Метельский Николай: другие произведения.

Книга одиннадцатая - Охота на маску

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фанфиков на Фикомании
Продавай произведения на
Peклaмa
Оценка: 8.95*229  Ваша оценка:

  
  Пролог
  
  Род Шефри был одним из первых, кто присоединился к клану Хейг. Старый, богатый, влиятельный. Как и Хейги, они имели своё поместье, в котором собрались остатки Рода, дожидающиеся возвращения своих мужчин, уплывших на клановый остров отстаивать интересы всего клана Хейг. И сейчас их поместье полыхало. Полубезумный чернокожий старик не сдерживаясь поливал строения огнём, и никто не мог его остановить. "Виртуоза" вообще довольно трудно остановить. А когда его поддерживают ещё несколько бойцов аналогичного ранга...
  Охрана погибла первой, до конца исполняя свой долг по защите членов Рода. Они сделали всё от них зависящее, но что могли сделать "воины", "ветераны" и два "учителя"? Слуги Рода закрывали хозяев своими телами, сгорая вместе с ними. Задыхались в горящих домах, до последнего расчищая путь для детей. Отвлекали внимание, вызывая огонь на себя. Но всё было тщетно. Нападающие не знали жалости и были слишком сильны.
  Очнувшись от острой боли в ноге, Амая Шефри со стоном попыталась встать, но лишь почувствовала ещё большую боль. Извернувшись, она посмотрела назад - обе её ноги были придавлены частью обрушившегося здания. И хоть болела только одна из них, Амая чётко понимала, что вылезти она не сможет. Резко повернувшись вправо, она только сейчас обнаружила тело своего маленького сына, лежащее рядом. Со страхом, сковавшим её сердце, она всем телом потянулась вперёд и, терпя дикую боль, дотянулась до ноги сына, после чего из последних сил подтянула его к себе. Жив! Он дышит! Слава богу, он дышит! Надо лишь...
  Сквозь продолжающийся грохот где-то в стороне и треск пламени она услышала шаги приближающихся людей. Возможно, если бы не пережитый ужас, она бы действовала более разумно, притворилась мёртвой или... Или ещё что-то, но в тот момент она могла лишь с ужасом наблюдать за приближением двух мужчин, на одних инстинктах закрывая своё дитя.
  Оба подошедших были стариками, но если первый, стоявший чуть ближе к ней, был чернокожим, то у второго внешность была европейской. Она понимала, что ей конец. Враги не станут щадить их, женщине оставалось лишь надеяться, что те допустят ошибку и ударят не слишком сильно, убив лишь её и не задев ребёнка, которого она накрыла своим телом.
  Остановившийся рядом с ней чернокожий старик, с минуту смотрел на неё и ничего не делал. Но вот он поднял руку... и опустил её. Вновь поднял, и вновь опустил.
  - Щукин, - произнёс он глухим голосом. - Мне нужен совет.
   Щукин понял, чего он хочет. Он мог бы перевести тему, заявив, что это не его дело. Что Райт должен сам решать... Тем не менее вздохнув Щукин произнёс:
  - В любой ситуации надо оставаться человеком, Райт.
  - То есть твой господин не человек? - спросил Райт, глядя на него.
  - Мой господин - аристократ, которого загнали в угол. Он не мог поступить иначе, - пожал плечами Щукин. - Поверь, убийство детей - не то, чем он хотел бы заниматься.
  - Аристократ... - пробормотал Райт, после чего присел на корточки и спросил женщину: - Твой Род убил моих родителей. Убил женщину, которую я любил. Охотился на меня годами. Назови мне хоть один повод, чтобы оставить вас в живых?
  Амая пыталась найти этот повод. Мысли загнанной в угол женщины скакали, словно испуганный табун лошадей, но она не могла придумать ничего стоящего. Любой повод смотрелся жалко - Шефри на месте этого человека даже спрашивать ни о чём не стали бы. В глазах этого Райта Шефри - чудовища. Дикое отчаяние читалось на лице женщины, понимающей, что она упускает шанс для своего ребёнка.
  - Ты станешь такой же тварью, как и мы... - произнесла она, уже ни на что не надеясь.
  Прикрыв глаза, Райт несколько секунд молча сидел рядом с ней, после чего резко встал и развернулся к Щукину.
  - Если такова плата за то, чтобы быть аристократом, - произнёс он резко, - то катись оно всё к дьяволу! А я хочу быть человеком.
  Посмотрев в спину удаляющемуся старику, Щукин покачал головой, после чего, подойдя к женщине, тоже присел на корточки.
  - Если вы когда-нибудь решите отомстить Адаму Райту и его семье - вспомните, что к вам он пришёл не один, - произнёс он спокойным тоном. - Аматэру плевать на Шефри, но если вы нас спровоцируете, если тронете человека, с которым мы дружны... Райт просто не успеет до вас добраться. Передай это тем, кто выживет. Если кто-то вообще ещё жив. Ты поняла?
  На что получил быстрые кивки головой.
  Поднявшись на ноги, Щукин развернулся в ту сторону, куда ушёл Райт.
  - Все - Щукину, - сказал он в рацию, включившись на общую волну. - Операция закончена. Уходим. Род Шефри нас больше не интересует.
  
  Глава 1
  
  Спустившись с трапа самолёта, я вздохнул полной грудью... и тут же поморщился. Основные повреждения, которые я получил в битве с Азуной, уже зажили, но сказать, что я полностью здоров, было нельзя. Впрочем, поморщился я не совсем от боли, а из-за того, что до сих пор её чувствую. Эта грёбаная старуха заставила меня сломать многие барьеры, и я, несомненно, стал сильнее, чем был до этого, но вот регенерация почему-то лучше не стала, в то время как повреждений я получил больше обычного.
  - Дом, милый дом, - произнёс я, глядя на стоявшие неподалёку машины Рода. - За вычетом пары неприятных моментов, у нас всё получилось, и мы вернулись. Теперь можно и расслабиться.
  - Ну во-первых, - начал с усмешкой Щукин, - "неприятных" - мягко сказано. А во-вторых, не знал, что ты умеешь нервничать.
  Вздохнув, я глянул на старика.
  - Вам расслабиться, - пояснил я ему, словно маленькому ребёнку. - Мне это, естественно, не нужно.
  - Уел, - хмыкнул Щукин. - Ладно, потопали.
  - Вообще-то, - заметил идущий рядом Святов, - как раз мы расслабиться, пока ты рядом, не можем.
  - Чё так? - глянул я на него.
  - Мы ведь в том числе и твои охранники, - пожал он плечами, поправив люльку с младенцами. - Так вот расслабишься, а ты возьми и споткнись. Разбитые колени, сломанные шеи, плач, слюни... Оно нам надо?
  - Резонно, - усмехнулся я. - Ну тогда бдите.
  В Японию вернулись все, кроме Райта. Точнее, вся боевая группа, кроме Райта. Чернокожий "виртуоз" остался верен своим принципам, так что уговорить его вернуться вместе с нами не получилось. Патриот своей страны не собирался служить иностранному аристократу, а значит, и ехать в Японию смысла не было. Задачи выполнены, месть свершилась, теперь можно начать жить заново, что в его возрасте непросто. Не знаю, как сложится его дальнейшая судьба, но контакты остались, и, если что, связаться с ним будет просто. Как и ему со мной.
  В общем, вернулась вся боевая группа, а вот команда юристов, которую мы дождались в особняке Тарвордов, осталась. Вот уж кому предстоит много работы - забрать что-то у американцев посложнее, чем их уничтожить. Благо на нашей стороне целый международный альянс аристократов, так что в успехе я не сомневаюсь. Не знаю, сколько времени это всё займёт, но своё мы получим.
  Возвращение домой отметилось жуткой пробкой, в которой мы простояли два часа.
  У ворот особняка меня встречала вся семья. Атарашики, Норико, Казуки, Эрна, Рейка, Акеми, Раха. Последняя, конечно, не совсем семья, но и чужой её не назовёшь. Со мной же были Щукин, Святов, Добрыкин и Сасаки Айджи. Сугихара поехал к семье, а Такано Кизаши со своими людьми - на базу "Тёмной молнии", откуда они также разъедутся по домам. Лук, которым пользовался Сугихара, и перчатка-сюко, которую использовал Такано, уложены в два кейса, которые держал в руках Сасаки Айджи. А вот перчатка, маска и браслет, которые использовали Щукин, Сасаки и Добрыкин, я пока оставил. Так, на всякий случай. Пока младенцы, которых нёс Святов, не добрались до дома, расслабляться я не собирался. И если маску я отправлю в Хранилище, то вот перчатка и браслет, скорее всего, так и будут у Щукина и Добрыкина. Плевать, что артефакты Родовые - слишком уж мало у нас членов Рода, и пара лишних "виртуозов" не помешает. Особенно после уничтожения клана Хейг. Думается мне, что в ближайшие годы оставшиеся Слуги, а то и Рода разгромленного клана вполне могут попытаться отомстить. Сделать это иностранцам будет сложно, но пара нападений вполне вероятны. Я бы и маску оставил, но настолько мощный артефакт всё-таки лучше спрятать до поры до времени. А то ведь на её обладателя могут персональную охоту начать. Да и спрятать её гораздо сложнее, чем браслет или перчатку.
  - Я дома, - произнёс я с улыбкой.
  Атарашики стояла впереди всех и, естественно, именно она заговорила первой.
  - С возвращением, - кивнула она.
  - Девчат, - махнул я им. - Казуки. Как всегда брутален.
  - Стараюсь, Синдзи-сан, - кивнул он с серьёзной миной.
  - Норико-тян, - улыбнулся я жене.
  - С возвращением, - улыбнулась та.
  При этом, в отличие от остальных девчонок и Атарашики, Норико буквально светилась от радости и гордости. Будь здесь кто-нибудь посторонний, и он наверняка бы словил на себе её высокомерный взгляд. Впрочем, она может позволить себе гордиться мужем, в конце концов, я реально крут.
  После того как мы все поприветствовали друг друга, чёткий, по всем традициям, строй моей родни сломался, превратившись в толпу. Рейка тут же подбежала и обхватила меня руками, после чего унеслась к Святову, к которому направились и Эрна с Рахой. Казуки просто подошёл поближе. Складывалось впечатление, что и он не прочь меня обнять, но положение... или лучше сказать, мужицкая гордость не позволяла. Он ведь уже не ребёнок! Стоило Рейке отпустить меня, как правую руку тут же оккупировала Норико, в то время как Атарашики, обведя всех взглядом, качнула головой и повернулась в сторону дома.
  - Пойдём уже, - произнесла она.
  Правда, с места Атарашики сдвинулась, только когда я с ней поравнялся. Норико тут же отпустила мою руку и чуть притормозила, оказавшись сразу за моим правым плечом. За спиной шёл Казуки, а чуть поодаль шли все остальные. Впереди Святов с люлькой, вокруг которой вертелись девчонки, а позади них Щукин, Добрыкин и Сасаки.
  - Дома всё в порядке? - спросил я на ходу.
  - Тебя не было-то всего ничего, - усмехнулась Атарашики. - Что тут могло случиться за это время?
  - Мало ли? - чуть пожал я плечами.
  - Что за младенцы? - спросила она после небольшой паузы.
  - А то сама не догадалась, - улыбнулся я. - Будущие Аматэру, естественно.
  - Синдзи... - нахмурилась она, да и Норико с шага сбилась. - Ты... правда думаешь, что брать в Род детей, чью семью мы уничтожили, - здравое решение?
  - Всё зависит от их воспитания, - ответил я уже без улыбки. - Если ты будешь относиться к ним как к детям врага, то они и вырастут врагами.
  - Не факт, что и хорошее отношение поможет, - не сдавалась она. - Сам подумай - в них уже почти нет японской крови, они будут слишком выделяться, когда подрастут. Это не может не сказаться на их характере.
  - С каких это пор аристократам не плевать на внешность? - удивился я. - Главное - камонтоку.
  - Так-то оно так... - произнесла она неуверенно.
  - Хочешь их убить, убивай, - произнёс я жёстко. - Но лично. Никаких Слуг. А я свой лимит по убийству детей выработал на несколько лет вперёд. Уж позволь мне сохранить остатки человечности.
  - Синдзи... - произнесла она неуверенно, но замолчала, так и не закончив.
  - Они младенцы, - произнёс я, не дождавшись продолжения. - Чистый лист. Как мы их воспитаем, такими они и будут.
  - Ты прав, извини, - вздохнула Атарашики. - Не знаю, что на меня нашло. Просто... Азуну вспомнила. И что эти твари с ней сделали.
  В этот момент моя решимость умолчать о её сестре дала трещину. Очень хотелось поведать, с кем мне недавно пришлось сражаться. Тем не менее я промолчал, - даже если и рассказывать, то уж точно не сейчас, посреди дороги.
  - Всё нормально, я понимаю, - принял я её извинения.
  Когда мы вошли в дом, Атарашики спросила:
  - Ты сейчас чем займёшься?
  - М-м-м... - задумался я. - Душ, перекус и, в общем-то, свободен. Это если ты хотела что-то обсудить. А так... Надо бы к Кояма съездить, Мизуки навестить, да дела накопившиеся разгрести.
  Вообще-то я и без поездки к Кояма обошёлся бы, но Мизуки моя невеста, так что придётся съездить. Типа правила хорошего тона.
  - Понятно, - произнесла Атарашики. - Тогда через пару часов у тебя в кабинете. Хочу послушать, что в Штатах происходило.
  Разумное желание. Разве что можно было бы и до вечера подождать, но любопытство свойственно всем, в том числе и старой Атарашики.
  - Да я и за час управлюсь, - пожал я плечами.
  - Кхм, кхм, - дала о себе знать Норико.
  - Хотя ты права, встретимся через пару часов, - поправился я.
  Жена хочет вернувшегося с войны мужа в безраздельное владение... Я не против. Она сейчас на четвёртом месяце, так что никаких препятствий.
  - Что ж, - улыбнулась Атарашики. - Тогда я пойду к себе.
  - Угум, - чуть кивнул я, глядя в спину уходящей женщине, после чего повернулся к стоящим рядом Слугам: - Так. Хочу выразить вам свою благодарность. Мы с вами отлично поработали. Чисто и без потерь. Молодцы. Жду вас сегодня на ужин, - после чего наклонился к Норико и прошептал: - Через двадцать минут пойду в душ, ты со мной?
  - Конечно, - прошептала она в ответ. - Душ - это всегда прекрасно.
  Улыбнувшись, вновь повернулся к остальным:
  - Всё, народ, до ужина свободны. Сасаки-сан, Казуки - за мной.
  И чмокнув Норико в уголок губ, направился в свой кабинет.
  Зайдя в помещение, не останавливаясь направился к креслам, в одно из которых и упал.
  - Куда их, господин? - спросил Сасаки, чуть приподняв кейсы.
  - Да поставь куда-нибудь, - махнул я рукой. - Вон, у моего стола оставь. Казуки, иди сюда, - дождавшись, когда он подойдёт, кивнул на свободное кресло. - Твоя задача - до вечера отвезти всё в Хранилище. Сасаки-сан тебя сопроводит.
  - Сделаю, Синдзи-сан, - кивнул Казуки.
  - Сасаки-сан, - посмотрел я на него. - Маску отдадите уже в самом храме, до этого на вас защита парня и кейсов.
  - Понял, господин, - чуть поклонился Сасаки.
  - И вот ещё что, - вынув из кармана прерыватель, кинул его Казуки. - Это артефакт-прерыватель, который я снял с трупа сестры Атарашики.
  - Понятно, - покрутил он его в руках, после чего резко вскинулся. - Что?!
  - Атарашики ни слова, - продолжил я. - Ни про артефакт, ни уж тем более про то, откуда я его достал. Знать про данный факт ты обязан, но держи его при себе. Те, кто был со мной в Штатах, всё знают, но тоже будут молчать.
  - Как скажешь, Синдзи-сан, - произнёс он неуверенно. - Но может... Нет, прошу прощения. Я всё понял и буду молчать.
  - С этим разобрались, - кивнул я. - Прерыватель положишь куда-нибудь... Даже не знаю... Рядом с луком его положи, - кивнул я в сторону своего рабочего стола, рядом с которым стояли принесённые Сасаки кейсы. - В реестр его не записывай. Точнее, не записывай как новый артефакт. Просто напротив прерывателя допиши - две штуки.
  - Сделаю, - подтвердил Казуки полученные указания. - А что делать с Родовыми хрониками? Записывать-то случившееся всё равно придётся.
  - Атарашики спихнула хроники на меня, - усмехнулся я. - Она их вообще сторонится.
  Что понятно - старушка много лет записывала туда хронику упадка Рода и ничего, кроме негатива, тот талмуд для неё не несёт. Кстати, надо бы новый организовать, старая книга уже заканчивается. А ведь есть ещё электронная версия, плюс надо написать что-то типа доклада, распечатать и поставить отдельно к таким же папкам... Гемор. Может, и не в памяти дело, а в том, что Атарашики банально задолбалась заниматься этими бумажками. Чёрт, забыл предупредить всех, кто со мной был, чтобы они тоже рапорт написали. Вся эта фигня так же в архивах осядет.
  - Не надо на меня так смотреть, Синдзи-сан, - произнёс Казуки нервно. - Это ты глава, и Хроники на тебе. Мне и Токусимы хватает.
  - Да, да... - отвёл я взгляд.
  Блин, он слишком хорошо меня понимает. Тем не менее он прав - спихнуть на него ещё и Родовые Хроники не получится... Или получится? Пусть не всё, но большую часть...
  - Синдзи-сан... - проныл Казуки.
  - Ой, да ладно, - глянул я на него. - Что ты сразу хныкать начинаешь? Успокойся уже, не буду я на тебя ещё и это вешать.
  В ближайшие лет пять, во всяком случае. А там видно будет.
  ***
  О своём приезде я, естественно, предупредил - в конце концов, было бы неудобно приехать к Кояма и никого там не застать. Звонил Кагами, и она уже в свою очередь связывалась с Мизуки, чтобы та не задерживалась в школьном клубе и возвращалась домой. Время выбрал специально между обедом и ужином, дабы не пришлось потом отбиваться от предложений погостить ещё немного, поужинать вместе с семейством Кояма. Ну и Кента днём, скорее всего, дома отсутствовал бы. Но это так, на всякий случай, - по факту, Старейшина клана вообще последний год редко дома бывает. Уж не знаю, специально ли он так делает, или реально дел прибавилось, но мне в любом случае это на руку. Не хочу я с ним общаться.
  На пороге дома меня встречала Кагами. Улыбнулась, обняла, погладила по голове.
  - Полагаю, я могу поздравить тебя с победой? - спросила она улыбаясь.
  - Естественно, - ответил я, улыбнувшись в ответ. - Когда я вообще проигрывал?
  Тут она немного подвисла, пытаясь вспомнить подобный случай.
  - Забавно... - произнесла она задумчиво. - Ладно, пойдём в дом. На обед ты опоздал, но может, на ужин останешься?
  Ну... Чтобы Кагами и не попыталась меня накормить?
  - Не могу, Кагами-сан, - вздохнул я, изображая печаль. - Мне на ужин дома надо быть. Всё-таки я только сегодня приехал и дел невпроворот.
  Немного помолчав и задумчиво на меня глядя, Кагами чуть качнула головой и со вздохом произнесла:
  - И ведь не подкопаешься. Ладно, пойдём.
  Пока шли по дому, нам не встретилось ни одной живой души. Что и неудивительно - слуг у семьи Акено было мало, а до рождения Шо и вовсе не было, при этом дом меньше не стал. Ну и по времени сейчас все либо на работе, либо в школе, либо в университете. Привела меня Кагами в малую гостиную, где на столе возле дивана валялись бумаги. Какие-то документы, бланки, цветастые брошюры...
  - Готовитесь к свадьбе? - кивнул я на стол.
  - Да, - ответила она, присаживаясь на диван. - Я рада за вас с Мизуки, но работы эта свадьба прибавила. На мне ведь ещё и квартал висит, а Акено, паршивец, всё время увиливает. Нет чтобы помочь, я ведь не так уж и много прошу! - добавила она эмоционально.
  - Ну так у него тоже полно работы, - заметил я осторожно, усаживаясь в кресло.
  - Атарашики-сан ты тоже самое говоришь? - приподняла она бровь. - Вы, мужчины... Пф, помощи от вас никакой.
  - Это касается только свадеб, - заметил я.
  - Это касается всего, что вам не нравится, - нахмурилась Кагами. - И что можно скинуть на бедных слабых женщин.
  - Навет и клевета... - пробормотал я тихо.
  - Что? - переспросила Кагами.
  - Не такие уж вы и слабые, говорю, - сказал я громче.
  - Сила и слабость женщин - это дело самих женщин, - произнесла она, перебирая бумаги на столе. - И если я говорю "слабая", значит - слабая.
  - Ага... Понял, - не нашёлся я что на это ответить.
  - Ну-ка, - показала она мне лист бумаги, на котором было нарисовано три разных по стилю вензеля. - Что тебе больше нравится?
  - Эм... - не ожидал я, что меня и здесь с этой свадьбой достанут. - Тот, что по центру.
  - Хм, - повернула она лист в свою сторону. - Понятно. Вкуса у тебя по-прежнему нет.
  - Я брутальный Патриарх, - пробурчал я. - К демонам вкус, к демонам чай...
  - С такими взглядами на жизнь, - произнесла она, не поднимая взгляд от бумаг, - ты сам в демона превратишься. Маленького брутального демона.
  - Завязывайте с этим фетишем на карликов, Кага... - начал я.
  - Я дома! - ворвалась в гостиную Мизуки, но встретившись со мной взглядом, резко засмущалась. - Ой. Прошу прощения, Аматэру-сан.
  После чего быстро поклонилась и убежала.
  - Что это с ней? - не понял я.
  - М? - посмотрела на меня Кагами. - Ты о чём?
  - О Мизуки, - кивнул я в сторону двери.
  После моих слов, Кагами заметно удивилась. Ну или сделала вид, что удивилась.
  - Это Мизуки, Синдзи, - произнесла она таким тоном, словно до дурачка пыталась достучаться. - Она сделала ровно то, что могло тебя удивить.
  Оу. Точно. Это же Рыжая. На что другое я и правда мог не обратить внимания, а тут да, на мгновение она меня с толку сбила.
  Вернулась моя невеста через полчаса. С мокрыми после душа волосами и в домашней одежде. Белый топ и шорты смотрелись на ней отлично. Впрочем, на женщинах этой семьи вообще почти всё будет смотреться отлично. Хотя... То, что им не идёт, они мне и не покажут.
  - Синдзи! - влетела она в гостиную, после чего с разбега прыгнула мне на колени.
  - Ох, - выдохнул я. - Ты, конечно, лёгкая, но лучше так не делай, когда я сижу.
  - Ой да ладно, - завозилась она, устраиваясь поудобнее. - А то я не знаю, насколько ты сильный. И крепкий, - добавила она, немного погодя.
  - Если не будешь прислушиваться к своему жениху, Мизуки, мы с тобой поссоримся, - произнесла Кагами, перебирая бумаги.
  - Хм... - задумалась рыжая. - Чисто теоретически, чего я, конечно же, не желаю, но что ты сделаешь, если мы поссоримся?
  На подобный выпад Кагами не могла не отреагировать. Оторвав взгляд от документов, она посмотрела на дочь.
