельно скучно, что отбивало любую охоту интересоваться даже казалось бы такой привлекательной для подростков мужского пола темы. Впрочем, среди детей попадались и исключения, и Сэм как раз был одним из них. Вполне возможно учитель потому его и вызвал, что устал слушать меканье подростков в ответ на казалось бы простой вопрос.
   Вызванный мальчик выбрался из-за парты и прошёл к доске.
   -На чём мы там остановились? - сделал вид, что не помнит, преподаватель.
   -Новый рассвет космических программ. Активизация дистанционного изучения космоса. Возрождение пилотируемой космонавтики, - последовал краткий ответ, - Стэлла остановилась на космической программе китайцев - на пилотируемых полётах к Луне.
   -Вот с этого момента и продолжай.
   -В две тысяча тридцать третьем году были созданы новые материалы, обеспечивающие намного лучшую защиту от космического излучения, чем всё, что применялось ранее, - принялся рассказывать ученик, тихо вздохнув, - это открытие перевернуло всю космическую программу, которая ранее шла по пути дистанционного изучения, так как техника обладала большей живучестью, чем люди, и могла осуществлять разведывательную деятельность в космосе и на других планетах годами. Теперь же появилась возможность относительно безопасно слетать к той же Луне не на два-три дня, а на неделю или даже на месяц. Да даже пилотируемая экспедиция к Марсу уже не казалась фантастикой, хоть смысла в такой экспедиции по-прежнему не было, так как всю работу могли выполнить и роботы, а срок прибывания на Марсе людей ограничивался примерно неделей. Но, несмотря на все исследования, первыми рискнули отправить пилотируемую экспедицию именно в Китае и именно на Луну, как самое близкое к Земле небесное тело.
   -Естественное небесное тело, - поправил ученика учитель.
   -Ага, естественное, - кивнул тот. - Китайцы отправили несколько экспедиций, по одной экспедиции в год как минимум, и в сорок девятом году неожиданно заложили там научную станцию со сменным экипажем. На все вопросы, что они там изучают, был получен ответ, что они исследуют возможность использования лунных ресурсов, но настоящей причиной закладки станции были обнаруженные во время пробного бурения обломки инопланетного корабля. Правда, вначале они и сами не поняли, что нашли, но кусок сложного сплава, не применяемого на Земле, поднятый буром, вызвал закономерный ажиотаж. Над местом бурения и был развёрнут купол научной базы, которая была разделена на два сектора - в одном действительно занимались изучением лунного грунта и условий существования на Луне, а так же проводили эксперименты с растениями и животными, а во втором производили раскопки шахтным методом, так как карьер привлёк бы слишком много внимания. Вынутый же грунт использовался для создания различных строительных материалов и возведения экспериментальных построек. Найденные обломки оказались очень сильно фрагментированными и установить, как выглядел корабль в прошлом, можно было только примерно, а воспроизвести начинку вообще не представлялось возможным. Но даже так данная находка давала возможность изучить новые сплавы.
   Шесть лет китайцам удавалось поддерживать секретность и исключать утечки информации, но в пятьдесят пятом году информация всё же просочилась. Вначале никто особо не обратил внимание на эту информацию, посчитав очередной "теорией заговоров", которых в сети было великое множество, но через ещё три года внимание специалистов привлекло появление у китайцев новых сплавов и материалов, которые китайцы использовали при строительстве своих космических кораблей.
   Одновременно с этим, в пятьдесят первом году, НАСА запустило корабль с первым рабочим прототипом плазменного щита, защищавшего от космического излучения намного лучше, чем любой из известных материалов или их комбинаций. К пятьдесят пятому году технология была уже отработана и неоднократно испытана с живыми существами на маршруте Земля-Луна.
   Два этих фактора, создание рабочей технологии плазменного щита и распространение информации о найденном китайцами космическом корабле, послужили мощнейшим толчком для ускорения всех космических программ. Одновременно с этим, почувствовав, куда дует ветер, многие корпорации принялись активно вкладываться в космос, вплоть до финансирования собственных космических программ по примеру Илона Маска, компания которого на тот момент отжала значительную часть орбитальных запусков. Именно пятьдесят пятый год принято считать точкой отсчёта начала очередной космической гонки, в которую включились все государства, имевшие достаточный экономический и промышленный потенциал.
   -Молодец, можешь садиться, - похвалил ученика преподаватель, после чего бросил взгляд на часы: - На следующем уроке мы рассмотрим следующий этап - Международный скандал в связи с попыткой Китая утаить информацию о найденных обломках. Начало пилотируемых полётов к другим планетам. Закладку первых постоянных поселений на Луне, Марсе и спутниках Юпитера и Сатурна.
   Раздавшийся звонок возвестил об окончании урока.
   -На этом всё. Все свободны, - отпустил учеников преподаватель.
   Дети радостно загалдели, принявшись быстро собираться, ведь это был последний урок и теперь можно было заняться более интересным делом, чем слушать скучные рассказы о какой-то древности. Тем более что за пределами школы не работала блокировка и можно было поиграть на своём планшете или телефоне.
   Покачав головой, преподаватель так же начал собираться, но делал он это не спеша, как человек, познавший жизнь.


   * * * * *


   По улице небольшого городка шли три подростка. Их лица были скрыты за прозрачными забралами фильтрационных масок, которые в это время года носили все, так как летавшая в воздухе пыльца местных злаковых вызывала сильнейшую аллергическую реакцию при попадании в глаза или дыхательные отверстия.
   -Да фигня это всё, даже без этих сплавов всё равно начали бы летать, - убеждённо заявил один из мальчиков, - ты же сам рассказывал про плазменный щит.
   -Летать-то они бы летали, но вот постоянных колоний бы не было, так как над посёлком развернуть такой щит большая проблема, - не согласился с ним один из попутчиков, - это тебе не маленькая научная станция, где пять шесть космонавтов-учёных, занимающиеся какими-то своими экспериментами и живущие на всём привозном. Да и разомкнутый щит сам по себе это тот ещё геморрой. Вокруг корабля поле замкнутое и потерь почти нет, а за счёт движения происходит постоянный захват новых частиц, которые ионизируются и покрывают потери, а на планете разомкнутое поле даёт возможность для больших потерь плазмы, из-за чего его энергопотребление растёт скачкообразно.
   -А как же панели охлаждения кораблей, которые выводят за пределы плазменного кокона? - напомнил третий мальчик. - Они же рвут поле, и в этом месте должна быть утечка.
   -Нет, там всё хитрей сделано, так что магнитные линии поля не разрываются, а обтекают штанги-держатели панелей радиаторов, - мотнул головой второй мальчик. - На планете же так не сделаешь. В общем, проще закопать станцию под грунт, оставив на верху только шлюзы, антенны и камеры, но это можно сделать с научной станцией или небольшим посёлком, а большое поселение так строить слишком накладно. Так же я читал, что на тех же спутниках Юпитера имеется проблема с частыми лунотрясениями, а значит, чем больше подземная база, тем больше шансов обрушения конструкций, вот так вот.
   -Так что получается, без этих новых материалов летать бы летали, но ненадолго и только небольшими экспедициями? - уточнил первый мальчик. - И не было бы ни лунного города Армстронг, ни посёлков на Марсе?
   -Ага, а ещё не было станции "Нулевой скачок" - подтвердил второй мальчик, - и вполне возможно, что не нашли бы разрушенную станцию протеан.
   -Но нулевой элемент всё равно нашли бы, - напомнил третий мальчик.
   -Ну да, только его нашли русские, вроде бы на Титане, а на Марсе его обнаружили именно учёные в одном из долговременных поселений, которых не было бы без новых материалов, - отмахнулся второй мальчик. - Вот и получается, что пока другие нашли бы, где ещё есть НЭ, пока придумали, как его можно использовать, пока наладили добычу в поясе Койпера, к тому времени русские уже закончили бы свою программу и отправили несколько кораблей к другим системам. А глядя на них и другие начали бы свои программы по запуску сверхдальних экспедиций, чтобы не оказаться у разбитого корыта. В общем, не факт, что мы сейчас бы тут были, так как только-только начали бы осваивать корабли на эффекте массы. Ну и про Ретранслятор Харона мы бы не знали.
   Три подростка шли по улицам посёлка, продолжая спорить, привычно не обращая внимания на несомую ветерком пыльцу инопланетной пшеницы и продолжающее висеть высоко в небе инопланетное же солнце.


   * * * * *


   Хетис Дувириан смотрел сквозь иллюминатор на раскинувшийся далеко внизу мир, такой живой и такой практически бесполезный для турианцев. Ведь жизнь на планете была с неправильно закрученным ДНК, а потому обжить эту планету не представлялось возможным. А жаль, так как в этой системе имелся узел Ретрансляторов и иметь в ней колонизированную планету, которая могла бы обеспечить всем необходимым космическую инфраструктуру, было бы очень хорошо. Но из-за несоответствия направления закрученности ДНК приходилось довольствоваться только космическими строениями, а все ресурсы привозить из других систем. Так что единственное, на что эта планета была годна - добыча полезных ископаемых, но большую часть из них было удобней добывать на других планетах этой системы или их спутниках. Поэтому планета оставалась практически девственной, а внизу было только несколько добывающих комплексов на самых крупных месторождениях.
   По какой-то причине, на большей части планет с жизнью она развивалась с противоположнозакрученными ДНК, из-за чего только малая часть планет, находящихся в так называемой зоне комфорта, была реально пригодна к заселению, что создавало трудности. Понятное дело, что можно было очистить от неподходящей флоры и фауны нужную территорию и засеять её подходящими для турианцев растениями, но учитывая масштабы, это было бессмысленно, так как не гарантировало результата и требовало колоссальных трудозатрат на поддержания подобного чужеродного для планеты биома.
   Из-за этого турианцам приходилось очень много внимания уделять развитию космической инфраструктуры, возводя самые настоящие космические города. С одной стороны, это приводит к дополнительным расходам, так как содержание подобной инфраструктуры обходится дороже, чем содержание наземных баз и поселений. Но с другой стороны, подобный подход упрощает само строительство и делает более удобным логистику, когда не требуется вводить дополнительное плечо перевозки в виде шаттлов, спускающих ресурсы к заводу на планете и поднимающих готовые изделия обратно на транспортный терминал на орбите.
   Вообще, после Второго Исхода масштабное космическое строительство позволило избежать предыдущих ошибок, когда, из-за относительно малого количества подходящих для заселения планет, турианцам приходилось расселяться на большом пространстве, растягивая свои пути, что делало их уязвимыми. Но теперь, когда вся инфраструктура компактно сосредоточена в нескольких системах, вокруг неё можно было построить мощную оборону, чем турианцы, после Второго Исхода взявшие себе имя Верных Наследию, и занимались.
   Резко развернувшись, Хетис направился в свою каюту. Вскоре их корабль должен был отправиться для исследования нового направления, которое было выбрано после тщательного отбора. Этим Верные отличались от Новых турианцев, которые остались в системах, освоенных после Первого Исхода, и которые активно искали новые планеты и осваивали их. Кстати, насколько Хетису было известно, недавно Новые активировали найдены Первичный Ретранслятор, который перекинул их через один рукав галактики и позволил попасть в рукав, расположенный ближе к ядру галактики - "Рукав Щита", после чего одна из партий разведчиков нашла обитаемую планету с аборигенами, и эти аборигены уже вышли в космос. С нулевым элементом местные были незнакомы, так что Новые турианцы посчитали, что легко подчинят себе этот новый вид, вот только сбежали из этой системы впереди собственного визга сразу же после высадки десанта. Причина этого Хетису была неизвестна, так как он служил хоть и в разведке, но не агентурной, а флотской, да ещё и в лётном составе, но явно они столкнулись с чем-то не очень приятным, раз это так напугало этих ненормальных. А то, что они все там ненормальные, стало понятным после того, как Новые своей бесконтрольной активацией Ретрансляторов и освоением всех мало-мальски пригодных планет разбудили старого врага - они нашли кроганов. Нашли и сцепились с ними в очередной войне, ведомые желанием отомстить и понадеявшись на то, что через столько времени у заражённых генофагом кроганов больше нет возможности быстро восполнить потери.
   Вот только они ошиблись и проблем с подкреплением кроганы явно не испытывали, причём подкрепления уже хорошо обученного. Да и с кораблями никаких проблем у кроганов не наблюдалось. При этом корабли кроганов ни в чём не уступали кораблям Новых турианцев, а зачастую и превосходя их. Манёвренность, щиты, вооружение - всё это наглядно демонстрировало, что кроганы не сидели сложа руки и продолжали улучшать своё оружие. Возможно не сами, а с помощью тех же кварианцев или может быть саларианцев Листени, чьи хитрые рожи в последнее время выглядывают из-за любой появляющейся на рынке новинки в сфере медицины и вооружения. Последнее даже более вероятно, так как хоть сами Листени и прячутся где-то в системах Термина, но их представители регулярно появляются в ПЦ. А вот кварианцы отгородились от всех "Железным Занавесом", и что у них там происходит, неизвестно никому - все ведущие к ним Ретрансляторы находятся под охраной гетов, созданных кварианцами роботов. Геты же с желающими попасть во внутренние районы Кварианского союза не разговаривают, а дают предупреждение, после чего, если нарушитель не желает прислушиваться к гласу разума, обездвиживают корабль-нарушитель, берут его на абордаж и выбрасывают всех попавших в плен на одной из ближайших колоний.
   И да, Верные, как и Новые, были в курсе того, что происходит в большой галактике, ведь сеть экстранета поддерживалась с помощью Ретрансляторов, подключая к ним информационные буи, а строить эти самые буи турианцы не разучились, а так же знали параметры экстранета. Так что организовать себе скрытый вход в экстранет турианцам ничего не мешало, а потому они его себе и сделали. Правда, доступ в общий экстранет имели только обученные специалисты, которые могли обеспечить секретность своей деятельности, а остальным приходилось довольствоваться локальной сетью и той информацией, которую удавалось скачать из общей сети. Впрочем, по такому же принципу работали все кластеры сети, просто информацию в каждый кластер доставляли с помощью специальных кораблей-курьеров, которые имели огромные банки памяти. Но так как ушедшие в Исход турианцы были лишены возможности отправлять курьеров, то приходилось довольствоваться малым, но все свежие и важные новости скачивались исправно.
   Дойдя до дверей своей каюты, Хетис выкинул из головы лишние мысли, так как ему следовало отдохнуть перед заступлением на дежурство, и вошёл внутрь, приветствуя своих товарищей по разведывательному отряду - пилотов, навигаторов, связистов, бортстрелков и бортинженеров.


   * * * * *


   Джон Гриссом посвятил флоту всю свою жизнь, он даже с женой развёлся из-за этого, оставив ту с ребёнком одну. Можно было сказать, что он женился на службе, став не просто образцовым, но ещё и инициативным служакой, не боящимся брать на себя ответственность в сложных ситуациях. И его рвение заметили. Причём заметив взяли на заметку как перспективного кадра, а не будущий источник проблем.
   В какой-то мере Джону повезло - получив информацию о Ретрансляторе и оценив состояние обнаруженных руин марсианского аванпоста протеан, лидеры всех государств, имевших полный доступ к этой информации, озаботились реорганизацией космических вооружённых сил, ранее включавших в себя только средства ПРО и спутники слежения на орбите Земли. Но увидев руины, явно подвергнувшиеся бомбардировке, было решено создавать полноценный космический флот, с боевыми кораблями и десантом, а так же, работая на перспективу, было начато формирование колониальных вооружённых сил, в задачу которых будет входить несение службы на колониях и подавление возможных в будущем сепаратистских восстаний.
   Так что в морской пехоте САСШ Гриссом прослужил не долго, достаточно быстро получив предложение перевестись в космический флот, пройдя соответствующее обучение в новообразованной академии. Понятное дело, что человек, полностью решивший посвятить себя службе, не мог упустить такого шанса резко подняться по карьерной лестнице, ведь в кои то веки руководство страны поступило предельно разумно, назначив офицеров на высшие командные должности только временно, до того момента, когда новоиспечённые офицеры-выпускники академии наберутся опыта и им можно будет передать полномочия. Таким образом, к тому моменту, когда в космических силах появятся собственные "профессионалы пустоты", вся структура будет уже налажена опытными служаками и новым офицерам не придётся самим создавать флот с нуля, достаточно будет только внести коррективы на основе нового опыта. Понятное дело, что многие были недовольны таким решением, но под давлением обстоятельств непреодолимой силы были вынуждены согласиться на этот вариант, тем более что он не исключал возможности прохождения обучения и последующего перевода в новую структуру. Правда, делать это придётся уже после того, как новые офицеры заполнят вакансии.
   Одновременно с началом организации новой структуры космических сил было начато проектирование космических кораблей на эффекте массы. Опыта в этом направлении не было ни у кого, а потому все опирались на уже имевшийся опыт строительства классических космических кораблей и на опыт создания самолётов и морских кораблей, так как теперь требовалось создать не только грузовые или грузопассажирские безоружные корабли, но и полноценные боевые.
   Из-за того, что разные коллективы использовали разные школы проектирования, сразу же образовалось два направления - корабли, ставшие прямыми наследниками старых космических кораблей (как правило имеют осевую или радиальную симметрию), и корабли, являющиеся прямыми потомками самолётов с примесью эстетики морских кораблей (корпуса с зеркальной симметрией). Поначалу, когда нулевого элемента было мало, а корабли требовались только для перелётов внутри Солнечной системы, преобладала первая конструкторская школа, так как это была привычная для конструкторов школа с достаточно хорошо отработанными схемами. Так же на такой корабль было удобней ставить плазменный щит, предохранявший от космического излучения. Именно построенный по этой схеме корабль и стал первым кораблём, прошедшим через Ретранслятор с целью разведки. Но постепенно, когда добыча НЭ увеличилась и стало возможным создавать более мощные масс-ядра, верх взяла вторая школа, которая так же имела свои преимущества, а именно, отработанные схемы разнообразного размещения вооружения и методов компенсации отдачи при стрельбе (последнее особенно хорошо было отработано в авиации). Так же условно самолётная схема позволяла создавать корабли, способные без особых проблем садиться на поверхность планет "по-самолётному", то есть горизонтально, а не вертикально, как это приходилось делать кораблям классической конструкции с осевой симметрией. Данный факт позволял использовать для посадки любой аэродром, а то и вообще любую относительно ровную площадку, что особенно было ценно для военных, которым нужно было высаживать войска.
   Но корабли с осевой/радиальной симметрией не исчезли, а просто заняли свою нишу. По такой схемой по прежнему строились дальние автономные разведчики, а впоследствии, когда люди стали наращивать свой флот и осваивать новые планеты, первые крейсера и дредноуты, огромные лихтёровозы и различные крупные балкеры - в общем все типы кораблей не предназначенные для посадки на планеты. Корабли с осевой/радиальной симметрией имели более рациональное и равномерное перераспределение нагрузки, их было удобней эксплуатировать и обслуживать в космосе. Корабли же с зеркальной симметрией и имевших самолётного и морского предков были более гибкими в применении и могли без особых проблем садиться на планеты, а так же легче осваивались переучивающимися лётчиками и моряками, но имели значительные ограничения по размерам. Из-за этого в военном флоте сложилась ситуация, когда конструкторы первой школы сосредоточились на строительстве больших кораблей (крейсеров, дредноутов и носителей МЛА), а так же автоматических разведчиков и гражданских кораблей большого и сверхбольшого тоннажа, а конструкторы второй школы занимались кораблями малого тоннажа (фрегаты с эсминцами, корветы и различные МЛА), а так же гражданскими кораблями малого и среднего тоннажа.
   Как уже было сказано, Джон Гриссом успел послужить как на кораблях первой школы проектирования, так и на кораблях второй школы, и знал все их сильные и слабые стороны. Но всё же Джон не был флотским в полном смысле этого слова и по-прежнему оставался тем самым морпехом, каким был при начала своей карьеры. Вовремя поняв, что его будущее хоть и связано с флотом, но никак не с лётным составом, после завершения разведывательной миссии по ту сторону Ретранслятора Харона, он взялся помогать организовывать структуру аналогичную корпусу морской пехоты в морском флоте, надеясь занять не самое последнее место в ней в будущем. И как оказалось, его расчёт оказался верен и впоследствии он получил под свой контроль службу корабельного спецназа - программу N7. Прошедшие эту программу становились чем-то средним между "морскими котиками", специалистами групп "Альфа" и спецназа ЦРУ и были способны выполнить любую поставленную перед ними задачу в любых условиях любой планеты, где вообще можно было действовать без использования тяжёлой или специальной техники.
   И именно сейчас Джон Гриссом занимался отбором новичков для программы N7, для чего прибыл в один из лагерей космопехоты, из которой комплектовали десантные и контрабордажные подразделения.


   * * * * *


   Фрегат "Канны" привычно нёс конвойную службу, вместе с ещё двумя своими систершипами обеспечивая проводку двух гражданских судов, в задачу которых входила активация нового Ретранслятора, после чего им надлежало вернуться обратно на базу. Разведку ситуации по ту сторону ретрансляторной пары должна была проводить специализированная эскадра разведчиков-первопроходцев, которые оценят не только саму систему с той стороны, но и слетают к ближайшим звёздным системам, проведя первичную разведку планет. Такая очередность была связана с тем, что пара Ретрансляторов активируется не сразу, так что ждать, пока очнувшиеся от спячки агрегаты стабилизируют своё положение в пространстве, наведясь друг на друга, можно было долго. А раз так, то проще было разделить функции активации и разведки на разные группы кораблей, тем более что для проведения даже первичной, самой поверхностной разведки нужно намного больше кораблей, чем на активацию.
   Полёт проходил без эксцессов, скучно и привычно обыденно. Никто не ждал никаких проблем с уже неоднократно проводимой операцией, а потому, оставив гражданские корабли заниматься своими делами, фрегаты разлетелись по системе в поисках чего-нибудь интересного. Понятное дело, что официально они отправились на разведку, но на самом деле экипажи кораблей не желали изнывать от скуки, ожидая, пока научники закончат активацию. Возможно, будь тут корабли не подчинения ООН, то ситуация могла бы сложиться совершенно иначе, но как известно история не знает "сослагательного наклонения", а потому всё произошло именно так, как произошло.
   Фрегат уже отдалился от активируемого Ретранслятора на другой край системы, почти скрывшись за местным светилом, когда автоматика корабля вычленила из окружающего фона посторонний источник инфракрасного излучения, неожиданно появившийся совсем неподалёку по космическим меркам, и согласно протоколам взяла его на сопровождение инфракрасного лидара. Дежурный оператор систем контроля космического пространства, который в нарушение всех инструкций находился на посту сам, в этот момент решил подкрепиться, заварив кофе и достав шоколадный батончик. Поэтому вначале он проигнорировал сигнал автоматики, звук которого был прикручен на минимум, чтобы не мешал своим пиканьем при обнаружении очередного пролетающего мимо астероида. И только после того, как сделал первый глоток кофе, оператор соизволил бросить взгляд на монитор, увидев так и продолжающий мигать сигнал обнаружение предположительно искусственного объекта. За это время от появившегося источника инфракрасного излучения отделился ещё один источник, только очень маленький, относительно первого, и направился в сторону фрегата.
   Не смотря на царившую в экипаже разболтанность, оператор всё же вызвал своего непосредственного командира, доложив ей об обнаруженном НЛО. И да, старшим офицером среди операторов контроля была женщина, а потому она ничего не стала докладывать вахтенному офицеру, так же являвшемуся женщиной, так как только утром поругалась с ней, после чего они не разговаривали.


   * * * * *


   -Сближаюсь с неизвестным кораблём. Сенсоры по-прежнему фиксируют сопровождение инфракрасного лидара. Запускаю программу передачи пакета первого контакта.
   Несмотря на некоторую нервозность, вызванную тем, что именно ему выпал случай первым сблизиться с космическим кораблём неизвестного вида, который оказался практически в финишной зоне торможения их разведывательного крейсера, Хетис действовал чётко и без ошибок, выполняя все необходимые процедуры. Вот только реакция этого корабля заставляла нервничать ещё больше, так как кроме сопровождения лидара никаких других заметных действий тот не предпринимал, а это могло значить, что данный корабль был автоматическим зондом и на контакт с посторонними не был запрограммирован. А учитывая, что логика такого корабля могла быть какой угодно, то вполне можно было нарваться на автоматическую противометеоритную систему, которая не будет разбираться, кто перед ней - каменюка, кусок льда или космический корабль.
   Стараясь быть осторожным и лишний раз не провоцировать автоматические системы самообороны, если таковые на этом неизвестном корабле были, Хетис направлял движение своего истребителя по касательной, чтобы ни в коем случае не пересеклись маршруты движения неизвестного и его МЛА. Постепенно сближаясь, он посматривал на голограмму экрана, отображающего работу программы первого контакта, которая в данный момент облучала неизвестный корабль узким радиолучом, перебирая диапазоны с целью определения волны, на котором неизвестные поддерживают связь. Вот только произошла очередная случайность - один из диапазонов оказался в памяти бортового компьютера как частота наведения и сопровождения ракетного комплекса.
   Хетис не видел, как на борту корабля взревел базер боевой тревоги и как оператор комплекса противометеоритной защиты не глядя хлопнул по кнопке подтверждения активации стрелковых защитных комплексов, из-за низкого уровня подготовки перепутав сигнал боевой тревоги с предупреждением о метеоритной опасности. Зато он сразу же ощутил результат от этого действия, когда на его истребителе вначале сошлись лучи инфракрасных лазеров, а потом по нему хлестнули потоки вольфрама из кинетических орудий. В ответ автоматика истребителя отстрелила имитатор, который направился в сторону чужого корабля заставляя системы самообороны корабля перевести огонь на него. Хетис тут же придал своей машине максимальное ускорение, спеша как можно быстрей выйти из зоны поражения, одновременно с этим вдавливая тангету связи и сообщая о том, что его машина подверглась обстрелу.


   * * * * *


   -Догоня-ай!
   -Сто-ой! Так не честно!
   Если бы кто-то из разумных Пространства Цитадели оказался в данный момент тут, то его глазам предстала бы сюрреалистическая картина того, как по тёмному коридору Улья на четвереньках несутся два ксеноморфа, на плечах которых сидело по ребёнку: у первого мальчик кварианец, а у второго - азари. Мальчик был немного старше и постоянно подначивал отстающую азари, прекрасно зная, что его скакун быстрее и сильнее, а потому шансов догнать у "лошадки" азари минимальные, разве что его Чужой сделает какую-то критическую ошибку. Ну или он сам не сумеет удержаться и свалится.
   Неожиданно, оба ксеноморфа резко затормозили, из-за чего мальчик, не удержавшись, свалился с шеи Чужого, а девочка удержалась только с помощью биотики. Из-за одной из колонн вышел Преторианец, который походя отвесил по подзатыльнику всем четырём участникам забега и ухватил за шиворот обоих детей, поставив их перед собой на пол. Обе "лошадки" тут же рванули прочь, спеша исчезнуть из зоны досягаемости старшего сородича и надеясь, что ему будет лень про них вспоминать.
   -Мы больше не будем, - шмыгнув, повинился мальчик, принявшись ковырять носком правой ноги пол.
   -Ага, - поддержала его девочка, - мы так больше не будем.
   Склонив голову к плечу, Преторианец скептически изогнул хвост.
   -Я больше не буду кататься на фуражирах, - вздохнув, уточнил мальчик.
   Покачав головой, Преторианец указал рукой куда-то за спину детей, на что они переглянулись, синхронно вздохнули и, повесив голову, пошли в указанном направлении.
   -Это всё ты виноват, - тихонько прошептала азари, - и нам теперь влетит.
   -Не бойся, не влетит, - так же тихо прошептал в ответ кварианец, - сегодня тётя Агни дежурит.
   -Всё равно влетит, - не согласилась девочка, - только не так сильно, как от дядьки Раргона.
   -Говорю же, не влетит, - улыбнулся мальчик, - вчера кто-то из молодых съел её ремень, а новый ещё не сделали, но при этом она уже успела успокоиться.
   Хихикнув, девочка тут же зажала себе рот ладошками и воровато оглянулась на идущего сзади ксеноморфа.
   -Она, наверное, сильно ругалась? - поинтересовалась девочка после того, как успокоилась.
   -Ага, но я почти ничего не понял, так как ругалась она на разных языках, - на этих словах мальчик замолчал, так как они как раз подошли к почти незаметной на фоне стены мембране.
   Преторианец шикнул на замерших в нерешительности детей и подтолкнул их в спину, заставив пройти сквозь мембрану и оказаться в большой светлой комнате, которая хоть и была стилизована под архитектуру Улья, но даже первого взгляда было достаточно, чтобы понять, что это всё сделано не ксеноморфами. У дальней стены комнаты, за разделочным столом, стояла азари-матриарх с кожей невероятно тёмного оттенка, из-за чего она казалась чёрной и только при определённом освещении было видно, что цвет кожи всё же сине-фиолетовый. Из всей одежды на ней был фартук из водоотталкивающей ткани и мягкие тапочки из псевдокожи. Азари активно работала широким ножом, ловко нарезая мясо для какого-то блюда. Услышав, что кто-то зашёл в помещение, она оглянулась, а когда увидела, кто пожаловал, то развернулась полностью.
   -Ну и что вы на этот раз натворили? - поинтересовалась она очень добрым голосом.
   Вот только от её доброго голоса дети втянули головы в плечи, а Преторианец принялся затравлено оглядываться на вход, явно решая, не стоит ли ему исчезнуть, пока не стало поздно.


   * * * * *


  

Глава 2.


