Мигель Ольга: другие произведения.

Принц на белом кальмаре

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Реклама:
Новинки на КНИГОМАН!


  • Аннотация:
    Агитки - Самиздат Книга вышла в издательстве АСТ, серии "Руны любви"!
    Купить в Лабиринте
    Купить на КНИГИНГ (Украина)
    "Поездка на море - это же здорово!" - скажете вы!
    Я так тоже думала... пока для меня эта самая поездка не вылилась в то еще попадалово! А все из-за морской ведьмы, ведь именно мне "повезло" стать той, с кем она решила поменяться телами. Теперь мало того, что эта мадам расхаживает по суше, воплощая в жизнь какой-то загадочный и, безусловно, нехороший план. Я и сама оказалась на дне океана! Так глубоко, что даже солнечный свет не способен проникнуть сквозь толщу воды. Да еще и в теле той, кого местный народец любит примерно с той же нежностью, что и собака палку!
    Теперь все, что мне остается, это либо послушно сидеть на темном дне, в компании, разве что, глубоководных рыбешек, либо... Либо надеяться, что где-то есть ключик, который поможет мне разгадать планы треклятой чародейки и вернуться обратно на поверхность.
    Вдобавок, ситуация даже при таком раскладе может усложниться! Например, если появится прекрасный принц на белом кальмаре. Принц, которому родители выбрали невесту, когда он был еще мальком. В таком случае, что бы там ни было, мне ни за что, ни при каких обстоятельствах нельзя в этого принца влюбляться... поправочка, нельзя БЫЛО влюбляться!
    Ну и какими плавниками мне теперь всю эту морскую жижу "расхлебывать"?!


Ольга Мигель

Жабры, дно и мокрый принц

  

Глава 1

Полнейшее дно!

   1. В соленую бездну!
   Я испуганно смотрела сквозь сомкнувшееся надо мной водяное зеркало и видела себя. Ту себя, с короткими светлыми волосами, большими зелеными глазами и непривычно коварной улыбкой на милом лице. Ту себя, которую я привыкла видеть в зеркале. И этот образ, все так же улыбаясь мне, постепенно исчезал, размывался слоями соленой воды.
   Всего секунду назад я лежала на разогретой полуденным солнцем скале и ласкала ладонью мягкое водяное зеркало. А потом... что же тогда произошло? Не привиделась ли мне та тень, поднимающаяся с морских глубин? Тень, прорвавшаяся сквозь водяное зеркало, чтоб ухватиться мокрыми руками за мой затылок и впиться в мои губы болезненным поцелуем. Может все это - лишь солнечный удар, и я просто тону, видя предсмертные галлюцинации?
   Яркие лучи, пробиваясь сквозь толщу воды золотистыми нитями, почему-то больно обжигали кожу и резали глаза так, что по щекам обязательно потекли бы ручейки слез, не смывай их сразу-же соленая вода. Все вокруг казалось таким невыносимо горячим и болезненно-ярким! Только лишь невидимые глазу нити, тянувшие меня вниз - в самое сердце бездны - дарили ощущение приятной прохлады и совершенно необъяснимого спокойствия.
   Мама, папа, младшая сестренка, любимая бабушка и дорогие сердцу друзья... больше всего на свете я сейчас хотела жить, хотела остаться с ними, или хотя-бы еще раз обнять их. Но океан безапелляционно тянул меня вниз, не выпуская из своих крепких объятий. Он тащил меня на самое дно - темное и холодное, напоминавшее пасть глубинного чудовища, которая безжалостно смыкалась над моей головой.
  

* * *

  
   Просыпаться было очень трудно. Веки словно слиплись, а тело связывало непривычное чувство тяжести. Всех сил, которые мне удалось собрать, хватило лишь на то, чтоб судорожно пошевелить мизинцем. Но прежде чем мне удалось, наконец, открыть глаза, я почувствовала... как кто-то бестактно ткнул в меня пальцем! Примерно так же, как палкой тыкают в валяющееся на трассе животное, чтобы проверить: жива ли еще зверушка, или уже издохла.
   Возмущенная подобным хамским отношением, я, не ожидая сама от себя такой резвости, распахнула веки и села... как оказалось, в кровати. Стоило мне совершить сей жест, как трое неизвестных субъектов довольно необычной внешности немедленно разбежались во все стороны, спрятавшись кто за дверным проемом, кто за старым сундуком, а кто так вообще в куче всякого хлама, гордо возвышавшейся прямо посреди комнаты! Собственно по этой причине я так и не смогла как следует рассмотреть этих подозрительных типов.
   - Ну и кто из вас тыкал в меня пальцем? - обиженно поинтересовалась я, прищурив глаза. Почему-то именно этот нелепый вопрос первым делом пришел мне в голову.
   Несколько секунд субъекты нервно переглядывались, а потом тот, что прятался в куче барахла, предательски указал на парня, выглядывающего из-за сундука.
   - Вы что, в самом деле обижаетесь на меня за это? - растерянно икнул тип, не решаясь вылезти из своего убежища. - Просто все мы очень волновались! Вы так внезапно пропали, а потом появились без сознания...
   - Все в порядке, стража уже идет!.. - неожиданно ворвавшись в комнату, сообщил низенький паренек странного вида. Вот только увидев меня, он моментально стушевался и спрятался за дверным проемом со второй стороны.
   - Стража?! - закричала я, разом вскочив на ноги... и растерялась от ощущения необычной легкости, которое обвило мое тело с ног до головы.
   Кажется, моя паника напугала этих ребят еще больше, чем меня - слова о страже. Тем не менее, это не отменяло того факта, что сама я боялась до чертиков! Особенно когда мельком оглядела комнату, в которой находилась, и отметила странный интерьер. Здесь было довольно темно, большинство мебели оказалось сделано из ракушек и известняка, а под потолком, проливая тусклый свет, вместо люстры висела клетка, в которой плавала диковинная рыба с торчащим изо лба отростком, на конце которого находился светящийся шарик!
   Не желая ни оставаться здесь, ни попасться какой-то страже, которой я зачем-то понадобилась, я, что есть духу, рванула прочь. Вот только двигаться было как-то странно, непривычно, из-за чего каждое мое движение казалось ужасно неуклюжим и нелепым! Как вдруг я, резко дернув ногой во время очередного кривого шага, закричала: от колена и до щиколотки, по внешней стороне ноги, внезапно раскрылся пестрый, отливающий пурпуром бело-голубой плавник! Кода же я в истерике замахала руками, два точно таких же выскочило по внешней стороне рук от запястья до локтя!
   Продолжая разрывать свою глотку испуганным визгом, я рванула, куда глаза глядят, и с удивлением отметила, что с этими плавниками быстро передвигаться намного проще. Но не успела я подумать об этом, как... взлетела! Причем довольно криво, то и дело врезаясь во все на своем пути! Кое-как добравшись до выхода из домика, я резко затормозила, едва не впечатавшись в дверной косяк, и тут снова удивленно выпучила глаза: мои волосы по инерции плавно меня обогнали, вылетев в дверной проем. И тут я, наконец, обратила внимание на то, что они: во-первых, иссиня-черные, во-вторых - не короче, чем до бедер. Но что меня поразило больше всего, так это именно то, как они двигались - так, словно... плыли в воде.
   Замерев на минуту, я опустила взгляд и замерла, разглядывая свои расплывающиеся волосы и легкое синее платье. Чувствуя себя потерянной, я не могла понять: неужели я нахожусь под водой? Но как же я тогда дышу, черт побери?! В панике схватившись за голову, я судорожно провела пальцами по лицу... и, наконец, обратила внимание на свою руку.
   Приглядевшись к коже, я поняла, что она состоит из мелких, едва заметных бледно-лиловых чешуек, слегка переливающихся перламутром! Кораллового цвета ногти были очень крепкими, и, казалось, сделанными из полудрагоценного камня.
   - Вот она! - неожиданно донеслось до меня, и я увидела троих крепких мужчин, быстро плывущих ко мне в полумраке. Разгребая воду сильными руками с такими же плавниками, как и у меня, они стремительно приближались. Я понятия не имела, кто они такие и зачем я им нужна. Единственное, что мне оставалось, это в панике броситься прочь!
   К счастью, второй плавник на ноге, все же, раскрылся, и мне даже удалось немного проплыть по темной воде. Вот только уйти от этих ребят мне, как ни странно, не удалось, и уже через минуту их сильные руки схватили меня, поставив на дно.
   - Попалась! - выдохнул один из стражников.
   Теперь, когда они были рядом, я рассмотрела их немного лучше и сначала обратила внимание на удобную облегающую форменную одежду из крупной матовой чешуи. После - на странные большие уши, напоминающие экзотические раковины морских моллюсков. А потом - на шеи. Сначала я не поверила своим глазам, но когда присмотрелась, сомнений не осталось: на шее каждого из них по бокам раскрывались и закрывались клапаны неприметных жаберных щелей!
   - Объявилась, наконец, - грубо бросил второй стражник, связывая мне руки старой черной цепью, на которую повесил какую-то побрякушку. - Теперь-то она, думаю, объяснит, что за хрень творила.
   - Куда денется, - хохотнул третий стражник, дернув меня за собой...
   И тут я, не выдержав, заревела, словно маленький ребенок, которого мама потеряла посреди людной улицы!
   - Да что здесь вообще происходит?!! - отчаянно закричала я и беспомощно упала на дно, подняв в воде вихрь белых песчинок.
  
   2. Морской король
   Моя истерика стражников, как минимум, удивила. Когда же они убедились, что она искренняя - то и вовсе ввела в ступор! Догадываясь, что что-то явно не так, мужчины растерянно подняли меня со дна и куда-то повели. В конце концов, я оказалась в темной тюремной камере, где меня усадили на жесткий известняковый стул и оставили в одиночестве.
   Понятия не имею, сколько минут, или даже часов прошло, прежде чем за мной пришли и куда-то потащили. К тому времени я, увы, в себя нисколько не пришла. Даже напротив - наверное, только больше испугалась и запуталась. И вот теперь, когда я была полностью уверена, что страшнее мне быть уже не может, меня вывели в роскошный коридор, освещенный десятками плавающих в клетках странных рыбешек - похожих на ту, что я заметила в домике, где очнулась, но только каких-то... более породистых, я бы сказала. В тусклом свете, который вырывался из этих вот "живых фонариков", дивные коридоры сверкали и переливались чарующим калейдоскопом! Когда же я всматривалась в мелкие детали - вроде ракушек, кораллов или сверкающих каменьев - то на мгновенья даже забывала о своем страхе.
   К сожалению, длились эти мгновенья недолго. И последнее такое настигло меня, когда передо мной распахнулись двери огромного тронного зала, в центре которого, на престоле из кораллов и ракушек, восседал величественный мужчина с длинными светлыми волосами, собранными в толстую косу. Его голову венчала массивная корона из ракушек, каменьев и живых диковинных рыбок, которые плавали между ними.
   И вот, когда этот самый миг восторга минул, я снова испуганно заплакала! Тем, что я такая инфантильная плакса, я, конечно, нисколечко не гордилась! Но и поделать с этим, к сожалению, ничего не смогла за все двадцать лет своей жизни.
   - Зайла, прекрати это! - гаркнул мужчина. От его голоса я еще больше испугалась и только сильнее разревелась, растирая глаза кулаками.
   - Ваше величество, с ней что-то не так, - неуверенно проговорил одетый в темно-зеленую мантию молодой мужчина с короткими серебристыми волосами. Неуверенно подплывая ко мне, он с опаской разглядывал меня любопытными серыми глазами, в то время как я только больше пугалась. Ну, почему все это происходит именно со мной?!
   - Мне плевать, что с ней! - строго выпалил Его Величество. - Я хочу знать, что эта чертовка затевала и где пропадала последние дни!
   - И все же, меня она очень и очень настораживает, - задумался тип в мантии. - Вы ведь помните Зайлу: опаснейшую, сильнейшую ведьму во всем океане, против которой единственное спасение - это разработанные мною амулеты, частично блокирующие воздействие ее чар. Но если верить словам стражников, им даже не пришлось защищаться этими амулетами! Она вообще не пыталась атаковать. Даже больше, только и делала, что неуклюже барахталась и испуганно металась, словно зашуганная рыбешка! С ней определенно что-то случилось.
   - Вот пускай она сама нам это и расскажет! - прорычал Его Величество, прожигая меня взглядом. - Зайла, объяснись, что...
   - Никакая я не Зайла! Я Ира! - отчаянно прокричала я, чем, похоже, вызвала минуту растерянного молчания.
  
   Думаю, я не открою Америку через форточку, если скажу, что мне, несмотря на всю непонятность ситуации, никто не поверил! Но вот типу в темно-зеленой мантии, который оказался первым придворным чародеем, им поверить, все-таки, пришлось. Изучив меня какими-то своими методами, он официально сообщил королю, что я действительно не эта Зайла.
   - Что это вообще должно значить?! - шокировано выдохнул король.
   - Не знаю, Ваше Величество, - пожал плечами чародей. - Какие-то остатки силы Зайлы действительно все еще находятся в этом теле, но сейчас в нем уже совершенно другое сознание. И если я все правильно понял, принадлежит это сознание человеку с поверхности.
   - Как это вообще могло случиться?! - напряженно проговорил король.
   - А я откуда знаю?! - всхлипнула я. - Я просто приехала с семьей на море и отдыхала на берегу. Потом в воде появилась какая-то тень, которая быстро вынырнула и схватила меня! После этого я помню только, как проваливалась все глубже, и смотрела на саму себя из-под воды. Очнулась я уже в том домике, и меня почти сразу схватили ваши стражники! Почему я вообще все еще здесь нахожусь?! Я хочу обратно, домой!
   - Кто-нибудь, успокойте эту плаксу, - снисходительно, хоть и порядком раздраженно, бросил король.
   - Плохо дело, - пробормотал чародей. - Похоже, Зайла сумела как-то поменяться с ней телами, притом забрав с собой почти всю колдовскую силу и не оставив для этой девчушки никаких своих воспоминаний. Даже не представляю, зачем она все это провернула, но меня такое очень и очень пугает... Ну, тише ты, - устало вздохнул мужчина и, похоже таки разжалобившись, приобнял меня за плечи. Тотчас расклеившись, я уткнулась носом в зеленую мантию и обняла его, словно маленький испуганный ребенок. Но когда руки чародея заботливо прижали меня к себе, я неожиданно почувствовала облегчение и немного успокоилась. - А еще я даже не представляю, что делать с ней, - добавил он, по-отечески гладя мои волосы. - Пусть даже Зайла оставила это тело, мы не знаем, что и как она будет делать, да и не собирается ли вообще внезапно в него вернуться. Конечно, разумнее всего было бы уничтожить это тело, чтоб разом отсечь такую возможность... - начал было мужчина, но как только я испуганно завопила - сильнее сжал меня в объятьях и добавил: - Но, в конце концов, и эта девушка ни в чем не виновата.
   - Тогда, думаю, имеет смысл понаблюдать за ней, - задумался король. - Мой сын, к счастью, сумеет справиться с Зайлой, если она вдруг захочет вернуться в свое тело.
   - То есть, вы предлагаете перепоручить ее дело принцу? - уточнил чародей.
   - Да. Пускай, во-первых, займется адаптацией этой бедняги, во-вторых, постоянно следит за ней, чтобы, в случае чего, принять необходимые меры.
   - Тогда схожу за принцем, - кивнул мужчина в легкой бурой одежде, которого я запомнила как главного королевского советника.
   Не теряя времени даром, он вышел из зала, ступая по полу с поразительной легкостью, которую я здесь, под водой, все еще никак не могла понять. Каждое мое самостоятельное движение, каждая попытка сделать шаг напоминала что-то вроде эпилептических конвульсий.
   - Успокойся уже, - вздохнул чародей, отведя меня в дальний конец зала и усадив на что-то вроде мягкого диванчика, который почему-то показался мне живым существом. - Вот увидишь, все будет нормально.
   Да какое там нормально! Я каким-то образом оказалась на темном дне океана, вдали от родных и друзей, совершенно одна, еще и в королевстве каких-то непонятных людей-амфибий. И словно последний гвоздь в гроб, никто из них понятия не имеет, как вернуть меня обратно! Да и, похоже, не сильно переживал по этому поводу!
   Мне очень хотелось вывалить все эти эмоции чародею, который, кажется, искренне старался меня успокоить. Но единственным звуком, который я способна была издавать, все еще оставались отчаянные всхлипы. Я... просто хочу обратно!
  
   3. Принц на белом кальмаре
   Некоторое время спустя мне, все же, удалось немного взять себя в руки и перестать, наконец, постыдно размазывать сопли в соленой водице! К сожалению, на большее свершения меня пока что не хватило. Мне по-прежнему было страшно, и я даже представить себе не могла, как лучше действовать во всей этой ситуации. Смириться и буквально плыть по течению, приняв предложение морского короля и придворного чародея? Просто тихонько себе сидеть и надеяться, что так пройдет вся моя оставшаяся жизнь, и не возникнет никакого форс-мажора, который ее оборвет? И тогда, в лучшем случае, я навсегда останусь здесь, больше никогда не увижу друзей и родных, а свою жизнь закончу, судя по всему, в одиночестве, под постоянным надзором? От осознания подобных радужных перспектив мне снова захотелось разреветься, но я сумела сдержать себя.
   Когда в глазах морского короля моя участь, в какой-то мере, решилась, меня вывели из тронного зала во двор и усадили, вместе с чародеем, на коралловой скамейке, застеленной чем-то мягким.
   Что примечательно... пока я, сидя здесь, рассматривала прохожих, то обратила внимание на необычные наряды местных. Похоже, все ткани здесь были сделаны из какого-то странного материала. Он прекрасно чувствовал себя в воде, кажется, длительное время не портился, и при этом выглядел очень красиво, постоянно переливаясь мириадами причудливых оттенков в тусклом свете, излучаемом глубоководными рыбешками и моллюсками! Интересно, что же это могло бы быть? Какой-то особый вид водорослей, которые каким-то образом обрабатывались, и использовался как основа для пряжи?
   Неожиданно мои размышления прервала проходившая мимо девушка, окруженная свитой пестрых кокеток. Не сказала бы, что ее красота была такой уж разящей, скорее такой эффект производили роскошные одеяния и тончайшие украшения, создающие образ сказочной принцессы! И все же, сама барышня тоже была весьма хороша: стройное тело с манящими формами, длинные светло-лиловые волосы, большие пурпурные глаза и более чем смазливое личико.
   Девушка, а вместе с ней и окружавшие ее подруги (по крайней мере, таковыми они мне показались), прошли мимо меня неспешно, бросая косые, даже злобные взгляды. Жемчужина же компании, так вообще посмотрела на меня, мягко говоря, с крайним неодобрением, даже, можно сказать, опасением. Но стоило ей пройти мимо, и девушки вокруг тут же принялись что-то ей коварно щебетать, от чего ее настроение немного улучшилось.
   - Похоже, слухи уже поползли по дворцу, - печально вздохнул чародей, сочувственно похлопав меня по плечу.
   - Местные сплетницы?
   - В какой-то мере, - пожал плечами мужчина. - Это леди Милера, довольно высокородная особа, которая ввиду своей высокородности, была избрана королем невестой принца Брайна. Несколько недель тому назад она прибыла ко двору, чтоб они с принцем получше узнали друг друга. К тому же, традиции обязывают будущую жену кронпринца заранее влиться в придворную жизнь, чтобы к моменту свадьбы она уже полностью была здесь своей, а не зеленой испуганной девчушкой.
   - И ей не нравится то распоряжение, которое дал король касательно меня и принца? - предположила я.
   - Похоже на то, - печально вздохнул чародей. - Как-никак, у предыдущей обладательницы тела, в котором ты сейчас находишься, далеко не лучшая репутация: жуткая морская ведьма, да еще и знатная распутница...
   - ЧТО?!! - взвыла я.
   - Ну, да, - пожал плечами мужчина. - По слухам, у Зайлы было много любовников из числа разных мутных типов...
   - За что мне все это?! - снова не сдержавшись, всхлипнула я.
   - А кто ж знает, - сочувственно проговорил чародей, поглаживая мои дрожащие плечи.
   Эх, стоило мне узнать что-нибудь новое об этом месте, и я снова приуныла! Интересно, сколько еще раз такое будет происходить со мной, особенно в первое время?
   Как вдруг мои печальные размышления прервал резкий звук, с которым морскую воду с силой разрезали длинные щупальца огромного белого кальмара, мчавшегося прямо на нас! Возможно, после всего, произошедшего со мной за последний день, эти слова прозвучат как-то странно, и даже наивно. Но от такого зрелища я насмерть перепугалась и завизжала, словно дитятко, к которому радостно побежал обниматься клоун Пеннивайз из небезызвестной книжечки Стивена Кинга!
   - Тише-тише! - спохватился чародей, строго глядя на кальмара, который ловко опустился на дно в нескольких метрах от нас. - Брайн, неужели хоть сейчас нельзя было без этой показухи?
   - Вечно ты бурчишь, Клайк, - недовольно закатил глаза светловолосый юноша, соскочивший с седла на спине кальмара.
   - Бурчу, потому что вот из-за тебя девочка испугалась! - еще строже выговорил мужчина, поглаживая плечи все еще истерично орущей меня. - Тебя ведь должны были ввести в курс дела?
   - Да-да, было такое, - согласился юноша, подойдя ближе. - Просто как-то не подумалось, что Малыш может ее напугать.
   - В самом деле, кому бы могло в голову прийти, что боевой кракен, при виде которого даже бывалые солдаты в воду гадят, испугает девушку с поверхности, все еще не отошедшую от шока после того, что с ней случилось!
   - Но ведь Малыш совсем ручной! - проговорил парень с невиннейшим видом, поглаживая склизкое пространство, которое условно можно было назвать лбом кальмара.
   - Брайн!
   - Ладно-ладно, виноват! - нелепо заулыбался юноша, почесав затылок. - Так Клайк... когда она, все-таки, перестанет кричать, а?
   - А это ты у нее самой лучше спроси, - напряженно прошипел чародей.
   Даже в моем теперешнем состоянии я поняла, что парень, как минимум, растерян. Несколько секунд он так и стоял, непонимающе пялясь на меня... а потом неожиданно наклонился и, взяв мою руку, пожал ее, непринужденно сказав:
   - Привет, я Брайн! Будем знакомы!
   От неожиданности я замолчала и замерла. Мой рот, минуту назад испуганно оравший, так и остался по-глупому открытым, но из него больше не вырывалось ни единого звука. Все, что я делала, это смотрела на просто одетого, непринужденно держащегося юношу с лучистыми зелеными глазами, аккуратно подстриженными светлыми волосами, расплывавшимися в воде, и мягкими чертами красивого лица. Юношу, который совершенно бесхитростно мне улыбался, легко, дружелюбно и нежно держа меня за руку.
  
   4. Обитель ведьмы
   - Нет-нет-нет! - запротестовала я, в панике отскочив на несколько метров назад. - Я на эту штуку не сяду!
   - Да успокойся ты! Говорю ж, Малыш абсолютно домашний! - засмеялся Брайн, любовно потрепав кальмара по... да, пускай это место будет лбом.
   - Может и домашний, но меня точно как корм воспринимает!
   - Меня ж не сожрал до сих пор, - пожал плечами принц. - Ладно уж, не бойся! Он правда хороший.
   Видимо желая подтвердить слова Брайна, кальмар дружелюбно хлопнул меня щупальцем по плечу... по крайней мере, мне бы очень хотелось верить, что действительно дружелюбно хлопнул, а не проверял, где мясо нежнее.
   - Вот видишь, ты ему понравилась! - еще шире заулыбался принц, шлепком по лопаткам подтолкнув меня к своему "питомцу".
   - Ага, так понравилась, что прям без приправ сжует.
   - Ладно тебе! Малыш куда добрее и дружелюбнее большинства местных жителей, - вздохнул принц с весьма ощутимым цинизмом... и, вспомнив весь сегодняшний день, я поняла, что он, наверное, не так и далек от истины! По крайней мере, этот кальмар действительно казался куда милее и тех типов, которых я застала при пробуждении, и стражников, и короля, и уж тем более стайки придворных дам. Не считая принца, который пока что производил довольно хорошее впечатление, дружелюбнее кальмара на данный момент казался только Клайк.
   И все же, сесть верхом на эту тентаклю я все равно никак не решалась.
   - Ну, чего ж ты такая трусиха?! - захохотал Брайн, и совершенно неожиданно меня подхватил! А потом, игнорируя все мои истеричные протесты, посадил в седло на спине кальмара! Оказавшись там, я оцепенела от страха. И единственное, что я смогла сделать, это вцепиться в принца мертвой хваткой, как только он сам уселся впереди меня.
   - Так что, поплыли? - улыбнулся Брайн, слегка стукнув ладонью по лобешнику кальмара. И в тот же миг на нем, словно фары, загорелись яркие узоры, пролившие причудливый свет в подводную тьму!
   - Слушай, Брайн, а куда мы вообще плывем? - наконец сообразила поинтересоваться я.
   - Конечно же, к дому Зайлы, - сообщи принц и легко хлопнул поводьями по склизкой шкурке кальмара, после чего тот взметнулся вверх и стрелой помчался вдоль морского дна! Ощущения, признаюсь, были такие, что я просто чудом не грохнулась в обморок! И в то же время, во всем этом было что-то действительно волшебное... хоть я все равно ни на миг не могла перестать бояться!
   - А... зачем? - через силу пискнула я, уткнувшись носом в спину принца и едва ли не сросшись с его курткой.
   - Ну, ведь нужно же осмотреть место происшествия, - непринужденно пожал плечами принц. Так, как будто не сидел сейчас верхом на кальмаре, мчавшемся вдоль морского дна! - К тому же, должна же ты где-то поселиться. И пока этот вопрос не решиться, ты, думаю, некоторое время поживешь в доме Зайлы... если, конечно, мы не обнаружим там чего-то совсем уж опасного.
   - А что, никаких других вариантов нет? - пропищала я на уровне ультразвука. Конечно, я понимала, что бегать вокруг меня никто здесь не будет, и все же, жить в доме той ведьмы, из-за которой я и влипла в эту историю, и которую боялись все местные...
   - Пока что нет, но я постараюсь разобраться со всем поскорее, - честно пообещал принц. - А до того буду приглядывать за тобой. По сути, тебя мне поручили как официальное задание от короля, так что от меня ты теперь вряд ли отделаешься!
   - Слушай, я вот чего не пойму... - пробормотала я, решившись на миг взглянуть на проносящиеся мимо пейзажи... а потом снова спрятав лицо в куртке принца. - Если все так сильно этой Зайлы бояться, то почему меня поручили именно тебе? Или король вообще не переживает за жизнь кронпринца?
   - Просто в моем случае, поводов для опасения на порядок меньше, чем с кем-либо другим.
   - То есть?
   - Я, своего рода, феномен. Меня вообще не берут никакие чары - ни темные, ни светлые. Такие, как я, рождаются очень редко. С одной стороны, это можно считать даром, потому что мне можно не бояться проклятий и прочих дряней. Но вот с другой стороны, никакие целительные, усиливающие или вспомогательные заклятия на меня тоже не подействуют. Тем не менее, когда дело касается темных чародеев, парни вроде меня незаменимы! И наличие такого субъекта особенно актуально в крупном подводном городе, рядом с которым обитала морская ведьма.
   - А откуда эта Зайла здесь вообще взялась? - поинтересовалась я, не отрывая лица от спины Брайна.
   - Оттуда-же, откуда и все морские люди, наделенные колдовской силой, - пояснил парень. - Когда на свет появляется двойня, один из детей обладает либо колдовским даром, либо неуязвимостью для чар - как я. В случае с Зайлой дар был темным, и при этом невероятно сильным. Обычно в таких случаях ребенка просто воспитывают должным образом - так, чтоб у него не возникало желания когда-либо обучаться ему и прибегать к использованию. Но, к сожалению, это не всегда срабатывает. Часто уже обученные темные чародеи выслеживают таких детей и учат их пользоваться своей силой тайком ото всех. Они просто подлавливают момент, ищут червоточинку - то, за что можно зацепиться, чтоб склонить ребенка на скользкую дорожку. А потом, поняв свою силу, поняв, что применяя дар, можно получить желаемое, или отомстить обидчику, стает очень трудно остановиться. Изменения в ребенке редко удается заметить вовремя, и когда это обычно происходит, сделать что-нибудь уже слишком поздно. Чародей к тому времени способен не только пользоваться своей силой, но и защитить себя с ее помощью. Раньше детей с темным даром попросту убивали в младенчестве, но те варварские времена давно прошли. Хотя трудно сказать, выиграли ли мы, или проиграли от своего гуманизма.
   - И то верно, - задумалась я, на миг даже забыв о нашей безумной поездке. - А что же с сестрой этой Зайлы?
   - Она самая обычная девушка, которая живет на отшибе в другом конце города, - ответил принц, мастерски завернув поводья, и направив кальмара направо. - У нее то же лицо, что и у сестры, только расцветка другая - унаследованная от родителей и нетронутая чарами в утробе. И потому ее лица тоже не желают видеть, хоть Кайла, по слухам, довольно приятная девушка. Вроде как она действительно любит свою сестру, хоть и не одобряет выбранный ею путь.
   - Понятно, - прошептала я, а потом, собравшись с духом, таки решилась спросить: - Слушай, Брайн, а у тебя тогда, получается, тоже есть брат-близнец?
   - Не совсем, - как-то холодно проговорил принц, остановив кальмара и спрыгнув с седла на песчаное дно. - В двойнях, наделенных даром, один ребенок - это отражение другого. Своего рода проводник, при рождении передающий ему силу, которой сам лишен. Когда же рождается двойня, в которой один из детей неуязвим для чар, второй появляется на свет мертвым. По сути, его жизнь и становится тем самым щитом, благодаря которому никакая магия не может пробиться ко второму близнецу.
   - Извини, - деликатно прошептала я, потупив взгляд. Смотреть на Брайна, так внезапно помрачневшего, оказалось очень тяжело.
   - Да ничего, - натянуто улыбнулся принц, помогая мне слезть с кальмара. - Ну, давай сходим посмотрим, что там твориться в доме самой грозной морской ведьмы! - добавил он и, подхватив меня под руку, повел ко входу в уже знакомый домик.
   После того, как я покинула его, здесь, в общем, ничего и не изменилось - скорее всего, никто просто не решился передвинуть в нем хотя-бы ракушку.
   Некоторое время я просто наблюдала за Брайном, который внимательно осматривал каждую из трех комнатушек, после чего села на диванчик в небольшой гостиной и устало на него облокотилась. Почему-то именно сейчас я почувствовала сильную слабость.
   - Кажется, на первый взгляд здесь безопасно! - сообщил принц, выйдя ко мне. Услышав его голос, я вздрогнула, выпорхнув из легкой дремоты, и растерянно заморгала. - Ладно, иди в спальню и отдохни немного, - вздохнул парень, потрепав меня по макушке. - Закрой двери перед тем, как ложиться. Если ты проголодалась, то в чулане я нашел немного съестного. Не уверен, что ты сразу смекнешь, как да что в нашей кухне. Но с голоду вроде помереть не должна! Я попробую кое-что разузнать и вернусь к утру. Справишься сама до того?
   - Постараюсь, - неуверенно пробормотала я, пялясь в пол.
   - Не раскисай! Вот увидишь, все наладиться! - тепло улыбнулся Брайн, похлопав меня по плечу, прежде чем покинуть домик и снова оседлать своего кальмара.
   Проводив его взглядом, я незамедлительно последовала его совету и заперла дверь. А потом нашла-таки чулан, в котором лежала сеточка с моллюсками, клетка с двумя крабами, плетеная крытая корзина с тремя рыбешками и банка с какими-то водорослями. Вот только... это все что, нужно есть сырым, или как-то готовить? А если готовить, то как вообще?
   Рассудив, что при таких обстоятельствах безопаснее всего будет сжевать водоросли, я взяла каменную вилку и рискнула бросить себе их в рот. На вкус оказалось вполне неплохо, и скоро в банке не осталось даже кусочка! Сказать, чтоб я так уж набила брюхо, как-то не получалось, но теперь однозначно было немного лучше.
   Рассудив, что все остальное следует оставить завтрашнему дню, я прошла в спальню и улеглась на уже знакомую мне кровать прямо в том же платье, что было на мне весь день. Хоть обычно я и спала только в пижаме, но сил искать что-нибудь переодеться у меня уже попросту не было... да и как-то я побоялась самостоятельно рыться в вещах грозной морской ведьмы.
   Как только я укрылась теплым и приятным на ощупь одеялом, сон моментально захватил меня, и я с удовольствием в него провалилась.
  

Глава 2

Трудности адаптации

   1. Благими намереньями...
   - То есть? - непонимающе икнула я, держа в руках принесенную Брайном газету, напечатанную на материале, очень напоминавшем бумагу, но при этом не размокавшим в воде.
   - Это главная составляющая моего плана, - сообщил принц, излучая оптимизм, как ясное солнышко весенним утром.
   - Статья в газете? - переспросила я.
   - Да. Я воспользовался связями королевской семьи, и вчера весь вечер просидел в редакции, пока эту статью не закончили и не отправили в утренний номер. "Ракушка" - самая ходовая газета в городе. Так что теперь у тебя не должно быть проблем с местными!
   - А ты в этом уверен? - недоверчиво покосилась я, еще раз взглянув на заголовок, сообщавший: "Чудесная перемена Зайлы!".
   - Более чем! - кивнул Брайн. - Здесь вполне доступно расписано, что страшная морская ведьма покинула свое тело и теперь ошивается где-то на суше. Ну, а на ее месте теперь милейшая девушка, которой вообще не следует бояться, и даже больше - искренне рекомендуется с ней подружиться.
   - И ты действительно думаешь, что это мне поможет?
   - Да. Ведь если тебя не будут сторониться, то тебе здесь станет легче! Ты сможешь завести друзей, устроиться на работу, да и вообще жить нормальной, спокойной жизнью.
   - Что-то мне в это слабо вериться, - печально вздохнула я, свернув газету. - Да и вообще, я хочу к себе домой, а не жить здесь, да еще и в теле этой мерзкой тетки!
   - Ну, какая же ты мерзкая тетка? - засмеялся принц. - Ты хоть в зеркало смотрела? Зайла-то, как и ее сестра, знатная красавица!
   - Как будто я об этом, - буркнула я, поймав себя на мысли, что и вправду пока даже не видела своего нового лица в зеркальном отражении.
   - Давай лучше ты перекусишь, и мы отправимся кое-куда, - предложил Брайн. - С кухней ты разобралась?
   - Если честно, то не очень, - призналась я.
   - Тогда идем, покажу! - позвал парень и за руку отвел меня на кухню, где достал из кладовки крабов и старую кастрюлю с крышкой, закрывающейся на клапан. Усадив в нее крабов, Брайн подошел к большому неотесанному валуну и неожиданно повернул ракушку, которая из него торчала. В тот же миг из небольшого отверстия сверху на камне повалили пузырьки воздуха, жар от которого я ощущала, даже стоя в метре от них.
   - Это что еще за... - удивленно охнула я.
   - По морскому дну раскидано немало геотермальных вулканов, из которых выходит жар земной коры, - пояснил принц. - Их мы и используем для приготовления еды и обогрева. В городах обычно действует центральная сеть, но у дома Зайлы, который стоит особняком, отдельный небольшой вулкан.
   Как ни странно, крабы сварились очень быстро. И возможно я просто слишком изголодалась, перебиваясь водорослями, но они показались мне просто удивительными на вкус! Быстро расправившись с лакомством, я поспешила убрать обломки панцирей в мусорный бак.
   - Так что, поплыли в город? - предложил Брайн, беря меня за руку.
   - А... зачем? - с опаской спросила я.
   - Прогуляешься, осмотришься, а заодно и поймешь, что не все так плохо! - жизнерадостно улыбнулся принц и, не дожидаясь ответа, потащил меня к своему кальмару.
  
   - Да уж, ты прав, все действительно не так уж и плохо! - мрачно пробурчала я, идя по улице с явным ощущением, что в меня вот-вот со всех сторон полетят вилы и копья. Сказать, что прохожие смотрели на меня с опаской и недовольством, было бы уж слишком явным искажением действительности!
   - Ничего не понимаю, - задумался Брайн, почесав свою светлую головушку. - Газета ведь уже вышла, и многие должны были к этому времени прочитать статью. А потом еще и передать новость по "сарафанному радио" всем знакомым.
   - Похоже, они ее действительно прочитали, - подметила я, мельком увидев в руках проходящего мимо мужчины ту самую газету. - Вот только не шибко спешат кидаться ко мне с дружескими объятиями. Не удивлюсь, если меня до сих пор не закидали камнями только лишь потому, что рядом идешь ты. А еще - потому, что и сейчас они не до конца уверены в том, что даже если в статье написано правду, то я не могу их как-то проклясть, или сотворить еще какую-то пакость. В общем, Брайн, все плохо. Похоже, либо найдется способ вернуть меня на поверхность, либо мне придется до конца своих дней жить отшельницей в том домике, болтая от тоски с парой проплывающих мимо рыбешек.
   - Будь оптимисткой! - попытался утешить парень. - Я уверен, это просто первая реакция. А когда народец убедиться, что тебя действительно не следует опасаться, все наладиться!
   - Либо меня просто линчуют за заслуги Зайлы, - печально вздохнула я.
  