  - Вы, подростки, такие забавные, - произнесла Кагами. - Чисто теоретически, чего, я уверена, не будет, если мы поссоримся, я пойду к тебе в комнату и переверну там всё вверх дном.
  - Как-то... не впечатляет, - произнесла Мизуки немного удивлённо.
  Видимо, от матери она ожидала чего-то посерьёзнее. И Кагами её не разочаровала.
  - А потом буду делать это каждые полчаса, - произнесла она веско.
  Стоит заметить, что Мизуки чистюля. Есть у неё такой бзик, не может она, увидев бардак, не начать убираться. При этом сама уборка её привлекает не более чем обычных людей. И постоянно бегать в свою комнату, наводя там порядок, ей явно не хочется. При этом Кагами, озвучив свои действия, не даёт ей шанса забыть о своей комнате. То есть Мизуки будет знать, что через полчаса у неё в комнате разверзнется ад, и она не сможет устоять и не пойти туда, начав уборку. Ну и не стоит забывать, что Кагами женщина тоже довольно вредная и умная, своим ответом она не только показала Мизуки, что с ней не стоит связываться, но и дала мне в руки рычаг воздействия на рыжую шебутную девицу в будущем. О чём Мизуки, несомненно, догадалась.
  - Не зря тебя, мам, Девятихвостой обозвали, - произнесла она раздражённо.
  На это Кагами подняла руку и молча указала на неё пальцем, после чего так же молча указала на место рядом с собой. Пререкаться Мизуки не стала, лишь поморщилась и слезла с моих колен, плюхнувшись на край дивана, подальше от матери.
  Я не раз об этом говорил, но повторюсь - именно Кагами королева этого семейства. Да и всего клана в целом. Она умеет приказывать, знает, как добиться подчинения, и не стесняется, если надо, давить.
  - Мизуки, - произнёс я.
  - Чё? - глянула она на меня раздражённо.
  - Выдохни, - ухмыльнулся я. - И расслабься. Жизнь вообще сложная штука.
  Она явно хотела резко ответить, даже воздуха в грудь набрала, но всё же удержалась и, выдохнув, отвернулась.
  - Злодеи. Вокруг одни злодеи, - бурчала Мизуки. - Одна я бедная-несчастная.
  Надолго я у Кояма не задержался, в конце концов, у меня и правда дела были, а час пик на дорогах одинаков для всех, в том числе и для великого меня. Впрочем, в пробку я всё равно попал, но была она небольшая и всего одна. Ехал я к Цуцуи - ещё одному человеку, которого стоило посетить после возвращения. Учитель всё-таки. Теоретически я мог его и не навещать, благо сейчас не средние века и отношения Учитель-Ученик попроще, но на практике общественность посмотрит на это благосклонно. Типа молодой Аматэру чтит традиции, какой он молодчинка. Если бы я вернулся не с войны, а просто из деловой поездки, можно было бы и забыть про Цуцуи, но увы, в Штаты я ездил именно воевать, и об этом все знают. Радовало в данной ситуации лишь одно - дом Цуцуи находился недалеко от моего особняка, на окраине Токио, так что в пробку я больше не попаду. Да и в целом домой быстро вернусь. И да, ему я тоже звонил и предупреждал о приезде. А-то мало ли? С Казуки он сегодня не работал, так что мог быть где угодно.
  Старик Цуцуи, одетый в традиционное кимоно, ждал меня у входа в дом. О том, что подъезжаю, я не предупреждал, так что, похоже, какая-то охрана в квартале всё-таки есть. Кто-то же его предупредил?
  - Добро пожаловать, Синдзи-кун, - произнёс он, когда я подошёл.
  - Учитель, - поклонился я в ответ.
  - Пойдём в дом, - махнул он рукой. - Нечего на пороге стоять.
  Стоило нам с ним усесться в кресла, тут же появился Тоса Харуюки - личный слуга Цуцуи Гена, который поставил на столик между нами поднос с чашками и чайником, после чего удалился. Сам чай разливал Цуцуи.
  - Ну, рассказывай, как прошла поездка, - произнёс он, налив чай в мою кружку.
  - Почти по плану. Процентов на девяносто девять, - произнёс я. - Приехали, осмотрелись, победили.
  - Даже удивительно, - произнёс Цуцуи, наливая чай уже себе. - Редко, когда всё по плану идёт.
  - От плана зависит, - улыбнулся я.
  - Это да, - хмыкнул он, ставя чайник обратно на поднос. - Если ваш план и состоял в том, чтобы приехать, осмотреться и победить, то даже странно, что куда-то делся один процент.
  - Просто он был чуть детальнее, - сделал я глоток чая. - Всё-таки без сахара и чай - не чай.
  Цуцуи возмутился. Даже набрал в грудь воздуха, чтобы отчитать меня, но успокоившись, медленно выдохнул, после чего произнёс:
  - Всё-таки ты действительно Осквернитель. Какой смысл портить оригинальный вкус чая сахаром? - покачал он головой.
  И с такой печалью он это сказал, что я даже засмущался.
  - Как-то так... - пробормотал я, делая очередной глоток.
  - Ладно, забудем о твоём отсутствии вкуса, - вздохнул Цуцуи. - Лучше расскажи о своей поездке. Меня, в частности, интересует, использовал ли ты меч?
  - Да как-то не особо, - пожал я плечами. - Разве что голову противнику срубил. Уже после победы.
  - Такой шанс, - поджал он губы. - Когда ты теперь сможешь использовать меч в реальном бою?
  - Между нами, учитель, - глянул я на него и, дождавшись кивка, продолжил: - Моим противником был "виртуоз", - на этих словах Цуцуи подавился чаем. - Так что не до экспериментов было.
  - Ты победил "виртуоза"?! - воскликнул он. - Так, стоп. И кто с тобой был? В смысле - какие ранги?
  - Один я был, - ответил я. - Со мной был "учитель", но это, как вы понимаете, не помощь. И отступить нельзя было.
  - Ну да, - произнёс он задумчиво. - Он бы всё равно к вам приехал, но действовал бы уже на своих условиях.
  - Вот именно, - кивнул я. - Пришлось тянуть время до подхода подкрепления.
  - То есть... - посмотрел он на меня.
  - Не, - покачал я головой. - Они не успели. Я раньше справился.
  - Ну ты... - не знал он что сказать. - В удивительное время живём, - качнул он головой. - Патриархи убивают "виртуозов".
  - Справедливости ради, мой противник не был бойцом, - произнёс я. - Ни тактики, ни нужных реакций, одна злоба и заученные техники.
  - Даже так, - ответил он. - "Виртуоз" - это "виртуоз". Я уже который год не могу преодолеть ранг "мастера" и прекрасно представляю, на что способен даже неопытный боец высшего ранга.
  - Тут не поспоришь, - усмехнулся я. - Я в том бою чуть не помер.
  - Так... - произнёс он, о чём-то задумавшись. - Так, так, так. Бой на грани. Из последних сил. И в конце - победа... Пойдём Синдзи, хочу кое-что проверить.
  - Что? - не понял я. - Куда?
  - В додзё, - ответил он.
  - Зачем? - спросил я, но увидев ироничное выражение лица Цуцуи, вздохнул. - Ну да, тупанул. Только вот...
  - Просто пофехтуем, ученик, - прервал он меня. - Недолго. Можно даже не переодеваться в тренировочное кимоно.
  - Как скажете, учитель, - произнёс я, и показательно кряхтя поднялся из кресла.
  Зайдя в додзё, не останавливаясь направился в сторону с боккэнами. Взял сразу два, передав один Цуцуи, который стоял посреди зала.
  - Просто фехтуем, Синдзи, - произнёс он, пару раз махнув своей палкой. - Ты можешь использовать любые свои силы кроме ускорения.
  - Да толку-то без ускорения? - произнёс я.
  - Вот и посмотрим, - хмыкнул он, нанося первый удар.
  Мои силы не предназначены для боя с холодным оружием, точнее, я не знаю, как их использовать, так что в моём арсенале остаётся лишь усиление. Да, есть и другие навыки, но Молния, Щиты и тому подобное - это уже не фехтование. Пусть меня в этом и не ограничивают. Есть ещё Рывки... А, не, это часть ускорения. А Скольжение я и сам не буду использовать. Слишком затратно для банальной тренировки.
  Поначалу это даже было приятно. Заученные связки, плавные, красивые движения, позволяющие почти не задумываться о том, что делаешь. У меня даже мелькала мысль, что таким способом можно даже медитировать. Чувствовал себя крутым фехтовальщиком. А потом Цуцуи начал давить. Медленно, почти незаметно наращивал давление. Сначала это вызывало лишь дискомфорт, причём я даже не понимал, что именно мне не нравится, лишь спустя пару минут я понял - мне приходится задумываться о следующем ходе. Блин, Цуцуи воистину мастер. В общем, его удары стали мне угрожать. Я стал отвечать. Цуцуи ускорился. Потом добавил чутка тактики, то есть в некоторых моментах я понимал, что меня подвели именно к этому удару. И только в этот момент я распрощался с волшебством момента и начал работать.
  Ускоряться было запрещено, но про скорость реакции старик не говорил, так что я врубил первый уровень Фокуса. Попробовал использовать силу, которой у меня больше даже с учётом бахира и его ранга. Не прокатило. Фехтовальщик его уровня, да ещё и знающий сильные стороны оппонента, отведёт любой мой удар. Он просто не принимает их на жёсткие блоки, а попытка заставить его это сделать, чуть не обернулась фиаско - еле ушёл от позорного удара боккэном по жопе.
  Блин, и вот зачем ему этот спарринг? И так ведь понятно, что я проигрываю ему в технике.
  Цуцуи продолжал наращивать скорость. Без своего Ускорения я и "ветерану" в этом проиграю. Не сильно, но проиграю. А тут "мастер". Остаётся надеяться, что он устроил этот спарринг не для банального избиения моей тушки, то есть в какой-то момент старик должен перестать наращивать скорость. Впрочем, мне и сейчас приходится очень несладко. Удар, блок, удар, удар, блок... И я делаю шаг назад, с трудом уходя от укола в плечо. Фокус уже был третьего уровня, так что я всё видел, всё понимал, просчитывал свои ходы, но всё равно проигрывал. Тело тупо не поспевало за мозгом. Я видел куда нацелен его следующий удар, знал, что последует за ним, но еле поспевал, защищаясь с огромным трудом. На каждый его выпад у меня было несколько возможных способов защититься и ответить, тем не менее "несколько" это сильно ограниченное число. Мне нечем было его удивить, он и сам знал, как именно я отвечу. А ещё он знал меня и почти всегда использовал самые нелюбимые и неудобные для меня атаки. Хотя с Фокусом мне на эти удары, в основном, плевать, но чисто психологически они напрягали. Я реально начал нервничать и злиться. Я хотел победить. Я всегда хочу победить. Но обычно я не использую Фокус и всё заканчивается достаточно быстро. А тут я всё вижу, всё понимаю, и ничего не могу с этим поделать.
  Может, и правда начать использовать Щиты и Молнию? Да и всё остальное? Нет, к чёрту. Принципиально не буду этого делать. Если старик ждёт именно этого, пусть обломится. Он пригласил меня пофехтовать, вот этим я и буду заниматься. И что тогда мне остаётся? Сила? Пробовал, не канает. Тактика? Не смешно - Цуцуи меня на голову в этом превосходит. Хм, а давай-ка пойдём на сближение. Сверхближний бой. Для фехтовальщиков подобное непривычно. Со следующим ударом сделал шаг вперёд. Чуть довернул корпус и, ставя блок, сделал ещё один небольшой шажок. Приближаться ближе было нельзя, я бы тупо получил рукояткой боккэна в лоб. Ещё один шаг, одновременно с ударом... Эх, было слишком наивно полагать, что Цуцуи позволит мне работать на моих условиях. В общем, он тоже сдвинулся, но не вперёд, а назад и вправо, заодно отводя мой удар и нанося свой снизу вверх. Пора рискнуть. Вместо того чтобы отбивать клинок противника, я вновь пошёл на сближение, доворачивая корпус, дабы банально увернуться от удара старика. И у меня даже получилось, только вот сам я начал бить слишком поздно и Цуцуи не только почти чиркнул меня по руке, но ещё и обратным движением начал опускать меч для защиты. Причём бил я из очень неудобного для меня положения, так что в какой-то момент до меня дошло, что если он сейчас отведёт мой удар, то я не успею защититься. Физически не успею. Без Ускорения-то. И достать я его не смогу. Десятки раз до этого не мог, и сейчас не смогу. То есть я проиграл. Что ж, не в первый раз. Было бы странно, победи я. Как-нибудь в другой раз. Подучусь, потренируюсь... Дерьмище! Не хочу я проигрывать! Какого чёрта я должен проигрывать?! Надо просто довернуть клинок. И бить посильнее. Не как мечом, а как рукой. Меч просто не успеет. Не сможет. А руки меня никогда не подводили. Я ими "виртуоза", блин, запинал!
  - Оу, - замерли мы друг напротив друга. - Это было довольно болезненно, - заметил Цуцуи, проведя пальцами свободной руки по плечу.
  В другой руке у него был боккэн. Перерубленная надвое палка. Причём перерубленная точно такой же палкой.
  - Эм... - растерялся я. - Прошу прощения?
  - Ты понял, что сейчас сделал? - спросил он, не обратив внимание на мои слова.
  - Да вроде бы... - ответил я неуверенно.
  - Тогда переруби остатки, - произнёс он, подкидывая вверх огрызок своего боккэна.
  И я перерубил. Легко и просто. Не задумываясь о том, что и как делаю. Но последнее для меня вообще норма - если что в бою выучивал, всегда мог повторить, пусть и разбирался в технических деталях позже. То есть как именно я это делаю, пойму позже, на тренировках дома, но использовать могу уже сейчас.
  - Вы реально это всё спланировали? - спросил я.
  - Я мог лишь предполагать, что у нас хоть что-то получится, - ответил он. - Надо было лишь довести тебя до ручки, но это не проблема. И не таких из себя выводил.
  - Это был не смертельный бой, - нахмурился я.
  - Естественно, - кивнул он. - Смертельный бой у тебя был в другом месте. Там ты и усилился, мне лишь надо было вытащить то, что в тебе появилось, наружу.
  - Вы... Офигительный учитель, - выдал я.
  - А то, - задрал он нос. - Величайший. В этой стране, во всяком случае.
  
  Глава 2
  
  Начать разгребать дела я хотел уже в день приезда, но не сложилось. Туда смотайся, сюда, ужин, жена, семья, со всеми пообщайся. Разговор с Атарашики занял чуть больше времени, чем я думал, и это при том, что ничего интересного по сути и не происходило. Разве что суд над Тоётоми подходил к концу. По словам старухи, старшим членам этого клана, скорее всего, разрешат сделать сеппуку. С одной стороны, они задумывали недоброе, а с другой - только задумывали. Сделать-то они так ничего и не успели. Самому Роду Тоётоми от этого не сильно лучше - потеря практически всего старшего поколения сильно ударит по ним, но с чисто репутационной точки зрения всё складывается неплохо. А вот узнать, кто именно стоит за извещением в Суд Права и Чести, точнее, за довольно наглыми формулировками этого извещения, не удалось. Вроде как ошибка. Просто послали стандартную бумагу, стандартной формы. Нет, подозрения у неё были, но на уровне ощущений. Типа, именно такая неуверенность и попытки уйти от ответа говорят о Родах вполне конкретного уровня. Чуть больше страха и уже другое, чуть меньше неуверенности и уже третье. А когда я спросил, какой именно уровень она имеет в виду, старуха в качестве примера назвала Тайра и Отомо. А ведь они там не одни, просто пример. Так что, если верить чуйке Атарашики, нас решили задеть очень непростые люди.
  Ну а закончился мой день разговором со Змеем. Сакамиджи Асуя всё-таки смог пробиться ко мне на доклад. Точнее, он хотел поговорить на конкретную тему, и, по его словам, лучше обсудить этот вопрос пораньше. Естественно, я его принял. Дело даже не в том, что вопрос, похоже, важный, мне просто стало интересно, что такое не могло подождать до завтра, и при этом нельзя было сообщить по телефону. Как выяснилось, всё и правда... необычно. Не то чтобы суперсерьёзно, но знать мне об этом стоило. Да и нельзя было по телефону показать все те бумаги, которые Сакамиджи притащил с собой.
  - И пропала она, значит, как раз после моего отъезда в Штаты, - произнёс я скорее сам себе, одновременно с этим листая папку с докладами, аналитикой и фотографиями.
  - Через пару дней, - всё же ответил Змей. - Точно установить не удалось, так как людей в Мюнхене у меня мало. Собственно, всего двое. Правда, занимались они только госпожой Нойман, но двое - это всё равно мало.
  - А что с её детьми? - спросил я.
  - На последней странице, господин, - уточнил Змей. - Если вкратце, то они очень редко общаются с матерью. Дочь замужем за Слугой мелкого французского Рода, а сын служит в немецкой армии. Сомневаюсь, что они в курсе пропажи матери.
  - Они совсем не общаются? - оторвал я взгляд от бумаг, глянув на Змея. - Даже по телефону?
  Ответил он не сразу. Набрал в грудь воздуха, подождал и выдохнув, произнёс:
  - Не знаю, господин. На это дело я выделил слишком мало людей. И ресурсов. Да и связей в Европе у нас нет. Что меня, естественно, не оправдывает. Прошу простить, господин, - склонил он голову.
  - Да я и сам говорил присмотреть, - отмахнулся я, возвращаясь к папке. - А не следить.
  - Что тоже меня не оправдывает, - заметил Змей.
  Я же в этот момент дошёл до фотографии Нойман и какого-то мужика, и судя по тому, что я вижу, разговор с ним няньку Рейки совсем не радовал. Общались они дважды, кто такой, выяснить не удалось... Впрочем, два японца в чужой стране и не могли много узнать. Это может быть кто угодно, от ухажёра до старого знакомого. Или полицейского. Или Слуги какого-нибудь Рода. Кто угодно, в общем. А вот то, что она пропала через неделю после последнего разговора с этим человеком, уже напрягает. Хм. Чуйка выдаёт тревогу, но где-то там на грани. Что ж тут происходит?
  Отложив папку, глянул на Сакамиджи.
  - По большому счёту, нам плевать на Нойман и её дела. Единственное, что её связывает с нашим Родом, это Рейка, поэтому... Поэтому, - повторил я, взяв в руку телефон.
  Набрав нужный номер, дождался ответа.
  - Слушаю, господин, - раздалось из трубки.
  - Каваками-сан, - произнёс я. - Завтра с вами свяжется Сакамиджи-сан. Дело у него важное, но не срочное. Впрочем, он сам всё расскажет. Прямо сейчас просто усильте охрану моей сестры, но так, чтобы это не было заметно.
  - Как прикажете, господин, - ответил он.
  Служба безопасности Рода - это не только хмурые дяди в чёрном, что занимаются охраной членов Рода, это, в том числе, и отдел разведки, аналитики, обеспечения, охрана первых лиц, объектов, охрана важных Роду людей, учебный отдел и фиг его знает, что ещё. Именно сейчас я мог бы позвонить главе охраны первых лиц, но дело несколько сложнее, чем кажется, и нужен мне, скорее, Каваками Никко - глава всего СБ Рода. Семидесятипятилетний старичок, что уже не один десяток лет управляет махиной под названием Служба безопасности. Вот пусть вместе с Сакамиджи и займутся этим делом.
  Положив трубку, посмотрел на Змея.
  - Я без понятия, что может произойти и произойдёт ли вообще что-то, но в течение... пусть будет года, отслеживайте ситуацию, - произнёс я. - Скоро у меня свадьба с Кояма Мизуки, после чего Кояма начнут вводить нас в высший свет Европы. А это, как ты понимаешь - связи. Если ситуация не изменится, через полгодика направь в Германию побольше людей - удостоверимся, что всё закончилось. Если же Нойман появится здесь, то не стоит сразу к ней лезть. Посмотрите, что она будет делать. Ну а если всё выльется во что-то действительно серьёзное, то постарайтесь сделать так, чтобы она смогла ответить на наши вопросы. То есть не надо сразу бить на поражение. Знаю, ты так и делаешь, но вот с Каваками-саном этот момент уточни. Охрана у нас... суровая, могут так жахнуть, что отвечать на вопросы будет некому.
  - Понял, господин, - поклонился он.
  - Кстати, да, постарайтесь сделать так, чтобы Рейка не догадалась о суете вокруг неё, - добавил я. - И не смотрите на её милую невинную мордашку, девчонка она, несмотря на возраст, довольно проницательная. О, точно, чуть самое главное не забыл - держите в голове, что за всем может стоять мой старший братишка.
  ***
  Конец марта был замечательным. Дел немного... Хотя, пожалуй, стоит признаться - делами Рода я занимался не очень активно. Секретариат работал на полную мощность, и до меня доходило не так уж и много дел. В основном я... отдыхал. Пусть будет так. Тренировался, разбирался в своих силах, гонял Казуки на тренировках, нас с Казуки и Сюнтэн Ишина гонял Цуцуи, мы с Рейкой и Казуки гоняли всех в мультиплеерном шутере, тусовался с друзьями и так далее. Отличные деньки. Если б ещё не две свадьбы на носу...
  В последних числах марта произошло сразу два знаковых события. Во-первых, Суд Права и Чести вынес своё решение и буквально на следующий день большая часть старшего поколения Рода Тоётоми совершила самоубийство. Тоскливый факт. Не то чтобы мне их жалко, просто я в целом к самоубийствам отношусь негативно. Если уж помирать, то либо от старости, либо в бою. А ведь по традиции ближайший родственник должен срубить голову вспоровшему себе брюхо человеку, то есть Кену сейчас... Говняно, прямо скажем. Тем не менее свой Род важнее - не мы на них напали, так что пусть расплачиваются.
  Второе знаковое событие - выпускной. Я наконец-то свалю из Дакисюро. Школа позади, и теперь я по любым меркам взрослый. Осталось только на саму церемонию сходить. Получить диплом, хех. Сама по себе церемония не отличалась от тех, что проходят в других школах. Вот прям совсем. В той же средней школе я выпускался точно так же. Актовый зал, - в средней школе это был спортзал, - трибуна, вещающие о славе, достоинстве и чести школы учителя, лучшие ученики, выступающие с речью. Ну а под конец всего этого ученики выходят на сцену и получают свои дипломы. Эх, последний день, когда я надеваю школьную форму.
  Отличия начинаются после церемонии. Дакисюро - это всё-таки Дакисюро. Пусть школа и ориентирована на боевые искусства, но заведение всё же элитное и ученики в нём в большинстве своём аристократы, причём подчас из очень крупных Родов и кланов. Так что после церемонии ученики и их родители, которые ждали окончания снаружи, направились в школьный парк, где и устроили что-то вроде приёма. Хм. Во время турнира то же самое происходило, если подумать.