   -Что значит они ещё не решили? - президент Северо-Американских соединённых штатов был неприятно удивлён задержкой в решении вопроса по отправке флота ООН для защиты своих (читать американских) завоеваний.
   В связи с произошедшим вооружённым конфликтом с неизвестным видом, в ходе которого был повреждён американский фрегат, участвовавший под флагом ООН в миссии по активации очередного Ретранслятора, президент САСШ приказал собрать срочное совещание, в ходе которого предстояло решить, что им, как самому развитому и демократическому государству, надлежит делать в сложившейся ситуации, когда одна из их колоний подверглась риску нападения инопланетян.
   -Совбез ООН так и не пришёл к единому мнению по вопросу отправки объединённого флота в спорную систему, - пояснил представитель САСШ в ООН. - Китай и Бразилия подняли вопрос о том, что к возникшему конфликту с инопланетянами привела недостаточная подготовка нашего экипажа и отсутствие на корабле порядка.
   -Что вы можете сообщить по поводу того, под чьим командованием находился этот корабль и почему там царила такая атмосфера расхлябанности? - повернулся президент к министру обороны. - Почему нас сейчас поливают помоями и обвиняют в развязывании конфликта с неизвестным видом, а я даже ответить ничего не могу?
   -Насколько мне известно, этот корабль уже давно находится в подчинении объединённых сил ООН и выведен из структуры подчинения нашего флота, - видя, что министр обороны, будучи сугубо штатским человеком, только и может, что потеть и мяться, не зная, что сказать, подал голос командующий космическими силами САСШ. - И вообще, экипажи для службы в объединённом флоте ООН комплектовали исходя из представленных ООН требований, где были учтены требования всех политических сил, имеющих достаточный вес в обществе, от феминисток до других лиц нетрадиционной сексуальной ориентации. Потому у них там на кораблях и царил бардак, а на кораблях нашего флота выполняются все положенные инструкции и отрабатываются как борьба за живучесть, так и различные другие типы тревог, в том числе и учебно-боевые.
   -Кхем, кхем, - кашлянул представитель президента по связям с общественностью, - вы только это перед журналистами не ляпните, а то нас потом все эти общественные деятели с говном смешают.
   -Вы забыли, что про меня пишут? - поинтересовался командующий КС. - Я тупой солдафон, мне можно. Тем более что нас и так уже смешивают.
   -Но всё же...
   -Что мы будем говорить общественности, - прервал нарождающуюся перепалку президент, - мы решим потом, а сейчас нам нужно решить, что мы будем делать.
   -Чтобы собрать флот, нам потребуется как минимум три недели, - первый высказался глава КС, - забрать корабли из системы Арктура нам никто не позволит, так как "защита Земли превыше всего", - напомнил он выдвинутый в своё время самими же САСШ тезис, - а остальные наши корабли слишком сильно разбросаны по другим системам и потребуется время на их сбор, так как нужно будет определиться, какие именно корабли мы можем отозвать, какие из них готовы к походу, а кого необходимо будет направить для "демонстрации флага".
   -Понятно. Что у нас с Альянсом? - поинтересовался президент у сидевшего тут же представителя САСШ в НАТО.
   -Я прозондировал почву, но не заметил готовности поддержать нас в возможной стычке, - последовал ответ.
   -А они понимают что, кто бы не был виновен в намечающемся конфликте, отвечать придётся всем, а не только нам? - задал риторический вопрос президент.
   -Понимают, но основная часть их кораблей находится в подчинении ООН, а немногие оставшиеся задействованы в охране колоний. У них нет столько средств, как у нас, чтобы содержать большой флот.
   -А кто вообще заказывал активацию нового Ретранслятора? - задал вопрос вице-президент. - Насколько я помню, мы не посылали таких запросов, так как в том направлении у нас только две колонии, и то одна совместная.
   -Запрос подали китайцы, - сообщил глава МИДа. - Они планировали расширять свою сферу в ту сторону. И кстати, ближайшая к системе, где произошёл контакт, колония большей частью заселена именно китайцами. Наших городов там только два, против шести китайских, двух индусских, одного бразильского, одного русского и трёх в прямом подчинении ООН. Именно с этой колонии и отправилась та злополучная экспедиция, и на неё же вернулась для ремонта. И да, так как эта планета относится к классу планет-садов, то колония находится под эгидой ООН и гарнизон там стоит именно из "голубых касок".
   -Тогда почему мы должны за них расхлёбывать? - удивился президент. - Облажалась эскадра под командованием ООН, колония так же находится под их эгидой, а флот выставлять должны только мы.
   -Там два наших города, - напомнил вице-президент, - и избиратели будут недовольны, если мы их бросим.
   -А мы их и не бросим, но вы же сами слышали, что ООН отказался отправить объединённые силы по нашему запросу для прикрытия колонии, а сами мы будем как минимум месяц собирать свои корабли в единый кулак и подготавливать их к возможным военным действиям. А раз так, то вполне можно будет посмотреть, как будет развиваться ситуация, заодно проведя переговоры со всеми заинтересованными сторонами, особенно китайцами, - озвучил свою идею президент.
   -А им не наплевать? - поинтересовался вице-президент. - Миллион туда, миллион сюда - для Китая это вообще не цифры, тем более учитывая, что в колонии они отправляют самых бесполезных членов своего общества.
   -На людей им может и наплевать, но вот как на пересыльную площадку для дальнейшей колонизации очень даже нет, - не стал спорить глава МИД, - так что защитить вложенные средства они будут желать не меньше чем мы.


   * * * * *


   Фавиус Оптирил окинул взглядом занятый делом экипаж, после чего вернулся к изучению карты, пытаясь понять, что их может ожидать. Проблема была в том, что противник был совершенно неизвестен, так как произошедшее боевое столкновение даже не определило, с кем разведчики имели дело, с кораблём с экипажем или автоматическим боевым модулем, которыми, насколько Фавиусу было известно, баловались кварианцы в своё время, пока не закрылись от всех "Железным занавесом". Единственное, что немного помогало определить возможный технологический уровень развития, это оставленный чужаками и выловленный турианцами буй, который учёные очень быстро распотрошили, убедившись, что ничего необычного в нём нет - стандартный маяк с заранее записанным непонятным сообщением, которое включалось при получении определённым образом структурированного радиосигнала. Скорее всего сообщение о том, кто произвёл активацию Ретранслятора и предупреждение о том, что ситуация по ту сторону ещё не разведана.
   Судя по полученным при изучении буя-маяка сведениями, электроника у чужаков была развита очень даже неплохо, как минимум ни в чём не уступая турианским образцам. А если учесть, что в подобных изделиях редко используют последние достижения электронной промышленности, то можно было сделать вывод, что в некоторых направлениях чужаки вполне могут превосходить турианцев, что не было чем-то неожиданным. Возможно раньше турианцев и удивило бы, насколько далеко продвинулся этот новый вид только недавно вышедший в галактику (а по-другому и быть не могло, если они только сейчас добрались до других видов), но не после знакомства с изделиями кварианцев и сравнения их с вышедшими из-под рук тех же саларианцев и азари.
   Именно поэтому турианцы отреагировали практически мгновенно, собрав достаточно сильный флот и сразу же направив его в систему, в которой произошёл контакт, с заданием взять под контроль местный Ретранслятор и заодно обозначить своё присутствие. Отправив же первый флот, они занялись подготовкой второго флота, который должен был усилить первый, а заодно сопроводить в систему мобильную станцию, которая должна была быть развёрнута там, на орбите одной из планет, чтобы можно было организовать там точку снабжения для разведчиков, которые будут заниматься поиском системы, из которой пришли чужаки, если они до того момента так и не появятся. Если же чужаки таки явятся, то станцию должны будут провести через Ретранслятор, чтобы организовать базу на другой стороне, где никаких признаков присутствия разумной жизни обнаружено не было, а значит, она будет в относительной безопасности и её можно будет использовать в роли опорной базы для флота.
   Но несмотря на то, что первый флот прибыл в систему почти шесть стандартных суток назад, никаких следов чужаков за это время так выявлено и не было, и это заставляло напрягаться. Конечно, вполне возможно, что чужаки просто испугались произошедшего и не рискуют возвращаться в систему, где у них произошло вооружённое столкновение с неизвестным противником. Но учитывая, как агрессивно они отреагировали на приближение к ним явно искусственного объекта, есть большая вероятность того, что они заняты сбором флота. Если это так, то они могут нагрянуть в любой момент, а значит, турианцам нужно продолжать накапливать силы. Но если в течение ещё нескольких дней чужаки не заявятся, то будет необходимо отправить на поиски их ближайшей планеты разведчиков, которые как раз закончат исследования систем по ту сторону пары Ретрансляторов.


   * * * * *


   Омега. Огромный астероид, когда-то давно превращённый в исследовательскую лабораторию и ещё не называвшийся Омегой. В следующем цикле тут размещалась второстепенная база снабжения одной из эскадр. Затем, на целую сотню тысяч лет, она оказалась заброшенной, пока протеане не превратили её в станцию по переработке руды, на которой базировался целый шахтёрский флот. И вот теперь пережившая несколько перерождений станция-астероид получила своё название и превратилась в пиратский притон, куда стекались все отбросы со всей галактики.
   Но постепенно Омега превращалась из обычного пиратского притона, которых по всей галактике было довольно много, в крупную перевалочную базу как самих пиратов, так и контрабандистов. И всё это благодаря трём разумным, за каждым из которых стояли крупные пиратские флоты. Одна азари и два саларианца сумели навести относительный порядок и заставить остальных пиратов соблюдать новые правила. Ну а те, кто был не согласен с этим, были вынуждены или покинуть Омегу, или исчезнуть без следа, или с ними произошёл несчастный случай. Эта троица наладила поддержание порядка не только в прилегающих системах, но и на маршруте, ведущем в Пространство Цитадели... на одном из маршрутов и именно это стало их ошибкой.
   Не так давно, всего каких-то полторы тысячи лет назад, как-то неожиданно появилась ещё одна станция, только позиционирующая себя как биржа наёмников. Но на самом деле там можно было не только заключить контракт с самыми разнообразными наёмниками, в том числе и заказать откровенным пиратам налёт на колонию конкурентов, но и заключить контракт на поставку любого имеющегося в наличии товара. Так же на этой станции и имеющейся в той же системе планете со вполне комфортабельными условиями для проживания можно было отдохнуть, получить высококлассную медицинскую помощь, получить консультацию специалиста в любой области и даже заключить контракт на развитие собственной колонии или поселения. При чём всё это за вполне разумные кредиты и в устраивающие заказчика сроки, а так же со страховкой от владельцев станции, которые гарантировали не только возврат средств, если предложенные ими специалисты не справляются с задачей, но и берутся бесплатно выполнить проваленный контракт.
   В общем, условия предоставляемые этой новой станцией, носившей странное имя "Тортуга", были более привлекательные для большинства перевозчиков и потенциальных клиентов, чем могла предоставить Омега. Да и назвать Тортугу просто станцией можно было только по старой памяти, когда она действительно размещалась на одном космическом объекте. Теперь же это целый конгломерат космических построек, разбросанных по всей системе и выполняющих самые различные функции, от обслуживания транзитных кораблей, их экипажей и пассажиров, до ремонтных доков и стояночных эллингов для кораблей ожидающих подходящего заказа наёмников со всей полагающейся для комфортного ожидания инфраструктурой. Единственное, в чём Омега выигрывала у конкурента, это более свободные законы и контроль более удобного и короткого маршрута из ПЦ в системы Термина, а так же контроль за несколькими системами с узлами Ретрансляторов во фронтире, которые позволяли быстро добраться до многих свободных колоний. Вот только Тортуга намного эффективней защищала крышуемый маршрут, а потому он хоть и был более длительным, требуя большего количества переходов на ССД, но он так же был и более безопасным, что привлекало многих перевозчиков, ведь это позволяло сэкономить на дополнительной охране.
   Понятное дело, что хозяева Омеги не могли смириться с тем, что конкуренты уводят у них прибыль и несколько раз попытались разными способами надавить на них, а один раз даже организовали масштабный налёт объединённого пиратского флота на саму Тортугу и на крышуемый ей путь. Вот только этот налёт закончился колоссальным разгромом, после которого ни один из выживших капитанов не желал больше ввязываться в подобные авантюры. Оказалось, что хоть кораблей у Тортуги и меньше, чем могла собрать Омега, но вот по своим боевым возможностям они многократно превосходят тот хлам, что был у большинства пиратов, и каждый штатный корабль Тортуги вполне мог разогнать группу из трёх-четырёх кораблей пиратов аналогичного класса. Действуя же эскадрой, корабли Тортуги были способны справиться и с пиратским флотом, так как они не только имели лучшие тактико-технические характеристики, но и были более сбалансированные между собой, прекрасно дополняя друг друга, а их экипажи обладали великолепной выучкой, сравнимой с таковой у экипажей в регулярных флотах ПЦ. Да и кроме технологического преимущества у Тортуги было огромное преимущество в централизованном управлении и тыловом обеспечении, что делало долговременный открытый конфликт с ней изначально проигрышной идеей.
   К счастью для владельцев Омеги, хозяева Тортуги не стали развивать конфликт и когда Омега предложила им заключить мир они согласились, после чего конфликт перешёл в экономическую сферу, в которой у Тортуги изначально было преимущество. Но к счастью, Тортуга не планировала захватывать контролируемый Омегой маршрут, а так же предпочитала работать с наёмниками, а не откровенными пиратами. В результате этого обе станции поделили данный рынок услуг, только Тортуга специализировалась на относительно законных военных компаниях и так называемой чистой контрабанде, а Омега на полностью незаконных и основном объёме нарко-контрабанды. Владельцы обеих станций договорились не вмешиваться в чужой рынок услуг и даже договорились об открытии на Тортуге "подпольного" рынка услуг пиратов с Омеги.
   В общем, все оказались довольны сложившейся ситуацией, и во фронтире и системах Термина установился относительный порядок, так что даже залётные батарианские пираты и работорговцы предпочитали придерживаться установленных правил и официально регистрироваться на Омеге.
   Понятное дело, что время от времени конфликты всё же случались, так как некоторые банды и пиратские организации теряли влияние, а на их место приходили более молодые и рьяные, да и на Омеге не было единой власти, что зачастую приводило к конфликтам. А ведь из трёх боссов Омеги двое изначально были саларианцами, а потому достаточно быстро на их место пришли другие, а за ними ещё одни... и ещё. Каждая смена босса сопровождалась проверкой его на прочность со стороны других крупных преступных организаций, так как заполучить себе такое хлебное место желал каждый.
   Впрочем то, что во главе третьей группировки хозяев Омеги стояла азари, конечно, сокращало количество попыток проверки на прочность, но зато делало подобные попытки более агрессивными и хорошо подготовленными, что всегда оборачивалось большой кровью и настоящими широкомасштабными боями, как на самой Омеге, так и в контролируемых боссом-азари системах. Оборачивались, пока триста лет назад, как раз после очередного подобного наезда, на Омеге не появилась одна весёлая танцовщица, которая очень легко сходилась с разумными. Появилась, а через сотню лет вдруг оказалось, что все три группировки как-то естественно стали единой структурой, во главе которой стоит бывшая танцовщица.


   * * * * *


   Во мраке космоса, внутри небольшого чёрного корабля пробудился от спячки разум. Первым делом он огляделся вокруг, оценивая ситуацию, и только после этого, убедившись, что вокруг всё спокойно и место его отдыха всё так же охраняется от излишне любопытных, обратил внимание на пришедшее сообщение, которое и послужило причиной преждевременной побудки. Запустив программу дешифровки, он распаковал файл и углубился в изучение пришедшей информации.
   Разум носил имя Текунис и являлся наследником памяти и мышления одного древнего саларианца, который когда-то согласился на сохранение своей памяти и мыслительных способностей. На тот момент его жизнь подходила к концу, потомков, которым он бы мог передать свои знания и последнюю волю, у него не было, так как всю жизнь он посвятил служению своему виду, а потому, он принял предложение Короля сохранить свои знания и особенность мышления. Ведь кто-то же должен был озаботиться тем, чтобы спасти его вид от будущей опасности, от ожидающего в бездне космоса Врага, ведь кроме самих саларианцев это было никому не нужно.
   Текунис отлично осознавал, что он не является тем самым саларианцем, но наследованная от него память и особенность мышления привели к тому, что он считал этого саларианца своим отцом, и именно потому, после того, как осознал себя как личность, взял себе его имя. Но вместе с тем, хоть Текунис и не считал себя саларианцем, он решил выполнить желание своего отца и сделать так, чтобы его родной вид не исчез, как многие другие до него. Многое уже было сделано для этого, но ещё больше оставалось сделать, так как сами саларианцы, несмотря на всю свою разумность, обладали несколькими неудобными для долговременного выживания особенностями. Например, у них был слишком короткий жизненный цикл. Это, в свою очередь, приводило к отсутствию сверхдлительного планирования, то есть дальше чем на десяток лет саларианцы никогда не заглядывали, больше занимаясь решением сиюминутных задач.
   Но, как говорится, если утопающий не желает принимать помощи спасателя, то это его личная проблема, а спасатели будут делать всё, чтобы вытащить утопающего из воды, даже если для этого его нужно иммобилизовать или вообще оглушить. Так и Текунис, когда не был занят выполнением задачи от Короля, претворял в жизнь планы по спасению саларианцев. Таких планов (основных) у него было три. Первый - это спасение саларианцев как вида, для чего Текунис основал несколько институтов: Институт проблем гибернации, Институт изучения криосна, Институт клонирования и сохранения генетического материала, - а так же более мелкие институты различной направленности, которым передавали решение частных вопросов поставленных первыми тремя институтами. Второй план - это сохранение саларианцев как разумных, для чего были созданы институты и лаборатории, занимающиеся проблемами переноса сознания на другие типы носителей, от выращенных специально для этого органических тел, до созданных искусственно роботизированных платформ. Ну и третий план заключался в сохранении саларианского наследия, который подразумевал под собой копирование памяти и мышления на различные платформы: органические, неорганические, кибернетические и псевдоорганические.
   Конечно, большинство стоявших перед ним проблем уже давно были решены в Улье. Но это именно что в Улье, чьи "технологии", мягко говоря, не сильно подходили для остальных разумных, а потому требовалось разработать целиком новые технологии, которые саларианцы придумали бы сами, без явной помощи посторонних. К тому же, многие варианты применяемые Ульем выглядели, да и были, очень уж впечатляющими и у большинства разумных вызывали если и не ужас, то омерзение точно, а потому мало кто согласится опробовать их на себе. Да и чтобы получить доступ к возможностям Улья нужно было стать его частью, а удостоиться такой чести нужно было ещё суметь. По крайней мере абсолютное большинство саларианцев точно были недостойны, по мнению Текуниса.
   Но сейчас ему будет некогда заниматься своим проектом, разве что запросит отчёт, когда будет проходить мимо одного из информационных буев. В данный момент ему пришёл приказ произвести разведку в той части космоса, куда сбежали в своё время турианцы. Причина такого интереса к этим отщепенцам была Текунису неизвестна, но раз Король приказал, значит причина есть и она значительна, чтобы привлекать для этой задачи лучшего разведчика Улья.
   Что же, с задачей он ознакомился, проверку своих систем произвёл, осталось только подобрать могущих пригодиться на этой миссии помощников и определиться с необходимыми платформами, проложить маршрут и можно будет выдвигаться.


   * * * * *


   Галактика просыпалась. Не то чтобы в ней до этого было скучно, совсем нет, те же саларианцы в последние три сотни лет так вообще очень активно начали шевелиться после того, как в одном из институтов генетики сумели таки подобрать необходимый набор генов, чтобы сделать жизнь саларианцев длинней, при этом сохранив их скорость мышления и не добавив в геном вредных мутаций.
   Вообще, с генетикой в Пространстве Цитадели сложилась достаточно забавная и странная ситуация - лучше всего в генетике разбирались саларианцы, но не потому, что были какими-то сверхспециалистами в этой области, а потому, что остальные довольно сильно отставали от них в этой области. А ведь саларианцы, с их постоянной спешкой, были не самыми лучшим вариантом для изучения генетики, так как там требуется огромная усидчивость и многочисленные, затягивающиеся на года и даже десятилетия эксперименты. Азари же, несмотря на свою долгую жизнь настолько сильно боялись что-то менять в своём геноме, опасаясь напортачить и потерять своё природное преимущество, что эта отрасль науки у них находилась чуть ли не в зачаточном состоянии. Турианцы же после произошедшей трёпки от кроганов были вынуждены ограничить исследования в сфере генетики из-за нехватки кредитов, так как вначале требовалось восстанавливать промышленность, потом поднять уровень жизни до довоенного, потом на них нагрузили патрулирование части границ ПЦ, затем их стали привлекать для несения службы в СБ Цитадели и для охраны колоний. В общем, куда тратить кредиты, ресурсы и силы находилось всегда, а ведь кроме генетики нужно было вкладываться и в другие направления науки, особенно в связанные с созданием вооружения, так как у кроганов регулярно появлялись новые образцы оружия и кораблей. Остальных же можно было не учитывать, так как все свои ресурсы они направили на то, чтобы догнать виды успевшие освоить технологии масс эффекта раньше и продвинувшиеся в их использовании дальше.
   Конечно, оставались ещё кварианцы, которые в буквальном смысле были вынуждены выделить огромные средства для этого направления науки, но они давно уже отгородились от остальной галактики заслоном из гетов и напрямую ни во что не вмешивались, а за некоторыми их, уже успевшими для самих кварианцев стать устаревшими, технологиями, иногда появляющимися непонятно как на рынке, устраивались полноценные сражения, как экономические, так и с помощью оружия.
   Так же можно было бы вспомнить Листени, которые сделали генетические исследования своей специализацией, но они так же предпочитали не высовываться и не сильно распространяться о своих успехах в этом направлении. Им вполне хватало того, что они продавали всем желающим медигель-регенератор и несколько других медицинских препаратов.
   Так что появление в галактике людей должно было привнести во все сферы деятельности разумных изрядную долю хаоса, замаскированного под порядок. Оставалось только внимательно наблюдать за этими процессами, получая очередной повод для смеха...
   -И набрать побольше инкубаторов с новым геномом первым, - с этой мыслью Чёрный "дёрнул" за одну из нитей ментальной сети Улья.
   Получив отклик от абонента, он тут же сформировал и отправил мысль-приказ о подготовке рейдерской группы, которая должна будет выдвинуться в направлении места обитания людей сразу же, как только Текунис завершит разведку и отчитается. Чёрный на секунду задумался, пытаясь поймать промелькнувшую мысль, после чего отправил новый приказ: замаскировать рейдеры под батарианских пиратов-работорговцев, - не стоит будоражить людей раньше времени. Пусть они лучше обратят внимание на батарианскую гегемонию, которая пошлёт их далеко и надолго, в результате чего люди будут вынуждены ускоренными методами развивать свой флот и осваивать новые системы в направлении Скиллианского предела, чтобы они не достались батарианцам. Это создаст точку напряжения и вынудит заняться "гонкой вооружений" людей и батарианцев, что привнесёт в галактику новый стимул к развитию, а то в последние пятьсот лет как-то все вновь начали "впадать в спячку", привыкнув к регулярно происходящим с его подачи "случайностям". Да и действовали его агенты в основном в системах Термина, не особо суясь в тот же фронтир или "Аттический траверс", где до недавнего времени исследователями из Пространства Цитадели велись активные "археологические раскопки", в поисках сохранившихся от протеан "образцов технологий, которые можно было бы освоить и использовать". Настоящих же археологических экспедиций за всё это время было отправлено что-то около сотни, что для такого времени и такого объёма пространства звучит как полное отсутствие интереса к протеанскому наследию в историческом плане.
   Кстати, по поводу "Аттического траверса" нужно будет уточнить после того, как Текунис всё разведает в секторах людей. Ведь насколько Чёрный помнил, именно территории людей наиболее широко граничили с данной территорией и многие человеческие компании начнут закладывать там свои колонии. По крайней мере именно так было в доставшихся ему воспоминаниях. Сейчас-то ситуация сложилась немного по другому, но люди то об этом не знают, и если их никто специально не просветит, то действовать они должны будут примерно так же... ну, с учётом различных флуктуаций. Правда, есть достаточно большая вероятность того, что люди всё же будут действовать немного не так или совсем не так - всё же и контакт, скорее всего, произошёл совсем не так, как он помнил. Да и не факт, что у людей точно такая же ситуация, какая была по его воспоминаниям. На эту мысль его навело то, что остальные встреченные им разумные виды хоть и были очень похожи на то, что он помнил по игре, но одновременно с этим и отличались. Вполне возможно, что это было связано с тем, что он застал их во времена, намного предваряющие показанное в игре, а дальше они развивались уже в кардинально изменившихся условиях, но нельзя отрицать и того, что события тут всё же отличаются от того, что он помнил, тем более, что в игре Чужих как раз и не было.
   Правда, главные переломные точки тут всё же присутствовали - Ретранслятор Мю действительно оказался именно в такой ситуации, как она была описана, Илос так же был найден и там действительно имелся комплекс лабораторий, который приспособили под хранилище анабиозных капсул, и Страж, протеанский ВИ, так же оказался на своём месте, продолжая бессменно нести свою вахту и охранять покой мертвецов и доступ к Каналу - созданному протеанами Ретранслятору массы, ведущему прямо на Цитадель. Ах да, хранители Цитадели действительно оказались перепрограммированными, вот только очень грубо и примитивно - им, что называется, "по живому" отрезали приём внешних сигналов, из-за чего внести дальнейшие изменения в их поведение не представляется возможным без возвращения этой функции. Вот только если включить эту функцию, то Властелин сразу же получит доступ к их функциям и отдаст приказ на перевод Цитадели в режим ретранслятора, что хотелось бы избежать, по известным причинам.
   Вот, кстати, ещё одна странность. Почему Жнецы в таком важном вопросе полагаются на Хранителей? Почему на Цитадели нет дублирующего механизма, работающего независимо от системы Хранителей? Вопросов куча, но ответов на них нет, так как без доступа к механизмам Цитадели и изучения самих Жнецов получить их не удастся. Да и с самими Хранителями так же не всё так просто. Например, вывозить Хранителя с Цитадели не имеет смысла, так как он практически сразу... прекращает функционирование, а его структуры, как органические так и нет, начинают с ураганной скоростью разлагаться, что не позволяет проводить их изучение в нормальных условиях. Заниматься же изучением Хранителей на самой Цитадели не так просто, так как приходится скрываться от всех, а СБЦ, что бы про неё не говорили и писали в сети экстранета, всё же организация серьёзная и хорошо знает своё дело. По этой причине знаний, как про саму Цитадель так и про её Хранителей, очень мало и все они получены через третьи руки, а исследования проводились учёными-экстремалами, которые рискнули заняться этим вопросом в одиночку. Сам Чёрный на Цитадель не лез, так как отлично знал и себя, и остальных разумных, а потому понимал, что в этом случае начнётся. А если начнётся его прямое противостояние с образующими видами Цитадели, то Властелин получит отличную возможность для того, что организовать под шумок свою атаку на Цитадель. Учитывая же, что ему не нужна победа, а только лишь активация ретранслятора Цитадели, то у него это может и получиться.
   Так что Чёрный решил оставить всё как есть, только взяв под контроль Илос и ведущий к этой планете Ретранслятор да мониторя всё происходящее в галактике, для чего, правда, пришлось немного поднапрячься и найти того, а вернее тех, кто скрывался под именем Теневого Посредника*. Единственное, пришлось признать, что даже со всеми доступными ему средствами затраты времени на то, чтобы подчинить себе всю структуру Теневого Посредника, потребуется слишком много времени, настолько она была разветвлена и продублирована, и потому пришлось ограничиться всего двумя руководящими фигурами. Конечно, он мог захватить и всю структуру ТП, но только силовым методом, что привело бы к потере части структур, а значит и уменьшению возможностей по добыче информации, что было неприемлемо, да и привлекло бы повышенное внимание со стороны спецслужб. Ах да, за Теневым Посредником стояли именно спецслужбы, что было не удивительно и вполне себе ожидаемо, так как такая структура просто не могла бы существовать без контроля со стороны этих органов.


  _____________________


   *"Shadow Broker"/"Теневой Посредник"(в русском переводе "Серый Посредник", что не совсем верно, так как отражает только дин аспект деятельности этой группировки) - согласно оговоркам Барла Вонга это не один разумный, а целая группа занимающаяся сбором информации и её продажей. Так же из первой игры легко понять, что вся предоставляемая ТП информация никогда не даёт получившему её кардинального преимущества. Да и никакой конкретной информации получить таким образом нельзя, как и действительно секретную информацию касающуюся видов Цитадели - азари, саларианцев и турианцев, что приводит нас к выводу, что за этой структурой стоят спецслужбы. Так же на это указывает то, что ТП существует довольно долго и все, кому нужно, про него знают, но при этом то же ГОР не допустило бы существование подобной неподконтрольной структуры. То же самое относится к тем же СПЕКТРам, которые могут творить всё, что пожелают, а потому давно уже собрались бы и зачистили или взяли под контроль ТП.


   * * * * *


  

Глава 3.