   Прошатавшись день под шквалом злобных взглядов, которые, вопреки ожиданиям Брайна, так и не стали добрее, мы зашли прикупить чего-нибудь в продуктовую лавку. И зуб даю, если бы не принц, мне бы наверняка подсунули там какую-нибудь ядовитую рыбину! Вдобавок по дороге домой я нашла на юбке своего платья какую-то местную жвачку, очевидно прилепленную к ней чрезмерно смелым и ловким ребенком.
   Деморализованная еще больше, чем утром, я вернулась в домик ведьмы и, распрощавшись с принцем до утра, принялась готовить ужин по оставленным Брайном инструкциям. Естественно, результат моего первого подводного кулинарного опыта был далек от идеала! И все же, это вполне можно было слопать, что я и сделала.
   Не имея больше ни сил, ни вообще желания шевелиться, я уже собралась было ложиться спать, как вдруг вскрикнула, услышав тяжелый стук в массивную дверь!
   Больше всего на свете мне сейчас хотелось верить, что это Брайн зачем-то вернулся. Но я, увы, не тешила себя напрасными иллюзиями. Мы с принцем были знакомы не так уж давно, но у меня не оставалось малейших сомнений в том, что он не может стучать в дверь ВОТ ТАК!
   Единственное, на что меня хватило, это забиться в уголок и тихо-тихо там засесть. У меня была лишь глупая надежда, что незваный гость решит, будто никого нет дома, и уберется восвояси. Но она бесследно рассыпалась, когда очередной удар выбил дверной замок!
   Осматриваясь по сторонам мрачной рожей с бровями, напоминавшими наросты известняка, на пороге стоял высокий мужчина, одетый в грубую жилетку и штаны из толстой, крупной чешуи. Тяжелыми, гулкими шагами он вошел внутрь и направился к двери в спальню, через которую я с опаской поглядывала на него из уголка.
   - Зайлочка! Выходи, я пришел, как и договаривались!
   Услышав эти слова, сказанные грубым гортанным голосом, я едва удержалась от испуганного всхлипа... да и то, наверное, просто потому, что каждая моя чешуйка оцепенела от страха. Так значит, эта мерзкая ведьма мало того, что забрала мое тело, так еще и подготовила мне замечательный сюрприз в виде этого парня?!
   - Я так соскучился, радость моя! - хохотнул мужчина, тем временем проходя в домик и сбрасывая жилетку, под которой оказался мускулистый, покрытый шрамами бледный торс.
   Его голос звучал как-то странно. Так, как звучат голоса людей, набравшихся достаточно, чтоб буянить, но недостаточно, чтоб неуклюже уснуть мордой в салате. И для меня это, похоже, было хуже всего!
   - О, вот ты где! - неожиданно радостно прохрипел мужчина, заметив меня! В этот миг я, не выдержав, завизжала на все горло!
   А тип, еще шире заулыбавшись, направился ко мне. Вот тут-то я, наконец, разглядела его зубы, напоминавшие оскал акулы, и треугольный плавник на спине!
   Вскочив на ноги, я напрасно попыталась увернуться и выбежать через входную дверь - меня тут же перехватили и, грубо сжав плечи, придавили к дверному косяку!
   - Зайлочка, куда это ты намылилась? - хмыкнул тип, прижимаясь ко мне своей массивной тушей с такой силой, что казалось, он меня сейчас просто раздавит! - У нас же был уговор. Я ведь достал тебе Поющую жемчужину, правда? А это, сама знаешь, было нелегко. Меня самого чуть наизнанку не вывернуло! Так что и ты свою часть сделки теперь выполняй, и мне как-то до фени, что я не в твоем вкусе, - заржал мужчина, резко разорвав на мне платье!
   - Отпусти меня! - проплакала я, безнадежно пытаясь пошевелиться.
   - Чего?! - еще громче заржал тип. - Отпустить? Ты никак потерялась, милашка! Мы договаривались? Вот и не лялякай тут.
   - Я с тобой ни о чем не договаривалась! - простонала я, из последних сил уклоняясь от грубого поцелуя, который переместился на мою шею. - Я не Зайла! Ее можешь искать на суше!
   - Чего?
   - Она украла мое тело! Об этом даже сегодня в "Ракушке" писали! Я вообще ни причем в ваших делах!
   - Да засунь ты эту "Ракушку" себе поглубже! Мне как-то без разницы! - сообщил тип, залившись новой волной смеха, прежде чем с силой швырнуть меня на кровать.
   Закричав с новой силой, я отчаянно попыталась оттолкнуть нависшего надо мной мужчину, но моих сил не хватило даже для того, чтоб заставить его хотя-бы пошевелиться. Довольно ухмыляясь, он пригвоздил меня к простыням жесткой пятерней, грубо ухватившейся за мою грудь, а второй рукой принялся торопливо расстегивать штаны... как вдруг из его живота вырвалось лезвие клинка! В тот же миг мое лицо накрыло облако крови, выливающейся в воду из смертельной раны.
   Дрожа мелкой дрожью, я наблюдала за тем, как массивная туша отлетела от меня, соскользнула с клинка, проплыла по воде и, тяжело ударившись об стену, упала на пол. И лишь потом я решилась посмотреть на Брайна, прячущего меч в ножны с холодным, резким и решительным блеском в глазах. Этот человек, смотревший на меня сейчас... он был так не похож на того веселого, добродушного, беспечного парня, с которым я провела последние два дня! Передо мной сейчас действительно был Брайн, или, может, кто-нибудь другой? Например, тот самый его брат-близнец?
   Все произошло очень быстро. Схватив одеяло, юноша накинул его мне на плечи и, прижав меня к себе, тихо-тихо прошептал:
   - Прости, Ира. Я больше не оставлю тебя одну. Никогда.
   Оцепенение, сковывавшее меня, разбилось вдребезги. Задрожав, я заплакала, отчаянно прижимаясь к Брайну и жадно слушая частое биение его сердца.
  
   2. Раз неловкость, два неловкость!..
   - Проклятье, не думал, что не сводить с нее глаз тебе придется вот так буквально. И все же, Брайн... нужно было быть полным идиотом, чтоб оставлять эту девочку ночевать одну в доме Зайлы! - прошипел Клайк, прожигая принца взглядом. - Ты хоть представляешь, что было бы, не забудь ты у нее эту свою связку ключей, за которой очень вовремя пришлось возвращаться?!
   Сам юноша ничего не говорил. Просто неподвижно стоял, сжимая кулаки. Я же тем временем сидела на диване в кабинете главного придворного чародея. И как раз сейчас, когда шок от произошедшего начал немного меня попускать, я осознала, что все еще завернута в одно только одеяло! То самое, которое Брайн накинул на меня, и в котором привез во дворец! К счастью, в такой поздний час почти все уже отдыхали, так что заметили меня всего несколько стражников, да и то мельком, так что не факт, что они что-то поняли касательно моего "наряда". Тем не менее, этого было вполне достаточно, чтоб я залилась краской до кончиков плавников и смущенно сжалась в комочек, плотнее запахивая одеяло.
   - Так что ты намереваешься делать теперь? - строго поинтересовался Клайк.
   - Если исключить домик Зайлы, ей сейчас некуда пойти, - все же, заговорил принц. - Оставлять ее жить в квартире спального района нельзя. Местные все еще не собираются принимать ее, так что могут навредить, если она поселится среди них.
   - И что ты предлагаешь?
   - Она будет жить со мной, - неожиданно сообщил Брайн.
   - Что?!! - вскрикнула я синхронно с Клайком. Притом я от удивления даже выпустила на миг одеяло из рук, и оно предательски взлетело, подхваченное взбаламученной мною же водой! Прошли всего пара секунд, прежде чем мне удалось снова схватиться за него дрожащими пальцами и завернуться. Но этих секунд вполне хватило, чтоб Клайк разглядел, в каком я здесь виде сижу!
   - Брайн, ты что, вконец рехнулся? - напряженно спросил чародей, глядя на принца изрядно дергающимся глазом.
   - Просто она была напугана! А я как-то не подумал о том, чтоб искать ей одежду взамен той, что разорвал напавший на нее тип! - замахал руками парень, похоже и сам понимая всю олигофреничность своего оправдания.
   Некоторое время Клайк стоял на месте с закрытыми глазами, в то время как его губы отчаянно шептали цифры от одного до десяти. А потом, тяжко вздохнув, мужчина проговорил:
   - Значит так, вы оба сидите здесь, а я схожу, попробую раздобыть какую-нибудь женскую одежду нужного размера. А потом мы продолжим этот разговор.
   Пока я продолжала смущенно кутаться в одеяло и скулить, словно побитый щенок, Брайн по-солдатски кивнул, и Клайк поспешил покинуть кабинет. Таким образом, мы с принцем остались наедине, и между нами возникла, мягко говоря, неловкая пауза.
   - Да уж, как-то немножко неудобно получилось, - наконец захихикал принц, почесав затылок.
   Действительно. Совсем, ну капельку, немножечко неудобно!
   - Ир, ну не обижайся... - проговорил Брайн, деликатно потянувшись, чтоб похлопать меня по плечу. Но, видимо, ко мне начало приходить осознание того, что все это время я была и в его объятьях, и у него на руках, в одном только одеяле, да в тонком нижнем белье. Белье, которое эта проклятая ведьма себе, чтоб ей неладно, подбирала такое развратное, что еще не известно, как хуже - без него, или в нем!
   - Я не обижаюсь! - подскочила я, словно ужаленная.
   - Точно? - переспросил парень, таки дотронувшись до моего плеча, от чего я ощутила, как на моем лице краска проступает даже сквозь чешую.
   - Да, точно! - взвизгнула я и испуганно подскочила. Может я запаниковала, а может, просто слишком резко дернула рукой, но все еще не взятое под контроль умение раскрывать плавники неожиданно решило о себе напомнить! И как только тот, что на правой руке, выскочил и напряженно затрепетал под напором воды, я потеряла равновесие и неуклюже завалилась на бок, выронив одеяло!
   - Осторожнее же! - воскликнул Брайн, подхватывая меня. Не знаю, думал ли он вообще в этот момент головой... но вне зависимости от ответа на этот вопрос, легче мне не стало! Забрыкавшись, я попыталась оттолкнуть его, но то ли принц не понял намека, то ли и сам растерялся, но только сильнее меня обнял. Я же, в свою очередь, еще активнее задергалась, и в результате мы оба грохнулись на диван!
   Да, даже сейчас, даже при таких обстоятельствах ситуация могла стать еще хуже. На пример, если бы в этот момент скрипнула дверь, и вошел Клайк. Однако, как показала практика, и это был не худший вариант! Потому что дверь действительно скрипнула. Вот только когда мы оба, замерев, перевели на нее взгляд, то увидели в приоткрывшемся дверном проеме никак не чародея, а хитрое смазливое личико придворной дамы! Возможно, одной из тех, кто встретились мне в первый день пребывания здесь, а может вообще совершенно другой - не сказала бы, что я тогда успела запомнить чьи-то лица. Но о том, кто такая я, и уж тем более - кто такой Брайн, особа, безусловно, была осведомлена!
   Прошло всего несколько секунд, на протяжении которых дама с роскошными коралловыми волосами рассматривала принца, лежащего сверху на мне и, чтоб его, схватившегося в падении за мою ничем не прикрытую грудь. А потом, ничего не говоря, с абсолютным покер-фейсом, закрыла дверь.
   - Как-то немножко неудобно получилось, - кашлянул Брайн, все так же пялясь на закрывшуюся дверь.
   - А не многовато ли этих "неудобно получилось" на один вечер?! - завизжала я, отдаленно понимая, что если это вообще физически возможно, то чешуя на моем лице уже успела перекраситься с бледно-лилового в насыщенный пунцовый.
   Видимо, до принца, наконец, что-то начало доходить, потому что он, слава морским огурцам, сначала растерянно уставился на свою руку, все еще сжимавшую мою грудь, а потом - таки додумался ее испуганно убрать. Чтоб в следующий миг, залившись краской, отскочить от меня на метр и, хвала небесам, отвернуться, пока я снова не завернусь в одеяло, неторопливо опускавшееся на дно неподалеку!
   Едва я успела снова сесть на диван, как дверь открылась, но на этот раз вошел Клайк, державший в руках сверток с одеждой. И готова поспорить на что угодно, при виде нас это выражение на его лице выражало единственную мысль: чем это вы, ребятки, здесь таким занимались?! Однако ему, к счастью, хватило такта просто помолчать, кашлянув в кулак, положить сверток с одеждой передо мной и, схватив Брайна за руку, вытащить его следом за собой из комнаты.
   Как только за ними закрылась дверь, я набросилась на сверток, как изголодавшийся кот на отборную вырезку, приготовленную в соусе из валерьянки! В нем оказалось не вычурное, но при этом очень красивое платье из переливчатой фиолетовой ткани с декорированным жемчужинками лифом. К счастью, с размером Клайк угадал, и оно село на меня, как влитое.
   Почувствовав на своем теле одежду, я вздохнула с облегчением, несколько секунд просидела на диване, пытаясь успокоить сердцебиение, а после позвала Клайка.
   - Тебе идет, - улыбнулся чародей, войдя в комнату следом за принцем. И черт, с поправкой на то, в каком виде они оба уже успели меня лицезреть, лучше бы ему было сейчас просто промолчать!
   - Так что, вернемся к нашим рапанам? - неловко хихикнул Брайн, опасливо сев на другой конец моего диванчика.
   - Пожалуй, - вздохнул Клайк. - Итак... что ты там нес о том, что она будет жить с тобой? - поинтересовался чародей, строго вздернув бровь, в то время, как я снова подскочила, будто села на морского ежа.
   - По-моему, это вполне неплохой выход из сложившейся ситуации! - улыбнулся принц, излучая какой-то подозрительный оптимизм. - У меня в покоях шесть комнат, и три из них - почему-то спальни. В одной из них Ира вполне могла бы поселиться на некоторое время. Так и она будет в безопасности, и я смогу приглядывать за ней буквально круглые сутки!
   - Так вот, значит, как ты решил за мной приглядывать?! - возмущенно закричала я, наконец, обретя дар речи.
   - О чем ты? - обескураженно переспросил парень.
   - О том, Ваше Высочество, что лично меня поражает либо ваша бестактность, либо ваше бесстыдство, - злобно прошипел чародей, нависнув над принцем грозной тучей.
   - Да нет, Клайк, ты не так понял! - замахал руками Брайн. - Я без всяких задних мыслей, ты что! Ты ведь меня знаешь!
   - Тем не менее, думаю, мне не следует лишний раз напоминать, что при таком раскладе поползут слухи. И заденут они, скорее, ее, чем тебя, - выпалил мужчина.
   - Я никому не позволю причинить ей вред, - проговорил Брайн неожиданно серьезно. С тем самым решительным блеском, который был так похож на тот, что я видела в домике Зайлы несколько часов тому назад. Похоже, Клайка этот тон и этот взгляд поразили ничуть не меньше, чем меня. Потому что через минуту я снова услышала голос чародея - на этот раз более спокойный.
   - Что ж, в таком случае, хорошо. Но не забывай: если ты намерен действовать таким образом, то все, что может с ней случиться - это полностью твоя ответственность.
   - Я понимаю это, - кивнул Брайн все тем же тоном. - И с ней ничего не случиться. Я защищу ее ото всех.
   - Смотри не переоцени свои силы, - печально вдохнул чародей, в то время как Брайн молча взял меня за руку и вывел из кабинета.
  
   3. Королевская берлога
   Идя в покои Брайна, я рассчитывала увидеть полнейший хаос на каждом сантиметре. Потому немало удивилась, когда мои глазам открылись опрятнейшие комнатки, в которых, казалось, каждая ракушка была расставлена с небывалой щепетильностью! Сначала я подумала было, что все это - просто дело рук горничных, спешащих навести порядок каждый раз, как принц покидает свою обитель. Но когда я увидела, с какой тщательностью парень вешает свою куртку на строго отведенное место в шкафу, достает с третьей полочки слева сменную одежду, а потом, переодевшись в соседней комнате, аккуратненько складывает вещи в корзину для стирки, сомнений не осталось: принц Брайн действительно был абсолютным педантом и чистоплюем! Так что я просто молча переобулась в предложенные мне тапочки и решила не делать лишних телодвижений.
   - У меня две свободные спальни. Выбирай ту, которая на тебя смотрит, - улыбнулся юноша. - Кроме того, в твоем распоряжении гостиная, кабинет с моей личной библиотекой, и комната отдыха. Чувствуй себя как дома!
   - Спасибо, - смущенно пискнула я, пялясь на три плавающие под потолком пестрые "рыбешки-люстры", вокруг которых были рассажены светящиеся актинии.
   - Ну, в общем, вечерок был насыщенный, да и уже поздно, так что давай-ка пойдем спать. Можешь взять у меня в шкафу какую-нибудь запасную пижаму на первое время, а завтра мы уже сходим и, наконец, купим чего-нибудь для тебя, - неловко проговорил Брайн, спехом заворачивая в свою спальню.
   Оставшись в гостиной одна, я несколько секунд посидела на месте, а потом решилась подойти к шкафу. Искать там себе пижаму мне было вдвойне неудобно. Не только потому, что приходилось копаться в вещах парня, с которым я только недавно познакомилась, зато уже успела так бурно провести время! Не только потому, что этот парень был местным принцем. И даже не из-за того, что теперь я ночевала в его покоях, и взбреди ему что в голову - буду совершенно беззащитна!
   Просто мне было действительно страшно передвинуть лишнюю пылинку в шкафу такого педанта.
   Найдя взглядом на полочке то, что должно было бы быть пижамой, а осторожно-осторожно извлекла это из шкафа. И прежде чем закрыть дверцу, поправила все остальные вещи так, чтоб часом не оставить лишней складочки, которая могла бы вызвать взрыв ярости и обвинение меня в том, что я, такая неблагодарная засранка, устроила бардак в жилище парня, столь любезно меня приютившего.
   Запихнув пижаму подмышку, я поспешила скрыться в первой попавшейся двери свободной спальни, которая оказалась выполнена в приятных сине-зеленых оттенках. Небольшое окно, выводившее в тускло освещенный анемонами двор, прикрывали легкие светлые шторы. У стены были расставлены большой синий комод, декорированный ракушками, пара тумбочек, кресло и стол с удобным с виду стулом. В центре же комнаты, как ни странно, стояла большая мягкая кровать с балдахином цвета морской волны.
   Но что меня по-настоящему испугало (хоть на самом деле было вполне естественно) - двери никак не запиралась изнутри!
   Моля все возможные высшие силы о том, чтоб Брайну не вздумалось зайти сюда в эти минуты, я спешно переоделась в удобную пижаму и, сложив платье в комод, юркнула под одеяло. А потом встала, чтоб дернуть за шнурок, закрывший "рыбью люстру" плотным колпаком. Теперь комната погрузилась в почти полную тьму, только блеклый свет морских анемонов со двора слабо пробивался, подсвечивая шторы. И хоть все было идеально, хоть я устала, лежала в мягкой постели, а на мне была приятная на ощупь пижама, заснуть никак не получалось.
   И тут в мою не заснувшую вовремя голову ударила новая мысль, сделавшая сон невозможным в принципе: я ведь сейчас лежу в пижаме Брайна! В той самой пижаме, которую он, наверное, ни один раз надевал, ложась спать! От такого простого осознания, казалось бы, очевидного факта, каждая чешуйка моей кожи снова вспыхнула.
   Моей первой реакцией было немедленно сбросить ее с себя, и спать хоть в том самом платье! Я даже ухватилась было за полы футболки, чтоб стянуть ее... но замерла, судорожно сжимая ее пальцами. Просто она была такой теплой, приятной и успокаивающей. Так трепетно обнимала тело, расслабляла и попросту забирала все тревоги. Почему-то в памяти снова всплыл тот момент, когда Брайн накинул на мои плечи одеяло и заключил в объятия.
   "Я больше не оставлю тебя одну. Никогда".
   Мы ведь с ним почти незнакомы. Почему же я так безоговорочно доверяю ему? Почему мне, несмотря на весь страх, который я тогда испытывала, так хорошо от этих воспоминаний? Я, что ли, совсем глупая? Ведь даже эта кровать, на которой я лежу... интересно, сколько фавориточек принца уже на ней перевалялось?
   По непонятным причинам одной этой мысли мне стало достаточно, чтоб едва ли не расплакаться. Брайн, конечно, с виду не похож на дамского угодника... но я что, в самом деле строю для себя какие-то иллюзии касательно того, что он регулярно кувыркается в своих гостевых спальнях с придворными красотками?!
   Неожиданно прозвучал деликатный стук в дверь и я, встрепенувшись, накрылась одеялом с головой, свернувшись под ним калачиком.
   - Ир, ты не спишь? - прозвучал голос Брайна за секунду до того, как дверь осторожно открылась.
   Ну вот, как я и думала! Задрожав, я сильнее прижала к себе одеяло. Видимо заметив копошение под ним, парень подошел к кровати и медленно приподнял его над моей головой.
   - Что случилось? - обеспокоенно спросил Брайн, видимо заметив, что с моим выражением лица что-то не так. - Ира, тебе приснился кошмар?
   - Нет! - неожиданно грубо ответила я, пряча лицо в подушку. - Я вообще еще не спала!
   - А... ну да, я тоже, как-то не спиться почему-то, - неловко хихикнул принц, почесав затылок.
   - И ты пришел ко мне, чтоб получить свою порцию "успокоительного" перед сном?! - прошипела я, глубже зарываясь носом в постельное белье.
   - Чего? - непонимающе икнул Брайн.
   - Как будто я не понимаю, с какой целью ты водишь девушек ночевать в эти спальни! - выпалила я, сама прекрасно осознавая, что говорить всего этого ой как не стоит! Но меня, к сожалению, понесло.
   - Ир, ты, наверное, каких-то не тех моллюсков сегодня съела... - сбиваясь, проговорил юноша. - Не знаю, чем и как я вызвал у тебя подобные мысли...
   - Да ладно! - возмущенно вскочила я и попыталась заглянуть ему в глаза, но в тот же миг, прямо так, сидя, накрыла свою голову одеялом. - За сегодняшний день ты уже дважды видел меня без одежды, и даже успел облапать! Как будто мне того громилы было мало! И чего тебе твоих придворных дам не хватало, что ты полез к девушке, которая еще даже ни с кем не целовалась... если, конечно, не считать того момента, когда Зайла воровала мое тело!..
   - Эй-эй! Стой! Полегче! - затараторил Брайн и, деликатно сняв одеяло с моей головы, замахал руками. - Мне действительно очень жаль, что сегодня с тобой так получилось! И мне, в самом деле, очень стыдно за то, что я... ну, ты поняла, - буркнул принц и, покраснев гуще кораллов, отвел взгляд. - Да и вообще, с чего ты решила, будто я тех расфуфыренных куриц к себе вожу?! Мне такое в принципе не интересно! Насмотрелся уже до тошноты на папочку, лапающего косяки фавориток, и желания превращаться в нечто подобное как-то не возникло. Так что, в общем, не думай обо мне плохо, пожалуйста. И знай, я никогда ни за что тебя не обижу.
   Осознание того, какой же бред я только что несла, ударило по мне так сильно, что я не выдержала и снова накрыла свою голову одеялом!
   - Ир? - позвал Брайн, приподняв мой импровизированный колпак, чтоб посмотреть мне в лицо. Решившись открыть зажмуренные глаза и взглянуть на принца, я поняла, что он и сам до сих пор краснее вареного рака. - Ну, не сердись на меня, а?
   - Ладно, не буду, - смущенно буркнула я и плюхнулась на кровать, спрятав под подушку голову, кажется, пунцовую до кончиков похожих на раковины ушей!
  
   4. Плавник к плавнику
   Как и ожидалось, к утру известие о "новой любовнице принца" стало главной темой придворных перешептываний! По крайней мере, мне так почему-то показалось, судя по реакции барышень на нас с Брайном каждый раз, когда мы проходили неподалеку от вычурных компаний. Когда же я увидела в одной из таких кучек шептунов ту самую даму, весьма не вовремя вошедшую вчера в кабинет Клайка, остатки сомнений развеялись, словно пепел надежд на ураганном ветру.
   Но мне, похоже, следует уже понять, что ни при каких обстоятельствах не стоит думать, будто хуже быть не может! Наверное, чуть ли не сама вселенная собственной персоной решила доказать мне: каждый раз, когда я допущу такую мысль, она обязательно даст мне понять, что это ошибка! Вот и сейчас мне захотелось провалиться сквозь морское дно еще больше, потому что к нам, отделившись от своих подружек, спокойным, слегка неуверенным шагом направилась та самая леди Милера!
   Сжавшись от смущения, я очень хотела спрятаться за спину Брайна, а лучше - за вон тот декоративный коралл на клумбе, где я заметила прикрытое морскими анемонами уютное углубление, в которое как раз должна была поместиться. Но поступить вот так у меня не вышло: то ли потому, что решила не быть совсем уж тряпкой, то ли потому, что просто слишком оцепенела от неловкости и могла только нервно переминать пальцы за спиной.
   - О, привет, Милера! - радостно улыбнулся Брайн, когда девушка грациозно подошла к нам.
   - Доброе утро, - вежливо проговорила она, изящно кивнув в знак приветствия.
   И совершенно случайно я заметила краем глаза тех самых дам, от которых она отделилась... возможно, мне просто показалось, но у меня сложилось явное впечатление, что они едва заметно перешептывались, подленько улыбаясь. Это же что получается, над этой девушкой посмеиваются ее собственные подруги? Если так, то остается ей только посочувствовать. Попала же она в компанию подводных гадюк...
   - Слышала о вашем новом задании, - наконец решилась сказать Милера, бросив на меня косой взгляд.
   - Наверное, эта тема сейчас у всех на слуху? - вздохнул парень.
   - И то верно. Все же, когда фавориткой кронпринца становится та самая Зайла...
   - Милера! - раздраженно протянул Брайн, закатив глаза. - Ну, хоть ты можешь без этого, а? Мало того, что у меня уже сил нет от твоего официального "выканья", так еще и начала подхватывать всякую ерунду за теми своими подружками?
   - Простите, Ваше Высочество... Брайн, - деликатно поправила себя девушка. - Не думай, что я тебя осуждаю. Я вполне лояльно отношусь к подобным...
   - Милера! - еще строже протянул парень. - Во-первых, Зайлы здесь больше нет. Во-вторых, такие разговорчики очень расстраивают Иру, а она вчера и так много натерпелась. Поэтому давай хоть ты не будешь лишний раз ее обижать. И да, она действительно очень хорошая! - добродушно добавил Брайн, похлопав свою невесту по плечу.
   Похоже, хоть принц и требовал от Милеры непринужденного общения "на короткой ноге", сама она никак не могла преодолеть то ли официоз собственной персоны, то ли традиции и правила, которые ей, наверное, вталкивали в голову с рождения. Что бы там ни было, на один факт это никак не влияло: "Ребята, давайте жить дружно!" от нашего Кота Леопольда, очевидно, не шибко расположило ее ко мне.
   - Какие у вас планы на сегодня? - поинтересовалась девушка, видимо желая одновременно сменить тему и спрятать смущение.
   - Да вот хотим сходить прикупить для Иры каких-нибудь вещичек. А то ведь своего у нее здесь ничего нет, а носить вещи Зайлы ей, по понятным причинам, не сильно хочется, - пояснил парень.
   - Ясно. Тогда буду с интересом ждать ваших новых нарядов, - сдержано кивнула девушка. - Вы уже определились с домами мод, в которых закажете одеяния?
   - Да мне бы чего попроще! - неловко захихикала я, нелепо махая руками. - Парочки каких-нибудь удобных платьев да юбок вполне хватит!
   - И все же, я бы настоятельно рекомендовала вам, даже при такой позиции, обзавестись парадными нарядами, - вздохнула Милера, пытаясь скрыть то ли удивление, то ли просто презрение. - Даже если вы предпочитаете простую и удобную одежду, появляться в ней на официальных мероприятиях - дурной тон.
   - Разве меня могут позвать на какие-то официальные мероприятия? - оторопела я.
   - Все может быть, все может быть, - пожала плечами девушка, попытавшись выдавить что-то вроде коварной улыбки, которая получилась довольно неуклюжей. - Тем более что церемония уже не за горами. И ваше присутствие на ней наверняка будет обязательным, если Брайн действительно должен внимательно за вами следить, куда бы вы ни пошли.
   - Ну, раз вы так говорите... - замялась я, теряясь в догадках, о какой такой церемонии идет речь. Неужели свадебной?! Но ведь Клайк ничего не говорил мне о том, что свадьба уже скоро! По-моему, даже наоборот сказал, что Милера прибыла ко двору не так давно, и ей предстоит провести тут значительное время. Что же тогда она имеет ввиду?
   - Думаю, разберемся! - улыбнулся Брайн. - Спасибо за совет, обязательно нужно будет заказать для Иры пару-тройку парадных нарядов. В общем, я рад, что вы вроде как поладили! - открыто засмеялся принц. Интересно, он это что, издевается, или действительно не видит, что меня так и мечтают познакомить с гарпуном?
   - В таком случае, удачного вам дня, - кивнула Милера, не в силах сдержать то самое выражение на лице, которое обычно бывает, если в рот тебе, вместе с куском рыбешки, случайно попадает забытый в ее брюхе желчный пузырь.
   - И тебе хорошо провести время, - ответил принц, весело помахав на прощанье. Кажется, девушка хотела напоследок что-то сделать - то ли обнять его, то ли взять под руку... в общем, совершить некое телодвижение, которое, безусловно, показало бы, как сильно она меня превосходит в отношении прав на Брайна. Скорее всего, именно этот жест и должен был стать основной причиной того, что она решилась к нам сейчас подойти. Вот только по каким-то личным причинам Милера этого так и не сделала.
   - Не обращай внимание на эту ее вычурность, на самом деле она совсем неплохая, - тихо проговорил принц, когда девушка снова примкнула к своей компании, кстати, принявшей ее с выражением лица "Во как ты той базарной бабе задала!". - Просто ей с детства родители забивали голову всякой ерундой. Но ей и самой из-за всего этого на самом деле неуютно.
   - Да, что-то такое чувствуется, - неуверенно пробормотала я. - Кстати, а почему ты не такой, как она? - встрепенулась я. - Ведь тебя же, по идее, должны были еще строже воспитывать.
   - Как тебе сказать, так получилось! - хохотнул принц. - Сколько мне не вбивали в голову всю эту хрень, я все равно сбегал по ночам в библиотеку и читал романы про веселые приключения. Может именно из-за них у меня и развилось полное отторжение всей этой искусственной дряни, которой мне пытались промыть мозги. Мне, наверное, просто повезло попасть в секцию, где было много веселых и искренних книг. После них было вдвойне противно смотреть на лица, которые улыбались, глядя тебе в глаза, а за спиной немедленно бросались перемывать косточки, - заговорил он неожиданно серьезным, даже немного печальным тоном. - Притом стоило кому-нибудь из их компании отвернуться точно так же, и он сам моментально становился предметом для бурных обсуждений. А еще противно было наблюдать за отцом, который, сколько я себя помню, официально выказывал скорбь по матери, умершей при родах первенца, оказавшегося неуязвимой для чар двойней. Но при этом не брезговал развлекаться со всеми придворными дамами, до которых вообще мог дотянуться плавниками. И не менее противными мне казались попытки завязать себя вычурным узлом так, чтоб нос был вздернут повыше, и проходящие мимо тебя пали ниц при виде твоего великолепия. А еще, естественно, фальшиво скрывая зависть, если их собственный нос при замере оказывался вздернут немного ниже. Отец, конечно, пытался бороться со мной, но, в конце концов, сдался, потому что во всем остальном я был идеальным сыном, более чем оправдывающим его ожидания как наследник престола: прилежно учился, давал всем форы на тренировках, свободно справлялся с заданиями любой сложности, которые он мне поручал. В общем, с отцом мы довольно хороших отношениях. Видимо взвесив все за и против, он позволил мне быть таким, каким я хочу - может даже в надежде, что я это однажды перерасту и стану таким же, как он. Но в то же время четко дал мне понять, что некоторые вещи находятся под его полным деспотичным контролем, и решения в этих вопросах принимаются им единолично, без всяких возражений. Ладно, пойдем уже, а то так до вечера простоим на месте и ничего за день не сделаем! - внезапно засмеялся принц своим привычным непринужденным голосом. Прежде чем я успела что-либо понять, Брайн схватив меня за руку, и легкой походкой поспешил к выходу с территории дворца, где я уже узрела ожидавшего нас Малыша.
  
   5. Слишком джентльмен
   - Думаю, вот сейчас уже действительно хватит, - смущенно проговорила я, выходя из примерочной в легком платье цвета морской волны.
   - Ну ладно, берем еще вот это, и все, - согласился принц.
   - Блин, просто и ты пойми, мне как-то неудобно, что мне оплачивают новый гардероб, и все такое, - замялась я. - Уж лучше я потом устроюсь на какую-нибудь работу и сама куплю все необходимое.
   - Вот только не забывай, что с этим у тебя пока что будут проблемы, - вздохнул Брайн, подойдя ко мне, чтоб лучше рассмотреть платье. - Сама ведь видишь, что местные в данный момент не шибко к тебе расположены. Так что сомневаюсь, что тебя возьмут куда-нибудь работать, пока все это не утрясется. В общем, не заморачивайся по этому поводу. В конце концов, ты во всей этой ситуации просто жертва, так что считай свое содержание обязанностью, которую взяла на себя королевская казна.
   - Все равно мне неприятно быть нахлебницей, - буркнула я, отводя взгляд. - Так что давай, хотя-бы, без излишеств. Того, что мы уже сегодня купили из одежды, мне более чем хватит.
   - Ладно, с повседневной одеждой закончили, - согласился Брайн. - А теперь зайдем в ближайшее ателье, шьющее для двора, и закажем тебе парадные наряды. Милера была права, они тебе действительно понадобятся.
   Застонав, я позволила Брайну расплатиться на кассе с денег, выделенных казной на мое обустройство, и вышла вместе с ним из магазина прямо в том же платье, которое только что мерила. Остальные же вещи парень распорядился отправить во дворец курьером, так что мы спокойно двинулись дальше без массивного тюка.
   И все же, хоть одежда, купленная за сегодня, действительно была очень красивой при всей своей простоте, мне было крайне неловко ее принимать. А больше всего неловкости я ощущала из-за того, что платил как раз Брайн! Пусть это и были не его личные деньги, а выделенные казначеем средства для выполнения задания, главный смущающий фактор оставался: за меня расплачивался парень. Подобное в моем восприятии просто само по себе к чему-то обязывало! Лично я никогда и ни за что не позволяла покупать для себя что-либо мужчинам, которые не являлись моими родственниками. Потому что потом от тебя всегда могли потребовать чего-то взамен. Если же учесть, что я сейчас жила в покоях принца, буквально спала в нескольких метрах от него, и он когда угодно мог, несмотря на свои заверения, сделать со мной что-то, или даже просто подглядывать за мной через какую-то тайную щелочку в стене!.. Все это было для меня слишком. Так что при всем желании я не могла избавиться от ощущения, что сегодня ночью ко мне будут приставать, дабы я "хорошенько поблагодарила" за подаренные вещи. А перспектива приобретения парадных одеяний так вообще звучала для меня, словно контракт на работу в районе красных фонарей!
   Все, что мне оставалось - это молча радоваться хотя-бы тому, что в магазин нижнего белья Брайн со мной тактично не пошел. А еще верить, что это не потому, что он надеялся, будто я там подготовлю ему какой-то сюрприз!
   Когда мы, наконец, переплыли порог выбранного Брайном ателье, ко всему набору моих эмоций добавились еще две. Первая - это то самое чувство, которое бывает у бедной девочки из трущоб, которая случайно зашла в дорогую кондитерскую лавку. Вторая - искренний восторг, когда я увидела декор некоторых нарядов, вывешенных для демонстрации.
   - Что, нравится? - поинтересовался Брайн, глядя на то, как я пристально рассматривала висящее на манекене роскошное платье, декорированное вышивкой и плетением из бисера. Собственно, как раз последнее я и изучала.
   - Интересно, а работники этого заведения не могут случайно нарисовать мне схему этого плетения? - спросила я, не в силах оторваться от причудливых элементов.
   - Так ты тоже таким занимаешься? - с интересом спросил принц.
   - Я вообще обожаю всякое рукоделие, а плести из бисера - так и вовсе до жути! - улыбнулась я, в приступе восхищения даже временно забыв о своем бесконечном смущении. - В школе мои работы постоянно отправляли на городские конкурсы и всякие выставки детского творчества.
   - Ухты, тогда обязательно сделай что-нибудь и для меня, - попросил Брайн.
   - Да не вопрос! - согласилась я. - Как будет время - расскажешь, чего хочешь, и я тебе это смастерю.
   - Кстати, я вот только что сообразил... - неловко засмеялся принц, почесав затылок. - А ведь ты так ничего и не рассказала о своих увлечениях, и всем таком.
   - В самом деле, - вздохнула я, наконец, заставив себя отойти от наряда. - Правда вот, не знаю даже, что рассказать...
   - Ну, для начала - чем ты занималась.
   - На самом деле ничем особенным, была обычной студенткой-переводчицей, которая только закончила третий курс... - заговорила я и заметила, что Брайн, похоже, понимает меня очень и очень приблизительно. Осознание сего факта еще больше меня смутило, и я стушевалась. - Ладно, все равно это сейчас неважно, - отмахнулась я. И прежде, чем принц успел что-то сказать, к нам вышла элегантная женщина средних лет.
   - Ох, простите, Ваше Высочество, сегодня день просто безумный, мы так закрутились, что даже не заметили, как вы вошли! - проговорила она, присев перед Брайном в изящном реверансе... и, похоже, полностью игнорируя мое присутствие. Если, конечно, не считать косого взгляда, который ей практически удалось скрыть.
   - Ничего страшного, Матея! - заверил Брайн. - Для вас тут будет особое поручение. Вы уже, наверное, слышали о случае Иры?
   - Да, верно, читала вчера в газетах, - сдержанно ответила женщина.
   - В общем, для нее нужно пошить парочку красивых нарядов для всяких торжественных мероприятий. Справитесь?
   - Конечно, сейчас сниму с нее мерки, - согласилась Матея, правда вот без особого энтузиазма. - Кстати, ваш наряд для церемонии уже практически готов, сейчас мастера занимаются вышивкой. Не желаете ли примерить?
   - Нет-нет, спасибо! Уже потом, когда вы закончите! - замахал руками принц, похоже, не сильно горя желанием лишний раз облачаться в какой-нибудь эпичный костюм.
   - Как скажете, - разочаровано пожала плечами женщина и, не говоря лишних слов, достала из кармана сантиметровую ленту и блокнот, в который принялась быстро записывать снятые с меня мерки. - Какие будут пожелания по костюму?
   - Полностью полагаемся на ваш вкус, - улыбнулся принц, как только Матея закончила с мерками. - Единственное, чего я хочу, так это чтоб наряд вышел действительно красивым и хорошо подошел Ире.
   - Это даже не обсуждается, мы профессионалы, и делаем все заказы в лучшем виде вне зависимости от обстоятельств, - проговорила женщина, весьма двузначно на меня посмотрев.
   - В таком случае, буду с нетерпением ждать результатов. Смотрите, не разочаруйте меня! - в шутку кивнул принц и вывел меня за руку из ателье.
   - А больше здесь нигде нет каких-нибудь домиков отшельников, где я смогла бы поселиться подальше от других? - печально проговорила я, когда мы направились в сторону дворца.
   - Не переживай, со временем люди привыкнут и все наладится! - попытался приободрить Брайн и то ли как-то на инерции, то ли специально, положил руку мне на плечо. От такого жеста меня словно пронзило холодом! Вздрогнув, я даже не знала, что чувствую: желание сию же секунду вырваться и убежать, или наоборот - сильнее прислониться к нему? Но второго делать уж точно не стоило, однозначно!
   Может Брайн почувствовал, как я напряглась, а может просто решил, что уже достаточно меня поддержал. Но, к счастью, принц почти сразу убрал свою руку. А через минуту уже весело болтал с детьми, игравшими неподалеку и случайно попавшими ему в ногу мячом.
   На несколько минут я так и зависла, наблюдая за тем, как Брайн болтает с ребятишками, а вскоре помогает молодой мамаше найти игрушку, которую потеряло ее чадо.
   И наблюдая за этой картиной, наблюдая за искренним поведением принца, я мысленно дала себе подзатыльник, главной целью которого было выбить из головы лишние глупости. Это ведь очевидно, все было очевидно с самого начала, с самого первого взгляда: у Брайна нет ко мне какого-то особого отношения или симпатии, выходящей за его обычные рамки. Он просто добр со всеми. Неважно, даже если ты с ним вообще незнаком, этот парень просто не может пройти мимо того, кому нужна помощь. Потому мне не стоит думать, будто с первого взгляда Брайн проникся ко мне какой-то особой дружбой, из-за которой так искренне стремиться мне помочь! Просто его доброе сердце не может иначе.
   Наверное, я не поняла всего этого сразу потому, что хоть сама я всегда и была дружелюбной, но при этом еще и слишком стеснительной. Потому друзей удалось завести мало. Хотя с теми немногими, кто моими друзьями, все же, становился, дружила я очень крепко.
   Успокоив себя такими мыслями, я почему-то очень сильно загрустила, и остаток пути до дворца мы с ним прошли практически молча.
   Тем не менее, эти мысли никак не помогли мне перестать нервничать, когда мы, наконец, вернулись, и я застала посреди гостиной покоев Брайна тот самый тюк купленных вещей! Ко мне тут же вернулись все мои нервишки, и я разволновалась настолько, что даже не поужинала как следует, когда горничная принесла нам поесть прямо сюда.
   Остаток вечера тоже прошел как-то отрешенно. Сославшись на то, что мне нужно разобрать вещи, я оставила Брайна и нырнула в отведенную мне комнату, где принялась разлаживать все по местам. Правда вот только, скидывала вещи на "свои места" я слишком небрежно. Боюсь, увидь все это сам принц, и его педантично-чистоплюйская натура сошла бы с ума!
   Улыбнувшись на миг этой мысли, я переоделась в новую пижаму и поспешила сообщить Брайну, что устала и сейчас же ложусь спать.
   Едва я оказалась в кровати, мне снова стало не по себе. Каждую минуту я все ожидала, что вот-вот дверь откроется, и войдет Брайн, который потребует от меня чего-нибудь неприличного! Но шла минута за минутой, а ничего так и не происходило.
   И тут мне, наконец, стало стыдно за свои дурацкие опасения. В конце концов, он ведь уже говорил мне, что у него нет на уме ничего такого! А я сама опять сделала его в своих мыслях каким-то маньяком-насильником, который непременно должен возжелать моего тела... которое, по факту, и то не мое. Интересно, я что, совсем уже крышей еду? Мне бы успокоиться, а еще - унять самооценку. Ишь что надумала - решила, будто кронпринцу сдастся ко мне подкатывать! Да у него, между прочим, такая невеста есть! Зачем ему что-то несуразное вроде меня?
   Мысленно отругав себя, я даже успокоилась, потому довольно быстро начала проваливаться в сон. Конечно, на тот момент у меня было то самое чувство, когда ты не уверен, что уже заснул. По крайней мере, мне казалось, что я лежу в полудреме и вижу сквозь слегка прикрытые веки, как дверь комнаты открылась.
   - Ир, ты уже спишь? Я тут кое-что забыл... - прозвучало, как будто откуда-то издали.
   Видимо не веря тишине в ответ, Брайн на цыпочках подошел к моей кровати и заглянул под балдахин. А убедившись, что я сплю, наверное, решил разбудить меня, потому что медленно потянулся рукой к подушке, на которой лежали мои волосы.
   Рука принца замерла, словно не решаясь коснуться подушки и лежащих на ней прядей.
   Мое тело почему-то напряглось, хоть сама я и оставалась в том самом состоянии то ли полудрема, то ли сновиденья. Из него я и наблюдала за принцем, который так и стоял, держа руку в паре сантиметров от моих волос. Прошло несколько секунд, прежде чем Брайн, неуклюже спрятав руку в карман, сделал глубокий вдох и вышел из комнаты.
   Это ведь я... только что спала, да?
  