  Меня поздравлять пришли Атарашики и Норико. У Казуки с Рейкой свои мероприятия, и если Рейка просто в следующий класс идёт, то вот Казуки, как и я, заканчивает школу. Среднюю. А уже через неделю пойдёт в старшую и как раз в Дакисюро. О, кто бы знал, как я не хотел отправлять его в эту школу, а всё из-за Кенты. И дело не в том, что здесь Казуки будет угрожать опасность, нет, просто для Кенты, в отличие от Акено, школа - это личное. Заведение, которое ему действительно дорого, а моя подленькая натура не хотела давать чему-то, что дорого для Кенты, - очков репутации. Ну да ладно. Казуки в конечном итоге уговорил меня отправить его именно в Дакисюро. Он, видите ли, хочет идти по моим стопам. Ну и клуб, в котором можно ничего не делать, уже есть. Казуки и его друзья, о которых я уже договорился с Акено, будут вторым поколением Разведчиков в школе Дакисюро.
  Долго мы по парку не гуляли. Я особого смысла в этом не видел, Атарашики вообще подобные мероприятия не любит, а Норико... Двое против одного. Норико, может, и хотела бы показать свой задранный нос как можно большему количеству людей, но муж и Старейшина против, так что ей пришлось смириться. В общем, надолго мы в парке не остались, пробыли там ровно столько, чтобы перекинуться парой слов с представителями самых уважаемых Родов, присутствующих на выпускном Дакисюро, ну и с друзьями немного пообщаться. Действительно немного. Разговаривать нам было не то чтобы не о чем, просто мы уже договорились встретиться вечером. Сегодня клуб "Ласточка" ждёт нашествие аристократов. Хотя... После того, как высшее общество узнало, что клуб принадлежит в том числе и мне, точнее, принадлежал, но об этом уже мало кто знает, аристократы толпой повадились к Шотгану в гости. Так что сейчас это... скажем так - полуэлитный клуб. Просто аристократов там полно, а сам клуб при этом остался прежним. То есть там нет даже суперэлитной и редкой выпивки. Ну или какой-то супер-пупер охраны. Всё по-старому. Шотган, конечно, занимается развитием своего детища, но не очень активно.
  По возвращении домой застал забавную сценку, которая навела меня на мысль навестить профессора Хирано. А всё дело в том, что, когда я подходил к дому, из-за угла особняка вылетели Бранд с Идзивару и на всех парах понеслись в сторону гаража. И я бы, может, не обратил на это внимания, если бы эта парочка не держала по куску мяса в пасти. Явно с кухни умыкнули, и зачинщик точно Идзивару. Бранд таким обычно не промышлял. Вот тут у меня мысль скакнула с моих личных ёкаев на наёмных. Типа, почему бы и не навестить Хирано, в конце концов, я её с возвращения из Штатов не видел.
  Профессора нашёл в личной библиотеке Атарашики, которую та перевезла сюда из онсэна, в котором проживала раньше. Библиотека реально крутая, да и немаленькая. Помню, пару дней ломал голову, пытаясь придумать, где её расположить, в итоге пришлось освобождать западный подвал. В восточном у нас продукты лежат, и его я трогать не решился, а вот в западном Чесуэ держали архив, от которого после их отъезда остались лишь бумаги, касающиеся только самого особняка. И вообще-то я там спортзал хотел сделать, но в итоге пришлось всё перестраивать под библиотеку. А для спортзала строить отдельное строение.
  Хирано я застал сидящей в кресле, стоящем неподалёку от входа в подвал. И, естественно, она не чаи гоняла, а увлечённо читала какую-то книгу. Меня она то ли не заметила, то ли не обратила внимания.
  - День добрый, профессор, как вы тут? - поздоровался я с ней, присаживаясь во второе кресло. Их тут всего два, плюс небольшой столик.
  Библиотека не предназначалась для работы, так что с мебелью здесь было туго. Да и пространства не то чтобы много - основную часть подвала занимали стеллажи с книгами.
  - А, юный Аматэру, - оторвала она взгляд от книги. - Соизволил наконец навестить гостью?
  - Справедливости ради - вы наёмный работник, - возразил я. - Да и зачем мне было отвлекать вас от книг?
  На самом деле я просто забыл про неё, да и сама кицунэ днями напролёт сидит в библиотеке, так что мы с ней даже не пересекались за эти дни.
  - Технически - да, - пожала она плечами. - А на практике - мог бы и зайти.
  - Мог, - хмыкнул я. - Но этот мир не крутится вокруг вас. Да и вокруг меня. Так что приходится мириться с тем, что про вас мог кто-то забыть.
  - Забыть? - взлетели её брови, а лисьи уши встали торчком. - Несравненная наглость! Забыть про великолепную меня?!
  Ещё и положение тела сменила, да таким образом, что и у импотента встал бы.
  - Хм-м-м... Опять вы за своё? - поджал я губы. - Не нарывайтесь, профессор.
  - Страшно-страшно, - отмахнулась она, после чего взяв со стола тканевую закладку и вложив её между страниц, закрыла книгу. - Ну и? С чем пожаловали? - произнесла она, положив книжку на стол.
  - Просто так, - пожал я плечами. - Решил вот навестить работника. Узнать, как у вас дела.
  - Нормально у меня дела, - произнесла она, бросив взгляд на отложенную книгу. - Правда, я думала, что библиотека Аматэру будет побольше, как и редких книг, но и так нормально. Терпимо. Я понимаю, что многие тексты не для посторонних.
  - М-м-м... - слегка растерялся я, не сразу поняв, о чём она говорит. - Хм. Тут такое дело, Хирано-сан... Это библиотека Атарашики. Личная, а не Родовая.
  - Оу... - отвела она взгляд. Уши вновь были прижаты к макушке, а щёки немного покраснели. - Ошибочка вышла.
  - Ерунда, - улыбнулся я. - Библиотека у Атарашики действительно хорошая. Не как у Императора, конечно...
  - У Императорского Рода с библиотекой всё плохо, - не дала она мне договорить. - Несколько сотен лет правления сёгуната не прошли даром. Чудо, что вообще что-то осталось. Они сейчас наверняка активно пытаются её восстановить, ну или собрать заново, но ещё лет двести назад Императорская библиотека была фигнёй.
  - Библиотека или Родовой Архив? - уточнил я.
  - Не, ну у них не настолько всё плохо, - усмехнулась Хирано. - Архив Императорский Род сохранить сумел. Правда, что мне до их архива? - пожала она плечами. - Что ни бумажка, то бюрократия.
  - Сомневаюсь, что всё настолько скучно... - начал я.
  - Я его видела, - прервала она меня. - Лет триста назад.
  - Ты была в Родовом Архиве императорского Рода? - удивился я.
  - Говорю же - столетия правления сёгуната очень плохо отразились на Императорском Роде, - произнесла она со вздохом. - Сейчас всё не так, и посторонний туда не попадёт, но триста лет назад я просто заплатила кругленькую сумму. Ты думаешь, почему Император так не любит Токугава? За то, что его предкам править не давали? Да и к Тоётоми они не очень хорошо относятся. Их столетиями грабили, Синдзи. Унижали. Убивали. Были времена, когда из всего Императорского Рода несколько поколений в живых был всего один человек. А примерно девятьсот лет назад они два поколения жили буквально впроголодь! Чудо, что Императорский Род выжил.
  Не знаю, говорить ли ей... На самом деле, она во многом права, Императорскому Роду и правда досталось. Основной пик их страданий пришёлся как раз на время проигрыша Аматэру китайскому Роду и вступления в клан Кояма. Мы тогда физически не могли ничем помочь братскому Роду. У самих всё хреново было. Да и потом... Скажем так - помощь формальному правителю страны означала влезание в политику этой самой страны, а имперские Роды к подобным финтам кланов относились крайне негативно. Тем не менее Аматэру помогали тогдашним Императорам. В частности, на пару с Императорским Родом создавали образ жалких и угнетённых. А ещё бедных. Дабы было поменьше желающих отнять то, что у Императора ещё осталось. Я потому и удивился - лет триста назад, если верить Хирано, её уже вряд ли пустили бы в Родовой Архив Императорского Рода.
  Ладно, к чёрту, не буду я ей ничего говорить. Скорее всего, она видела не Родовой Архив Императорского Рода, а его... имитацию, скажем так. Потому там и находились в основном бюрократические, а значит, скучные бумажки.
  - Интересная информация, - произнёс я, чтобы не молчать.
  - Скорее - тоскливая, как по мне, - уточнила она. - Когда нас, ёкаев, я имею ввиду, начали поджимать, нам и обратиться толком не к кому было. Императорский Род слаб, вы, Аматэру, в подчинении клана Кояма, что не вызывало доверия, вот и пришлось уходить в подполье.
  - В Токусиму, - хмыкнул я.
  - А что, очень хороший вариант, - пожала она плечами. - Вы хоть и были под Кояма, но те не собирались ссориться с вами по пустякам, вот и не лезли на Сикоку. А больше, не объявив вам войну, никто и не мог туда попасть из аристократов. Я сейчас про Роды, а не отдельных людей. В общем, и цивилизация рядом, и аристократов мало.
  - Роды там всё-таки были, - уточнил я.
  - Молодые, - отмахнулась она. - Ни древних артефактов, ни способностей, позволяющих нас заметить. Ерунда, короче. Ты лучше скажи, когда я Родовую библиотеку Аматэру увижу?
  - А что, здесь уже всё прочитано? - усмехнулся я.
  - Успеется, - фыркнула она. - Книги где, мальчик?
  - В моём кабинете, - покачал я головой.
  - Э-э-эм... О, поняла! Электронные копии? - вновь встали торчком её уши.
  - Часть из них, - кивнул я. - Что-то ещё не отобрали, а что-то и вовсе не оцифровано. Талмудов там много, а доступ в библиотеку имеет не так чтобы много людей. Да и сама возможность перевести текст в электронный вид появилась относительно недавно.
  - Понимаю, - покивала она. - Некоторые книги и свитки вообще лучше лишний раз не трогать. Чтоб не развалились. Может, пойдём уже?
  - Для таких книг у нас особое помещение, - произнёс я, не вставая с кресла. - С чётко выверенной температурой и влажностью воздуха. А некоторые и вовсе закатали в пластик...
  - Синдзи-и-и... - проныла Хирано. - Ну пойдём уже. Про хранение древних книг я и без тебя всё знаю.
  - Ох... - поднялся я на ноги. - Пошли. Библиотека на ноутбуке. Узнаю, что ты что-то с него скопировала без моего ведома, башку снесу.
  - Да, да, идём. Не тормозим, - говорила она уже у выхода из подвала.
  ***
  Когда наша компания завалилась в "Ласточку", аристократов, известных мне, во всяком случае, в клубе не наблюдалось. Там вообще почти не было народа. А среди присутствующих, наша группа была самой многочисленной. Я, Казуки, Райдон, Мамио, Тэйджо - и это только парни. Норико, Мизуки, Анеко, Шина, Торемазу, Эрна, пришедшая с Казуки, ну и непонятным мне образом затесавшаяся в нашу компанию - Имубэ Каеде. Последняя пришла с Райдоном, если что. Именно он пригласил её отметить с нами выпускной. Я как узнал, не удержался и спросил про Фудзивара Рэн, но по словам Рея, она отмечает с компанией из своей школы, да и их помолвка всё ещё обговаривается.
  Ну а где-то через час в клуб повалили и другие выпускники. В компании друзей и родственников. Тот же Отомо Акинари, пришедший вместе со своей сестрой и её друзьями, уже давно не школьник, но и в нашей компании студентов университета хватает. Встретившись с ним взглядом, я помахал рукой, а он, помахав в ответ, толкнул локтем Каори и указал на меня, после чего я имел удовольствие видеть смущённый поклон девушки. А потом недавние школяры и их более старшие товарищи, поперли валом. Признаться, не думал, что "Ласточка" настолько известна и популярна. Блин, да сюда даже Сюнтэн Ишин пришёл со своим младшим братом и его компанией! Причём выглядел Ишин самым младшим в их группе.
  Впрочем, это всё ерунда, действительно удивился я, когда увидел зашедших в клуб парней, среди которых был Шайшо Нобу, а представители этого Рода, как я не раз замечал, довольно высокомерны и горделивы. Что парень из подобного семейства делает в плебейском клубе, я просто не понимал.
  В итоге, ближе к полуночи клуб был забит под завязку, причём в основном, а может, даже и полностью, - аристократами, многие из которых относились либо к очень древним, либо к очень влиятельным, либо и то, и другое разом. Представляю, как сейчас охрана всех этих детишек суетится и пытается скооперироваться. Что, порой, затруднительно, так как некоторые Роды из представленных здесь и сейчас, относятся друг к другу весьма скверно. Я уж не говорю о том, что охранников должно быть очень много, а места вокруг клуба - наоборот. При этом уходить далеко они не имеют права. Весело им сейчас, в общем.
  Признаюсь честно - уже после появления третьей крупной компании подростков ситуация начала меня напрягать. С одной стороны, это - аристократы. Их с детства учат быть сдержанными с себе подобными, следить за словами, не нарываться, а если нарываться, то делать это изящно, без прямых оскорблений. А то так и в войну можно Род втянуть. Только вот есть одно но - это всё ещё подростки, пусть и по большей части совершеннолетние. Вчерашние школяры, которые пришли сюда бухать. При этом, как я уже говорил, некоторые Роды, представители которых собрались здесь, друг друга не переваривают. И взрослых, которые их проконтролируют, нет. И бухло... ну да об этом я упоминал. В общем, велика вероятность, что кто-то разругается и испортит праздник всем остальным. Причём, чует моя жопа, при наличии в клубе Аматэру, да ещё и главы Рода, если тут что-то серьёзное произойдёт, некоторые умники именно меня обвинят в том, что их не разняли. Типа, не проконтролировал детишек. Будь на моём месте Тайра, я бы и сам не преминул сделать вброс, что не настолько и крут этот Род, раз его представитель не смог урегулировать конфликт. Конечно, и от "представителя" многое зависит, но я-то глава Рода, я по умолчанию в ответе за ровную атмосферу среди этих малолетних отморозков. То есть технически мне плевать, нет ни закона, ни традиции, которая обязывала меня за ними присматривать, но на практике... Древний и сверхуважаемый Род допустил беспредел в своём присутствии - видимо, никакого "сверх" не существует, от силы - просто уважение.
  Естественно, всё зависит от желания окружающих вбросить такой слух, но при наличии Тайра, которым моё усиление поперёк горла, желающие найдутся.
  Когда в зале начали раздаваться весёлые крики, пока ещё весёлые, сугубо внутри своих компаний, я начал обдумывать, как увести отсюда своих друзей. Детишки явно закинулись спиртным и начали срывать скрепы самодисциплины. Ещё немного и... Не успел. Причём началось всё не с каких-то там левых людей, а Казуки и Ишина. Два безбашенных типа в обёртке милых мальчиков, пошли в туалет, где, видимо, и зацепились языками. Мало им уроков у Цуцуи, где они постоянно срутся, но там их хотя бы старик контролирует. В общем, двух ругающихся парней я заметил, когда они вышли из двери, ведущей в коридор с туалетами. В общей какофонии звуков я не мог расслышать о чём они спорят, да и далековато они стояли, но тема мне была и не интересна, главное - пресечь конфликт. Так что, поднявшись из-за стола и предупредив своих, что ненадолго отлучусь, я направился в сторону парней.
  Успел в самый последний момент. А ведь Казуки не пил, просто человек он вспыльчивый, на самом деле. Правда, не при мне, но - как факт.
  - Да мне побоку на твоё вяканье, - быковал Казуки. - Давай, вперёд, кто ты такой без своих палок?
  - "Учитель", - отвечал Ишин. - Тот, кто скрутит тебя в бараний рог и заставит кусать свои же пятки!
  - А ну стоять, бравые мальчуганы, - подошёл я к ним. - Вы, часом, не рехнулись, устраивать драку в таком месте?
  - Аматэру-кун, - покосился на меня Ишин.
  - Синдзи-сан, этот ушлёпок совсем берега попутал, думает, что...
  Договорить я ему не дал, отвесив подзатыльник.
  - Вам мало уроков Цуцуи-сана? - спросил я. - Там и выясняйте отношения, а тут не время и не место.
  - Отличное место, - возразил Ишин. - Кое-кому давно пора преподать урок.
  - Цуцуи-сан не даёт по-мужски поговорить, - проворчал Казуки. - Постоянно прикрывает эту девчонку.
  - Это с тобой он постоянно возится, - возразил Ишин. - Иди поцарапай манекен, Казуки-тян! - передразнил он, Цуцуи.
  - Что это за мурлыканье, Ишин-тян, попробуй хотя бы мявкать! - уже Казуки процитировал учителя.
  А старик там, я смотрю, отрывается по полной. Тиранит бедных котят.
  - Здесь в любом случае не место для драки, - произнёс я со вздохом.
  - Ну вот, опять тебя защищают, - хмыкнул Казуки.
  - Ха, Аматэру не станет меня защищать, а вот своего маленького братика - запросто! - показательно посмеялся Ишин.
  - Слышь, мурлыки, вы меня раздражаете, - произнёс я нахмурившись. - Вы себя со стороны-то видели? Два шипящих котёнка. Подрастите сначала, а потом быкуйте. Сейчас вы у окружающих лишь умиление вызываете. Хотите развлечь народ? Лады, я могу это устроить. Готовы?
  - Эм... - не знал, что на это сказать Ишин.
  - В смысле, развлечь? - уточнил Казуки.
  - В прямом, - посмотрел я на него. - Выйдете на улицу да подерётесь. Уверен, собравшиеся здесь люди с удовольствием посмотрят на разборки двух милашек.
  - Завязывай со своими приколами, Аматэру-кун, - произнёс хмуро Ишин. - Некрасиво трогать чужую внешность.
  - Хочешь об этом поговорить? - глянул я на него.
  Ишин не ответил, только губы поджал и отвернулся.
  - А я не против, - заявил Казуки.
  - Что? - перевёл я на него взгляд.
  - Не против уделать этого... человека, - пояснил он. - А свидетели только в плюс.
  Ну спасибо, мелкий ты засранец.
  - Ну так и я не против чужого унижения, - вскинулся Ишин. - Унижу тебя по полной.
  Так. Ладно. Не можешь остановить - возглавь. Но Казуки я потом всё выскажу. Он у меня на тренировках умирать будет. Я, конечно, могу сейчас их просто разогнать... Нет, пусть выплеснут пар. Под присмотром.
  - Что ж, как пожелаете, - обвёл я их взглядом. - Но с одним уточнением. Здесь и правда не то место, чтобы выяснять отношения с применением всех своих возможностей. Поэтому - никаких патриарших сил и никакого бахира. Используйте то, что дали вам мама с папой. Тактика, реакция и сила воли. Согласны?
  - Да запросто! - тут же согласился Казуки.
  - Не против, - слегка недовольно произнёс Ишин.
  - И ещё одно дополнение, - произнёс я. - Казуки у нас чистый рукопашник и очень много тренировал свои физические возможности, так что будет честно, если ты, Ишин, возьмёшь в руки палку. Я не хочу, чтобы Аматэру обвиняли в подтасовке боя.
  - С палкой в моих руках у него не будет шанса, - всё-таки выдавил из себя Ишин.
  - А без неё не будет шансов уже у тебя, - заметил я. - К тому же это моё решение, и ответственность на мне.
  - Только вот выглядеть плохо после победы буду я, - возразил Ишин.
  - Я тебе эту палку... - начал Казуки, но прервался на секунду. Решил не матюгаться. - В самое глубокое место организма засуну.
  - В своих мечтах, быть может, - усмехнулся Ишин. - Да и там вряд ли.
  - Казуки достаточно крепок, чтобы у тебя не было преимущества с оружием в руках. Точнее, с палкой, - произнёс я. - Так что не волнуйся, всё будет честно.
  - Как скажешь, Аматэру-кун, - пожал он плечами. - Твоё решение - твои проблемы.
  - Вот и договорились, - произнёс я. - Сейчас расходимся. Мне сначала нужно найти инструмент для тебя. Минут через двадцать встретимся на улице перед клубом.
  - Ну тогда я пошёл, - произнёс Ишин, после чего развернулся и направился в сторону своей компании.
  Я же повернулся к Казуки.
  - Мы бы всё равно с ним сцепились, - произнёс он, смущённо. - А так хоть под присмотром.
  - Но лучше бы это было не здесь, и не сейчас, - произнёс я строго. - Ты меня подставил, малыш, так что готовься к ответке.
  - П-прошу прощения, Синдзи-сан, - сник он. - Просто... Я... Я...
  - Ты ещё заплачь, - качнул я головой. - Иди уже к нашим, Изничтожитель.
  Проводя взглядом ушедшего парня, направился к барной стойке.
  - У тебя бита в запасниках найдётся? - обратился я к протирающему стакан Шотгану.
  - Бита? - удивился он.
  - Да, обычная бейсбольная бита, - подтвердил я.
  - Хм, - поиграл он бровями. - У меня нет. Спроси у охраны, у Грицу вроде была.
  У начальника охраны клуба тоже не было биты, зато у одного из его людей нашёлся боккэн. Вообще идеально.
  На выход народ повалил не через двадцать, а уже через десять минут. Сначала компания Ишина, потом малыми группками остальные посетители клуба, ну и под конец на улицу пошли мы. Мы - это я, Казуки и все наши друзья, которые уже были в курсе конфликта. Начинать великое побоище сразу я не стал, немного подождав, чтобы все желающие вышли из клуба на улицу. Отходить от клуба тоже не было смысла, так что вся эта толпа великовозрастных детишек скапливалась возле входа. Через пять минут шуток и подколок в сторону Казуки от нашей компании поймал взгляд Ишина и махнул ему рукой в ту сторону, где не было людей.
  - Держи, - протянул я ему боккэн.
  Взяв в руку деревянный меч и пару раз взмахнув им, Ишин выдал своё заключение:
  - Дешёвка.
  - А что ты хотел от боккэна простого охранника? - хмыкнул я. - Используй, что есть.
  - Не боишься, что я ему причиню серьёзный вред? - спросил он, разглядывая меч. - Всё-таки я и без бахира опасен.
  - Ути божечки, - приподнял я бровь. - Милота-то какая. Котёнок шипит.
  - Я уже говорил, что твои шутки мне неприятны, - посмотрел он мне в глаза. - Не перегибай палку.
  - Ты подрасти сначала для столь серьёзного тона, - ответил я.
  - Так, значит? - чуть приподнял он брови.
  - Малыш, - произнёс я иронично. - Дело не в твоём внешнем виде и росте, дело в поведении. Совсем недавно ты вёл себя как ребёнок. Если ты такой взрослый и брутальный, что ж ты с подростком цапаешься? Казуки только поступает в старшую школу, а ты? На каком ты сейчас курсе университета?
  - На втором, - буркнул он, отведя взгляд.
  - Твоя внешность, - продолжал я, - позволяет тебе быть как взрослым, так и ребёнком. Самому выбирать стиль поведения. И в нашем недавнем разговоре ты выбрал быть ребёнком, так что терпи и не возмущайся. И ещё. Несмотря на то, что выглядишь ты как мелкая девчонка, я всегда помню, кто ты и сколько тебе лет. Так что если я узнаю, что данный конфликт спровоцировал ты... Пойдёт уже взрослый разговор. Ты меня понял? Малыш.
  - Это обычные пацанские разборки, - отвёл он взгляд. - Не надо сюда дела взрослых приплетать.
  - Всё-таки пацанские? - уточнил я.
  - Да... - произнёс он ворчливо.
  - Ну тогда пойдём, - усмехнулся я. - Покажете нам, как дерутся котята.