   Фавиус Оптирил смотрел на транслировавшееся на общий монитор в рубке флагмана изображение и чувствовал, что несмотря на все попытки сохранять полную невозмутимость, его левый глаз начинает подёргиваться в нервном тике.
   После того, как турианцы собрали в конфликтной системе оба своих флота и начали собирать третий флот, а неизвестные так и не появились, для их поисков были отправлены разведывательные фрегаты, благо примерное направление поисков было известно. Достаточно быстро, всего за каких-то десять стандартных дней, искомая система была обнаружена. Ещё шесть дней было потрачено на сбор сведений о предполагаемом противнике - всё же турианцам не хотелось бы ошибиться и ввязаться в конфликт с ещё одним неизвестным видом. Шанс этого был мал, но всё же исключать подобное развитие ситуации было нельзя.
   Ну а пока шли поиски и проводилась разведка найденной системы, параллельно турианцы изучали системы по ту сторону активированного Ретранслятора, заодно разворачивая там пригнанную мобильную станцию в базу обеспечения флота.
   И вот убедившись, что это именно те, с кем столкнулся в огневом контакте разведчик, а заодно собрав о них максимально возможное количество информации и подогнав в систему с Ретранслятором ещё один флот, турианцы выдвинулись двумя флотами в систему, в которой обитал этот новый вид. Правда, сразу врываться в систему турианцы не стали, остановившись во внешней части "облака Оорта", что гарантировало задержку от обнаружения почти в "год". Впрочем, турианцам не требовалось столько времени, а пауза была нужна для выбора подходящего плана действий и окончательной его корректировки, а так же уточнения ситуации в системе.
   После того, как разведчики вернулись и стало понятно, что флот в системе достаточно скромный, было решено выдвигаться только одним флотом, оставив второй в резерве на случай, если аборигены решили устроить ловушку и отвели большую часть своих кораблей за пределы ближней сферы системы в ожидании появления турианцев. Правда в последнее, глядя на происходящее в системе, мало кто из офицеров верил, но было решено перестраховаться.
   И вот сейчас Фавиус стоял и смотрел на творящееся возле планеты, с трудом подавляя нервный тик, так как флот турианцев, опасаясь нарваться на неучтённый сюрприз, затормозил после короткого ССД перехода достаточно далеко от планеты и ещё даже не вышел на дистанцию хоть какой-то уверенной стрельбы, а противник уже потерял три своих корабля. Один фрегат, уклоняясь с траектории одного из множества взлетающих с планеты кораблей, пересёк курс начавшего с ускорением выходить на траекторию разгона сверхкрупного грузовоза, который просто отшвырнул относительно маленький, по сравнению с ним, военный корабль на проходивший неподалёку крейсер, в результате чего оба военных корабля столкнулись. В данный момент крейсер летел по инерции вокруг планеты, явно ведя борьбу за живучесть и непонятно было чем она закончится, а фрегат, отстреливая спасательные капсулы, рухнул на планету. Ну а с третьим кораблём, крупным фрегатом, судя по всему разрушителем, вообще непонятно что случилось, но глядя на то, в какой спешке экипаж покидает корабль, можно сделать предположение об аварии реактора. И это за каких-то десять минут с момента появления турианцев в системе!
   -Адмирал... - обернулся к Фавису командир флагманского тяжёлого крейсера.
   Ну да, в первом флоте турианцев не было ни дредноутов, ни тяжёлых носителей малоразмерных космических аппаратов, так как ставка делалась на манёвренность и "скорость", чтобы успеть выскользнуть из ловушки, если она есть. А вот во втором флоте, ожидавшем в "облаке Оорта", было сразу три дредноута последнего поколения и два тяжёлых носителя. В сочетании с сопровождающими их крейсерами и фрегатами это была грозная сила способная переломить ход любого сражения.
   -Вывести флот на дальнюю орбиту, за пределами дистанции эффективной стрельбы крейсеров, - после продолжительного обдумывания, в ходе которого флот турианцев продолжал приближаться к планете и сосредоточенному на его орбите флоту, начал отдавать распоряжения Фавиус. - Как только займём необходимую позицию, отправите к этим... аборигенам катер с переговорщиками, - судя по долгой паузе и шевелению мандибул, турианец явно хотел назвать местных как-то по-другому, но сумел сдержаться, - попробуем всё же установить контакт.
   Отдав приказание, адмирал мысленно добавил сам для себя: "Иначе меня же засмеют, что пришлось давать бой этим недоразумениям."
   Понаблюдав, как командир флагманского корабля передаёт его указания на другие корабли, Фавиус уже было вернулся к созерцанию передаваемой одним из разведывательных дронов картинке, когда раздался крик одного из операторов контроля космического пространства.
   -От флота противника отделилась и движется в направлении нашего флота быстро разгоняющаяся цель!


   * * * * *


   В последствии комиссия, разбирающаяся в причинах начала конфликта, получившего имя "Войны первого контакта", в которую входили представители обеих сторон конфликта, так и не смогла установить причину запуска тяжёлой противокорабельной ракеты одним из ракетных разрушителей людей по причине его гибели от бортового залпа одного из крейсеров турианцев. Большинство специалистов склонилось к выводу, что произошло фатальное стечение обстоятельств, в ходе которого халатность к своим непосредственным обязанностям и натянутые нервы одного из операторов наложились на технический сбой, произошедший из-за отсутствия своевременного должного обслуживания "электронных мозгов" прицельного комплекса. По этой же причине сигнал на самоуничтожение не прошёл и ракета, разогнавшись, на последнем участке траектории, до скорости в пять процентов от световой и нарастив свою массу до десяти тонн, прошла, практически не заметив, кинетический щит отчаянно пытавшегося уклониться турианского крейсера и влепилась в его борт, испарив почти треть корабля. Удар пришёлся в носовую часть, в результате чего погибли все старшие офицеры кроме стармеха, но оставшаяся часть корабля, пусть и получив сильнейшее облучение, уцелела, а благодаря уцелевшему масс-ядру сумела выжить и часть экипажа, что находилась в уцелевших отсеках корабля. В последствии всех выживших эвакуировали, отправив их в центральный госпиталь для проведения лечения от лучевой болезни, а останки корабля были оттащены на дальнюю орбиту планеты, где они впоследствии попали в руки людей.
   Но всё это было потом, а в тот момент турианцам ничего не оставалось, кроме как атаковать. Флот турианцев, оценив результат попадания всего одной ракеты, сразу же пошёл на сближение, одновременно с этим ведя интенсивный огонь из орудий главного калибра и выпуская свои истребители и торпедоносцы. Фрегаты мгновенно рассредоточились на фланги и собрались группами по семь-двенадцать единиц, после чего разошлись в стороны, совершая охват флота противника и создавая угрозу торпедной атаки. Торпедоносцы и истребители вначале держались за крупными кораблями, прикрываясь их кинетическими щитами, но как только ОГК крейсеров начали перегреваться, в результате чего те были вынуждены снизить интенсивность стрельбы, устремились вперёд, чтобы торпедировать крейсера людей или хотя бы заставить их выйти из артиллерийской перестрелки и озаботиться собственной безопасностью.
   Стремительная атака турианцев позволила им проскочить участок, на котором противокорабельные ракеты землян были наиболее эффективны, после чего ввязаться в артиллерийскую дуэль на ближнем расстоянии. Кинувшиеся же вперёд космоистребители турианцев перехватили МЛА людей и позволили торпедоносцам отстреляться практически безнаказанно - попадания лазеров ПОИСК можно было не считать, так как тяжёлая броня торпедоносцев была способна выдерживать достаточно длительный обстрел из них.
   Порядки людей смешались, некоторые корабли, в попытке уклониться от торпед, даже умудрились столкнуться, и сразу стало видно, что флот представляет из себя не единую структуру, а просто несколько групп кораблей разного подчинения. В сложившихся условиях каждая такая группа действовала обособлено и, судя по всему, не обговаривая свои действия с другими группами. Кто-то продолжал упорно вести огонь, положившись на свои средства ПРО, кто-то совершил манёвр уклонения, нырнув на более низкую орбиту, кто-то принялся действовать не как эскадра, а как случайная группа кораблей - каждый сам по себе, а кто-то вообще кинулся наутёк. В общем, разброд и шатание.
   Преследовать убегающих турианцы не стали, сосредоточив своё внимание на тех, кто продолжал огрызаться, очень быстро подавив сопротивление и уничтожив часть кораблей, а остальных принудив или к сдаче или к бегству. После пуска ракеты прошло меньше часа, когда сражение закончилось и турианцы приступили к оценке полученных кораблями повреждений и потерь среди личного состава эскадрилий МЛА.
   Погибшие среди пилотов истребителей и экипажей торпедоносцев были единственными потерями у турианцев, так как система самообороны кораблей оказалась на редкость эффективной и оборудована не только лазерными турелями, но и кинетическими скорострельными пушками и ракетами. Последние, как оказалось, отлично сбивали кинетические щиты и ослепляли сенсоры системы ККП, после чего МЛА становился лёгкой мишенью для кинетической турели. Так же, несколько турианских истребителей было сбито истребителями противника, часть из которых оказалась достаточно манёвренными и тяговооружёнными. Но большая часть МЛА людей оказалась всё же хуже, чем их собратья по классу у турианцев, а потому те, вначале, сумели связать их боем, не позволив помешать торпедоносцам выйти в атаку, после чего часть сбили, а часть вынудили искать убежища на планете, так как вернуться на свои корабли они уже не могли.


   * * * * *


   Небольшой чёрный кораблик удобно разместился в старом кратере на одной из лун третьей планеты системы, скрываясь в тени от склона этого самого кратера, из-за чего он был совершенно незаметен в оптическом диапазоне. Для тепловой же маскировки он отводил тепло в грунт, заглубив в почву специальный теплообменник. Пользуясь тем, что сейчас вокруг второй планеты было огромное количество искусственных объектов, как кораблей, МЛА, дронов и спутников связи, так и различного технологического мусора, а так же тем, что было непонятно, что там где и кому принадлежит, он отправил несколько своих спутников-шпионов, которые в одностороннем порядке транслировали ему информацию о происходящем на орбите планеты.
   Этот корабль оказался в этой системе немногим раньше, чем турианцы, и успел насмотреться на происходящее, а потому победа турианцев не стала для обитавшего внутри корабля разума чем-то неожиданным. Единственное, что привлекло его особое внимание, это применённые неизвестными инопланетниками дальнобойные торпеды, попадание одной из которых чуть не уничтожило турианский крейсер. Попади торпеда немного ближе к центру корабля и она вполне могла задеть ядро массы, после чего от корабля бы мало что осталось. А ведь корабли Верных были не самыми слабыми и не сильно уступали кораблям того же кроганского Ордена Стражей, будучи оснащёнными очень мощными ядрами массы они имели более прочные кинетические щиты, как для своих классов. Тот же их крейсер вполне мог в одиночку вести перестрелку с двумя кораблями аналогичного класса Новых турианцев. Понятное дело, что о победе речь не шла, но он бы и не проиграл, а продержался столько, сколько нужно. Правда нужно учесть, что речь шла про чистую артиллерийскую дуэль, а применение бортовых торпедоносцев кардинально меняло ситуацию, давая кораблям Верных преимущество, так как более мощное масс-ядро давало их кораблям повышенную манёвренность, а значит уменьшало шансы быть торпедированными.
   Но как уже говорилось, торпедное вооружение пока было единственным, что сумело привлечь внимание наблюдателя, так как всё остальное оказалось не то что на посредственном уровне, а скорее даже ниже нижней планки. Координации действий никаких - если в самом начале корабли аборигенов ещё как-то пытались действовать как единое подразделение, да и тогда было видно, что отдельные эскадры и корабли не слишком между собой сработаны, то с началом сражения стало ясно, что они вообще не умеют сражаться в составе единого флота. Орудия кораблей оказались невероятно низкого могущества. Пожалуй их можно было сравнить с таковыми времён если и не создания Совета Циатдели, то до времён войны с рахни уж точно. То же самое относилось к кинетическим щитам. Так же корабли местных были невероятно медлительные и неповоротливые, даже фрегаты по манёвренности не очень сильно превосходили крейсера турианцев, а ведь разница должна была быть значительной, учитывая такую разницу в классе. Все эти три фактора говорили о невероятно слабых ядрах массы, применяемых на кораблях, и с большой вероятностью указывало на отсутствие необходимости увеличивать боевой потенциал кораблей по причине того, что крупных вооружённых конфликтов этим видом не велось, а для решения задач подавления сепаратистских настроений хватало и таких кораблей.
   Но во всём этом был один момент, который следовало учитывать, данная колония явно не была основной - кроме небольшого грузо-пассажирского терминала никакой другой космической инфраструктуры на орбите планеты не было. А учитывая, что крейсера не могут сесть на планету, то в этой системе флот только нёс вахту, а базировался явно где-то не тут. Да и "солянка" из кораблей явно намекала на то, что эта планета колонизирована хоть и одним видом, но разными хозяевами. Вполне возможно, что местные имеют что-то общее в плане государственного устройства с азари, у которых так же имеется огромное количество республик, да и крупные корпорации так же зачастую осваивали свои собственные планеты, в одиночку или в складчину. Нечто подобное вполне могло быть и тут, и тогда становилось понятно, почему корабли действовали так разобщённо и имели настолько низкий боевой потенциал.
   Но это была всего лишь теория, которую следовало подтвердить или опровергнуть, а пока требовалось собрать как можно больше информации, в том числе и с планеты.
   На чёрном корпусе корабля открылся скрытый ранее люк, из которого наружу вылетело несколько не менее чёрных космических аппаратов, которые сразу же направились в сторону планеты. Преодолев примерно треть расстояния, каждый из аппаратов разделился на две половинки, одна из которых продолжила лететь вперёд, только уже по инерции, а вторая скорректировала свою траекторию полёта так, чтобы пройти в отдалении от флота турианцев, одновременно отвлекая на себя внимание, собирая информацию о полученных турианскими кораблями повреждениях и показывая им, что за ними кто-то наблюдает. Это должно заставить их шевелиться активней и ожидать возможных гостей, одновременно ведя активный поиск других планет, принадлежащих новому виду. Но как только к модулю-носителю приближался для разведки дрон или истребитель, тот сразу же уходил в ускорение, уклоняясь от встречи и покидая орбиту планеты.
   Сам же корабль, после того, как выпустил МЛА, отсоединил теплообменник, перешёл на внутренние тепловые накопители и покинул своё убежище, переместившись на гравитационной тяге на обратную сторону луны, после чего включил ракетный двигатель буквально на секунду, придавая себе ускорение и ложась на траекторию, которая должна будет увести его от естественного спутника планеты и скрыть от поиска.
   Отделившиеся от носителей и летящие по инерции капсулы, разгоняемые гравитационным полем планеты, чиркнули по верхнему слою атмосферы, сбросив скорость, и ушли на долгий виток вытянутой в эллипс орбиты. Так как капсулы двигались по инерции и не подавали никаких признаков жизни, оставаясь безжизненными "камнями", то были восприняты системами ККП турианцев и системой ПКО людей как случайные астероиды или куски технологического мусора, которого после короткого космического сражения летало вокруг планеты в достаточном количестве по самым различным траекториям. А так как скорость у них всё же была немного разной, а входили в атмосферу они хоть и примерно с одного направления, но в разных местах, то особого внимания они не вызвали.
   Капсулам потребовалось два витка, чтобы сбросить скорость окончательно и упасть-таки вниз. За это время турианцы разобрались с повреждениями своих кораблей, отправили отчёт ко второму флоту, так и продолжавшему ожидать в "облаке Оорта", и подготовили план десантной операции, после чего начали высадку десанта первой волны для захвата плацдарма. По "чистой случайности" все места падений капсул оказались в отдалённых, от городов людей и места высадки турианского десанта, районах и не привлекли к себе особого внимания, тем более, что все капсулы упали в воду, а потому искать их следы было бессмысленно, да и некогда. Впрочем, турианцы всё же направили разведывательных дронов к ближайшему к ним месту предполагаемого падения, так как в системе имелись неизвестно кому принадлежащие наблюдатели, и если бы место падения было не в воду, то по оставленному следу можно было бы понять, разведчик это или действительно космический мусор. Но поняв, что скорее всего "метеорит" упал в воду, прекратили поиски, ограничившись рассылкой предупреждения всем подразделениям о возможном присутствии в зоне боевых действий посторонних.
   Сами же капсулы после падения в воду раскрылись и трансформировались в вариант для подводного плавания, после чего покинули место своего приводнения. Им предстояло найти подходящее место и выгрузить на берег роботов-разведчиков, которые должны будут наблюдать за происходящим, передавая собранную информацию узконаправленной передачей на свою базу.


   * * * * *


   -Госпожа матриарх, - раздавшийся из динамика селектора голос секретарши заставил Бенезию оторваться от чтения, - вашу дочь доставили.
   -Пропусти их, - приказала матриарх, коснувшись сенсора микрофона.
   Через две секунду дверь в её кабинет открылась и внутрь вошла небольшая процессия из двух матрон и одной девы. Последняя явно чувствовала себя не в своей тарелке и не знала куда деть руки, то сцепляя их в замок, то пряча за спину, то делала ими движение, как будто хотела засунуть их в карманы, но не находя их, ещё больше смущалась и вновь сцепляла их в замок перед собой.
   -Госпожа... - слегка кивнула одна из матрон, одетая в лёгкое облегающее платье "в пол" лилового оттенка с открытой спиной.
   -Госпожа, - на секунду вытянулась в струнку вторая матрона, одетая в легкий бронескафандр "Призрак", который предпочитали носить азари, имеющие достаточно средств и связей, чтобы его приобрести, после чего расслабилась и встала свободно, расставив ноги на ширину плеч и сцепив руки в замок за спиной.
   -Мама... - смущённо пискнула явно очень молодая, лет семидесяти всего, дева.
   -Рассказывайте, - Бенезия отложила в сторону листы документа, который только что изучала, и откинулась на спинку кресла.
   -Мам, я... - начала говорить дева.
   -Помолчи, пожалуйста, немного, - остановила дочку матриарх, заставив ту занервничать ещё больше, - вначале я хотела бы выслушать твоих сопровождающих. Слушаю, - перевела она своё внимание на матрону в платье.
   -Всё прошло без эксцессов, - доложила та, - представитель Тортуги был очень вежлив и обходителен, а так же попросил "не сильно ругать девочку", так как ничего серьёзного не произошло и всё закончилось хорошо. Мисс Лиару тщательно проверили и никаких признаков наличия инородных включений не обнаружили. У меня всё.
   -Что ты скажешь? - повернулась Бенезия к матроне в броне.
   -Представители Тортуги явно были заинтересованы в том, чтобы передача вашей дочери прошла без эксцессов, - доложила та. - Всё время, с момента выхода из Ретранслятора во фронтире, нас сопровождала полноценная звезда из крейсера и четырёх фрегатов, судя по всему разрушителей.
   -Были какие-то поводы к этому? - поинтересовалась Бенезия.
   -Я не заметила каких либо отклонений от стандартной ситуации в тех местах.
   -Ясно. Что-то ещё?
   -Нет.
   -Хорошо. Можете быть свободны, полные отчёты жду завтра, - отпустила подчинённых матриарх.
   Дождавшись, когда обе матроны покинут кабинет, Бенезия коснулась сенсора микрофона.
   -Меня ни для кого нет.
   -Слушаюсь, - последовал ответ от секретарши.
   Посмотрев на нервничающую дочку, матриарх грустно вздохнула и поднялась из-за стола, обойдя который она подошла Лиаре и обняла ту.
   -Как же я испугалась, Маленькое Крылышко. А если бы с тобой что-то случилось? Если бы представители Тортуги не успели тебя отбить?
   -Извини, мам, - Лиара уткнулась матери в плечо, обхватив её руками, - я так увлеклась идеей узнать, что произошло с протеанами, что забыла про опасность.


   -И всё же, зачем ты отправилась на эту планету? - поинтересовалась Бенезия у дочери и сделала очередной глоток напитка из высокого стакана. - Ты же знаешь, насколько опасно посещать закрытые миры и какие меры предпринимают все разумные к тому, чтобы количество таких миров не увеличилось.
   Мать с дочкой сидели в небольшой комнате, которую матриарх использовала для краткого отдыха, когда было слишком много работы для того, чтобы сходить куда нибудь, и пили травяной настой, который её научила заваривать бабушка, в свою очередь научившаяся этому где-то в системах Терминуса, во время одного из своих посещений этого региона, во времена своей молодости.
   -Понимаешь, я узнала, что ксеноморфы намного более древний вид, чем протеане, - начала рассказывать Лиара, у которой, как только она начала рассказывать про то, что её интересовало, сразу же пропало любое смущение, - а ещё они имеют телепатическую связь между собой.
   -Как рахни, - понимающе кивнула Бенезия.
   -Похоже, но не совсем. Впрочем, это сейчас не важно, а важно то, что с помощью Объятий Вечности получить доступ к этой их связи можно через любую особь в Улье, а значит, и добраться до их общей памяти, где должно быть много всего интересного, в том числе и про протеан.
   -Так уж и через любую, - усомнилась Бенезия, которая прекрасно знала, сколько времени и усилий те же саларианцы и её сородичи потратили на изучение этого вида, но никто так и не сумел достучаться до разума ксеноморфов. Максимум, чего удавалось добиться, это временного обманчивого подчинения, пока ксеноморф не находил способ освободиться, а уж провести с ними Объятия Вечности было ничуть не лучше, чем добровольно выстрелить себе в голову из дробовика.
   -Через любую, - уверенно подтвердила Лиара, - но для этого нужно сделать так, чтобы выбранный тобой ксеноморф сам захотел провести с тобой Объятия.
   -И как ты себе это представляешь? - вздохнула матриарх. - Или ты думаешь, что до тебя никто не пробовал?
   -Пробовали, - согласилась Лиара. - Но пробовали силой, а тут нужно суметь заинтересовать. Показать, что ты не объект охоты, а... - девушка замолчала на несколько секунд, подыскивая подходящее сравнение, - а потерянный член Улья. Что ты такая же как они.
   -И как ты себе это представляешь?
   -Не знаю, - сразу же сникла дева. - Именно ответ на этот вопрос я и пыталась найти.
   И кто тебя на это надоумил? - поинтересовалась Бенезия. - Где ты набралась этих мыслей?
   -Ну-у... - Лиара смущённо опустила взгляд, уткнувшись в свой стакан с настоем, после чего призналась: - Я была на Омеге и пообщалась с Арией.
   -Ты ведь знаешь, какая у неё репутация? - уточнила матриарх, с трудом удержавшись, чтобы не вздрогнуть.
   Не то чтобы Бенезия не знала, что в своих поездках по галактике, её поздняя дочка зачастую умудряется попадать в такие места и контактировать с такими разумными, что у матери любого другого вида, узнай про такие ситуации, случившиеся с её ребёнком, вполне мог случиться сердечный приступ, совсем нет. Матриарх прекрасно знала про это, и хотя переживала за свою дочку, но подобное поведение было в порядке вещей для дев азари, разве что зачастую они влипают в такие ситуации, вступая в различные отряды наёмников или пиратские группировки, а потому оставалось только смириться. Но контакты с Арией, хозяйкой Омеги, причём не просто контакты, а личный разговор, находились за пределами разумного риска даже в понимании азари.
   -Мам, я может и молодая, но не дура, так что отлично понимаю, что нельзя стать во главе Омеги и при этом не запачкаться, - с осуждением посмотрела на мать Лиара.
   -Я не это имела ввиду, - вздохнула Бенезия. - Ходят слухи, что она имеет выход на всех влиятельных разумных или группы таковых разумных. Вроде как даже Серый Посредник не продаёт про неё информацию, а несколько СПЕКТРов, решивших копать под неё, просто пропали без следа. Говорят, что у неё даже есть выход на кварианцев.
   -Мама, но это же всего лишь слухи! - возмутилась Лиара. - Я понимаю, что "дыма без огня не бывает" и Ариа действительно имеет связи среди высокопоставленных и влиятельных разумных, без этого она просто не смогла бы удержаться как глава Омеги и добывать товары последнего поколения, но не нужно наговаривать на разумных лишнего только потому, что они тебе не нравятся. То же мне придумали, на кварианцев у неё есть выход, да их уже как тысячу лет никто в глаза не видел.
   -Ну-ну, не нужно так эмоционально реагировать, - успокаивающе подняла ладонь Бенезия, - и никто на Арию не наговаривает. Просто имей ввиду, что она намного более скрытная, чем многим кажется, а "скелетов в шкафу" у неё больше, чем у многих матриархов. А лучше вообще постарайся больше с ней не встречаться, да и в системы Термина больше не лезть.
   -Я постараюсь, - после короткого колебания пообещала Лиара.
   -Вот и ладно, - решила больше не поднимать этот вопрос Бенезия. - Лучше расскажи, что там с твоим докладом по протеанам, про который ты как-то упоминала. Готов уже?..


   Как только за дочкой закрылась дверь, с лица Бенезии пропала улыбка и она несколько секунд сидела неподвижно, обдумывая какую-то мысль, после чего решительно развернула голографический терминал и принялась писать письмо Арии. Матриарх очень любила свою младшую дочку, а потому старалась по мере возможности защищать её от различных опасностей. Ариа же была не просто опасностью, а потому следовало оградить Лиару от поползновений со стороны этой...


   * * * * *


   Мысленно хмыкнув, Чёрный свернул пришедший с Тортуги доклад и подключился к общему виртуальному пространству Улья. Конечно, можно было просто отправить сигнал Пании с Никой, что они ему вскоре потребуются, и подождать, пока они выберутся из коконов и прибудут к нему сами, но он предпочитал действовать лично. Да и с чисто психологической стороны это было полезно, так как повышало уровень доверия к начальству, то есть к нему любимому. Не то чтобы ему как-то требовалось повышать верность этих двух азари к себе, но это позволяло сохранять полезную привычку, да и тешило самолюбие двух матриархов.
   =Угу, они опять рубятся в "Искателей", - констатировал Чёрный, воспользовавшись своими правами администратора. - И не надоело им за столько-то времени?
   Игра, когда-то давно созданная в виде эксперимента и обкатки технологий совместными усилиями самого Чёрного, нескольких кварианцев и огромного количества гетов, давно уже не была похожа на то простейшее покорение подземного лабиринта, какой она была вначале. Теперь в ней было огромное количество планет с самыми различными погодными условиями на них, часть планет была пригодна для возведения собственного жилья, от небольших баз до целых городов для кланов, гильдий и орденов. Одиночный же лабиринт превратился в целые планеты с самими разными типами Лабиринтов, от огромных городов по типу протеанских, состоящих из километровых высотных зданий, до подземелий рахни и Ульев Чужих. Соперники так же в каждом Лабиринте были свои. Всё это требовало тщательно подготавливаться к каждому походу, составляя подходящую команду. А ведь были ещё и Лабиринты на лунах и в астероидах, до которых, в отличии от Лабиринтов на планетах, куда можно было нанять перевозчика, без собственного корабля было не добраться. Корабль же это не только соответствующая инфраструктура, но и пираты, которые могут напасть на тебя во время перелёта к выбранному Лабиринту, а это уже космический бой, так как соваться на высадку с пиратами на хвосте будет только самоубийца.
   В общем, игра давно уже превратилась из обычного покорения Лабиринта в полноценное космическое приключение, а многие игроки могли вообще ни разу так и не побывать в полноценном Лабиринте, ограничиваясь исследованиями "руин старых цивилизаций", охотой на экзотических животных, полётами в космосе и сражениями с пиратами или конкурентами, или занимались созданием разнообразных изделий, выступая в роли техников.
   =Ладно, раз вы так хотите повеселиться и поохотиться на Чужих, то будет вам веселье. Где там ближайший триггер на запуск малого мест-боса Улья...
   Чёрный настроил параметры подключения и генетическую ветку своего аватара, после чего вселился в одну из рабочих особей.
   Оказавшись в игре, Чёрный осмотрелся, после чего направился к одной из развилок, мимо которой возглавляемая Панией и Никой группа искателей, двигаясь этим маршрутом, не могла миновать, где и затаился в одной из складок, поджидая подхода игроков.


   * * * * *


   -Чёрный, так не честно, ты нам весь рейд запорол! - возмущённая Пания сидела на шее у виртуального образа Чёрного и лупила его по голове кулаками.
   =А нечего развлекаться, когда у вас работа наклюнулась, - спокойно сообщил Чёрный, никак не реагируя на удары.
   Да и какой смысл было на них реагировать, если его природная броня с пассивным псионическим усилением выдерживала даже выстрел из тяжёлой винтовки, что уж там говорить про какие-то удары кулаками, никак не усиленные ни псионикой, ни биотикой.
   -Что за работа? - поинтересовалась Ника, которая спокойно наблюдала за развлекающейся подругой.
   -А немного подождать, пока мы не пройдём Улей, нельзя было, - одновременно с ней спросила Пания, прекращая стучать по голове Чёрному. - Что за спешка такая?
   =Никакой спешки, мне просто тоже захотелось немного развлечься. А задача у вас будет простая - нужно будет наведаться на одну планетку и посмотреть, что там и как, - последовал ответ вначале Пании, а потом и Нике.
   -Всего-то? - удивилась Пания. - И для этого требовалось привлекать наш отряд?
   =Если бы там было всё так просто, то я бы вас и не трогал - всё-таки слишком сильно увеличить вашу продолжительность жизни я так и не сумел, а потому чем меньше вы покидаете коконы, тем лучше, - недовольно шикнул Чёрный. - А планетка интересна тем, что оттуда, впереди собственного визга, сбежали новые турианцы.
   -Так они это когда ещё сделали? - удивилась Ника, которая в отличие от подруги старалась регулярно следить за последними новостями, а не время от времени.
   =Раньше было нельзя, так как официально мы этого не знали, - наставительно сообщил Чёрный, даже поднял указательный палец вверх. - А если серьёзно, то только сейчас Орден оттеснил турианцев от ведущего туда Ретранслятора, а иначе туда бы пришлось добираться через системы саларианцев, а они в последнее время стали чрезмерно нервными и усилили пограничный флот.
   -Угу, "последнее", - буркнула Пания, - лет уже триста как.
   =Всего-то, - махнул хвостом Чёрный.
   -Ладно, мы поняли, - спрыгнула с шеи Чёрного Пания. - Когда выдвигаться?
   =Я скину вам всю необходимую информацию. Ознакомитесь, подготовите план, скинете его гетам и можете выбираться и приступать к подготовке. Во времени я вас особо не ограничиваю, но и слишком задерживаться с выдвижением не стоит.
   С этими словами Чёрный покинул виртуальное пространство.