Глава 3

Стимул двигать плавниками

   1. Церемония
   Первый парадный наряд, заказанный в ателье, доставили уже пять дней спустя. И, несмотря на все мои опасения, он и вправду оказался очень красивым. Правда вот, оценить результаты работы портных Брайн пока что не успел - с самого утра его буквально за уши вытащили несколько лакеев, уволокших принца в неизвестном направлении. Потому все, что мне оставалось, это хорошенько рассмотреть свой новый наряд, повесить его в шкаф и продолжить листать книгу.
   Так продолжалось, пока неожиданно не раздался стук в дверь, с которым в покои пошел Клайк.
   - День добрый, - улыбнулась я, поспешив отложить книгу.
   - И тебе тоже, - кивнул чародей, а потом, видимо собираясь с мыслями, замолчал на несколько секунд, прежде чем поинтересоваться: - А почему ты до сих пор не собираешься?
   - Не собираюсь куда? - непонимающе икнула я. Это что, получается, меня уже хотят отсюда выставить прямо на улицу, или как?!
   Мои слова, похоже, немало обескуражили Клайка, потому что он замер еще на несколько секунд, растеряно моргая.
   - На церемонию же, - наконец проговорил он.
   - А-а-а, вот оно что! - с облегчением вздохнула я. - Так вот почему, получается, Брайна с самого утра куда-то уволокли? Готовить к той церемонии?
   - Естественно.
   - Ну, тогда все ясно! - улыбнулась я. - Кстати... а что вообще за церемония?
   - Погоди, так тебе что, никто ничего до сих пор не рассказал?! - искренне удивился чародей.
   - Вообще ни слова, - призналась я. - Только несколько раз при мне кто-то упоминал какую-то церемонию, но я так ничего и не поняла. Но ведь это не свадебная же церемония, нет?
   - Нет, конечно! - заверил Клайк. - До нее еще огого сколько!
   - Вот и славно, - вздохнула я, и потянулась было назад за книгой, но следующие слова чародея, все же, выбили меня из колеи!
   - Но эта церемония - часть королевского свадебного обряда, с которого, можно сказать, и начинается долговременный официальный ритуал заключения брака.
   - Ясно... - проговорила я, неожиданно почувствовав холод, прокатившийся по каждой клеточке моего тела. - Так... что это вообще за церемония такая? - спросила я. Мне действительно не хотелось, чтоб мои слова звучали отрешенно. Просто так само получилось.
   - Церемония первого поцелуя принца и его невесты, - пояснил Клайк. - Она проходит в королевском саду, и на нее собирается вся высшая знать. Естественно, что прислуга тоже приходит поглазеть. В общем, народу хватает.
   - И как скоро начнется эта церемония?
   - Менее чем через час, - ответил Клайк, посмотрев на небольшие механические карманные часы. - Потому я и удивился, когда увидел, что ты до сих пор не готова. Но не переживай, видимо, это наш просчет. Я сейчас пришлю тебе горничных, они помогут надеть твой парадный наряд, сделают прическу, и все такое. Будешь выглядеть не хуже придворных дам!
   - А мне обязательно туда идти? - спросила я неожиданно сама для себя.
   - То есть? - опешил Клайк.
   - Ну, может мое присутствие там не нужно? - неловко выговорила я. - В конце концов, я же здесь никто. С какой стати я туда пойду?
   - Ох, Ира, не нужно лишней скромности, - добродушно заулыбался Клайк. - Вы с принцем очень даже сдружились за это время! Думаю, для него будет очень важно видеть тебя там в такой значимый для него день.
   Вот только почему-то мне видеть Брайна в такой значимый для него день не хотелось совсем. Даже категорически. Настолько, что в груди ощущалась щемящая боль. Какая же я дура на самом деле... нашла повод для беспокойств!
   Чародей сказал еще что-то подбадривающее и поспешил удалиться. Я же не стала ему отвечать, просто села на диван, поджав колени, и опустила взгляд. Так и пролетели несколько минут, по истечению которых в покои вошли две горничные. Буквально в два счета они облачили меня в расшитое жемчугами темно-синее одеяние, причудливо уложили волосы, вплетя в них синие актинии, которые красиво сочетались с моими глазами, и даже сделали макияж какой-то особой местной косметикой. В результате то, что я увидела в зеркале, мне искренне понравилось! Вот только стоило вспомнить, по какому поводу меня так нарядили, и единственным желанием, которое у меня осталось, стало разбить зеркало и упасть лицом на подушки.
   К сожалению, поступить так не вышло, снова же, из-за Клайка! Чародей просто пришел за мной и, взяв под руку, сообщил, что отведет на церемонию.
   - Не волнуйся, все будет в порядке! - добродушно сказал он, выводя меня к выходу в сад. - Понимаю, для тебя это первое подобное мероприятие, да и я не смогу быть там рядом с тобой, нужно сидеть на своем месте возле короля. Так что ты, по большому счету, будешь в этой толпе совсем одна. Но ты справишься! В общем, тебе даже делать ничего не нужно, просто улыбайся и хлопай в ладоши вместе со всеми.
   Выдавив из себя кривую улыбку в ответ, я попрощалась с Клайком и решила найти здесь для себя место, где меня в принципе заметит как можно меньше народу. К сожалению, это было трудно. Огромный королевский сад был переполнен! И единственным местом, где не шатались толпы народу, была небольшая площадка посреди сада, к которой с противоположных сторон вели две извилистые белые дорожки, убегавшие к чарующим беседкам. Предположив, что именно в них сейчас и ожидают Брайн с Милерой, я сжала кулаки и пристроилась в средних рядах среди наблюдающих придворных.
   Так проходила минута за минутой, а церемония все не начиналась. И мне даже трудно было сказать сходу, чего я желала больше: чтоб она затягивалась и дальше, или наоборот - поскорее началась и закончилась.
   Как вдруг стражники торжественно загудели в большие красивые ракушки, а придворные заметно встрепенулись. Мне показалось, что мое сердце просто перестало биться в тот миг, когда двери беседок открылись и из них, навстречу друг к другу, по дорожкам медленно двинулись Брайн и Милера.
   Увидев принца в вышитом белом наряде, я даже на миг забыла о том, на какой церемонии присутствую. Хоть мне и нравилось видеть его в будничной старой куртке, но я не могла и отрицать того, что в этих одеяниях он выглядел просто неотразимо! И глядя на него, я залюбовалась, потерялась и забыла обо всем на свете... а потом вспомнила, случайно заметив Милеру, которая была даже роскошнее, чем все те разы, что мне доводилось ее видеть! Да, такая невеста действительно стоит того, чтоб ее поцеловать, чтоб всегда быть только с ней одной.
   Всего на секунду, а может даже на меньше, мне показалось, что Брайн заметил меня в толпе, что я поймала на себе его взгляд. Но это, конечно же, не так! Сегодня я была не той, на кого он смотрел... нет, я никогда не была и не буду той, на кого он смотрел, смотрит или будет смотреть.
   Словно сияющая звезда, Милера остановилась в самом центре площадки, и все присутствующие трогательно вздохнули, затаив дыхание. Тем временем Брайн, поклонившись своей невесте, сделал к ней шаг, потом еще один, а потом последний. Я хотела отвернуться, или, хотя-бы, закрыть глаза. Просто не видеть того, как он встал рядом с ней, как коснулся ладонями ее хрупких плеч, завернутых в тончайшие ткани. Не видеть, как робко Милера прикрыла глаза и приоткрыла губы, подавшись к своему жениху для поцелуя.
   Я хотела не видеть всего этого. Но не могла ничего сделать, просто оцепенела. Только рука потянулась к сердцу и судорожно сжала ткань на груди. Лицо Брайна было уже так близко к лицу Милеры, разомлевшей в его объятиях! Они... действительно красивая пара, очень красивая. И я должна радоваться их счастью, ведь Брайн достоин такой замечательной невесты! Но почему, почему же тогда мне сейчас так хочется плакать?!
   Медленно, неуверенно Брайн наклонился к Милере... как вдруг замер. А потом неожиданно отстранился, выпустив ее плечи из объятий. Несколько секунд девушка так и простояла неподвижно, а потом удивленно заморгала, глядя на принца с абсолютным, безграничным непониманием.
   Придворные замерли, повисла мертвая тишина. И в этой тишине было четко слышно, как с губ Брайна сорвалось:
   - Прости, Милера, но я не могу поцеловать тебя.
   Кажется, все присутствующие просто остолбенели. И пользуясь этим, а может, просто действуя по инерции, Брайн развернулся и быстро зашагал прочь по белой дорожке. Но вместо того, чтоб зайти обратно в беседку - обошел ее и нырнул куда-то за поворот аллеи, где я уже не могла его видеть.
   - Вот оно, искреннее благородство и чистота чувств принца Брайна! - воскликнул король, торжественно встав со своего места и взмахнув руками. - Даже на официальной церемонии он не смеет решиться опорочить чистоту леди Милеры поцелуем, на который имел полнейшее право!
   Похоже, все от мала до велика здесь прекрасно понимали, что с церемонией по какой-то причине вышла полная лажа, а объяснение короля притянуто за самые большие уши в истории морского дна. Тем не менее, придворные поспешили восторженно захлопать в ладоши и забросать все вокруг лепестками роз.
   Правда вот, лицо леди Милеры от этого не стало менее растерянным.
  
   2. Разбор заплывов
   Пытаясь удержать хоть какое-то подобие контроля над ситуацией, король, видимо, решил пустить праздник по намеченному плану. Стайка придворных дам сопроводила Милеру в ее беседку и на центральную площадку немедленно высыпались лицедеи, принявшиеся развлекать толпу причудливыми трюками. Вот только я попросту не видела ни их самих, ни того, что они показывали. Перед глазами у меня была совершенно другая картина. И как я ни старалась, мне попросту не удавалось от нее избавиться.
   В конце концов, я поняла, что больше не могу здесь оставаться. Мне было душно, и голова кружилась. Потому я, тактично извиняясь перед стоявшими вокруг меня, вышла из толпы и поспешила нырнуть в коридоры дворца, мягко освещенные морскими анемонами, рыбешками и моллюсками. Там я, найдя, наконец, безлюдное местечко, опустилась на диванчик и спрятала лицо в ладонях.
   Почему он не поцеловал ее? Это ведь, как-никак, нерушимая традиция. Да и он сам говорил, что в некоторых вопросах его отец принципиален до деспотизма. К тому же, а почему, собственно, Брайн сам не должен хотеть поцеловать Милеру? Они ведь, вроде как, в хороших отношениях. И даже если допустить, что накануне они могли поссориться... это ведь все равно не повод игнорировать вековые традиции, да еще вот так с размахом, на глазах у всего двора! Тогда почему же Брайн не поцеловал ее? Почему просто взял, ушел... и, подозреваю, куда-то смылся, так что сейчас вообще никто не догадывается, где его искать.
   И тут я поняла, что безумно, до жути хочу его увидеть. Просто увидеть и спросить сама не знаю что. А может и ничего не спрашивать. Наверное, мне бы сейчас достаточно было посмотреть в его лучистые зеленые глаза, чтобы на душе стало легче. Увидеть его улыбку, услышать его голос. В этот момент я, сидя на диванчике, отчетливо понимала, что еще никогда не чувствовала себя настолько одинокой, как сейчас. И выйди я к той толпе обратно в сад, мое одиночество никуда бы не делось. Единственным, кто мог сейчас его прогнать, был Брайн.
   Горько вздохнув, я убрала ладони от лица, подняла взгляд... и встретилась им с холодными, резкими глазами морского короля.
   - Я жду объяснений, - выпалил мужчина, одним лишь своим видом заставив меня задрожать от ужаса так, словно я была страшной преступницей, пойманной за руку.
   - О чем вы? - чуть слышно прошептала я в ответ.
   - Ты сама знаешь, о чем, - прошипел король. - Или ты, дрянь, думала, что я буду терпеть подобное?
   От слов короля, сказанных так безжалостно и безапелляционно, у меня задрожали губы, а в голове поднялся гул. Что он... имеет ввиду?
   - Простите, я действительно не понимаю, о чем вы, - робко проговорила я.
   - Все ты понимаешь! - выговорил он и, грубо схватив меня за ворот, поднял на ноги, чтоб яростно посмотреть в глаза: так, будто хотел своим взглядом продырявить меня насквозь. - То, что произошло сегодня, выходит за все возможные допустимые и недопустимые рамки. Ты хоть понимаешь, какой это скандал, тупая ты креветка?!
   - Вы говорите о сегодняшней церемонии? - выдохнула я, чувствуя, как что-то сдавливает мою грудь изнутри.
   - Да, чтоб тебя! Конечно же, я говорю о сегодняшней церемонии! - злобно воскликнул король, хорошенько меня встряхнув. - О той самой церемонии, которую ты, прошмандовка, сорвала! Как ты посмела?! Отвечай, как ты посмела?!
   - Я ничего не сделала! - отчаянно выкрикнула я так громко, как позволяло мое сдавленное комом горло.
   - Неужели! - прошипел король. - Вообще ничего и ни разу?
   - Именно! - выговорила я, едва не теряя сознание от страха. - Я не знаю, что, почему и как случилось!
   - Зато я знаю, - гаркнул мужчина. - С самого начала я опасался того, что приставив Брайна следить за тобой, я могу разжиться проблемами. Однако я счел, что из-за интрижки принца ничего плохого не случиться. Кто бы мог подумать, что эта интрижка выльется в нечто подобное! Что ты сделала с ним, паршивка?! Зачаровывала? Опаивала какими-то зельями?!
   - Не делала я с ним ничего! - закричала я. - Вообще ничего! Мы просто друзья!..
   - Не смей держать меня за идиота! - прокричал король, одним легким движением впечатав мою спину в стену. - Мне не совсем уж и плевать на то, с кем там кувыркается мой сын - мог бы хоть воспользоваться придворными дамами, а не мерзкой ведьмой. Тем не менее, черт с ним, это его личное дело. Однако то, что ваша интрижка помешала сегодняшней церемонии, я спускать не намерен, слышишь?!
   - Да нет между нами никакой интрижки! - отчаянно закричала я, ощущая, как тяжелая рука короля с силой давит на мое горло.
   - Конечно, нет! И ты его ни разу не зачаровывала, даже не запудривала ему мозги! Мой сын просто так сходу, с бухты-барахты, решил нарушить древние традиции, опозорить свой род и устроить громкий скандал! Хватит изображать святую, Зайла! Запомни раз и навсегда: ты не имеешь на него вообще никакого права...
   - Я не Зайла!!! - отчаянно закричала я на все горло. - Запомните уже все вы, наконец, что я не ваша проклятая Зайла!..
   - То есть, это должно что-то изменить? - неожиданно холодно прошептал король, приблизив свое лицо к моему. - Что с того, что ты не Зайла? Это меняет для тебя хоть что-нибудь? Хочешь сказать, то, что ты не Зайла, делает тебя достойной невестой для принца Брайна?
   - Нет, я просто!..
   - Скажи, дорогая моя "не Зайла"... там, в той своей прежней жизни... ты что, была какой-то принцессой? Особой высоких кровей? Дочерью правителя государства, министра? Или просто девушкой из очень богатой и уважаемой семьи? Почему-то мне кажется, что нет. Так какая разница, Зайла ты, или не Зайла? На твое положение здесь это никоим образом не влияет, и на твою зарвавшуюся самооценку тем более. Здесь ты никто, и зовут тебя никак. А Брайн - кронпринц. Чувствуешь разницу, милочка? Скажи, чувствуешь разницу? Должна чувствовать. А если чувствуешь, если хоть немного рыбьих мозгов еще осталось в твоей "не Зайловской" головушке, то ты должна уяснить и следующее: Брайн женится на Милере и только на Милере. Она родит ему наследников, станет королевой. И пускай Брайн заводит себе столько любовниц, сколько пожелает - это никоим образом не повлияет на брак кронпринца. Что же касается тебя, то твое присутствие даже в числе этих самых любовниц нежелательно. А мешать браку моего сына я тебе тем более не позволю. Потому... да, я пока что не могу оставить тебя без присмотра Брайна. Но мой тебе искренний совет: держись от него подальше. Не смей даже томно вздыхать в его сторону. Пусть он ищет себе какое-нибудь другое увлечение, на которое направит свои юношеские грезы. Иначе сама пожалеешь, что не умерла, когда Зайла забрала у тебя твое тело, - прошипел король.
   Он отпустил меня настолько резко, что я не сумела удержать равновесие и просто упала на пол, опираясь рукой на стенку. Вскоре его тяжелые шаги стихли вдалеке, а я так и продолжала сидеть на полу, рассматривая причудливую мозаику под своими коленями. В этот миг у меня не было сил даже на то, чтоб заплакать.
   Но что самое важное, в моей голове повисло четкое осознание простейшей истины. Той самой, которую я почти забыла, весело проводя время с Брайном: я должна, во что бы то ни стало, найти способ вернуться на поверхность и отобрать у Зайлы свое тело обратно. А вместе с ним и ту жизнь, которую она у меня украла.
  
   3. Сестра ведьмы
   До конца дня Брайна так никто и не нашел. Ночевать в свои покои он тоже не вернулся... и это, наверное, было к лучшему. После всего, что произошло, всего, что наговорил мне король, я просто не знала, что бы почувствовала, как отреагировала, если бы увидела принца этим вечером. По правде, даже добраться до отведенной мне комнаты оказалось невыносимо трудно. Ноги то и дело заплетались, потому я постоянно теряла равновесие и, спотыкаясь, отрывалась от дна и проплывала по инерции по метру-другому, иногда попросту врезаясь в стены.
   Шмякнушвись напоследок о дверь своей комнаты, я апатично в нее заплыла, неуклюже стянула одеяния и, надев пижаму задом наперед, пластом упала на кровать. Где-то полночи заснуть попросту не удавалось, и я продолжала лежать, пристально изучая наволочку. Момент, в который я вырубилась, как-то ускользнул от моего внимания. Когда же я очнулась, наступил уже новый, замечательный день, в который мне, даже не сомневаюсь, еще больше захочется повеситься на ближайшей водоросли!
   Но что было действительно странно после вчерашнего, так это встретить Брайна, едва выйдя в гостиную. Как ни в чем не бывало, принц сидел на диване и листал книгу. А едва завидев меня - радостно ее отложил и приветливо улыбнулся.
   - Доброе утро! Ты сегодня, смотрю, решила отоспаться, как следует? - весело проговорил принц. Если честно, то я до сих пор не поняла, как вообще местные жители ориентируются во времени суток со всей этой кромешной тьмой морского дна, освещенной лишь люминесцирующими глубоководными существами. Ведь дело здесь явно было не только в стрелках механических часов!
   - Наверное... - протянула я, отводя взгляд. А потом, сжав кулаки, проговорила: - Слушай, Брайн, я тут вот что подумала... когда я оказалась здесь, то сразу обратила внимание на письменность и язык. Они сильно отличаются от наших, тем не менее, я прекрасно их понимаю, как будто все это уже было в моей голове. Значит, чисто теоретически, в моем сознании должны были остаться какие-то воспоминания Зайлы. И если мне удастся придумать способ добраться до них, возможно, выйдет откопать и другие ее воспоминания - те, в которых кроется подсказка к моему возвращению на поверхность!
   Услышав мои слова, Брайн неожиданно напрягся, но это продолжалось всего миг. А потом он поймал мой взгляд и с запалом воскликнул:
   - И правда ведь, как-то мы об этом не подумали! Значит, нужно придумать способ узнать, что еще в твоей голове могло сохраниться из воспоминаний Зайлы. Да и Клайк вроде говорил, что в этом теле осталось немного ее волшебной силы. То есть, чисто теоретически, ее можно было бы как-то использовать.
   - Тогда может поговорить на эту тему с Клайком? - предложила я.
   - Не думаю, что это имеет смысл, - задумался Брайн. - Если бы он что-то мог сказать, то сказал бы сразу. А раз он этого не сделал, то значит он, точно так же, как и мы, понятия не имеет, что, к чему да как. Я даже не сомневаюсь, что он работает над этим вопросом в своей лаборатории, но результатов эта работа, по-видимому, пока не принесла. Но вот если принесет, мы тут же об этом узнаем. Так что остается одно: ждать.
   - Но я не могу ждать! - возразила я, моментально почувствовав холод, уколовший кожу бесчисленным множеством маленьких иголок. Я не могу ждать, иначе будет только хуже! - Мне нужно вернуться в свое тело, и как можно скорее.
   - Тем не менее, ты ведь ничего не можешь с этим поделать, - пожал плечами парень. - Или, может, у тебя уже есть какой-то план?
   - Если честно, то нет, - смутившись, призналась я. Как вдруг просияла! - Но ты, кажется, говорил, что у Зайлы есть сестра?
   - Да, есть... - почему-то растерялся принц.
   - Значит, эта сестра может что-то знать! Возможно, они разговаривали с Зайлой накануне этого ее трюка с обменом телами, и та сболтнула ей какую мелочь. Ведь есть же такая вероятность!
   - Может и есть, но она катастрофически мала, - нехотя признался Брайн.
   - Даже если она совсем крошечная, мы должны попробовать! - отчаянно проговорила я, пытаясь прогнать из памяти яркие кадры вчерашнего дня, которые так некстати замелькали перед глазами. - Так что нам следует немедленно к ней отправиться.
   - Ладно, попробуем, - кивнул принц после короткой паузы.
   Быстро позавтракав, мы покинули дворец... и мне опять пришлось садиться верхом на этого проклятого кальмара! Но что хуже всего, я сидела позади Брайна, и чтобы не свалиться во время этой поездочки, мне приходилось крепко держаться за принца обеими руками, всем телом прижимаясь к его тренированной спине. И от подобного меня просто бросало в жарт, черт побери! В этот момент я чувствовала не только то, чего чувствовать не следовало, но и того, чего чувствовать попросту не имела права. Это тепло, эта защищенность и нежная дрожь, от которой становилось одновременно так сладко и волнующе. Но больше всего сейчас я боялась, что Брайн почувствует сквозь куртку и чешую, как сильно колотиться мое сердце.
   - Приехали, - сообщил принц. И вправду, я так разнервничалась, что даже не заметила, как кальмар остановился и опустился на дно. - Ир, неужели до сих пор так боишься ездить на Малыше? - обеспокоенно спросил Брайн, коснувшись моего плеча.
   - Да, - спешно ответила я, мысленно радуясь тому, что он воспринял мою дрожь именно так.
   - Эх, чего ж ты... - вздохнул парень и, спрыгнув на дно, легко подхватил меня, помогая спуститься. На миг я оказалась в его объятиях и почувствовала приятное головокружение.
   Проклятье! Все эти дни, что прошли после моего переселения во дворец, мы передвигались, в основном, пешком, и, по сути, соблюдали физическую дистанцию друг от друга. И вот теперь, когда эта дистанция на время неожиданно исчезла, мое тело словно парализовало от малейшего прикосновения принца. С этим нужно что-то делать, причем срочно!
   - Так где живет эта Кайла? - смущенно спросила я, пялясь на морское дно в страхе встретиться взглядом с Брайном.
   - Вот здесь, - растерялся принц... и проследив за его пальцем, я поняла причину растерянности. Действительно, буквально в трех метрах от нас одиноко стоял небольшой миленький домик! Да уж, нашла я, что спрашивать.
   - Тогда пойдем, - спешно пробормотала я и направилась к двери.
   Вначале я очень боялась постучать. Но как только почувствовала, что Брайн подошел ко мне и стоит прямо за моей спиной, страх как косяком тюльки смело, и я спешно забарабанила костяшками по двери.
   - Чем могу помочь? - прозвучало по ту сторону несколько секунд спустя.
   - Э-э-э-э... да мы тут к Кайле, - робко ответила я. - Мне бы очень хотелось поговорить с ней кое о чем.
   Скорее всего, она просто узнала мой голос. Хотя и не исключено, что у нее не было причин опасаться и не открывать дверь. Что бы там ни было, через считанные секунды нам открыли, и я увидела на пороге девушку, которая была точной копией моего нынешнего тела. Разве что другой расцветки: ее чешуя была нежного светло-кораллового цвета, волосы - золотистые, глаза красновато-карие, а мелькнувший на ноге раскрытый плавник переливался красным и розовато-желтым.
   - Ох!.. - только и сумела выдохнуть девушка, немного отшатнувшись назад.
   - Ну, в общем, да, - протянула я, попытавшись приветливо помахать рукой, вот только вышло это у меня на редкость криво.
   Замерев на некоторое время, Кайла просто смотрела на меня со странной смесью удивления и искренней печали. А потом тяжко вздохнула:
   - Даже не знаю, что я сейчас могла бы сказать...
   - На самое деле, кое-что сказать вы, все-таки, можете, - ответила я, пытаясь скрыть замешательство за приветливостью. - Собственно, поэтому я и решила к вам прийти. Просто надеялась, что вы сможете мне помочь.
   - Конечно, проходите! - встрепенулась девушка, пропуская нас в домик. - У меня, конечно, довольно скромное жилище, особенно по стандартам кронпринца. Но все же...
   - Да ничего! - растеряно замахал руками Брайн. Кажется, теперь пришла его очередь смущаться.
   - Так чем я могу вам помочь? - мило улыбнулась Кайла, дождавшись, пока мы сядем на небольшой диванчик напротив кресла, в котором расположилась она. Диванчик, скажем так, и вправду был небольшой. Настолько небольшой, что сидя на нем вместе с Брайном, я никак не могла избежать того, чтоб слегка касаться его локтем. А наши ноги и вовсе были в считанных сантиметрах друг от друга! По этой самой причине я засмущалась настолько, что едва не забыла все, что хотела расспросить у сестры грозной темной чародейки.
   - Как вы уже в курсе, у нас с вашей сестрой произошел некий... назовем это конфликтом, - проговорила я, всеми силами стараясь не смотреть на сидящего рядом Брайна.
   - Да, верно, - кивнула девушка, неожиданно взяв мою руку в свои теплые ладони. - И мне очень, очень жаль, что с вами все так получилось. Я даже подумать не могла, что Зайла может пойти на подобное... да и вообще в силах сотворить что-нибудь такого рода.
   - То есть, она ничего не говорила вам о том, что задумала, и вы ничегошеньки, даже самой малости не знаете о том, как она это сделала и зачем? - протараторила я на одном дыхании, едва не всхлипнув от разочарования.
   - Я бы искренне хотела хоть как-нибудь вам помочь, но, к сожалению, нет, я ничего не знаю, - с грустью вздохнула Кайла. - Хоть я и люблю свою сестру, но из-за ее ремесла и образа жизни мы не были особо дружны, потому и общались совсем мало. Она просто не горела желанием со мной встречаться. Но меня и так все сторонятся, потому я привыкла к одиночеству и не злоупотребляю самобичеванием по этому поводу. Так что все, что я знаю, не шибко отличается от официальной версии, рассказанной в газетах: жуткая чародейка Зайла неожиданно исчезла на несколько дней. Все это время ее никто не видел и не слышал... вернее как, придворные чародеи пытались ее выследить. Вот только им этого не удалось! Где она скрывалась все это время и чем занималась - неизвестно. Единственное, что я знала, и что уже рассказала страже, так это то, что незадолго до своего исчезновения Зайла пришла ко мне и поцеловала меня, прокусив губу до крови.
   - Что?! - удивленно выдохнула я, инстинктивно коснувшись губ кончиками пальцев.
   - Именно, - кивнула девушка. - И пока я стояла, просто не в силах прийти в себя от шока, она завязала на моем запястье какой-то странный амулет с раздвоенной красной нитью. Все это время я не могла снять его, сколько ни старалась. Как вдруг он отпал сам! Сначала одна из красных нитей просто взяла и выскользнула из браслета, а потом и амулет растворился в воде. Уже позже, из газет, я узнала, что это случилось, судя по моим подсчетам, как раз тогда, когда Зайла поменялась с тобой телами.
   - А Клайк успел взглянуть на этот амулет, прежде чем он исчез?
   - Придворный чародей? Естественно, он его осмотрел, но снять не смог.
   - Ясно, значит, здесь попахивает тупиком, - констатировал Брайн, похоже, по какой-то причине желая отсюда убраться.
   - Тогда... может, вы сможете помочь нам еще кое с чем? - поинтересовалась я, целенаправленно игнорируя подозрительное бурчание принца.
   - Внимательно вас слушаю.
   - Не так давно мне не посчастливилось столкнуться с одним из ухажеров Зайлы, который напал на меня. Так вот, он, похоже, достал для Зайлы какую-то Поющую жемчужину. И мне стало интересно, что это за штука и для чего она могла ее использовать.
   - Поющую жемчужину, говорите? - выдохнула Кайла, выпучив глаза. - Да уж, недурно.
   - Что же "недурно"?
   - И то, что она ее заполучила, и то, что, похоже, понятно для чего использовала, - прошептала девушка. - Я, конечно, не сильна в магических науках, но Поющие жемчужины - это одно из семи сокровищ океана. С их помощью морские чародеи способны творить невероятные вещи! Но достать Поющие жемчужины невообразимо трудно. Пещера, в которой они зреют в своих раковинах, находится на дне океанической впадины. Попасть в нее непросто, а добраться до зала, в котором обитают алые моллюски, еще сложнее. Но что самое нереальное, самое опасное - это достать жемчужину из раковины. Я, если честно, даже не представляю, как Зайла уговорила того своего ухажера пойти на такое, и еще труднее мне представить, как ему удалось выполнить ее просьбу. Не удивлюсь, если он был не единственным, просто только у него получилось это сделать.
   - В той пещере действительно настолько опасно?
   - Безумно опасно, - кивнула девушка. - Говорят, это очень жуткое место, которое пробирается в глубины подсознания того, кто осмелиться в него войти. А алые жемчужницы так вообще обладают какой-то особой магией, из-за которой можно даже сойти с ума. По крайней мере, так говорят. Если вы захотите узнать об этом больше, то лучше вам спросить придворного чародея. Я все это знаю на уровне обычных баек, которые рассказывают детишкам.
   - Ясно, спасибо, - задумчиво проговорила я.
   - Еще раз извините, что не смогла ничем помочь, - печально вздохнула Кайла, искренне меня обнимая. - Но если вдруг вам понадобиться какая-нибудь услуга, или у вас будет желание поболтать, вы в любой момент можете приходить ко мне! Я живу одна, работаю на дому, так что у меня всегда найдется свободная минутка!
   - В таком случае, обязательно загляну! - улыбнулась я. Девушка и вправду показалась мне невероятно приятной! А еще - очень и очень одинокой. Неужели у нее и в самом деле совсем-совсем нет друзей? И все из-за ее сестры, на которую она так похожа внешне?
   - Я буду этому очень рада, - кивнула Кайла.
   Проводить время вместе с ней было очень приятно, потому совсем не хотелось уходить! Но стоило мне взглянуть на Брайна, и я поняла: лучше не медлить и бросить все силы на то, чтоб найти способ вернуться в свое тело. Так что, попрощавшись с Кайлой, я еще раз пообещала ей наведаться в гости, и мы с принцем покинули ее домик.
   И вот мне снова пришлось садиться на Малыша! Не знаю, понял ли сам кальмар настоящую причину, по которой я так дрожала, сидя на его спине, но Брайн, к счастью, все еще считал, что я по-прежнему боюсь его питомца. Не сказала бы, что это было такой уж неправдой - гигантский кальмар до сих пор внушал мне искренний ужас! Но к нему я уже как-то немножечко привыкла. А вот привыкнуть к близости тела Брайна было куда сложнее. К счастью, у него на затылке не было никаких зрительных органов, потому моего лица в этот момент он попросту не видел.
   Когда мы добрались до дворца, случилось то, чего уже давно следовало ожидать: король вызвал принца на ковер по поводу вчерашнего. И хоть в этот момент Брайн легкомысленно засмеялся, от меня не ускользнуло напряжение, промелькнувшее в его глазах. Так что когда он ушел, оставив меня одну в своих покоях, я не могла найти себе места вплоть до его возвращения.
   - Ну, что там? - робко поинтересовалась я, когда принц пересек порог гостиной четыре часа спустя.
   - Да так, ерунда, поспорили немного с отцом, всякое бывает! - засмеялся он. Вот только я сейчас прекрасно понимала, чего ему стоил этот непринужденный, звонкий смех. Мне захотелось подбежать к нему и крепко-крепко обнять, но я понимала, что это невозможно. - Поболтали немного. Он, конечно, злющий и вечно чего-то хочет, но все в этой жизни чего-то хотят!..
   - Брайн...
   - В общем, не переживай по этому поводу! - добродушно улыбнулся принц. - Все в порядке. Давай лучше пожуем чего-нибудь, а то я умираю с голоду! - резко сменил тему он и поспешил позвать прислугу, чтоб попросить принести ужин.
   Несколько минут спустя его просьба была исполнена. И... да, он продолжал весело болтать и дурачиться, даже приложил креветки к своему лицу так, чтоб они были похожи на усы! Но мне не удавалось смеяться в ответ, потому что я чувствовала все то, что на самом деле было у него на душе.
   Так что, закончив ужин, я поспешила пойти спать. Вот только принцу, похоже, хотелось поболтать подольше, потому что он по инерции пошел следом за мной и даже вошел в комнату! Опомнившись, парень снова добродушно засмеялся, почесав затылок, и поспешил удалиться.
   - Брайн, - неожиданно для самой себя позвала я вдогонку, когда он уже одной ногой переступил порог моей комнаты. - Так... почему ты не поцеловал Милеру?
   Стоило мне сказать это, и в следующий миг горло как будто занемело. Казалось, оно просто превратилось в цельный кусок льда. Голова закружилась, а ноги грозились вот-вот мне отказать. Зачем я это вообще спросила?!..
   - Не смог, - сухо ответил принц, отвернувшись, чтоб я не видела его лица. - Надеялся, что смогу - в конце концов, отец не оставил мне выбора в этом вопросе, просто поставил перед фактом, что это случиться в строго отведенный день. Но когда пришло время исполнить свой долг перед отцом, я осознал кое что, уже некоторое время вертевшееся в моей голове. И тогда я понял, что у меня серьезные проблемы, - горько хмыкнул Брайн, прежде чем спешно закрыть за собой дверь.
  