  - Круто они дерутся, - продолжал он ворчать. - Как настоящие львы. Только в молодости.
  Вернувшись к друзьям, подошёл к Казуки и, положив ему на плечо руку, спросил:
  - Ну что, готов?
  - Готов, Синдзи-сан, - кивнул он серьёзно.
  - Ну тогда иди, - указал я подбородком на свободное пространство.
  Собравшийся народ, распределился полукругом. Единственное свободное место выходило на выезд с улицы. Вот в центр этого полукруга и вышли два драчуна. Я же чуть задержался.
  - Мизуки, - обратился я к ней. - Сегодня я недоволен малышом Казуки. Накажи его.
  - Больно или любя? - уточнила рыжая.
  - Любя, - ответил я.
  - Договорились! - произнесла она с воодушевлением. - Это я всегда запросто.
  Выйдя в центр свободного пространства, подозвал к себе парней.
  - Никакого бахира, никаких патриарших сил, - начал я. - По первому моему слову бой заканчивается. Сломанные руки и ноги разрешены, но если кто-то кому-то пробьёт голову, я тут же повторю это со вторым. Вам ясно?
  - Ясно, Синдзи-сан, - кивнул Казуки.
  - Понял, - произнёс Ишин.
  - В целом правил почти нет, но вы всё же учтите, что это не бой на смерть, не надо доводить, по сути своей, всего лишь спарринг до абсурда. Будьте разумны, надеюсь, хоть для этого вы достаточно взрослые. Три минуты на подготовку. Начинаете по моей отмашке.
  Произнеся это, отошёл чуть в сторону от сверлящих друг друга взглядом парней. Все такие гордые и высокомерные...
  - Вперёд, Казуки-тян! - выкрикнула Мизуки. - Сделай ему жмяк-жмяк лапками!
  - Поцарапай его нежно, Казуки-тян! - не отставала от неё Норико.
  - Справа-ня, слева-ня! - вскинула Мизуки поочерёдно руки. - Покажи ему, что такое кавай!
  - Не забудь про эффектную позу няшки-убивашки! - сложив ладони рупором кричала Норико.
  Уже на втором выкрике рыжей Казуки вздохнул и опустил голову. Да-да. Пусть и любя, но это твоё наказание, мелкий. Самое интересное, что с другой стороны тоже решили поддержать своего бойца. Подруги Ишина не сильно-то и отставали от Мизуки и Норико.
  - Шипи громче, Ишин-кун, - кричала какая-то брюнетка с каре, - люди этого боятся!
  - Главное помни, Ишин-кун, это меч, а не огурец! Это меч! - кричала девица с розовой шевелюрой с двумя красными локонами.
  Тут, видимо, отсылка на сотни видео, когда коты резко подпрыгивают, увидев рядом с собой огурец.
  - Сделай ему ня, Ишин-тян! Сделай ня! - вскинув вверх руку, кричала другая брюнетка, уже с длинными волосами.
  С гордо поднятой головой Ишин стоял недолго, уже на третьем выкрике он не только голову, но и плечи опустил. Битва девушек поддержки продолжалась всё то время, что я выделил парням на подготовку, и под конец они оба были красные как рак. Ну а когда три минуты истекли, я подошёл к ним и спросил:
  - Готовы?
  - Да! - ответили они синхронно.
  - Тогда... - сделал я два шага назад и махнул рукой, и играя на публику, повысил голос. - Никакого бахира! Никакого патриаршества. Лишь тактика, реакция и сила воли! Начали!
  Бой как начался, так и закончился. Выжидать и подгадывать удачный момент Казуки не стал, рванув к своему оппоненту сразу после моей отмашки. И, если так посмотреть, сделал всё верно - Ишин явно растерялся. Не успевая встать в стойку, он взмахнул рукой как есть, то есть снизу-вверх. И кто бы мог подумать, угодил прямо по яйкам Казуки, отчего тот скрючился. Глянув на меня удивлённым взглядом, Ишин сделал шаг вперёд и положил лезвие боккэна на шею Казуки. После чего вновь бросил на меня взгляд.
  - Что ж, - подошёл я к ним. - Удача очень важна, особенно для воинов, так как на кону стоит их жизнь. В этот раз удача была не на твоей стороне, Казуки. И это только то, что увидел я, а ведь Ишин-кун мог и спланировать подобное развитие ситуации.
  - Да как бы нет... - пожал он плечами. - Мне и правда повезло. Только это... как-то уж слишком быстро всё закончилось. Может, повторим?
  - Я признаю поражение, - процедил Казуки. - Этот бой за тобой. Но раз уж ты хочешь повторить - я не против.
  - Хм, - задумался я. Раз оба не против, то почему бы и нет? - Хорошо. Разошлись. Три минуты.
  - Я готов, Синдзи-сан, давай без трёх минут, а? - применил он щенячьи глазки.
  - Ишин-кун? - спросил я второго задиру.
  - Готов, - пожал тот плечами.
  - Хорошо, - отошёл я от них и поднял руку. - Начали!
  На этот раз Казуки не стал сходу бросаться в бой, зато это сделал Ишин. Мой воспитанник только и успел поднять скрещённые руки, защищаясь от удара сверху. Тоже, кстати, ошибка. Кто ж, блин, защищается руками от удара мечом! Как результат - хруст сломанной кости. Стоял я недалеко, так что отчётливо его слышал. Лицо Казуки скривилось от боли, но, к его чести, он не растерялся, а воспользовался ситуацией и, чуть наклонившись, врезался плечом в грудь подошедшего слишком близко Ишина. А дальше - дело техники, о которой Казуки тоже не забыл. Левую ногу вперёд и, чуть согнув, коленом подбить правую ногу противника, нарушая тем самым его равновесие, после чего левой, неповреждённой рукой, толчок вправо. Вправо от Казуки. Ну и податься вперёд всем телом, заваливая оппонента на асфальт. Правая рука у Казуки висела плетью, что не помешало ему оседлать Ишина и начать избивать левой. К такому Сюнтэн готов не был. Одно дело - отражать удары под "доспехом духа", и другое - получать по лицу без защиты. Лицо ему Казуки разбил моментально, а ещё через семь секунд, Ишин поплыл, почти не защищаясь.
  Два быстрых шага и я кладу руку на плечо своего воспитанника.
  - Хватит, - остановил я бой. Правда сразу Казуки не отреагировал, так что пришлось сжать ладонь и ухватившись за рубашку, дёрнуть его в сторону, опрокидывая на спину. - Я сказал - хватит! - придавил я его с помощью яки.
  По итогу боя досталось обоим. Но Казуки, объективно, больше, пусть он и победил. Всё-таки сломанная рука покруче разбитого лица. Впрочем, один фиг он был доволен. То морщился, то улыбался, но чаще улыбался.
  И вот, когда я уже думал, что всё закончилось, из толпы вышел незнакомый мне и слегка подвыпивший парень.
  - Аматэру-сан, - обратился он ко мне достаточно громко. - Меня зовут Какидзаки Аричиро, и я хочу вызвать вас на бой. Здесь и сейчас. У меня нет к вам претензий, просто хочу испытать свои силы. Без бахира и ваших патриарших сил. Лишь тактика, реакция и сила воли, - повторил он мои же слова.
  О-хо-хонюшки... Веселье набирает обороты, да?
  
  Глава 3
  
  Атарашики нашла меня во внутреннем дворе рядом с сакурой, в компании Бранда и Идзивару. Пёс, как всегда, лежал у меня в ногах, а кот - на своей любимой ветке. Я же сидел, пил утренний кофе и курил.
  - И что вчера было? - спросила она, взмахнув рукой с планшетом.
  - Опять в соцсетях сидишь, - спросил я лениво. - И уточни, о чём мы сейчас говорим.
  - О боях без правил у клуба "Ласточка", - ответила она, после чего подняла планшет и процитировала: - Несколько десятков молодых аристократов устроили настоящие бои без правил. Восемнадцать сломанных рук, три ноги, неизвестное количество рёбер и множество разбитых в кровь лиц, - после чего провела пальцем по экрану и продолжила. - Глава Рода Аматэру лично избил девять человек, которые так и не смогли нанести ему ни одного удара. Синдзи, - посмотрела она на меня. - Ты глава Рода Аматэру, а занимаешься банальным избиением детей. По-твоему, это нормально? Что на тебя вообще нашло?
  - Там хоть написано, что это были поединки без бахира и патриарших сил? - уточнил я.
  - Написано, - проворчала она. - В целом забавно получилось, но твой статус...
  - Атарашики, - перебил я. - Я был в "Ласточке" не как глава Рода. Понятно, что этот статус всегда со мной, но туда я пришёл как выпускник школы, желающий отметить данное событие. Такой же подросток, как и все остальные. К тому же ты сама запихнула меня в школу, чтобы я нарабатывал репутацию лидера. Что я вчера и продемонстрировал.
  - Так-то оно так... - произнесла она неуверенно. - Демоны! Не знаю, к чему придраться, но мне не нравится, что ты уравнял себя с толпой детишек!
  - А вот мне кажется, что место и время не способствовали чванливости и выпячиванию своего статуса, - пожал я плечами. - К тому же не место красит человека, а человек - место, я не опускался до их уровня, я позволил им приблизиться к себе. Ну а если кто-то думает иначе, я найду способ указать на его ошибку. Есть ещё один маленький нюанс - надо было показать взрослым дядям, что я всё же молодой парень со своими слабостями, - затушив сигарету в пепельнице, которую тут поставили исключительно из-за меня, добавил: - А то меня в последнее время перестали недооценивать.
  - Ерунда, - хмыкнула Атарашики. - Не считай людей за дебилов, такая мелочь не заставит их расслабиться.
  - Но это не повод хотя бы не попытаться, - ответил я, после чего допил кофе. - Да и не главная это причина. Просто бонус.
  - А есть главная причина? - нахмурилась Атарашики.
  - Нет, - поднялся я на ноги. - Просто, когда всё завертелось, я прикинул варианты развития событий, плюсы и минусы, а потом махнул рукой.
  - Ребёнок, - вздохнула она, качнув головой. - Ладно, забыли. Ты сейчас занят?
  - А что? - поинтересовался я. - В общем-то - нет, но мне вечером на день рождения Анеко идти, если что.
  - Маэда и Аоки прислали первый список изученных артефактов, - ответила она. - Тебе бы с ним ознакомиться.
  - Там есть что-то интересное? - спросил я.
  - Ну как тебе сказать... - задумалась она. - Смотря с какой стороны. Боевые артефакты они не трогали, так как для них нужен полигон и помощники, так что в боевом... да и прикладном, если подумать, плане ничего интересного.
  - Вкратце опиши, - попросил я.
  - Там двадцать один артефакт, лучше сам почитай их опусы, - поморщилась она. - Эти старые пни для каждого предмета чуть ли не диссертацию написали. Лично я заинтересовалась маской, позволяющей давить сильной яки, кольцом, стимулирующим память, да одиннадцатым томом "Вознесения тысяч".
  - Сохранившаяся книга? - удивился я.
  - Металлические пластины, - уточнила она. - Серебряные.
  - Ясненько, - произнёс я задумчиво. - Ладно, тогда я к себе в кабинет.
  Кстати, если Маэда и Аоки за всё это время определили всего два десятка артефактов, то работы им, с учётом их возраста, до конца жизни. Печально. Я думал, с трофеями из Хранилища мы быстрее разберёмся. Хм, зато у Аматэру теперь два "потерянных" тома "Вознесения тысяч".
  Прочитав двадцать одну диссертацию на артефакты Древних, я устало вздохнул. По сути, там ничего интересного не было. Вот зачем мне артефакт, который лишает людей зрения в радиусе пятнадцати метров? В том числе и того, кто артефакт использует. Профессора уверены, что где-то среди вывезенных трофеев должна быть пара к этому ослепителю, которая позволит пользователю игнорировать его эффект. Или медальон на цепочке, создающий за плечами огненный плащ. Просто огненный плащ, который ничего не делает. Нафига Древние делали что-то подобное? Я не понимаю. Последний текстовый файл рассказывал о костяном кубе размером с игральную кость, который очищает воду, в том числе и от пяти видов яда, которые старички использовали для исследования. Дочитав его до конца, закрыл и, опустив веки, потёр переносицу.
  Надо бы им намекнуть, чтобы оружием занялись. Хотя, нет. С оружием и менее профессиональные исследователи справятся, так что надо просто найти им людей в помощь. Только вот где? Может, у Хирано спросить? Она лисица опытная, может, и посоветует кого. С другой стороны - а толку? Запускать в своё хранилище, под завязку набитое артефактами Древних, левую личность мне как-то не хочется. Хм... Может, у ёкаев есть какой-нибудь магический артефакт, ну или ритуал, позволяющий заключать сделки? Типа, не дающий нарушить договор. Во всяких фэнтези о таком часто пишут... Блин, я уже на сказки ориентируюсь. Надо срочно узнавать о магическом обществе как можно больше.
   Собственно, последняя мысль и сподвигла меня выбраться из кабинета и пойти искать Хирано. Нет, не для того, чтобы узнать о магическом мире побольше, для этого нужно много времени... хоть сколько-нибудь времени, а у меня ближайшие дни забиты. А вот полюбопытствовать насчёт артефакта или ритуала для договоров мне хотелось. Уж на разговор-другой у меня время найдётся.
  Направлялся я в библиотеку, так как именно там Хирано в основном и пропадала, но нашёл я её в главной гостиной, мимо которой пролегал мой путь. И сначала я услышал её голос.
  - Ох, Идзивару-кун, ты такой забавный, - говорила она, и даже не видя саму женщину, я почувствовал в её голосе улыбку. - Нет, смертельные битвы тебе не помогут стать сильнее, такие, как ты, получают силу со временем. И что? Для становления нэкоматой - да, и то, скорее сильные эмоции, а не бой насмерть. А теперь всё, только время. Ой, да ладно тебе, Идзивару-кун, ты и сейчас силён. Такие, как ты, в принципе очень сильны, просто со временем вы становитесь ещё сильнее. Опыт? Хм. Ну, если смотреть с этой стороны, то да - схватки тебе помогут.
  В этот момент я как раз зашёл в гостиную. На одном из кресел сидела профессор с чашкой в руках, а рядом с ней находились сидящий на полу Идзивару и, чуть в стороне, лежащий Бранд. При моём появлении пёс скосил на меня взгляд и вильнул пару раз хвостом, а Идзивару даже не обратил внимания, продолжая сидеть и помахивать обоими хвостами.
  - Идзивару, - произнёс я, - у тебя два хвоста, спрячь один.
  Удивился ли я? Нет. Просто было любопытно наконец увидеть оба хвоста кошака. До этого они разве что мелькали, и я не был уверен, не померещилось ли мне.
  Идзивару на мои слова разве что ухом дёрнул, продолжая смотреть на кицунэ, но хвостами всё же взмахнул, после чего один из них пропал. Даже с моей реакцией я не смог уследить, как это произошло. То ли они слились, то ли один из хвостов растворился в воздухе.
  - С добрым утром, Аматэру-кун, - поприветствовала меня Хирано.
  - И вас, профессор, - ответил я.
  - Нет, Идзивару-кун, - сделала она глоток из чашки. - Я с тобой драться не буду. Нет. Отстань от меня, глупый кот. Да, просто лень, - пожала она плечами.
  По мере ответов Хирано общая пушистость Идзивару всё повышалась и повышалась. Кот явно был сильно раздражён.
  - Даже не надейся, мальчик, - улыбнулась она. - У меня договор с твоим хозяином, - после чего она приподняла бровь и через секунду засмеялась. Словно колокольчики зазвенели. Реально, разве человек может так смеяться? А, блин, она же не человек. - Он Аматэру, малыш, с чего бы мне воевать против него?
  После этих слов Бранд лениво... Даже не знаю, это его "Авф" можно ли считать за гавканье? А вот Хирано после этого стала серьёзной.
  - Библиотека - это здорово, но никак не достаточно для войны, - произнесла она, посмотрев на Бранда. - Особенно с Аматэру.
  - Слушай, - присел я в кресло напротив неё. - Идзивару у нас нэкомата, а кто Бранд?
  - Не знаю, - пожала она плечами.
  - Как так? - удивился я.
  - Ты слишком многого от меня хочешь, - дёрнулся у неё уголок губ. - Эти двое - Естественные ёкаи, в то время как нас не зря называют Пришлыми. Называли, - поправилась она. - По пришлым я могу тебе рассказать всё, а вот такие, как они, - кивнула она на Бранда, - слишком разнообразны. Точнее, даже не так. Основные виды естественных ёкаев вполне себе известны, но порой среди них появляется такое... - покачала она головой. - Я просто не знаю, к какому виду отнести твоего пса. Он и вестник смерти, и дух-защитник, и пожиратель света, и проводник душ... Точнее, всё это можно к нему применить. На деле же, я без понятия кто он. Но кто-то, связанный со смертью, причём даже больше, чем твой кот, а демоны-кошки вообще известны тем, что на "ты" со смертью.
  - Интересно, - произнёс я, после чего похлопал себя по колену, на что Бранд тут же поднялся на лапы и потрусил ко мне. - И как отличить Истинного от Пришлого?
  - Человеку? - уточнила она. - Человеку это сложно сделать. Если в лоб сравнивать. Лучше всего различать нас по происхождению. Пришлые не появляются из ниоткуда, не перерождаются во что-то кардинально другое. Мы появляемся, как и люди - от мамы с папой. А вот, например, Идзивару-кун раньше был обычным котом, но посмотрев в глаза смерти, буквально перестроил свою душу, превратившись в нечто очень далёкое от кошачьего рода. Или взять духа места... Да и любого другого духа, если подумать. Я не знаю принцип появления духов, но это чисто энергетические сущности, а дух места, набрав достаточно сил, может себе ещё и физическое тело сделать. Рождённые и нерождённые, наверное, так нас лучше всего различать. При этом и мы, и они, порой имеем очень много общего. Как пример - нэкомата и кицунэ. И у тех, и у других, основные личные способности - это огонь и иллюзии. Ну... несколько хвостов, но это ближе к физиологии. И мы, и они, повышаем свою силу со временем. То есть чем старше кицунэ и нэкомата, тем они сильнее. Правда, лисам для этого требуется больше времени, зато мы можем использовать человеческую магию.
  - А естественные ёкаи не могут? - уточнил я.
  - Единицы, - дёрнула она плечом. - В основном они используют... как бы это попроще объяснить? Назовём это - волевая магия. Они свою магию силой воли творят. Как мы свои личные и родовые способности. Из-за этой особенности они, к слову, имеют преимущество перед ведьмаками - такие, как ты, просто бич простых магов, использующих структурированную силу. Вы на раз ломаете заклинания защиты, а вот волевая магия для вас проблема. Предположу, что для тебя в бою с пользователем бахира самое сложное - обойти "доспех духа". Точнее, взломать его. Так?
  - Есть такое дело, - кивнул я.
  Откуда она, блин, всё это знает? Если подумать, я и правда ломаю стихийный покров бахироюзеров на раз. Да я даже их щиты ломаю, правда только на тренировках - для реального боя у меня на это уходит слишком много времени.
  - Это нормально, - сделала она глоток из чашки, после чего поморщилась и поставила её на стол. - Должны же и у ведьмаков быть слабые стороны? Будь иначе, и даже такие молодые индивидуумы, как ты, с лёгкостью убивали бы богов.
  - М-м-м... Хочешь сказать, боги используют волевую магию? - спросил я.
  - И только её, - кивнула она. - Возможно, они и могут использовать человеческую магию, но я с таким не встречалась. Да и зачем им это? Они и так... - запнулась она, - боги.
  Стоп.
  - А при чём тут бахир? - спросил я. - То есть да, у меня проблемы с "доспехом духа", но при чём здесь магия?
  - Аматэру-кун, - вздохнула она. - А что, по-твоему, такое бахир?
  - Без понятия, - ответил я.
  - Ох уж эти студенты, - покачала она головой. - И бахир, и магия - это одно и тоже. Хотя, скажу иначе. Есть энергия, которую используют маги, пусть будет - мана. И есть бахир. По сути, это одно и тоже. И там, и там - энергия. Просто разная. Использование энергии... результат использования этих энергий и есть магия.
  - То есть и ёкаи могут использовать бахир? - спросил я.
  - Очень ограниченно, - поморщилась она. - У нас более тонкая энергетика, а бахир - словно наждачная бумага для неё. У людей с этим гораздо проще. Этим, к слову, и ведьмаки страдают, - хмыкнула она. - Только у вас всё не как у простых разумных. Энергетика ведьмаков такая же, как у людей, но при этом есть второй уровень. Не ещё одна, заметь, а второй уровень основы. Вот она при использовании сторонней энергии и страдает. А ещё вам тело изменять нельзя. Например, большая часть магических усиливающих зелий вам противопоказана. Этот ваш второй уровень энергооболочки сильно завязан на физические параметры.
  А ведь Ал"Вир что-то такое говорил. Типа, ведьмаком может быть только стопроцентный человек. И про второй уровень духовного тела он говорил. О! Про волевую магию он тоже говорил, только называл её не так. Этот тип вещал про "наиболее примитивная магия, для таких, как ты, наиболее неудобная". С другой стороны, такая магия, по словам Ал"Вира, и на меня почти не действует. Тот же отвод глаз. Вроде как, мы, ведьмаки, олицетворение баланса. Что сложные заклинания, что примитивные, для нас и опасны, и не опасны. Сложные заклинания могут больно ударить, но легко ломаются, а примитивные почти не бьют, зато хрен сломаешь. Только вот... Откуда она столько про нас знает?
  - И откуда такие познания о ведьмаках? - поинтересовался я.
  - Я была знакома с одним из вас, - улыбнулась она мечтательно. - В далёкой молодости.
  То есть ведьмаки и четыреста лет назад были? Хотя, стоп, о чём я, пока есть война, они всегда будут. Просто не такие сильные, как Герои древности.
  - И, видимо, он был очень опытным, - заметил я.
  - Сильней тебя, - кивнула она, - но не как те, что богов убивали. Впрочем, я уверена, ты достигнешь его уровня. В конце концов, ты ещё молод, а моему мужу за сотню перевалило.
  Мужу?! Хрена себе...
  - И что с ним стало? - спросил я осторожно.
  - Умер, - вздохнула она. - Ведьмаки, знаешь ли, тоже умирают, - после чего глянула мне в глаза. - Не забывай об этом. Я ещё не все книги в вашей библиотеке прочитала. Кстати да, пора уже возвращаться к книгам.
  Про свой вопрос об артефакте или ритуале для договоров я вспомнил, только когда Хирано вышла из гостиной. Вспомнил, и отложил на будущее. Сейчас мне было о чём поразмыслить.