   * * * * *


  

Глава 4.


   Над грунтовой дорогой, петлявшей между деревьев, пролетела двойка дронов-разведчиков. Некоторое время ничего не происходило, но вот в тени деревьев что-то шевельнулось, а через секунду стало понятно, что это была маскировочная накидка присыпанная опавшими листьями, из-под которой выбралась четвёрка людей в камуфляжной броне. Бойцы споро, но без суеты установили и замаскировали вдоль дороги несколько мин в пластиковых корпусах, как фугасных и осколочно-фугасных, так и кумулятивных, после чего собрали маскировочную накидку, привели место ожидания в естественный вид и покинули место минирования, скрывшись среди деревьев. Лес принял свой первоначальный вид, и только очень опытный следопыт смог бы заметить небольшие рукотворные изменения в облике придорожных зарослей.
   Через некоторое время над дорогой пролетела ещё одна двойка дронов, после чего показалась колонна техники. Впереди ехало три разведывательно-дозорные машины, в башнях которых были установлены лёгкие автоматические пушки и спаренные с ними пулемёты. Следом двигалось два армора, за которыми следовала тройка кинетических зениток на базе корпуса армора и два бронетранспортёра перевозивших легионеров, а уже за ними ехали штурмовые орудия. В центре колонны двигались взвод управления, на двух командно-штабных машинах и двух бронемашинах, и комендантская "рота", состоящая из взвода арморов, взвода самоходных кинетических зениток, двух взводов лазерной ПВО, отделения щитовиков и взвода легионеров на бронемашинах и бронетранспортёрах. Дальше вновь ехали штурмовые орудия, а замыкали колонну ещё два бронетранспортёра с легионерами, три кинетических самоходных орудия ПВО и два армора. Впрочем, всего этого нельзя было увидеть из головы колонны, так как дорога, как уже говорилось, петляла между деревьев и просматривалась только на два десятка метров в обе стороны от места, где человеческие бойцы устроили свою минную засаду.
   Разведывательно-дозорные машины были пропущены минной закладкой, так как были слишком лёгкими для примитивных, но от того надёжных, мозгов минного кластера. Но когда в минную ловушку втянулись тяжёлые машины грохнули фугасные мины, разряжая кинетические щиты, после чего сработали кумулятивные мины, которые прожгли борта арморов и двух из трёх самоходных зениток, а когда из бронетранспортёров высыпали легионеры, то сработали осколочно-фугасные мины, выкашивая занимавших оборону легионеров.


   * * * * *


   Не удержавшись, Фавиус осторожно помассировал глаза пальцами. Постепенно усталость начинала сказываться, но времени на отдых постоянно не хватало.
   Прошло уже больше месяца с того момента, как флот инопланетников был разбит и турианцы высадились на поверхность планеты, принявшись занимать многочисленные города и поселения на ней, а сопротивление инопланетников так и не было подавлено. Даже больше, чем дальше продвигались турианцы, тем сильней оказывалось сопротивление, а количество минных засад, как наземных, так и воздушных, в которых гибло больше турианцев, чем в прямом противостоянии, увеличилось до совсем уж неприличных значений. Казалось, что вся экономика местных только и делала что изготавливала наземные мины и зенитные ракеты.
   Эти инопланетяне вообще отличались каким-то патологическим нежеланием вести "правильный" бой, предпочитая либо артиллерийско-ракетные обстрелы, либо тактику минных или огневых засад. При этом не сказать, чтобы у местных отсутствовали средства для нормального боя, всё у них было, но они до последнего уклонялись от прямого столкновения. Но даже когда турианцы вынуждали их вступить в сражение, то инопланетяне всё равно применяли линейные части больше для сдерживания наступления легионеров, а урон наносили артиллерия и разнообразные летательные аппараты, как дроны, так и пилотируемые, а также небольшие, но хорошо подготовленные группы, проникающие в тыл и устраивающие диверсии. В общем, тактика местных чем-то напоминала тактику действий азари и саларианцев, которые так же предпочитали действовать небольшими группами спецназа, но при этом непосредственный огневой контакт сводился к минимуму, а воздействие производилось с помощью мин или наведения ракетных и артиллерийских ударов.
   К счастью для турианцев, среди инопланетников не было обнаружено биотиков, иначе ситуация могла бы стать ещё более сложной. В отличии от тех же азари, которые славились своим умением очень эффективно действовать небольшими группами десантников и коммандос, но при этом полагались только на лёгкое вооружение и свои биотические навыки, инопланетники активно использовали тяжёлое вооружение, что в сочетании с их тактикой засад и ударов исподтишка создавало большие проблемы, а добавить к этому биотические навыки, и ситуация сразу же стала бы ещё более сложной.
   Например, у местных имелись винтовки, стреляющие очень тяжёлыми пулями большого калибра, практически сверхлёгкие ручные пушки, по классификации самих турианцев, которые не только разряжали любой пехотный щит и убивали прикрытого им легионера, но и за один-два выстрела снимали кинетический щит с лёгкой техники. При этом дальность прицельной стрельбы у таких винтовок была выше, чем у привычных турианцам "гаусс"-винтовок на МЭ, а применение для выстрела химического метательного вещества, от чего в галактике отказались уже очень давно, делало такие винтовки более неприхотливыми. Конечно, у химического оружия, по сравнению с электромагнитным, были и свои недостатки, от чего все и переходили на хорошо зарекомендовавший себя принцип, но в данной ситуации, когда местные сражались на хорошо известной местности в привычных им условиях и стреляя из засады, химические винтовки продемонстрировали своё преимущество. Да и было заметно, что инопланетники отточили химическое оружие до совершенства, явно потратив на это не одно столетие, а потом затратили ещё несколько десятилетий на то, чтобы скрестить его с эффектом массы. Непонятно только зачем они потратили такие усилия, чтобы переделать химические метатели на эффект массы, когда намного удобней, эффективней и экономически выгодней сразу перейти на "гаусс"-винтовки, которые можно настраивать для применения в самых различных условиях, и не мучиться. Но мало ли, какими извилистыми путями пошла мысль инопланетников и к чему она вообще могла прийти. Вон, возможности своих торпед они уже продемонстрировали.
   Сами же инопланетники привлекали к себе внимание только тем, что внешне были довольно похожи на азари, пусть и прошли совершенно другой путь эволюции. Вернее, на азари, были похожи их женские особи, так как местные, как и большинство известных видов, имели два пола. В остальном же, они были настолько ничем не выдающиеся, что в некоторые моменты даже вызывали отвращение. Взять, к примеру, тех из пленных, кто сейчас активно сотрудничал с турианцами, помогая создавать словарь местного языка для переводчика. Точнее, одного из множества языков, но зато одного из самых распространённых. И ведь для этого не пришлось предпринимать каких-то особых усилий - желающих поработать добровольно и явно рассчитывающих получить "тёпленькие места" у турианцев оказалось больше чем достаточно. Нет, были и те, кто наотрез отказывался сотрудничать, но количество согласившихся помогать было настолько высоким, что заставляло задуматься. А уж проявляемый некоторыми энтузиазм вообще вводил некоторых турианцев в ступор, и их можно было понять, так как почти все представители встреченных ими ранее видов ставили интересы своего вида на первое место, всегда учитывая этот момент даже при заключении, казалось бы, вообще никак не затрагивающих эти самые интересы, контрактов. Стоит вспомнить хотя бы тот случай, когда саларианцы отстаивали у батарианцев право для своих соотечественников посещать бордели на территории батарианской гегемонии и что бы их там обслуживали наравне со всеми, хотя всем было известно, что секс саларианцев вообще не интересует. Казалось бы, зачем? Но это было дело принципа, так как азари такое право имели, а значит и у них оно должно быть. Ну и как место встречи бордели были вполне неплохим местом, где саларианец, маскирующийся под учёного, занимающегося изучением полового взаимоотношения инопланетников, вполне свободно может встречаться со своими агентами.
   Но и этого оказалось мало и на головы турианцев свалилась ещё одна проблема, с которой они столкнулись, как только предприняли штурм первого же поселения. Как оказалось, во всех городах инопланетян применялись системы РЭБ с дронами, которые серьёзно ограничивали их использование, из-за чего основная масса применяемых турианцами дронов, в любом поселении больше пяти-шести тысяч жителей, становилась бесполезной. В больших же городах даже специально сконструированные для действия в условиях РЭБ дроны превращались в удобные мишени. В то же время сами местные продолжали применять разнообразные беспилотники, как летающие, так и наземные. Несколько образцов подобной техники в приемлемом, для изучения, виде попали в руки турианцев и были исследованы, после чего военные инженеры только развели мандибулами, так как сходу понять, что тут намудрили местные, не представлялось возможным.
   Это сразу же многократно усложнило операции по захвату поселений и городов. К счастью, опыт прошлых столкновений с кроганами научил турианцев, что на дронов можно положиться далеко не всегда, и обучению легионеров сражениям на средней и близкой дистанции, а также в условиях сложно-пересечённой местности и городской застройки против массового живучего противника стали уделять намного больше внимания. Так что для выполнения поставленных по захвату поселений и городов задач без поддержки дистанционно управляемых боевых платформ, легионеры были подготовлены достаточно. А для того, чтобы не лишать бойцов поддержки тяжёлого оружия, была разработана целая линейка пилотируемых боевых машин, от разнообразных моделей наземных (колёсных, гусеничных и шагающих), до не менее разнообразных летающих. Ну, а для действий на открытой местности у турианцев хватало разнообразных боевых дронов и тяжёлой техники, представленной не только арморами и штурмовыми орудиями, но и другими боевыми машинами.
   Но как уже говорилось ранее, несмотря на всю подготовку легионеров и превосходство турианской техники над местными экземплярами, продвижение вперёд шло невероятно медленно. И именно поэтому Фавиус был вынужден мало спать и много работать, ведь командующий второго флота, который после захвата орбиты планеты переместился непосредственно в систему и завис на орбите газового гиганта, отправив в ближайшие системы своих разведчиков, только и ждал, когда же его коллега облажается, после чего уже ему самому можно будет взять инициативу в свои руки. С одной стороны, присутствие второго флота непосредственно в системе и взятая им на себя роль обеспечения безопасности проведения десантной операции позволяло полностью сосредоточиться на наземных боях, не переживая за свои тылы. Но с другой стороны, постоянно нависание за спиной конкурента очень сильно нервировало и не позволяло расслабиться ни на секунду.


   * * * * *


   Припав к прицелу своего "слонобоя" Джек наблюдал за мечущимися под взрывами пришельцами. Дистанция до накрытого артиллерийским огнём лагеря инопланетян была достаточной для вполне себе комфортного выстрела его охотничьего "слонобоя", чьего деда когда-то называли "антиматериальной винтовкой", но позволяла не бояться, что его лёжка будет накрыта случайно отклонившимся в сторону снарядом. Впрочем, если учитывать, что в данный момент артиллерия стреляла активно-реактивными корректируемыми снарядами с пассивной системой навигации российского производства, опасаться смерти от шального снаряда не стоило. И использовали их не потому, что они были лучше американских, просто на этом участке фронта не было американской артиллерии, только российская или китайская. А так как российскими АРК-снарядами нельзя было стрелять из китайских систем, то и огонь вели русские, чему Джек был по-настоящему рад, так как если нельзя использовать американское оружие, то пусть это лучше будет российское, за точность которого он был уверен, чем неизвестно где и из чего сделанного китайского. Как почти любой американец, пусть ни разу и не бывший в самих САСШ, а родившийся и выросший в колонии, он с большим подозрением относился ко всему китайскому, а слова "китайское" и "качество" произнесённые в одном предложении считал отличной шуткой. И его совершенно не смущало, что большинство товаров поставляемых на рынки практически всех колоний были произведены именно китайцами, при этом отличались приличным качеством, а китайские десантники совсем недавно сумели наглядно продемонстрировать одной из американских ЧВК (самой настоящей частной армии наёмников со своим небольшим флотом, которые работали в интересах той или иной корпорации), что регулярная армия крупного государства всё же и подготовлена получше, и вооружение имеет более разнообразное, вот такой вот выверт сознания.
   Наконец, короткий огневой налёт закончился и снаряды прекратили падать на головы инопланетян, после чего те принялись активно наводить порядок в разгромленном лагере, выискивая раненых и оказывая им помощь. Джек же продолжал наблюдать. В отличии от группы наведения, которая и сообщила артиллеристам координаты этого лагеря, у четвёрки Джека работа только начиналась, но спешить не следовало. Прежде чем открывать огонь, нужно было выявить подходящие цели, потеря которых сказалась бы на командной структуре инопланетян, а дорогой патрон не был бы потрачен зря. И вскоре такая цель появилась.
   В какой-то момент, Джек заметил инопланетянина, который двигался по разрушенному лагерю, а к нему подбегали другие инопланетяне и что-то явно докладывали, иногда получая указания и срываясь куда-то. Определившись с целью, Джек дал сигнал своему второму номеру, который тут же мигнул несколько раз лазером в направлении второго расчёта, сообщая о готовности к открытию огня. Сам же Джек едва заметно сместился, принимая более удобное положение для стрельбы в выбранном секторе, после чего замер, слившись со своим оружием. Короткая пауза и винтовка громыхает первым выстрелом, следом за которым следует ещё один, затем ещё. Пять тяжёлых пуль, способных пробить даже бронетранспортёр, а цель размером с человека вообще фрагметрирующие, ушли по направлению к целям за какие-то секунды. Где-то в стороне слышались выстрелы второй двойки, которая отстрелялась так же быстро.
   Закончив ведение огня, Джек не стал проверять результат стрельбы, а сразу же покинул свою позицию, спустившись с невысокого холмика и загрузившись вместе с напарником в ожидавший их багги. За прошедшее время люди успели убедиться, что инопланетяне реагируют на любую неожиданность очень быстро, так что все нападения необходимо производить по принципу "выстрелил - убежал" и если первого нужно делать как можно меньше, то последнее как можно быстрее. К счастью, в данный момент был высокий шанс того, что благодаря артиллерийскому налёту в ближайшее время других преследователей кроме дронов не будет, а с ними люди умели бороться очень хорошо, тем более, что модели захватчиков оказались до удивления плохо защищены, чего люди давно уже себе не позволяли.
   И действительно, багги не успел далеко уехать, как из-за холма показалось несколько летающих дронов, которые принялись быстро нагонять удаляющуюся машину. Оглянувшись, Джек только хмыкнул на это, а его напарник, который ехал в открытом багажном отсеке, взял в руки полицейский "анти-дрон" и принялся сшибать БПЛА одного за другим. В отличии от подобных аппаратов землян, даже гражданских, которые при облучении подобным нелетальным оружием максимум бы приземлились, дроны инопланетян теряли управление и сыпались на землю как подстреленная дичь.
   -Вот и всё, - Джек вновь перевёл внимание вперёд, - ничему эти идиоты не учатся.
   -Не скажи, в самом начале всё вообще было элементарно, как с детьми воевать, а сейчас приходится вот так вот извращаться, - не согласился с ним водитель. - Не было бы у них такого численного преимущества в технике и флота на орбите, мы бы их за неделю вытурили с планеты.
   На этих словах Джек только скривился, ведь слова водилы отражали реальность только частично, так как никакое преимущество в технике не помогло бы инопланетянам, если бы люди объединились и принялись защищать свой дом. Но несмотря на тяжелейшее положение, на отсутствие связи с остальным человечеством, на висящий на орбите флот агрессивных инопланетян, большинство людей продолжали кричать о своих правах, которые попирают военные, да использовали сложившуюся ситуацию для зарабатывания денег. Даже китайцы, у которых, как известно, тоталитаризм и диктатура, а за попытку протестовать против действий правительства вполне могут и расстрелять, далеко не все прилагают усилия для того, чтобы не дать инопланетянам захватить их планету.


   * * * * *


   -Докладывайте, - приказал Фавиус Оптирил, подходя к столу, где собрались старшие командиры третьего фронтового участка.
   Из-за очередной диверсии местных, в результате которой командующий третьего фронта больше не может выполнять своих обязанностей, да и сложно было бы их выполнять с дырой в груди в которую легко можно просунуть кулак, пришлось собирать срочное собрание командиров.
   -В этот раз наш противник не просто в очередной раз использовал свою любимую тактику "ударил-убежал", а объединил её со вторым своим любимым приёмом артиллерийского удара, - начал доклад начальник штаба этого самого третьего фронтового участка. - Вернее, они вначале нанесли артиллерийский удар по парку техники, после чего, когда легионеры принялись оказывать помощь раненым, тушить пожары и помогать разбирать обломки, сработали две двойки стрелков, подстрелив из своих ручных пушек несколько офицеров и наиболее активных бойцов, в том числе и командующего, который решил лично оценить последствия артиллерийского налёта. Все выстрелы были произведены в корпус, что учитывая расстояние, с которого производилась стрельба, вполне оправданно. Имевшиеся у всех турианцев кинетические щиты оказались неспособны выдержать попадание крупнокалиберной тяжёлой пули из оружия местных, как и броня на них.
   Докладывая, офицер демонстрировал слайды, на которых всё описанное было отлично видно.
   -После окончания стрельбы, противник покинул свои позиции и предпринял отступление на наземном колёсном транспорте, из-за чего легионеры не успели что-либо предпринять. Но операторы дронов среагировали оперативно и отправили за ними погоню, которая была очень быстро выведена из строя электромагнитным оружием местных.
   Последние слова заставили всех присутствующих сжать мандибулы, так как подобные средства широко применялись не только против дронов, а вообще против любой техники турианцев. Был случай, когда подобным боеприпасом вообще сбили несколько истребителей, которые выполняли штурмовку позиций местных. В результате этого не только были потеряны истребители, но и попали в плен их пилоты. Всё-таки турианские конструкторы сумели создать очень надёжные машины, позволяющие пилотам выжить даже при крушении с небольшой высоты. И главная проблемы была не в широком распространении подобного оружия у аборигенов, а практически полном отсутствии у турианской техники защиты от подобных средств. Нет, вся техника имела дублирование, благодаря чему легко перезапускалась после воздействия той же "перезагрузки", но вот против подобного типа воздействия она оказалась бессильна. При этом техника местных далеко не всегда поддавалась "перегрузке" и другим техническим атакам, а если и поддавалась, то зачастую всё равно сохраняла хотя бы частичную функциональность. Тяжёлые же дроны вообще оказались отлично защищены от всех имеющихся у турианцев средств РЭБ, которые позволяли максимум помешать выполнению дальнейшей задачи, но никак не сбить и тем более захватить их.
   -К сожалению, даже привлечение флота не позволило перехватить противника, так как когда наведённая с кораблей дежурная двойка истребителей всё же догнала уезжающий транспорт, то была встречена отлично организованной зенитной засадой. А потом противник добрался до прибрежной линии, где загрузился на ожидавший их и замаскированный летательный аппарат, который доставил их в зону контролируемую местными.
   -Что за летательный аппарат и почему его не сбили истребители, если полёт проходил над морем? - поинтересовался Фавиус.
   -Похож на атмосферного летуна, но крылья слишком короткие, а для флаера наоборот - слишком длинные. При этом он летел так низко, что при попытке истребителя атаковать этого нестандартного летуна, он имел все шансы разбиться. Плюс сам летун, судя по его внешнему виду, нёс на себе ракеты, а значит мог представлять для истребителей определённую опасность. Так же нужно учитывать, что маршрут летуна проходил мимо двух небольших островов, на которых легко можно разместить зенитные комплексы, что с учётом наличия у местных развитого подводного флота вполне реальный вариант, тем более, что они уже так делали ранее. Ну и времени на то, чтобы добраться и провести атаку было очень мало. Учитывая всё это, у истребителей было время только для одной попытки, но обстрел с дальней дистанции не принёс результата, цель активно маневрировала, а кинетический щит выдержал несколько попаданий, которые всё же пришлись в него, а сближаться для гарантированного поражения командир звена не рискнул, так как бортовые системы зафиксировали облучение радаром, который местные применяют при наведении ракет. Поэтому командир звена, получив данные, что вторая двойка не успевает, принял решение возвращаться на базу.
   -А почему они действовали только парой? Почему не было обеспечено прикрытие? - нахмурился Фавиус. - Мало им было сбитой дежурной пары?
   -К сожалению, у нас наблюдается острая нехватка атмосферных летунов, - поспешил доложить командующий авиацией фронта. - Мы понесли большие потери в аэрокосмической технике, а все подразделения требуют обеспечить им воздушное прикрытие. Использовать же в атмосфере планеты космические истребители вы запретили.
   -Ясно, - Фавиус немного помолчал, обдумывая ситуацию. - Приказываю, строжайше запретить аэрокосмическим аппаратам действовать отдельными звеньями, только в составе тактических групп не менее чем из шести машин. Подготовить ваши предложения по применению космических истребителей-трансформеров при штурмовке оборонительных позиций аборигенов и атакам по стратегическим и тактическим целям. Обеспечить взаимодействие трансформеров с корабельными десантниками. Согласовать все необходимые для этого мероприятия с командованием третьей эскадры поддержки десанта, чьи истребители и десантники будут задействованы в операциях.


   * * * * *


   -Рад, что вы нашли время для нашей встречи, - президент САСШ развернулся к вошедшему, сразу же шагнув вперёд и протягивая руку для приветствия.
   -Разве я мог пропустить возможность побывать тут? - иронично поинтересовался его визави, так же протягивая руку для приветствия.
   Мужчины пожали руки, после чего американский президент указал рукой на два стоящих возле панорамного окна кресла, между которыми стоял небольшой столик с напитками и фруктами.
   -Тогда прошу составить мне компанию. Вид, конечно, скучноват, но минут через десять освещение станет подходящим и откроется отличный вид.
   -Поверю на слово, всё-таки вы тут уже второй день ждёте, - посмотрев на раскинувшуюся за стеклом пустоту космоса, в которой угадывались элементы конструкций станции "Арктур", гость опустился в кресло, после чего дождался, когда президент САСШ так же усядется в кресло, и сообщил, как бы между прочим: - Я тут слышал, что китайцы собираются выйти из договора "об ограничении военного присутствия в космосе и совместном использовании космоса".
   -Этого следовало ожидать. На той колонии больше всего городов принадлежащих именно Китаю. И ладно бы население, надо будет привезут ещё, так там же заводы и самое главное, начата закладка верфи для кораблей второго ранга, а терять такие инвестиции китайцы не намерены, - усмехнулся президент, после чего сразу же стал серьёзным: - Так что вы думаете на счёт моего предложения?
   -Сразу берёте быка за рога? - пошутил гость, намекая на происхождение президента. - Одобряю. Тогда и я не буду тянуть резину. Россия согласна присоединиться к новосоздаваемому альянсу и обязуется выделить для предстоящей операции корабли и десант. Так же мы провели предварительные переговоры с бразильцами и венесуэльцами - они так же согласны, но на равных основаниях.
   -Мы, вы, Китай, Бразилия и Венесуэла, Япония и Южная Корея, Индия, Пакистан, Германия, Франция и Англия - очень неплохо.
   -Согласен, даже если другие страны не захотят присоединиться, то мы сможем достаточно быстро собрать кораблей на три полноценных флота.
   -Будем надеяться, что этого хватит для решения первичных задач, - согласился президент САСШ, - так как часть кораблей придётся оставить тут, для защиты станции "Арктур".
   -И для прикрытия Солнечной системы, - согласился с ним гость.
   Оба собеседника прекрасно поняли друг друга, так как на самом деле флот нужно будет оставить не для прикрытия Земли, а как раз наоборот, чтобы ООН и остающиеся без кормушки страны не попытались захватить станцию, обвинив ведущие государства в попытке узурпировать космос. И если бросить станцию без прикрытия, то такой вариант вполне возможен, а оставшись без базы, флот будет вынужден сдаться, ведь кроме "Арктура", который и создавался именно как база флота, доки имеются только в Солнечной системе. Атаковать же первым своих сородичей никто не рискнёт, поэтому если оставить тут прикрытие, то по той же причине можно будет не переживать, что корабли под флагом ООН захватят станцию. Ну а в течении двух-трёх месяцев можно будет подтянуть и остальные корабли. А после того, как страны новосозданного альянса объявят о выходе из "Договора" и самого ООН в частности, можно будет и отозвать свои корабли из этой ставшей бесполезной организации. Заодно и можно будет прошерстить все экипажи, убрав из флота всех не соответствующих критериям отбора, благо какая бы вонь не поднялась среди меньшинств, которые уже давно не меньшинства, на Земле, если у Альянса будет поддержка колоний на эти вопли можно будет наплевать. Так же можно будет ускорить вывод промышленности за пределы Солнечной системы, что обеспечит Альянсу полную независимость от различных активистов на Земле, которые могли бы блокировать выполнение контрактов или отправку грузов.
   -Я рад, что мы так хорошо понимаем друг друга, - улыбнулся президент, - давно уже стоило вот так вот встретиться и всё обговорить.
   -Согласен, ситуация уже давно изменилась, но мы по-прежнему ведём себя как и раньше, когда всё человечество было сосредоточено на одном маленьком шарике в бесконечном космосе, - улыбнулся в ответ и гость. - Тем более сейчас, когда человечество столкнулось с угрозой инопланетного нашествия, нам всем необходимо объединиться для противостояния этой угрозе, а ООН продолжает спорить и обсуждать бессмысленные вопросы. Да и правители многих стран ведут себя не как государственные деятели, а как какие-то царьки, что в корне неприемлемо в сложившихся условиях.
   -Что же, раз мы пришли к общему мнению, то предлагаю провести общее собрание всех будущих участников альянса, - президент САСШ на секунду запнулся. - Кстати, а как мы наш альянс назовём? Не НАТО же, в самом деле?
   -Нет, конечно, такое название совершенно не подходит для подобной организации, - согласился гость, после того, как отсмеялся. - Учитывая то, для чего мы его создаём и на кого собираемся опираться... предлагаю... Союз Независимых Систем.
   -Хорошее название... - обозначил улыбку президент, показывая, что оценил шутку, - но слишком пафосное. Предлагаю немного сократить - Альянс Систем.
   -Годится. Не лучше и не хуже любого другого, при этом вполне нейтральное и точно отражающее ситуацию, ведь некоторые системы уже вполне самодостаточны и по большей части не нуждаются в Земле. В общем, годится. Что же касается общего собрания, то провести его нужно как можно быстрей, пока остальные не поняли, что происходит.
   -Согласен. Я разошлю приглашения тем, с кем удалось договориться, вы же, со своей стороны, так же пригласите тех, с кем вы договорились. Встречу предлагаю назначить через неделю, как раз все успеют добраться, но помешать нам, если информация просочится, не успеют.


   * * * * *


   Недавний гость президента САСШ, спортивного телосложения мужчина лет сорока семи, чью выправку не скрывал даже гражданский костюм-двойка, с короткими тёмными волосами и внимательным, цепким взглядом, сидел за рабочим столом и что-то быстро писал, причём писал ручкой в бумажном блокноте. Судя по минималистичности обстановки и отсутствию прямых углов, действие происходило на борту космического корабля, скорее всего в каюте капитана, так как на большинстве кораблей подобные одноместные каюты, как правило, имелись только для них, остальной же экипаж размещался в более спартанских условиях. Звук открывшейся двери заставил человека оторваться от своего дела и развернуться вместе с креслом к вошедшему.
   -Господин президент, - козырнул вошедший, судя по нарукавной нашивке и являвшийся капитаном корабля.
   -Присаживайтесь, - указал названый президентом на вращающийся табурет, единственное место в каюте, куда можно было опустить свою пятую точку кроме кресла, так как даже кровать была складной и убиралась в стену.
   -Благодарю.
   Несмотря на то, что это была его каюта, офицер спокойно отнёсся к тому, что тут распоряжается другой человек, и спокойно уселся на предложенное место.
   -Что вы думаете об "Арктуре"? - немного помолчав, неожиданно поинтересовался президент. - Вы ведь тут раньше не были, насколько я знаю.
   -Станция очень впечатляющая. Настолько крупных космических объектов человечество ещё не строило, - не растерявшись, тут же доложил капитан.
   -Но, - "подтолкнул" президент собеседника.
   -Но как военный объект не выдерживает никакой критики, - закончил офицер. - Как административный центр и тыловая база обеспечения она может быть очень к месту, но не как основная база флота.
   -И почему же?
   -Слишком слабые кинетические щиты, отсутствие активных средств защиты от кораблей, нет даже ракетных пусковых установок, не говоря уже про орудия, а самое главное - слишком гражданская архитектура станции, не позволяющая обеспечить правильное размещение личного состава и всех необходимых служб.
   -Что же, поверю вашему суждению как специалиста, всё-таки вы в этом намного лучше меня разбираетесь, - едва заметно кивнул президент. - Но вернёмся к тому вопросу, по которому я вас вызвал...


   * * * * *


  

Глава 5.