   4. То, что не договаривает чародей
   - Слушай, Ир, ну я ведь уже говорил тебе, что если б Клайк знал что-нибудь важное, хоть что-то, способное решить твою проблему, то он бы тебе это сразу же сказал! - вздохнул Брайн, неохотно ведя меня к кабинету чародея. Сама я, увы, страдала легким топографическим кретинизмом и дорогу к нему не запомнила, так что сама вряд ли бы нашла. Потому пришлось просить помощи у принца, который почему-то не шибко горел желанием мне ее оказывать.
   - Даже если так, я все равно хочу с ним поговорить, - настаивала я. - Во-первых, так мне будет спокойнее. Во-вторых, возможно я смогу как-то помочь, хоть что-нибудь сделать, чтобы дело пошло быстрее.
   - Будь это так, то Клайк уже давно позвал бы тебя, чтобы все как следует расспросить, - парировал парень.
   - И все равно, возможно узнав от него то, что ему уже известно, я могла бы начать свое собственное расследование.
   - А вот это - еще одна причина, чтобы ничего тебе не говорить! - возразил Брайн.
   - Почему это?!
   - Потому, что так ты можешь только вляпаться в лишние неприятности, - буркнул принц. - Еще полезешь куда не нужно, то кто знает, что из этого в результате получится.
   - Ну и что, если полезу? - нахмурилась я.
   - Это может быть... нет, это точно будет слишком опасно! Тебе с таким лучше вообще не связываться! - строго проговорил Брайн, схватив меня за руку, чтобы остановить и развернуть к себе. В тот же миг меня накрыло такое чувство, словно тело ударило электрическим током! Я немедленно поспешила высвободить руку из ладони принца, но он решительно отказался ее отпускать, и от этого я только задрожала. Мне и самой не хотелось, чтоб он выпускал ее... но это значило лишь то, что мне лучше поскорее разорвать это прикосновение!
   - То есть, ты предлагаешь мне просто сидеть и ничегошеньки не делать? - прошептала я, борясь с желанием переплести с ним пальцы.
   - Да, - ответил Брайн, крепче сжимая мою ладонь, и тем самым ускоряя биение моего сердца. - Лучше полностью положись в этом вопросе на Клайка. Он профессионал наивысшего уровня, и с этой проблемой наверняка справится.
   - Но как я могу сидеть на месте, Брайн? - слабо проговорила я. - Ведь сейчас Зайла не просто ходит по суше в моем теле. Я даже понятия не имею, как и что случилось из-за нее с моими родными! Даже если они все еще в порядке, им угрожает серьезная опасность, если Зайла, конечно, не сбежала куда подальше от них, едва запрыгнув в мою шкуру. И у нас даже нет малейших догадок о том, зачем она все это сделала и как планировала действовать, оказавшись на поверхности. Разве при всем этом я могу просто бездействовать? - выдохнула я и, наконец, сумела высвободить свою ладонь из руки Брайна.
   - Вот только твои действия все равно ничего не изменят, - выговорил принц, серьезно глядя мне в глаза, в то время как я поспешила отвести взгляд. Мне не хотелось, чтоб он прочитал там лишнего.
   - А это уж посмотрим, - отмахнулась я и поспешила по длинному коридору, который смутно припомнила: кабинет Клайка должен был быть где-то поблизости. - Мне лучше просто убраться отсюда поскорее и вернуться на свое место, - спешно добавила я, приметив заветную дверь.
   Мне так хотелось поскорее закончить этот спор, что я едва не ворвалась в кабинет Клайка без стука! К счастью, в последний момент, уже схватившись за коралловую дверную ручку, я опомнилась и постучала.
   - Входите, - донеслось из-за двери, и я поспешила открыть.
   - Добрый день, - смущенно проговорила я, а потом, вдохнув воду на полные жабры, поспешила пройти к самому письменному столу, за которым чародей только что исписывал страницы не размокающей сероватой бумаги.
   - Здравствуй, Ира... и тебе доброе утро, Брайн, - немного растерянно улыбнулся Клайк. - Не ожидал увидеть тебя сегодня.
   - Простите, что так внезапно нагрянула, - улыбнулась я в ответ, в то время как принц молча уселся в кресло, стоявшее в углу. - Так уж вышло, что мне очень нужно с вами кое-что обсудить.
   - Раз такое дело, то слушаю тебя, садись, - предложил чародей, указав мне на стул напротив себя.
   - Это касается Зайлы, - сказала я, собравшись с мыслями. На предложенный стул я, конечно же, присела. Вот только чувствовала себя настолько взвинченной, что с трудом удерживалась от того, чтоб вскочить на ноги и начать проговаривать огромное количество текста с целью в минимальные сроки максимально объемно изложить суть проблемы.
   - Прости, но у меня пока что нет для тебя новостей, - вздохнул Клайк. - Я действительно занимаюсь твоим вопросом, но дело пока стоит на мертвой точке. Не известно ни причин, по которым Зайла так поступила, ни того, как ей это удалось, ни того, что же она сейчас делает на суше.
   - Это я уже поняла, - печально ответила я. - И все же, мне кажется, что даже так вы можете кое-что мне рассказать.
   - В самом деле? - насторожился Клайк.
   - Вчера я говорила с Кайлой, - решила сразу сообщить я. - И она рассказала про амулет, который вы осматривали.
   - Вот как? Признаюсь, для меня это слегка неожиданно, - замешкался чародей.
   - Что это был за амулет?
   - Сложно сказать, - проговорил мужчина. - Я так и не сумел его разгадать. Материал, из которого он был создан, Зайла, похоже, сотворила сама, взяла что-то за основу и трансформировала его в тот браслет, предварительно заменив в нем энергетику. Вот, в общем, и все, что я о нем знаю.
   Мне показалось, что чародей явно темнит и что-то недоговаривает! К сожалению, понять, что же именно, я никак не могла. Потому решила просто сменить тему в надежде, что Клайк расслабиться, и позже можно будет его подловить.
   - Хорошо. А как быть с этим телом?
   - То есть? - удивился чародей.
   - В самый первый день вы сказали, что в нем сохранились остатки силы Зайлы...
   - Ира, прошу, только не говори, что ты собралась использовать эту силу!
   - Но что, если это - единственный способ для меня вернуть свое тело? - настаивала я. - Ведь именно используя ее, Зайла украла его! Значит, сумей я контролировать это, и может тогда у меня получится поменяться с ней обратно!
   - Дело здесь не только в силе, - строго напомнил Клайк.
   - Да, верно, был еще какой-то ритуал. Но если мне удастся узнать, что же она делала, и приплюсовать это к взятой под контроль силе темной чародейки, я смогу вернуться домой!
   - Исключено, - отрезал чародей. - В силе темной чародейки нет ничего хорошего, Ира. Это знания и умения, сама природа которых направлена на то, чтоб причинять другим зло. К тому же, тебе не по силам узнать, что же сделала Зайла. Я, вместе с тремя подчиненными мне придворными чародеями, активно занимаюсь этим вопросом, но пока что нам не удалось даже приблизиться к разгадке.
   - Тем не менее, в моем случае, есть одно преимущество, - ухмыльнулась я, указав пальцем на собственную голову. - Вот здесь наверняка остались все воспоминания Зайлы, просто они заблокированы. Но что, если их разблокировать? Если как-то удастся заполучить доступ к ее памяти, мы сразу же все узнаем! И не говорите мне, что это невозможно! Наверняка Зайла, готовясь покинуть свое тело, просто приняла меры, чтоб я, оказавшись на ее месте, не заполучила доступ к ее памяти и не помешала ей. То есть, мы просто имеем дело с замком, от которого у нас нет ключа. Но ведь любой замок можно сломать!..
   - Забудь об этом, - резко выговорил Клайк, мигом пропалив меня взглядом.
   - Почему? Ведь тогда мы сможем сразу...
   - Я сказал, забудь, - повторил чародей более настойчиво. - И не просто забудь, не вздумай даже упоминать при ком-нибудь эту свою гениальную идею.
   - Но ведь...
   - Ира, пожалуйста, послушай меня. От этого зависит твоя жизнь...
   - То есть, ее попросту казнят, если она попытается добраться до воспоминаний Зайлы? - неожиданно прозвучал за моей спиной холодный голос Брайна. - Вы все боитесь, что если Ира заполучит запечатанную память ведьмы, то она возьмет верх над ее собственной личностью? Именно поэтому меня приставили к ней, так? Чтобы я не только следил за тем, не вернется ли Зайла в свое тело, но еще и держал Иру в узде, если по каким-то причинам будет разблокировано то, что сокрыто в ее голове?
   Клайк ничего не ответил. Просто сжал кулаки и опустил взгляд на несколько секунд, после чего мягко проговорил:
   - Ира, пойми, ты мне действительно очень и очень нравишься. Я вижу, что ты добрая и милая девушка, с которой жизнь обошлась крайне несправедливо. Ты на самом деле не заслужила всего того, что с тобой произошло, но так уж вышло. Даже не сомневайся, что я делаю, и продолжу делать, все, что в моих силах, чтобы помочь тебе. И если мне вдруг удастся что-либо, я немедленно тебе об этом сообщу. Но тебя саму я прошу не предпринимать ничего. Не потому, что я высокомерный ворчун, или не верю в твои силы. Просто я хочу защитить тебя. Думаю, я не открою тебе ничего нового, если скажу, что король Октарий и без того относится к тебе крайне предвзято, - сказал Клайк, и от этих слов мои губы задрожали, но я быстро взяла себя в руки и стиснула зубы. - Более того, пару столетий тому назад тебя бы просто казнили, чтоб не беспокоиться лишний раз. Сейчас этого сделать не могут потому, что мы - цивилизованное правовое государство. Но если ты доберешься до воспоминаний Зайлы, и опасения подтвердятся хотя-бы частично, это станет поводом, который позволит судить тебя. И даже не сомневайся, что в таком случае король подпишет смертный приговор. Я не хочу всего этого, понимаешь? - добросердечно вздохну Клайк и, встав с места, подошел и присел рядом со мной на корточки, взяв меня за руку. - Просто доверься мне, ладно?
   Я хотела ему что-то ответить, но не смогла, ком застрял в горле. Потому я только лишь кивнула.
   - Брайн, ты позаботишься о ней?
   - Даже не сомневайся, - проговорил принц и, наклонившись, высвободил мою ладонь из рук Клайка, чтобы самому крепко ее сжать и вывести меня из кабинета.
   Я ничего не говорила, пока мы шли по коридорам до его покоев. И руку тоже не пыталась выдернуть. Да, мне не следовало держаться за нее... но сейчас, в эти минуты, мне было так страшно, так хотелось плакать, а эта крепкая ладонь так успокаивала, что казалось мое сердце попросту разорвется и погибнет, окажись я сейчас без ее тепла.
  
   5. За и против
   Весь оставшийся вечер, да и все следующее утро, я была унылой, словно рыба-капля. Перспективы, которые для меня вырисовывались, как ни посмотри, были самые, что ни на есть, безрадостные. Вера в то, что Клайк найдет способ вернуть меня обратно, не прибегая к памяти Зайлы, таяла с таким же энтузиазмом, как пломбир над огнеметом.
   Но... что же мне в таком случае оставалось делать? Возможно, ситуация бы упростилась, если бы я переехала в какую квартирку в спальном районе и попросту не виделась с Брайном. Вот только после разговора с чародеем я поняла, что на такое надеяться тем более напрасно! По крайней мере, пока они каким-то чудесным образом не убедятся, что Зайла в мое тело не вернется, а разблокировать ее воспоминания я никогда, никак и ни при каких обстоятельствах не смогу.
   Надеяться на то, что для меня найдут другого неуязвимого к чарам надсмотрщика, тоже не стоило. Как выяснилось, эти ребята рождались даже реже, чем я думала! И кроме Брайна, в городе на данный момент таких больше не было. Да и можно не сомневаться в том, что будь у короля на примете другая кандидатура, и принца бы я больше не увидела вообще никогда.
   И все же, я, несмотря на все неудачи, очень не хотела, чтоб меня казнили. Потому начала всерьез задумываться над тем, чтоб послушать совета Клайка и просто плыть по течению.
   Терзаемая размышлениями, я окончательно скисла. И подозреваю, что видок был у меня совсем уж паршивый, потому что Брайн, похоже, желая как-то прогнать эту печальную мину, потащил меня на прогулку в сад. Перед тем он, конечно, пытался уговорить меня отправиться в городской парк, а то и вообще сплавать куда-нибудь на Малыше. Но от первого я решительно отказалась, не желая лишний раз пересекаться со смотрящими на меня с ненавистью местными... а от второго и вовсе открестилась левой пяткой. Даже не потому, что боялась кальмара - с ним я, втайне от принца, уже даже почти что подружилась! Просто поплыви мы куда-нибудь на Малыше, и мне бы снова пришлось хвататься за спину Брайна.
   Так что, решив довольствоваться малым, парень повел меня по тропинкам к отдаленным уголкам сада, где мне ранее бывать не доводилось. И признаюсь, здесь было действительно потрясающе! Вдали от главных аллей оказалось разбросано множество уютных, красиво обустроенных ниш из стен водорослей, каждая из которых была обустроена по особому проекту.
   - Отлично, здесь не занято, - улыбнулся Брайн, пропуская меня в одну из таких.
   И в тот же миг у меня перехватило жабры! Посреди ниши стояла чудесная коралловая беседка, на которой, словно светильники, росли люминесцирующие актинии. Но то, что раскинулось вокруг нее, казалось чистейшим воплощением волшебства! По дну ниши были разбросаны кораллы и обломки скал, сплошняком облепленные светящимися морскими анемонами, рыбешками и моллюсками. В нескольких метрах над нашими головами причудливым вихрем кружилась стая мелких рыб, сверкающих так, что со дна это напоминало ночное небо, на котором все звезды разом пришли в быстрое, хаотичное движение. И словно в довершение картины, по нише плавали маленькие светящиеся медузы.
   - Какая красота! - восхищенно прошептала я... и только сейчас запоздало поняла, что мы тут совершенно одни!
   Но Брайн, несмотря на мое замешательство, провел меня к беседке, у которой оказалась прозрачная крыша, и усадил в ней на мягкое, удобное сиденье. Похоже, его специально сделали так, чтоб умостившийся на него мог с комфортом запрокинуть голову и смотреть на кружащихся над головой рыбешек.
   - Чтобы приманить их, садовники каждый вечер разбрасывают здесь прикормку, - пояснил Брайн, словно отвечая на так интересовавший меня несказанный вопрос.
   - Очень красиво, - чуть слышно шепнула я, словно загипнотизированная наблюдая за рыбешками.
   И вот, несколько минут спустя, до меня дошло, что принц тоже сидит здесь, причем очень близко! Все мысли о чудесных светящихся рыбках тут же покинули мою голову, и я растерянно посмотрела на него... чтобы тут же встретится с ним взглядами.
   Брайн сидел рядом со мной и, тоже повернув голову, смотрел на меня. Его рука лежала возле моей, и чтобы коснуться ее, мне достаточно было бы одного маленького движения. И я, сама того не осознавая, сделала его. Едва это случилось, пальцы Брайна тут же переплелись с моими. По моему сознанию пронесся оглушительный удар сердца. Завладевшее мною головокружительное чувство было сладким и пьянящим, словно нежный сливочный ликер. И единственное, чего я сейчас желала, это еще одного глотка. А потом еще одного, и еще! Где-то издалека, словно сквозь толщу соленой воды, ко мне долетало осознание того, что я сейчас смотрю на слегка приоткрытые губы Брайна, и хочу, во что бы то ни стало, коснуться их. Мысли я хоть капельку трезво, и это желание напугало бы меня до смерти! Но сейчас мой разум был будто затуманен. Потому все, что мне оставалось, это податься Брайну навстречу, как только его лицо приблизилось к моему...
   Как вдруг откуда-то издалека послышались мягкие шаги! А секунду спустя от входа в нишу прозвучало:
   - Ой, простите, мы не знали, что здесь кто-то есть!
   Бросив беглый взгляд на вход, я успела заметить роскошно одетую, изящную придворную даму, которая шла под руку с красивым мужчиной в расшитом камзоле. Их шаги растворились в морской воде уже спустя несколько секунд. И к тому времени мое сердце словно взорвалось от накрывшей меня с головой паники! Я сидела здесь, в этой беседке, держась с Брайном за руки, и почти что поцеловала его!
   Это было безумие. Все это было полнейшее безумие!
   - Ира? - позвал принц, похоже видя обескураженность на моем лице.
   Ничего не говоря, я вскочила на ноги и выбежала из беседки, а затем и из ниши. Святые осьминоги, что же я только что едва не натворила!?
   Сломя голову, я неслась по коридорам из водорослей, мечтая как можно скорее убраться подальше, пока Брайн не вздумал отправиться на мои поиски. Потому что если он сейчас надумает нагнать меня, если найдет... то я попросту не смогу, не найду в себе силы убежать во второй раз. Что же со мной происходит? Почему? Неужели высшим силам показалось, что я и так недостаточно вляпалась, раз они усугубляют мое положение таким бессовестным образом?!
   Желая уединиться и побыть со своими мыслями хоть немного, я спешно завернула в небольшую уютную нишу. Пробежав по короткому коридорчику из водорослей, я еще раз с опаской выглянула за его поворот, чтобы убедиться, что снаружи ниши никого нет. И лишь потом, пятясь, вошла внутрь...
   - Ой! - только и сумела выдохнуть я, стоило мне обернуться. Ну, надо же было такому случиться, чтоб именно здесь, именно в этом месте на скамейке сидела никто иная, как леди Милера!
   После того случая на церемонии мы с ней ни разу и не виделись... в чем, в общем, и не было-то ничего странного. Так что теперь, оказавшись с ней один на один, я желала только провалиться сквозь дно! При этом, чувствовала я себя на редкость гадко - так, словно и в самом деле коварно и целенаправленно отбивала у нее законного жениха.
   - Неожиданная встреча, - прошептала Милера, не сводя взгляд с фигурно высеченного куска скалы, на котором были со вкусом рассажены светящиеся анемоны, освещавшие нишу.
   - Простите, я не хотела Вас побеспокоить... - пробормотала я, и уже собралась было удалиться, но резкий голос девушки меня остановил:
   - То, как поступил Брайн, недопустимо.
   - Знаю, - прошептала я в ответ.
   - Этой традиции сотни лет, век за веком свадебный ритуал наследника престола соблюдался безоговорочно. Брайн же позволил себе то, чего не позволял ни один из его предшественников. Как будто только у него одного есть чувства! - выдохнула Милера на повышенных тонах, сжав кулаки. Но потом, помолчав несколько секунд, она взяла себя в руки и продолжила тем же апатичным тоном. - Меня с детства готовили к тому, что я выйду замуж на принца Брайна, и я приняла свою судьбу, даже думать себе не позволила, что у меня самой могут быть какие-то желания. Он же повел себя как глупый, избалованный, безответственный ребенок! Ты хоть представляешь, какая шумиха поднялась в высших кругах? Король пытается замять дело, но ему это пока что не шибко удается.
   - Могу себе представить...
   - В самом деле? - так же апатично сказала девушка. - Если можешь... то почему довела ситуацию до такого?
   - Послушайте, леди Милера, - робко проговорила я, решившись подойти к ней на шаг. - Между мной и принцем Брайном ничего нет. Вообще ничего. Ничегошеньки!..
   - И ты не влюблена в него? - перебила она.
   - Мы с ним не в таких отношениях...
   - Я спрашивала тебя не об этом, - смущенно проговорила Милера, продолжая пялиться на актинии. - Я спросила, не влюблена ли в него ты?
   Сердце ударило так громко, что мне показалось, этот звук заглушил для меня все звуки на свете. Замерев, я смотрела на Милеру широко распахнутыми глазами и не могла сказать ни слова.
   - Что ж, понятно...
   - Это вообще здесь ни при чем! - резко вырвалось у меня. Эти удары... такие частые и громкие! Унять их было просто невозможно. Казалось, они вот-вот разорвут мою грудь изнутри.
   - Почему же? - вздернула бровь девушка, наконец, посмотрев на меня.
   - Потому что даже если бы я что-то чувствовала к Брайну, это не изменит ровным счетом ничего. У него есть невеста...
   - Невеста, которую он отказался поцеловать на официальной церемонии!
   - И все же, невеста, которая и остается его невестой, - тихонько проговорила я, опустив взгляд. - Я ведь не глупая маленькая девочка, которая верит в сказки, где стоит ей только пожелать, и весь мир падет к ее ногам, а прекрасный принц тут же бросит все на свете, чтобы взять ее в жены. Я понимаю, что вне зависимости от моих чувств, есть вещи, с которыми ничего нельзя сделать. И здесь не нужно злиться, рвать на себе волосы и проклинать судьбу, ненавидя всех и вся. Потому я не питаю каких-то надежд на чудо, не мечтаю заполучить сердце Брайна. Даже больше, я не испытываю к Вам какого-то негатива как к злобной сопернице, у которой я, во что бы то ни стало, должна отбить прекрасного принца. Потому что я Вам попросту не соперница! Я никто, обычная девушка с суши, попавшая в передрягу по всем статьям. И как бы мне ни было больно, я не имею права вести себя здесь, как хозяйка жизни. Я искренне желаю Вам счастья, - улыбнулась я, говоря сквозь застрявший в горле ком. Как же хотелось плакать!.. а может, я уже и плакала, растворяя свои слезы в соленой морской воде? - Такая замечательная девушка, как Вы, безусловно, достойна того, чтоб стать женой Брайна и сделать его счастливым. И я не хочу создавать лишних проблем ни для кого. Все, чего желаю я, это вернуться на поверхность, в свое тело. Чтобы произошедшее здесь осталось для меня просто сном, а Вы с Брайном жили долго и счастливо.
   Она смотрела на меня, не моргая. И от ее обескураженного взгляда мне стало еще больше не по себе.
   - Еще раз простите, что побеспокоила, - улыбнулась я, несмотря на ноющую боль в груди, и поспешила удалиться из ниши.
   ...Извините, Клайк. Да, вы искренне хотите мне помочь. Но я, наверное, не смогу следовать вашему совету.
  

Глава 4

Пещера Поющих жемчужин

   1. Секреты подводных книг
   - Библиотека? - переспросил Брайн.
   - Угу, - кивнула я, будто невзначай рассматривая проплывающего вдалеке ската. - Раз уж я здесь застряла и, вероятно, застряла надолго, то неплохо бы узнать побольше об этом месте.
   - Да, не помешает, наверное, - протянул принц.
   Врать я никогда не любила, потому получалось у меня это довольно скверно... но сейчас я убедила саму себя в том, что и не врала вовсе! В конце концов, в какой-то мере, я действительно хотела узнать побольше о морском дне. Просто интересовали меня некие конкретные сведения.
   - Так что, отведешь меня туда? К тому же, у тебя так тоже появится немного свободного времени, пока я буду сидеть над книгами. А то ведь в последнее время только со мной и носишься, как с тухлым яйцом.
   - Я, вообще-то, совсем и не против с тобой поноситься, - улыбнулся Брайн, на что я только смутилась, будто случайно встретила пробегавшего по городу голого Деда Мороза, и поспешила отвернуться, чтобы посмотреть на медленно ползущего по дну морского огурца.
   Вот так и потянулись дни, которые я с утра до вечера просиживала в библиотеке. Иногда Брайн присоединился ко мне, и тогда я действительно читала книги, в которых излагались общие сведения об истории подводного мира, тонкостях местной культуры и обычаев, а так же существ, живших на морском дне. Ну, а остальное время я посвятила тому, что выискивала и жадно читала все, что находила, о Поющих жемчужинах: от детских сказок до научных исследований. Правда вот, с последним приходилось довольствоваться только научно-популярными книгами, потому что монографии выдающихся чародеев казались мне слишком непонятными.
   Согласно тому, что я вычитала, пещера Поющих жемчужин появилась семь столетий тому назад. И виновницей ее появления была никто иная, как одна из предков Брайна, юная принцесса Амирес. Если летописи не приукрашали действительность, она была очень красива. Но кое-что в ней затмевало эту красоту: ангельский голос. Стоило ей начать петь, и все вокруг замирало, с восхищением ловя каждый звук.
   Однако и это было не все! Принцесса родилась с силой чародейки и, соответственно, имела сестру-близняшку, Аминес. Вот только чувства, которые та испытывала к Амирес, немного выходили за рамки обычной сестринской любви. Свою близняшку она просто обожала, боготворила и не желала ни с кем делить. Потому не странно, что Аминес выказывала резкую антипатию к жениху, которого их отец избрал для ее сестры, а своего и вовсе игнорировала. К счастью для нее, сама девушка тоже не испытывала симпатий к жениху. И хоть сестры не были наследницами престола, брачные традиции распространялись на них точно так же, как и на старшего брата.
   Тем не менее, Амирес и Аминес принимали свою судьбу... до одного рокового дня. Того самого, когда принцесса-чародейка влюбилась. Юноша, укравший ее сердце, не был высоких кровей, и даже не происходил из богатой семьи. Это был обычный искренний парень, которого девушка полюбила всем сердцем. Долгое время они старались сдерживать свои чувства, еще дольше - скрывали свои отношения. Но, в конце концов, правда раскрылась. И тогда начался настоящий шторм.
   Амирес оказалась меж двух огней. С одной стороны, ее прессовал отец, которого нисколько не устраивал отказ дочери выходить замуж за выбранного жениха, а связь с простолюдином так и вовсе вгоняла в бешенство. С другой же оказалась никто иная, как Аминес, не находившая себе места от злости из-за того, что обожаемая сестра полюбила кого-то больше, чем ее саму.
   Но король решил, что бунт дочери следует подавить жесточайшим образом. И как способ избрал казнь юноши, которого она осмелилась полюбить. Ему отрубили голову публично, а Амирес заставили на это смотреть. Похоже, король действительно рассчитывал, что таким образом сумеет превратить дочь в послушную куклу. Вот только эффект оказался совершенно иным:
   Потеряв разум от горя, девушка сбежала с места казни и поплыла прочь, оседлав боевого ската. Когда за ней проследили, то поняли, что она укрылась в глубине пещеры, которая находилась на дне впадины в нескольких километрах от города. Король, конечно же, приказал страже доставить принцессу обратно во дворец, вот только ни один из них не решался войти. Все они просто стояли у входа и слушали, как принцесса пела. Пела песню божественной красоты, переполненную такой невыносимой скорбью, что она сводила с ума. В конце концов, король лично прибыл к пещере, но даже он не посмел переступить ее порог.
   Не умолкая ни на минуту, песня принцессы продолжала доноситься из пещеры. Так шли день за днем. Неожиданно стражники заметили, что из пещеры начало долетать нежное сияние! После этого войти они тем более не решились.
   Как вдруг однажды песня стихла. Вызвав чародея, отряд стражи, все же, осмелился войти в пещеру. Вот только принцессы они там уже не нашли! Только ее одеяния, которые лежали посреди зала, сплошняком облепленного алыми жемчужницами. Когда же чародей исследовал пещеру, то огорошил всех известием о том, что принцесса, воспользовавшись чарами, сумела как-то растворить себя, чтобы слиться с жемчужницами в этом зале. Заинтересованный, чародей попытался раскрыть одну из раковин, но ему этого не удалось! Не потому, что створки моллюска были слишком плотно сомкнуты, а его раковина - слишком прочной. Просто стоило ему коснуться жемчужницы, и он расплакался, словно ребенок, а руки его задрожали. После того бедняга несколько дней отрешенно сидел на месте, глядя в одну точку и периодически всхлипывая. А когда, наконец, пришел в себя, то так и не захотел ни с кем обсуждать того, что с ним стало.
   Когда король услышал о судьбе дочери, то закрылся в своих покоях. Но кое-кто отреагировал более бурно.
   Узнав, что стало с ее сестрой, Аминес буквально обезумела. Проклиная весь мир, сгорая от ненависти, она воспылала желанием отомстить кому угодно. И тогда принцесса сделала то, что повергло в ужас все морское дно.
   Заявив, что никто не прикоснется к ее драгоценной сестре, она жестоко убила сначала ее жениха, потом своего, а потом и собственного отца. Возможно, кронпринц так же стал бы ее жертвой, не будь он в отъезде, когда все это случилось.
   Свершив же свою месть, Аминес отправилась в пещеру и, не доходя до зала с жемчужницами, легла на входе в него и лишила себя жизни.
   Вернувшись в Столицу, едва коронованный правитель приказал достать тело сестры из пещеры. Вот только отряд стражи, который вошел туда, уже несколько минут спустя выбежал в ужасе, и никто из солдат так и не смог ничего толком рассказать.
   После того в пещеру ступил уже другой отряд, состоявший из лучших солдат королевской стражи и двух придворных чародеев. Они-то и рассказали, что тела Аминес не нашли так же, как и тела Амирес, только ее одежды с дырой на месте сердца, и лежащий в них кинжал. Но это было не самым странным, что встретилось им в пещере! По их словам, каждый камушек, каждый полип в том месте был пропитан сумасшествием, которое просачивалось в головы! Пещера казалась живой, и что хуже всего - полной безумной ненависти. Это место просто отгоняло от себя, и ни на шаг не подпускало к залу с жемчужницами.
   С тех пор отчаянные смельчаки не раз пытались добраться до заветного зала. И, что самое странное, некоторым это даже удавалось! Но впервые извлечь из раковины жемчужину получилось лишь пятьдесят лет спустя. И когда придворные чародеи ее исследовали, то пришли в благоговейный трепет.
   Свойства, которыми обладала чудесная жемчужина, поражали воображение. Они держали в руках мощнейший усилитель чар, с помощью которого можно было сотворить заклятия, ранее казавшиеся невозможными! Как выяснилось, чтобы использовать силу жемчужины, чародей должен ее проглотить. И когда один из них сделал это, результаты превзошли все мыслимые и немыслимые ожидания: страшная неизлечимая болезнь, от которой умирал правящий король, была излечена за считанные часы, а сам правитель помолодел на несколько лет!
   Но что самое невероятное... проглотивший жемчужину чародей утверждал, что в тот момент, как сокровище оказалось в его теле, он услышал исходивший от него голос - дивную песнь, завораживающую каждую чешуйку. Это продолжалось, пока жемчужина полностью не растворилась в его животе. Песнь была так прекрасна, что мужчина вскоре и сам отправился в пещеру, в надежде добыть еще одну жемчужину. Не ради чудесных волшебных свойств! Просто чтобы еще раз услышать это дивное пение.
   Естественно, что у него ничего не вышло. Ему повезло, его тело и разум не пострадали. Но мечту проглотить жемчужину еще раз чародей так и не оставил, потому до конца своей жизни предпринял еще несколько безуспешных попыток добыть сокровище, прозванное с тех пор Поющими жемчужинами.
   Как ни странно, темные чародеи тоже заинтересовались жемчужинами. И когда им, наконец, удалось заполучить одну из них, они выяснили, что так же могут их использовать для своих заклятий. Но к счастью, им добыть Поющие жемчужины было нисколько не проще, чем светлым коллегам.
   Итак, теперь у меня не оставалось никаких сомнений: единственным способом для меня вернуться в свое тело была эта самая Поющая жемчужина. Даже если Клайк каким-то чудом сумеет разгадать ритуал Зайлы, с помощью которого она поменялась со мной телами, без силы жемчужины все равно ничего не выйдет. Вот только в том, что за этой самой жемчужиной никто не пойдет, я нисколечко не сомневалась! Потому что о необходимости этого сокровища для ритуала Клайк в любом случае должен был бы догадываться. Поскольку же попыток достать ее для меня, по-видимому, до сих пор не делалось, то можно было сделать вывод, что никто ради этого шевелиться и не захочет.
   А значит, мне следует либо принять как факт, что я проведу остаток жизни здесь, либо...
   Понимая, что это полнейшее безумие, да и вообще смертельно опасно, я в то же время осознавала, что другого выхода у меня попросту нет. Когда же вечером, на выходе из библиотеки, меня встретил Брайн, так искренне мне улыбавшийся, в моей памяти снова всплыла наша прогулка по саду. А еще - ощущение от его пальцев, ласкавших мою ладонь. И следующим утром я занялась тем, что старательно изучала все, известное о темных силах, обитающих в пещере.
   Начиная с того дня, мое исследование продолжалось без малого неделю. И вот на восьмой день, попрощавшись с Брайном, я снова забежала в библиотеку. Только на этот раз, дождавшись, когда принц уйдет, я выбежала из здания и на всех плавниках помчалась к ангару, где обитал Малыш.
   Да, я все еще боялась этого кракена. Но сейчас выбор у меня был не очень-то велик! К счастью, горсти планктона оказалось достаточно, чтобы Малыш довольно прищурился и потрепал меня щупальцем по макушке. А после - позволил усесться в седло на своей спине и, медленно поднявшись над морским дном, послушно поплыл под моим руководством на юго-запад: к тому месту, где находился вход в пещеру Поющих жемчужин.
  
   2. Морская песнь
   К счастью, пещера была не слишком далеко от города, так что на кальмаре я домчала туда довольно быстро. И у этого обстоятельства, кроме прочего, был еще один весомый плюс: так я попросту не успела растерять свою решимость по дороге! Потому на момент, когда Малыш опустился на дно впадины в нескольких метрах от входа в пещеру, я была ею преисполнена. Гордо вздернув нос, я слезал со спины кракена и направилась ко входу.
   - Ну же, Малыш! - вздохнула я, когда он слегка придержал щупальцем мое плечо, похоже, не желая, чтобы я шла туда. - Не переживай, я справлюсь... - обернувшись, я осеклась. Кто бы мог подумать, что в этих глазищах, каждое из которых было размером с мою голову, может быть столько умилительной жалости, способной дать форы фирменным глазонькам Кота в сапогах из "Шрека"!
   Заколебавшись немного, я подошла к Малышу и погладила его по странному на ощупь лбу, на котором продолжали светиться яркие узоры, ставшие сейчас для меня чуть ли не единственным источником света. Если, конечно, не считать клеточки с маленькой светящейся рыбкой, которую я прихватила с собой, чтоб не оказаться в пещере в кромешной тьме.
   - Вот увидишь, все будет хорошо! - улыбнулась я, нехотя убирая руку со лба кальмара. Отвернувшись от этих гипнотизирующих глазонек, я решительно направилась ко входу в пещеру.
   Но не успела я ступить и нескольких шагов, как ощутила щупальце на своей ноге!
   - Малыш! - строго протянула я... вот только вся строгость мгновенно улетучилась, стоило мне обернуться и снова увидеть эти глазенки! - Послушай, мне правда нужно идти, - вздохнула я, словно обращалась к малому ребенку. Безумно милому малому ребенку. Минуточку, это меня сейчас что, совершенно серьезно умиляет кракен?! - Просто подожди меня немного, ладно? - улыбнулась я и, сняв щупальце со своей ноги, ласково его погладила, прежде чем выпустить из рук.
   Набрав полные жабры воды, я решительно зашагала к входу в пещеру. Возможно, Малыш и попытался еще раз меня задержать, но я максимально абстрагировалась от окружающей среды и поспешила пересечь порог... у которого моих ушей достигло эхо дивного, но от этого не менее жуткого пения!
   Замерев на несколько секунд, я внимательно всматривалась в черноту, после чего достала из тряпичной сумочки свой "фонарик" и медленно двинулась по темному туннелю.
   Свет, вырывавшийся из шарика на голове рыбешки, блекло проливался по темному каменному коридору, слабо играя на покрытых полипами скалах. И только лишь этого было достаточно, чтоб призрачные образы стен создали в голове жутчайшие картины, способные напугать уже сами по себе! Но, к моему величайшему сожалению, эти образы были не единственными, от чего стыла кровь: с каждым моим шагом дивная песнь становилась все четче, громче и печальнее.
   Каждый камушек здесь казался не просто живым. Я пребывала в искренней уверенности, что древние скалы просто сейчас возьмут, да и придут в движение, чтобы подойти ко мне, крепко-крепко схватить и навсегда похоронить в этом жутком месте, оставив мое тело вечно слушать проливающуюся с пением скорбь.
   Как вдруг мне стало еще страшнее. Настолько, что я замерла, глядя перед собой, и всерьез задумалась: а не развернуться ли мне, пока не поздно? Когда я шла сюда, мне даже в голову не пришла мысль, что здесь, в этой пещере, разветвленная сеть ходов! Я наивно полагала, что меня будет ждать просто темный и страшный туннель, пройдясь по которому под разные жуткости, я доберусь до зала с жемчужницами.
   Но нет! Сейчас я, держа в руках одну только плетеную клеточку с маленьким удильщиком, стояла перед первой развилкой и решительно не знала, что же мне теперь делать! Разумнее всего, конечно же, было бы отступить и если не оставить эту затею, то, хотя бы, подготовиться получше и попробовать отыскать какие-нибудь сведения о плане пещеры и том, как же добраться до зала с жемчужницами. Да. Наверное, так мне и следует поступить...
   Неожиданно в канву волшебного пения вплелся голос. Тихий-тихий, и звучащий над самым моим ухом.
   - Он всегда будет перед твоими глазами. Каждый день, каждую минуту. Даже когда женится, ты будешь спать в соседней комнате, чтобы находиться под его присмотром. Да-да, именно. Ты будешь лежать в своей постели, совершенно одинокая, никому не нужная и всеми презираемая. В то время как он будет спать вместе со своей женой, обнимать ее, ласкать, прижиматься к ее телу, клепая наследничка за наследничком.
   Я не знала, кто говорил эти слова - рядом со мной по-прежнему никого не было. Да и... да и бред все это на самом деле! Совершенно ясно, что Брайн никоим образом не будет нянчиться со мной до конца своих дней! Однажды король обязательно что-нибудь придумает, отыщет ему замену, и тогда... тогда я его больше не увижу. Возможно, меня даже отправят в какой-нибудь другой подводный город. После того все образуется, Брайн просто будет где-то. Я же... останусь без него, совсем одинешенька, глубоко на темном морском дне. До конца своих дней, и не имея малейшей надежды вернуться в свое настоящее тело, к прежней жизни, где остались все, кто меня знал и любил, где у меня попросту было будущее.
   ...Преодолев дрожь, я сделала шаг, нырнув в темные глубины ведущего вправо туннеля. Идти вперед, просто идти вперед, и поскорее. Казалось, это единственное, что мне оставалось. Сквозь тьму пещеры, время от времени спотыкаясь о камни и натыкаясь на скалы, часто облепленные склизкими полипами.
   Чарующее и невыносимо печальное пение не стихало ни на минуту, но мне трудно было судить, приближаюсь я к его источнику, или же наоборот отдаляюсь от него.
   - Ты хоть представляешь, как ей было больно? - снова прозвучал над моим ухом тот самый голос, когда я замерла перед следующей развилкой. - Жених отказался поцеловать ее перед всем высшим светом! Ее сердечко было разбито, а сама она - опозорена. За что же ты так поступила с хорошей девушкой? За что так обидела и унизила ее?
   - Я... я... - сбиваясь, выдохнула я, разумом прекрасно понимая, что мои слова не будут восприняты этим существом, что бы я ни сказала.
   - Ты такая подлая. Небось решила, что можешь спокойно отбирать чужого возлюбленного, раз явилась сюда вся такая расфуфыренная - словно героиня какого-то романа. Но ведь ты все равно никогда не получишь принца, его отец этого не допустит. Ты слишком мелкая, грязная рыбешка даже для того, чтоб стать фавориткой. Если же ты не прекратишь, король наверняка найдет способ избавиться от тебя.
   - Я ничего не делала! - всхлипнула я, сломя голову помчавшись в левый коридор.
   - Неужели? - безумно хихикнул голосок, обдав мое ухо ледяным потоком.
   Это ведь... просто безумие, чистейшее самоубийство! Почему я поддалась? Зачем сейчас бегу вперед, углубляясь в этот лабиринт?.. для чего я вообще сюда пришла? Думала, что справлюсь с тем, что не под силу многим отважным воинам? Это я-то справлюсь? Я? Слабая, мягкотелая инфантильная плакса? Как подобное вообще могло взбрести мне в голову?
   Споткнувшись на бегу, я потеряла равновесие и, подхваченная водой, мягко опустилась на холодное дно. Клеточка со светящейся рыбешкой упала неподалеку, и испуганная малышка панически в ней заметалась. Я же так и осталась лежать ниц.
   - Я не хотела влюбляться в него. Честно не хотела!..
   - Но влюбилась, - злобно прошептал голос.
   Мне показалось, что морское дно стало невыносимо горячим, а сотни иголок, выскочивших из него, пронзили мое тело. Вскочив на ноги, я побежала вперед. Наверное, я бы даже забыла схватить клеточку с удильщиком, если бы без нее здесь не было темно настолько, что нельзя ступить и шагу.
   - Твои чувства к нему - чистейший эгоизм, не более, - продолжал шептать голос, от которого мне никак не удавалось оторваться. - Ведь это так весело, крутить интрижку с самим кронпринцем! Просто как в сказке! Вот только в жизни все капельку сложнее, и мир в два щелчка к твоим ногам не падет, моя дорогая.
   - Замолчи! Я просто хочу вернуться в свое тело!..
   - Врешь, - хихикнул голос, словно ударом плетки остановивший меня на месте. - Ты хочешь остаться с ним. Желаешь, чтобы он ответил на твои чувства... просто понимаешь, что этого никогда не будет. Ну конечно, кто бы отказался от сладкой любви с красавчиком-принцем! Это так глупо. Влюбиться в мордашку и титул...
   - Заткнись! - неожиданно вспылила я, со всей яростью ударив кулаком по стене, на которую секунду назад обессилено опиралась. - Закрой свой паршивый рот! Что ты вообще знаешь о Брайне, чтоб так говорить?! Ты провела с ним хоть день, хоть минуту?! Тебе даже представить не под силу, какое у него доброе сердце, какой он хороший, открытый, искренний и честный! И как ему тяжело оставаться таким, будучи окруженным всей той грязью, бурлящей вокруг него! Он прячет бремя, которое несет, за беспечной улыбкой, прикидывается легкомысленным дурачком, чтобы никто не понял, как же ему на самом деле больно день ото дня жить с осознанием того, что все, чем он дорожит - это лишь воздушные замки, которые его отец в мгновение ока способен смести порывом ветра! Но Брайн все равно не ломается, не сдается, остается собой и не позволяет ничему помутнить чистоту его сердца. И даже если его будут тысячи раз предавать, вонзать в спину сотни ножей, он все равно останется искренне добрым ко всем, никогда не отмахнется от попавшего в беду прохожего, которому сможет помочь. Так что не смей говорить, будто бы все, чего в нем есть хорошего, это симпатичная мордашка и титул! А от последнего ему вообще больше горя, чем радости!..
   - Какая пламенная речь, - насмешливо прозвучал голос. - Говоришь так, будто уверена, что он в этот момент услышит тебя, придет в благоговейный трепет от такой чистосердечной преданности и способности разглядеть все его достоинства, и в порыве эмоций возьмет, да примет твои чувства! Отведет тебя к отцу за руку, скажет, что любит тебя и только тебя, и хочет взять в жены несмотря ни на что. А король, услышав эти слова, побурчит немного, да сдастся...
   - Повторяю: заткнись, - выпалила я, сжимая кулаки. - Я знаю, что этого никогда не будет. Но на мое хорошее мнение о Брайне подобное не повлияет...
   - Так же, как и на твои безнадежные чувства?
   Я не ответила голосу. Только вдохнула на полные жабры и твердой походкой двинулась дальше, миновав черт знает какую развилку. Похоже, я уже безнадежно заблудилась в этом месте и, скорее всего, никогда отсюда не выберусь. Просто буду бродить, пока не выбьюсь из сил, а затем умру, и никто не найдет моего тела... если кто-нибудь вообще станет его искать. Ну и пусть. Даже если так, я все равно не сдамся.
   - Неужели ты думаешь, что сумеешь уйти от этих наивных чувств, если вернешься на сушу? - злобно шепнул голос, заставив меня споткнуться на ровном месте и упасть. К счастью, я успела выставить руки и приземлилась на них, больно ударив ладони о мелкие острые камни. - Хотя... конечно же сумеешь! - с издевкой хохотнул голос. - Ведь это - всего лишь глупая кратковременная влюбленность. Вы знакомы всего ничего, в глазах сердечки, и вокруг розовые медузы плавают. Как там называют этот период... конфетно-сахарный? Такое обычно проходит довольно быстро. Так что я бы на твоем месте вообще себе голову не морочила! Перестанешь видеть его каждый день, и погорюешь немножко, посидишь в печали, а потом забудешь его и будешь жить дальше. Словно его и не было в твоей жизни. Со временем найдешь себе другого парня, наверняка тоже душку-красавчика... ну и, конечно же, с добрым-искренним сердцем, куда ж без этого! И даже не вспомнишь о том, что был такой вот принц с морского дна, на котором ты устроила знатный скандал!
   Голос шептал слова, которые я сама старалась повторять себе раз за разом, в которые я искренне мечтала поверить. Так почему же слышать их было так больно?! Почему каждое слово, сказанное этим голосом, все сильнее и сильнее будило во мне желание сжать руку в кулак и вмазать по роже его обладательнице, на все горло закричав: "Нет, ни за что, не будет такого!"?!
   С силой стиснув зубы, я поднялась, схватила клеточку с удильщиком и пошла дальше. Только не останавливаться, что бы этот проклятый голос не шептал!
   - Ты здесь доставила всем столько проблем, беспокойств, боли, скандалов и бесчестия... - злобно прошептал голос, как вдруг я перебила его:
   - Нет.
   - Что?
   - Это не моя вина, - проговорила я, нервозно засмеявшись.
   - Ты отрицаешь то, что по твоей вине произошел скандал, доставивший кучу проблем королю и оскорбивший леди Милеру?
   - Да. Не знаю, в чем там дело и где собака зарыта, но я здесь ни при чем, - выдохнула я, резко оборвав горький смех. - Потому что, как ты сама сказала, Брайн никогда не ответит на мои чувства.
   Я чувствовала их. Каждую из капелек крови, стекавших по моему сердцу. И просто шла дальше, шаг за шагом... как вдруг замерла, поняв, что оказалась на входе в небольшой зал, стены которого сплошняком были облеплены старыми алыми жемчужницами.
  