  ***
   Анеко на день рождения я подарил артефакт-кольцо, усиливающий стихию Молнии. Усиливающий незначительно, но у неё уже есть Слеза Меланьи - амулет с таким же эффектом. В теории можно обвешаться подобными побрякушками и серьёзно усилить свою стихию, точнее, техники на основе твоей стихии, но по факту найти артефакты со схожим эффектом довольно сложно. Я уж не говорю про цену. Десять колец, амулет, что-нибудь на голову, какие-нибудь поножи и браслеты... Там по самым скромным подсчётам уйдёт миллиарда полтора. Проще взять с собой на разборку пяток тяжёлых пехотинцев в МПД, они усилят тебя гораздо лучше. Да, ситуации бывают разные, и по закону подлости в нужный момент поддержки рядом не оказывается, но за полтора миллиарда можно и какой-нибудь один артефакт взять, но усиливающий тебя в разы. К тому же найти столько похожих по эффекту артефактов - тот ещё гемор. Их, артефактов, я имею в виду, и так немного, а уж нужных тебе, да в таком количестве... Не стоит забывать и о том, что ты не один такой умный. Даже внутри одной страны не один. Вот и не гонятся аристократы за подобными вещами, но даже так, вспоминая аукцион Хрустальной вечеринки, где я купил Слезу Меланьи, могу с уверенностью сказать, что заплатил за неё несколько больше, чем мог бы при других обстоятельствах. То есть аристократы в тот раз, может, и хотели бы его взять, но в итоге просто плюнули на этот лот и отдали его простолюдину. Не стоит он таких денег.
   Кольцо в целом тоже не очень дорогое, но у Аматэру в Имперском банке, где мы храним всякую мелочёвку, такой фигни навалом. Более того, у меня ещё на два года подарков для Анеко хватит. То есть через два года у Анеко будет четыре артефакта, немного усиливающих стихию Молнии, и подобный комплект будет стоить раза в полтора дороже, чем если покупать их по отдельности.
   После того, как Норико узнала про расклад с Анеко, она заявилась ко мне в кабинет и потребовала себе крутой артефакт, усиливающий её способности. После того как я приподнял бровь, Норико несколько поумерила тон и, замявшись, начала пояснять и упрашивать. После рождения ребёнка ей всё равно придётся восстанавливать форму, это её слова, вот она заодно и ранг поднимет. Уж "ветерана" Норико, опять же, по её словам, возьмёт точно, и было бы неплохо иметь артефакт, который сделает её "мастером". После очередной приподнятой брови она вновь сдала назад и решила удовлетвориться "учителем".
  - Ну и запросы у тебя, - покачал я в тот раз головой. - Ладно, посмотрю, что можно сделать.
  - Ты лучший! - засияла она, но взяв себя в руки и приняв серьёзный вид, добавила: - Но ты всё же учти - жена "мастер" лучше, чем жена "учитель".
  - Иди уже отсюда, - махнул я лениво рукой. - Дай поработать.
  Приём в честь дня рождения Анеко проходил в квартале Охаяси, туда мы с Норико и приехали. За рулём, кстати, сидел не Лесник, а Тану Горо, закончивший в этом году университет. Так что Вася-тян на пару с Василием Рымовым имеет гордое высшее сельскохозяйственное образование. Теперь он, я надеюсь, трижды подумает, прежде чем предложить мне купить какое-нибудь супер дорогое, но ненужное мне авто. Сейджун, к слову, оставаться дома отказался, так что сидел теперь на переднем пассажирском сиденье.
  За воротами особняка главной семьи клана нас, да и в принципе всех гостей, ждала Анеко, ну а так как она была совершеннолетней и без жениха, пару ей составлял отец. Что Охаяси Дай, что Анеко, были одеты в традиционные одежды, как и мы с Норико. И если у нас с Даем одежды были традиционного, для хаори с хакамой, серо-белого цвета, то вот девушки изгалялись как могли. В данном случае у Анеко было сине-белое кимоно со вставками в виде красных цветов, а у Норико кимоно было золотисто-серебряное.
  Тепло поприветствовав хозяев, мы с Норико отправились к гостям в сопровождении дальней родственницы Анеко, которая, как и несколько других девиц, стояли чуть в стороне. Их задача как раз и была в том, чтобы отводить новоприбывших. Думаю, уже через годик Ами, младшую сестрёнку Анеко, тоже припрягут к этому делу.
  Гостей у Охаяси было как всегда полно, причём встречались люди из довольно именитых Родов. В этот раз, ко всему прочему, никто не скрывал, что на приём придёт глава Рода Аматэру, и приглашение Охаяси приняли даже те люди, которые в ином случае не стали бы этого делать, отделавшись вежливой отпиской. Например - Кагуцутивару. Родичи моей жены и сами не пригласили бы к себе представителей столь... молодого Рода, и принимать их приглашение не стали бы. Раньше. Теперь-то понятно, что игнорировать семью моих друзей не стоит. Не на постоянной основе, во всяком случае. А так да - Кагуцутивару и сейчас не часто их к себе приглашают. Ну или те же Шайшо. Очень древний Род. Бедны, слабы, - относительно, конечно же, - но по-прежнему высокомерны и в какой-то мере чванливы. Вот уж кто к Охаяси точно не пришёл бы. Хех, впрочем, они и не пришли. Уж не знаю, может, это Охаяси их тупо не приглашали, - что возможно, - но Шайшо на приёме не было. Зато были Цуцуи. Мой учитель пришёл на приём со своей семьёй, и когда мы с Норико вошли во двор, Цуцуи стояли вперемешку с семьёй Рода Муритани. Тоже древний, но слабый Род. Естественно, к ним мы в первую очередь и направились. Я просто не мог проигнорировать своего учителя и в первую очередь поздороваться с кем-то другим. Точнее, мог, но только в том случае, если бы Цуцуи Ген стоял где-то далеко - игнорировать других гостей пока ищу учителя, было бы просто глупо. Но здесь и сейчас Цуцуи стояли в пределах видимости вновь прибывших гостей. В такой ситуации я, наверное, только Императора не смог бы проигнорировать.
  - Учитель, - поприветствовал я его поклоном, когда мы подошли к их компании. - Цуцуи-сан, - уже менее глубокий поклон Старейшине Рода. - Муритани-сан, - далее я поздоровался со старшими представителями Рода Муритани и уже под самый конец махнул рукой самым младшим. - Ребята.
  Норико, как и я, всем кланялась, но при этом молчала, как и положено благовоспитанной женщине в компании своего мужчины, особенно, если она знать не знает этих людей. Собственно, женщины Цуцуи и Муритани тоже молчали. Из-за этого нам, мужчинам пришлось ещё и знакомить наших женщин. С Цуцуи и Муритани я общался полчаса. Довольно много, если подумать, но быстро отделаться от столь большой компании не так уж и просто. Ну а дальше всё пошло, как и много раз до этого. Мы с Норико гуляли по двору, общались с людьми, - недолго, уделять много времени каждому встречному мы себе не могли позволить, - пробовали закуски, выставленные на столах. Ну а часа через два, когда я уже устал от желающих со мной поговорить, решил начать собирать нашу компанию. И первой на глаза попались Мизуки с Шиной. Следующим, почти сразу после сестёр Кояма - Райдон. Торемазу, Мамио, Тейджо. Прибившаяся к нам Ами. Ну и сама Анеко, уделившая гостям достаточно времени, чтобы примкнуть к компании друзей.
  Не могу сказать, что приём в честь днюхи Анеко был интересным. Он и весёлым-то особо не был. Просто приём, каких десятки в месяц в Токио проходят. Но это и понятно - праздник как таковой у Анеко был сегодня в полдень. Не самый лучший выбор времени, как по мне, но говорить об этом самой Анеко я, естественно, не буду. Полагаю она и сама в курсе, но против решения отца ничего сделать не могла. В общем, если бы не общение с друзьями, было бы совсем скучно. За несколько часов приёма произошёл лишь один случай, о котором можно рассказать.
  - Не завидуй, Тейджо, - издевалась над ним Мизуки. - Моим волосам надо поклоняться, а не завидовать.
  - Аматэру-сан! - раздалось у меня за спиной.
  Обернувшись, я увидел стоящего передо мной Какидзаки Аричиро- того самого парня, что первым вызвал меня на бой у клуба "Ласточка".
  - М-м-м... Какидзаки-сан? - удивился я.
  - О нет! Какидзаки! Теперь ты решил прилипнуть к Синдзи? - воскликнула Мизуки. - Он мой! Не отдам!
  Что? О чём она?
  - Приветствую, Аматэру-сан, - поклонился он. - Прошу прощения, что беспокою. Вы не против, если я украду у вас на несколько минут Шину-тян?
  Покосившись на закатившую глаза Шину, я пожал плечами.
  - Не ко мне вопрос, Какидзаки-сан, - произнёс я. - Шина сама выбирает, куда и с кем идти.
  - Но... - растерялся он на секунду. - Я понял. Шина-тян, погуляем?
  - Извини, Какидзаки-кун, - улыбнулась она вымученно. - Не хочу бросать друзей, я так редко их вижу.
  - Я не прошу у тебя много времени, всего десять минут. Ну хотя бы пять, - не сдавался он.
  - Какидзаки, - вздохнула Шина устало. - Я тебе даже одной минуты не дам. Всё. Иди, иди, - сделала она рукой "кыш отсюда".
  - Но... Шина-тян... - я уже готовился вмешаться, так как настаивать после настолько конкретного отказа было... неправильно с его стороны, но парень черту не перешёл. - Понятно. Что ж, прости, что побеспокоил, Шина-тян. Аматэру-сан. Господа.
  И после лёгкого поклона сразу всем Какидзаки ушёл.
  - Что это вообще за парень? - спросил Райдон.
  - Те, кто знал о Кояма Шине в Дакисюро, - произнесла Анеко. - Знал и о Какидзаки Аричиро. Удивлена, что ты о нём не слышал. Хотя, что с вас, мальчишек, взять?
  Я, вообще-то, тоже не в курсе. Да и остальные парни, судя по выражениям их лиц, не слышали об этой истории.
  - А если поконкретней? - уточнил Райдон.
  - У Шины, будущего "виртуоза", всегда было много поклонников, - произнесла Анеко. - И на нашем курсе, и на старшем. Возможно, и на вашем. Но больше всех выделялся Какидзаки Аричиро, преследующий Шину, несмотря на все её посылы куда подальше.
  - То есть он тебя со старшей школы добивается? - спросил я Шину.
  - Он ещё и в тот же университет, что и я, пошёл, - поморщилась она. - Ничего против него не имею, но надо же головой думать. Кто ж меня из клана выпустит?
  - А с главой его Рода связаться не пробовали? - опередил меня с тем же вопросом Тейджо.
  Шина только плечами пожала.
  - Говорили они, - ответила Мизуки. - Что там у них было, не знаю, но Шине разрешили делать с Какидзаки всё что угодно. Чем она целый год и занималась. Мне его до сих пор жалко.
  - А потом? - уточнил я.
  - А потом у меня вроде как парень появился, - ответила Шина. - Возможный жених.
  Понятно. Какидзаки, конечно, мог продолжать донимать Шину, но при наличии у неё парня дело могло дойти до межродовой вражды. Войны бы не было, слишком разные весовые категории, но и того, что могло произойти, Роду Какидзаки мало не показалось бы.
  - А теперь его опять нет, - заметила Норико. - Если я всё правильно поняла, у парня последний шанс. Соболезную, Шина.
  - В смысле - последний? - не понял я.
  - Шина уже не школьница, - пояснила Норико. - Ей давно замуж пора, и следующий "возможный жених", скорее всего, и будет её мужем.
  Как-то так получилось, что после слов Норико вся наша компания задумалась каждый о своём. Молчание нарушил Тейджо.
  - А у кого было больше поклонников, у тебя или Шины-сан? - спросил он у Мизуки.
  - Двадцать две поломанных жизни! - вздёрнула Рыжая нос. - У Шины вроде восемнадцать.
  - Ну так ты и не будущий "виртуоз", - проворчала Шина.
  - Слабачки, - фыркнула Норико. - Я отшила двадцать четыре парня.
  - Пять... - пискнула Торемазу, но смутившись замолчала.
  - Всего пять? - удивилась Анеко.
  - Пятьдесят один избитый парень... - произнесла она тихо.
  Ой-ей... Это как-то слишком сурово.
  ***
  Пора идти за кланом. Данная мысль появилась в моей голове после того, как я отложил в сторону бумаги по проектам Шидотэмору. Больше нет смысла тянуть. Удивительно, но я именно тянул с этим. Уж не знаю, в чём дело, но предчувствия у меня были не самые радужные, отчего я и откладывал поход к Императору. Всё пытался понять, в чём дело. Теперь же приходится признавать - у меня больше нет отговорок. Враги кончились, дел нет, точнее, срочных и важных дел, до конца месяца важных событий не предвидится. Делать нечего... Конечно, если задаться целью, я найду чем заняться, вот как сейчас, например, занимаюсь делами Шидотэмору, хотя вполне мог оставить их Танаке. Тем не менее лёгкое чувство беспокойства, когда я задумывался о клане, не проходило, и идти за правом основать клан мне не хотелось. Надо бы с Атарашики посоветоваться, может, она скажет, чем нам может угрожать собственный клан. Хотя, нет, "угрожать" немного не то слово - я не опасность чую, а простое беспокойство.
   Атарашики нашёл в гостиной женской части особняка, куда из мужчин свободно мог попасть лишь я. Даже Казуки, чтобы попасть к Эрне, предварительно спрашивал разрешение у Атарашики, в ином случае, заберись он в эту часть дома, его будет ждать очень долгая и нудная лекция от нашей Старейшины. Ну и от меня наказание. Мне, правда, на эти пережитки прошлого плевать, но ссориться с женской частью Рода, - а женщин в семье уже сейчас больше, чем нас, парней, - мне не хотелось. Помимо Атарашики в гостиной находилась и Норико. Обсуждали они какой-то ритуал, какой именно, я не знал, да и подробностей услышать не смог, так как, завидев меня, обе резко замолчали, осматривая мою скромную персону вопросительными взглядами.
  - Не сильно заняты? - спросил я, заходя в гостиную.
  - Смотря с чем ты пришёл, - ответила Атарашики.
  - О чём вы тут разговаривали-то? - спросил я, присаживаясь в кресло.
  Обе женщины, кстати, сидели на диване.
  - Женские темы, - ответила она коротко.
  - Ритуал чисто для женщин? - приподнял я брови. - Однако...
  - Твой слух порой сильно раздражает, - вздохнула Атарашики. - У каждого уважающего себя Рода есть ритуалы, в которые мужчинам лучше не лезть. Часть из них Норико рассказали матери, другую часть обязана рассказать я.
  - А мужские ритуалы есть? - стало мне интересно.
  - Не слышала о таких, - пожала она плечами.
  - Несправедливо как-то, - вздохнул я.
  - Боги, - приложила она ладонь к лицу. - Ты думаешь, что женские ритуалы - это привилегия? Глупый мужчина...
  - Это обязанность, ответственность и труд, Синдзи, - вставила Норико. - Согласись - отсутствие всего этого скорее плюс, чем минус.
  - Ну... так-то да, - согласился я, - но вопрос обсуждаемый.
  - Давай оставим эту тему, - произнесла Атарашики. - Ты к нам по делу пришёл?
  - Ну да, - вздохнул я. - Хотел с тобой о клане Аматэру поговорить.
  - О, интересно, - улыбнулась Атарашики. - Внимательно тебя слушаю.
  Норико молчала и не лезла в разговор. Она в курсе того, что я хочу получить клан, и судя по любопытной мордашке, данная тема ей тоже интересна.
  - В первую очередь, меня интересуют проблемы для новообразованного клана Аматэру, - начал я. - Вот представь - право на клан мы уже получили, но ни одного Рода, кроме нас самих, в нём не состоит. Общественность об этом знает. Знает и о перспективах Аматэру. Как они отреагируют? Какие у нас могут быть проблемы? Кто может пойти на эскалацию конфликта или просто перейти во враждебный нам лагерь? Какие минусы несёт смена нашего статуса? Я имею в виду, политические и социальные?
  Выслушав меня, Атарашики задумалась.
  - Знаешь, - произнесла задумчиво Атарашики, - пять минут назад я бы сказала, что минусов нет, но раз уж ты с твоим чувством проблем об этом заговорил... - Помолчав ещё минуту и двадцать одну секунду, старушка тяжко вздохнула. - Нет, всё равно не вижу проблем. Если бы кто-то хотел причинить нам вред, они бы это уже сделали. Новый статус... Ну вот смотри. Сейчас мы Свободный Род, и в противниках у нас по тем или иным причинам может оказаться кто угодно. Ну, кроме Императорского Рода и их вассалов. После того как мы станем кланом, имперские Роды из предполагаемых противников можно будет вычеркнуть, останутся кланы и такие же, как и мы сейчас, Свободные Роды. Но если бы у кого-то из них были к нам претензии, мы бы об этом уже знали. С политической и социальной стороны мы никому из них не угрожаем, а даже если у кого-то и появятся к нам претензии... Мы как бы и сейчас можем очень жёстко ответить, а уж будучи кланом и подавно. Нас, скорее, умасливать ещё активней станут. Ну а с финансовой стороны дела мы практически ни с кем не конкурируем. То есть пересечений интересов полно, но... - пожала она плечами. - На финансовом поле мы по-прежнему не являемся ни для кого серьёзным противником, а единственный наш серьёзный актив конкурентов в стране и вовсе не имеет.
  Это она про Шидотэмору говорит.
  - А что ты скажешь про клан Абэ и им подобных? - спросил я. - За последние пару лет мы потоптались по паре мозолей. Вражды как таковой нет, но это не в последнюю очередь из-за Императора у нас за спиной. Ну а когда мы станем кланом, Император в принципе не сможет лезть в возможный конфликт.
  - А Императорский Род вообще сможет нам помогать? - спросила Норико. - Когда мы кланом станем.
  - Сможет, - пожала плечами Атарашики. - В чём угодно, кроме клановой политики.
  - Это довольно расплывчатое понятие, - заметила Норико.
  - Что, конечно, неприятно, - ответила Атарашики, - но терпимо. Мы в любом случае не собираемся влезать в долги к их Роду. Зато в финансах и социальных вопросах можно ожидать помощи.
  - А как же долги? - спросила Норико.
  - Если не частить с этим... - не договорила Атарашики. - В большинстве своём, нам и мелких услуг хватит. Чисто по-родственному.
  А учитывая, сколько раз мы помогали Императорскому Роду в прошлом, эти мелочи и на долг-то тянуть не будут.
  - То есть нам сейчас никто не угрожает? - спросила Норико.
  - Угрожает? - улыбнулась Атарашики. - Нет. Мелкие конфликты, споры и общая нелюбовь присутствуют, но угроза? - покачала она головой. - Осмотрись, девочка, кто нам может угрожать? Особенно после моментальной победы над Тоётоми. С нами воевать себе дороже. Даже просто враждовать. Абэ, проигравшие Тоётоми, Тайра, да те же Сюнтэн - никто из них не станет открыто враждовать с нами. Для этого нужен действительно серьёзный повод.
  - Тайра и Сюнтэн - имперские Роды, - заметила Норико. - Это не клановая политика, с ними нам Император может помочь.
  - Тем более, - кивнула Атарашики. - Пакостить будут, конечно, но мы переживём. Ах да, те же Тайра от нас отстанут, мы им именно как Свободный, ну, или имперский Род мешаем.
  - Тоётоми разорвут, стоит нам только отмашку дать, - произнёс я задумчиво. - Но в целом согласен - из тех, кому мы сейчас не нравимся или чем-то мешаем, нет никого кто... - замолчал я от пришедшей мысли. - Хоккайдо.
  После моих слов замерла и Атарашики.
  - А вот это - да, проблема, - произнесла она медленно.
  Кланы Хоккайдо вполне могут объявить нам войну. У них и повод есть, и попытки меня убить были. При этом, даже если забыть о том, что Патриарх им поперёк горла, они могут попробовать провернуть это в надежде, что Император вмешается, хоть как-нибудь - после чего появится возможность объявить о вмешательстве в дела кланов. Да, найдутся те, кто выступит на нашей стороне, но и на Хоккайдо далеко не один клан, и воевать придётся с очень сильным союзом. Правда, война будет походить на то, что происходило у нас с кланом Хейг, так как аристократов с Хоккайдо на остальных островах страны не жалуют и разойтись на полную они не смогут. Тем не менее Хоккайдо - это не Штаты на другой стороне мира, они как бы вот, под боком. Так что активных боевых действий будет навалом.
  - Если начнётся война, - произнёс я, - имперские Роды можно исключить из уравнения. У всех наших друзей-имперцев и просто желающих помочь будут связаны руки. Император первый осадит таких помощников.
  - А среди кланов найдётся не так уж и много желающих воевать с Хоккайдо, - добавила Атарашики. - Пусть и на нашей стороне.
  - Кояма да Фудзивара, - кивнул я.
  - Тоётоми... - произнесла Норико неуверенно.
  - М? - поднял я на неё взгляд.
  - Тоётоми, в теории, тоже могут выступить на нашей стороне, - пояснила она свою мысль.
  - Ха, - возмутилась Атарашики. - Эти, скорее, в спину ударят.
  - Ну не скажи, - произнёс я, раздумывая над словами Норико. - Мысль и правда интересная. Для реабилитации в глазах общественности такой ход действительно неплох. А то у них статус сейчас какой-то странный.
  Недопредатели, зазнавшиеся, наглецы, идиоты. Вроде ничего такого, чтобы оборвать с ними связь, но напрягает.
  - Пусть даже три клана, - фыркнула Атарашики. - Два сильных и один средний-побитый. Всё равно маловато для войны со всем Хоккайдо.
  - Это для начала - три клана, - заметил я. - Потом, может, и другие подтянутся. А просто по мелочи помогать, я уверен, многие будут.
  - Или в спину ударят, - поморщилась она. - Я тут многое говорила об отсутствии угроз, но это в мирное время. Пусть даже не уничтожить, но сейчас уже вся страна знает, что Норико беременна, теперь можно и убить тебя, чтобы похитить Казуки. Патриархи до сих пор остаются камнем раздора.
  - Какая же ты всё-таки пессимистка, - покачал я головой.
  - С чего сразу пессимистка? - хмыкнула она. - Может, я параноик.
  - Параноик я, а ты пессимистка, - махнул я рукой. - В общем, три клана - это нормально. Мы тоже не будем сидеть на месте. Уверен, клан Аматэру найдёт себе сильные Роды. Мгновенно нас не раздавят, а со временем... Хм, время-то как раз будет играть на нашей стороне.
  - Это если мы сможем перетянуть на свою сторону большинство кланов страны, - проворчала Атарашики. - А так, время ни на чьей стороне.
  - И ты ещё будешь говорить мне, что не...
  - Да, да, - отмахнулась она. - Пусть будет пессимистка. Кто-то же должен ей быть.
  А ведь если подумать, война с Хоккайдо, точнее, победа в этой войне, может быть ну очень выгодной. Тут уже вопрос в том, не стоит ли нам подготовиться и самим начать войну против них. Чуйка... По-прежнему беспокоится, а не орёт благим матом. Но это нормально, даже хорошо, значит войны с Хоккайдо может и не быть, а если будет, то не слишком опасная для нас. Точнее... Точнее, она не будет опасной, если всё сделать грамотно. А если поторопиться или чего-то не учесть... В этом случае вообще очень многое может свести в могилу.
  - Ладно, - решил я завершить разговор. - В целом всё понятно. Предварительно, в ближайшие дни пойду за разрешением на создание клана, но осторожно, не трубя об этом на всю страну. Атарашики, сможешь договориться о встрече с Императором через сестру? Так, чтобы об этом никто не узнал?
  - Конечно, могу, - произнесла она. - Но раз уж ты решил воевать с Хоккайдо...
  - Предварительно, - перебил я.