   Улей никогда не спит. И даже если ты каким-то чудом оказался в Улье и в течении длительного времени никого не встретил, то это говорит только о твоём нереальном везении. И это обычный Улей, а что уже говорить про Улей Пустоты, принадлежащий Чёрному, в котором обитали не только ксеноморфы, но и другие виды, и не только органические. Вот куда-то целеустремлённо пробежала группа рабочих-рахни, вот прошли по своим делам геты, не отвлекаясь на проносящиеся у них над головой стремительные тени, а вот одна из этих самых теней перепрыгнула на стену, оказавшись рабочей особью Чужих, и скрылась в одном из боковых проходов, скрытого созданной правильной архитектурой визуальной иллюзией.
   А вот стайка детёнышей, состоящая из азари, кварианцев и кроганов, "незаметно" куда-то крадётся, укрываясь за различными выступами или прячась в нишах от пробегающих и проходящих мимо взрослых всех видов. Взрослые же делали вид, что не замечают их, хотя не заметить их было ещё той задачей, особенно детей кроганов, которые хотя и пытались подражать своим более ловким сородичам, но из-за особенности физиологии испытывали определённые трудности с незаметным перемещением. Ну и стоит добавить, что из-за царившего в Улье мрака одежда взрослых была оборудована не только оптическими системами обнаружения, а у ксеноморфов всё это было встроено в сам организм, и они вообще не испытывали проблем с обнаружением живых.
   Дети были одеты в облегающие комбинезоны, очень сильно похожие на лёгкую и среднюю броню взрослых, но не являвшиеся таковой, а их головы были закрыты шлемами, которые не только позволяли им ориентироваться в темноте, но и поддерживали закрытый канал связи. Ну а ещё эти костюмы обладали продвинутой системой маскировки, в том числе позволяющей на короткое время, не больше получаса, скрывать свой тепловой силуэт, для чего использовалась новейшая система охлаждения с накоплением тепла в термоаккумуляторах. Именно эта система в данный момент была активирована, так как никто из детей не был идиотом и все они прекрасно знали, что для ориентирования в полной темноте нужно использовать не оптические средства обнаружения, одно из которых основано на инфракрасном спектре.
   В данный момент они крались в сторону одного из ангаров, где стояли малые шаттлы, то есть самые маленькие корабли, предназначенные для межсистемных перелётов. Так-то перелёт можно было совершить даже на истребителе, но только если вы любитель особо извращённого вида экстрима, когда приходится в открытом космосе выполнять перезарядку системы жизнеобеспечения, загружать вручную топливо, пополнять из внешних контейнеров запасы продуктов в корабле и т.д., и т.п. А ещё ему нравится днями проводить в пусть и достаточно удобном, но при этом не предназначенном для этого ложементе пилота, в котором даже не вытянешь ноги и можно только сидеть выпрямив спину. А так как никто из детей не был извращенцем, то они выбрали для угона один из шаттлов, самый маленький из тех, которые имелись в Улье.
   И вот сейчас дети крались в направлении ангара с малыми челноками, а за ними, по потолку, крались две сливающиеся во всех диапазонах с общим фоном фигуры.


   * * * * *


   -Осталось десять минут, - оповестил всех Лин, проверив показания накопителей костюмов всей группы, - нужно ускориться.
   -Принято, - последовал ответ от Нуко, - успеем. Осталось недолго.
   Остальные промолчали, чтобы не забивать общий канал связи и уменьшить шанс их засечь.
   Данная группа детей была не только друзьями, которые росли вместе и вместе же обучались, но и отлично сработавшейся командой в "Искателях", прошедшей не один лабиринт и посетивший не одну планету. Средний возраст всей группы составлял четырнадцать лет, хотя кроганам было всего по десять, а некоторым представителям азари и кварианцев по шестнадцать, но как ни странно лидером выступала азари Нуко, которой было всего двенадцать лет. Именно она постоянно генерировала новыми идеями рейдов, постоянно находила ещё неразведанные их группой интересные лабиринты и планеты. Лин же, исполнявший в их группе роль сублидера и превращавший идею их лидера в полноценный, хорошо проработанный план, был кварианцем пятнадцати лет. В отличие от большинства его сородичей, делавших уклон в обучении в инженерное направление, он сосредоточился на изучении тактики и планирования. Именно по этой причине все приняли его роль в группе без возражений и всегда старались следовать разработанному им плану... ну, кроме тех случаев, когда их лидеру что-то стучало в голову и она, ориентируясь на свою интуицию, начинала творить какую-то дичь, которая впоследствии оказывалась наиболее правильным решением для имевшейся ситуации.
   Как не трудно догадаться, именно Нуко предложила угнать один из челноков из ближайшего ангара, куда, по её мнению, можно было пробраться незамеченными. Вначале большинство было против, но маленькая азари всегда умела настоять на своём и увлечь товарищей на очередную авантюру, так что пусть ей и потребовалось шесть дней на то, чтобы их убедить в возможности своей идеи, все "засучили рукава" и взялись за организацию угона. Понятное дело, что основная нагрузка по разработке плана легла на плечи Лина, но и остальным пришлось изрядно поработать, так как следовало более тщательно разведать путь, узнать, как там и что в самом ангаре, добыть необходимые ключи для доступа как в сам ангар, так и ящики с их тренировочными костюмами, плюс нужно было запасти пайки, медикаменты, оружие и кучу других мелочей, которые могут понадобиться в путешествии.
   И вот, всё было подготовлено и выждан нужный момент, когда в Улье оказалось немного меньше активных разумных, а большинство взрослых было занято чем-то другим, после чего вся компания приступила к исполнению задуманного. Вначале пришлось прокрасться в учебную зону, где и хранились тренировочные костюмы, имитирующие броню, которые были необходимы для дальнейшего плана. После этого нужно было забрать подготовленные и спрятанные имущество и продукты, которые по понятным причинам нельзя было хранить в спальном блоке. И только после этого они смогли двинуться к выбранному ангару.
   К счастью, в обычном режиме работы Улья его проходы не блокировались, а мембраны реагировали на правильную ментальную команду, так что для тех, кто обитал в Улье и чёй ментальный слепок хранился в общей сети Улья, а также прошёл соответствующее обучение, не представлялось проблемы для прохождения почти через любую мембрану.


   -Всё, дальше общаемся только жестами, - сообщила Нуко, останавливаясь перед мембраной, которая должна была вывести их в ангар, на один из балконов, идущих под самым потолком.
   Обычно этими мембранами пользовались только алины или геты, а остальные предпочитали использовать более удобные входы на уровне пола, но сейчас, когда в ангаре для малых челноков никаких работ не проводилось, этот вход был лучшим вариантом, так как войдя через основной вход они бы сразу же привлекли к себе внимание.
   Получив от остальных членов группы знаки, что они всё поняли и выключили связь, Нуко развернулась к мембране и шагнула вперёд, продавливая собой клапан входа. Все дети по очереди прошли вслед за ней, исчезая внутри. Замершие на потолке две тени несколько секунд не двигались, после чего одна из них рванула куда-то в сторону, исчезая в каком-то отнорке, а вторая так и осталась висеть на потолке неизвестно чего ожидая.


   * * * * *


   Чёрному было весело. И не потому, что ему удалось испортить кому-то настроение или сделать ещё какую гадость, совсем нет. Просто детишки в очередной раз отчебучили. И самое смешное, что как раз не те, на кого большинство взрослых делало ставку, а казалось бы группа вполне себе непроблемная, так как их интерес лежал немного в другой плоскости от различных шалостей, что дети устраивают просто "потому что". По крайней мере так считало большинство взрослых, не знакомых с деяниями данных детей в "Искателях", но Чёрный, имея административный доступ к миру игры, прекрасно знал обо всем, что там происходит. Всё-таки становление Королём давало не только усиление физических и психических способностей, но и позволяло разуму работать в режиме многопоточности, контролируя несколько процессов одновременно. Конечно, данная способность бралась не сразу вдруг из неоткуда, а впервые появлялась ещё у Бригадира, ну или Стража, а впоследствии получала своё развитие у Преторианца, но так как будучи на тех стадиях развития ему особо некем было управлять, то все плюсы этой способности он смог оценить только после того, как стал слишком большим для свободного перемещения по любым помещениям.
   В общем, в данный момент Чёрный не только смотрел за тем, как рахни с гетами собирают новый корабль второго ранга, судя по всему носитель истребителей рахни, но и через одного из своих рабочих наблюдал за проходившими через мембрану входа в ангар детьми. Конечно, он мог бы сообщить о происходящем кому-то из взрослых, но тогда бы исчез весь интерес, а ему и так в последнее время было невыносимо скучно, из-за чего большую часть времени он проводил во сне, только краем сознания присматривая за происходившим в Улье. Правда судя по всему вскоре должно будет появиться куча поводов для веселья, так как согласно полученной информации турианцы таки нашли людей, нашли и устроили с ними войнушку. Там, правда, нужно будет ещё посмотреть, кто был инициатором этого, так как столкнулись с людьми так называемые верные турианцы, а они, в отличие от новых турианцев, всё-таки менее агрессивные и милитаризированные. Точнее будет сказать, что они более осторожные, а военные у них выделились в отдельную... не касту, но что-то близкое. Стать военным вполне может любой турианец, но вот при наборе и продвижении в звании и должностях учитывают наследственность, а значит те, чьи предки были военными и показали свою пользу как военные, имеют больше шансов, чем те, чьи родители были гражданскими специалистами. При этом у всех трёх групп турианцев сохранилась обязательная для всех срочная военная служба, только если у оставшихся в пространстве Цитадели она была очень похожа на то, что было в турианской меритократии, то у Верных военная служба была нужна только для того, чтобы научить всех пользоваться оружием, и привить знания и навыки необходимые для выживания в случае стихийных бедствий или боевых действий. У Верных никто не собирался превращать свои миры в военные лагеря, но вот профессиональные военные проходили очень серьёзные тренировки, при этом среди военных шло разделение на различные категории, отличавшиеся уровнем подготовки. Новые же турианцы создали именно что военный лагерь, где каждый житель должен быть воином и по первому требованию явиться к месту базирования его части уже в броне и с оружием, которые хранились у него дома, плюс все взрослые регулярно призывались на военные сборы для обновления своих навыков.
   Но до появления людей в большом космосе должно будет пройти ещё прилично времени, если их специально не подталкивать, а учитывая их соседей никто специально этого делать не будет, скорее наоборот, постараются сделать всё, чтобы люди как можно дольше оставались в своей песочнице и не лезли в чужие. А раз так, то следует найти себе развлечение самому, чтобы не пропустить момент, когда начнутся активные действия со стороны Жнеца, который вот уже почти семь лет постоянно меняет своё место базирования, явно пытаясь понять, что произошло и почему хранители Цитадели не отвечают на его команды. К счастью, сам Жнец не может воспользоваться протеанским "маяком", так как там стоит простая, но достаточно действенная защита от постороннего вмешательства, приводящая к разрушению этого средства хранения и передачи информации. Поэтому Жнецу нужно найти подходящего разумного, который почти добровольно стал его марионеткой, а сделать это не так уж и легко, так как такой разумный должен обладать определёнными возможностями по перемещению по галактике и возможностью попадать в не самые доступные места, плюс у него должны быть определённые ресурсы. В противном случае марионетка Жнеца очень быстро "попадёт на карандаш" одной из спецслужб и очень быстро переберётся в чью-нибудь лабораторию. Понятное дело, что самому Жнецу это никак не помешает, найдёт себе другую марионетку, но вот задержать может сильно, да и спец.службы начнут копать и могут узнать про Жнецов. Не факт, что поверят, но их действия могут значительно затормозить процесс активации Ретранслятора-Цитадели.
   Но сейчас Чёрного интересовал не Жнец, который всё равно мимо Илоса не промахнётся, а группа детей, которая уже три минуты как проникла в ангар и теперь можно было направить следом за ними свои "глаза", в роли которых выступал один из солдат произошедший из саларианцев. Немного меньше своих собратьев из тех же азари и кварианцев и тем более кроганов, но зато очень юркий, сообразительный и самое главное очень ответственный и верный, что было очень важно, так как действовать ему предстояло в отрыве от плотного контроля со стороны Чёрного. Не то чтобы при нужде он не мог дотянуться до своего подчинённого через пол галактики, вполне мог, но, во-первых, зачем напрягаться самому, если твои подчинённые и так могут всё сделать, а во-вторых, ему что, заняться больше нечем, чем постоянно следить за детишками и за тем, чтобы его посланник не натворил чего лишнего? Поэтому лучше немного напрячься на этапе подготовки, зато потом можно будет только смотреть, что происходит и вмешиваться в самом крайнем случае, когда без этого никуда. А особую пикантность всей ситуации придавало наличие поблизости от детей ещё одного Чужого, только тот отправился за ними по своей собственной инициативе. Чёрный специально никак не демонстрировал свой интерес, позволяя тому действовать как ему заблагорассудится, только самым краем сознания, практически в фоновом режиме, отслеживая его перемещения и действия.
   В данный момент эта рабочая особь проникла в ангар через один из рабочих лазов и засела на потолку, наблюдая за действиями детей, которые к тому времени пробрались к одному из шаттлов и вскрывали его внешний люк. Так как шаттл находился в ангаре Улья, то его люки были закрыты по "домашнему", то есть на простенький электронный замок, отпирающийся стандартным ключом, который имели все пилоты. На проникшего в ангар через ту же мембрану, через которую вошли дети, собрата, рабочий не обратил особого внимание, только отметил, что тот уже тут.
   Вскрыть замок для детворы оказалось делом нескольких секунд, после чего они скрылись внутри, принявшись проводить предварительную подготовку к старту. Оба же Чужих воспользовались моментом и перебрались вначале на крышу шаттла, а потом и внутрь, причём воспользовавшись тем же люком, что и дети.


   * * * * *


   Кастани Дрешер был американцем. Не в том смысле, что родился в Америке, точнее в САСШ, так как по какой-то причине именно жителей этой страны называли так, хотя и в этом тоже, а в том, что был именно таким, каким их рисовали на старых пропагандистских плакатах - сильным, умным, храбрым, в меру симпатичным, а самое главное ценившим свободу, но при этом готовым поступиться своими правами ради общего блага и бороться за это самое благо народа, а так же готовым идти на радикальные меры и отвечать за свои действия. В общем, родись он в девятнадцатом веке, то вполне мог стать образцовым коммунистом, а в начале двадцатого угодить за решётку по обвинению в терроризме. Но он родился именно в то время, когда родился, и потому не стал ни коммунистом (и это было ничуть не странно, так как единственные известные ему коммунисты были китайцы и северные корейцы) ни террористом (исламисты так же не самый лучший пример для подражания для обычного американца), зато он стал военным моряком. К данному моменту он, несмотря на своё мировоззрение и склад характера, успел дослужиться до адмиральского звания, а потому стал практически единственной компромиссной фигурой при назначении на должность командующего объединённого флота. И если не знать его послужного списка и того, что именно он в своё время отказался подчиниться приказу ООН и организовать блокаду одной из колоний, то единогласное избрание его на данную должность могло вызвать удивление. Ведь даже китайцы согласились, что он лучший вариант из всех имеющихся, и сняли свою кандидатуру, хотя, учитывая количество выставленных ими кораблей, они имели полное право требовать, чтобы командовал операцией их адмирал.
   Но что сделано, то сделано, и сейчас именно ему предстоит командовать самым крупным космическим флотом, который собирался землянами когда-либо. И ладно бы только командовать, вначале нужно будет оценить возможности всех переходящих под его командование кораблей; их количество, ранговый и типовой состав, вооружение, обученность экипажей. Но самое главное - нужно наладить работу тыловой службы, что для такой разношерстной и такой крупной группы кораблей сделать будет не так то просто.
   К примеру, в отличии от ручного оружия в орудиях главного калибра кораблей второго и первого рангов применяют как правило только готовые поражающие элементы, а формовка боеприпасов используется только для бортовой артиллерии крейсеров, которая применяется против фрегатов на близких дистанциях, и там ювелирная точность уже роли не играет. Да, это сокращает максимальное количество боезапаса, но зато даёт уверенность в том, что пули будут лететь именно туда, куда ты целишься, так как они великолепно отцентрированы и отклонение реальной траектории от идеальной практически отсутствует. Последний показатель для корабельных орудий главного калибра особенно важен, так как стрельба из них ведётся на огромные расстояния и малейшее отклонение приводит к промаху на сотни метров. Не, понятное дело, что были модели кораблей в которых и для ОГК боеприпасы изготавливают на формовщиках (например, кроганские "таранные" крейсера, про которые люди пока не знали), но это были именно что немногочисленные отдельные модели.
   А ведь кроме кораблей линии и лёгких сил в составе его флота будут так же и десантные части, со всеми причитающимися им кораблями обеспечения, и хотя у десантников имеется свой командующий, но его фигура была не такой компромиссной, а потому ему, как командующему флотом, придётся заниматься разрешением споров среди командиров эскадр десантных сил, принадлежащих разным государствам. А ведь каждой такой эскадрой командует вполне себе заслуженный офицер своей страны, который считает себя ничуть не хуже любого другого командующего. Да и старые противоречия хотя и были отодвинуты в связи с появлением общего врага, но никуда не исчезли и в разгар спора вполне могут неожиданно вылезти.
   Ну ничего, ему не впервой решать трудные задачи и принимать не самые популярные решения, так что он справится, как справлялся уже неоднократно. В этой же ситуации жизнь себе можно облегчить, разделив весь флот на несколько флотов, объединяя более мелкие флотилии вокруг более крупных, только нужно будет учесть предпочтения той или иной страны в выборе союзников. К примеру, китайцев можно выделить в мононациональный флот, так как у них кораблей и так достаточно. Так же можно было бы поступить и с американским флотом, который хотя и уступает китайскому в численности, но превосходит его по носителям, носителям дронов и несущим крейсерам, а так же в американском флоте два из трёх имеющихся у людей дредноута, третий же принадлежит китайцам. Но тогда некуда будет деть корабли Японии и Южной Кореи, которые друг друга терпеть не могут и способны действовать сообща только под прямым руководством американцев. Разделять же их не имеет смысла, так как ни к кому их не пристегнёшь.
   А вот русские не могут выставить достаточно крупные силы. Вернее, кораблей третьего ранга и переходного между третьим и вторым (ну да, русские как всегда и тут отличились, решив изобрести очередное странное оружие) у них достаточно и даже больше, а вот с кораблями второго, а тем более первого ранга у них, как и всегда, наблюдается напряжёнка. Корабль первого ранга у них вообще один - универсальный носитель-ракетоносец, или как они называют подобный тип кораблей: тяжёлый ракетонесущий крейсер-носитель. Остальные же крупные корабли это корабли второго ранга и представлены они в основном ракетными крейсерами, десантными крейсерами и крейсерами поддержки десанта. Причём размерность у этих крейсеров скачет от самой низкой планки второго ранга, до самой высокой. Впрочем, для защиты своих немногочисленных колоний им вполне хватает, как и для демонстрации флага в солнечной системе и системе Арктур, а малые корабли обеспечивают регулярные патрулирования ближайших к русским колониям систем и маршрутов ведущих к этим самым колониям. Исходя из этого к русским стоит присоединить латиноамериканцев, венесуэльцев и бразильцев. Суммарно кораблей у них достаточно, но не хватает нормального флотского руководства, что им русские и обеспечат. Да и вообще, русские корабли будут выступать центрами кристаллизации флотской структуры и ударным кулаком этой флотской группы. Хотя не кулаком, а скорее рапирой, наносящей точечный неостановимый удар, в то время как остальные корабли группы будут связывать противника боем.
   Так же стоит объединить в единую группу все европейские флотилии, да и английские корабли к ним добавить. Всё-таки кораблей у европейских стран, если рассматривать каждую из них наособицу, не так уж и много, да и представлены они в основном фрегатами и разрушителями, плюс корабли обеспечения десантных операций (для контроля колоний такой состав самый оптимальный).


   * * * * *


   Отправив через Ретранслятор очередного роботизированного курьера, Текунис уже привычно проигнорировал попытки связаться с ним со стороны турианского фрегата и перешёл на ССД, вновь направившись в направлении системы, где происходил вооружённый конфликт Верных турианцев и новооткрытого вида. Подобных курьеров у него осталось всего два, так что если в ближайшее время не прибудет пополнение, то ему придётся отказаться от отправки регулярных подробных сообщений и ограничиться короткими сообщениями через общую ментальную сеть Улья. К сожалению, даже ему было сложно передавать таким образом большие объёмы информации, да и точность её хромала. Но если другого выбора нет, то можно ограничиться и этим, так как пользоваться информационной сетью Ретрансляторов, зная, кому эта сеть принадлежит, было не самым умным решением.
   За то время, пока он наблюдал за разгорающимся конфликтом, Текунис сумел собрать довольно много информации как про Верных турианцев, так и про этот новый вид. Если с турианцами всё было понятно, турианцы они и есть турианцы, как ты их не называй и как не пытайся изнутри изменить общество, то вот с новым видом всё было не так просто. Начать стоит с того, что эти разумные сумели выйти в космос, оставаясь разобщённым на множество народов и государств обществом. Конечно, можно привести пример кроганов, у которых до сих пор сохранилось разделение на кланы, но тут нужно учитывать, что их вытащили в космос саларианцы с азари, так как им нужна была сильная, массовая и очень живучая пехота, которой ни у одного из этих видов не было по вполне понятным причинам. Так же можно вспомнить про самих азри, которые даже сейчас остаются разделёнными на огромное количество республик, но данный пример так же не корректен, так как на Тессии полно нулевого элемента, а сами азари все поголовно биотики. Поэтому выбраться в космос для них не представлялось никакой сложности, да и имеется пока ещё непроверенные данные, что у них ещё и какие-то технологии протеан на планете сохранились, благодаря чему развитие прошло достаточно быстро, по сравнению с другими видами... если брать продолжительность жизни, понятное дело, а не само время, потребовавшееся на технологический прогресс.
   В общем, данные разумные под самоназванием люди сумели выйти в космос довольно рано. Возможно это как раз и позволило им не уничтожить друг друга в ходе атомной войны, но тут ещё стоит немного позже, когда можно будет получить к их сети нормальный доступ, более внимательно изучить их историю. Самое важное, что у них до сих пор существует большое количество различных стран, а потому почти все колонии принадлежат одной из этих стран, хотя встречаются и планеты, колонизированные сразу несколькими государствами. Например как та, вокруг которой и идёт сражение. И это сразу же кардинально меняет ситуацию. Если бы нападение произошло на колонию какого-то одного государства, то остальные вполне могли проигнорировать это, просто наблюдая со стороны, чтобы потом вступить в контакт с новым видом, а сейчас, когда затронули интересы сразу нескольких государств, причём государств не самых слабых, как понял Текунис, воевать турианцам придётся сразу против целого вида. И пусть в среднем этот вид прилично отстаёт в технологиях на эффекте массы, но некоторые их технические решения заставляют отнестись к ним с полной серьёзностью.
   Впрочем, всё это обычные теоретические выводы, так как расшифровать язык людей, а точнее несколько их языков, пока не получилось. Вроде как у турианцев есть какие-то подвижки в этом направлении, но чтобы скачать у них словарную базу для переводчика, нужно взломать их сеть, что во время боевых действий сделать незаметно не так просто. Проникнуть же на планету людей возможности у него нет. Вернее есть, но вот выбраться обратно уже не получится, а значит, теряется весь смысл, так как ему придётся ждать, пока турианцев не выбьют из системы, а потом ещё ожидать, пока появится возможность, а это время и утеря нужды в добытой информации. Ведь к тому времени, когда он сможет передать её, будет уже поздно, а как уже говорилось, через ментальную сеть не получится отправить такой сложный пакет образов, да ещё без критической утери их чёткости. Отправленные же на планету разведчики не обладали нужными алгоритмами для проведения лингвистического анализа. А раз так, то следует попытаться найти одну из колоний людей и взять в плен несколько человек, лучше всего захватить какой нибудь транспортный корабль, лучше всего рудовоз, там должен быть маленький экипаж с не самой высокой стойкостью.
   Приняв решение, Текунис принялся к изучению карты этого сектора, которую он составлял всё это время параллельно с проведением разведки - нужно было определить те системы, в которых с наибольшей вероятностью могут находиться колонии людей.


   * * * * *


   -Шаттл по маршруту "Сэндо - "Арктур" отправляется с третьей посадочной площадки через двадцать минут. Всем пассажирам, отправляющимся на станцию "Арктур", пройти на регистрацию. Регистрация на посадку заканчивается за пять минут до отправления.
   Ким Ки До встал из кресла, подхватил свой баул и лёгкой походкой тренированного человека направился к регистрационной стойке. Ки До был дисциплинированным человеком, что и не удивительно для военного, а потому на посадку он направился сразу же, как только была объявлена регистрация. Внешне Ки До имел настолько типичную корейскую внешность, что даже другие корейцы практически сразу же забывали его внешность, и если бы их попросили описать его, то они не смогли бы этого сделать. Одет он был в стандартную выходную форму корабельного пехотинца, что хотя и привлекало к нему некоторое внимание (в Южной Корее очень уважительно относятся к военным, в особенности к морпехам, которые служат на кораблях), но вместе с тем ещё больше делало его "человеком невидимкой". Не в том смысле, что его не видели или не замечали, а в том, что видели его форму военного, но не видели его самого как личность.
   Ки До на самом деле числился в рядах вооружённых сил Южной Кореи и прошёл не только полный цикл подготовки космопехотинца, но и с отличием завершил программу тренировок полевого разведчика-диверсанта, а так же дополнительный курс подготовки военного техника и краткий курс военного инженера, что позволяло более эффективно использовать навыки минно-взрывного дела. Но всё это было всего лишь прикрытием для его настоящей деятельности - Ким Ки До был северокорейским агентом влияния, ну и по совместительству разведчиком, ведь в его задачу входило подняться по служебной лестнице, заняв одну из руководящих должностей, что позволит получить не только рычаги влияния, но и доступ к ограниченной, а то и секретной информации. Вот только события приняли такой оборот, что ему, для гарантированного продвижения по службе, придётся серьёзно рискнуть жизнью.
   Появление инопланетян чуть не погубило всю его подготовку, заставив быстро принять решение и подать прошение на направление для прохождения специальной подготовки на "Арктуре" не проводя консультацию со своим куратором. Его работа вообще подразумевала большую свободу в принятии решений и проявление инициативы, но прежде чем принимать настолько серьёзные решения обычно он связывался со своим куратором, но в этот раз пришлось принимать решение в состоянии цейтнота, так как другой такой возможности могло и не появиться.
   И вот сейчас, после получения от непосредственного командира и вышестоящего командования одобрения и оформления всех необходимых бумаг, он в срочном порядке направлялся на станцию "Арктур", расположенную в одноимённой системе и на которой, в том числе, была организована база подготовки бойцов высших рангов, для прохождения этой самой подготовки. Единственная проблема возникла с транспортом, так как все немногие присутствовавшие в Солнечной системе военные корабли Южной Кореи по какой-то неизвестной причине (на самом деле Ки До знал, почему это произошло, но это было неофициальное знание) ещё неделю назад покинули систему, пройдя через Ретранслятор Харон. По этой причине он, как и ещё несколько претендентов, направлялся на "Арктур" попутным гражданским шаттлом, рейсы которых регулярно ходили с морского космодрома "Сендо", располагавшегося в Тихом океане.
   Вообще, Ки До было сложно определиться, как относиться к сложившейся ситуации, так как с одной стороны начавшаяся война нарушила такой отличный план по достижению поставленной задачи, но с другой стороны она же давала отличную возможность быстро подняться по служебной лестнице, да ещё и обзавестись полезными знакомствами... но для этого нужно было рискнуть своей жизнью, так как на войне случайности неизбежны, а на войне с неизвестным противником, который превосходит тебя технологически, в особенности. Впрочем, он ещё с детства привык не углубляться в самокопание, а использовать те возможности, которые были доступны, потому он быстро выкинул эти размышления из головы и "засучив рукава" взялся за осуществление нового плана, ведь его Родине требовалась любая помощь, так как она была одна против всего мира.


   * * * * *


  

Глава 6.