   3. Перламутровые слезы
   Дивное пение, витавшее по залу, словно аромат духов, казалось, доносилось со всех сторон. Но даже если так, в нем не было слышно малейшего диссонанса! Каждый источник звучал на удивление слаженно с остальными.
   Сделать первый шаг за порог туннеля и войти в зал оказалось очень трудно. Хоть голос больше и не шептал за моей спиной, льющаяся из пения безграничная печаль проникала в душу и заставляла кровоточащее сердце биться быстрее, с каждым ударом разбрызгивая новые и новые алые капли. Тем не менее, я опомнилась, стоя уже посередине зала и глядя на стены, до которых едва ли долетал тусклый свет от моей рыбки. Ступая тихо и осторожно - так, словно случайный лишний звук мог стать для меня роковым, - я подошла к противоположной от входа стене. Несколько секунд я пристально рассматривала ее, все пытаясь понять, что же меня в ней смущает. Как вдруг взгляд выцепил острые края разбитой жемчужницы, которая безжизненно свисала со стены, словно расколотая фарфоровая чашка. А опустив взгляд, я увидела на дне под самой стеной перламутровые осколки. Но что самое главное... я поняла, что же притянуло меня именно к этому месту: разбитая жемчужница была единственной, от которой не доносилось пение. И казалось, другие ракушки просто еще не привыкли к тому, что их хор теперь звучит без нее.
   Присев, я внимательнее рассмотрела осколки раковины, и с непонятной, странной тупой болью поняла, что разбили ее совсем недавно! Так значит, именно из нее, именно вот так тот мерзкий тип достал поющую жемчужину? Не прикасался к раковине, не открывал ее, просто варварски разбил, уничтожил. А потом вытащил морское сокровище из нежных складок изувеченного тельца моллюска.
   От осознания этого стало невыносимо горько и я, заколебавшись на миг, протянула руку и с жалостью погладила мертвые осколки. А после - поднялась и посмотрела на стену. Возможно, мой взгляд натолкнулся именно на эту жемчужницу совершенно случайно, но почему-то мне показалось, что она... смотрит на меня? Должно быть, это прозвучит как-то странно, да и вообще покажется, что я сошла с ума. Тем не менее, я не могла избавиться от чувства, что эта жемчужница пристально на меня смотрела.
   Затаив дыхание, я поднесла к ней руку и нежно коснулась шершавой поверхности алой раковины. А в следующий миг меня захватил скорбный водоворот чудесного пения! Одна за другой, перед глазами проносились картинки: робкие улыбки, нежные признания, чувственные поцелуи, страстные ночи... крики, слезы, споры и приказы. А после - кровь, обагрившая воду вокруг помоста на центральной городской площади, и хрупкие руки, судорожно впивающиеся в растрепанные светлые волосы.
   Но что было хуже всего, я не просто видела это! Каждое мгновение, пережитое принцессой Амирес, становилось точно таким же реальным для меня! Я как будто сама переживала все эти чувства - эту безграничную любовь и нежность, которые делали боль и безумную скорбь еще более невыносимой! Казалось, от всего этого я просто сойду с ума! Логичнее всего было бы сейчас оторвать руку от старой раковины и помчаться прочь, просто подальше от нее!.. но я не сделала этого. Пролетали минута за минутой, перед моими глазами, раз за разом, проносились мгновения, пережитые принцессой семь столетий тому назад, и я сама, снова и снова, проходила через все то, через что прошла она.
   - Да, вижу, - шепнула я, трепетно проводя ладонью по холодной раковине. - Бедняжка, как же тебе тяжело!.. под этой крепкой раковиной из боли, отчаяния и гнева ты прячешь то единственное, самое дорогое и самое прекрасное: свои чувства к нему. Оплаканные горькими слезами, но по-прежнему чистые и нежные, переливающиеся чудесным перламутром. И сколько бы веков не прошло, они никогда, ни за что не помутнеют, не померкнут и не покроются трещинами. Как бы ни было тяжело, как бы ни было больно, ты все равно будешь любить его и только его, единственного на всем белом свете. Ведь он - твое самое дорогое сокровище, твое маленькое чудо, сокрытое во тьме океанских глубин!
   Раковина раскрылась плавно, осторожно. И розовая жемчужина выкатилась из нее на мою ладонь тихо и неторопливо - словно мышонок, впервые в жизни осторожно выползающий из норки.
   - Спасибо, - шепнула я, коснувшись губами нежного перламутра.
   Замешкавшись на минуту, я осторожно положила жемчужину в мягкий внутренний кармашек маленькой набедренной сумки, после чего мысленно попрощалась с опустевшей раковиной и направилась к выходу из зала.
   На несколько секунд я задержалась, тяжело втягивая жабрами воду, а после переступила порог и покинула зал с жемчужницами, вернувшись в узкие туннели. Хоть поющая жемчужина теперь и была у меня, но я не спешила радостно прыгать, пританцовывая канкан! Мне предстояло выбраться из этой запутанной паутины, заново отыскав дорогу, по которой я сюда пришла. А с учетом всех обстоятельств, сделать это будет, мягко говоря, непросто.
   То, насколько трудным будет мой обратный путь, я успела оценить довольно быстро. Наверное, не прошло и получасу с тех пор, как я покинула зал, а мне уже показалось, что я попросту не знаю, где нахожусь! Конечно, трудно судить о том, знакомо ли тебе это место, когда речь идет о пещерных туннелях, которые кажутся такими одинаковыми! И все же, мне настойчиво казалось, что этих облепленных морскими огурцами скал я раньше не видела.
   Едва не впав в панику, я заставила себя успокоиться и попробовала вернуться к последней развилке. Но, наверное, я сбилась с пути куда раньше, просто не замечала этого! Потому что и туннель, который вел в другую сторону, не показался мне даже смутно знакомым. А может у меня в голове уже просто все перемешалось, и я сама ничего не понимаю?
   От осознания собственного бессилия мне захотелось сесть на дно, поджав колени, и опустить голову. Но я строго приказала себе не раскисать и продолжила поиски... как вдруг уже знакомый голос прошептал:
   - Ты останешься здесь навсегда. Вместе с тем, что взяла в зале.
   Мысленно отмахнувшись от голоса, как от надоедливой мухи, я продолжила поиски.
   - Никто не станет тебя оплакивать. Родные думают, что ведьма, занявшая твое тело, это и есть ты. А здесь местным тем более сдалось горевать по тебе. Всем будет просто наплевать. Да, всем. И ему тоже. Только не нужно сейчас возглашать пафосные трогательные речи о том, что твоему принцу будет жаль! Сдается мне, он издохшей рыбешке из королевского сада, и то подарил бы больше жалости. Это ведь всего лишь его естественная доброта, не более, - добавил голос со злобным коварством.
   Несмотря на то, как сильно меня ранили эти слова, я не стала сбавлять шаг и рассматривала туннели настолько внимательно, насколько могла. Вот только от этого голоса все по-прежнему немело внутри!
   - А что, если скалы действительно похоронят тебя здесь? - неожиданно шепнул голос, и в тот же миг я услышала скрип. А еще - тихие звуки покатившихся камней, долетевшие издали!
   Вот черт! Надеюсь, это было просто совпадение. Потому что иначе мои дела совсем плохи...
   Но не успела я мысленно себя успокоить, как несколько камней в метре от меня затряслись, словно от землетрясения, и рассыпались по дну! Только никакого землетрясения я не почувствовала - казалось, что-то привело в движение сами камни.
   Подобный расклад мне нисколечко не понравился. Я тут же ускорилась и поспешила вперед... правда вот, бежать мне от всего этого, по большому счету, было некуда! Выход найти по-прежнему не удавалось, а эта странная волна, заставлявшая дрожать валуны, буквально преследовала меня по пятам. Несколько раз они меня даже чуть было не пришибли, но мне каким-то чудом удавалось уклониться и пробежать дальше.
   К сожалению, удача решила, что со мной можно больше не панькаться.
   Все произошло быстро, но от этого было не менее страшно. Я успела услышать лишь злобный хохот, прежде чем начался обвал! Прикрывая голову, я, что есть сил, помчала вперед, в надежде добраться до безопасного места. Но, к сожалению, безопасного места в этой пещере для меня, похоже, не было предусмотрено по умолчанию: сколько бы я не отбегала, обвал преследовал меня по патам! И вот, это случилось, я споткнулась о валявшиеся на полу камни и упала! В тот же миг на меня обрушился град мелких камушков, а минуту спустя от стены откололся большой валун, который безжалостно упал мне на голень!
   Кажется, мне еще никогда в жизни не было так больно. Крича на все горло, я неподвижно лежала на холодном дне - израненная, обессиленная, и не способная сдвинуться с места. Даже моя рыбка уплыла, когда клеточка выпала у меня из рук, и один из падающих камней пробил плетеную решетку.
   Все, что мне оставалось, это заплакать от боли и обиды. Но почему-то я этого не сделала. Наверное, уже просто слез не было. Так что я лишь молча лежала на дне, положив голову на камни, и боялась пошевелиться, чтобы боль в ноге не усилилась.
   Похоже, вот и он, мой конец! Нет, конечно же, некоторое время я еще поживу в таком состоянии. Но надолго ли меня хватит? Не буду строить лишних иллюзий по этому поводу. К тому же, я не могу осмотреть свою ногу и не знаю о полученных ранениях. А что, если у меня серьезные повреждения какой-нибудь вены, и я вскоре умру от потери крови? Такой вариант ведь тоже нельзя исключать.
   Только вот больнее всего мне было не от этого, а от понимания, что я больше не увижу Брайна. Да, пускай это бред. Пускай это безнадежно, и я просто не имею на это права... но мне так хотелось еще хотя-бы раз увидеть его улыбку!
   - ИРА! - внезапно прозвучало откуда-то. В голове, кажется, стоял гул. Возможно, именно из-за него я и не обратила внимания на тусклый свет удильщика, сидящего в плетеной клетке, которую Брайн держал в руках!
   - Что? - растеряно шепнула я, пытаясь понять: я действительно его вижу, или же это просто безумные предсмертные галлюцинации?
   - Ты меня слышишь?! - взволнованно проговорил юноша.
   Подбежав ко мне, он поставил клетку с рыбкой на пол и, не теряя ни минуты, отодвинул валун, высвободив мою ногу!
   Ах ты ж печень трески, как ему удалось это сделать?! Откуда в его теле столько силы? Или, может, я чего-то не знаю?
   - Пожалуйста, ответь! - выдохнул принц, осторожно приподымая меня за плечи.
   - Брайн, я... - слабо шепнула я и замолчала. Сил во мне было совсем немного, потому последние из них я решила потратить на то, чтоб отчаянно прижаться к его груди. Прошла лишь доля секунды, прежде чем я ощутила, как его сильные руки бережно сжали меня в уютных объятиях.
   Эти чувства... пускай они безнадежны, пускай я не имею на них права, и пускай даже мое сердце разрывает невыносимая боль от того, что я никогда не смогу быть весте с Брайном. Но отрицать их, врать самой себе я уже попросту не могу.
  
   4. Большой маленький секрет
   - Ты как? - тихо спросил Брайн, когда я немного успокоилась и пришла в себя.
   - Не знаю, - шепнула я в ответ, не в силах перестать судорожно сжимать его куртку, в которой по-прежнему прятала лицо. К счастью, тела глубоководных жителей были куда крепче человеческих, так что я, не считая мелких ранений от падающих камней, обошлась всего лишь переломом и глубокой раной, которую принц хорошенько перевязал, заодно использовав ножны от своего меча как шину. Но будь я сейчас в своем теле, и даже не сомневаюсь, что моя нога была бы уже всмятку.
   - Нужно выбираться отсюда, - сказал он. - Я понимаю, что тебе будет очень больно, но ты должна потерпеть.
   - Я потерплю, - кивнула я, через силу улыбнувшись.
   Ласково погладив мои волосы, Брайн коснулся губами растрепанной макушки и, прицепив клетку с удильщиком на пояс, взял меня на руки. В тот же миг я едва удержалась от того, чтоб закричать! Но вместо этого стиснула зубы и обошлась напряженным стоном.
   - Прости. Я постараюсь как можно быстрее доставить тебя к Клайку, - прошептал принц, сильнее прижимая меня к себе. - Отправившись на поиски в пещеру, я, несмотря на ее давление, оставлял отметины, по которым мы быстро найдем обратный путь.
   - Как ты нашел меня? - тихо проговорила я, надеясь, что разговор поможет хоть немного отвлечься от боли.
   - Когда ты уплыла на Малыше, работники кальмарьих ангаров послали за мной. Я сразу почуял неладное, а узнав, в каком направлении вы поплыли, и вовсе потерял последние сомнения. Тогда я немедля взял свободного кальмара и, прихватив клетку с рыбешкой, поспешил к этой пещере. Но то, что я нашел тебя в этом лабиринте, все равно чудо. И я очень рад, что это чудо свершилось. Прости, что оставил тебя одну. Мне нужно было лучше за тобой приглядывать
   На это я ничего не ответила, просто потупила взгляд.
   - Знал же, что ты можешь вляпаться в очередную неприятность, - вздохнул Брайн. - Да и понимал, что слова Клайка тебя вряд ли переубедили. Я догадывался, что же именно ты пытаешься вычитать в библиотеке. Но мысль, что ты в одиночку отправишься в это место, да еще и решишься оседлать Малыша, которого так боишься, казалась мне слишком нереальной.
   - Это потому, что я такая трусиха и плакса? - прошептала я.
   - Но ведь сейчас ты не плачешь, - тепло улыбнулся принц.
   Как ни странно, но после того, как появился Брайн, я больше ни разу не слышала этого жуткого голоса. Не знаю, шептал ли он сейчас принцу, но парень был на удивление спокоен. Если только не считать быстрый стук сердца и того, как он отчаянно прижимал меня к себе - будто боялся, что я выскользну из его рук и исчезну, навсегда растворившись во тьме этой пещеры. Интересно, а что же слышал сам Брайн? Что голос говорил ему? Даже не сомневаюсь, что от этого его душу выворачивало наизнанку! Тем не менее, это не помешало ему отыскать меня здесь.
   Когда в конце темного коридора я увидела свет, то решила, что умираю. От осознания этого факта мне стало не на шутку обидно, даже горько. Ведь я мало того, что была так молода, мало того, что мою жизнь украла злобная морская ведьма, а я так и не сумела вернуть свое... Сейчас, в этот момент, меня нес на руках самый замечательный парень на всем белом свете, в которого я была влюблена по самые диковинные уши, и на ответные чувства которого не могла надеяться даже в самых смелых грезах! Но... если я сейчас все равно умру... может я успею, хоть перед смертью, просто...
   - Брайн, - слабо шепнула я, переведя взгляд со света на его встревоженное лицо. - Послушай, есть то, что я должна сказать тебе...
   Как вдруг я осеклась: как раз в этот момент - весьма вовремя, кстати, - принц пересек порог пещеры, и мы оказались у злополучного входа. А в нескольких метрах от нас, глядя большими обеспокоенными (и от того еще более милыми) глазенками, сидел Малыш, на лбу которого ярко светились причудливые узоры! А рядом с ним, рассматривая меня со значительно меньшей озабоченностью, отдыхал и второй кракен - похоже тот самый, на котором Брайн приплыл сюда. Узоры на его "голове" слегка отличались от тех, что у Малыша, но, в общем, были довольно похожи.
   - Ира, что ты хотела сказать? - переспросил Брайн, глядя мне в глаза.
   - Забудь, не важно, - икнула я, в панике отведя взгляд и, для пущей убедительности, театрально откинула голову, страдальчески прикрыв веки. Для усиления эффекта "умирающего лебедя" я хотела было еще и вывалить язык, издав жалостливый хрип, но благоразумно рассудила, что это будет уже слегка перебор.
   Дав второму кальмару команду следовать за нами, Брайн осторожно усадил меня в седло на Малыше и сел позади меня так, чтоб я оказалась в его крепких объятьях, когда он взял в руки уздечку.
   - Потерпи еще капельку, скоро мы будем дома, - заботливо сказал парень, попутно давая команду Малышу.
   Хоть кальмар и пытался плыть мягче, мне все равно было невыносимо больно. Настолько, что я попросту потеряла связь с реальностью и даже не заметила, как мы остановились и Брайн понес меня ко входу во дворец.
   Как ни странно, по пути нам никто не встретился, я лишь заметила издалека несколько стражников, вяло игравших в кости. Неужели уже наступила ночь?
   ...Да, определенно, уже была ночь. Потому что когда Брайн с ноги открыл дверь, как оказалось, ведущую в спальню Клайка, придворный чародей уже спал. Вернее как спал, до этого самого момента!
   - Брайн, какого!.. - раздраженно зарычал мужчина, как вдруг осекся, шокировано пялясь на меня. - Что с ней случилось?! - в панике закричал он.
   - Долгая история, потом расскажу, - напряженно проговорил принц. - Сейчас ей нужна помощь... и, как ты догадываешься, этого не следует разглашать.
   Нахмурив брови, чародей приказал Брайну уложить меня на диванчик в своей гостиной, а сам накинул халат и выскочил куда-то. Вернулся он несколько минут спустя, держа в руках чемоданчик, в котором оказался целый набор разных причудливых штуковин.
   - Выпей, это обезболивающее, - приказал чародей, протягивая мне пузырек с зеленоватой жидкостью, напоминавшей масло.
   Признаюсь, перенести эту жидкость с пузырька в рот под водой было действительно непросто! Но к счастью, она оказалась довольно плотной. Так что, выскользнув из узкого горлышка, вязкой каплей потянулась вниз, и мне нужно было просто подставить под нее рот.
   - А теперь, Брайн, я попрошу тебя выйти в соседнюю комнату, - строго приказал Клайк. - Мне нужно будет обработать раны Иры, и я не хочу смущать ее еще больше твоим присутствием.
   Молча кивнув, принц удалился... а я почувствовала, как заливаюсь краской от простого понимания того, что сейчас Клайк снова увидит меня не совсем одетой! К счастью, чародей вел себя довольно профессионально. Тем не менее, мне равно было невыносимо неловко!
   - Так что с тобой случилось, и почему Брайн принес тебя сразу ко мне, а не в больницу? - спросил Клайк, не дожидаясь конца перевязки и возвращения принца, которого, похоже, собирался подробно допросить. Видимо, чародей просто желал меня отвлечь, чтоб я немного меньше зацикливалась на том, что сейчас лежу перед ним в одном только нижнем белье.
   - Я была в пещере Поющих жемчужин, - ответила я, отведя взгляд.
   На несколько секунд Клайк замер, едва не выпустив из рук смазанный лекарствами компресс на рану.
   - Да ты с ума сошла... - наконец выдохну он.
   - Знаю, - прозвучал мой шепот.
   - Ира, это уже не шутки! Ты понимаешь, что могла погибнуть?
   - Как видите, - печально вздохнула я.
   - Не знаю, что именно и как произошло, но готов поспорить: то, что ты жива и Брайн принес тебя в эту комнату, не иначе как чудо! Теперь-то ты понимаешь, почему Поющие жемчужины так ценятся? Почему не используются чародеями направо и налево, несмотря на всю их силу? Их просто нереально достать из той пещеры! Ты так рисковала своей жизнью, зачем понапрасну подставлять себя под удар? Неужели ты думала, что сумеешь достать ее?! Зачем ты полезла туда, почему просто меня не послушала?!
   - Простите, Клайк, но у меня не было другого выбора, - печально проговорила я, отводя взгляд. - Я... просто не могу здесь оставаться. С каждым днем становится только хуже, и я ничего не могу с этим поделать, - сорвалось шепотом с моих губ. И когда я случайно посмотрела в глаза чародею, мне стало ясно: он все понял.
   - Ох, Ира... - вздохнул мужчина, по-отечески погладив мою голову, и спешно продолжил перевязки.
   Пускай о том, что я была в пещере, не будет знать никто, кроме Брайна и Клайка. Но того, что мне удалось добыть там жемчужину, не узнают и они. Это будет только мой секрет. Поющая жемчужина - единственное, что делает мое возвращение в свое тело возможным, а все мои действия - осмысленными. Если они не будут знать, что у меня есть этот ключ, то и не станут так сильно опасаться того, что я продолжу вынюхивать что-то по крупицам. Все боятся, что в случае снятия печати с воспоминаний Зайлы, я стану ничуть не лучше ее. Так что скажи я сейчас Клайку о Поющей жемчужине, и он отберет ее у меня - якобы для того, чтоб продолжать исследование моей проблемы. Но в действительности после этого я ее попросту никогда больше не увижу. Значит, единственным способом для меня вернуться в свою жизнь будет действовать тайно, скрывая свои настоящие успехи, чтоб никто о них не догадался и, забив тревогу, не связал меня по рукам и ногам. Иначе... иначе я попросту никогда не избавлюсь от своей ноши, которая так тяжело давит на сердце в этом подводном мире.
  

Глава 5

Четвертый танец

   1. Королевские планы
   Благодаря лекарствам Клайка я поправлялась довольно быстро. Тем не менее, все эти две недели, которые ушли на мое лечение, и особенно - на сращивание костей переломанной ноги, - я не вставала с постели. Соответственно, ни с кем, кроме Брайна и Клайка, не виделась. Так что когда я, наконец, пошла на поправку, то первым делом захотела провести немного времени в обществе кого-нибудь, кроме как принца, в которого была безнадежно влюблена, и чародея, знавшего о моих чувствах и бросающего на меня полные сострадания взгляды.
   Как ни странно, но первой, кто пришла мне на ум в списке возможных собеседников, была Кайла. И правда ведь, сестра темной чародейки мне искренне понравилась, да и вообще, думаю, была бы рада поболтать, она ведь постоянно сидела одна-одинешенька! А я обещала к ней наведываться, но из-за того, что столько времени просиживала в библиотеке, до сих пор этого так и не сделала.
   Вот только идти в гости с пустыми руками, да еще и после столь долгой разлуки, я посчитала дурным тоном, потому решила подготовить ей небольшой подарок. И когда Клайк, осмотрев мою ногу, заключил, что мне уже моно ходить, я немедленно отправилась в магазинчик с материалами для рукоделия, где нагребла целую охапку бисера, ракушек и прочих мелочей.
   Но что меня действительно заинтересовало, так это обрывок разговора двух миленьких девушек, с восторгом обсуждавших предстоящий бал, который должны вскоре дать во дворце. И как я поняла, поводом для торжества был какой-то очередной этап в свадебной церемонии принца.
   Естественно, узнав эту новость, я приуныла и, словно по волшебству, опять трансформировалась в рыбу-каплю. Хотя когда мимо меня проплыла последняя, мне показалось, что даже она, по сравнению со мной, напоминала щеночка, перед которым поставили целую миску собачьих лакомств.
   Сделав вывод, что это никуда не годиться, я тут же похлопала себя по щекам, собралась и приказала себе не раскисать. Ведь, в конце-то концов, все должно было идти своим чередом, а мне так вообще не помешает в свое тело вернуться!
   Подбадривая себя такими мыслями и подавив желание вздернуться на щупальцах проплывавшего мимо гигантского осьминога, я вернулась в свою комнату и принялась за рукоделие. Кроме подарка для Кайлы, я решила так же сдержать одно обещание, данное когда-то, а заодно и кое-что сделать.
   По какой-то причине Брайн сегодня, уйдя утром из покоев, до сих пор не возвращался. Так что после ухода Клайка весь день я фактически скучала в одиночестве, и у меня было предостаточно времени на рукоделие! До вечера я сделала все, что хотела, а закончив, повесила себе на шею кулон с ракушкой в центре небольшой композиции из пурпурного бисера. Миленькой, висящей на крепкой цепочке, плотно закрытой голубенькой ракушкой, внутри которой была спрятана Поющая жемчужина. Я рассудила, что лучше всего будет носить ее с собой, но при этом так, чтоб она не потерялась, незаметно выпав из какого-нибудь кармашка, и чтоб никто не мог ее случайно заметить. Вариант с кулончиком показался мне не то чтобы идеальным, но вполне приемлемым.
   И как раз когда я застегнула его на своей шее, послышался звук, с которым двери гостиной открылись. Вскочив с кровати, я выглянула из своей комнаты и увидела Брайна. Вот только принц был мрачнее чернильного облака из того самого осьминога, которое вылетело в меня, когда я ощупывала его щупальца сегодня утром с уже ранее озвученной целью.
   - Привет! Что случилось? - спросила я, робко подойдя к упавшему на диванчик принцу.
   - Опять поспорил с отцом, - вздохнул парень, запрокинув голову.
   - Это касается того бала?
   - Откуда ты о нем узнала? Выходила куда-нибудь?
   - Да, в магазинчик за бисером, и там случайно услышала, - призналась я. - Так что за мероприятие?
   - Еще одна официальная церемония, - бросил Брайн, отводя взгляд. - Торжественный бал в честь моей помолвки, второй этап. Отец просто решил сделать вид, что на церемонии первого поцелуя ничего особенного не произошло, и тихонько перейти к балу, несмотря на шепоты придворных за спиной. Грубо говоря, для меня это что-то вроде последнего шанса изобразить послушного моллюска, по-тихому замять дело и вернуть события в намеченную колею, избежав нарастания скандала. По традиции, я должен станцевать на балу с Милерой ровно четыре танца, при этом, не танцуя больше ни с кем другим.
   - А почему именно четыре? - удивилась я.
   - Потому что по этикету, мужчина не имеет права танцевать на одном балу больше трех танцев с женщиной, если их отношения не имеют официального статуса. Таким образом, Милера фактически будет посвящена в мои без пяти минут жены.
   - Ясно...
   - Я проспорил с отцом весь день, но безрезультатно, - вздохнул парень. - Он просто не желает ничего слушать. Сам бы и женился на Милере, раз так!..
   - Брайн! - оборвала я. А потом, сжав кулаки, добавила. - Не обижай, пожалуйста, Милеру. Ты ведь и сам знаешь, что она не заслужила такого отношения.
   Услышав мои слова, принц замер на несколько секунд, после чего тяжко вздохнул:
   - И то верно. Она, как и я, просто жертва обстоятельств, этих идиотских традиций.
   - Традиций, по которых твой народ жил веками...
   - Угу, - фыркнул Брайн. - А знаешь, по каким еще традициям мой народ жил веками? Примерно двести лет назад у нас была замечательная традиция - бросать на съедение диким кракенам девушек, которых уличили в том, что они лишились невинности до свадьбы. На семьдесят лет дольше в ходу была традиция во всех городах каждый месяц, в третье воскресенье, до полусмерти избивать цепями случайно выбранного простолюдина, чтоб смерды не забывали свое место. Ну, о традиции убивать младенцев, рожденных с темным даром чародея, я тебе уже вроде рассказывал? Видишь, сколько у моего народа было замечательных традиций! И почему же они сейчас не соблюдаются, в то время как все эти брачные заморочки королевской семьи все еще в ходу?
   - Но Милере очень больно от того, что ей приходится терпеть все эти пересуды за спиной, - прошептала я, разглядывая пол так, словно там была начертана карта сокровищ, а рядом еще и расписан рецепт клубничной пирожнки.
   - Если бы только из-за этого... - буркнул принц.
   - В любом случае, не обижай ее, пожалуйста. Она не заслужила того, чтобы срываться на ней. Кстати, чуть не забыла! - бодро проговорила я, лишая Брайна возможности ответить. - Помнишь ты, узнав, что я люблю плести из бисера, попросил сделать что-нибудь для тебя? Ну вот, я тут смастерила тебе одну безделушку. Надеюсь, понравится! - улыбнулась я, протягивая принцу брелок в виде морского конька, сплетенного из серебристого и голубого бисера.
   - Ухты, потрясающая работа! - подскочил принц, то ли неосознанно, то ли умышленно переключая тему разговора. - Ты и вправду мастер!
   - Да что там! Так, хобби, - засмущалась я.
   - Спасибо большое, - улыбнулся Брайн и, приняв поделку из моих рук, тут же прицепил ее к небольшой связке ключей, которую поспешил забросить обратно в карман. - Торжественно клянусь носить его всегда и везде!
   - Да ну тебя! - засмеялась я.
   - Между прочим, я серьезно, - тепло прошептал парень, неожиданно склонившись над моим ухом.
  
   2. Талисманы на удачу
   Когда Кайла, открыв дверь своего дома, увидела на пороге меня, то искренне обрадовалось. А после того, как я протянула ей сплетенный из бисера и ракушек браслет, девушка и вовсе засияла, словно лоб Малыша! Я же, искренне довольная тем, что сумела ее порадовать, прошла в дом и села на мягкий диванчик. Минуту спустя она вернулась, принеся из кухни закуски из креветок, которые, кстати, оказались очень вкусными.
   - Извини, что так долго не заходила. Просто столько всего навалилось... - смущенно проговорила я.
   - Да ничего! - улыбнулась Кайла. - Я понимаю, тебе сейчас непросто. И я очень рада, что ты нашла время забежать ко мне. Тем более что я и сама была очень занята последние недели, из-за предстоящего бала прислали очень много заказов. Только сегодня утром отправила последний наряд.
   - Так ты швея?! - восторженно воскликнула я.
   - Ну да, работаю на одно ателье, шьющее для двора, - кивнула девушка. - Конечно, заказчики не знают, кто работает над их платьями. Мне поступают сразу эскизы и мерки, а я уж шью по ним наряды, которые курьером отправляю в ателье, откуда их и доставляют заказчикам. Благодаря этому я могу работать на дому, а значит, приходится меньше контактировать с людьми, которым я слишком мозолю глаза. Да, я просто ушла от проблем... но мне так проще. Желания и сил бороться с этим уже давно не осталось, так что я решила привыкнуть к одиночеству и приспосабливаться, опираясь на него.
   - А ведь тебе, наверное, было бы куда проще, не начни однажды Зайла развивать свои способности, - задумалась я.
   - Наверное, - пожала плечами Кайла. - Хотя кто знает на самом деле! По крайней мере, над ней самой в детстве постоянно издевались другие дети. Как ни крути, даже если ты не используешь свою силу, ее темная метка на твоей внешности никуда не девается: ты с ней рождаешься, и с нею же умираешь. А дети часто бывают жестоки. Потому не странно, что когда появился тот темный чародей, Зайла повелась на него и начала перенимать искусство морской ведьмы. А еще, если я все правильно поняла... то именно он и стал ее первым мужчиной.
   - Да уж, сначала скажи девушке, что научишь ее колдовать, а потом соблазняй... милая стратегия, однако.
   - После того мы с ней сильно отдалились, - печально вздохнула Кайла. - А когда все поняли, что она развивает свой темный дар, то... Меня тоже не сильно любили сверстники, а тогда и вовсе стали избегать. Даже пара одноклассниц, которые иногда болтали со мной на переменах, отвернулись от меня. С тех пор я всегда была одна, даже не могла мечтать о дружбе или любви. А когда Зайла сыскала славу ужаснейшей ведьмы на всем дне морском, мне осталось лишь одно: поселиться в этом домике на отшибе и придумать, как свести свои социальные контакты к минимуму. Возможно, свались на меня все это внезапно, то я бы и не выдержала. Но к счастью, я жила так всю свою жизнь, с самого девства. Так что одиночество стало для меня чем-то естественным... Ира, ты чего?! - внезапно подскочила Кайла, наконец, вернувшись из омута своих мыслей и заметив, что я реву, словно двенадцатилетняя девочка, впервые посмотревшая "Титаник".
   - Извини, чего-то меня развезло, - всхлипнула я и, чисто интуитивно подскочив к Кайле, обняла ее так, будто это она здесь ревела в три ручья.
   - Тише-тише, - вздохнула девушка, по-матерински погладив мои волосы.
   Шмыгнув носом, я еще раз сжала Кайлу в объятиях и села на свое место.
   - А что случилось с тем чародеем, который обучал Зайлу? - поинтересовалась я, желая как-то переменить русло разговора, пока снова не раскисла.
   - Даже не знаю, - задумалась девушка, почесав тонким пальчиком острый подбородок. - Кажется, они расстались где-то через год. После того он куда-то исчез, наверное покинул город, и я больше ничего о нем не слышала. Такие парни, как он, редко отдают концы раньше времени. Потому, скорее всего, он и сейчас продолжает путешествовать. А ты хотела бы встретиться с ним?
   - Нет уж! - подскочила я, позеленев от одной только мысли, чтоб увидеться лицом-к-лицу с типом, который кувыркался с моим нынешним телом. - Просто спросила! - спешно добавила я. - Да уж, непросто тебе пришлось с сестренкой.
   - И не говори, - вздохнула Кайла. - Тем не менее, я все равно ее очень люблю. Как-никак, она моя родная сестра, мой близнец, мое собственное темное отражение. До того, как она встретилась с тем парнем, мы были очень дружны. По сути, кроме друг друга, для нас никого больше и не было. Даже родители нас недолюбливали из-за той силы, проводником которой для Зайлы я послужила. Когда нам было по три года, мама родила третьего ребенка, нашего младшего брата, и вся родительская забота полностью переключилась на него. А едва нам с сестрой исполнилось восемнадцать, они и вовсе бросили нас. Просто уехали из города, не желая жить поблизости с грозной морской ведьмой. Я даже не знаю, где они обосновались... Ирочка, ну что ж ты! - хлопнула в ладоши Кайла, поняв, что я снова разревелась!
   - Прости, я не хотела! - выдохнула я, всеми силами стараясь перестать напоминать пятилетнюю девочку, которая потерялась в гипермаркете в отделе с бензопилами.
   - А у тебя самой есть братья или сестры? - поспешила сменить тему Кайла.
   - Угу, - всхлипнула я, неуклюже пытаясь взять себя в руки. - Младшая сестричка, Злата.
   - Какое красивое имя! - улыбнулась девушка.
   - Да. Она и сама та еще красавица! - мечтательно кивнула я. - А еще - очень талантливая. Ей всего пятнадцать, но уже столько умеет!
   - И чего же?
   - Петь и танцевать, а еще играть на пианино, - вздохнула я, одновременно приуныв от того, что уже так давно не слышала ее пения. - Злата мечтает стать профессиональной певицей. У нее очень красивый голос, и она с самого детства развивает свой талант. Сколько я ее помню, постоянно ходит на уроки в музыкальную школу, театральные и хореографические студии. Собирается поступать в консерваторию. И я очень рада, что родители поддерживают ее мечту, чем могут. Мы хоть и никогда не были особо богаты, но и не нуждались ни в чем... по крайней мере, последние несколько лет - после того, как родители устроились менеджерами в довольно крупные компании.
   - Наверное, это здорово, когда у тебя есть любящая семья, с которой ты в теплых отношениях, - печально вздохнула девушка.
   - Да, просто замечательно... Я так по всем им скучаю, Кайла! - снова заревела я, растирая кулаками глаза.
   - Горе ты мое... - пожала плечами девушка и, сев рядом, обняла меня, словно малого ребенка.
  