  - То, может, лучше сначала подготовить для этого почву? - продолжила она, не обратив внимания на мои слова. - Переговорить с Фудзивара и Кояма. К Тоётоми, думаю, лучше идти уже после начала войны.
  Я задумался. Вообще-то она права, но... А если Хоккайдо не объявит войну? Реально, самому её начинать? Предварительные переговоры, пусть и с дружественными кланами, - это тоже какие-никакие обязательства. Проводить их, не зная, будет ли война, как-то не хочется. Самому начинать войну с Хоккайдо - тоже. Несмотря на выгоду при возможной победе, я всё же против подобного исхода. В отличие от моего вторжения в Малайзию, нам сейчас не нужно ничего никому доказывать, Родовых земель у возможного противника немного, саму войну быстро закончить не удастся. Не хочу, в общем. Единственный плюс того, что я пойду к Фудзивара и Кояма заранее, состоит в том, как я буду выглядеть. То есть, пойди я к ним сейчас, и буду тем, кто всё спланировал заранее, пойду после - стану просителем помощи. Но Фудзивара и Кояма - это те кланы, которые данную мелочь хоть и заметят, но не придадут значения. Слишком хорошие у нас отношения.
  - Повременю с этим, - произнёс я после недолгого раздумья. - Может, и удастся разойтись с Хоккайдо бортами.
  - Не согласна, - нахмурилась Атарашики. - Незачем так рисковать.
  - Атарашики, - вздохнул я. - Вот скажи, какой нам прок от союза, который мы с высокой долей вероятности и так заключим, если союзные кланы не начнут подготовку к войне? А они не начнут, если хотят, чтобы сам факт союза остался в секрете. Либо, в зависимости от договорённостей, они могут начать подготовку, но тогда Хоккайдо об этом узнают. И поймут, против кого союз, когда начнётся движение войск. Как думаешь, сможем мы в этом случае избежать войны?
  - Не сможем, - поморщилась она.
  - Вот именно, - произнёс я. - Так что сначала - клан и эскалация конфликта, и лишь потом - союз.
  - Рискуешь, Синдзи, - качнула она головой.
  - Да, - пришлось с ней согласиться. - Но либо так, либо нежелательная война.
  - Им выгодно воевать с тобой, - произнесла она хмуро. - Война в любом случае будет.
  - Не совсем так, - поднялся я из кресла. - Для Хоккайдо война со мной оправдана, но невыгодна. Так что - отставить паникёрство. Прорвёмся.
  
  Глава 4
  
  Решение я принял уже перед самым сном. Клану быть. Когда принимал душ, осознал - плевать на Хоккайдо, взяв клан, мы получим и других противников, причём более мотивированных. Я сейчас говорю о других странах. Для кланов Хоккайдо Патриарх - это так, прыщ на заднице - мешает, но жить можно. Они Патриарха клана Асука пережили, и это во времена отсутствия МПД, шагоходов, плазменного оружия и так далее. Подозреваю, что организация покушений была попыткой взять меня нахрапом. Плюс Тоётоми, которые обещали поддержать. Попытка не пытка, как говорится. Попытались, не получилось, отошли в сторону. Война из-за нового Патриарха для них невыгодна. Оправдана, так как я реально заноза в заднице кланов Хоккайдо, но не выгодна. Они потеряют больше, чем если будут тихо сидеть. Повторюсь - Хоккайдо Патриарха Асука пережил и меня переживёт. Потому они так легко и сдались, когда я к ним с претензиями пришёл - не хотели большую войну начинать. И тут совершенно плевать - клан Аматэру или Свободный Род.
  Иное дело - другие государства. В частности, Штаты и Англия, которым я недавно ещё и мозоли оттоптал. Франция, как правило, к японцам не лезла, но совсем недавно между нашими странами пробежала чёрная кошка. Инцидент, чуть не приведший к войне, удалось урегулировать, но напряжённые отношения остались. Китай, который непонятно что будет делать. Эти ребята себе на уме и в основном варятся в собственном соку, но нет-нет, да напакостят. Индия вообще без комментариев - между нашими странами не одно десятилетие постоянно войны вспыхивают. Про отдельные военные операции вообще молчу. Можно сказать, что Индия и Япония уже лет сорок находятся в состоянии войны. Если начинать параноить, то можно и про немцев вспомнить. Да, наши страны - союзники, но... Ладно, не будем трогать немцев. А вот русские - под вопросом. Бог его знает, к чему они придут и что решат. Но даже если не брать во внимание русских и немцев, по нашу душу могут прийти очень сильные противники. Причём кланы, а не имперцы. Думаю, правители государств найдут тех, кто захочет помочь своей стране. Естественно, афишировать участие государства никто не будет и нашему Императору придётся стоять в стороне, когда клану Аматэру объявят войну какие-нибудь Гонты. Или, не дай бог - Видеха, вторые по древности в мире. А ещё они вторые по силе в Индии, сильнее только правящий Род, он же самый древний Род в мире. И да, Видеха - клан.
  Так что суммируем - хорошенько подготовиться, взять клан и не бояться кланов Хоккайдо я могу, но Хоккайдо с высокой долей вероятности и вовсе не нападут. А вот угроза от иностранных кланов будет всегда. Готовься не готовься - неважно. Подготовиться к войне с иностранцами вообще будет очень сложно, так как я не знаю кто, когда и сколько, а стараться усилиться я буду в любом случае. И что мне теперь, отказаться от собственного клана? Вот уж нет уж.
  На встречу с Императором меня провожали всей семьёй. Как на войну. Дело, конечно, не в опасности, просто я иду решать очень важное дело. Исторический момент для всей страны, можно сказать. Да и для всего мира, так как кланы уже давненько не создавали, а Роды возраста Аматэру и подавно.
  Одет я был с иголочки, по всем правилам и традициям. Хаори на плечах, хакама на ногах, таби и зори на ступнях и белый узелок хаори химо на пузе. Я поначалу хотел просто деловой костюм надеть - встреча-то неофициальная, организованная через сестру Атарашики, но вся женская часть семьи на это сильно возмутилась. Даже Рейка что-то такое изобразила, но сестра, скорее всего, просто за старшими повторяла. Ну и лекцию от Атарашики пришлось выслушать. Если ужать всё, что она сказала, и выдать общий смысл, то деловой костюм показывает, что для меня данное дело неважно, просто рабочий момент, и это Императору может не понравиться. Всё-таки выдача права на основание клана - это... это... Важно, короче, это. А уж на то, какая там встреча, официальная или нет, никто внимания обращать не будет.
  Мне на такие мелочи было пофиг, так что я не спорил.
  - Да благословит тебя Аматэрасу-ками-сама, - произнесла Атарашики протягивая мне кожаный коричневый портфель, в котором лежала коробка с маской и планшет с информацией по затопленному Хранилищу.
  Находились мы у ворот, за которыми меня ждала машина.
  - Ты даже не представляешь, как я горжусь тобой, Синдзи, - улыбнулась Норико.
  - У тебя всё получится, - произнесла Рейка с очень важной миной на лице.
  Милаха.
  - Удачи, Синдзи-сан, - кивнул Казуки.
  - А ведь я помню своё недоверие, когда ты рассказывал о своих планах создать клан, - произнесла с улыбкой Акеми. - Но ты, как всегда, оказался прав. Удачи, Синдзи.
  - Ждём вашего возвращения с нетерпением, Синдзи-сан, - поклонилась Эрна.
  А вслед за ней молча отвесила поклон Раха.
  Даже Хирано стояла чуть в отдалении. Она ничего не понимала, так как ей никто ничего не объяснил, но поймав мой взгляд, кицунэ показала мне кулак с поднятым вверх большим пальцем. Атмосферу старая лисица в любом случае читать умела.
  Ко дворцу Императора мой кортеж подъехал ровно за пятнадцать минут до встречи с правителем Японии. Этого более чем достаточно, чтобы дойти до нужного кабинета... ну или где там будет проходить разговор. Будь я из любого другого Рода, и я бы не успел, так как охрана забрала бы всё время, проверяя и меня, и портфель с его содержимым, но у Аматэру в этом плане преимущество - нас не трогают. Атарашики, например, постоянно носит в своей тканевой сумочке артефакт, способный убивать "виртуозов". Правда, её хватит на пару выстрелов, после чего старушка ляжет пластом - уж больно много сил требует Гнев глубин. Так вот, её никто не проверяет, и ходит она спокойно и к Императору, и к его жёнам. Да и на различных приёмах её никто никогда не проверял. Со мной то же самое - сколько раз к Императору ходил, ни разу не досматривали. Вот и сейчас не стали. Старый слуга, встретив меня у входа во дворец, поклонился, поприветствовал и попросил следовать за ним. Привёл он меня в кабинет к Императору. Старик уже сидел там в своём любимом, судя по всему, кресле, рядом с которым, по правую от него руку, стоял небольшой столик. Как всегда спокойный, я бы даже сказал, безэмоциональный правитель всея Японии поднял голову, встретившись со мной взглядом. В руках он держал стопку бумаг, которую при моём появлении положил на тот самый столик.
  - Аматэру-кун, - поприветствовал он меня кивком. - Прошу, присаживайся, - указал он на свободное кресло напротив себя.
  Между этими креслами ещё и полноценный стол стоял. Небольшой, но крупнее того, что находился под рукой Императора.
  - Приветствую, ваше величество, - поклонился я. - Благодарю, что уделили мне время.
  После чего направился в его сторону.
  - Твоя просьба о встрече, - произнёс он, когда я приблизился, - не могла не заинтересовать меня. Особенно организованная через Митико. Чай, кофе?
  - Нет, спасибо, ваше величество, - ответил я, присаживаясь в кресло и ставя портфель себе на колени.
  - Итак, юноша, поведай мне, с чем ты пришёл, - произнёс он.
  Мелкий, суховатый, в огромном, для него, кресле. Другой на его месте выглядел бы сейчас слабо и беззащитно, но Император Японии... Лично меня его вид скорее напрягал. Вызывал диссонанс между тем, что я видел, и тем, что есть на самом деле.
  Молча достав из портфеля простую деревянную коробку из красного дерева, поставил её на стол, стоящий между нами. На самом деле чуть в стороне, но ровно посередине между мной и Императором. Справа от меня, слева от него. Опустив портфель на пол рядом с креслом, взял в руки коробку и, поднявшись на ноги, сделал шаг вперёд.
  - Прежде всего, - начал я, - прошу принять этот дар. Со всем уважением, от Рода Аматэру, - произнеся эти слова, я глубоко поклонился, протягивая ему коробку на вытянутых руках.
  Забрал он её не сразу, буквой "Г" мне пришлось стоять семь секунд, но вот наконец Император взял подарок в руки, и я смог разогнуться. Сделав шаг назад и отвесив ещё один короткий поклон, наконец вернулся в кресло.
  - И что же это такое? - спросил он, раскрыв коробку и осматривая маску.
  - Маска вечности, ваше величество, - ответил я.
  Вот тут он позволил себе вскинуться и уставиться на меня в удивлении.
  - Та самая? - переспросил он.
  - Именно, ваше величество, - кивнул я. - Та самая легендарная Маска вечности, продлевающая жизнь.
  - Весомый подарок, - протянул он, переведя взгляд обратно на маску. - Воистину, ваш Род умеет удивлять. Что ж, - медленно закрыл он коробку, после чего поставил её на стопку ранее отложенных бумаг. - Благодарю за этот дар, Аматэру-кун. Итак, какое дело у тебя ко мне?
  Вдох-выдох. Полуулыбка.
  - Род Аматэру мечтает стать кланом, ваше величество, - произнёс я. - И мы просим дать нам право основать его.
  Император замер. Он и так-то не шевелился, но в этот момент он будто бы закаменел. Я почти слышал, как шестерёнки в его голове просчитывают ситуацию.
  - Я тебя услышал, Аматэру-кун, - нарушил он тишину. - Но, как понимаешь, дать ответ прямо сейчас не могу. Слишком серьёзное решение.
  - Понимаю, ваше величество, - медленно кивнул я. - Такие решения необходимо обдумывать.
  Я знал, что так будет, но всё же надеялся, что для Аматэру будет сделано исключение и всё решится здесь и сейчас. Что ж, не повезло.
  - Умеешь же ты удивлять, Аматэру-кун, - произнёс он медленно, не отрывая от меня взгляда. - Всякого я ожидал, пытался предугадать, что именно ты попросишь... или предложишь. Но про клан как-то не подумал.
  - В качестве ещё одного подарка, - и чтобы думалось быстрее, - хочу дать вам одну вещь.
  Произнеся это, вновь полез в портфель. Достал планшет, включил, запустил просмотрщик изображений. После чего протянул планшет Императору.
  - Любопытно, - протянул он руку, изобразив улыбку. Правда получилась она насквозь искусственная. - И чем же ты хочешь удивить меня ещё раз?
  - Вещицей не столь уникальной как маска, но тоже очень редкой, - ответил я, улыбнувшись в ответ.
  - Хм, - посмотрел он на экран, где на первой странице было фото со спутника, где кружком обведён небольшой участок моря. - Рядом с Йонагуни? - бросил он на меня взгляд, после чего вернулся к планшету, листая картинки.
  И чем дольше листал, тем больше хмурился. В какой-то момент, его брови взлетели вверх, но через секунду вновь опустились.
  - Как вы уже, наверное, догадались, ваше величество, это Хранилище Древних. Затопленное и всеми забытое, - решил я подать голос.
  Полистав картинки с фотографиями этого самого Хранилища изнутри, Император залип на одной из них, но скорее всего, он просто сильно о чём-то задумался. Через минуту и двадцать четыре секунды старик тяжко вздохнул и, положив планшет на коробку с маской, посмотрел мне в глаза.
  - Эти фото очень многое меняют, Аматэру-кун, - произнёс он... с сожалением, если я правильно понял тон. - Я не могу дать клан Роду Аматэру.
  Что?! Так, стоп, держи лицо.
  - По какой причине, ваше величество? - произнёс я как можно более нейтральным тоном.
  - Хранилище находится на территории моего государства, а значит принадлежит мне, - ответил он. - Как и половина того, что там находится. И в законе нет упоминаний, что нашедший клад может выбрать себе что-то из ценностей. То есть маска, пока что, тоже никому не принадлежит. Сначала оценка, потом распределение.
  Тварь! Ну какая же ты тварь! Держи лицо, Макс. Держи лицо. И яки. Никакого яки.
  Проблема в том, что по закону он прав. Нашедший клад обязан отдать половину государству, на территории которого клад и обнаружен. И этот закон, технически, распространяется на всех, кроме клановой аристократии. И на простолюдинов, и на имперских аристократов, и на членов Свободных Родов. Но это если официально. На деле же, у аристократов ничего не отбирают. Правило такое негласное. Что упало, то пропало. Даже Сюнтэн, чья ячейка находилась в Хранилище, и узнай они о том, что я его нашёл, не стали бы мне ничего предъявлять. Обиделись бы, разозлились, попытались вернуть свои потерянные вещи как-нибудь иначе, но открыто требовать не стали бы. Да, наши с ними отношения, и так плохие, опустились бы ещё ниже. Гораздо ниже. Что для Аматэру таки опасно. Но и предъявить им было бы нечего. Этот же урод... Тварь жадная! Короче, Император решил нас поиметь. Предполагаемая добыча ослепила даже его. А ведь там нужно всё оценить, а для этого понять, что есть что, и эта самая оценка может длиться годами. Десятилетиями. И в конечном счёте, всё будет зависеть от оценщиков. Скажут они, что этот артефакт говно, и всё. Древний легендарный артефакт превратится в говно.
  Нет, ну не тварь ли? Так ещё и клан не даёт. Точнее, может, и даст, когда всё добытое в Хранилище окажется у него, но пока что обломись, Максимка. Сволочина. Он реально думает, что я ему теперь хоть что-то отдам? Сука, ещё и маска у него оказалась. Да лучше бы её Атарашики носила! Кстати, более чем уверен, что к вопросу с Сюнтэн он подойдёт со стороны аристократа, то есть пошли они нафиг. Потеряли свои вещи, вот и не нойте теперь. Ко мне, значит, как глава государства, а к Сюнтэн как аристократ. Удобная политика. Получается, меня кидают, как и Минамото когда-то с мечом. Спасибо, свободен.
  Боже, как же хочется материться! Тысячелетия отношений Аматэру и Императорского Рода идут прахом. Нет больше братских Родов. Сдулись. Всё, что мы для них сделали, все лишения и смерти перестают иметь смысл. Вот ведь дерьма кусок. Ладно, спокойствие. Надо понять, что теперь ему говорить... Чёрт, не знаю я, что говорить!
  - Что ж, я понял вас, ваше величество, - произнёс я. - Рад, что сумел вас приятно удивить. Касаемо оценщиков... Высылайте, и я подумаю, пустить ли их.
  - Аматэру-кун... - начал он слегка угрожающе.
  Даже не так, в его голосе был лишь намёк на угрозу, но мне было уже плевать. Хочет рабочих отношений? Лады. Пусть попробует зайти на Родовые земли без приглашения хозяина этих земель. Мне теперь в любом случае придётся очень многое обдумывать и решать, что делать. В Японии с этого момента Аматэру будет не очень комфортно.
  Говорить что-либо я не стал, изобразив внимание ждал продолжение его речи. Но так и не дождался.
  - Было приятно с вами увидеться, ваше величество, - произнёс я, чуть склонив голову. - Если позволите - я пойду. Не хочу отрывать вас от дел.
  Ответил он не сразу. Мне даже в какой-то момент показалось, что он хочет что-то сказать, но в итоге, вздохнув, покачав головой, Император произнёс:
  - Конечно, Аматэру-кун, не смею тебя задерживать. У главы Рода тоже немало дел.
  ***
  У ворот меня встречали Атарашики и Норико. Остальные либо работали, либо в школе сидели. Я думал, ещё Акеми будет, но как позже выяснилось, она тоже по работе укатила. Несмотря на статус наложницы главы Рода Аматэру, свою бандитскую деятельность она не прекращала. Для моего статуса урона не было, а лишние связи и влияние в преступной среде никогда не помешают. Мне. Другим-то вполне может и боком выйти.
  - С возвращением, Синдзи, - кивнула Атарашики.
  - С возвращением, дорогой, - точно так же кивнула Норико.
  - Я дома, - вздохнул я тяжко. - Сейчас переоденусь и всё расскажу. Ждите в гостиной.
  - Как скажешь, - произнесла Атарашики.
  На всё про всё мне потребовалась двадцать одна минута. Я ещё и умылся. Вроде и не нужно было, но мне очень хотелось плеснуть себе в лицо холодной воды и растереть лицо. Мысли скакали, кровь бурлила от злости, и по-прежнему хотелось материться. Зайдя в гостиную, дёрнул рукой, поправляя рукав домашнего кимоно. Меня сейчас всё раздражало и казалось, что даже любимая одежда сидит как-то не так. Пройдя к пустому креслу, буквально упал в него.
  - Нас поимели, - начал я. - Просто цинично поимели.
  На лицах обоих женщин вылезло удивлённое выражение.
  - В каком смысле? - произнесла осторожно Атарашики.
  - В переносном, естественно, - бросил я раздражённо. - Никакого клана нашему Роду.
  - Что у вас там произошло? - произнесла Атарашики, поджав губы.
  - Затопленное Хранилище находится на территории Японии, а значит принадлежит государству, то есть Императору, - практически выплюнул я в конце. - Ну а всё, что находилось внутри Хранилища, считается кладом, а значит, по закону, половина принадлежит, опять же, государству. Причём чтобы разделить клад, нужна оценка. Так что сначала оценка, а потом распределение. Это почти дословно, - поймал я на секунду её взгляд. - От себя добавлю, что оценивать можно сколь угодно долго и с любым результатом. Так что неизвестно, что отойдёт именно нам. Такие дела. Маску и планшет он, естественно, не отдал, так что в итоге мы имеем лишь благодарность Императора. Да и то, благодарил он до того, как узнал про Хранилище. Если подумать, то и благодарность недействительна.
  - Но... Как же так? - пробормотала она растерянно. - Мы же... Он...
  - Это что получается, - произнесла хмурая Норико. - С нами провернули такой же финт, как и с Минамото?
  - Хуже, - произнёс я сквозь сжатые зубы. - Минамото действительно вернули то, что когда-то принадлежало Императорскому Роду, а у нас он хочет забрать то, и уже забрал, что им никогда не принадлежало. Да и его "спасибо" технически не действительно. Было что-то вроде: "спасибо, а не, стоп, подожди".
  - То есть этот подонок спустил в унитаз тысячелетия братских отношений? - процедила Атарашики. - Так ещё и думает, что мы ему всё найденное в Хранилище отдадим? Он там что, совсем из ума выжил?
  - И что теперь делать? - спросила Норико, переводя взгляд с меня на Атарашики и обратно. - По идее, это если и не война, то вражда точно, но враждовать с Императорским Родом...
  - Он не остановится, - потёр я лоб. - Не может остановиться после того, что сделал. А значит, попытки забрать нашу добычу будут продолжаться.
  - Мы не можем враждовать с Императорским Родом, не те весовые категории, - прикрыла глаза Атарашики.
  - То есть в Японии нам места больше нет, - вздохнула Норико.
  - Так, молодёжь, отставить панику, - изобразила бодрость Атарашики. - Император - это не весь Род. Нельзя судить по одному человеку. Возможно, и получится избежать конфликта.
  - Значит, начинать войну из-за одного слова даже не главы Рода можно, - посмотрел я на неё, - но если в деле замешан Император, то сразу "не весь Род"?
  - Если ты настолько слабее противника, то да! - повысила она голос.
  - Аматэру. Не прогнутся. Под этих. Уродов! - произнёс я, чётко и раздельно. - Успокойся, Атарашики, я что-нибудь придумаю. Ты ведь для этого приняла меня в Род? Прорвёмся.
  - Я... - начала она напряжённо. - Извини, - прикрыла она лицо ладонью. - Мне страшно, Синдзи. Страшно и очень обидно.
  - Мой муж справится, - произнесла Норико безэмоционально. - Кто бы не был нашим противником, он пожалеет, что бросил нам вызов.
  - Да, - вздохнула Атарашики. - Конечно. Извините за слабость. Конечно же мы справимся. И не из таких передряг вылезали.
  - Всё, дамы, расслабьтесь, - произнёс я. - Войны нет, а с остальным разберёмся. Прямо сейчас бежать спасаться не нужно. Время у нас есть. От вас сейчас нужно изобразить пофигизм. Для всех, если спросят, мы попытались получить клан, но что-то не заладилось. Глава Рода разбирается.
  - Поняла, - кивнула Норико.
  - Как скажешь, - подтвердила услышанное Атарашики. - Что мне делать с Митико? Она...
  - Ей, опять же, если спросит, говори всё как есть, но без негатива, - понял я Атарашики. - То есть ну да, Император нас кинул, бывает. Глава разбирается с этим.
  Жена Императора, она же сколько-то там юродная сестра Атарашики, обязательно попробует провентилировать ситуацию. Это самый очевидный ход Императора. И пока что, думаю, разрывать с ней отношения Атарашики не стоит. Будет у нас запасной ход для передачи посланий их Роду. Так-то мы с ними после такого общаться не можем. Точнее обращаться к ним первыми. Аматэру, типа, обижены. Хотя по факту, я просто в бешенстве.