   Ютер Галсо привычно дремал в кабине своего истребителя, вполуха слушая трёп других пилотов дежурной группы, благо все машины были соединены кабелем в единую сеть и потому можно было болтать не опасаясь, что кто-то сможет засечь сигнал раций. Ещё какой-то час и их сменит другое дежурное звено, а им можно будет наконец-то выпрямиться и размять ноги, ну или развалиться на койке, вытянув ноги. Конечно, ещё бы не мешало снять броню пилота, но до конца дня этого сделать будет нельзя, вначале нужно будет дождаться, пока их сменят пилоты из другой эскадрильи.
   Две эскадрильи космоистребителей-шагателей куковали на этом грунтовом замаскированном аэродроме уже третий день, находясь в повышенной боевой готовности. Пилоты одной эскадрильи находились в своей броне пилотов, ожидая неподалёку от своих машин, а одно звено дежурило прямо в кабинах истребителей, сменяясь в течении дня через каждые два часа. Вторая же эскадрилья в это время отдыхала, при этом все пилоты были готовы в любой момент облачиться в броню и занять места в кабинах своих истребителей. Через сутки эскадрильи менялись местами. Таким образом летуны поддерживали достаточный уровень боевой готовности, при котором одно звено могло взлететь в течении нескольких секунд, остальная эскадрилья в течении минут, а вторая - в течении пятнадцати-двадцати минут (всё-таки одевание брони пилота не самое простое дело и требует некоторого времени). Одновременно с этим личный состав успевал отдохнуть и позаниматься теорией (да-да, несмотря на идущую войну занятия никто не отменял, пусть их количество и сократилось).
   Зачем они тут находились? Всё очень просто, командование планировало масштабное наступление, но помня предыдущие попытки, зачастую срывавшиеся ракетно-артиллерийским налётом со стороны местных, и получив от командующего разрешение на задействование в наземных операциях шагающих машин, решило поймать пусковые людей на живца. Кто-то мог бы сказать, что с этой задачей вполне могли бы справиться те же атмосферные истребители и штурмовики, но проблема была в том, что люди активно использовали зенитные засады, сбивая пытающиеся заниматься штурмовкой машины, а атаки с ходу, в следствии наличия у многих наземных машин кинетических щитов и правильного использования особенностей местности, были малоэффективными. Именно поэтому было решено использовать шагающие истребители, которые и добраться до места запуска ракет и артиллерийских позиций могут очень быстро, и им не требуется подниматься высоко в воздух, так как основную атаку они будут проводить с земли, а не с воздуха, что позволит избежать зенитных средств местных, так как сближение произойдёт на минимальной высоте за очень короткое время, после чего последует приземление в тылу или на фланге позиций местных.
   -Тишина на линии, - неожиданно ожило общее вещание, - нам сообщили, что колонна техники уже выдвинулась. В небе несколько раз были замечены дроны противника, так что наш враг уже знает про её маршрут, а погода вы и сами видите какая, поэтому уже скоро стоит ждать обстрела.
   Погода сегодня действительно была явно на стороне местных и плотные тучи затянули всё небо, из-за чего флот ничем не мог помочь наземным войскам и опираться можно было только на воздушную разведку, которую, при хорошо поставленной работе сил ПВО местных, организовать было не так просто, чем те и пользовались. Сами же инопланетяне привычных для большой галактики дронов почти не использовали, предпочитая модели движение которых основано на аэродинамических силах, зачастую даже замаскированных под различных птиц. Причём эти летающие дроны-птицы не только обладали схожим внешним видом, а зачастую даже умели взмахивать крыльями, что делало их визуально ещё более схожими, но так же и имели похожий на птичий тепловой силуэт. Это значительно затрудняло обнаружение подобных разведчиков, но к счастью для турианцев использовали подобные модели местные не так часто, судя по всему их было не так уж и много. Намного чаще применялись намного более простые дроны, которые было проще идентифицировать, но учитывая, из какого мусора эти самые дроны были зачастую собраны, очень часто сбивать их было дороже, чем строить, а клепать их местные могли в почти неограниченном количестве.
   -Учитывая всё сказанное, можно говорить о том, что вскоре нам предстоит, наконец-то, поработать, - между тем продолжил командир группы, - а потому переходим в готовность "один". На этом всё, - и уже исчезнув, голос командира неожиданно вернулся: - Ах да, за такой неожиданный подарок можете поблагодарить умников из штаба наземных сил - они с какого-то решили, что инопланетяне перехватывают наши переговоры и научились понимать, о чём в них ведётся речь. Теперь точно всё.
   Хмыкнув на последние слова командира, Ютер пошевелился, пытаясь немного размять конечности. Места в кабине было не так много, так что особо размахивать руками внутри не получится, но немного разогнать кровь было вполне возможно.


   * * * * *


   Колонна техники турианцев выдвинулась из места сосредоточения к участку прорыва. Из-за изрядно пересечённой местности продвигаться они могли только по двум маршрутам, так что как только техника выбрала направление люди сразу же об этом узнали благодаря своим многочисленным лёгким дронам, которые они постоянно держали в воздухе. Поначалу тураинцы пытались с ними активно бороться с помощью своих дронов, но учитывая, что основная масса их дронов была приспособлена для боевых действий на поверхности, а не в воздухе, эффективность этой тактики была достаточно низкой, тем более, что часть дронов людей так же несли бортовое вооружение, в том числе и ракетное (причём ракетное намного чаще, чем пушечно-пулемётное), а потому не всегда турианские дроны выходили из подобных столкновений победителями. Так же нужно не забывать, что иногда свои летающие дроны люди прикрывали зенитными засадами, с переносными ракетными комплексами. Да и мобильные ракетно-зенитные комплексы людей обладали значительной дальностью стрельбы, из-за чего летать вблизи линии соприкосновения было очень рискованно.
   В общем, борьба с дронами людей шла с переменным успехом и отнимала большое количество ресурсов. Понятное дело, что далеко не так много, как потери от артиллерийско-ракетных обстрелов, которые и наводились этими самыми дронами, но всё же вполне достаточно, чтобы озаботить турианское командование этой проблемой. К счастью для турианцев, запасы людей были не бесконечные, а имевшаяся на планете промышленность не позволяла быстро пополнять потери в сложной технике, а так же ракетах и качественных снарядах. Из-за этого частота подобных огневых налётов уменьшилась, а люди стали чаще использовать очень дешёвых дронов, у которых возможностей было меньше, а сбивать их было намного проще. Вот только из-за своей простоты их и клепали в ещё большем количестве из всякого хлама, по меркам турианцев, причём быстрее, чем сами турианцы подвозили новые дроны для замены сбитых. По этой причине турианцы были вынуждены уменьшить свою активность, а так же уделить огромное внимание маскировке и налаживанию ПВО непосредственной обороны.
   Но в этот раз турианцы решили воспользоваться сложившейся ситуацией и уничтожить таки артиллерию или мобильные ракетные системы (по обстоятельствам) людей. Для этого основная часть техники была обманкой, которую всё это время собирали в своих мастерских техники инженерного корпуса, которая для маскировки была накрыта чехлами скрадывающими их силуэты.
   Разведка людей сработала оперативно и вскоре информация про выдвижение колонны техники на передовую попала в штаб обороны данного участка. Понятное дело, что люди не могли не воспользоваться подвернувшейся возможностью сорвать возможное наступление (а тяжёлая наземная техника применялась турианцами только для прорыва укреплённой обороны, все же перевозки осуществлялись с помощью различных флаеров, поэтому в борьбе с ними рулили зенитные засады мобильных групп с переносными ракетными комплексами). Ведь небо было затянуто плотной облачностью, благодаря чему висящие над головой корабли не могли мониторить ситуацию на поверхности, как и наносить точечные удары, а значит выдвижение пусковых ракетных и артиллерийских установок обнаружено не будет.
   Оценив ситуацию, командование приняло решение провести огневой налёт с помощью самоходной артиллерии, так как ракет оставалось не так уж много. Тут же был разработан план, после чего во все подразделения, которые планировалось задействовать, отправились приказы. Пользуясь тем, что линия фронта не была сплошной, а представляла из себя прерывистую линию из укреплённых позиций, каждая из которых опиралась на какой-то населённый пункт, артиллерийские разведчики подобрали подходящую позицию, которую споро разметили, как и позиции для мобильных установок ПВО, которые должны были прикрывать артиллерию от возможного, хоть и маловероятного воздушного налёта. Для эвакуации так же был подобран участок, куда, после того как отстреляются, самоходки должны будут выдвинуться и откуда их должны будут забрать флаеры.
   Турианцы не были идиотами и столкнувшись с хорошо организованным противовоздушным противодействием редко когда пытались наносить воздушные удары по позициям артиллерии, а предпочитали высаживать поблизости десант, который и должен был атаковать отходящие пусковые установки. Организовывать же мощный заслон было нереально, так как высадиться турианцы могли в любом месте вокруг позиций артиллерии, плюс, связав боем заслон, турианцы могли высадить дополнительные силы, после чего уничтожить прикрывавших артиллерию людей. Именно по этой причине и было решено произвести эвакуацию самоходок с помощью флаеров.


   * * * * *


   "Паладины" выезжали на позицию, где их уже встречали артиллерийские разведчики, которые старыми добрыми флажками указывали, куда какой машине следует встать. Вдоль маршрутов движения и вокруг боевых позиций были установлены окрашенные колышки, а на каждом повороте стоял регулировщик, так что все боевые машины достаточно быстро заняли свои места и приготовились к открытию огня. Командно-штабная машина заняла позицию немного в стороне, двигавшиеся в конце колонны самоходные ракетно-пушечные зенитные установки разошлись в стороны, поднимая стволы в небо и приготовившись прикрывать артиллерию от возможного воздушного налёта. Регулировщики покинули открытое пространство, скрывшись в зарослях позади позиций. Стволы артиллерийских установок поднялись в зенит и замерли почти на минуту. Бортовые баллистические вычислители соединились с вычислительным модулем КШМ и получили от него все необходимые данные для стрельбы, после чего внесли корректировки в углы возвышения ствола и поворота башни, а так же в количество планируемого к заряжанию заряда.
   На несколько секунд всё замерло и только ветер продолжал шевелить ветвями деревьев. Но вот раздался гулкий и одновременно с тем хлёсткий звук множественного выстрела. Стволы артиллерийских установок шевельнулись, немного опускаясь, после чего последовал ещё один залп, за которым последовал ещё один, и ещё. Вслед за четвёртым залпом установилась оглушительная тишина, после чего всё вновь пришло в движение. Башни самоходок довернулись на ноль, стволы опустились в маршевые зажимы, которые автоматически защёлкнулись, и "Паладины", вслед за БТРом сопровождения и КШМ, споро двинулись прочь с засвеченной позиции. Хоть флот и не мог видеть, что происходит внизу, но он вполне мог отбомбиться по переданным с земли координатам, а потому не следовало задерживаться на одном месте после стрельбы, так как кинетические щиты боевых машин не способны были выдержать подобной атаки. Следом за артиллерией и зенитки снимались с места и вытягивались в колонну. Последней из леса выскочила колёсная дозорно-разведывательная машина разведчиков, которая пристроилась в хвосте цепочки машин.


   Обе колонны не успели далеко удалиться когда одна из самоходных зениток не останавливаясь крутнула башней и в небо сорвались две дымные стрелы. Обе ракеты унеслись к невидимому взглядом с земли дрону-разведчику противника. Тактика стрельбы двумя ракетами была стандартной, так как первая ракета должна была сбить с него К-щит, а вторая уже нанести критические повреждения цели, хотя чаще всего так перестраховываться не требовалось, ведь при скоростном полёте кинетические щиты использовать не представлялось возможным. Но иногда они выполняли своё предназначение, так как при стрельбе одиночной ракетой некоторые операторы, резко снижали скорость полёта контролируемого ими дрона, что позволяло включить К-щит и отразить одиночное попадание ракеты.
   Но это уже не играло роли, так как дрон успел засечь местоположения колонн техники и направление их движения. В тот момент, когда артиллерия добралась таки до точки эвакуации в срок и её экипажи уже видели заходящие на посадку грузовые флаеры, в небе мелькнули стремительные силуэты неизвестных летательных аппаратов, летевшие настолько низко, что казалось ещё немного и они начнут задевать верхушки деревьев. Башни зенитных установок развернулись, но открыть огонь не успели, так как летательные аппараты неожиданно изменили свою форму и приземлились, превратившись в треножники, которые принялись поливать всё вокруг потоками вольфрама из крупнокалиберных скорострельных пушек. Запоздалые же выстрелы зенитных автоматов людей увязли в развернувшихся кинетических щитах треножников-трансформеров.
   Попав под огонь зенитных автоматов треножники немного приподнялись над землёй и принялись быстро скользить из стороны в сторону, расстреливая наиболее опасные для них в данный момент зенитки из своих пушек. Покончив же с зенитками и уничтожив бронетранспортёр сопровождения, которые только и могли оказать им реальное сопротивление, треножники вернулись к уничтожению артиллерии. Сбить флаеры они не успели, так как пока были заняты борьбой с зенитками, те вовремя сориентировались и, заложив вираж, улетели.
   Уничтожив всю технику и проигнорировав разбежавшихся выживших, треножники подпрыгнули в воздух, трансформировались в лётную форму и унеслись прочь, вновь чуть ли не задевая верхушки деревьев, оставив за спиной дымящиеся и горящие остовы и обломки техники.


   * * * * *


   -Кажется, наша тайная операция оказалась не такой уж и тайной, - озвучил своё умозаключение Лин.
   -Да ладно тебе, подумаешь Отец узнал о наших делишках, он всё равно никому не расскажет, - беспечно отмахнулась Нуко, сидящая на корточках и почёсывавшая в основании черепа млеющего Чужого-Солдата, который развалился у её ног и помахивал хвостом.
   -Да? Ты уверена? - кварианец покосился на забившегося от толпящихся детей под лавку Чужого-Рабочего. - То, что он не поднял тревогу сразу же, позволив нам угнать шаттл, ещё не значит, что он оставит нас без своего пригляда... - и прежде чем Нуко успела что-то ответить, добавил: - а потом всё-всё расскажет мамам.
   Его слова вызвали опасливые шепотки среди детей и только трое кроганов остались спокойными.
   -Ты просто плохо его знаешь, - подал голос как раз один из этих кроганов по имени Прорр, - он на такие мелкие пакости не разменивается. Скорее он оставит всё как есть и будет смотреть, что получится. Ну а если мы помрём, то он, конечно, отомстит, но горевать не будет. Ну а когда обнаружится наша пропажа, вопросы он будет задавать нашим воспитателям, веселясь, наблюдая за начинающейся у них паникой.
   Окружающие подростки молча слушали крогана, а некоторые азари даже открыли рот от удивления. Да что говорить, если даже Чужой, которого Нуко не прекращала чесать, повернул в его сторону голову и казалось внимательно его рассматривает.
   -Ты не заболел, случайно? - поинтересовалась одна из азари, после того, как Прорр замолчал. - Такой умный стал, что мне уже страшно.
   Среди детворы раздались смешки, а два остальных крогана вообще натурально заржали, на что Прорр только презрительно фыркнул.
   -Не переживай, если он и болеет, то это не передаётся другим видам, - сквозь ржач сообщил один из кроганов, заодно подколов спрашивающую.
   -Просто в отличие от некоторых, я не только слушаю, что мне мои деды рассказывают, но и понимаю, о чём они говорят, - всё же соизволил пояснить Прорр, покосившись на ржущих сородичей.
   -Ладно, повеселились и хватит, - остановила перепалку Нуко, став неожиданно серьёзной. - Раз Отец нас не остановил, значит он не против нашей самодеятельности, а потому, - она хлопнула Чужого по голове и поднялась на ноги. - Ами, Киис, на вас контроль за нашими попутчиками, - обратилась она к двум азари, - отвечаете за их поведение и действия. Мне бы не хотелось, чтобы они испортили нам наше приключение, а они это могут, энтузиазма им не занимать.
   -Поняли, - кивнули, переглянувшись, названные, - сделаем.
   -Лин, - обратилась Нуко к своему заместителю-кварианцу.
   -Да?
   -Нам нужен новый план, так как теперь нет гарантии, что нас уже не хватились. Присмотри нам три-четыре новых маршрута, я потом посмотрю и выберу.
   -Куда их прокладывать и есть ли конкретные пожелания? - поинтересовался Лин.
   -Хмм... Нет, конкретных пожеланий нет, поэтому прикинь возможность попасть как в системы Термина, так и во фронтир и дальше вообще в Пространство Цитадели. Дальше загадывать не будем, так как придётся определяться на месте.
   -Что насчёт другой стороны, "Аттического траверса"?
   -В этом случае придётся идти через внутренние системы кварианцев, а это время и лишние вопросы, - не согласилась лидер.
   -Можно сместится ближе к центру галактики и пройти через пограничные системы, - предложил Лин.
   -Время, - напомнила Нуко, - а квантовые передатчики никто не отменял. Они, конечно, только на крупных станциях и стоят...
   -Не только на станциях, - перебил её один из кварианцев, - ещё их ставят на самые большие корабли.
   -Без разницы, - отмахнулась Нуко, - там всего лишь одна линия связанная со штабом флота, к которому приписан корабль, а на станциях они узловые и образуют информационную сеть, так что с каждой из таких узловых станций можно связаться с любой другой станцией, напрямую или по цепочке, - напомнила она, - поэтому, если про нас сообщат, то очень скоро все геты будут про это знать и как только нас заметят, то тут же вернут обратно домой. По этой причине мы если и попадём в "Аттический траверс", то только через Пространство Цитадели...
   -Я понял, - остановил увлёкшуюся объяснениями азари Лин. - Сделаю как ты хочешь. Но признайся, тебе просто интересно побывать на настоящих планетах Ульях?
   -Я не настолько тупая, чтобы не понимать последствия этого, - сделала обиженный вид Нуко, но увидев скептическое выражение лица кварианца стала задумчивой: - Ну не побывать, а посмотреть как это выглядит вживую, но это не считается, так как безопасно.
   -Угу, расскажешь это тем идиотам-учёным, которые так же говорили своему начальству, когда занимались изучением этих планет, а потом пропадали целые экспедиции, - насмешливо хмыкнул Лин.
   -Она им уже ничего не расскажет, - сообщила Моракиша, ещё одна из азари, - впрочем, как и они уже никому ничего не расскажут.
   Это заявление вызвало очередную волну смешков у подростков, которые, впрочем, быстро прекратились.
   -Я не они, - отмахнулась Нуко, - и вообще, у нас всего семь часов до выхода из ССД, а ты тут языком треплешься, вместо того, чтобы делом заняться.
   -Понял, уже исчезаю, - усмехнулся Лин, направляясь в сторону кабины пилотов, где имелся небольшой отгороженный закуток с рабочим столиком и терминалом, за которым пассажиры шаттла могли поработать.
   -А вы чего ржёте? - повернулась Нуко к оставшимся кроганам. - Ну ка, помогли девочкам вытащить этого несчастного, - она ткнула пальцем в жмущегося под лавкой Чужого, - и отвели его туда, куда они скажут.
   -Да, вождь! Сделаем, вождь! - дурачась, гаркнули оба крогана, после чего ухватили Чужого за хвост и рывком вытащили его наружу несмотря на сопротивление.
   Подхватив возмущённо шипящего Чужого под руки, они потащили его вслед за ушедшими вперёд азари в направлении инженерного отсека.
   Поняв, что развлечение закончилось, остальные так же стали расходиться по своим местам и в небольшом трюме осталась только сама Нуко и сидящий на полу Чужой-солдат, который, казалось, с интересом наблюдал за всем происходящим.
   -А сейчас, мы пойдём и ты мне всё-всё покажешь, - сообщила Нуко, смерив ксеноморфа подозрительным взглядом, - и отговорки не принимаются.
   Возмущённо шикнув, Чужой поднялся на ноги и всем своим видом изобразил праведное возмущение такой недоверчивостью, но послушно пошёл следом за девой к капитанской каюте, которую Нуко занимала на правах лидера.


   * * * * *


   -Ну что у нас тут? - спросила Пания, входя в рубку. - Есть что-нибудь интересное?
   -Система как система, - пожала плечами Ника, - разве что имеется планета в "зоне жизни", но это и так уже было известно. Вот разве что...
   -Что? - не дождавшись продолжения, поинтересовалась Пания у замершей с задумчивым видом Ники.
   -А? - отмерла та, удивлённо оглянувшись на подругу. - Ты про что?
   -Ты сказала "разве что", вот мне бы и хотелось узнать, что, - пояснила та.
   -А, ты про это, - Ника вновь развернулась к монитору, на который выводилась обстановка в системе, и в свою очередь задала вопрос: Скажи, ты ничего необычного не чувствуешь?
   -В смысле? - удивилась Пания, одновременно с этим вслушиваясь в свои ощущения.
   -Да вот как вошли в систему у меня какое-то странное чувство возникло, словно нас уже тут ждут.
   -Знаешь... что-то такое действительно есть... - задумчиво протянула Пания, - только... очень слабо. Я бы даже сказала, что этот ожидающий, или ожидающие, довольно качественно скрывают себя.
   -Вот и у меня такое чувство. А раз и ты почувствовала, значит мне не показалось, - заключила Ника. - Надо бы забраться в кокон да послушать, что тут есть интересного.
   -Так не интересно, - отрицательно мотнула головой Пания. - Лучше мы высадимся и сами всё посмотрим.
   На это заявление Ника только вздохнула, но ничего говорить не стала, так как отлично знала характер своей подруги и насколько она любит ввязываться во всякие авантюры. Взять, к примеру, тот случай, когда она подкинула в саларианский сегмент экстранета очень хорошо замаскированную децентрализованную программу имитации искусственного интеллекта. Точнее, найти то её было не сложно, но сделана она была так, чтобы было очень сложно понять, что это не ИИ, а немного необычный ВИ, который очень качественно имитирует наличие у него самосознания. И ладно бы она ограничилась загрузкой данной программы на окраинные сегменты сети, так ведь нет, ей обязательно было нужно загрузить её в центральные узлы, в том числе и в сеть Сур'Кеша. И ведь они сумели это сделать. И не просто сумели и не попасться, но они вообще остались незамеченными, несмотря на всю хвалёную саларианскую сеть раннего предупреждения и оборонительные системы их родного мира.
   -Ладно, это мы потом решим, - увидев реакцию подруги, с улыбкой решила Пания, - сейчас важней понять, какие у местных имеются средства обнаружения и есть ли у них тут оборонительные системы - вот не поверю, что турианцы сбежали бы от каких-то дикарей, даже если бы те продемонстрировали что-то неизвестное турианцам. Есть уже что-то? - посмотрела она на двух операторов систем контроля космического пространства, которые работали в связке с кластером гетов и потому управлялись всего вдвоём.
   -Всё чисто, - доложила одна из операторов-азари, - никаких следов целенаправленного сопровождения. На орбите обитаемой планеты имеется спутниковая группировка, но слишком маленькая для развитого мира. Геты оценили расположение спутников и вычислили, что она далеко не полная - очень много спутников отсутствует. Скорее всего предыдущие спутники были сбиты турианцами и сейчас аборигены восстанавливают спутниковую группировку на орбите своей планеты.
   -Значит они достаточно развились, чтобы самостоятельно выйти в космос, - заключила Пания, - но судя по тому, что спутники имеются только на орбите одной планеты, можно сделать вывод, что нулевой элемент им неизвестен.
   -Не факт, - не согласилась с ней Ника. - Они ведь уже сталкивались с турианцами и в предоставленной Чёрным подборке имеется информация о нескольких потерянных турианцами летательных аппаратах, как флаеров, так и шлюпок с катерами, и даже один корвет был потерян и брошен на планете. Да и потери в живой силе у них имелись, а значит в руки местных попали так же и образцы вооружения с экипировкой.
   -Хм-м... действительно. Если так, то они уже должны быть знакомы с НЭ, но не имея на планете своих залежей могут использовать только то количество, которое сумели захватить у турианцев, - заключила Пания, - тем более, что турианцы могли уничтожить часть обломков, чтобы они не достались аборигенам, и в этом случае количество нулёвки, которое попало к ним в руки, будет ещё меньше. Но это мы сможем узнать только после более тщательной разведки, а то и после контакта с местными, а пока мы можем видеть отсутствие использования эффекта массы в имеющихся на орбите планеты спутниках.
   -Согласна, но осторожность терять не стоит, как и отключать маскировку.
   -Думаешь? Мы же решили, что они и так знают, что мы тут, так какой смысл дальше скрываться? - в отличие от Ники, Пания не видела смысла дальше скрывать их присутствие в системе. - Да и тепловые аккумуляторы не бесконечные и через некоторое время всё равно придётся что-то решать.
   -Знать, что мы в системе, и знать, что мы вот именно в этом месте, это немного разные знания, - хмыкнула Ника, - и как по мне, то лучше пусть так оно и остаётся пока. А накопители мы можем и разрядить, к примеру на каком-нибудь астероиде или необитаемой планете.
   -Можем, - согласилась с ней Пания, - но это время, а мне не очень хочется затягивать с этим делом. Как по мне, то проще сесть где нибудь в глуши, захватить аборигена и посмотреть в его памяти всё, что нам будет интересно.
   -И что он может знать, этот твой дикарь из глуши? - не согласилась с ней Ника. - Вот если...
   -Нас ищут, - перебила их беседу вторая оператор-азари отвечавшая за контроль сенсоров основанных на "технологиях" ксеноморфов, - зафиксировано направленное внимание.


   * * * * *


   Глубоко вздохнув, Барат открыл глаза. Они были здесь. Демоны, о которых предупреждали легенды, вернулись. И нет, шаман отлично понимал, что это не демоны, а инопланетяне, как были те, что совсем недавно пытались захватить их планету и которых они сумели прогнать, захватив многочисленные трофеи, которые сейчас изучаются в лабораториях. Но одно дело знания полученные в последние десятилетия, а совсем другое выученные ещё в детстве легенды, которые многие считали обычными мифическими сказаниями про богов и демонов, которые были у каждого народа в большом количестве. Да и если учесть имеющиеся изваяния в запретной долине, то становится понятным, что в глубокой древности их планету действительно посещали инопланетяне, которые оставили о себе неизгладимое впечатление у его предков. Так же уже не получалось скептически относиться к рассказам о первых истинных шаманах, имя одного из которых сейчас и носил Барат.
   В отличие от многих других верований, институт истинных шаманов прошёл практически неизменным через все прошедшие века и он оставался единственной официально признанной на всей планете верой, представителям которой разрешено получать любую информацию касающуюся космоса или любых нестандартных ситуаций, вроде необъяснимой пропажи разумных или нетипичных психических отклонений. Но одновременно это и накладывало на них обязанность помогать заинтересованным государственным структурам в изучении или расследовании подобных случаев. Как правило, даже самые, на первый взгляд, необъяснимые случаи оказывались вполне обычными преступлениями или природными явлениями, но помощь корпуса шаманов позволяла распутать подобные случаи или доказать, что это именно что природное явление, а не появление чужаков на их планете.
   И вот, в прошлом году, шаманы что-то почувствовали, что-то глобальное, о чём и предупредили глав государств. К сожалению, это предупреждение не сильно помогло, так как боевая мощь чужаков оказалась намного более превосходящей таковую у всех государств вместе. Поначалу спасало только то, что чужаков было не так много и они не могли контролировать всю планету сразу, разве что висящие на орбите планеты корабли позволяли им обнаруживать все крупные вооружённые формирования и оперативно наносить по ним удары. Из-за этого пришлось перейти к партизанской тактике, против которой пришельцы ничего не могли противопоставить, кроме террора местного населения, что только ещё сильней обозляло всех и привлекало на сторону сражающихся всё больше тех, кто поначалу решил остаться в стороне считая, что раз чужаки не уничтожают города прямо с орбиты, значит они планируют их захватить, а кто будет у власти что простому народу, что капиталисту, продающему свой товар всем желающим, без разницы.
   А потом совет шаманов решил, что им необходимо вмешаться, так как "демоны обязательно вернутся". Ведь основа всего обучения настоящего шамана заключалась не только в дисциплине, развитии силы разума и правильных упражнениях, но и в демонстрации хранившихся внутри древних пирамид статуй, вначале групповой композиции, а потом, после перехода на последнюю стадию обучения, и одиночную, изображавшую "Демона Ночного Убийства". Но и это ещё не всё. Для становления полноценным шаманом, после сдачи всех экзаменов, с претендентом проводилось первое слияние разумов, в котором демонстрировали передаваемые от одного шамана к другому кусочки воспоминаний первых шаманов о "встрече с демонами". Пережив же весь тот ужас, даже с учётом понимания того, что современные шаманы намного сильней первых шаманов, никто уже не мог отмахнуться от предсказания их возвращения и необходимости готовиться к этому моменту.
   Заставить пришельцев сбежать удалось на удивление легко, так как они мало того, что не имели защиты разума и даже старший ученик шамана при непосредственном контакте мог взять их разум под свой контроль, а опытный шаман мог это сделать даже на расстоянии. Да это требовало длительного воздействия, что не так просто было сделать из-за приличной зоны безопасности вокруг всех немногочисленных постоянных лагерей пришельцев, но результат того стоил, ведь это позволяло устраивать масштабные диверсии руками самих же пришельцев. Однажды даже удалось уронить на поверхность планеты один из кораблей пришельцев, пусть далеко и не самый большой.
   А ещё, как оказалось, эти пришельцы до обгаживания боятся "Демона Ночного Убийства". Стоило только в целях терроризирования и запугивания начать наводить на них сны с его участием, как там началась настоящая паника, а когда подобные сны начали повторяться, да ещё и во всех лагерях, а потом пошли самоубийства, как пришельцы очень быстро эвакуировали свои войска и покинули систему, бросив на поверхности много имущества, с которым сейчас разбираются учёные.
   А совсем недавно шаманы почувствовали, что вскоре их посетит кто-то очень похожий на "Демонов", после чего несколько шаманов постоянно находились в трансе, пытаясь ощутить момент их появления. И вот, буквально только что, они нашли их уже тут, совсем рядом. Невидимые и неслышимые они наблюдают за ними. Наблюдают и размышляют, что с ними сделать, при этом они полностью уверены в своих силах и в том, что легко могут уничтожить всю разумную жизнь на планете не прилагая к этому особых усилий. И единственные, кто может их найти, это шаманы. Найти и уговорить вступить в переговоры, ибо никто из шаманов не горел желанием лично познакомиться с "Демоном Ночного Убийства".


   * * * * *


  

Глава 7.