   Я просидела с Кайлой еще парочку часов, болтая, в основном, о тех нарядах, которые она шила за последние дни. После чего, пообещав заходить в гости почаще, вернулась во дворец. Вот только идти сразу в свою комнату мне почему-то не хотелось. Наверное, из-за того, что я боялась лишний раз встретиться с Брайном. Да, именно так. Мы с ним и без того проводили вместе слишком много времени. А я в глубине души понимала, что чем чаще мы будем видеться, тем больнее мне будет видеть, как он танцует с Милерой на балу.
   Так что хоть я и пообещала принцу, что сразу после встречи с Кайлой вернусь обратно в комнату, но все же, решила немного прогуляться по саду. К сожалению, у этого нашелся один весомый минус: сейчас было еще не слишком поздно, потому в саду шаталось немало придворных. Поскольку же все они смотрели на меня, как на кучу помета, ничуть не меньше, чем в первые дни моего пребывания здесь (а может даже и больше), желания гулять у меня заметно поубавилось. Раз за разом натыкаясь на стайки придворных дам, иногда сопровождаемых кавалерами, я собралась поскорее покинуть это место. Как вдруг остановилась, заметив в уютной беседке одиноко сидящую Милеру. Странно, почему она без своей привычной свиты? Я еще понимаю, сидеть в саду одной посреди ночи. Но вот сейчас, в такое время... неужели они со своими "подругами" немного отдалились друг от друга? И не стало ли тому виной происшествие на церемонии?
   Тем не менее, для меня это было только кстати. Так что, сжав кулаки, я подошла к беседке и деликатно заглянула внутрь, встретившись взглядом с удивленной Милерой.
   - Вечер добрый. Можно Вас на минуточку? - робко спросила я.
   - Да, конечно, - растеряно проговорила девушка, неуклюже попытавшись напустить на себя величественную маску.
   - Не подумайте, что я нахалка, или что-то в этом роде... - замялась я. - Но мне бы очень хотелось Вам кое-что подарить.
   - Подарить? - еще больше удивилась Милера.
   - Да, - кивнула я и, запустив руку в маленькую набедренную сумочку, вытащила из нее ожерелье в виде девяти цветочков незабудок, сплетенное из голубого, фиолетового и золотого бисера. - Я сделала его для Вас и была бы очень рада, если бы вы его приняли...
   - Ты сделала это сама? - удивилась девушка.
   - Ну да, - неловко кивнула я. - Конечно, это далеко от Ваших чудесных украшений...
   Кажется, только сейчас до меня дошло, какая же я, черт возьми, дура! Ну, конечно, додумалась дарить такую поделку высокородной даме, которая расхаживает в дивных нарядах и самоцветах! Да еще и той, которая меня, по понятным причинам, недолюбливает! Ничего не скажешь, ума палата.
   Мысленно отругав себя, я уже приготовилась было к тому, что меня грубо пошлют в символическом направлении, а потом отправятся высмеивать с подружками!.. но неожиданно услышала:
   - Спасибо большое, очень красиво.
   Наверное, проплывай где-нибудь рядом какая рыбешка, и она бы обязательно заплыла в мой широко открытый рот, приняв его за пещеру! Чего я уж точно не ожидала, так это мягкой улыбки, с которой Милера взяла ожерелье из моих рук.
   - Рада, что Вам понравилось! - растеряно пискнула я и, ругая саму себя за неуклюжесть, помахала на прощанье и поспешила удалиться, пока чешуя на щеках не перекрасилась в ярко-красный.
   Нырнув в коридоры дворца, я остановилась в самом безлюдном, который нашла по пути, и оперлась рукой на стенку, пытаясь отдышаться и прийти в себя. То, что произошло несколько минут тому назад, казалось мне фантастикой, по сравнению с которой "Властелин колец" - документальный фильм!
   - Ира, все в порядке? - неожиданно услышала я у себя за спиной. И, вскрикнув как курица, которую застали врасплох, неуклюже подскочила и обернулась.
   - Клайк, пожалуйста, не подкрадывайтесь так больше! - выдохнула я, хватаясь обеими руками за сердце.
   - Прости, - виновато вздохнул чародей. - Так у тебя что-то случилось?
   - Да нет, ничего особенного, - отмахнулась я. А потом, подумав пару секунд, проговорила. - Кстати хорошо, что я вас встретила. Как раз хотела вам кое-что отдать, - сообщила я и достала из сумочки брелок в виде плетеного из красного бисера милого осьминожки с большими глазенками.
   - Ухты, какая занятная вещица! - оживился чародей, принимая подарок... как вдруг удивленно замер, округлив глаза не хуже этого самого осьминожки.
   - Что-нибудь не так? - встревожилась я.
   - Просто... не могу понять кое-чего, - замялся Клайк. - Скажи, где ты взяла эту штучку?
   - Сама сделала.
   - Сама?
   - Да, увлекаюсь немного такими поделками...
   - И ты никому ее не давала в руки перед тем, как подарить мне?
   - Нет, конечно... с ней что-то не так?! - испугалась я.
   - Нет-нет, что ты! - успокаивающе замахал руками чародей, видимо опасаясь, что я сейчас от волнения попросту грохнусь в обморок. - Просто это довольно странно.
   - Что именно?
   - То, что эта вещица заряжена как сильный талисман.
   - Какой еще талисман? - удивилась я.
   - Самый, что ни на есть, настоящий, - констатировал Клайк, внимательно рассматривая брелок. - Он заряжен на то, чтобы принести своему владельцу счастье.
   - А-а-а-а, вот оно что! - с облегчением вздохнула я, а в следующий момент шокировано икнула. - Постойте-ка, а как это вообще получилось?!
   - Вот и я не знаю, - вздохнул чародей, почесав макушку. - Да, в твоем теле действительно есть кое-какие остатки силы Зайлы. Только эта сила темной чародейки, и зарядить талисман светлыми чарами она уж точно никак не могла!
   - Как-то это все... странно, - протянула я. Интересно, а с другими моими поделками тоже так получилось?
   Впрочем, не знаю как с ожерельем Милеры и браслетом Кайлы, но на Брайна же никакие чары все равно не действуют! А значит, и этот талисман для него, в любом случае, будет всего лишь безделушкой.
   - Еще как, - согласился Клайк.
   Попрощавшись с чародеем, который, похоже, провалился в состояние легкого когнитивного диссонанса, я направилась в свою комнату, где намеревалась закрыться и не выползать вплоть до завтрашнего дня. Вот только мои планы были слегка нарушены: вопреки ожиданиям, Брайн уже сидел в гостиной, упорно занимаясь решением какой-то странной головоломки.
   - О, привет, - бросил принц, слегка нервно вертя чудаковатую вещицу в руках.
   - Привет. Ты сегодня какой-то сам не свой, - подметила я, наблюдая за такими несвойственными для него напряженными движениями пальцев.
   - Попробуй тут не нервничать, - выдохнул парень, отбросив головоломку в угол диванчика. - Сегодня опять был разговор с отцом касательно предстоящего бала.
   - И что же он сказал такого, ставшего для тебя неприятным сюрпризом? - удивилась я. - Мне казалось, ты уже морально готов ко всему, что он может сообщить.
   - Как оказалось, отец все еще способен меня удивить, - вздохнул Брайн. - Не знаю, что ему в голову взбрело, но он выдвинул кое-какие новые требования касательно предстоящего вечера.
   - Какие же требования?
   - Первое - это запрет для тебя присутствовать на балу, - фыркнул парень.
   - Вот оно как... - проговорила я, на миг потупив взгляд и сжав кулаки. - Ну, тоже мне проблема! - резко засмеялась я, всеми силами стараясь, чтоб мой смех не казался таким уж фальшивым. - В конце концов, не сильно и хотелось! Да и танцую я довольно неважно!..
   А еще мне будет слишком больно смотреть на то, как ты станцуешь с ней эти самые четыре танца.
   - Но знаешь что хуже всего? - выпалил принц, перебив меня. - Отец хочет, как бы это сказать... совместить две церемонии в одной!
   - То есть?..
   - То есть, чтоб в конце четвертого танца я поцеловал Милеру! - прошипел Брайн сквозь стиснутые зубы.
   Я хотела сказать, что ему лучше так и сделать, что это будет отличным решением, и тогда все встанет для всех на свои места!.. вот только язык не повернулся. Просто тело вмиг занемело.
  
   3. Раз, два, три...
   Я совру если скажу, что когда наступил день бала, я не чувствовала себя как Золушка, фея-крестная которой внезапно не явилась, потому что напилась в стельку, села за руль и попалась полиции, когда пыталась протаранить банкомат, показавшийся ей огнедышащим драконом.
   Брайна я сегодня и вовсе не видела. Как и перед той самой провальной церемонией, его с самого утра куда-то увели, чтоб хорошенько навести марафет перед столь важным мероприятием. И поскольку на бал мне путь был заказан, то в следующий раз я увижу его не раньше, чем завтра утром. Уже после четырех танцев и поцелуя с Милерой.
   Ну вот, стоило мне только подумать об этом, и все, что я смогла сделать, это истерично засунуть голову под большую подушку и взвыть, жуя простынь, в то время как мои руки беспорядочно барабанили по матрасу! Я ведь знаю, понимаю, что все идет своим чередом, что мне даже думать нельзя было о своих чувствах к Брайну. Но как же заставить себя перестань, наконец, сходить с ума от своей собственной неконтролируемой глупости?!
   И все же, наверное, я недостаточно крепко прижимала голову подушкой, потому что четко услышала торжественный вой труб из ракушек, возвещавший о начале официальной части бала. В один миг я почувствовала себя так, словно не валялась на временно пожертвованной мне постели, а уселась задницей прямо на действующий вулкан! Моментально вскочив на ноги, я подбежала к окну и выглянула во двор, чтоб рассмотреть яркое освещение, долетавшее от бального зала. А еще - припозднившихся дворян, которые спешили пройти внутрь по дорожке, вымощенной алыми ракушками.
   Ощущения были такие, словно у меня в известной части тела застряло большое шило. Я просто не могла сидеть на месте, нервно металась по комнате, время от времени всплывая вверх. И вот, поймав себя на том, что плаваю над потолком и пялюсь на "люстру", я до боли сжала кулаки и погребла к выходу из покоев.
   Встав по дороге на ноги я, что есть духу, побежала по коридорам в сторону бального зала. К счастью за время, что мне довелось здесь провести, я успела немного изучить основные локации дворца, так что уже не терялась так сильно. Тем не менее, пока я добралась до зала, то случайно заскочила в кладовую, кухню, три туалета и уютную комнатушку, где разодетая придворная дама, валявшаяся на диванчике под симпатичным лакеем, посмотрела на меня с каким-то нехорошим блеском в глазах.
   В конце концов, я сумела добраться до своей цели! Конечно же, о том, чтоб попасть в сам бальный зал, мне даже думать не следовало! Но, к счастью, никто не отменял всяческие изощренные ходы и коридорчики, выводившие на балконы, лесенки, окошки и прочие укромные местечки, с которых прислуга любила подглядывать за празднествами высшего света. На одном таком балкончике я и притаилась. Благо непосредственно прислуга сейчас была слишком занята, чтоб обращать на меня внимание, а я благоразумно замаскировалась, накинув на плечи темный плащ с капюшоном, благодаря которому успешно слилась с окружением.
   Но что самое странное, добежать до бального зала я успела как раз вовремя, чтобы испытать на своей шкуре все прелести, о которых не мог даже мечтать самый извращенный мазохист! Потому что как раз сейчас, как раз в момент, когда я поудобнее устроилась в своем темном уголочке... Там, в самом центре ярко освещенного сотнями люминесцирующих рык бального зала, сошлись две разодетые в дивные наряды фигуры, в которых даже издалека не составляло труда узнать Брайна и Милеру.
   Раздался громогласный голос глашатая, который объявил первый танец. И в следующий миг, вместе с мягким аккордом волшебной мелодии, Брайн галантно взял за руку Милеру и, став в стойку, прижал ее к себе, чтоб закружить в изящном танце. Глядя на молодую пару, все гости поголовно умилялись, испуская растроганные вздохи. Я же задавала себе всего два вопроса:
   Первый - зачем я сюда вообще пришла?
   Второй - не приобщиться ли мне к эмо-культуре, вскрыв себе вены первым попавшимся острым предметом?
   К сожалению, никаких подходящих острых предметов поблизости не обнаружилось, так что мне оставалось только наблюдать. Но ведь... они действительно хорошо смотрятся вместе. Да и для Брайна этот бал - последний шанс по-тихому замять весь этот скандал с церемонией. В конце концов, брак наследника престола это вам не шутки. Ясно, что здесь выберут достойную барышню, а не швырнут принцем в первую попавшуюся поломойку, которая помашет перед носом у всего двора хрустальными туфельками, купленными на eBay. Так что вовсе это и не повод снова размазывать сопли!
   Когда первый танец закончился, Брайн и Милера красиво удалились, и перед моими глазами замелькал целый водоворот чарующих платьев! Их владелицы порхали красиво и изящно - словно шелковые ленты в руках гимнасток. Я смотрела только на них, и всеми силами старалась сконцентрировать на этой картине свое внимание! Вот только перед глазами все равно были лишь Брайн с Милерой. Невольно вспомнились те слова, что голос шептал мне в пещере Поющих жемчужин.
   И тогда я поняла, почему пришла сюда. Я просто... просто должна увидеть это и пережить. А потом принять как факт, поверить, воспринять, наконец, как данность: Брайн принадлежит другой, по праву. Моим же он никогда не будет. И если для того, чтоб осознать это, я должна увидеть, как он станцует с Милерой эти четыре танца, как поцелует ее... то я сделаю это, я вытерплю и пойду дальше к своей единственной верной цели: возвращению на поверхность, в свое тело, которое Зайла захватила ради каких-то загадочных целей. Да, так и будет. Так что и не плачу я вовсе! Ни капельки! Слез нет... в этом месте вода всегда их сразу же смывает.
   Когда объявили второй танец принца и его невесты, я вздрогнула. Как, уже? Может, я просто потеряла счет времени? Впала в состояние глубокой задумчивости, в котором пару часов пролетели для меня совершено незаметно? Впрочем, войти в это же самое состояние во время танца Брайна и Милеры решительно не удавалось - каждая минута наоборот тянулась целую вечность! И когда эта вечность подошла к концу, я вздохнула с облегчением, но в то же время захотела плакать еще сильнее: это был уже второй танец, осталась ровно половина.
   Ну же, крепись, Ира! Сейчас это всего лишь танцы, просто танцы. Самое трудное будет на четвертом.
   Момент, когда пришло время третьего танца Брайна и Милеры, застал меня врасплох как внезапный ураган, налетевший на небеса, лишь минуту тому назад сиявшие ярким солнечным светом. Он так красиво прижимал ее к себе, так легко кружил, что казалось, будто они танцуют на кучевом облаке! Я же чувствовала себя, словно лежу, закопанная в землю, со слитком свинца на ногах. Осталось еще немного, я должна вытерпеть...
   Танец закончился, и принц с невестой снова разошлись, спрятавшись каждый за своей дверью в противоположных концах зала.
   Сердце стучало так сильно и громко, что я ощущала физическую боль от его ударов. Мелодия за мелодией пролетали перед моими глазами парадом ярких нарядов, приближая тот самый роковой миг, когда все закончится. Я должна быть сильной, должна дождаться его и дотерпеть до конца...
   Взглянув на часы, я поняла, что до времени, на которое было оглашено завершение бала, осталось двадцать шесть минут. Каждая мелодия длилась, в среднем, четыре минуты. Значит, закрывающего бал четвертого танца Брайна и Милеры осталось ждать пять мелодий. Всего пять... вернее, уже четыре. А еще через миг, который лопнет, словно мыльный пузырь, мелодий будет уже три...
   Да, так и есть. Я просто слабачка, трусиха и плакса. Потому что все, на что я оказалась способна, это развернуться и, покинув свое убежище, убежать прочь, подальше от бального зала!
   Вихрем пронесшись по коридорам, я покинула дворец и выбежала в сад, который был сейчас совершенно безлюдным. Похоже, все придворные, которые теоретически могли выйти подышать свежим воздухом, сползлись к бальному залу, не желая пропустить главное событие торжества. То самое, от которого я так постыдно сбежала, и теперь просто сидела на скамейке у причудливой статуи, да смотрела на огни, долетавшие с окон дворца.
   Стихла пятая мелодия. И я, сделав глубокий вдох, закрыла глаза. Секунда, другая... и прозвучал первый аккорд шестой, последней.
   - Рад тебя видеть, - неожиданно услышала я за своей спиной и, широко распахнув глаза, замерла.
  
  
  

Книга вышла в серии "Руны любви", издательство АСТ!

1. В соленую бездну!
   Я испуганно смотрела сквозь сомкнувшееся надо мной водяное зеркало и видела себя. Ту себя, с короткими светлыми волосами, большими зелеными глазами и непривычно коварной улыбкой на милом лице. Ту себя, которую я привыкла видеть в зеркале. И этот образ, все так же улыбаясь мне, постепенно исчезал, размывался слоями соленой воды.
   Всего секунду назад я лежала на разогретой полуденным солнцем скале и ласкала ладонью мягкое водяное зеркало. А потом... что же тогда произошло? Не привиделась ли мне та тень, поднимающаяся с морских глубин? Тень, прорвавшаяся сквозь водяное зеркало, чтоб ухватиться мокрыми руками за мой затылок и впиться в мои губы болезненным поцелуем. Может все это - лишь солнечный удар, и я просто тону, видя предсмертные галлюцинации?
   Яркие лучи, пробиваясь сквозь толщу воды золотистыми нитями, почему-то больно обжигали кожу и резали глаза так, что по щекам обязательно потекли бы ручейки слез, не смывай их сразу-же соленая вода. Все вокруг казалось таким невыносимо горячим и болезненно-ярким! Только лишь невидимые глазу нити, тянувшие меня вниз - в самое сердце бездны - дарили ощущение приятной прохлады и совершенно необъяснимого спокойствия.
   Мама, папа, младшая сестренка, любимая бабушка и дорогие сердцу друзья... больше всего на свете я сейчас хотела жить, хотела остаться с ними, или хотя-бы еще раз обнять их. Но океан безапелляционно тянул меня вниз, не выпуская из своих крепких объятий. Он тащил меня на самое дно - темное и холодное, напоминавшее пасть глубинного чудовища, которая безжалостно смыкалась над моей головой.
  

* * *

  
   Просыпаться было очень трудно. Веки словно слиплись, а тело связывало непривычное чувство тяжести. Всех сил, которые мне удалось собрать, хватило лишь на то, чтоб судорожно пошевелить мизинцем. Но прежде чем мне удалось, наконец, открыть глаза, я почувствовала... как кто-то бестактно ткнул в меня пальцем! Примерно так же, как палкой тыкают в валяющееся на трассе животное, чтобы проверить: жива ли еще зверушка, или уже издохла.
   Возмущенная подобным хамским отношением, я, не ожидая сама от себя такой резвости, распахнула веки и села... как оказалось, в кровати. Стоило мне совершить сей жест, как трое неизвестных субъектов довольно необычной внешности немедленно разбежались во все стороны, спрятавшись кто за дверным проемом, кто за старым сундуком, а кто так вообще в куче всякого хлама, гордо возвышавшейся прямо посреди комнаты! Собственно по этой причине я так и не смогла как следует рассмотреть этих подозрительных типов.
   - Ну и кто из вас тыкал в меня пальцем? - обиженно поинтересовалась я, прищурив глаза. Почему-то именно этот нелепый вопрос первым делом пришел мне в голову.
   Несколько секунд субъекты нервно переглядывались, а потом тот, что прятался в куче барахла, предательски указал на парня, выглядывающего из-за сундука.
   - Вы что, в самом деле обижаетесь на меня за это? - растерянно икнул тип, не решаясь вылезти из своего убежища. - Просто все мы очень волновались! Вы так внезапно пропали, а потом появились без сознания...
   - Все в порядке, стража уже идет!.. - неожиданно ворвавшись в комнату, сообщил низенький паренек странного вида. Вот только увидев меня, он моментально стушевался и спрятался за дверным проемом со второй стороны.
   - Стража?! - закричала я, разом вскочив на ноги... и растерялась от ощущения необычной легкости, которое обвило мое тело с ног до головы.
   Кажется, моя паника напугала этих ребят еще больше, чем меня - слова о страже. Тем не менее, это не отменяло того факта, что сама я боялась до чертиков! Особенно когда мельком оглядела комнату, в которой находилась, и отметила странный интерьер. Здесь было довольно темно, большинство мебели оказалось сделано из ракушек и известняка, а под потолком, проливая тусклый свет, вместо люстры висела клетка, в которой плавала диковинная рыба с торчащим изо лба отростком, на конце которого находился светящийся шарик!
   Не желая ни оставаться здесь, ни попасться какой-то страже, которой я зачем-то понадобилась, я, что есть духу, рванула прочь. Вот только двигаться было как-то странно, непривычно, из-за чего каждое мое движение казалось ужасно неуклюжим и нелепым! Как вдруг я, резко дернув ногой во время очередного кривого шага, закричала: от колена и до щиколотки, по внешней стороне ноги, внезапно раскрылся пестрый, отливающий пурпуром бело-голубой плавник! Кода же я в истерике замахала руками, два точно таких же выскочило по внешней стороне рук от запястья до локтя!
   Продолжая разрывать свою глотку испуганным визгом, я рванула, куда глаза глядят, и с удивлением отметила, что с этими плавниками быстро передвигаться намного проще. Но не успела я подумать об этом, как... взлетела! Причем довольно криво, то и дело врезаясь во все на своем пути! Кое-как добравшись до выхода из домика, я резко затормозила, едва не впечатавшись в дверной косяк, и тут снова удивленно выпучила глаза: мои волосы по инерции плавно меня обогнали, вылетев в дверной проем. И тут я, наконец, обратила внимание на то, что они: во-первых, иссиня-черные, во-вторых - не короче, чем до бедер. Но что меня поразило больше всего, так это именно то, как они двигались - так, словно... плыли в воде.
   Замерев на минуту, я опустила взгляд и замерла, разглядывая свои расплывающиеся волосы и легкое синее платье. Чувствуя себя потерянной, я не могла понять: неужели я нахожусь под водой? Но как же я тогда дышу, черт побери?! В панике схватившись за голову, я судорожно провела пальцами по лицу... и, наконец, обратила внимание на свою руку.
   Приглядевшись к коже, я поняла, что она состоит из мелких, едва заметных бледно-лиловых чешуек, слегка переливающихся перламутром! Кораллового цвета ногти были очень крепкими, и, казалось, сделанными из полудрагоценного камня.
   - Вот она! - неожиданно донеслось до меня, и я увидела троих крепких мужчин, быстро плывущих ко мне в полумраке. Разгребая воду сильными руками с такими же плавниками, как и у меня, они стремительно приближались. Я понятия не имела, кто они такие и зачем я им нужна. Единственное, что мне оставалось, это в панике броситься прочь!
   К счастью, второй плавник на ноге, все же, раскрылся, и мне даже удалось немного проплыть по темной воде. Вот только уйти от этих ребят мне, как ни странно, не удалось, и уже через минуту их сильные руки схватили меня, поставив на дно.
   - Попалась! - выдохнул один из стражников.
   Теперь, когда они были рядом, я рассмотрела их немного лучше и сначала обратила внимание на удобную облегающую форменную одежду из крупной матовой чешуи. После - на странные большие уши, напоминающие экзотические раковины морских моллюсков. А потом - на шеи. Сначала я не поверила своим глазам, но когда присмотрелась, сомнений не осталось: на шее каждого из них по бокам раскрывались и закрывались клапаны неприметных жаберных щелей!
   - Объявилась, наконец, - грубо бросил второй стражник, связывая мне руки старой черной цепью, на которую повесил какую-то побрякушку. - Теперь-то она, думаю, объяснит, что за хрень творила.
   - Куда денется, - хохотнул третий стражник, дернув меня за собой...
   И тут я, не выдержав, заревела, словно маленький ребенок, которого мама потеряла посреди людной улицы!
   - Да что здесь вообще происходит?!! - отчаянно закричала я и беспомощно упала на дно, подняв в воде вихрь белых песчинок.
  
   2. Морской король
   Моя истерика стражников, как минимум, удивила. Когда же они убедились, что она искренняя - то и вовсе ввела в ступор! Догадываясь, что что-то явно не так, мужчины растерянно подняли меня со дна и куда-то повели. В конце концов, я оказалась в темной тюремной камере, где меня усадили на жесткий известняковый стул и оставили в одиночестве.
   Понятия не имею, сколько минут, или даже часов прошло, прежде чем за мной пришли и куда-то потащили. К тому времени я, увы, в себя нисколько не пришла. Даже напротив - наверное, только больше испугалась и запуталась. И вот теперь, когда я была полностью уверена, что страшнее мне быть уже не может, меня вывели в роскошный коридор, освещенный десятками плавающих в клетках странных рыбешек - похожих на ту, что я заметила в домике, где очнулась, но только каких-то... более породистых, я бы сказала. В тусклом свете, который вырывался из этих вот "живых фонариков", дивные коридоры сверкали и переливались чарующим калейдоскопом! Когда же я всматривалась в мелкие детали - вроде ракушек, кораллов или сверкающих каменьев - то на мгновенья даже забывала о своем страхе.
   К сожалению, длились эти мгновенья недолго. И последнее такое настигло меня, когда передо мной распахнулись двери огромного тронного зала, в центре которого, на престоле из кораллов и ракушек, восседал величественный мужчина с длинными светлыми волосами, собранными в толстую косу. Его голову венчала массивная корона из ракушек, каменьев и живых диковинных рыбок, которые плавали между ними.
   И вот, когда этот самый миг восторга минул, я снова испуганно заплакала! Тем, что я такая инфантильная плакса, я, конечно, нисколечко не гордилась! Но и поделать с этим, к сожалению, ничего не смогла за все двадцать лет своей жизни.
   - Зайла, прекрати это! - гаркнул мужчина. От его голоса я еще больше испугалась и только сильнее разревелась, растирая глаза кулаками.
   - Ваше величество, с ней что-то не так, - неуверенно проговорил одетый в темно-зеленую мантию молодой мужчина с короткими серебристыми волосами. Неуверенно подплывая ко мне, он с опаской разглядывал меня любопытными серыми глазами, в то время как я только больше пугалась. Ну, почему все это происходит именно со мной?!
   - Мне плевать, что с ней! - строго выпалил Его Величество. - Я хочу знать, что эта чертовка затевала и где пропадала последние дни!
   - И все же, меня она очень и очень настораживает, - задумался тип в мантии. - Вы ведь помните Зайлу: опаснейшую, сильнейшую ведьму во всем океане, против которой единственное спасение - это разработанные мною амулеты, частично блокирующие воздействие ее чар. Но если верить словам стражников, им даже не пришлось защищаться этими амулетами! Она вообще не пыталась атаковать. Даже больше, только и делала, что неуклюже барахталась и испуганно металась, словно зашуганная рыбешка! С ней определенно что-то случилось.
   - Вот пускай она сама нам это и расскажет! - прорычал Его Величество, прожигая меня взглядом. - Зайла, объяснись, что...
   - Никакая я не Зайла! Я Ира! - отчаянно прокричала я, чем, похоже, вызвала минуту растерянного молчания.
  
   Думаю, я не открою Америку через форточку, если скажу, что мне, несмотря на всю непонятность ситуации, никто не поверил! Но вот типу в темно-зеленой мантии, который оказался первым придворным чародеем, им поверить, все-таки, пришлось. Изучив меня какими-то своими методами, он официально сообщил королю, что я действительно не эта Зайла.
   - Что это вообще должно значить?! - шокировано выдохнул король.
   - Не знаю, Ваше Величество, - пожал плечами чародей. - Какие-то остатки силы Зайлы действительно все еще находятся в этом теле, но сейчас в нем уже совершенно другое сознание. И если я все правильно понял, принадлежит это сознание человеку с поверхности.
   - Как это вообще могло случиться?! - напряженно проговорил король.
   - А я откуда знаю?! - всхлипнула я. - Я просто приехала с семьей на море и отдыхала на берегу. Потом в воде появилась какая-то тень, которая быстро вынырнула и схватила меня! После этого я помню только, как проваливалась все глубже, и смотрела на саму себя из-под воды. Очнулась я уже в том домике, и меня почти сразу схватили ваши стражники! Почему я вообще все еще здесь нахожусь?! Я хочу обратно, домой!
   - Кто-нибудь, успокойте эту плаксу, - снисходительно, хоть и порядком раздраженно, бросил король.
   - Плохо дело, - пробормотал чародей. - Похоже, Зайла сумела как-то поменяться с ней телами, притом забрав с собой почти всю колдовскую силу и не оставив для этой девчушки никаких своих воспоминаний. Даже не представляю, зачем она все это провернула, но меня такое очень и очень пугает... Ну, тише ты, - устало вздохнул мужчина и, похоже таки разжалобившись, приобнял меня за плечи. Тотчас расклеившись, я уткнулась носом в зеленую мантию и обняла его, словно маленький испуганный ребенок. Но когда руки чародея заботливо прижали меня к себе, я неожиданно почувствовала облегчение и немного успокоилась. - А еще я даже не представляю, что делать с ней, - добавил он, по-отечески гладя мои волосы. - Пусть даже Зайла оставила это тело, мы не знаем, что и как она будет делать, да и не собирается ли вообще внезапно в него вернуться. Конечно, разумнее всего было бы уничтожить это тело, чтоб разом отсечь такую возможность... - начал было мужчина, но как только я испуганно завопила - сильнее сжал меня в объятьях и добавил: - Но, в конце концов, и эта девушка ни в чем не виновата.
   - Тогда, думаю, имеет смысл понаблюдать за ней, - задумался король. - Мой сын, к счастью, сумеет справиться с Зайлой, если она вдруг захочет вернуться в свое тело.
   - То есть, вы предлагаете перепоручить ее дело принцу? - уточнил чародей.
   - Да. Пускай, во-первых, займется адаптацией этой бедняги, во-вторых, постоянно следит за ней, чтобы, в случае чего, принять необходимые меры.
   - Тогда схожу за принцем, - кивнул мужчина в легкой бурой одежде, которого я запомнила как главного королевского советника.
   Не теряя времени даром, он вышел из зала, ступая по полу с поразительной легкостью, которую я здесь, под водой, все еще никак не могла понять. Каждое мое самостоятельное движение, каждая попытка сделать шаг напоминала что-то вроде эпилептических конвульсий.
   - Успокойся уже, - вздохнул чародей, отведя меня в дальний конец зала и усадив на что-то вроде мягкого диванчика, который почему-то показался мне живым существом. - Вот увидишь, все будет нормально.
   Да какое там нормально! Я каким-то образом оказалась на темном дне океана, вдали от родных и друзей, совершенно одна, еще и в королевстве каких-то непонятных людей-амфибий. И словно последний гвоздь в гроб, никто из них понятия не имеет, как вернуть меня обратно! Да и, похоже, не сильно переживал по этому поводу!
   Мне очень хотелось вывалить все эти эмоции чародею, который, кажется, искренне старался меня успокоить. Но единственным звуком, который я способна была издавать, все еще оставались отчаянные всхлипы. Я... просто хочу обратно!
  
   3. Принц на белом кальмаре
   Некоторое время спустя мне, все же, удалось немного взять себя в руки и перестать, наконец, постыдно размазывать сопли в соленой водице! К сожалению, на большее свершения меня пока что не хватило. Мне по-прежнему было страшно, и я даже представить себе не могла, как лучше действовать во всей этой ситуации. Смириться и буквально плыть по течению, приняв предложение морского короля и придворного чародея? Просто тихонько себе сидеть и надеяться, что так пройдет вся моя оставшаяся жизнь, и не возникнет никакого форс-мажора, который ее оборвет? И тогда, в лучшем случае, я навсегда останусь здесь, больше никогда не увижу друзей и родных, а свою жизнь закончу, судя по всему, в одиночестве, под постоянным надзором? От осознания подобных радужных перспектив мне снова захотелось разреветься, но я сумела сдержать себя.
   Когда в глазах морского короля моя участь, в какой-то мере, решилась, меня вывели из тронного зала во двор и усадили, вместе с чародеем, на коралловой скамейке, застеленной чем-то мягким.
   Что примечательно... пока я, сидя здесь, рассматривала прохожих, то обратила внимание на необычные наряды местных. Похоже, все ткани здесь были сделаны из какого-то странного материала. Он прекрасно чувствовал себя в воде, кажется, длительное время не портился, и при этом выглядел очень красиво, постоянно переливаясь мириадами причудливых оттенков в тусклом свете, излучаемом глубоководными рыбешками и моллюсками! Интересно, что же это могло бы быть? Какой-то особый вид водорослей, которые каким-то образом обрабатывались, и использовался как основа для пряжи?
   Неожиданно мои размышления прервала проходившая мимо девушка, окруженная свитой пестрых кокеток. Не сказала бы, что ее красота была такой уж разящей, скорее такой эффект производили роскошные одеяния и тончайшие украшения, создающие образ сказочной принцессы! И все же, сама барышня тоже была весьма хороша: стройное тело с манящими формами, длинные светло-лиловые волосы, большие пурпурные глаза и более чем смазливое личико.
   Девушка, а вместе с ней и окружавшие ее подруги (по крайней мере, таковыми они мне показались), прошли мимо меня неспешно, бросая косые, даже злобные взгляды. Жемчужина же компании, так вообще посмотрела на меня, мягко говоря, с крайним неодобрением, даже, можно сказать, опасением. Но стоило ей пройти мимо, и девушки вокруг тут же принялись что-то ей коварно щебетать, от чего ее настроение немного улучшилось.
   - Похоже, слухи уже поползли по дворцу, - печально вздохнул чародей, сочувственно похлопав меня по плечу.
   - Местные сплетницы?
   - В какой-то мере, - пожал плечами мужчина. - Это леди Милера, довольно высокородная особа, которая ввиду своей высокородности, была избрана королем невестой принца Брайна. Несколько недель тому назад она прибыла ко двору, чтоб они с принцем получше узнали друг друга. К тому же, традиции обязывают будущую жену кронпринца заранее влиться в придворную жизнь, чтобы к моменту свадьбы она уже полностью была здесь своей, а не зеленой испуганной девчушкой.
   - И ей не нравится то распоряжение, которое дал король касательно меня и принца? - предположила я.
   - Похоже на то, - печально вздохнул чародей. - Как-никак, у предыдущей обладательницы тела, в котором ты сейчас находишься, далеко не лучшая репутация: жуткая морская ведьма, да еще и знатная распутница...
   - ЧТО?!! - взвыла я.
   - Ну, да, - пожал плечами мужчина. - По слухам, у Зайлы было много любовников из числа разных мутных типов...
   - За что мне все это?! - снова не сдержавшись, всхлипнула я.
   - А кто ж знает, - сочувственно проговорил чародей, поглаживая мои дрожащие плечи.
   Эх, стоило мне узнать что-нибудь новое об этом месте, и я снова приуныла! Интересно, сколько еще раз такое будет происходить со мной, особенно в первое время?
   Как вдруг мои печальные размышления прервал резкий звук, с которым морскую воду с силой разрезали длинные щупальца огромного белого кальмара, мчавшегося прямо на нас! Возможно, после всего, произошедшего со мной за последний день, эти слова прозвучат как-то странно, и даже наивно. Но от такого зрелища я насмерть перепугалась и завизжала, словно дитятко, к которому радостно побежал обниматься клоун Пеннивайз из небезызвестной книжечки Стивена Кинга!
   - Тише-тише! - спохватился чародей, строго глядя на кальмара, который ловко опустился на дно в нескольких метрах от нас. - Брайн, неужели хоть сейчас нельзя было без этой показухи?
   - Вечно ты бурчишь, Клайк, - недовольно закатил глаза светловолосый юноша, соскочивший с седла на спине кальмара.
   - Бурчу, потому что вот из-за тебя девочка испугалась! - еще строже выговорил мужчина, поглаживая плечи все еще истерично орущей меня. - Тебя ведь должны были ввести в курс дела?
   - Да-да, было такое, - согласился юноша, подойдя ближе. - Просто как-то не подумалось, что Малыш может ее напугать.
   - В самом деле, кому бы могло в голову прийти, что боевой кракен, при виде которого даже бывалые солдаты в воду гадят, испугает девушку с поверхности, все еще не отошедшую от шока после того, что с ней случилось!
   - Но ведь Малыш совсем ручной! - проговорил парень с невиннейшим видом, поглаживая склизкое пространство, которое условно можно было назвать лбом кальмара.
   - Брайн!
   - Ладно-ладно, виноват! - нелепо заулыбался юноша, почесав затылок. - Так Клайк... когда она, все-таки, перестанет кричать, а?
   - А это ты у нее самой лучше спроси, - напряженно прошипел чародей.
   Даже в моем теперешнем состоянии я поняла, что парень, как минимум, растерян. Несколько секунд он так и стоял, непонимающе пялясь на меня... а потом неожиданно наклонился и, взяв мою руку, пожал ее, непринужденно сказав:
   - Привет, я Брайн! Будем знакомы!
   От неожиданности я замолчала и замерла. Мой рот, минуту назад испуганно оравший, так и остался по-глупому открытым, но из него больше не вырывалось ни единого звука. Все, что я делала, это смотрела на просто одетого, непринужденно держащегося юношу с лучистыми зелеными глазами, аккуратно подстриженными светлыми волосами, расплывавшимися в воде, и мягкими чертами красивого лица. Юношу, который совершенно бесхитростно мне улыбался, легко, дружелюбно и нежно держа меня за руку.
  