  - Хорошо, я поняла тебя, - кивнула Атарашики.
  - В остальном делайте то, что и раньше делали, - продолжил я. - Как только мне потребуется ваша помощь, я скажу. До этого не перегибайте палку. Никаких эмоций. Ничего плохого, ничего хорошего.
  - Синдзи, - улыбнулась Норико, - мы знаем, что такое нейтральные отношения.
  - Ну и отлично, - улыбнулся я в ответ. - Ах да, Рейке ничего не говорите. Если спросит, ответьте, что получение клана дело не одного дня и братик работает.
  На что обе женщины молча кивнули.
  ***
  Несмотря на то, что я старался скрывать свои чувства, гнев никуда не делся. Давненько меня так никто не злил. И вроде бы хрен с ним, ничего личного, успокойся, но вот не мог. Я шёл к клану не один год, я желал его, я уже настроился на то, что он у меня, и тут такой облом. Да ещё и кинули меня таким поганым способом, те, от кого я ожидал подобного в последнюю очередь. Про потерю Маски вечности даже думать не хотелось. Тварь! Одним словом - тварь! Он забрал у меня то, что я уже считал моим, плюс маска, которая и была моей. Фактически отобрал. Ненавижу. Но и действовать слишком резко нельзя. Императорский Род - это не те люди, с которыми я могу себе позволить враждовать. Серьёзно, по-настоящему враждовать. Про войну можно вообще не говорить, её, по факту, и не будет. Если что-то такое начнётся, нас за несколько дней уничтожат.
  С другой стороны, всё не так хреново, как может показаться на первый взгляд. Императорский Род тоже во многом ограничен, особенно когда дело касается Аматэру. Например, просто вломиться на наши Родовые земли они не могут, тут уж вообще все аристократы страны на уши встанут. Император вообще в открытую мало что может сделать. Повода нет. Но это если в открытую. Например, ему ничто не мешает донести до Сюнтэн, что у нас есть всё то, что они потеряли при затоплении Хранилища. Плюс один враг лёгким движением руки. Потом ещё и помощь предложит, ушлёпок. Ещё он может инициировать камеральные проверки наших фирм, после чего Аматэру будут годами сраться с налоговой. А если надавит, то даже срача не будет, просто всё потеряем. И дело тут не в том, что мы от налогов уходим, просто если надо, то найти что-нибудь всегда можно.
  Да блин. Короче, глава государства может очень многое. От мелких пакостей, до совсем лютого треша. А что можем мы?
  А мы можем разве что репутацию использовать. Что немало, если подумать. Намекнут Аматэру в обществе, что Император кидала, и кто с ним после такого вообще работать захочет? Даже не с самим Императором, а с государством. Сегодня он обокрал Аматэру, а завтра твоё предприятие станет государственным... Хотя нет, настолько плохо мы Императорскому Роду подгадить не сможем. Ну то есть репутационные потери, несомненно, будут, возможно, часть доходов уменьшится, но ничего критичного для Императора. Другое дело, если мы не просто намекнём. Если, например, начнём подготавливать свои финансы для перевода в другую страну. Параллельно крича о том, какой Император плохой. Закорешимся с кланами Хоккайдо, кстати. Хм, если подумать, мы можем организовать новый сёгунат. Не для себя, понятное дело, но в целом можем. Правда, для этого надо поставить на кон вообще всё. Фактически начать открытую вражду, а потом и войну с Императорским Родом. М-да... Семь из десяти, что нас раньше задавят, но урон государству мы нанесём знатный. Нужно мне это? Не сейчас. Я бы даже сказал - в крайнем случае. Зол-то я зол, но не настолько, чтобы подставлять свой Род. Надо как-то мягче им подлянку устроить.
  Самое поганое, что конфликт с Императорским Родом уже в процессе. Ещё не вражда, но уже конфликт. И ничего с этим не поделаешь. Всё. Теперь может быть только хуже. Эскалация конфликта с переходом в стадию вражды, а там и войны. Император не пойдёт на примирение, не тот человек, а разрушив братские отношения, он уже не сможет остановиться. Иначе зачем было вообще начинать? И сделать Аматэру теперь могут очень немногое. Мы можем прогнуться, что неприемлемо. Я готов на это пойти, но только в случае, если Род встанет на грань выживания. Ради спасения семьи и тех, кто от меня зависит, я готов склонить голову, но до этого, слава богу, ещё далеко. Во-вторых - я могу перевезти Род в другую страну. Тоже так себе вариант. Начинать всё заново в новом месте, когда ты Патриарх, а японский Император слил инфу о найденных сокровищах - такое себе. А он сольёт. Нет, как политику ему, может, и не хотелось бы этого делать, но... Хм. Хотя да, пожалуй, не станет. Всё-таки усиливать иностранцев, которые завладеют кучей артефактов, он не будет. Так его ещё и дома не поймут. С другой стороны, он ведь и не знает, сколько всего мы вытащили из Хранилища. В общем, момент обсуждаемый, но будем исходить из худшего - если переедем, все всё узнают.
  Ну и в-третьих - мы можем начать бучу в стране. Нацелиться на создание нового сёгуната во главе с одним из имперских Родов. Теми же Отомо. Такой ход где-то между первым и вторым по поганости. Скорее всего, мы проиграем, но даже если выживем, в стране будет тот ещё треш твориться и жить здесь станет трудно. Другие Великие и не очень державы обязательно воспользуются ситуацией.
  Остальные пути - это комбинирование первых трёх. Устроить бучу, но не очень сильную, и договориться с Императором на выгодных для себя условиях. Слишком выгодных не получится, да и конфликт останется. Причём серьёзный такой конфликт. Подготовить Род к переезду и, опять же, устроить бучу. Сделаем гадость Императору и свалим. Но в этом случае, помимо сложностей жизни в другой стране, добавится ещё и откровенная война с правителем Японии. Ну или подготовиться к переезду и попытаться этим шантажировать Императора, выбивая для себя лучшие условия. Типа мы вам небольшую часть артефактов, а вы про нас забываете. Тоже не очень вариант - очень близко к сдаче и прогибу.
  И какие у нас ещё варианты? Блин, не знаю. Из-за клокочущей внутри злобы мысли постоянно соскальзывают на что-то боевое. Типа войну ему объявить... в разных вариантах. Или просто пойти да прибить. Надо успокоиться. Как-нибудь. Девчонок к себе, что ли, позвать, да порно марафон устроить? Не, лучше пойду в спортзал, да манекены поуничтожаю. Сброшу пар. А потом девчонок. Сделаю приятно себе, Норико и Акеми.
  Восемь манекенов были уничтожены за десять секунд, остался всего один и его уничтожение я смаковал. Избивал с чувством, с толком, с расстановкой. Хорошенько помял, оторвал голову, и начав ускоряться, превращал в кусок помятого металла. Под самый конец представил, что это Император и не удержавшись со всей силы жахнул Воздушной волной.
  Бабах!
  То, что остатки манекена снесло к хренам и так понятно, а вот то, что в стене напротив образовался пролом, было немного неожиданно. Нехило я усилился после Штатов. Колея в полу между мной и тем, что недавно было стеной, тоже впечатляла. Я даже лёгкое чувство вины испытал - кому-то ведь придётся это всё убирать и заново строить. Да и охрана... Пара человек как раз выглянули из-за разрушенной стены, водя из стороны в сторону пистолетами.
  - Отбой тревоги, - чуть повысил я голос. - Это я перестарался.
  Как ни странно, но успокоиться получилось. Раздражение ещё ощущалось, но обдумывать сложившуюся ситуацию более-менее беспристрастно я теперь смогу. Собственно, направляясь в свой кабинет, этим и занимался. В частности, думал, кого мне позвать в первую очередь. Сразу всех не получится, так как в квартале на постоянной основе работают далеко не все. Того же главу разведки придётся с другого конца города звать. А вот моя правая рука и мастер на все руки как раз здесь сейчас. С них и начнём.
  Ёсида Хиротцугу и Нэмото Таро не заставили себя ждать. Стоило только позвонить в секретариат, и уже через пять минут они входили в кабинет.
  - Господин, - поклонились они синхронно.
  - Проходите, садитесь, - кивнул я на кресла. Дождавшись, когда они рассядутся, продолжил: - Итак. Для начала вы должны знать, что с этого дня у нас конфликт с Императорским Родом. - Брови у парней тоже взлетели синхронно. - Так получилось. Не мы инициаторы данного конфликта, но реагировать на него обязаны. Для начала... - перевёл я взгляд с Нэмото на Ёсиду и обратно. - Ладно, разделять обязанности не буду, сами разберётесь, кто что будет делать. Для начала вы должны обозначить намерение перевести все наши финансы в другую страну. Только намерение, - уточнил я. - Делайте проверки, запросы, уточняйте, где наши деньги будут чувствовать себя лучше всего, проведите аудит наших фирм. В общем, создавайте суету, но, чтобы тем, кто в курсе конфликта, было понятно, к чему всё идёт. И да - вариант с выводом средств возможен, так что всё взаправду. Далее, нужно сделать то же самое, но... в целом, скажем так. Необходимо собрать информацию по другим странам, куда мы могли бы переехать. Политическая жизнь, отношения между клановыми и имперскими аристократами, отношение к Свободным Родам, примерное финансовое состояние Родов, военная сила, возраст Родов, сможем ли мы встроиться в систему той или иной страны. Где можно прикупить земли, сколько, за какую цену, - сделав паузу, вздохнул. - Это тоже взаправду, то есть информация нам реально нужна, но со стороны должны видеть лишь намерение. В общем и целом на вас сбор информации и подготовка к переезду. Финансовому переезду. Если кто-то начнёт задавать вам вопросы по этой теме, то вы не в курсе. Просто глава Рода приказал. Что он затевает, вы не знаете. Это понятно?
  - Понятно, господин, - ответил Ёсида.
  - Без проблем, господин, сделаем, - кивнул Нэмото.
  - Далее... - произнёс я и замолчал. - Да в общем-то, на первое время всё. Остальное другие будут делать. И я в том числе... Хотя, пожалуй, ещё кое-что. Нас, возможно, будут прессовать по линии налогов и разных норм. Технических, правовых, здравоохранение, экология и тому подобное. Пройдитесь по нашим... хотя бы по Родовым фирмам и предприятиям и позаботьтесь, чтобы проверяющие ничего не нашли. Не мне вам объяснять, что такое государственные проверки, так что у нас по этому направлению всё должно быть тип-топ.
  - Это будет непросто, господин, - заметил Безногий. - Точнее, не быстро.
  - Тем более начать надо пораньше, - кивнул я, как бы говоря, что в курсе. - И как можно более незаметно. Совсем скрыть чистку хвостов не получится, но это нам сейчас и не надо. Пусть видят. Главное, помните - братских отношений с Императорским Родом больше нет. Но и то, что мы Аматэру, не стоит забывать. Где надо - давите, пока ещё есть такая возможность.
  - Сделаем в лучшем виде, - кивнул Нэмото.
  - Мелкой работы на вас сейчас навалится немерено, понимаю. И времени на сон будет немного. Но вы уж постарайтесь. От этого многое зависит.
  - Положитесь на нас, господин, - произнёс Ёсида серьёзным тоном. - Мы вас не подведём.
  Прикрыв глаза, я кивнул, показывая, что доверяю им.
  - А теперь идите, - произнёс я под конец. - Не будем терять время.
  Мне сегодня тоже предстоит много работы. Просто проинструктировать всех, кого надо, займёт полдня.
  Стоило только парням выйти из кабинета, ожил селектор у меня на столе.
  - Господин, - услышал я голос Лены. - Прибыл Щукин.
  Он, конечно, где-то в квартале находился, но тем не менее прибыл довольно быстро.
  - Запускай, - произнёс я, нажав кнопку селектора. - И сделай мне кофе.
  
  Глава 5
  
  Принц Нарухито, наследник одного из сильнейших государств мира, удерживая на лице слегка скучающее выражение лица, направлялся в кабинет отца. В правой руке он держал папку, забитую бумагами, которые так или иначе были связаны с Родом Аматэру. Нельзя было сказать, что он был спокоен или, наоборот - о, возбуждёнсновной пик эмоций уже пройден, и, направляясь к отцу, принц испытывал лишь глухое раздражение.
  В кабинет отца он вошёл без стука. Императору подобное не нравилось, но жёнам и наследнику дозволялось, чем Нарухито и его матери старались не злоупотреблять. Сейчас же принцу было плевать, что там кому не нравится.
  - Здравствуй, отец, - произнёс он, подойдя к рабочему столу, за которым сидел Император.
  - Нарухито, - откликнулся тот сухо. - С чем таким важным ты ко мне пришёл?
  Посторонний, скорее всего, и не понял бы ничего, но кому как не близким родственникам знать всех оттенков тональности голоса Императора. И сейчас он был недоволен. Недоволен, как отметил для себя Нарухито, именно тем, что к нему зашли без стука.
  - Ты говорил мне присматривать за Аматэру, - произнёс Нарухито, бросая на стол отцу папку с бумагами. - И я присматриваю. Уверен, - кивнул он на папку, - что-то подобное и у тебя есть. Пояснишь, что там у вас произошло?
  - Доклад по Аматэру я ещё не прочитал, - произнёс Император задумчиво. - Что там? Только кратко.
  - Кратко? - усмехнулся Нарухито, после чего оглянулся и направился в сторону ближайшего кресла. - Могу и кратко.
  Кресло стояло не так уж и далеко от стола отца, но Нарухито из принципа ухватил его за спинку и перетащил поближе к Императору. И да, перестановку мебели в своём кабинете Император тоже не приветствовал.
  - Будешь уходить, - произнёс он уже вполне раздражённо. - Не забудь поставить обратно.
  - Слугам прикажешь, они всё поправят, - ответил принц.
  - Нарухито... - нахмурился Император.
  - Ты хотел знать, что там с Аматэру, - произнёс принц. - Или будем обсуждать, как правильно расставить мебель в твоём кабинете?
  - Рассказывай, - поджал губы Император.
  - Аматэру наводят справки о других странах, - начал Нарухито. - Весьма специфические. Причём, и их финансовый отдел тоже. Я бы сказал, что они прощупывают почву на предмет переезда. Лично для меня это звучит бредово, но учитывая, что глава Аматэру недавно имел с тобой разговор... Я уже ни в чём не уверен. Может, уже расскажешь, о чём вы тогда беседовали?
  - Ты так говоришь, будто я отмалчивался, - усмехнулся Император. - Если бы ты был чуть любопытнее, узнал бы о предмете разговора в тот же день.
  Ну да, Нарухито как-то не особо интересовало, что хотел молодой Аматэру. Не то чтобы это было неважно, просто у него и своих дел полно. А раз Аматэру пришёл конкретно к его отцу, то пусть тот с этим и разбирается. Либо ему поручит с этим разобраться. Но отец молчал, и доклад о действиях братского Рода сильно удивил принца.
  - Что ж, - пожал он плечами. - Спрашиваю теперь. О чём вы говорили?
  - Аматэру-кун пришёл просить клан, - произнёс Император, после чего покосился на бумаги, которые просматривал до появления сына, и со вздохом откинулся на спинку кресла.
  Похоже, поработать ему в ближайшее время не дадут.
  - Неожиданно, - произнёс Нарухито, вскинув брови, но через пару секунд нахмурился. - Судя по тому, что я знаю, клан ты им не дал. Причём не просто не дал, а... Что там у вас произошло?
  - Аматэру-кун, как и полагается, пришёл ко мне с дарами, - произнёс Император безразлично. - С двумя дарами. И всё бы ничего, я ему и просто так дал бы разрешение на основание клана, но проблема вылезла откуда не ждали. Первым даром была Маска вечности...
  - Что?! - на этот раз Нарухито не просто вскинул брови, они у него буквально взлетели. - Та самая?!
  - Да, сын, та самая, - ответил Император раздражённо. Никому не нравится, когда его перебивают. - А вот вто...
  - Прям та самая? - вновь прервал его Нарухито. - Из сказок?
  Прикрыв глаза, пытаясь унять раздражение, Император глубоко вздохнул. После чего открыл глаза и произнёс:
  - Та самая Маска вечности из сказок. Теперь я могу продолжить?
  - Да, извини. Просто... Ну, ты сам понимаешь... Это что ж получается, у нашего Рода теперь есть Маска вечности? Продлевающая жизнь Маска вечности? Стоп. И ты не дал им клан?! Ты рехнулся?!
  Прежде чем ответить, Император посверлил сына раздражённым взглядом.
  - Знаешь, - произнёс Император раздражённо. - Это будет даже забавно, если я выпорю тебя. Принц с горящей жопой. Ведь весело, согласись.
  - Ладно-ладно, молчу, - поднял руки Нарухито.
  Естественно, он не испугался угрозы, но перегибать палку тоже не стоило. Он и так за последние пять минут слишком часто играл на нервах отца.
  - В таком случае, я продолжу, - произнёс Император, сверля сына недовольным взглядом. - Вторым его даром была информация, - продолжив говорить, Император полез в ящик стола. Вытащив оттуда планшет, он некоторое время с ним возился, после чего положил на стол и пододвинул к краю, вынуждая встать сына на ноги, чтобы забрать девайс. - Точнее, даже не информация. Внимательно посмотри фотографии и скажи, что о них думаешь.
  Листая фотографию за фотографией, Нарухито всё больше хмурился. Какие-то пустые каменные помещения, скелеты, коридоры, тоже пустые. Понимание того, что он видит, пришло отнюдь не сразу, а уж когда он наткнулся на изображение весьма специфического скелета...
  - Это что, Хранилище Древних? - посмотрел он на отца. - Действующее Хранилище? Не объект, а именно Хранилище?
  - Именно, - кивнул Император.
  - Но... Это же... Получается, у нашего государства теперь есть действующее Хранилище? - дойдя до последней фотографии, Нарухито посмотрел на отца. - И ты... отказал им. Что ж, - прикрыл он на секунду глаза. - Поведай мне, что сподвигло тебя порвать отношения с Аматэру. Очень, знаешь ли, будет интересно послушать.
  Раздражения не было. На самом деле, осознав, что произошло, Нарухито был даже немного испуган. Точнее, обеспокоен. Если смотреть на ситуацию со стороны, его отец совершил очень глупую ошибку. Причём он сейчас начнёт объяснять, что не ошибался, а так было нужно. И что это? Старческий маразм? Высшая степень жадности? Банальное сумасшествие? При любом варианте нужно помнить, что проблемы с головой не у какого-то левого человека, а у правителя одной из Великих держав. А это уже проблемы для всего мира.
  - Ты меня разочаровываешь, сын, - вздохнул Император. - Посмотри фотографии ещё раз и подумай.
  Приподнявшись на ноги, Нарухито кинул планшет обратно на стол отца.
  - Просто рассказывай, - ответил он. - Мне сейчас не до загадок и твоих поучений.
  - Меня, признаться, напрягает нежелание наследника думать, - покачал головой Император. - У тебя есть вся информация, просто...
  - Просто говори, - процедил Нарухито.
  Император знал своего сына не хуже, чем он его, и то, что он видел, ему не нравилось. Беспокойство, агрессия, готовность начать серьёзный конфликт. Таким он сына не видел никогда.
  - Прежде всего, успокойся, - произнёс Император. - Ничего действительно серьёзного не произошло.
  - Ну конечно же! - воскликнул Нарухито. - Желание Аматэ...
  - Я. Сказал. Успокойся, - произнёс Император жёстко.
  Глядя на отца, Нарухито крепко сжал зубы. Аура власти отца действовала на кого угодно, даже на него. Скинуть его с трона будет ой как не просто. Нарухито пришлось приложить немало усилий, чтобы просто не склонить голову.
  - Говори уже, - произнёс он сквозь сжатые зубы, надеясь, что отец посчитает это злостью, а не желанием скрыть страх.
  Немного помолчав, строго смотря на сына, Император спросил:
  - Что ты знаешь о спутниках Древних?
  Вопрос немного удивил Нарухито, но тем не менее брать слишком большую паузу он не стал.
  - Боевые спутники Древних. Уже какое тысячелетие висят на орбите земли и до сих пор в рабочем состоянии. Изучить не представляется возможным, так как помимо главного орудия имеют и более мелкие, сбивающие всё, что к ним приближается. Судя по тому, что написано в известных томах "Вознесения тысяч", активно использовались в войне против Атлантиды. Способны уничтожить средний по размеру город...
  - Древний город, - вставил Император. - В те времена города были гораздо меньше нынешних.
  - Да, так и есть, - чуть кивнул Нарухито, после чего продолжил: - Не самое страшное оружие Древних. Атлантиду, например, уничтожить эти спутники не могли. Да и в целом применялись не то чтобы часто. Особенно после окончания войны с атлантами. Последнее документально подтверждённое применение спутников было около тысячи лет назад. Считается, что последний из Древних вызвал огонь на себя, так как штурм его Хранилища почти увенчался успехом. Вроде как забрал вместе с собой всех врагов. Правда, остаётся вопрос - кто именно его штурмовал, - произнёс Нарухито задумчиво.
  - Тут необходимо небольшое дополнение, - произнёс Император. - То самое Хранилище, уничтоженное спутниками Древних, находилось в современной Мьянме. В те времена данная территория контролировалась несколькими индийскими князьями. Само же Хранилище за жалкие триста лет успело пережить четыре штурма и лишь последний из них привёл к его уничтожению.
  - И чем же это важно? - приподнял бровь Нарухито.
  - Есть версия, что три предыдущих штурма изрядно подточили оборонные системы Хранилища, - произнёс Император. - И позволили собрать очень много информации по Хранилищам в целом. Не забываем, что они все очень похожи. Штурмовали его, по разным данным, и люди, и Ушедшие. Но для нас главное, что там были люди. Индийцы в основном. Именно у них, у аристократов Индии, на данный момент больше всего информации по Хранилищам Древних, а может, и по самим Древним. И именно у индийцев твой дед сумел добыть некоторые данные, которые входят в категорию самых секретных тайн Рода. Информация до недавних пор не очень актуальная, теперь же... - покосился он на планшет, так и лежащий на краю его стола. - Твой дед сумел выяснить, что управление спутниками осуществляется с помощью артефакта. Причём не привязанного к Древним. Понимаешь? - посмотрел он на сына. - Любой может его использовать. Собственно, в том Хранилище и не было Древних, потому его так бесстрашно и атаковали. А спутники использовал главный жрец. То есть в данный момент у всех главных жрецов, управляющих Хранилищами, есть такой артефакт. А ведь они иногда выбираются наружу... - закончил он многозначительно.
  - И иногда на них даже нападают, - нахмурился Нарухито.
  - Я более чем уверен, что данной информацией владеет очень ограниченный круг лиц, - произнёс Император. - А значит, если убрать за скобки террористов и психов, на жрецов нападают те, кто знает об артефакте.
  - Последний раз это произошло лет шестьдесят назад в Англии, - заметил Нарухито.
  - И это вряд ли сами англичане, - кивнул Император. - Проще не трогать своих жрецов.
  - И кто тогда? - спросил Нарухито. - Мы? Или индийцы?
  - Не мы, - качнул головой Император. - Либо индийцы, либо персы. Во всяком случае точно известно, что, помимо нас, информацией владеют эти две страны. Может, кто-то ещё, но вряд ли европейцы.
  - Ладно, - вздохнул Нарухито. - Я тебя услышал. И как это всё относится к Аматэру?