   Тусо сидел за единственным столиком в комнате их звезды и с интересом крутил в руках необычную винтовку, рассматривая её со всех сторон. Это был трофей добытый в ходе проведённой операции по уничтожению одной из снайперских групп и которую он не стал сдавать вместе с остальными трофеями, очень уж ему понравился элегантный и вместе с тем предельно функциональный дизайн винтовки. А ещё, её ложе было сделано из дерева. Из самого настоящего дерева. Не то чтобы дерево было каким-то редким материалом, совсем нет, просто его уже давно никто не использует для изготовления оружия, так как данный естественный материал во всём уступал всевозможным пластикам. А ещё, дерево очень плохо переносило различные условия окружающей среды, плюс его заменять было сложней, так как деревянные части требовали тщательной и длительной подготовки.
   Понятное дело, что все механизмы винтовки и её электроника были вполне себе современные, но всё было так качественно запрятано в дерево, что снаружи был только толстый ствол сверху ложа, с прицельными приспособлениями, спусковая скоба с другой стороны и... Турианец присмотрелся и убедился, что был прав, снизу так же можно было увидеть пятку магазина и механическую защёлку, которую он тут же отжал, вынимая этот самый магазин. Внутри находились тонкие иглы готовых поражающих элементов, что подразумевало под собой ведение прицельного огня на сверхдальние дистанции. А вот куда заряжается метательное вещество и батарея было не понятно, так как никаких других окно доступа он не обнаружил. Скорее всего для этого нужно провести частичную разборку винтовки, но без инструкции он бы не рискнул это делать, так как далеко не факт, что у него получится потом собрать всё обратно. А раз так, то стоит отложить этот вопрос на тот момент, когда он вернётся домой и можно будет произвести полное сканирование винтовки.
   Хмыкнув, Тусо посмотрел на выгравированную надпись Манул на ствольной коробке, которую его встроенный переводчик не сумел перевести, вогнал магазин в приёмник и спрятал винтовку в армированный пластиковый контейнер, который ему сделал на формовщике инженер их подразделения, за что пришлось отдать один из трофейных ножей. Именно для этой цели Тусо и собирал различные ножи, стараясь иметь по несколько экземпляров одного вида. А ножей у местных было огромное количество, и это при том, что пробить даже лёгкую броню в самом слабом месте ножом задача нетривиальная. Но возможно они их используют для чего-то другого, так как иногда встречались явно не военные образцы, например, с чисто рубящим клинком.
   Убрав контейнер с винтовкой в свой шкафчик, турианец покинул вначале комнату, а потом и жилой модуль, выбравшись на улицу. В данный момент в лагере было всё спокойно, так как никаких операций в ближайшие двое суток не планировалось, все трофеи и техника требующая капитального ремонта уже были отправлены в тыл, боеприпасы пополнены, а занятия начнутся только завтра. Ну и сам лагерь находился достаточно далеко от линии соприкосновения, чтобы не приходилось ожидать неожиданного огневого налёта. По этой причине личный состав мог спокойно отдыхать, ну кроме дежурного звена, занимаясь своими делами или играя в спортивные игры. Кто-то, правда, и в выходной не забывал о физических нагрузках и сейчас занимался на импровизированной спортивной площадке, которая была оборудована техниками, которых не допускали до лётных тренажёров. Ну а так как в выходной день и летуны не могли попасть в тренировочный модуль, то они так же шли на площадку техников.
   Постояв немного, Тусо уже решил присоединиться к игрокам когда над лагерем пронёсся звук ревуна боевой тревоги.
   -Всем пилотам в срочном порядке подготовиться к взлёту, - ожила система общего вещания.
   "Почему взлёту, а не вылету?" - промелькнуло в голове у турианца, в то время, как ноги уже несли его обратно в комнату, чтобы надеть броню пилота и взять личное оружие.


   * * * * *


   Кастани Дрешер молча сидел в адмиральском кресле, наблюдая за отображаемыми на его экране действиями флота. Слова не требовались, так как всё уже было неоднократно отработано и каждый командующий и капитан знали свои манёвры. Его вмешательство потребоваться только в том случае, если что-то пойдёт не так и нужно будет принимать нестандартное решение. До этого же ему остаётся только с невозмутимым видом молча наблюдать за действиями подчинённого ему флота, "Флота Возмездия", как зачастую начали называть его в прессе любящие громкие эпитеты и заголовки журналюги.
   До окончания торможения оставались какие-то секунды и вместе с этим уменьшался наблюдаемый эффект ускорения времени в приближающейся системе, а отображаемая системами ККП картинка всё меньше отставала от того, что происходило в системе в данный момент. И вот, визуально наблюдаемое течение времени в системе сравнялось с реальным, хоть и отставало на соответствующий дистанции коэффициент. Адмирал бросил взгляд на боковой экран, где отображалось состояние всех кораблей объединённого флота, разделённых на несколько флотов. Часть кораблей уже успела затормозить и сейчас продвигалась вперёд, одновременно с этим перестраиваясь. Часть же кораблей ещё не появилась и сколько их ожидать было неизвестно, так как сам корабль появится тут раньше, чем до них дойдёт свет от него. Это не позволяло заметить приближающийся флот противника, но и самому позволяло остаться необнаруженным.
   Дрешер не сильно беспокоился о запаздывающих кораблях, так как это было предсказуемо и всегда происходило при перемещении на ССД больших групп кораблей. Задержка в прибытии не должна была превысить час, а за это время их никто заметить не успел бы. Впрочем, их и за большее время не сумели бы заметить, так как остановились они на приличном расстоянии от контролируемой пришельцами зоны. Объединённому флоту было необходимо собраться вместе и перестроиться в отдельные флота, согласно предварительно составленному плану, прежде чем начинать атаку.


   * * * * *


   Несмотря на то, что турианцы ожидали появления флота людей, для чего разослали разведывательные фрегаты в соседние системы, это событие всё же оказалось для них неожиданностью, так как люди сумели уничтожить один из таких разведчиков, не позволив ему сбежать и доложить о появлении кораблей людей. Правда это стало возможным только из-за нарушения командующим вторым турианским флотом инструкций, который направил большую часть разведывательных фрегатов на поиск систем людей, в результате чего смена кораблей-разведчиков производилась с большой задержкой. Это и позволило людям произвести разрядку масс-ядер для всех кораблей флота и остаться не обнаруженными, после чего переместиться к атакованной турианцами системе.
   Благодаря проводимой разведывательной деятельности, Дрешерв общих чертах знал про ситуацию и исходил в планировании операции именно из этой информации. Первой целью для атаки он выбрал второй турианский флот, который на тот момент состоял из трёх дредноутов, трёх носителей и соответствующего количества крейсеров и фрегатов, и был заточен именно для противостояния другому флоту, в отличии от первого флота, который в своём составе имел большое количество кораблей обеспечения десанта и занимался блокадой планеты. На его выбор повлиял не только качественный состав второго турианского флота, но и его размещение на орбите пятой планеты системы, которая была безжизненной и потому позволяла произвести ракетную атаку по кораблям противника не опасаясь того, что промахнувшаяся ракета устроит на планете экологическую катастрофу.
   По этой причине, после того, как весь объединённый флот собрался в единый кулак и произвёл перестроение, первыми переместились на ССД в систему фрегаты-разведчики, в этот раз выступавшие в роли судов целеуказания, по данным с которых и отработали переместившиеся следом все ракетоносные корабли. А уже следом за ракетоносцами совершили короткий переход на ССД и остальные корабли объединённого флота.
   Тяжёлые противокорабельные ракеты, разогнанные до запредельных для привычных в Пространстве Цитадели торпед и обладающие манёвренностью только немногим уступающей таковой у тяжёлых космоистребителей, преодолели разделяющие корабли людей и второго флота турианцев за какую-то минуту, из-за чего находившийся на орбите пятой планеты турианские корабли первого и второго ранга не успели отреагировать должным образом и покинуть зону поражения, а ПОИСК не был предназначен для борьбы с такими целями. Фрегаты же хоть и имели возможность сбежать или банально скрыться за планетой, делать этого не стали. Отстреливая спасательные капсулы они закрывали своими телами более крупные и менее поворотливые корабли, пытаясь своей жизнью спасти их. Но ракет было слишком много, а их скорость была слишком большой... а за ракетами пришла волна космоистребителей, которые добили, вначале торпедами, а потом и своими пушками, то что сумело уцелеть после ракетной атаки.
   Одновременно с этим, получив сигнал о появлении в системе кораблей противника, Фавиус Оптирил, командующий первого флота турианцев, приказал вернуть с планеты на корабли все шагающие истребители, так как была опасность столкновения в космосе и он предпочитал иметь под рукой все средства для его ведения. Но это было до того, как пришла информация об уничтожении второго флота. Получив эти сведения он оказался перед дилеммой - дать сражение людям на орбите планеты и эвакуировать весь личный состав с поверхности планеты, или бросить десант на поверхности, но спасти корабли. Впрочем, очень быстро у него на выбор не осталось времени, так как корабли противника не стали задерживаться возле разгромленного второго флота и очень быстро оказались возле обитаемой планеты, разделившись на четыре крупные группы и беря его флот в клещи. Для эвакуации же находившихся на планете потребуется никак не меньше нескольких часов, даже если бросить на поверхности всю технику, так как на слишком большой площади находились подразделения легионов.
   Сделав трудный выбор, Фавиус приказал тем подразделениям легионеров, которые имеют возможность, сосредоточиться в городах, а остальным бросать технику и переходить к партизанской тактике, в ожидании, пока флот сумеет вернуться обратно. После этого он приказал флоту отступать на ССД, что и было выполнено.
   Флот же людей не стал преследовать турианцев, так как ситуация в том направлении пока была не известна и вполне можно было попасть в ловушку, попытавшись совершить переход на ССД в систему, находящуюся в том направлении куда улетели турианцы. Да и требовалось обезвредить оставшиеся на планете силы турианцев... ну и разобраться с трофеями.


   * * * * *


   Королева рахни пела. Не то, чтобы она в другое время переставала это делать когда бодрствовала, конечно же нет, но сейчас её песня изменилась и основное внимание в ней уделялось всего одному яйцу, яйцу, из которого должна будет родиться новая Королева. Это была не первая Королева, которая должна была появиться на свет, но каждый раз был как первый. Королева помнила, как ещё не родившись осталась совершенно одна в этом опасном мире, помнила, как холод подбирался к ней, стараясь вытянуть из неё всю жизнь, как её нашли и привезли на космическую станцию. А потом ей пел песню разума Король, рассказывая о происходящем в мире, о том, что она теперь не одна. После этого прошло уже довольно много времени и на свет появились и другие королевы, каждой из которых она пела лично, стараясь передать ей все накопленные ожидания.
   В первый раз, когда у неё появилась возможность отложить своё первое королевское яйцо, было намного сложней, так как она не могла оставить своих рабочих без внимания. Сейчас же было намного проще, так как она могла оставить контроль за ними на остальных Королев, а сама посвятить себя только воспитанию новой Королевы. Возможно Королевы прошлого посчитали бы её странной, так как никто так раньше не делал, но им не доводилось оставаться совершенно одной во всём мире... одной со скрывающимся где-то во тьме космоса Врагом. Несмотря на то, что тогда Королева ещё не родилась, и даже её разума ещё не существовало, она отлично помнила то ощущение холодного презрения и чувства собственного величия исходившее от Врага, Врага, который готовился вновь пожать всю высокоразвитую жизнь в галактике. И никто и ничто не могло остановить его, как не смогли остановить его все их предшественники, кого Враг уничтожил в прошлые Циклы. Но сейчас ситуация изменилась и появилась надежда. Надежда если и не уничтожить Врага полностью, то хотя бы задержать достаточно на долго, чтобы успеть подготовиться и может быть даже покинуть эту галактику, а то и вселенную.
   Но это всё дело будущего, а сейчас она была сосредоточена на одной единственной задаче - она пела будущей Королеве.


   * * * * *


   Санак шёл за гетом-провожатым и старался лишний раз по сторонам не смотреть. Из-за своей должности он неоднократно посещал Улей, но каждый раз чувствовал себя тут неуютно. Возможно проживай он тут постоянно, то относился бы к местной архитектуре по другому, но все батарианцы обитали в скоплении, где имелось аж две системы не просто с планетами находящимися в "зоне жизни", а с планетами где уже имелась своя, достаточно развитая биосфера. Благодаря этому на этих планетах не нужно было ходить герметично запакованным в скафандр и даже кислородная маска не требовалась.
   Конечно, кроме этих двух планет так же имелись колонии и на других планетах, но это были добывающие колонии, откуда добытые ресурсы переправлялись на космические производственные станции на орбитах двух обитаемых планет. Точнее, это были добывающе-обогатительные комплексы, где персонал работал вахтовым методом, так что называть их колониями не совсем верно. На самих же обитаемых мирах никаких крупных промышленных предприятий не было, только склады с товарами и мелкие частные предприятия. Благодаря этому ничего не нарушало экологию и в любом месте планеты ты мог чувствовать себя как на курорте, чему способствовало не только наличие различных климатических зон, на любой вкус и чистый воздух с богатой природой, но и очень высокий уровень жизни по меркам любой планеты. Понятное дело, что очень состоятельных личностей подобным было не удивить, но сколько тех богачей на общем фоне? Вот именно, основная то масса жителей большим количеством кредитов похвастаться не могут, а потому, о таком уровне жизни могут только мечтать.
   Сам батарианский анклав считался полностью независимым, но все, кому нужно, отлично знали, кому они обязаны возможностью жить шикарной жизнью, единственным недостатком которой, по мнению других батарианцев, было отсутствие рабов. Ах да, в отличие от освоенных кварианцами систем на планеты батарианцев был доступ, вернее на одну из них. Далеко не для всех, понятное дело, но имеющие достаточно кредитов могли сюда попасть. Для этого из Батарианской Гегемонии и обратно четыре раза в году совершал рейс высококомфортабельный лайнер, дизайн которого был разработан одним из конструкторских бюро азари, занимающихся разработкой моделей гражданских кораблей на заказ. Правда, для этого пришлось организовывать подставную фирму в Батарианской Гегемонии, но учитывая помощь службы внешней разведки БГ сделать это было достаточно просто и при этом сама фирма привлекла внимание спецслужб ПЦ не больше, чем любая другая батарианская фирма действующая в этом самом Пространстве. Построен же лайнер был на верфи Улья, после того, как его уровень безопасности был доведён до приемлемого, по мнению Чёрного, уровня. И под безопасностью понималось не только безопасность самих пассажиров, но и экипажа с кораблём от пассажиров, что не позволяло установить, по какому именно маршруту движется корабль и в какой системе находится.
   Неоднократно и саларианцы и азари пытались использовать этот рейс для засылки своих агентов в данный анклав, но отлично поставленная служба безопасности и тотальный контроль за всем происходящим с помощью многочисленных датчиков и камер позволил вычислить всех шпионов, после чего депортировать их обратно, оштрафовав за нарушение условий пребывания на планете, при этом изымая все носители информации, в том числе и на листах. Единственное, что сумели установить шпионы, так это тот факт, что анклав находится где-то в системах Термина, но вот установить более точное его местоположение так и не сумели. Маршрут же, по которому совершал свой перелёт лайнер, находился под охраной. Пару ретрансляторов ведущую из БГ охраняли сами батарианцы, дальнейший маршрут находился под контролем кроганов, а на последнем участке он пересекал контролируемое гетами пространство, куда никому хода не было.
   Ну и мало кто знал, что из этого анклава батарианцев имелось ещё две ветки Ретрансляторов, одна в системы Термина, а вторая уходила в "Аттический Траверс", в одну из отдалённых систем, до которой никому не было дела. Через эти маршруты батарианцы из анклава и совершали свои набеги. Не часто, только чтобы не потерять квалификацию либо для выполнения конкретного заказа от хозяина Улья. Для этого у них имелась отдельная эскадра различных кораблей, дистанционно неотличимых от используемых другими пиратами, но с самой совершенной начинкой. Всех пленников они либо сдавали в Улей, либо продавали в Гегемонию, так как, как уже говорилось, в анклаве полностью отсутствовали рабы, а все работы выполнялись или самими батарианцами или различными дронами, которые имелись практически на все случаи жизни.
   И вот сейчас Санак шёл к ангару со своим шаттлом, получив очередное задание от Чёрного, для выполнения которого придётся продемонстрировать всю свою изворотливость. Ведь сейчас требовалось добыть не просто очередную партию разумных, для чего достаточно было захватить очередной корабль с пиратами или совершить нападение на какую-нибудь колонию. Учитывая же, что всевозможных маленьких колоний, как и желающих их пощипать, всегда было в достаточном количестве, то выбор был широкий и сложность заключалась только в том, чтобы оставить после себя как можно меньше следов. Но иногда, когда приходилось захватывать вполне конкретный корабль или организовывать нападение на определённую колонию, нужно было как следует подумать головой, а слаженность у их команд всегда была на высоте, как и техническое обеспечение.
   Но возвращаясь к предстоящей операции. В этот раз им предстояло произвести захват представителей нового вида. И всё бы ничего, подобное им так же доводилось проворачивать, но в этот раз эти новенькие успели освоить значительный кусок пространства и по предварительным разведданным представляли из себя значительную военную силу, способную потягаться один на один с любым из трёх государств турианцев. И мало того, они не только могли поспорить, но и в данный момент пребывали в состоянии войны с той группой турианцев, что именовали себя Верными, а потому должны были очень внимательно следить за всеми ведущими за пределы освоенного пространства маршрутами, что значительно усложнит выполнение задачи. В общем, задача предстояла ещё та и отказаться от неё не представлялось возможным, а значит придётся приложить все усилия для её выполнения и при этом постараться перевести стрелки на кого-то другого.


   -Ну что там, Санак? - поинтересовался Брэй у вошедшего в кабину шаттла батарианца.
   -Задание, - моргнул тот, опускаясь в кресло второго пилота. - И я же просил, не называй меня этим именем.
   -Но ведь теперь это твоё имя, - напомнил Брэй, запуская предполётную подготовку шаттла, - мог бы уже и привыкнуть.
   -Я и привык, но не хотелось бы забывать своё настоящее имя.
   -Так и не забывай, - усмехнулся Брэй, - запиши его над зеркалом в туалете и вспоминай каждый раз, как будешь смотреть в него.
   -Всё бы тебе поржать, - наклонил голову Санак и одновременно дублируя действия товарища, который в этом полёте исполнял обязанности первого пилота. - И кто вообще придумал, что глава нашего анклава и одновременно командующий флота обязан брать имя первого главы?
   -Тот же, кто придумал передавать имя первого командующего космопехотой, - Брэй наклонил голову к плечу жестом, заменявшим у батарианцев пожатие плечами. - Тебе имя этого юмориста сказать, или сам догадаешься? - поинтересовался он, инициируя процедуру взлёта и выводя шаттл в открывшийся проём.
   -Не нужно, я и сам догадываюсь, кому было лень каждый раз запоминать новые имена.


   * * * * *


   -Внимание! Готовность две минуты, - сообщил приятный женский голос системы корабельного вещания.
   Услышавшие это сообщение десантники принялись перепроверять как зафиксировано оружие в держателях и состояние фиксирующих ремней своих ложементов. Закончив с проверкой одним из первых, Андерсон бросил взгляд по сторонам, благо для этого не требовалось даже поворачивать голову, так как "умная" ассистирующая система десантного бронескафандра уловила его желание и вывела изображение с боковых камер на стекло-экран шлема.
   -Ну что, кто-нибудь желает сказать напутствующую речь?
   Голос, раздавшийся во внутренней сети их взвода, принадлежал Джеку, главному юмористу их подразделения... по крайней мере он сам себя таковым считал, но по мнению большинства шутить он толком не умел, да и умом не блистал. Но так как данный индивидуум был отличным стрелком и когда это действительно требовалось умел быть молчаливым и терпеливым, а также в боевых условиях всегда сохранял холодную голову на плечах, его терпели и не переводили из штурмового взвода в линейный.
   -И зачем? Всё равно высаживаться будем в тылу, можно сказать в тепличных условиях, - хохотнул Логан, один из двух инженеров их взвода, - ни тебе зенитного противодействия, ни засад на земле, приземляться будем с комфортом, на катере, а не в тесной капсуле.
   -Это да-а, прошли уже те времена безумных атак с воздуха прямо на укрепления врага, - протянул Лестер, исполнявший роль стрелка-гранатомётчика, - теперь только что название осталось, а так обычная пехота, которую высаживают с кораблей за пределами зоны обстрела.
   -А ты что, так сильно желаешь совершить ещё один боевой прыжок? - поинтересовался Логан. - Ну так попроси перевести тебя обратно в колониальную пехоту, у них такое развлечение регулярно происходит при подавлении мятежей.
   -Не-не, меня всё устраивает, - сразу же открестился Лестер, - я этой романтики уже наелся до конца жизни. Просто забавно получается, что мы, вроде как элитный десант, опускаемся на поверхность с комфортом и почти в полной безопасности, после чего действуем почти как обычная пехота, а самые обычные колониалы как раз и выполняют нашу работу - падают на голову не ожидавшему подобного противнику.
   -То, что нам не приходится совершать боевые прыжки, - вступил в разговор и Андерсон, выделив голосом "нам", - ещё ничего не значит. Насколько я помню, буквально пять лет назад китайские десантники участвовали в подавлении сепаратистских выступлений и совершили боевой прыжок прямо с марша, практически без разведки.
   -Внимание! Отрыв через десять секунд, - вклинилась в разговор десантников система корабельного вещания.
   -Ну что, вы там готовы? - в наушниках бронескафандров раздался голос второго пилота катера.
   -Было бы к чему готовиться, - последовал ответ от командира взвода. - Это вы там смотрите не облажайтесь. Предупреждаю, если будет трясти, то пожалуюсь вашему туроператору.
   Слова командира были встречены дружным смехом всех десантников.
   -За это можешь не переживать, опустим вас нежно, как пёрышко, - хохотнул пилот.
   -Пять. Четыре. Три. Два. Один. Отрыв! - оповестила напоследок СКВ и окончательно замолчала, теперь все переговры можно был овести только по внутренней связи катера, так как тот отделился от причальной мачты и нырнул вниз, к поверхности планеты.
   И хоть преодолевать зенитное противодействие не предвиделось, а высаживаться предстояло на контролируемой людьми территории, привычка сыграла своё и все разговоры прекратились.


   * * * * *


   В явно подвальном помещении, в котором был установлен стол с голографической картой, собрался штаб и командиры структурных подразделений тринадцатого легиона. Шло обсуждение ситуации, в которой они оказались.
   -...Нам удалось эвакуировать почти всю тяжёлую технику и вооружение, что повышает нашу боевую устойчивость. Все подступы к городу заминированы, минные поля прикрываются перекрестным огнём тяжёлого вооружения, дороги перекрыты баррикадами и перекопаны рвами, - в данный момент докладывал префект (начальник лагеря легиона и одновременно начальник штаба). - В данный момент ведутся работы по замуровыванию окон нижних этажей домов расположенных на окраине города, а так же возведение нескольких внутренних колец обороны и отдельных укреплённых точек обороны, что должно будет позволить не дать противнику углубиться в город, при прорыве внешнего кольца обороны.
   С этими словами он посмотрел на архитектора (специалист по возведению инженерных сооружений и военному строительству) и либратора (землемер) сидевших рядом.
   -Работы во внешнем кольце почти закончены, - доложил архитектор. - Рубежи для возведения баррикад внутри города определены, подготовка материалов и создание огневых точек для прикрытия баррикад начата. Если местные дадут нам хотя бы четыре часа, то мы успеем создать два кольца укреплений на которых легионеры смогут закрепиться. А если нам дадут ещё два часа, то соорудим ещё два кольца. С долговременными же огневыми точками всё не сильно хорошо - у нас слишком мало переносных генераторов кинетических щитов, а без них любую огневую точку быстро подавят и уничтожат.
   -Используйте тяжёлую технику, для неё в городе всё равно манёвра нет, а дальность ведения огня очень маленькая, так что реализовать своё преимущество в огневой мощи они не сумеют, - подсказал префект, - а так хотя бы используем их мощные щиты для усиления огневой точки.
   -Сделаем, - поставил себе пометку в уни-инструменте архитектор.
   -Наличное продовольствие в виде армейских рационов, без учёта будущих потерь, позволяет нам продержаться до трёх месяцев активных действий, - продолжил зачитывать сведения префект. - Но так же было экспроприирована часть продовольствия местных, растительного происхождения, что позволяет принимать данные продукты питания в пищу без опасения, что или пронесёт или начнётся развитие аллергических реакций. Медики рекомендуют использовать данные продукты как добавку к основному рациону для не боевых подразделений, что позволит сократить потребление пайков и ещё больше снизит риск осложнений.
   НШ прервался, перелистывая страницы на экране планшета, но все терпеливо ждали, пока он найдёт нужную часть текста.
   -По наличным боеприпасам и материалам для формовщиков. Опций (управляющий арсеналом) уверил меня, что при ведении активных боевых действий запасов хватит на месяц, - продолжил префект.
   Увидев, что на него все смотрят, опций согласно кивнул.
   -Если исходить из стандартных норм потребления боеприпасов, то имеющихся в наличии сплавов должно будет хватить на месяц, - подтвердил он. - В данный момент мои подчинённые уже начали сбор металлолома для переработки его формовщиками в бруски, которые можно будет использовать для изготовления эрзац боеприпасов, - сообщил он о принятых мерах для обеспечения функционирования подразделений. - Эффективность их, скорее всего, будет значительно ниже, но для ведения боевых действий в городе вполне достаточна. Уже сейчас, проведя примерные предварительные подсчёты, можно сделать вывод о том, что таких боеприпасов нам хватит как минимум ещё на пол месяца для ведения активных боевых действий всем наличным составом легиона.
   -Благодарю за пояснение, - кивнул префект, после чего продолжил зачитывать с планшета: - К сожалению, с дронами всё не так хорошо. Тяжёлых наземных осталось всего сорок процентов штатного состава и сто двадцать повреждённых были эвакуированы силами мастеровых ремонтной роты и легионеров, и в данный момент находятся в развёрнутых в черте города мастерских. С лёгкими дронами всё немного лучше, их имеется восемьдесят процентов штатного состава, но вот восстановить их в случае повреждений будет сложно. Ну и последнее. Всё гражданское население укрыто в подвалах и убежищах в центральной части города, это позволит избежать обвинений нас в целенаправленном уничтожении гражданского населения... а ещё они не будут мешать нам вести боевые действия и помогать нашему противнику. У меня всё.
   Легат (командующий легиона) некоторое время молча сидел, обдумывая сложившуюся ситуацию.
   -Есть у кого-то ещё идеи того, как мы можем усилить наши шансы на выживание? - поинтересовался он у присутствующих.
   -Я считаю, что нужно заминировать дома перед баррикадами, чтобы максимально затруднить возможность противнику обойти укрепления, - после паузы вынес предложение один из замов командира - трибун "кавалерии", то есть командир над всеми дроноводами и пилотами наземной боевой техники. - Если уж мы решили устроить сражение в городе и многочисленных разрушений не избежать, то не стоит ограничивать себя в средствах ведения боя.
   -Не согласен, мы должны очень тщательно и осторожно подходить к выбору средств ведения войны, - высказался против второй трибун, трибун экзоскелетной пехоты, - но вот с вашей идеей заминировать некоторые здания на подступах к линиям обороны я согласен.
   -Что у нас по взрывчатке? - обратился с вопросом к опцию легат.
   -К сожалению, после минирования подступов к городу, мин и взрывчатки осталось не так много, так что максимум мы сможем прикрыть только баррикады планируемого внутреннего пояса укреплений и отдельные направления в ещё одном поясе, на большее не хватит, - последовал ответ.
   -Значит ничего не поделаешь, минировать будете только последнюю линию обороны и подступы к штабу, на случай проникновения диверсантов или высадки десанта, - принял решение легат.
   -Слушаюсь.
   -Что же, раз ни у кого больше нет предложений, то можете быть свободными и возвращаться к исполнению своих обязанностей, - дождавшись, пока присутствующие покинут зал планирования, легат повернулся к единственному оставшемуся, префекту: - Что слышно про соседей?
   -Одиннадцатый легион бывший на нашем правом фланге отошёл в соседний город и спешно укрепляется, - принялся докладывать тот, - при отступлении они неоднократно подвергались авианалётам и потеряли много техники и личного состава. Находившийся же на нашем левом фланге двадцать третий легион был вынужден разделиться на две группы и отходить по отдельности в два небольших города. Считаю,что из-за этого есть высокая вероятность того, что противник вначале займётся именно ими, как наиболее слабыми войсковыми группировками в нашем секторе. Так же стоит добавить, что позиция у них для обороны не самая лучшая - высотных домов мало, зато множество одноэтажных домов, что затрудняет организацию устойчивой обороны и возможности для активных действий. Плюс, противник так же как и мы имеет на вооружении тяжёлую боевую технику, а стрелять из крупного калибра в одноэтажном поселении и в крупном городе, среди высоток, это совершенно разные вещи.
   -Значит, с большой долей вероятности у нас будет время для укрепления, - в задумчивости шевельнул мандибулами легат, - нужно потратить его с пользой. Проследи, чтобы все свободные резервы были направлены на укрепление наших позиций - чем лучше мы укрепимся, тем больше у нас будет шансов дожить до возвращения нашего флота.


   * * * * *


  

Глава 8.