   4. Обитель ведьмы
   - Нет-нет-нет! - запротестовала я, в панике отскочив на несколько метров назад. - Я на эту штуку не сяду!
   - Да успокойся ты! Говорю ж, Малыш абсолютно домашний! - засмеялся Брайн, любовно потрепав кальмара по... да, пускай это место будет лбом.
   - Может и домашний, но меня точно как корм воспринимает!
   - Меня ж не сожрал до сих пор, - пожал плечами принц. - Ладно уж, не бойся! Он правда хороший.
   Видимо желая подтвердить слова Брайна, кальмар дружелюбно хлопнул меня щупальцем по плечу... по крайней мере, мне бы очень хотелось верить, что действительно дружелюбно хлопнул, а не проверял, где мясо нежнее.
   - Вот видишь, ты ему понравилась! - еще шире заулыбался принц, шлепком по лопаткам подтолкнув меня к своему "питомцу".
   - Ага, так понравилась, что прям без приправ сжует.
   - Ладно тебе! Малыш куда добрее и дружелюбнее большинства местных жителей, - вздохнул принц с весьма ощутимым цинизмом... и, вспомнив весь сегодняшний день, я поняла, что он, наверное, не так и далек от истины! По крайней мере, этот кальмар действительно казался куда милее и тех типов, которых я застала при пробуждении, и стражников, и короля, и уж тем более стайки придворных дам. Не считая принца, который пока что производил довольно хорошее впечатление, дружелюбнее кальмара на данный момент казался только Клайк.
   И все же, сесть верхом на эту тентаклю я все равно никак не решалась.
   - Ну, чего ж ты такая трусиха?! - захохотал Брайн, и совершенно неожиданно меня подхватил! А потом, игнорируя все мои истеричные протесты, посадил в седло на спине кальмара! Оказавшись там, я оцепенела от страха. И единственное, что я смогла сделать, это вцепиться в принца мертвой хваткой, как только он сам уселся впереди меня.
   - Так что, поплыли? - улыбнулся Брайн, слегка стукнув ладонью по лобешнику кальмара. И в тот же миг на нем, словно фары, загорелись яркие узоры, пролившие причудливый свет в подводную тьму!
   - Слушай, Брайн, а куда мы вообще плывем? - наконец сообразила поинтересоваться я.
   - Конечно же, к дому Зайлы, - сообщи принц и легко хлопнул поводьями по склизкой шкурке кальмара, после чего тот взметнулся вверх и стрелой помчался вдоль морского дна! Ощущения, признаюсь, были такие, что я просто чудом не грохнулась в обморок! И в то же время, во всем этом было что-то действительно волшебное... хоть я все равно ни на миг не могла перестать бояться!
   - А... зачем? - через силу пискнула я, уткнувшись носом в спину принца и едва ли не сросшись с его курткой.
   - Ну, ведь нужно же осмотреть место происшествия, - непринужденно пожал плечами принц. Так, как будто не сидел сейчас верхом на кальмаре, мчавшемся вдоль морского дна! - К тому же, должна же ты где-то поселиться. И пока этот вопрос не решиться, ты, думаю, некоторое время поживешь в доме Зайлы... если, конечно, мы не обнаружим там чего-то совсем уж опасного.
   - А что, никаких других вариантов нет? - пропищала я на уровне ультразвука. Конечно, я понимала, что бегать вокруг меня никто здесь не будет, и все же, жить в доме той ведьмы, из-за которой я и влипла в эту историю, и которую боялись все местные...
   - Пока что нет, но я постараюсь разобраться со всем поскорее, - честно пообещал принц. - А до того буду приглядывать за тобой. По сути, тебя мне поручили как официальное задание от короля, так что от меня ты теперь вряд ли отделаешься!
   - Слушай, я вот чего не пойму... - пробормотала я, решившись на миг взглянуть на проносящиеся мимо пейзажи... а потом снова спрятав лицо в куртке принца. - Если все так сильно этой Зайлы бояться, то почему меня поручили именно тебе? Или король вообще не переживает за жизнь кронпринца?
   - Просто в моем случае, поводов для опасения на порядок меньше, чем с кем-либо другим.
   - То есть?
   - Я, своего рода, феномен. Меня вообще не берут никакие чары - ни темные, ни светлые. Такие, как я, рождаются очень редко. С одной стороны, это можно считать даром, потому что мне можно не бояться проклятий и прочих дряней. Но вот с другой стороны, никакие целительные, усиливающие или вспомогательные заклятия на меня тоже не подействуют. Тем не менее, когда дело касается темных чародеев, парни вроде меня незаменимы! И наличие такого субъекта особенно актуально в крупном подводном городе, рядом с которым обитала морская ведьма.
   - А откуда эта Зайла здесь вообще взялась? - поинтересовалась я, не отрывая лица от спины Брайна.
   - Оттуда-же, откуда и все морские люди, наделенные колдовской силой, - пояснил парень. - Когда на свет появляется двойня, один из детей обладает либо колдовским даром, либо неуязвимостью для чар - как я. В случае с Зайлой дар был темным, и при этом невероятно сильным. Обычно в таких случаях ребенка просто воспитывают должным образом - так, чтоб у него не возникало желания когда-либо обучаться ему и прибегать к использованию. Но, к сожалению, это не всегда срабатывает. Часто уже обученные темные чародеи выслеживают таких детей и учат их пользоваться своей силой тайком ото всех. Они просто подлавливают момент, ищут червоточинку - то, за что можно зацепиться, чтоб склонить ребенка на скользкую дорожку. А потом, поняв свою силу, поняв, что применяя дар, можно получить желаемое, или отомстить обидчику, стает очень трудно остановиться. Изменения в ребенке редко удается заметить вовремя, и когда это обычно происходит, сделать что-нибудь уже слишком поздно. Чародей к тому времени способен не только пользоваться своей силой, но и защитить себя с ее помощью. Раньше детей с темным даром попросту убивали в младенчестве, но те варварские времена давно прошли. Хотя трудно сказать, выиграли ли мы, или проиграли от своего гуманизма.
   - И то верно, - задумалась я, на миг даже забыв о нашей безумной поездке. - А что же с сестрой этой Зайлы?
   - Она самая обычная девушка, которая живет на отшибе в другом конце города, - ответил принц, мастерски завернув поводья, и направив кальмара направо. - У нее то же лицо, что и у сестры, только расцветка другая - унаследованная от родителей и нетронутая чарами в утробе. И потому ее лица тоже не желают видеть, хоть Кайла, по слухам, довольно приятная девушка. Вроде как она действительно любит свою сестру, хоть и не одобряет выбранный ею путь.
   - Понятно, - прошептала я, а потом, собравшись с духом, таки решилась спросить: - Слушай, Брайн, а у тебя тогда, получается, тоже есть брат-близнец?
   - Не совсем, - как-то холодно проговорил принц, остановив кальмара и спрыгнув с седла на песчаное дно. - В двойнях, наделенных даром, один ребенок - это отражение другого. Своего рода проводник, при рождении передающий ему силу, которой сам лишен. Когда же рождается двойня, в которой один из детей неуязвим для чар, второй появляется на свет мертвым. По сути, его жизнь и становится тем самым щитом, благодаря которому никакая магия не может пробиться ко второму близнецу.
   - Извини, - деликатно прошептала я, потупив взгляд. Смотреть на Брайна, так внезапно помрачневшего, оказалось очень тяжело.
   - Да ничего, - натянуто улыбнулся принц, помогая мне слезть с кальмара. - Ну, давай сходим посмотрим, что там твориться в доме самой грозной морской ведьмы! - добавил он и, подхватив меня под руку, повел ко входу в уже знакомый домик.
   После того, как я покинула его, здесь, в общем, ничего и не изменилось - скорее всего, никто просто не решился передвинуть в нем хотя-бы ракушку.
   Некоторое время я просто наблюдала за Брайном, который внимательно осматривал каждую из трех комнатушек, после чего села на диванчик в небольшой гостиной и устало на него облокотилась. Почему-то именно сейчас я почувствовала сильную слабость.
   - Кажется, на первый взгляд здесь безопасно! - сообщил принц, выйдя ко мне. Услышав его голос, я вздрогнула, выпорхнув из легкой дремоты, и растерянно заморгала. - Ладно, иди в спальню и отдохни немного, - вздохнул парень, потрепав меня по макушке. - Закрой двери перед тем, как ложиться. Если ты проголодалась, то в чулане я нашел немного съестного. Не уверен, что ты сразу смекнешь, как да что в нашей кухне. Но с голоду вроде помереть не должна! Я попробую кое-что разузнать и вернусь к утру. Справишься сама до того?
   - Постараюсь, - неуверенно пробормотала я, пялясь в пол.
   - Не раскисай! Вот увидишь, все наладиться! - тепло улыбнулся Брайн, похлопав меня по плечу, прежде чем покинуть домик и снова оседлать своего кальмара.
   Проводив его взглядом, я незамедлительно последовала его совету и заперла дверь. А потом нашла-таки чулан, в котором лежала сеточка с моллюсками, клетка с двумя крабами, плетеная крытая корзина с тремя рыбешками и банка с какими-то водорослями. Вот только... это все что, нужно есть сырым, или как-то готовить? А если готовить, то как вообще?
   Рассудив, что при таких обстоятельствах безопаснее всего будет сжевать водоросли, я взяла каменную вилку и рискнула бросить себе их в рот. На вкус оказалось вполне неплохо, и скоро в банке не осталось даже кусочка! Сказать, чтоб я так уж набила брюхо, как-то не получалось, но теперь однозначно было немного лучше.
   Рассудив, что все остальное следует оставить завтрашнему дню, я прошла в спальню и улеглась на уже знакомую мне кровать прямо в том же платье, что было на мне весь день. Хоть обычно я и спала только в пижаме, но сил искать что-нибудь переодеться у меня уже попросту не было... да и как-то я побоялась самостоятельно рыться в вещах грозной морской ведьмы.
   Как только я укрылась теплым и приятным на ощупь одеялом, сон моментально захватил меня, и я с удовольствием в него провалилась.
  

Глава 2

Трудности адаптации

   1. Благими намереньями...
   - То есть? - непонимающе икнула я, держа в руках принесенную Брайном газету, напечатанную на материале, очень напоминавшем бумагу, но при этом не размокавшим в воде.
   - Это главная составляющая моего плана, - сообщил принц, излучая оптимизм, как ясное солнышко весенним утром.
   - Статья в газете? - переспросила я.
   - Да. Я воспользовался связями королевской семьи, и вчера весь вечер просидел в редакции, пока эту статью не закончили и не отправили в утренний номер. "Ракушка" - самая ходовая газета в городе. Так что теперь у тебя не должно быть проблем с местными!
   - А ты в этом уверен? - недоверчиво покосилась я, еще раз взглянув на заголовок, сообщавший: "Чудесная перемена Зайлы!".
   - Более чем! - кивнул Брайн. - Здесь вполне доступно расписано, что страшная морская ведьма покинула свое тело и теперь ошивается где-то на суше. Ну, а на ее месте теперь милейшая девушка, которой вообще не следует бояться, и даже больше - искренне рекомендуется с ней подружиться.
   - И ты действительно думаешь, что это мне поможет?
   - Да. Ведь если тебя не будут сторониться, то тебе здесь станет легче! Ты сможешь завести друзей, устроиться на работу, да и вообще жить нормальной, спокойной жизнью.
   - Что-то мне в это слабо вериться, - печально вздохнула я, свернув газету. - Да и вообще, я хочу к себе домой, а не жить здесь, да еще и в теле этой мерзкой тетки!
   - Ну, какая же ты мерзкая тетка? - засмеялся принц. - Ты хоть в зеркало смотрела? Зайла-то, как и ее сестра, знатная красавица!
   - Как будто я об этом, - буркнула я, поймав себя на мысли, что и вправду пока даже не видела своего нового лица в зеркальном отражении.
   - Давай лучше ты перекусишь, и мы отправимся кое-куда, - предложил Брайн. - С кухней ты разобралась?
   - Если честно, то не очень, - призналась я.
   - Тогда идем, покажу! - позвал парень и за руку отвел меня на кухню, где достал из кладовки крабов и старую кастрюлю с крышкой, закрывающейся на клапан. Усадив в нее крабов, Брайн подошел к большому неотесанному валуну и неожиданно повернул ракушку, которая из него торчала. В тот же миг из небольшого отверстия сверху на камне повалили пузырьки воздуха, жар от которого я ощущала, даже стоя в метре от них.
   - Это что еще за... - удивленно охнула я.
   - По морскому дну раскидано немало геотермальных вулканов, из которых выходит жар земной коры, - пояснил принц. - Их мы и используем для приготовления еды и обогрева. В городах обычно действует центральная сеть, но у дома Зайлы, который стоит особняком, отдельный небольшой вулкан.
   Как ни странно, крабы сварились очень быстро. И возможно я просто слишком изголодалась, перебиваясь водорослями, но они показались мне просто удивительными на вкус! Быстро расправившись с лакомством, я поспешила убрать обломки панцирей в мусорный бак.
   - Так что, поплыли в город? - предложил Брайн, беря меня за руку.
   - А... зачем? - с опаской спросила я.
   - Прогуляешься, осмотришься, а заодно и поймешь, что не все так плохо! - жизнерадостно улыбнулся принц и, не дожидаясь ответа, потащил меня к своему кальмару.
  
   - Да уж, ты прав, все действительно не так уж и плохо! - мрачно пробурчала я, идя по улице с явным ощущением, что в меня вот-вот со всех сторон полетят вилы и копья. Сказать, что прохожие смотрели на меня с опаской и недовольством, было бы уж слишком явным искажением действительности!
   - Ничего не понимаю, - задумался Брайн, почесав свою светлую головушку. - Газета ведь уже вышла, и многие должны были к этому времени прочитать статью. А потом еще и передать новость по "сарафанному радио" всем знакомым.
   - Похоже, они ее действительно прочитали, - подметила я, мельком увидев в руках проходящего мимо мужчины ту самую газету. - Вот только не шибко спешат кидаться ко мне с дружескими объятиями. Не удивлюсь, если меня до сих пор не закидали камнями только лишь потому, что рядом идешь ты. А еще - потому, что и сейчас они не до конца уверены в том, что даже если в статье написано правду, то я не могу их как-то проклясть, или сотворить еще какую-то пакость. В общем, Брайн, все плохо. Похоже, либо найдется способ вернуть меня на поверхность, либо мне придется до конца своих дней жить отшельницей в том домике, болтая от тоски с парой проплывающих мимо рыбешек.
   - Будь оптимисткой! - попытался утешить парень. - Я уверен, это просто первая реакция. А когда народец убедиться, что тебя действительно не следует опасаться, все наладиться!
   - Либо меня просто линчуют за заслуги Зайлы, - печально вздохнула я.
  
   Прошатавшись день под шквалом злобных взглядов, которые, вопреки ожиданиям Брайна, так и не стали добрее, мы зашли прикупить чего-нибудь в продуктовую лавку. И зуб даю, если бы не принц, мне бы наверняка подсунули там какую-нибудь ядовитую рыбину! Вдобавок по дороге домой я нашла на юбке своего платья какую-то местную жвачку, очевидно прилепленную к ней чрезмерно смелым и ловким ребенком.
   Деморализованная еще больше, чем утром, я вернулась в домик ведьмы и, распрощавшись с принцем до утра, принялась готовить ужин по оставленным Брайном инструкциям. Естественно, результат моего первого подводного кулинарного опыта был далек от идеала! И все же, это вполне можно было слопать, что я и сделала.
   Не имея больше ни сил, ни вообще желания шевелиться, я уже собралась было ложиться спать, как вдруг вскрикнула, услышав тяжелый стук в массивную дверь!
   Больше всего на свете мне сейчас хотелось верить, что это Брайн зачем-то вернулся. Но я, увы, не тешила себя напрасными иллюзиями. Мы с принцем были знакомы не так уж давно, но у меня не оставалось малейших сомнений в том, что он не может стучать в дверь ВОТ ТАК!
   Единственное, на что меня хватило, это забиться в уголок и тихо-тихо там засесть. У меня была лишь глупая надежда, что незваный гость решит, будто никого нет дома, и уберется восвояси. Но она бесследно рассыпалась, когда очередной удар выбил дверной замок!
   Осматриваясь по сторонам мрачной рожей с бровями, напоминавшими наросты известняка, на пороге стоял высокий мужчина, одетый в грубую жилетку и штаны из толстой, крупной чешуи. Тяжелыми, гулкими шагами он вошел внутрь и направился к двери в спальню, через которую я с опаской поглядывала на него из уголка.
   - Зайлочка! Выходи, я пришел, как и договаривались!
   Услышав эти слова, сказанные грубым гортанным голосом, я едва удержалась от испуганного всхлипа... да и то, наверное, просто потому, что каждая моя чешуйка оцепенела от страха. Так значит, эта мерзкая ведьма мало того, что забрала мое тело, так еще и подготовила мне замечательный сюрприз в виде этого парня?!
   - Я так соскучился, радость моя! - хохотнул мужчина, тем временем проходя в домик и сбрасывая жилетку, под которой оказался мускулистый, покрытый шрамами бледный торс.
   Его голос звучал как-то странно. Так, как звучат голоса людей, набравшихся достаточно, чтоб буянить, но недостаточно, чтоб неуклюже уснуть мордой в салате. И для меня это, похоже, было хуже всего!
   - О, вот ты где! - неожиданно радостно прохрипел мужчина, заметив меня! В этот миг я, не выдержав, завизжала на все горло!
   А тип, еще шире заулыбавшись, направился ко мне. Вот тут-то я, наконец, разглядела его зубы, напоминавшие оскал акулы, и треугольный плавник на спине!
   Вскочив на ноги, я напрасно попыталась увернуться и выбежать через входную дверь - меня тут же перехватили и, грубо сжав плечи, придавили к дверному косяку!
   - Зайлочка, куда это ты намылилась? - хмыкнул тип, прижимаясь ко мне своей массивной тушей с такой силой, что казалось, он меня сейчас просто раздавит! - У нас же был уговор. Я ведь достал тебе Поющую жемчужину, правда? А это, сама знаешь, было нелегко. Меня самого чуть наизнанку не вывернуло! Так что и ты свою часть сделки теперь выполняй, и мне как-то до фени, что я не в твоем вкусе, - заржал мужчина, резко разорвав на мне платье!
   - Отпусти меня! - проплакала я, безнадежно пытаясь пошевелиться.
   - Чего?! - еще громче заржал тип. - Отпустить? Ты никак потерялась, милашка! Мы договаривались? Вот и не лялякай тут.
   - Я с тобой ни о чем не договаривалась! - простонала я, из последних сил уклоняясь от грубого поцелуя, который переместился на мою шею. - Я не Зайла! Ее можешь искать на суше!
   - Чего?
   - Она украла мое тело! Об этом даже сегодня в "Ракушке" писали! Я вообще ни причем в ваших делах!
   - Да засунь ты эту "Ракушку" себе поглубже! Мне как-то без разницы! - сообщил тип, залившись новой волной смеха, прежде чем с силой швырнуть меня на кровать.
   Закричав с новой силой, я отчаянно попыталась оттолкнуть нависшего надо мной мужчину, но моих сил не хватило даже для того, чтоб заставить его хотя-бы пошевелиться. Довольно ухмыляясь, он пригвоздил меня к простыням жесткой пятерней, грубо ухватившейся за мою грудь, а второй рукой принялся торопливо расстегивать штаны... как вдруг из его живота вырвалось лезвие клинка! В тот же миг мое лицо накрыло облако крови, выливающейся в воду из смертельной раны.
   Дрожа мелкой дрожью, я наблюдала за тем, как массивная туша отлетела от меня, соскользнула с клинка, проплыла по воде и, тяжело ударившись об стену, упала на пол. И лишь потом я решилась посмотреть на Брайна, прячущего меч в ножны с холодным, резким и решительным блеском в глазах. Этот человек, смотревший на меня сейчас... он был так не похож на того веселого, добродушного, беспечного парня, с которым я провела последние два дня! Передо мной сейчас действительно был Брайн, или, может, кто-нибудь другой? Например, тот самый его брат-близнец?
   Все произошло очень быстро. Схватив одеяло, юноша накинул его мне на плечи и, прижав меня к себе, тихо-тихо прошептал:
   - Прости, Ира. Я больше не оставлю тебя одну. Никогда.
   Оцепенение, сковывавшее меня, разбилось вдребезги. Задрожав, я заплакала, отчаянно прижимаясь к Брайну и жадно слушая частое биение его сердца.
  
   2. Раз неловкость, два неловкость!..
   - Проклятье, не думал, что не сводить с нее глаз тебе придется вот так буквально. И все же, Брайн... нужно было быть полным идиотом, чтоб оставлять эту девочку ночевать одну в доме Зайлы! - прошипел Клайк, прожигая принца взглядом. - Ты хоть представляешь, что было бы, не забудь ты у нее эту свою связку ключей, за которой очень вовремя пришлось возвращаться?!
   Сам юноша ничего не говорил. Просто неподвижно стоял, сжимая кулаки. Я же тем временем сидела на диване в кабинете главного придворного чародея. И как раз сейчас, когда шок от произошедшего начал немного меня попускать, я осознала, что все еще завернута в одно только одеяло! То самое, которое Брайн накинул на меня, и в котором привез во дворец! К счастью, в такой поздний час почти все уже отдыхали, так что заметили меня всего несколько стражников, да и то мельком, так что не факт, что они что-то поняли касательно моего "наряда". Тем не менее, этого было вполне достаточно, чтоб я залилась краской до кончиков плавников и смущенно сжалась в комочек, плотнее запахивая одеяло.
   - Так что ты намереваешься делать теперь? - строго поинтересовался Клайк.
   - Если исключить домик Зайлы, ей сейчас некуда пойти, - все же, заговорил принц. - Оставлять ее жить в квартире спального района нельзя. Местные все еще не собираются принимать ее, так что могут навредить, если она поселится среди них.
   - И что ты предлагаешь?
   - Она будет жить со мной, - неожиданно сообщил Брайн.
   - Что?!! - вскрикнула я синхронно с Клайком. Притом я от удивления даже выпустила на миг одеяло из рук, и оно предательски взлетело, подхваченное взбаламученной мною же водой! Прошли всего пара секунд, прежде чем мне удалось снова схватиться за него дрожащими пальцами и завернуться. Но этих секунд вполне хватило, чтоб Клайк разглядел, в каком я здесь виде сижу!
   - Брайн, ты что, вконец рехнулся? - напряженно спросил чародей, глядя на принца изрядно дергающимся глазом.
   - Просто она была напугана! А я как-то не подумал о том, чтоб искать ей одежду взамен той, что разорвал напавший на нее тип! - замахал руками парень, похоже и сам понимая всю олигофреничность своего оправдания.
   Некоторое время Клайк стоял на месте с закрытыми глазами, в то время как его губы отчаянно шептали цифры от одного до десяти. А потом, тяжко вздохнув, мужчина проговорил:
   - Значит так, вы оба сидите здесь, а я схожу, попробую раздобыть какую-нибудь женскую одежду нужного размера. А потом мы продолжим этот разговор.
   Пока я продолжала смущенно кутаться в одеяло и скулить, словно побитый щенок, Брайн по-солдатски кивнул, и Клайк поспешил покинуть кабинет. Таким образом, мы с принцем остались наедине, и между нами возникла, мягко говоря, неловкая пауза.
   - Да уж, как-то немножко неудобно получилось, - наконец захихикал принц, почесав затылок.
   Действительно. Совсем, ну капельку, немножечко неудобно!
   - Ир, ну не обижайся... - проговорил Брайн, деликатно потянувшись, чтоб похлопать меня по плечу. Но, видимо, ко мне начало приходить осознание того, что все это время я была и в его объятьях, и у него на руках, в одном только одеяле, да в тонком нижнем белье. Белье, которое эта проклятая ведьма себе, чтоб ей неладно, подбирала такое развратное, что еще не известно, как хуже - без него, или в нем!
   - Я не обижаюсь! - подскочила я, словно ужаленная.
   - Точно? - переспросил парень, таки дотронувшись до моего плеча, от чего я ощутила, как на моем лице краска проступает даже сквозь чешую.
   - Да, точно! - взвизгнула я и испуганно подскочила. Может я запаниковала, а может, просто слишком резко дернула рукой, но все еще не взятое под контроль умение раскрывать плавники неожиданно решило о себе напомнить! И как только тот, что на правой руке, выскочил и напряженно затрепетал под напором воды, я потеряла равновесие и неуклюже завалилась на бок, выронив одеяло!
   - Осторожнее же! - воскликнул Брайн, подхватывая меня. Не знаю, думал ли он вообще в этот момент головой... но вне зависимости от ответа на этот вопрос, легче мне не стало! Забрыкавшись, я попыталась оттолкнуть его, но то ли принц не понял намека, то ли и сам растерялся, но только сильнее меня обнял. Я же, в свою очередь, еще активнее задергалась, и в результате мы оба грохнулись на диван!
   Да, даже сейчас, даже при таких обстоятельствах ситуация могла стать еще хуже. На пример, если бы в этот момент скрипнула дверь, и вошел Клайк. Однако, как показала практика, и это был не худший вариант! Потому что дверь действительно скрипнула. Вот только когда мы оба, замерев, перевели на нее взгляд, то увидели в приоткрывшемся дверном проеме никак не чародея, а хитрое смазливое личико придворной дамы! Возможно, одной из тех, кто встретились мне в первый день пребывания здесь, а может вообще совершенно другой - не сказала бы, что я тогда успела запомнить чьи-то лица. Но о том, кто такая я, и уж тем более - кто такой Брайн, особа, безусловно, была осведомлена!
   Прошло всего несколько секунд, на протяжении которых дама с роскошными коралловыми волосами рассматривала принца, лежащего сверху на мне и, чтоб его, схватившегося в падении за мою ничем не прикрытую грудь. А потом, ничего не говоря, с абсолютным покер-фейсом, закрыла дверь.
   - Как-то немножко неудобно получилось, - кашлянул Брайн, все так же пялясь на закрывшуюся дверь.
   - А не многовато ли этих "неудобно получилось" на один вечер?! - завизжала я, отдаленно понимая, что если это вообще физически возможно, то чешуя на моем лице уже успела перекраситься с бледно-лилового в насыщенный пунцовый.
   Видимо, до принца, наконец, что-то начало доходить, потому что он, слава морским огурцам, сначала растерянно уставился на свою руку, все еще сжимавшую мою грудь, а потом - таки додумался ее испуганно убрать. Чтоб в следующий миг, залившись краской, отскочить от меня на метр и, хвала небесам, отвернуться, пока я снова не завернусь в одеяло, неторопливо опускавшееся на дно неподалеку!
   Едва я успела снова сесть на диван, как дверь открылась, но на этот раз вошел Клайк, державший в руках сверток с одеждой. И готова поспорить на что угодно, при виде нас это выражение на его лице выражало единственную мысль: чем это вы, ребятки, здесь таким занимались?! Однако ему, к счастью, хватило такта просто помолчать, кашлянув в кулак, положить сверток с одеждой передо мной и, схватив Брайна за руку, вытащить его следом за собой из комнаты.
   Как только за ними закрылась дверь, я набросилась на сверток, как изголодавшийся кот на отборную вырезку, приготовленную в соусе из валерьянки! В нем оказалось не вычурное, но при этом очень красивое платье из переливчатой фиолетовой ткани с декорированным жемчужинками лифом. К счастью, с размером Клайк угадал, и оно село на меня, как влитое.
   Почувствовав на своем теле одежду, я вздохнула с облегчением, несколько секунд просидела на диване, пытаясь успокоить сердцебиение, а после позвала Клайка.
   - Тебе идет, - улыбнулся чародей, войдя в комнату следом за принцем. И черт, с поправкой на то, в каком виде они оба уже успели меня лицезреть, лучше бы ему было сейчас просто промолчать!
   - Так что, вернемся к нашим рапанам? - неловко хихикнул Брайн, опасливо сев на другой конец моего диванчика.
   - Пожалуй, - вздохнул Клайк. - Итак... что ты там нес о том, что она будет жить с тобой? - поинтересовался чародей, строго вздернув бровь, в то время, как я снова подскочила, будто села на морского ежа.
   - По-моему, это вполне неплохой выход из сложившейся ситуации! - улыбнулся принц, излучая какой-то подозрительный оптимизм. - У меня в покоях шесть комнат, и три из них - почему-то спальни. В одной из них Ира вполне могла бы поселиться на некоторое время. Так и она будет в безопасности, и я смогу приглядывать за ней буквально круглые сутки!
   - Так вот, значит, как ты решил за мной приглядывать?! - возмущенно закричала я, наконец, обретя дар речи.
   - О чем ты? - обескураженно переспросил парень.
   - О том, Ваше Высочество, что лично меня поражает либо ваша бестактность, либо ваше бесстыдство, - злобно прошипел чародей, нависнув над принцем грозной тучей.
   - Да нет, Клайк, ты не так понял! - замахал руками Брайн. - Я без всяких задних мыслей, ты что! Ты ведь меня знаешь!
   - Тем не менее, думаю, мне не следует лишний раз напоминать, что при таком раскладе поползут слухи. И заденут они, скорее, ее, чем тебя, - выпалил мужчина.
   - Я никому не позволю причинить ей вред, - проговорил Брайн неожиданно серьезно. С тем самым решительным блеском, который был так похож на тот, что я видела в домике Зайлы несколько часов тому назад. Похоже, Клайка этот тон и этот взгляд поразили ничуть не меньше, чем меня. Потому что через минуту я снова услышала голос чародея - на этот раз более спокойный.
   - Что ж, в таком случае, хорошо. Но не забывай: если ты намерен действовать таким образом, то все, что может с ней случиться - это полностью твоя ответственность.
   - Я понимаю это, - кивнул Брайн все тем же тоном. - И с ней ничего не случиться. Я защищу ее ото всех.
   - Смотри не переоцени свои силы, - печально вдохнул чародей, в то время как Брайн молча взял меня за руку и вывел из кабинета.
  
   3. Королевская берлога
   Идя в покои Брайна, я рассчитывала увидеть полнейший хаос на каждом сантиметре. Потому немало удивилась, когда мои глазам открылись опрятнейшие комнатки, в которых, казалось, каждая ракушка была расставлена с небывалой щепетильностью! Сначала я подумала было, что все это - просто дело рук горничных, спешащих навести порядок каждый раз, как принц покидает свою обитель. Но когда я увидела, с какой тщательностью парень вешает свою куртку на строго отведенное место в шкафу, достает с третьей полочки слева сменную одежду, а потом, переодевшись в соседней комнате, аккуратненько складывает вещи в корзину для стирки, сомнений не осталось: принц Брайн действительно был абсолютным педантом и чистоплюем! Так что я просто молча переобулась в предложенные мне тапочки и решила не делать лишних телодвижений.
   - У меня две свободные спальни. Выбирай ту, которая на тебя смотрит, - улыбнулся юноша. - Кроме того, в твоем распоряжении гостиная, кабинет с моей личной библиотекой, и комната отдыха. Чувствуй себя как дома!
   - Спасибо, - смущенно пискнула я, пялясь на три плавающие под потолком пестрые "рыбешки-люстры", вокруг которых были рассажены светящиеся актинии.
   - Ну, в общем, вечерок был насыщенный, да и уже поздно, так что давай-ка пойдем спать. Можешь взять у меня в шкафу какую-нибудь запасную пижаму на первое время, а завтра мы уже сходим и, наконец, купим чего-нибудь для тебя, - неловко проговорил Брайн, спехом заворачивая в свою спальню.
   Оставшись в гостиной одна, я несколько секунд посидела на месте, а потом решилась подойти к шкафу. Искать там себе пижаму мне было вдвойне неудобно. Не только потому, что приходилось копаться в вещах парня, с которым я только недавно познакомилась, зато уже успела так бурно провести время! Не только потому, что этот парень был местным принцем. И даже не из-за того, что теперь я ночевала в его покоях, и взбреди ему что в голову - буду совершенно беззащитна!
   Просто мне было действительно страшно передвинуть лишнюю пылинку в шкафу такого педанта.
   Найдя взглядом на полочке то, что должно было бы быть пижамой, а осторожно-осторожно извлекла это из шкафа. И прежде чем закрыть дверцу, поправила все остальные вещи так, чтоб часом не оставить лишней складочки, которая могла бы вызвать взрыв ярости и обвинение меня в том, что я, такая неблагодарная засранка, устроила бардак в жилище парня, столь любезно меня приютившего.
   Запихнув пижаму подмышку, я поспешила скрыться в первой попавшейся двери свободной спальни, которая оказалась выполнена в приятных сине-зеленых оттенках. Небольшое окно, выводившее в тускло освещенный анемонами двор, прикрывали легкие светлые шторы. У стены были расставлены большой синий комод, декорированный ракушками, пара тумбочек, кресло и стол с удобным с виду стулом. В центре же комнаты, как ни странно, стояла большая мягкая кровать с балдахином цвета морской волны.
   Но что меня по-настоящему испугало (хоть на самом деле было вполне естественно) - двери никак не запиралась изнутри!
   Моля все возможные высшие силы о том, чтоб Брайну не вздумалось зайти сюда в эти минуты, я спешно переоделась в удобную пижаму и, сложив платье в комод, юркнула под одеяло. А потом встала, чтоб дернуть за шнурок, закрывший "рыбью люстру" плотным колпаком. Теперь комната погрузилась в почти полную тьму, только блеклый свет морских анемонов со двора слабо пробивался, подсвечивая шторы. И хоть все было идеально, хоть я устала, лежала в мягкой постели, а на мне была приятная на ощупь пижама, заснуть никак не получалось.
   И тут в мою не заснувшую вовремя голову ударила новая мысль, сделавшая сон невозможным в принципе: я ведь сейчас лежу в пижаме Брайна! В той самой пижаме, которую он, наверное, ни один раз надевал, ложась спать! От такого простого осознания, казалось бы, очевидного факта, каждая чешуйка моей кожи снова вспыхнула.
   Моей первой реакцией было немедленно сбросить ее с себя, и спать хоть в том самом платье! Я даже ухватилась было за полы футболки, чтоб стянуть ее... но замерла, судорожно сжимая ее пальцами. Просто она была такой теплой, приятной и успокаивающей. Так трепетно обнимала тело, расслабляла и попросту забирала все тревоги. Почему-то в памяти снова всплыл тот момент, когда Брайн накинул на мои плечи одеяло и заключил в объятия.
   "Я больше не оставлю тебя одну. Никогда".
   Мы ведь с ним почти незнакомы. Почему же я так безоговорочно доверяю ему? Почему мне, несмотря на весь страх, который я тогда испытывала, так хорошо от этих воспоминаний? Я, что ли, совсем глупая? Ведь даже эта кровать, на которой я лежу... интересно, сколько фавориточек принца уже на ней перевалялось?
   По непонятным причинам одной этой мысли мне стало достаточно, чтоб едва ли не расплакаться. Брайн, конечно, с виду не похож на дамского угодника... но я что, в самом деле строю для себя какие-то иллюзии касательно того, что он регулярно кувыркается в своих гостевых спальнях с придворными красотками?!
   Неожиданно прозвучал деликатный стук в дверь и я, встрепенувшись, накрылась одеялом с головой, свернувшись под ним калачиком.
   - Ир, ты не спишь? - прозвучал голос Брайна за секунду до того, как дверь осторожно открылась.
   Ну вот, как я и думала! Задрожав, я сильнее прижала к себе одеяло. Видимо заметив копошение под ним, парень подошел к кровати и медленно приподнял его над моей головой.
   - Что случилось? - обеспокоенно спросил Брайн, видимо заметив, что с моим выражением лица что-то не так. - Ира, тебе приснился кошмар?
   - Нет! - неожиданно грубо ответила я, пряча лицо в подушку. - Я вообще еще не спала!
   - А... ну да, я тоже, как-то не спиться почему-то, - неловко хихикнул принц, почесав затылок.
   - И ты пришел ко мне, чтоб получить свою порцию "успокоительного" перед сном?! - прошипела я, глубже зарываясь носом в постельное белье.
   - Чего? - непонимающе икнул Брайн.
   - Как будто я не понимаю, с какой целью ты водишь девушек ночевать в эти спальни! - выпалила я, сама прекрасно осознавая, что говорить всего этого ой как не стоит! Но меня, к сожалению, понесло.
   - Ир, ты, наверное, каких-то не тех моллюсков сегодня съела... - сбиваясь, проговорил юноша. - Не знаю, чем и как я вызвал у тебя подобные мысли...
   - Да ладно! - возмущенно вскочила я и попыталась заглянуть ему в глаза, но в тот же миг, прямо так, сидя, накрыла свою голову одеялом. - За сегодняшний день ты уже дважды видел меня без одежды, и даже успел облапать! Как будто мне того громилы было мало! И чего тебе твоих придворных дам не хватало, что ты полез к девушке, которая еще даже ни с кем не целовалась... если, конечно, не считать того момента, когда Зайла воровала мое тело!..
   - Эй-эй! Стой! Полегче! - затараторил Брайн и, деликатно сняв одеяло с моей головы, замахал руками. - Мне действительно очень жаль, что сегодня с тобой так получилось! И мне, в самом деле, очень стыдно за то, что я... ну, ты поняла, - буркнул принц и, покраснев гуще кораллов, отвел взгляд. - Да и вообще, с чего ты решила, будто я тех расфуфыренных куриц к себе вожу?! Мне такое в принципе не интересно! Насмотрелся уже до тошноты на папочку, лапающего косяки фавориток, и желания превращаться в нечто подобное как-то не возникло. Так что, в общем, не думай обо мне плохо, пожалуйста. И знай, я никогда ни за что тебя не обижу.
   Осознание того, какой же бред я только что несла, ударило по мне так сильно, что я не выдержала и снова накрыла свою голову одеялом!
   - Ир? - позвал Брайн, приподняв мой импровизированный колпак, чтоб посмотреть мне в лицо. Решившись открыть зажмуренные глаза и взглянуть на принца, я поняла, что он и сам до сих пор краснее вареного рака. - Ну, не сердись на меня, а?
   - Ладно, не буду, - смущенно буркнула я и плюхнулась на кровать, спрятав под подушку голову, кажется, пунцовую до кончиков похожих на раковины ушей!
  