  - Ты дурак или притворяешься? - нахмурился Император. - Они нашли действующее Хранилище, в котором лежит нечеловеческий скелет и, судя по Маске вечности, которой точно не было у Аматэру, это Хранилище никто не грабил. Оно было забито артефактами. Также стоит учитывать фотографии остальных скелетов. Там явно шёл бой. А теперь суммируем. На Хранилище напали. Оно затонуло. Его не разграбили. Получается, нападавшие там и остались, не успев ничего вынести. Ничего, сын! - припечатал Император.
  - Артефакт, управляющий спутниками, да? - поморщился Нарухито.
  - Именно, - кивнул Император. - Тот самый артефакт, который теперь у Аматэру и про который они точно не знают.
  - И рассказать им секрет Рода мы не можем, - продолжал кривиться Нарухито.
  - Даже если бы могли, - хмыкнул Император. - У нас с Аматэру братские отношения, а не сюзерен-вассал. С какого перепугу им отдавать нечто столь могущественное? Лучше свой Род усилить.
  - Всё равно, - потёр лоб Нарухито. - Неправильно это... Неужто нельзя было сыграть более тонко? Да хотя бы просто попросить этот артефакт. Придумать что-нибудь про Родовые хроники, в которых указывалось, что там лежит нечто, изначально принадлежащее нам. Да мало ли что можно придумать?
  - Ты кое-что не учитываешь, - усмехнулся Император. - Я понятия не имею, как этот артефакт выглядит. Даже примерно. Тут нужны исследования. Оценка. Хоть какой-то доступ к артефактам. А как его получить, если Аматэру станут кланом? Тут уж даже по закону всё найденное будет принадлежать только им. Думаю, ты помнишь, что наш Род не может нарушать закон.
  - Аматэру - честь, мы - закон, - произнёс Нарухито задумчиво.
  С одной стороны, отец прав. С другой - как-то всё криво и топорно получается. Да и не стоят эти спутники отношений с Аматэру. Во всяком случае, так думает он - Нарухито. Жили же они и без них, проживут и дальше. А вот прикрыть спину их Роду теперь некому. Ну или вот-вот станет некому.
  - В целом, - продолжил Император, - я согласен с тобой, что можно было сыграть тоньше. Признаю - моя ошибка. Я как только понял, что именно держу в руках, - кивнул он на планшет, - немного... переволновался. Поторопился. Но даже так ничего страшного ещё не произошло. Ты слишком плохо знаешь Аматэру Синдзи. Понимаю, поводов с ним пообщаться у тебя мало, но мог бы и придумать чего-нибудь.
  - И что же я про него не знаю? - вздохнул Нарухито.
  - Аматэру Синдзи, - скупо улыбнулся Император, - умный, циничный, практичный, жадный, нарциссичный и очень преданный своему Роду юноша. Он готов прогибаться, если не будет другого способа спасти близких. Но перед этим он будет торговаться до последнего. А мы до "последнего" доводить не будем.
  - По-твоему, - хмыкнул Нарухито, - намерение переехать в другую страну - это торг?
  - Именно, - ответил Император иронично. - Ты какого-то слишком высокого о нём мнения, сын. Сейчас он начал торг. Причём вполне ожидаемым способом. Вполне себе логичный ход, который легко просчитать заранее. Он набивает себе цену. Он не хочет отдавать половину. Он говорит мне сбавить обороты и поумерить пыл. Сейчас он сидит и ждёт моего хода, дабы знать, какова обстановка и что делать дальше.
  - Красиво излагаешь, - поджал губы Нарухито. - Только ты забыл, что он Аматэру. Между нами изначально не должно было быть подобных торгов.
  - Да брось, - отмахнулся Император. - Именно потому, что они Аматэру, между нами и могут состояться подобные торги. Сам подумай, кому ещё наш Род позволил бы так себя вести? Отобрали бы всё, и дело с концом.
  - Закон... - начал было Нарухито.
  - По закону и отобрали бы, - хмыкнул Император. - К тому же ссоры между братьями случаются, это не повод рвать отношения.
  Принц и хотел бы ответить, найти лазейку в доводах отца, но прямо сейчас не мог. Надо обдумать услышанное. Посмотреть, как поведут себя Аматэру дальше. Навести кое-какие справки - всё-таки Древними Нарухито не очень интересовался и знал о них не более, чем положено знать принцу могущественной державы. Подняв руку с вытянутым указательным пальцем, принц шумно выдохнул, так и не найдя достойного ответа.
  - Ты не прав, - произнёс он, опуская руку. - Весь мой жизненный опыт говорит, все мои чувства говорят, что ты не прав. Но прямо сейчас мне нечего тебе сказать. Я услышал твои доводы. Признаю - в них есть смысл. И пока что просто прошу - будь осторожнее. Помягче будь с Аматэру. Не перегибай палку. Позже мы вернёмся к этому разговору... Обязательно вернёмся.
  - Я так понимаю, теперь ты дашь мне поработать? - произнёс Император, многозначительно покосившись на свой стол.
  - Да... - поморщился Нарухито. - Конечно.
  - Вот и отлично, - потянулся Император за планшетом, и, убирая его в ящик стола, добавил: - Перед уходом не забудь вернуть кресло на место.
  - Да, да... - отозвался Нарухито, поднимаясь на ноги.
  - И стучись в следующий раз, - говорил Император, уже изучая какой-то доклад. - Прояви хоть немного уважения к отцу.
  - Тц... Ушлый старик... - очень тихо ворчал Нарухито.
  ***
  - "... возможное повышение тарифов. Совпадение? Не думаю," - вещал телеведущий с экрана телевизора.
  После завтрака я, как обычно, если есть время, сидел в гостиной и смотрел новости. Атарашики тоже была тут и читала газету.
  - Даже русские обращают внимание на ситуацию с Филиппинами, - заметил я. - Как думаешь, полезут они туда?
  - Не их зона ответственности, - ответила Атарашики, продолжая читать. - Слишком много сильных игроков, мало влияния в регионе. Нет, не думаю, что они полезут сюда.
  - Я вот тоже не думаю, - произнёс я задумчиво. - Но, как показала практика, мы с тобой можем сильно ошибаться.
  Мои слова заставили её оторваться от газеты и посмотреть на меня.
  - Даже если они влезут в этот клубок змей, нам-то что? - спросила она. - Так даже лучше будет - ещё больше хаоса на Филиппинах. Ты ведь этого хочешь?
  - Я хочу, чтобы филиппинцы страдали, - ответил я. - А русские, если придут к ним, то предложат помощь. Просто чтобы сделать пакость американцам. И самое паршивое, они эту помощь действительно могут оказать.
  - И всё-таки не думаю, что такое произойдёт, - вернулась она к газете. - Слишком мало выгоды для них. Накалять и так непростые отношения со Штатами их Император не станет.
  - Надеюсь, - пробормотал я. - Что там с твоей сестрой? Звонила?
  - Вчера вечером, - ответила Атарашики. - Как ты и говорил, просто узнавала, что у нас происходит. Ничего серьёзного. Кстати, - посмотрела она на меня. - Какой наш следующий ход? Вряд ли Император поверит, что мы хотим переехать.
  - Может, и не поверит, - пожал я плечами. - Но учитывать обязан. Впрочем, так даже лучше, если не поверит - нам же будет проще уйти, если что. Сейчас мы должны дождаться его ответа. У нас на пути слишком много развилок, и мы не можем, да и глупо это, выбирать одну и тупо переть по ней. В зависимости от действий Императора станет понятно, что делать нам. Скорее всего, будет парочка пустых проверочных шагов с обеих сторон, прежде чем мы сможем выработать общую стратегию. Сама понимаешь, - глянул я на неё, - действовать слишком резко мы себе позволить не можем. Не тот противник.
  - Это да... - вздохнула она.
  Помолчали.
  - Ладно, - поднялся я на ноги и, подойдя к Атарашики, положил рядом с ней пульт от телевизора. - Пойду я собираться.
  Несмотря на то, что в конфликте с Императором образовалась пауза, дел у меня меньше не стало. И помимо обычных рабочих моментов надо было продолжать выбранную политику. То есть доводить до общественности, что между Аматэру и Императорским Родом что-то произошло. Но этим я займусь на дне рождения Райдона и Ами, а сейчас надо съездить к Кояма и прояснить ситуацию с Мизуки. Ввести в курс дела Акено и узнать, не будет ли он разрывать помолвку.
  С Акено я ещё вчера договорился о встрече, так что сегодня утром он пребывал дома и ждал моего появления. Шины и Мизуки дома не было - и та, и другая находились в университете. Это я мог себе позволить забить на дальнейшее обучение, а рыжую туда родители отправили. Она разве что выбирала, куда именно идти, так что теперь Мизуки вновь учится вместе со старшей сестрой. Кагами тоже отлучилась. Она примерно в это время, как правило, уезжала тренироваться на клановый полигон. Обычно именно утром несколько часов после завтрака дома никого не было, и императрица всея клана Кояма могла позволить себе делать, что хочет. Потом будет обед, работа, ужин, семья... Но этот промежуток времени - только её.
  Зайдя в дом, я как-то на автомате заглянул на кухню, где увидел Чуни, служанку Кояма, которая наводила уборку.
  - Чуни-тян, - окликнул я её, на что она аж подпрыгнула от неожиданности, в полёте разворачиваясь в мою сторону. Выглядело забавно. - Акено-сан у себя?
  - Ох, Аматэру-сан, - поклонилась она, облегчённо выдохнув. - Да, господин у себя в кабинете.
  - Благодарю, - махнул я рукой.
  Дойдя до кабинета Акено, постучался и, подождав пару секунд, зашёл внутрь.
  - Здравствуйте, Акено-сан, - улыбнулся я.
  - Синдзи, - улыбнулся он в ответ. - Проходи, не стой на пороге.
  - Диван, я смотрю, вновь у вас, - заметил я проигранный мной когда-то предмет мебели.
  - Да, - усмехнулся он. - Отбил у Мизуки.
  Этот диван... очень удобный. И в последнее время постоянно кочует по всему дому. То Мизуки его умыкнёт, то Кагами, то Акено вернёт себе.
  - Ох, красота, - произнёс я, падая на диван.
  Сам Акено в этот момент сидел за рабочим столом.
  - Лови момент, - произнёс он, улыбаясь.
  - Как вы тут? - спросил я. - Не отвлёк вас? Всё-таки, моя просьба о встрече...
  - Ой, да забей, - отмахнулся он. - Делами я и здесь могу заняться, а общаться с тобой на работе... - поморщился он. - Как-то слишком уж по-деловому.
  Работал он, если что, в огромном офисе в клановом небоскрёбе.
  - Тогда ладно, - произнёс я. - Собственно, дело у меня к вам довольно серьёзное. И не очень приятное.
  - Внимательно слушаю, - собрался Акено.
  - У меня... - начал я. - У Рода Аматэру недавно возник конфликт с Императорским Родом.
  - Стоп, - поднял он руку. - Стоп, - и прикрыв глаза, некоторое время помолчал. - До меня доходили слухи, что вы... наводите справки...
  Говорил он осторожно, будто боясь сказать, как есть.
  - Так и есть, - кивнул я. - Вполне может сложиться, что нам придётся переехать в другую страну.
  - Великие супруги... - пробормотал он тихо. - Как же так, Синдзи? Что у вас там произошло? Вы же с Императорским Родом... Демоны! - поджал он губы. - Пожалуйста, скажи, что это очередная твоя интрига, только уже вместе с Императором.
  - Увы, - покачал я головой. - Его Императорское Величество сильно обидел Род Аматэру.
  - Но почему? - произнёс он тихо. - Зачем? Это же бред. Вы всегда могли договориться.
  - Да? - приподнял я бровь. - Не помню такого. Обычно мы договаривались, если Императорский Род чего-то хотел от нас. Именно мы всегда шли на уступки и чем-то жертвовали. А стоило только появиться упущенной выгоде... - не договорил я, махнув рукой.
  - И что за выгода заставила Императора пойти на конфликт? - спросил Акено.
  - Не могу сказать, - скривился я. - Возможно, пока не могу. Это всё-таки не совсем моя тайна. Точнее, не только моя. У нас с Императором, конечно, конфликт, но не война же.
  Я доверяю Акено, но он ведь может начать действовать мне во благо, а это, возможно, и планы мои порушит, и конфликт усугубит, и вообще что угодно может произойти. Иногда в специфических ситуациях лучше ничего не делать, чем помощь со стороны получать. Причём я для него, в каком-то смысле, по-прежнему ребёнок, и даже если попрошу ничего не делать, он лишь покивает, а сам начнёт что-нибудь мутить. Так что лучше пусть у него поменьше информации будет. Акено не тупой и при отсутствии данных не станет лишних телодвижений делать.
  - Понимаю, - произнёс он с серьёзным выражением лица. - Если нужна будет помощь - говори.
  Я сначала хотел успокоить его, мол рано говорить о помощи, но потом передумал.
  - Если потребуется, - кивнул я, - скажу. Но пока всё в норме и у меня к вам такой вопрос - что будем делать со свадьбой? Вы не подумайте, Акено-сан, я не отказываюсь, но может, в нынешних реалиях, отложить её?
  - М-м-м... - промычал он, почёсывая кончик носа. - Не совсем понял, что именно ты хочешь. Лично нам, клану Кояма, ничего не будет в любом случае, так что не вижу смысла откладывать её. Но если это для чего-то нужно тебе...
  - Нет, Акено-сан, - покачал я головой. - Мои планы не изменились. Просто вы отдаёте за меня свою дочь, и делаете это именно в такой... непростой для моего Рода момент. Я не могу гарантировать её безопасности, если начнётся открытая вражда.
  - Хм-м-м... - потёр он глаза. - Синдзи... Я верю в тебя и твои мозги и не верю в то, что между Аматэру и Императорским Родом начнётся война. Конфликт - да. Он уже, я так понимаю, идёт. Вражда... это вряд ли. Одно дело - семейные дрязги, а другое - война. Ваши роды слишком долго были... - вздохнул он. - Неразделимы. Не верю, что Император доведёт до чего-то серьёзного. И верю в то, что ты не станешь раздувать конфликт.
  - Семейные дрязги, да? - поморщился я. Показательный, к слову, момент. Акено плоть от плоти японской аристократии, и если он так считает, то и остальные тоже. - Как скажете, Акено-сан. Если вы готовы отдать за меня Мизуки даже в такой ситуации, я не буду отказываться.
  И от очень нужных мне связей в Европе. Да, я циничная сволочь, но либо так, либо забвение.
  прояснив вопрос со свадьбой, я медленно перевёл разговор в более домашнее русло. Вообще-то всё, что хотел, я выяснил, но не убегать же сразу после этого. Вот и пришлось пообщаться на отвлечённые темы, благо разговор с Акено меня не напрягал. Легко с ним общаться.
  После Кояма у меня не было особых дел, так что, заехав в главный офис Шидотэмору, я отправился домой. Даже со всеми навалившимися делами у меня было свободное время, которое я собирался потратить на тренировки. До вечера - саморазвитие, а потом - к Цуцуи на очередной урок фехтования. В очередной раз не могу не похвалить себя. Какой же я красавчик, что не дал уговорить себя пойти в университет.
  ***
  Двадцать второго апреля у Райдона был день рождения, и я, естественно, был на него приглашён. Точнее, на приём в честь дня рождения. Тридцатого числа того же месяца, к слову, день рождения у его младшей сестры. Я к Ами хорошо отношусь, но в обычной ситуации постарался бы отмазаться от приглашения. Райдон - да, мой друг, и без веской причины обижать его не хотелось, а вот Ами другое дело. Тем не менее сейчас мне нужен любой обоснованный повод пойти на чей-нибудь приём. К другу? Отлично. К сестре друга... сойдёт. Приём родственников жены? Нормально. А вот к каким-нибудь Отомо или Накатоми, которые тоже присылали приглашения, я идти уже не могу. Сейчас, во всяком случае. Не дай бог меня примут за обиженку, которая ходит по приёмам и ноет. Хотя ладно, откровенно говоря, я и не хочу идти к Отомо и Накатоми. Правда, Отомо могут заслать ко мне Акинари... что, скорее всего, и сделают. Ладно, сойдёт. Все знают, что Акинари мой торговый партнёр и приятель. Да и не смогу я ему отказать без причины.
  Но это будет позже, а сейчас меня ждёт приём в честь дня рождения Охаяси Райдона.
  Встречал нас Райдон один, если не считать девчонок, - и Анеко в том числе, - которые провожали гостей на территорию особняка. И если обычно с хозяином приёма я перекидывался парой фраз, после чего направлялся к остальным гостям, то с Райдоном мы общались аж семь с хвостиком минут. Антикварный китайский меч, который я принёс ему в качестве подарка, был оценён, одобрен и передан слугам. Дольше стоять было бы неудобно из-за очереди за спиной, так что, похлопав его по спине, отправился к остальным гостям. Сопровождала нас с Норико, к слову, его старшая сестра. Сегодня Анеко была одета в бледно-синее кимоно и выглядела как всегда великолепно. Впрочем, Норико в серебристо-синем кимоно ей не уступала. Да и остальные мои подруги, если подумать... Блин, хорошо быть аристократом - вокруг одни красавицы. А ведь если бы не ритуал, который аристо проводят над своими детьми, пришлось бы мне жить среди... обычных японок. Они, если что, в целом не очень, как на мой вкус. Есть и среди простолюдинок красавицы, но там сделана ставка на пластическую хирургию, а она не всегда спасает, да и не всем доступна.
  На приветствия знакомых мы выделили ровно час, после чего пришло время работы.
  - Так, милая, - произнёс я тихо, остановившись возле стола с закусками. - Ты знаешь, что делать и что говорить.
  - Уже расходимся? - задала она риторический вопрос.
  Впрочем, я на него ответил.
  - Да, - закинул я в рот шарик чего-то мясного. А неплохо так. - Встречаемся здесь же ровно через два часа. Далеко не удаляйся, старайся держать меня в поле видимости.
  - Я помню, - ответила она мягко, будто успокаивая.
  Мол, всё будет нормально, иди уже. Беспокоиться мне и правда не стоило, но мало ли? Вдруг ходом Императора будет как раз провокация? Я-то отобьюсь, а вот за Норико не уверен. Она, конечно, мозговитая девочка, но и дебилов к нам не отправят. И несмотря на это, разделиться нам надо. Некоторые разговоры лучше вести тет-а-тет.
  - Ну что вы, какой переезд? Это с кем нам надо конфликтовать, чтобы задумываться о подобном?
  - Всякое в жизни бывает, Минамото вон тоже, в своё время, лишь "спасибо" получили.
  - А почему нет? Всегда надо быть в курсе того, что происходит в других странах. Мало ли?
  - Император щедр. Но, как и положено правителю - не со всеми.
  Лёгкими намёками я раскидывался щедро, благо не надо было искать повода - чуть ли не каждый мой собеседник так или иначе подводил разговор к данной теме. Серьёзно, из двадцати двух человек, с кем я успел поговорить, лишь двое не затронули этот вопрос.
  - Чесуэ-сан, - попроветствовал я давнего знакомого. - Всё высматриваете, кому ещё можно проиграть спор?
  На приём он наверняка пришёл с жёнами, или одной женой, но конкретно сейчас стоял в одиночестве.
  - Аматэру-кун, - поморщился он традиционно. - Надеюсь, ты действительно хочешь свалить из страны.
  Хм. Он первый, кто вот так в лоб говорит об этом.
  - Не дождётесь, Чесуэ-сан, - улыбнулся я. - У вас ещё слишком многое можно выиграть. Как в такой ситуации вообще думать о переезде?
  На это он хмыкнул.
  - Как всегда, высокомерен, - хмыкнул он. - Выиграл пару споров и думаешь, так вечно продолжаться будет? Удача - штука переменчивая. Сегодня объявляешь о помолвке, а завтра лихорадочно ищешь куда свалить.
  - Пора бы уже понять, что ни я, ни, тем более Аматэру ничего не делаем "лихорадочно", - ответил я с полуулыбкой на лице.
  Слушал меня Чесуэ с ухмылкой, а когда я закончил, хотел сделать глоток вина из бокала, но на полпути его рука замерла, ухмылка слетела, а брови полезли вверх.
  - Так вы что... действительно... - пробормотал он.
  Я же продолжал молча смотреть на него, удерживая на лице лёгкую улыбку.
  - В этой стране, - нарушил я молчание, - нет неприкасаемых. Когда-нибудь и у вас могут попросить... слишком многое.
  Чесуэ нахмурился и, немного помолчав, глядя на бокал в своей руке, тихо произнёс:
  - Аматэру не могут уехать из страны. Вы - наше достоинство, наша гордость. Один из столпов нации. А их у нас и так немного. Рухнет один, и второй не удержится.
  - Вот второму это и говорите, - пожал я плечами.
  Тяжко вздохнув, Чесуэ перевёл взгляд на меня.
  - Не могу говорить за весь клан Памью, но Род Чесуэ на вашей стороне, Аматэру-сан, - произнёс он серьёзно.
  - Я запомню, Чесуэ-сан, - кивнул я.
  Прикрыв на секунду глаза, Чесуэ мотнул головой и нацепил на лицо прежнее хмуро-недовольное выражение.
  - Пока у нас ещё есть такая возможность, - произнёс он, - давай заключим пари.
  - Вы меня удивляете, Чесуэ-сан, - закатил я глаза. - Неужто вам так не терпится остаться без штанов?
  - Я не настолько отмороженный, чтобы ставить последние портки, - хмыкнул он. - Пусть будет пять кристаллов.
  - Оу. И что тогда вы хотите от меня? - спросил я.
  - Дом в твоём квартале, - ответил он. - Самый большой из доступных.
  Дома рядом с моим особняком сейчас стоят бешеных денег, но и пять кристаллов роботов-охранников - не меньше. Плюс-минус одно и то же получается.
  - Хорошо, - произнёс я медленно. - На такую ставку согласен. И о чём спорить будем?
  - М-м-м... - задумался он напоказ. - Спорим, что ты не достигнешь уровня равного "виртуозу" за ближайшие три, нет, пусть будет пять лет.
  Хо... Он явно подготовился и условия не с потолка взял. Только вот мужику явно со мной не везёт. Судьба у него, видать, такая - проигрывать мне.
  - С таким же успехом, - начал я, - можно поспорить, что я встречусь с Ушедшим. И то, и другое маловероятно.
  - То есть ты заранее сдаёшься? - произнёс он с ухмылкой.
  Интересно, он реально думает, что меня можно на слабо взять? Ладно, подыграем. Похоже, мой возраст всё ещё помогает мне в общении с аристократами.
  - Пусть так, - поджал я слегка губы. - Я принимаю спор. За пять ближайших лет я достигну уровня, равного "виртуозу".
  - Вот и посмотрим, - кивнул он удовлетворённо. - Главное, потом не плачься, что тебя отвлекали какие-то там проблемы.
  - Пять лет, Чесуэ-сан, - произнёс я иронично. - Надеюсь, в этот раз вы приготовите кристаллы заранее. Не хочу ждать их лишние полгода.
Оценка: 8.95*229  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик) К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Чумной мор"(ЛитРПГ) А.Светлый "Сфера 5: Башня Видящих"(Уся (Wuxia)) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) В.Коломеец "Колонизация"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"