   Джек ужом проскользнул между обломками и затаился за очередным крупным бетонным обломком. Система целеуказания его бронескафандра привычно отрисовывала все потенциальные цели попавшиеся в зону действия камер любой боевой единицы включённой в общую тактическую сеть батальона, от различных разведывательных и боевых дронов в небе и на земле до последнего бойца подразделения. Так же, опираясь на полученные из всех доступных источников данных, интеллектуальная система его брони отмечала возможные места нахождения скрывшихся от визуального обнаружения противников. Последнее было особенно полезно, так как как и люди, их противники не стремились оставаться в зоне видимости, предпочитая прятаться, выжидая удобного момента, чтобы подловить кого-то из бойцов людей и подавляющим огнём быстро продавить его щит, после чего вывести из строя и самого человека. Впрочем, люди действовали аналогичным образом, так как наличие у всех участвующих в сражении кинетических щитов требует соответствующей тактики ведения боя.
   Оценив ситуацию, Джек выдвинул из наручного такт-кома гибкую камеру и осторожно высунул её из-за своего укрытия. С его позиции расположение противника просматривалось намного лучше, а потому...
   -Лестер, это Джек, закинь по подсветке одну "бочку", - вызвал он штатного гранатомётчика их отделения, на секунду подсветив выбранный участок.
   -У меня их всего три осталось, - напомнил Лестер, - поэтому только с разрешения командира.
   -Даю разрешение на использование, - тут же вклинился в разговор командир отделения, который, пользуясь секундным затишьем, мониторил ситуацию с помощью своего такт-кома, - но только по моей команде.
   -Принято, - тут же отозвался Лестер, - сейчас подготовлю выстрел.
   -Понял, ожидаю в готовности, - так же отозвался Джек, - жду команду.
   Немного повозившись, Джек устроился поудобней и принялся ожидать. Прошла почти минута, во время которой слышались постоянные стрельба и взрывы, прежде чем командир взвода вызвал Джека и Лестера.
   -На месте, - первым отозвался Лестер, - к стрельбе готов.
   -На связи, - доложил и Джек, - готов дать целеуказание.
   -Отлично. Джек, видишь вот эту группу обломков? - задал вопрос КВ.
   Система целеуказания брони подсветила контуры указанного объекта.
   -Так точно, вижу.
   -Замечательно. Первую гранату кладёшь по выбранной тобой цели, а вторую как раз за неё, с противоположной от нашей позиции стороны, с твоей позиции это можно будет сделать.
   -Там же никого нет, - удивился Джек, готовясь подсветить цели.
   -Это тебе так кажется. Мы тут покумекали и пришли к выводу, что там имеется укрытие. Неглубокое, но вполне достаточное, чтобы скрыть командную группу, так что "бочку" туда положить самое то, - пояснил командир взвода, после чего последовал приказ: - Готовность по команде.
   Джек вывел изображение с телевизионного прицела своего автомата на шлем и замер, ожидая команды.
   -Лестер, готовность, Джек, давай подсветку, - через несколько секунд последовала команда.
   Джек тут же выставил автомат, включая ультрафиолетовый лазер подсветки, которые начали применять не так давно, в связи с очень широким распространением тепловизионного оборудования и оснащения тепловизорами практически всех скафандров, даже гражданских, что делало использование для целеуказания инфракрасных лазеров делом смертельно опасным.
   -Целеуказание получил, - сообщил Лестер. - Выстрел.
   На вооружении современной космопехоты имеется самый широкий перечень вооружения и боеприпасов к ним, который ограничен только новыми условиями, в которых приходится вести боевые действия, и эффективно-переносимым весом космопеха в бронескафандре и в тюках робомулов, которые следовали за каждым подразделением при пешем перемещении. В их число входили и различные гранатомёты со всем имеющимся перечнем боеприпасов к ним, например термобарическими боеприпасами, которые из-за своего вида получили среди бойцов прозвище "бочка".
   Ранее, когда нулевой элемент ещё не был известен, а люди не освоили эффект массы, данный тип боеприпасов применялся только русскими, остальные ограничивались ОДАБами и ракетами для РСЗО, а с поражением укреплённых объектов и засевшего в домах противника отлично справлялась артиллерия. Но в последствии, когда появление кинетических щитов свело на нет применение осколочных гранат, начались поиски адекватной замены, которые и привели к появлению на вооружении практически у всех стран в том числе и термобарических боеприпасов, как ручного типа, так и для гранатомётов.
   Гранатомёты, кстати, так же сильно изменились и увеличили свой калибр с двадцати-тридцати миллиметров до шестидесяти-восьмидесяти, что было следствием как раз использования термобарических гранат. Понятное дело, что это не касалось надкалиберных гранатомётов, которым было без разницы, какой калибр и размер был у боевой части, главное чтобы хвостовик с зарядом входил в пусковую трубу. Но в то же время калиберные гранатомёты хоть и уступали надкалиберным в массе и объёме боевой части имели два режима стрельбы: прямой наводкой и навесом. Последний режим стрельбы позволял поражать не только видимые цели, но и работать по невидимым для гранатомётчика целям, ориентируясь по целеуказанию кого-то из соратников. В этом случае граната летела достаточно долго, бывало что и до пяти секунд, если цель была достаточно далеко, но с этим фактом было легко примириться. В этот раз всё ограничилось тремя секундами.
   Прилетевшую гранату можно было увидеть даже без подсвечивания её тактическим блоком брони, настолько медленно она летела, но чем и хороши гранаты, что мощность их воздействия никак не связаны со скоростью их полёта. В отмеченной Джеком области, за крупным завалом обломков, полыхнуло, раскидывая обломки бетона и тело одного из неудачников укрывавшихся там.
   -Готов, - одновременно со взрывом сообщил Лестер и Джек перевёл целеуказатель на следующую цель. - Вижу... Выстрел.
   Ещё три секунды и полыхнуло уже за указанным комвзвода укрытием, после чего люди открыли огонь на подавление, не позволяя обороняющимся высунуться и позволяя штурмовой группе подобраться на дистанцию броска гранаты. Джек так же не остался в стороне. Воспользовавшись тем, что противник отвлёкся, да и вообще не мог активно отстреливаться, Джек рывком переместился за другое укрытие, которое он присмотрел заранее и которое позволяло вести огонь почти вдоль баррикады, при этом само укрытие прикрывало его от фронтального огня. Заняв же удобную позицию он тут же поддержал своих соратников огнём.


   * * * * *


   Сидя за одним из столов в классе для самоподготовки, Ким Ки До прокрутил на мониторе новостную ленту вниз, бегло просматривая последние новости. Как он и думал, про начавшуюся войну реальных новостей не было, только пустопорожний трёп различных журнальных писак, политиков, да "диванных экспертов", которые ничего сами про имеющуюся ситуацию не знали, но у каждого из них имелось по этому поводу собственное, очень важное мнение. Показательно вздохнув, Ким свернул новостную ленту и переключился на справочник по ручным оружейным системам, открыв раздел автоматического стрелкового оружия, подраздел электромагнитных систем на эффекте массы.
   -Что вздыхаешь так тяжко? - поинтересовался сосед читавший что-то на своём мониторе, такой же кореец как и он, разве что не прикидывающийся южнокорейцем, а бывший им и откликавшийся на имя Квон Ёнг Джун.
   Не удивительно, что человек с таким именем оказался в армии (Ёнг Джун переводится как "доблесть/подвиг" и "армия"), как и то, что он сумел достигнуть определённых успехов в службе. Насколько Ки До было известно, служба в армии в семье Квон было не просто семейной традицией, а самым настоящим жизненным путём, и многие из этого семейства достигали значительных высот в армии Южной Кореи. Но сейчас, когда ситуация изменилась, им пришлось немного пересмотреть свои взгляды и члены этого семейства начали так же служить и во флоте.
   -Да новостей никаких нет про эту войну, - пояснил Ким. - А вдруг к тому моменту, как мы выпустимся, всё уже закончится?
   В учебке Ким отыгрывал настоящего служаку, который стремится как можно лучше выполнить свой долг, что для корейцев или тех же японцев было в порядке вещей, но вот у европейцев зачастую вызывало удивление и недоверие. Но так как среди "узкоглазых" он такой был не один, то на общем фоне не выделялся.
   -Да, неприятно получится, - согласился с ним Квон, - но я сомневаюсь, что за оставшийся месяц всё разрешится. Вот те, кто на N7 пошёл, могут и не успеть, а мы, скорее всего, успеем повоевать.
   -Хотелось бы надеяться, но не имея новостей сложно что-то понять, - ещё раз вздохнул Ким.
   -А откуда им тут взяться, если флот как ушёл, так пока ещё не возвращался, да и не вернётся он в ближайшие два месяца точно, даже если всё закончится - нужно будет демонстрировать флаг? - пожал плечами Ёнг Джун. - Курьеры же если и привозят новости, то все с грифом, а времени у нас, как и возможности, пообщаться с экипажем что-то не наблюдается.
   -Это да, времени ни на что кроме подготовки тут нет, - согласился с ним Ки До, - но ведь мы именно для этого сюда и прибыли, а не чтобы бить тут баклуши.
   -Именно. Так что нужно приложить все силы, чтобы оправдать оказанное нам доверие, - поддержал его Ёнг Джун.
   Оба мужчины немного помолчали, вернувшись к чтению, но через некоторое время Квон вновь подал голос.
   -Кстати, я тут слышал, что через неделю будет полевой выход, на котором будут производить предварительный отбор, - сообщил он негромко. - А ещё, ходит слух, что на выходе будут инструктора из секции N7. Вроде как им спустили план по увеличению количества выпускников и они присматривают кандидатов.
   -Думаешь попробовать? - поинтересовался Ким.
   -Пока ещё не знаю, но рассматриваю такую возможность. С одной стороны N7 это статус, а с другой вполне могут запихнуть в такую жопу... В общем, тут думать нужно. Да и не факт, что всё действительно так, как говорят, поэтому вначале посмотрим, будет ли там действительно кто-то из "семёрки", а потом уже и будем думать. Думаю, что если кто-то из них действительно будет наблюдать и мы себя хорошо покажем, то они и сами к нам подойдут с предложением.
   -Логично, - согласился Ки До, после чего с намёком добавил: - Но если всё так, как ты сказал, то вначале они посмотрят на результаты промежуточного теста, который будет совсем скоро, а в нём есть и теория.
   -Оу, действительно, - смутился Ёнг Джун и тут же уткнулся в свой монитор.
   Мысленно улыбнувшись, Ки До вернулся к изучению моделей, доступ к которым у него ранее отсутствовал по вполне понятным причинам.


   * * * * *


   Идя по улицам города, Ника без особого интереса, скорее из вежливости, оглядывалась по сторонам. За свою долгую жизнь она успела повидать столько различной архитектуры, как в реальности, так и в виртуале, где можно было повстречать чуть ли не вообще что угодно, что удивить её чем-то ещё было очень сложно. Но необходимость проявить вежливость вынуждала её изображать интерес, как к окружающему виду, так и рассказу гида, в роли которого выступал один из шаманов.
   Кстати, по поводу шаманов. Когда они, со всеми предосторожностями и включенной системой маскировки, прикрываясь небольшим астероидом, который направили в атмосферу планеты, сделав его метеором, всё же спустились к поверхности и пройдя на бреющем вышли к выбранному для посадки участку, то увидели там тройку азариподобных существ, которые спокойно ожидали на самом краю выбранной этой самой площадки. Появление заходящего на посадку фрегата они встретили совершенно спокойно, по крайней мере внешне никак не выразив своего отношения к происходящему. Решив не умножать сущностей, а может и просто захотев поразвлечься, с неё всего можно было ожидать, Пания приказала всё же садиться и первой направилась к шлюзу. Понятное дело, что Ника не могла допустить, чтобы Пания вышла к местным сама, так как в этом случае последствия были непредсказуемые, а потому быстро раздала команды экипажу и бегом направилась следом.
   Контакт, несмотря на все опасения Ники, прошёл как-то буднично и никто не пострадал. Оказалось, что тройка встречающих была шаманами, причём одними из лучших, а в их программу обучения входило и слияние разумов. Поэтому удалось очень быстро найти общий язык, а предельно уважительное и даже немного опасливое отношение со стороны местных исключило любые возможные конфликты. После этого они ещё несколько раз беседовали (когда перегнали фрегат на указанную шаманами площадку), но для Пании всё это было неинтересно, так как её привлекали только приключения, а всё остальное она скидывала на плечи других, например на ту же Нику, с которой они уже полторы тысячи лет удачно дополняют друг друга.
   И вот сейчас, Ника отправилась на экскурсию по закрытому городу шаманов. Город был очень старым, ему было ничуть не меньше, чем самой Нике. Понятное дело, что это был возраст не домов в нём, а именно самого города как места жительства, а так тут имелись дома совершенно разных эпох, от самых новых, до самых древних, располагаясь эдакими дугами, каждая из которых возводилась в своё время. Они же, постепенно продвигаясь дальше, могли наблюдать постепенное "старение" зданий, так как каждая последующая дуга зданий была возведена во всё более раннее время. В данный момент они шли между двухэтажных каменных построек, которые были возведены больше тысячи лет назад и имели достаточно странную архитектуру, в которой встречались элементы азарийской и ещё чего-то очень знакомого, но постоянно ускользающего. И это впечатление оставалось до тех пор, пока они не прошли очередную полосу зданий и не вышли к самой настоящей каменной стене, с башнями и навесом над ними, отстоявшей от последнего ряда зданий почти на сотню метров.
   -Это что? - поинтересовалась Ника у сопровождающего, после того как сверилась с изображением имевшейся в её уни-инструменте карты, которую она сфотографировала в центральном комплексе шаманов, где им предоставили жильё для проживания, и убедилась, что ничего подобного на карте нет.
   -Первая Крепость, - со странным выражением на лице сообщил гид, сумев голосом выделить заглавные буквы в словах.
   -В смысле, "Первая"? - переспросила Ника.
   -Самая первая, - последовал ответ. - Это вообще самая первая крепость из когда либо возведённых... на нашей планете, - не забыл уточнить гид.
   -Ого, солидно, - оценила строение азари, но всё же поинтересовалась, не сильно веря: - И что, сразу вот такое и построили? Минуя деревянные стены? Сразу со всеми этими башнями с навесами?
   -Согласно записям, всё так и было, - подтвердил сопровождающий, - и это же подтверждают археологические исследования - вся кладка действительно относится к одному времени, ну с учётом участков, на которых проводился ремонт после очередного нападения.
   -И часто нападали? - заинтересовалась Ника.
   -Сначала да, но потом им всем пришлось смириться и бросить это бесполезное занятие, тем более после того, как наши союзники получили лучшее, более новое оружие, а противники остались с устаревшим. После этого уже до всех дошло, что с нами лучше дружить, да и наши возможности в лечении заболеваний так же сыграли большую роль. После этого начали строить этот город, - абориген ткнул себе за спину, - где была открыта больница и несколько школ, куда вначале приезжали учиться дети лидеров, а после наиболее одарённые дети, где они получали такое образование, которое не могли получить больше нигде.
   -Вот так вот просто?
   -Это только на словах было просто, а так, понятное дело, это всё заняло больше сотни лет и нашим предкам пришлось приложить огромные усилия для такого развития ситуации, - пояснил гид, указывая рукой вправо, куда вела идущая вдоль домов дорога и где виднелась надвратная башня: - Нам туда.
   -Всего сотню? - хмыкнула Ника, направившись в указанном направлении. - Быстрые вы.
   -У нас было значительное преимущество перед другими - пожал плечами абориген, - мы знали к чему нужно стремиться и у нас было примерное понимание ситуации на несколько сотен лет вперёд. Ну и по мелочи удалось сохранить кое-какие знания.
   Последнее уточнение вызвало у Ники небольшое удивление, так как даже если бы кто-то в древности и посетил эту планету (а в том, что это действительно произошло, у неё уже не было сомнений), даже если бы это были азари, то никакие знания большой галактики не смогли бы помочь построить стену из обработанного камня и научить возводить каменные же дома, ибо никто уже из камня не строит, да и технологии применяют совершенно другие.
   Решив не пороть горячку и подождать, Ника решила вначале посмотреть, что из себя представляет эта самая "Первая Крепость".


   -А это наш центр медитации, который был построен на месте первого становища Первых Шаманов, - сообщил абориген, остановившись перед огромным куполовидным, немного вытянутым зданием.
   -А я смотрю у вас тут старых зданий и нет, - выдала оценку Ника, оглядываясь по сторонам. - А как же историческое наследие, про которое ты всё это время твердил?
   Обстановка за стеной действительно кардинально отличалась от внешнего города и тут не было ни одного старого здания, а только купола из новейших материалов с большими зеркальными окнами, через которые нельзя было рассмотреть, что происходит внутри.
   -Вы всё поймёте, когда мы окажемся внутри, - дёрнул головой гид. - Прошу, - указал он на вход в здание.
   Вход охраняло две фигуры в балахонах с капюшонами, из под которых можно было разглядеть только нижнюю половину лица... ну ещё носки мягких сапог на ногах, выглядывающие из под полы. Окинув их взглядом, Ника молча прошла внутрь, чтобы остановиться сразу же за ними, так как проход дальше перегораживала стена возвышавшаяся почти три метра вверх, после чего загибалась к стене, образуя потолок. Слева стена плавно загибалась к стене, образуя в каких-то трёх метрах тупик, а справа изгибалась вдоль стены купола метров на пять, заканчиваясь будкой вахтёра и вертушкой.
   -Идёмте, - приглашающе махнул рукой абориген, направляясь к проходу.
   Подойдя к пропускному пункту, гид остановился перед будкой вахтёра и несколько секунд они с охранником играли в гляделки, после чего тот едва заметно кивнул и сделал движение рукой, как-будто что-то нажал под столом. Скорее всего это так и было, так как вертушка свободно провернулась под рукой проводника и он прошёл внутрь, а следом за ним, бросив взгляд на внимательно наблюдавшего за ней вахтёра, и Ника. Как только они вошли, глазам Ники предстала странная картина в виде комбинации из невысоких каменных пирамид, покрытых шкурами шатров и обложенных камнями небольших костров, вокруг которых сидело по два три аборигена, кто общаясь, а кто и непонятно чем занимаясь.
   Пока она осматривалась, пытаясь понять, зачем нужно было накрывать археологический парк куполом, а судя по виду шатров это явно были реконструкции какого-то старинного жилья, один из аборигенов поднялся на ноги и направился к ним.
   -Приветствую, - поздоровался подошедший абориген, - рад видеть вас тут... самих.
   Склонив к плечу голову, перенятым у батарианцев вопросительным жестом, Ника ожидающе уставилась на аборигена.
   -Честно говоря, мы всегда ждали, что кто-то вроде вас появится, но каждое поколение надеялось, что это случится не при их жизни, - показательно вздохнул местный, после чего посмотрел на сопровождавшего азари сородича: - Ты можешь идти, я сам покажу нашей гостье что тут и как.
   Даже не попрощавшись, гид молча развернулся и направился к одному из шатров.
   -Я так понимаю, что у вас возникли вопросы, - вновь развернулся к азари абориген, - и я обязательно на них отвечу, но перед этим я хотел бы показать вам кое что. Это сразу же уберёт некоторые вопросы, как у вас к нам, так и у нас к вам. Ах да, меня зовут Барат и я тут вроде как старший, - он шевельнул рукой, указывая куда-то между шатров, - прошу.
   -Ну пойдём, посмотрим, - согласилась Ника, решив не накалять обстановку и всё же пройти и посмотреть, что же такого интересного ей хотят показать. - Но всё же, может хоть расскажите, что тут за лагерь реконструкторов, раз уж взяли на себя обязанность моего гида?
   Оба разумных двинулись по извивающейся между шатрами тропинке.
   -Как вы его назвали? - переспросил Барат.
   -Лагерь реконструкторов, - повторила Ника, после чего пояснила, догадавшись, что использовала слово на азарийском, так как не знала этого слова на местном: - Если перевести на ваш язык, то получится что-то похожее на: "восстановители", "повторители конструкций". У нас так называют тех, кто восстанавливает старинные изделия, от украшений и одежды до построек, с помощью старых же технологий.
   -Понятно. Но нет, это не то, о чём вы подумали, - последовал ответ. - Это действующий лагерь, где проходит обучение шаманов. Некоторые пытались организовать учебный процесс опираясь на новейшие теории обучения, но старые методы до сих пор остаются самыми действенными.
   -А накрыли вы его куполом...
   -Чтобы разные особо любопытные не совали свой нос куда не следует, - закончил за азари Барат.
   -Понятно.
   Некоторое время они молча шли между шатров и Ника, стараясь не слишком сильно крутить головой, всё это время рассматривала шатры и обучающихся шаманов, пока обходя очередной шатёр не обратила внимание на поднимающиеся над шатрами две острые макушки каких-то зданий как раз в том направлении, куда они шли.
   -Я так понимаю, что это цель нашего продвижения? - поинтересовалась Ника у своего спутника.
   -Совершенно верно, - подтвердил тот, - уже почти пришли.
   Мысленно хмыкнув, азари решила подождать с вопросами. И действительно, буквально через минуту они обогнули очередной шатёр и взгляду Ники предстала выложенная каменными плитками аллея, вдоль которой стояли каменные стелы метра по два высотой. В конце же аллея раздваивалась и оба рукава заканчивались у подножия двух невысоких пирамид.
   -Это Аллея Воспоминаний, - подал голос абориген. - Первая стела была установлена где-то через пять десятков лет после возведения Погребений. Но в традицию это превратилось намного позже, когда рисование по камню получило более широкое распространение среди обучающихся шаманов.
   Ступив на аллею, Ника остановилась возле первой стелы и принялась рассматривать достаточно схематичное изображение, не столько пытаясь понять, что же тут изображено, а рассматривая стеклоподобную прозрачную массу тонким слоем покрывающую рисунок.
   -Традиционно, используется минеральная краска сделанная самостоятельно, которая не отличается высокой стойкостью, даже с учётом того, что тут нет ни дождя, ни ветра, ни прямых солнечных лучей, и для её защиты используется одна из разновидностей стекла, - пояснил Барат, заметив её интерес.
   -И что тут нарисовано? - поинтересовалась Ника, рассматривая достаточно примитивный рисунок выполненный в красных и синих тонах.
   -Эта картина называется "Падение", - сообщил сопровождающий, - и на ней запечатлён момент падения на планету одного из кораблей пришельцев. Одна из последних работ, которую посчитали достойной быть тут.
   -А почему используется такая примитивная техника?
   -Традиция. В такой технике была разрисована первая стела, вот и повелось. Да и не картина это в привычном всем понимании.
   -В смысле? - посмотрела на аборигена азари. - А что тогда?
   -Эмоциональный якорь для воспоминаний о конкретном событии, - последовал ответ. - Работать с полученными из другого разума образами очень сложно и требует высокой организации сознания, но вот такие изображения, передающие соответствующую событию эмоцию, способны послужить толчком для вытаскивания из памяти нужных образов.
   Хмыкнув, Ника неспешно двинулась мимо стел, рассматривая рисунки и стараясь угадать, что на них изображено, прочувствовав передаваемую эмоцию, а шедший следом Барат давал свои пояснения в ответ на её вопросительные взгляды.
   -"Великая засуха", тогда на юге наблюдалось невероятно низкое количество осадков и несколько стран оказались на грани голода, но благодаря действиям шаманов удалось объединить всех для преодоления ситуации и не допустить смертей от голода... "Возвращение" - запечатлён момент возвращения тройки космонавтов международного экипажа побывавших на нашем естественном спутнике... "Первый" - первый полёт в космос пилотируемого корабля... "Мор" - тогда с южных островов привезли заразу, которая почти под ноль выкосила три города, которые пришлось закрыть на карантин, для предотвращения распространению болезни. В последствии лекарство было создано, но три города превратились в города-призраки... "Обуздание пламени" - испытание атомной бомбы...
   Они шли мимо стел, постепенно приближаясь к концу аллеи, и с каждой картиной перед азари в обратном порядке разворачивалась история аборигенов. И чем дальше в прошлое, тем менее масштабные события были запечатлены. Если вначале были деяния, нашедшие отклик во всём мире, то потом шли только те, которые касались только самих шаманов и их города.
   -А это? - остановилась Ника перед одной из последних стел.
   -"Купание".
   -Просто "Купание"? - не поверила азари, так как два гибких синих антропоморфных силуэта, на фоне голубой поверхности вполне различимого и узнаваемого озера и окружающих его зелёных ростков каких-то растений, вызывали вполне ощутимое ощущение влечения.
   -"Купание богинь", - бросив на неё короткий взгляд, признался Барат.
   -Кого-то они мне напоминают, - показательно задумавшись, протянула Ника, после чего так же показательно окинула взглядом спутника, после чего посмотрела на свои кисти.
   Ничего говорить дальше она не стала, уже догадавшись, что именно её сородичи посетили в древности эту планету, что подтолкнуло развитие местных. Но оставалось непонятным, почему это посещение не имело продолжения, учитывая способности аборигенов к "Слиянию" и относительно близкое расположение их звёздной системы к Пространству Цитадели.
   -Мы уже почти пришли и вскоре у вас исчезнут все вопросы, - указал рукой в сторону более крупной пирамиды Барат: - Прошу.
   Они подошли ко входу в пирамиду, перекрытого самой обычной металлической дверью.
   -Эта пирамида построена в более позднее время, чем стоящая там, - Барат кивнул на вторую пирамиду и открыл дверь, после чего подвинулся, пропуская азари внутрь первой.
   Ника по инерции сделала несколько шагов вперёд и застыла, глядя на скульптурную композицию из одного крогана и нескольких азари. Скульптуры были настолько реалистичны, что казалось, это на самом деле живые представители своих видов замерли на одном месте, позируя.
   -Это реплика, - раздалось из-за спины и атмосфера тут же разрушилась.
   Стало сразу видно, что это всё же скульптура, пусть и очень хорошо выполненная, даже цвет краски подобран идеально.
   -Эти скульптуры были сделаны специально для демонстрации высокопоставленным гостям, которые иногда всё же попадают сюда, - сообщил Барат, - настоящие же скульптуры выглядят не так хорошо, так как были сделаны из дерева, а это не самый устойчивый к времени материал.
   -Я могу взглянуть на оригинал? - поинтересовалась Ника, делая запись изображения скульптур.
   -Конечно, но только через стекло, - согласился Барат. - Как я уже сказал, дерево не самый долговечный материал.
   Они прошли за перегородку, делившую внутренний зал пирамиды поперёк, для чего шаман разблокировал ещё одну дверь. Глазам азари предстала ещё одна скульптурная группа, в точности повторявшая уже видимую ей, только выполненную из потемневшего от времени дерева и без каких либо следов краски. Местами дерево растрескалось, но сохраняло свою форму. Все скульптуры были залиты стекловидной массой и дополнительно помещены под стеклянные яйцеобразные купола вытянутые вверх.
   -Изначально они были вкопаны в землю, но очень быстро они были выкопаны и их основания залили в примитивный бетон, благо наши предки смогли найти необходимые для этого компоненты, - принялся рассказывать Барат, - а как появилось стекло, то их ещё и залили сверху для сохранности, после чего, по примеру ещё одной скульптуры, возвели над ними защитную пирамиду. Пирамида была примитивная, так что она скорее скрывала скульптуры от посторонних взглядов, чем защищала от внешних факторов. В последствии, когда мы научились нормальной кладке и разработали методику возведения больших построек, были сложены уже нормальные пирамиды. Через какое-то время кто-то предложил сделать реплики, чтобы лишний раз не беспокоить оригинал.
   Пока абориген рассказывал, Ника сканировала скульптуры, пытаясь определить, когда они были изготовлены, а на краю сознания скреблась мысль, что где-то она уже видела этих разумных.
   -Вы что-то говорили про ещё одну скульптуру, - развернулась к шаману Ника, после того, как закончила сканирование и сбросила результаты на вычислительный кластер корабля.
   -Да, есть ещё одна, она в соседней пирамиде, - подтвердил Барат. - Идите за мной.
   Они вышли из здания и по дорожке прошли ко входу во вторую пирамиду чуть меньшего размера. Дверь в неё была точно такая же и точно так же никем не охранялась. Попав же внутрь Ника была удивлена, так как никакой статуи не увидела, только какой-то грубо обработанный камень лежавший у противоположной стены.
   -Это алтарь, - пояснил Барат, проходя мимо, - мы его тут для атмосферы положили, ну и устраиваем для особых посетителей "тайные" службы, чтобы они почувствовали себя причастными к тайне. Разумные разные бывают и на некоторых это лучше всего действует.
   Мужчина подошёл к перегораживающей помещение кирпичной стене и провёл по ней левой рукой, после чего хлопнул по одному из участков правой. Раздался едва слышный щелчок и часть стены едва заметно утопилась внутрь. Абориген налёг на этот участок и тот провернулся, открывая тёмный проход внутрь, после чего мужчина скрылся внутри.
   -Заходите, - позвал Барат спутницу и темноту в проходе развеял мягкий жёлтый свет.
   Мысленно пожав плечами, Ника шагнула следом, чтобы замереть сразу же за порогом.
   -Охренеть, - было единственное, что она сумела произнести, глядя на довольно подробно выполненную статую Чужого, - а я то думаю, кого они мне напоминают.


Оценка: 9.52*13  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) Д.Сугралинов "Дисгардиум 4. Призыв Нергала"(ЛитРПГ) А.Каменский "Воин: Тени прошлого"(Боевик) А.Ардова "Невеста снежного демона. Зимний бал в академии"(Любовное фэнтези) В.Бец "Забирая жизни"(Постапокалипсис) А.Вильде "Джеральдина"(Киберпанк) С.Панченко "Ветер. За горизонт"(Постапокалипсис) М.Юрий "Небесный Трон 2"(Уся (Wuxia)) И.Иванова "Большие ожидания"(Научная фантастика) А.Куст "Поварёшка"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Институт фавориток" Д.Смекалин "Счастливчик" И.Шевченко "Остров невиновных" С.Бакшеев "Отчаянный шаг"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"