   4. Плавник к плавнику
   Как и ожидалось, к утру известие о "новой любовнице принца" стало главной темой придворных перешептываний! По крайней мере, мне так почему-то показалось, судя по реакции барышень на нас с Брайном каждый раз, когда мы проходили неподалеку от вычурных компаний. Когда же я увидела в одной из таких кучек шептунов ту самую даму, весьма не вовремя вошедшую вчера в кабинет Клайка, остатки сомнений развеялись, словно пепел надежд на ураганном ветру.
   Но мне, похоже, следует уже понять, что ни при каких обстоятельствах не стоит думать, будто хуже быть не может! Наверное, чуть ли не сама вселенная собственной персоной решила доказать мне: каждый раз, когда я допущу такую мысль, она обязательно даст мне понять, что это ошибка! Вот и сейчас мне захотелось провалиться сквозь морское дно еще больше, потому что к нам, отделившись от своих подружек, спокойным, слегка неуверенным шагом направилась та самая леди Милера!
   Сжавшись от смущения, я очень хотела спрятаться за спину Брайна, а лучше - за вон тот декоративный коралл на клумбе, где я заметила прикрытое морскими анемонами уютное углубление, в которое как раз должна была поместиться. Но поступить вот так у меня не вышло: то ли потому, что решила не быть совсем уж тряпкой, то ли потому, что просто слишком оцепенела от неловкости и могла только нервно переминать пальцы за спиной.
   - О, привет, Милера! - радостно улыбнулся Брайн, когда девушка грациозно подошла к нам.
   - Доброе утро, - вежливо проговорила она, изящно кивнув в знак приветствия.
   И совершенно случайно я заметила краем глаза тех самых дам, от которых она отделилась... возможно, мне просто показалось, но у меня сложилось явное впечатление, что они едва заметно перешептывались, подленько улыбаясь. Это же что получается, над этой девушкой посмеиваются ее собственные подруги? Если так, то остается ей только посочувствовать. Попала же она в компанию подводных гадюк...
   - Слышала о вашем новом задании, - наконец решилась сказать Милера, бросив на меня косой взгляд.
   - Наверное, эта тема сейчас у всех на слуху? - вздохнул парень.
   - И то верно. Все же, когда фавориткой кронпринца становится та самая Зайла...
   - Милера! - раздраженно протянул Брайн, закатив глаза. - Ну, хоть ты можешь без этого, а? Мало того, что у меня уже сил нет от твоего официального "выканья", так еще и начала подхватывать всякую ерунду за теми своими подружками?
   - Простите, Ваше Высочество... Брайн, - деликатно поправила себя девушка. - Не думай, что я тебя осуждаю. Я вполне лояльно отношусь к подобным...
   - Милера! - еще строже протянул парень. - Во-первых, Зайлы здесь больше нет. Во-вторых, такие разговорчики очень расстраивают Иру, а она вчера и так много натерпелась. Поэтому давай хоть ты не будешь лишний раз ее обижать. И да, она действительно очень хорошая! - добродушно добавил Брайн, похлопав свою невесту по плечу.
   Похоже, хоть принц и требовал от Милеры непринужденного общения "на короткой ноге", сама она никак не могла преодолеть то ли официоз собственной персоны, то ли традиции и правила, которые ей, наверное, вталкивали в голову с рождения. Что бы там ни было, на один факт это никак не влияло: "Ребята, давайте жить дружно!" от нашего Кота Леопольда, очевидно, не шибко расположило ее ко мне.
   - Какие у вас планы на сегодня? - поинтересовалась девушка, видимо желая одновременно сменить тему и спрятать смущение.
   - Да вот хотим сходить прикупить для Иры каких-нибудь вещичек. А то ведь своего у нее здесь ничего нет, а носить вещи Зайлы ей, по понятным причинам, не сильно хочется, - пояснил парень.
   - Ясно. Тогда буду с интересом ждать ваших новых нарядов, - сдержано кивнула девушка. - Вы уже определились с домами мод, в которых закажете одеяния?
   - Да мне бы чего попроще! - неловко захихикала я, нелепо махая руками. - Парочки каких-нибудь удобных платьев да юбок вполне хватит!
   - И все же, я бы настоятельно рекомендовала вам, даже при такой позиции, обзавестись парадными нарядами, - вздохнула Милера, пытаясь скрыть то ли удивление, то ли просто презрение. - Даже если вы предпочитаете простую и удобную одежду, появляться в ней на официальных мероприятиях - дурной тон.
   - Разве меня могут позвать на какие-то официальные мероприятия? - оторопела я.
   - Все может быть, все может быть, - пожала плечами девушка, попытавшись выдавить что-то вроде коварной улыбки, которая получилась довольно неуклюжей. - Тем более что церемония уже не за горами. И ваше присутствие на ней наверняка будет обязательным, если Брайн действительно должен внимательно за вами следить, куда бы вы ни пошли.
   - Ну, раз вы так говорите... - замялась я, теряясь в догадках, о какой такой церемонии идет речь. Неужели свадебной?! Но ведь Клайк ничего не говорил мне о том, что свадьба уже скоро! По-моему, даже наоборот сказал, что Милера прибыла ко двору не так давно, и ей предстоит провести тут значительное время. Что же тогда она имеет ввиду?
   - Думаю, разберемся! - улыбнулся Брайн. - Спасибо за совет, обязательно нужно будет заказать для Иры пару-тройку парадных нарядов. В общем, я рад, что вы вроде как поладили! - открыто засмеялся принц. Интересно, он это что, издевается, или действительно не видит, что меня так и мечтают познакомить с гарпуном?
   - В таком случае, удачного вам дня, - кивнула Милера, не в силах сдержать то самое выражение на лице, которое обычно бывает, если в рот тебе, вместе с куском рыбешки, случайно попадает забытый в ее брюхе желчный пузырь.
   - И тебе хорошо провести время, - ответил принц, весело помахав на прощанье. Кажется, девушка хотела напоследок что-то сделать - то ли обнять его, то ли взять под руку... в общем, совершить некое телодвижение, которое, безусловно, показало бы, как сильно она меня превосходит в отношении прав на Брайна. Скорее всего, именно этот жест и должен был стать основной причиной того, что она решилась к нам сейчас подойти. Вот только по каким-то личным причинам Милера этого так и не сделала.
   - Не обращай внимание на эту ее вычурность, на самом деле она совсем неплохая, - тихо проговорил принц, когда девушка снова примкнула к своей компании, кстати, принявшей ее с выражением лица "Во как ты той базарной бабе задала!". - Просто ей с детства родители забивали голову всякой ерундой. Но ей и самой из-за всего этого на самом деле неуютно.
   - Да, что-то такое чувствуется, - неуверенно пробормотала я. - Кстати, а почему ты не такой, как она? - встрепенулась я. - Ведь тебя же, по идее, должны были еще строже воспитывать.
   - Как тебе сказать, так получилось! - хохотнул принц. - Сколько мне не вбивали в голову всю эту хрень, я все равно сбегал по ночам в библиотеку и читал романы про веселые приключения. Может именно из-за них у меня и развилось полное отторжение всей этой искусственной дряни, которой мне пытались промыть мозги. Мне, наверное, просто повезло попасть в секцию, где было много веселых и искренних книг. После них было вдвойне противно смотреть на лица, которые улыбались, глядя тебе в глаза, а за спиной немедленно бросались перемывать косточки, - заговорил он неожиданно серьезным, даже немного печальным тоном. - Притом стоило кому-нибудь из их компании отвернуться точно так же, и он сам моментально становился предметом для бурных обсуждений. А еще противно было наблюдать за отцом, который, сколько я себя помню, официально выказывал скорбь по матери, умершей при родах первенца, оказавшегося неуязвимой для чар двойней. Но при этом не брезговал развлекаться со всеми придворными дамами, до которых вообще мог дотянуться плавниками. И не менее противными мне казались попытки завязать себя вычурным узлом так, чтоб нос был вздернут повыше, и проходящие мимо тебя пали ниц при виде твоего великолепия. А еще, естественно, фальшиво скрывая зависть, если их собственный нос при замере оказывался вздернут немного ниже. Отец, конечно, пытался бороться со мной, но, в конце концов, сдался, потому что во всем остальном я был идеальным сыном, более чем оправдывающим его ожидания как наследник престола: прилежно учился, давал всем форы на тренировках, свободно справлялся с заданиями любой сложности, которые он мне поручал. В общем, с отцом мы довольно хороших отношениях. Видимо взвесив все за и против, он позволил мне быть таким, каким я хочу - может даже в надежде, что я это однажды перерасту и стану таким же, как он. Но в то же время четко дал мне понять, что некоторые вещи находятся под его полным деспотичным контролем, и решения в этих вопросах принимаются им единолично, без всяких возражений. Ладно, пойдем уже, а то так до вечера простоим на месте и ничего за день не сделаем! - внезапно засмеялся принц своим привычным непринужденным голосом. Прежде чем я успела что-либо понять, Брайн схватив меня за руку, и легкой походкой поспешил к выходу с территории дворца, где я уже узрела ожидавшего нас Малыша.
  
   5. Слишком джентльмен
   - Думаю, вот сейчас уже действительно хватит, - смущенно проговорила я, выходя из примерочной в легком платье цвета морской волны.
   - Ну ладно, берем еще вот это, и все, - согласился принц.
   - Блин, просто и ты пойми, мне как-то неудобно, что мне оплачивают новый гардероб, и все такое, - замялась я. - Уж лучше я потом устроюсь на какую-нибудь работу и сама куплю все необходимое.
   - Вот только не забывай, что с этим у тебя пока что будут проблемы, - вздохнул Брайн, подойдя ко мне, чтоб лучше рассмотреть платье. - Сама ведь видишь, что местные в данный момент не шибко к тебе расположены. Так что сомневаюсь, что тебя возьмут куда-нибудь работать, пока все это не утрясется. В общем, не заморачивайся по этому поводу. В конце концов, ты во всей этой ситуации просто жертва, так что считай свое содержание обязанностью, которую взяла на себя королевская казна.
   - Все равно мне неприятно быть нахлебницей, - буркнула я, отводя взгляд. - Так что давай, хотя-бы, без излишеств. Того, что мы уже сегодня купили из одежды, мне более чем хватит.
   - Ладно, с повседневной одеждой закончили, - согласился Брайн. - А теперь зайдем в ближайшее ателье, шьющее для двора, и закажем тебе парадные наряды. Милера была права, они тебе действительно понадобятся.
   Застонав, я позволила Брайну расплатиться на кассе с денег, выделенных казной на мое обустройство, и вышла вместе с ним из магазина прямо в том же платье, которое только что мерила. Остальные же вещи парень распорядился отправить во дворец курьером, так что мы спокойно двинулись дальше без массивного тюка.
   И все же, хоть одежда, купленная за сегодня, действительно была очень красивой при всей своей простоте, мне было крайне неловко ее принимать. А больше всего неловкости я ощущала из-за того, что платил как раз Брайн! Пусть это и были не его личные деньги, а выделенные казначеем средства для выполнения задания, главный смущающий фактор оставался: за меня расплачивался парень. Подобное в моем восприятии просто само по себе к чему-то обязывало! Лично я никогда и ни за что не позволяла покупать для себя что-либо мужчинам, которые не являлись моими родственниками. Потому что потом от тебя всегда могли потребовать чего-то взамен. Если же учесть, что я сейчас жила в покоях принца, буквально спала в нескольких метрах от него, и он когда угодно мог, несмотря на свои заверения, сделать со мной что-то, или даже просто подглядывать за мной через какую-то тайную щелочку в стене!.. Все это было для меня слишком. Так что при всем желании я не могла избавиться от ощущения, что сегодня ночью ко мне будут приставать, дабы я "хорошенько поблагодарила" за подаренные вещи. А перспектива приобретения парадных одеяний так вообще звучала для меня, словно контракт на работу в районе красных фонарей!
   Все, что мне оставалось - это молча радоваться хотя-бы тому, что в магазин нижнего белья Брайн со мной тактично не пошел. А еще верить, что это не потому, что он надеялся, будто я там подготовлю ему какой-то сюрприз!
   Когда мы, наконец, переплыли порог выбранного Брайном ателье, ко всему набору моих эмоций добавились еще две. Первая - это то самое чувство, которое бывает у бедной девочки из трущоб, которая случайно зашла в дорогую кондитерскую лавку. Вторая - искренний восторг, когда я увидела декор некоторых нарядов, вывешенных для демонстрации.
   - Что, нравится? - поинтересовался Брайн, глядя на то, как я пристально рассматривала висящее на манекене роскошное платье, декорированное вышивкой и плетением из бисера. Собственно, как раз последнее я и изучала.
   - Интересно, а работники этого заведения не могут случайно нарисовать мне схему этого плетения? - спросила я, не в силах оторваться от причудливых элементов.
   - Так ты тоже таким занимаешься? - с интересом спросил принц.
   - Я вообще обожаю всякое рукоделие, а плести из бисера - так и вовсе до жути! - улыбнулась я, в приступе восхищения даже временно забыв о своем бесконечном смущении. - В школе мои работы постоянно отправляли на городские конкурсы и всякие выставки детского творчества.
   - Ухты, тогда обязательно сделай что-нибудь и для меня, - попросил Брайн.
   - Да не вопрос! - согласилась я. - Как будет время - расскажешь, чего хочешь, и я тебе это смастерю.
   - Кстати, я вот только что сообразил... - неловко засмеялся принц, почесав затылок. - А ведь ты так ничего и не рассказала о своих увлечениях, и всем таком.
   - В самом деле, - вздохнула я, наконец, заставив себя отойти от наряда. - Правда вот, не знаю даже, что рассказать...
   - Ну, для начала - чем ты занималась.
   - На самом деле ничем особенным, была обычной студенткой-переводчицей, которая только закончила третий курс... - заговорила я и заметила, что Брайн, похоже, понимает меня очень и очень приблизительно. Осознание сего факта еще больше меня смутило, и я стушевалась. - Ладно, все равно это сейчас неважно, - отмахнулась я. И прежде, чем принц успел что-то сказать, к нам вышла элегантная женщина средних лет.
   - Ох, простите, Ваше Высочество, сегодня день просто безумный, мы так закрутились, что даже не заметили, как вы вошли! - проговорила она, присев перед Брайном в изящном реверансе... и, похоже, полностью игнорируя мое присутствие. Если, конечно, не считать косого взгляда, который ей практически удалось скрыть.
   - Ничего страшного, Матея! - заверил Брайн. - Для вас тут будет особое поручение. Вы уже, наверное, слышали о случае Иры?
   - Да, верно, читала вчера в газетах, - сдержанно ответила женщина.
   - В общем, для нее нужно пошить парочку красивых нарядов для всяких торжественных мероприятий. Справитесь?
   - Конечно, сейчас сниму с нее мерки, - согласилась Матея, правда вот без особого энтузиазма. - Кстати, ваш наряд для церемонии уже практически готов, сейчас мастера занимаются вышивкой. Не желаете ли примерить?
   - Нет-нет, спасибо! Уже потом, когда вы закончите! - замахал руками принц, похоже, не сильно горя желанием лишний раз облачаться в какой-нибудь эпичный костюм.
   - Как скажете, - разочаровано пожала плечами женщина и, не говоря лишних слов, достала из кармана сантиметровую ленту и блокнот, в который принялась быстро записывать снятые с меня мерки. - Какие будут пожелания по костюму?
   - Полностью полагаемся на ваш вкус, - улыбнулся принц, как только Матея закончила с мерками. - Единственное, чего я хочу, так это чтоб наряд вышел действительно красивым и хорошо подошел Ире.
   - Это даже не обсуждается, мы профессионалы, и делаем все заказы в лучшем виде вне зависимости от обстоятельств, - проговорила женщина, весьма двузначно на меня посмотрев.
   - В таком случае, буду с нетерпением ждать результатов. Смотрите, не разочаруйте меня! - в шутку кивнул принц и вывел меня за руку из ателье.
   - А больше здесь нигде нет каких-нибудь домиков отшельников, где я смогла бы поселиться подальше от других? - печально проговорила я, когда мы направились в сторону дворца.
   - Не переживай, со временем люди привыкнут и все наладится! - попытался приободрить Брайн и то ли как-то на инерции, то ли специально, положил руку мне на плечо. От такого жеста меня словно пронзило холодом! Вздрогнув, я даже не знала, что чувствую: желание сию же секунду вырваться и убежать, или наоборот - сильнее прислониться к нему? Но второго делать уж точно не стоило, однозначно!
   Может Брайн почувствовал, как я напряглась, а может просто решил, что уже достаточно меня поддержал. Но, к счастью, принц почти сразу убрал свою руку. А через минуту уже весело болтал с детьми, игравшими неподалеку и случайно попавшими ему в ногу мячом.
   На несколько минут я так и зависла, наблюдая за тем, как Брайн болтает с ребятишками, а вскоре помогает молодой мамаше найти игрушку, которую потеряло ее чадо.
   И наблюдая за этой картиной, наблюдая за искренним поведением принца, я мысленно дала себе подзатыльник, главной целью которого было выбить из головы лишние глупости. Это ведь очевидно, все было очевидно с самого начала, с самого первого взгляда: у Брайна нет ко мне какого-то особого отношения или симпатии, выходящей за его обычные рамки. Он просто добр со всеми. Неважно, даже если ты с ним вообще незнаком, этот парень просто не может пройти мимо того, кому нужна помощь. Потому мне не стоит думать, будто с первого взгляда Брайн проникся ко мне какой-то особой дружбой, из-за которой так искренне стремиться мне помочь! Просто его доброе сердце не может иначе.
   Наверное, я не поняла всего этого сразу потому, что хоть сама я всегда и была дружелюбной, но при этом еще и слишком стеснительной. Потому друзей удалось завести мало. Хотя с теми немногими, кто моими друзьями, все же, становился, дружила я очень крепко.
   Успокоив себя такими мыслями, я почему-то очень сильно загрустила, и остаток пути до дворца мы с ним прошли практически молча.
   Тем не менее, эти мысли никак не помогли мне перестать нервничать, когда мы, наконец, вернулись, и я застала посреди гостиной покоев Брайна тот самый тюк купленных вещей! Ко мне тут же вернулись все мои нервишки, и я разволновалась настолько, что даже не поужинала как следует, когда горничная принесла нам поесть прямо сюда.
   Остаток вечера тоже прошел как-то отрешенно. Сославшись на то, что мне нужно разобрать вещи, я оставила Брайна и нырнула в отведенную мне комнату, где принялась разлаживать все по местам. Правда вот только, скидывала вещи на "свои места" я слишком небрежно. Боюсь, увидь все это сам принц, и его педантично-чистоплюйская натура сошла бы с ума!
   Улыбнувшись на миг этой мысли, я переоделась в новую пижаму и поспешила сообщить Брайну, что устала и сейчас же ложусь спать.
   Едва я оказалась в кровати, мне снова стало не по себе. Каждую минуту я все ожидала, что вот-вот дверь откроется, и войдет Брайн, который потребует от меня чего-нибудь неприличного! Но шла минута за минутой, а ничего так и не происходило.
   И тут мне, наконец, стало стыдно за свои дурацкие опасения. В конце концов, он ведь уже говорил мне, что у него нет на уме ничего такого! А я сама опять сделала его в своих мыслях каким-то маньяком-насильником, который непременно должен возжелать моего тела... которое, по факту, и то не мое. Интересно, я что, совсем уже крышей еду? Мне бы успокоиться, а еще - унять самооценку. Ишь что надумала - решила, будто кронпринцу сдастся ко мне подкатывать! Да у него, между прочим, такая невеста есть! Зачем ему что-то несуразное вроде меня?
   Мысленно отругав себя, я даже успокоилась, потому довольно быстро начала проваливаться в сон. Конечно, на тот момент у меня было то самое чувство, когда ты не уверен, что уже заснул. По крайней мере, мне казалось, что я лежу в полудреме и вижу сквозь слегка прикрытые веки, как дверь комнаты открылась.
   - Ир, ты уже спишь? Я тут кое-что забыл... - прозвучало, как будто откуда-то издали.
   Видимо не веря тишине в ответ, Брайн на цыпочках подошел к моей кровати и заглянул под балдахин. А убедившись, что я сплю, наверное, решил разбудить меня, потому что медленно потянулся рукой к подушке, на которой лежали мои волосы.
   Рука принца замерла, словно не решаясь коснуться подушки и лежащих на ней прядей.
   Мое тело почему-то напряглось, хоть сама я и оставалась в том самом состоянии то ли полудрема, то ли сновиденья. Из него я и наблюдала за принцем, который так и стоял, держа руку в паре сантиметров от моих волос. Прошло несколько секунд, прежде чем Брайн, неуклюже спрятав руку в карман, сделал глубокий вдох и вышел из комнаты.
   Это ведь я... только что спала, да?
  

Глава 3

Стимул двигать плавниками

   1. Церемония
   Первый парадный наряд, заказанный в ателье, доставили уже пять дней спустя. И, несмотря на все мои опасения, он и вправду оказался очень красивым. Правда вот, оценить результаты работы портных Брайн пока что не успел - с самого утра его буквально за уши вытащили несколько лакеев, уволокших принца в неизвестном направлении. Потому все, что мне оставалось, это хорошенько рассмотреть свой новый наряд, повесить его в шкаф и продолжить листать книгу.
   Так продолжалось, пока неожиданно не раздался стук в дверь, с которым в покои пошел Клайк.
   - День добрый, - улыбнулась я, поспешив отложить книгу.
   - И тебе тоже, - кивнул чародей, а потом, видимо собираясь с мыслями, замолчал на несколько секунд, прежде чем поинтересоваться: - А почему ты до сих пор не собираешься?
   - Не собираюсь куда? - непонимающе икнула я. Это что, получается, меня уже хотят отсюда выставить прямо на улицу, или как?!
   Мои слова, похоже, немало обескуражили Клайка, потому что он замер еще на несколько секунд, растеряно моргая.
   - На церемонию же, - наконец проговорил он.
   - А-а-а, вот оно что! - с облегчением вздохнула я. - Так вот почему, получается, Брайна с самого утра куда-то уволокли? Готовить к той церемонии?
   - Естественно.
   - Ну, тогда все ясно! - улыбнулась я. - Кстати... а что вообще за церемония?
   - Погоди, так тебе что, никто ничего до сих пор не рассказал?! - искренне удивился чародей.
   - Вообще ни слова, - призналась я. - Только несколько раз при мне кто-то упоминал какую-то церемонию, но я так ничего и не поняла. Но ведь это не свадебная же церемония, нет?
   - Нет, конечно! - заверил Клайк. - До нее еще огого сколько!
   - Вот и славно, - вздохнула я, и потянулась было назад за книгой, но следующие слова чародея, все же, выбили меня из колеи!
   - Но эта церемония - часть королевского свадебного обряда, с которого, можно сказать, и начинается долговременный официальный ритуал заключения брака.
   - Ясно... - проговорила я, неожиданно почувствовав холод, прокатившийся по каждой клеточке моего тела. - Так... что это вообще за церемония такая? - спросила я. Мне действительно не хотелось, чтоб мои слова звучали отрешенно. Просто так само получилось.
   - Церемония первого поцелуя принца и его невесты, - пояснил Клайк. - Она проходит в королевском саду, и на нее собирается вся высшая знать. Естественно, что прислуга тоже приходит поглазеть. В общем, народу хватает.
   - И как скоро начнется эта церемония?
   - Менее чем через час, - ответил Клайк, посмотрев на небольшие механические карманные часы. - Потому я и удивился, когда увидел, что ты до сих пор не готова. Но не переживай, видимо, это наш просчет. Я сейчас пришлю тебе горничных, они помогут надеть твой парадный наряд, сделают прическу, и все такое. Будешь выглядеть не хуже придворных дам!
   - А мне обязательно туда идти? - спросила я неожиданно сама для себя.
   - То есть? - опешил Клайк.
   - Ну, может мое присутствие там не нужно? - неловко выговорила я. - В конце концов, я же здесь никто. С какой стати я туда пойду?
   - Ох, Ира, не нужно лишней скромности, - добродушно заулыбался Клайк. - Вы с принцем очень даже сдружились за это время! Думаю, для него будет очень важно видеть тебя там в такой значимый для него день.
   Вот только почему-то мне видеть Брайна в такой значимый для него день не хотелось совсем. Даже категорически. Настолько, что в груди ощущалась щемящая боль. Какая же я дура на самом деле... нашла повод для беспокойств!
   Чародей сказал еще что-то подбадривающее и поспешил удалиться. Я же не стала ему отвечать, просто села на диван, поджав колени, и опустила взгляд. Так и пролетели несколько минут, по истечению которых в покои вошли две горничные. Буквально в два счета они облачили меня в расшитое жемчугами темно-синее одеяние, причудливо уложили волосы, вплетя в них синие актинии, которые красиво сочетались с моими глазами, и даже сделали макияж какой-то особой местной косметикой. В результате то, что я увидела в зеркале, мне искренне понравилось! Вот только стоило вспомнить, по какому поводу меня так нарядили, и единственным желанием, которое у меня осталось, стало разбить зеркало и упасть лицом на подушки.
   К сожалению, поступить так не вышло, снова же, из-за Клайка! Чародей просто пришел за мной и, взяв под руку, сообщил, что отведет на церемонию.
   - Не волнуйся, все будет в порядке! - добродушно сказал он, выводя меня к выходу в сад. - Понимаю, для тебя это первое подобное мероприятие, да и я не смогу быть там рядом с тобой, нужно сидеть на своем месте возле короля. Так что ты, по большому счету, будешь в этой толпе совсем одна. Но ты справишься! В общем, тебе даже делать ничего не нужно, просто улыбайся и хлопай в ладоши вместе со всеми.
   Выдавив из себя кривую улыбку в ответ, я попрощалась с Клайком и решила найти здесь для себя место, где меня в принципе заметит как можно меньше народу. К сожалению, это было трудно. Огромный королевский сад был переполнен! И единственным местом, где не шатались толпы народу, была небольшая площадка посреди сада, к которой с противоположных сторон вели две извилистые белые дорожки, убегавшие к чарующим беседкам. Предположив, что именно в них сейчас и ожидают Брайн с Милерой, я сжала кулаки и пристроилась в средних рядах среди наблюдающих придворных.
   Так проходила минута за минутой, а церемония все не начиналась. И мне даже трудно было сказать сходу, чего я желала больше: чтоб она затягивалась и дальше, или наоборот - поскорее началась и закончилась.
   Как вдруг стражники торжественно загудели в большие красивые ракушки, а придворные заметно встрепенулись. Мне показалось, что мое сердце просто перестало биться в тот миг, когда двери беседок открылись и из них, навстречу друг к другу, по дорожкам медленно двинулись Брайн и Милера.
   Увидев принца в вышитом белом наряде, я даже на миг забыла о том, на какой церемонии присутствую. Хоть мне и нравилось видеть его в будничной старой куртке, но я не могла и отрицать того, что в этих одеяниях он выглядел просто неотразимо! И глядя на него, я залюбовалась, потерялась и забыла обо всем на свете... а потом вспомнила, случайно заметив Милеру, которая была даже роскошнее, чем все те разы, что мне доводилось ее видеть! Да, такая невеста действительно стоит того, чтоб ее поцеловать, чтоб всегда быть только с ней одной.
   Всего на секунду, а может даже на меньше, мне показалось, что Брайн заметил меня в толпе, что я поймала на себе его взгляд. Но это, конечно же, не так! Сегодня я была не той, на кого он смотрел... нет, я никогда не была и не буду той, на кого он смотрел, смотрит или будет смотреть.
   Словно сияющая звезда, Милера остановилась в самом центре площадки, и все присутствующие трогательно вздохнули, затаив дыхание. Тем временем Брайн, поклонившись своей невесте, сделал к ней шаг, потом еще один, а потом последний. Я хотела отвернуться, или, хотя-бы, закрыть глаза. Просто не видеть того, как он встал рядом с ней, как коснулся ладонями ее хрупких плеч, завернутых в тончайшие ткани. Не видеть, как робко Милера прикрыла глаза и приоткрыла губы, подавшись к своему жениху для поцелуя.
   Я хотела не видеть всего этого. Но не могла ничего сделать, просто оцепенела. Только рука потянулась к сердцу и судорожно сжала ткань на груди. Лицо Брайна было уже так близко к лицу Милеры, разомлевшей в его объятиях! Они... действительно красивая пара, очень красивая. И я должна радоваться их счастью, ведь Брайн достоин такой замечательной невесты! Но почему, почему же тогда мне сейчас так хочется плакать?!
   Медленно, неуверенно Брайн наклонился к Милере... как вдруг замер. А потом неожиданно отстранился, выпустив ее плечи из объятий. Несколько секунд девушка так и простояла неподвижно, а потом удивленно заморгала, глядя на принца с абсолютным, безграничным непониманием.
   Придворные замерли, повисла мертвая тишина. И в этой тишине было четко слышно, как с губ Брайна сорвалось:
   - Прости, Милера, но я не могу поцеловать тебя.
   Кажется, все присутствующие просто остолбенели. И пользуясь этим, а может, просто действуя по инерции, Брайн развернулся и быстро зашагал прочь по белой дорожке. Но вместо того, чтоб зайти обратно в беседку - обошел ее и нырнул куда-то за поворот аллеи, где я уже не могла его видеть.
   - Вот оно, искреннее благородство и чистота чувств принца Брайна! - воскликнул король, торжественно встав со своего места и взмахнув руками. - Даже на официальной церемонии он не смеет решиться опорочить чистоту леди Милеры поцелуем, на который имел полнейшее право!
   Похоже, все от мала до велика здесь прекрасно понимали, что с церемонией по какой-то причине вышла полная лажа, а объяснение короля притянуто за самые большие уши в истории морского дна. Тем не менее, придворные поспешили восторженно захлопать в ладоши и забросать все вокруг лепестками роз.
   Правда вот, лицо леди Милеры от этого не стало менее растерянным.
  
   2. Разбор заплывов
   Пытаясь удержать хоть какое-то подобие контроля над ситуацией, король, видимо, решил пустить праздник по намеченному плану. Стайка придворных дам сопроводила Милеру в ее беседку и на центральную площадку немедленно высыпались лицедеи, принявшиеся развлекать толпу причудливыми трюками. Вот только я попросту не видела ни их самих, ни того, что они показывали. Перед глазами у меня была совершенно другая картина. И как я ни старалась, мне попросту не удавалось от нее избавиться.
   В конце концов, я поняла, что больше не могу здесь оставаться. Мне было душно, и голова кружилась. Потому я, тактично извиняясь перед стоявшими вокруг меня, вышла из толпы и поспешила нырнуть в коридоры дворца, мягко освещенные морскими анемонами, рыбешками и моллюсками. Там я, найдя, наконец, безлюдное местечко, опустилась на диванчик и спрятала лицо в ладонях.
   Почему он не поцеловал ее? Это ведь, как-никак, нерушимая традиция. Да и он сам говорил, что в некоторых вопросах его отец принципиален до деспотизма. К тому же, а почему, собственно, Брайн сам не должен хотеть поцеловать Милеру? Они ведь, вроде как, в хороших отношениях. И даже если допустить, что накануне они могли поссориться... это ведь все равно не повод игнорировать вековые традиции, да еще вот так с размахом, на глазах у всего двора! Тогда почему же Брайн не поцеловал ее? Почему просто взял, ушел... и, подозреваю, куда-то смылся, так что сейчас вообще никто не догадывается, где его искать.
   И тут я поняла, что безумно, до жути хочу его увидеть. Просто увидеть и спросить сама не знаю что. А может и ничего не спрашивать. Наверное, мне бы сейчас достаточно было посмотреть в его лучистые зеленые глаза, чтобы на душе стало легче. Увидеть его улыбку, услышать его голос. В этот момент я, сидя на диванчике, отчетливо понимала, что еще никогда не чувствовала себя настолько одинокой, как сейчас. И выйди я к той толпе обратно в сад, мое одиночество никуда бы не делось. Единственным, кто мог сейчас его прогнать, был Брайн.
   Горько вздохнув, я убрала ладони от лица, подняла взгляд... и встретилась им с холодными, резкими глазами морского короля.
   - Я жду объяснений, - выпалил мужчина, одним лишь своим видом заставив меня задрожать от ужаса так, словно я была страшной преступницей, пойманной за руку.
   - О чем вы? - чуть слышно прошептала я в ответ.
   - Ты сама знаешь, о чем, - прошипел король. - Или ты, дрянь, думала, что я буду терпеть подобное?
   От слов короля, сказанных так безжалостно и безапелляционно, у меня задрожали губы, а в голове поднялся гул. Что он... имеет ввиду?
   - Простите, я действительно не понимаю, о чем вы, - робко проговорила я.
   - Все ты понимаешь! - выговорил он и, грубо схватив меня за ворот, поднял на ноги, чтоб яростно посмотреть в глаза: так, будто хотел своим взглядом продырявить меня насквозь. - То, что произошло сегодня, выходит за все возможные допустимые и недопустимые рамки. Ты хоть понимаешь, какой это скандал, тупая ты креветка?!
   - Вы говорите о сегодняшней церемонии? - выдохнула я, чувствуя, как что-то сдавливает мою грудь изнутри.
   - Да, чтоб тебя! Конечно же, я говорю о сегодняшней церемонии! - злобно воскликнул король, хорошенько меня встряхнув. - О той самой церемонии, которую ты, прошмандовка, сорвала! Как ты посмела?! Отвечай, как ты посмела?!
   - Я ничего не сделала! - отчаянно выкрикнула я так громко, как позволяло мое сдавленное комом горло.
   - Неужели! - прошипел король. - Вообще ничего и ни разу?
   - Именно! - выговорила я, едва не теряя сознание от страха. - Я не знаю, что, почему и как случилось!
   - Зато я знаю, - гаркнул мужчина. - С самого начала я опасался того, что приставив Брайна следить за тобой, я могу разжиться проблемами. Однако я счел, что из-за интрижки принца ничего плохого не случиться. Кто бы мог подумать, что эта интрижка выльется в нечто подобное! Что ты сделала с ним, паршивка?! Зачаровывала? Опаивала какими-то зельями?!
   - Не делала я с ним ничего! - закричала я. - Вообще ничего! Мы просто друзья!..
   - Не смей держать меня за идиота! - прокричал король, одним легким движением впечатав мою спину в стену. - Мне не совсем уж и плевать на то, с кем там кувыркается мой сын - мог бы хоть воспользоваться придворными дамами, а не мерзкой ведьмой. Тем не менее, черт с ним, это его личное дело. Однако то, что ваша интрижка помешала сегодняшней церемонии, я спускать не намерен, слышишь?!
   - Да нет между нами никакой интрижки! - отчаянно закричала я, ощущая, как тяжелая рука короля с силой давит на мое горло.
   - Конечно, нет! И ты его ни разу не зачаровывала, даже не запудривала ему мозги! Мой сын просто так сходу, с бухты-барахты, решил нарушить древние традиции, опозорить свой род и устроить громкий скандал! Хватит изображать святую, Зайла! Запомни раз и навсегда: ты не имеешь на него вообще никакого права...
   - Я не Зайла!!! - отчаянно закричала я на все горло. - Запомните уже все вы, наконец, что я не ваша проклятая Зайла!..
   - То есть, это должно что-то изменить? - неожиданно холодно прошептал король, приблизив свое лицо к моему. - Что с того, что ты не Зайла? Это меняет для тебя хоть что-нибудь? Хочешь сказать, то, что ты не Зайла, делает тебя достойной невестой для принца Брайна?
   - Нет, я просто!..
   - Скажи, дорогая моя "не Зайла"... там, в той своей прежней жизни... ты что, была какой-то принцессой? Особой высоких кровей? Дочерью правителя государства, министра? Или просто девушкой из очень богатой и уважаемой семьи? Почему-то мне кажется, что нет. Так какая разница, Зайла ты, или не Зайла? На твое положение здесь это никоим образом не влияет, и на твою зарвавшуюся самооценку тем более. Здесь ты никто, и зовут тебя никак. А Брайн - кронпринц. Чувствуешь разницу, милочка? Скажи, чувствуешь разницу? Должна чувствовать. А если чувствуешь, если хоть немного рыбьих мозгов еще осталось в твоей "не Зайловской" головушке, то ты должна уяснить и следующее: Брайн женится на Милере и только на Милере. Она родит ему наследников, станет королевой. И пускай Брайн заводит себе столько любовниц, сколько пожелает - это никоим образом не повлияет на брак кронпринца. Что же касается тебя, то твое присутствие даже в числе этих самых любовниц нежелательно. А мешать браку моего сына я тебе тем более не позволю. Потому... да, я пока что не могу оставить тебя без присмотра Брайна. Но мой тебе искренний совет: держись от него подальше. Не смей даже томно вздыхать в его сторону. Пусть он ищет себе какое-нибудь другое увлечение, на которое направит свои юношеские грезы. Иначе сама пожалеешь, что не умерла, когда Зайла забрала у тебя твое тело, - прошипел король.
   Он отпустил меня настолько резко, что я не сумела удержать равновесие и просто упала на пол, опираясь рукой на стенку. Вскоре его тяжелые шаги стихли вдалеке, а я так и продолжала сидеть на полу, рассматривая причудливую мозаику под своими коленями. В этот миг у меня не было сил даже на то, чтоб заплакать.
   Но что самое важное, в моей голове повисло четкое осознание простейшей истины. Той самой, которую я почти забыла, весело проводя время с Брайном: я должна, во что бы то ни стало, найти способ вернуться на поверхность и отобрать у Зайлы свое тело обратно. А вместе с ним и ту жизнь, которую она у меня украла.
  
   3. Сестра ведьмы
   До конца дня Брайна так никто и не нашел. Ночевать в свои покои он тоже не вернулся... и это, наверное, было к лучшему. После всего, что произошло, всего, что наговорил мне король, я просто не знала, что бы почувствовала, как отреагировала, если бы увидела принца этим вечером. По правде, даже добраться до отведенной мне комнаты оказалось невыносимо трудно. Ноги то и дело заплетались, потому я постоянно теряла равновесие и, спотыкаясь, отрывалась от дна и проплывала по инерции по метру-другому, иногда попросту врезаясь в стены.
   Шмякнушвись напоследок о дверь своей комнаты, я апатично в нее заплыла, неуклюже стянула одеяния и, надев пижаму задом наперед, пластом упала на кровать. Где-то полночи заснуть попросту не удавалось, и я продолжала лежать, пристально изучая наволочку. Момент, в который я вырубилась, как-то ускользнул от моего внимания. Когда же я очнулась, наступил уже новый, замечательный день, в который мне, даже не сомневаюсь, еще больше захочется повеситься на ближайшей водоросли!
   Но что было действительно странно после вчерашнего, так это встретить Брайна, едва выйдя в гостиную. Как ни в чем не бывало, принц сидел на диване и листал книгу. А едва завидев меня - радостно ее отложил и приветливо улыбнулся.
   - Доброе утро! Ты сегодня, смотрю, решила отоспаться, как следует? - весело проговорил принц. Если честно, то я до сих пор не поняла, как вообще местные жители ориентируются во времени суток со всей этой кромешной тьмой морского дна, освещенной лишь люминесцирующими глубоководными существами. Ведь дело здесь явно было не только в стрелках механических часов!
   - Наверное... - протянула я, отводя взгляд. А потом, сжав кулаки, проговорила: - Слушай, Брайн, я тут вот что подумала... когда я оказалась здесь, то сразу обратила внимание на письменность и язык. Они сильно отличаются от наших, тем не менее, я прекрасно их понимаю, как будто все это уже было в моей голове. Значит, чисто теоретически, в моем сознании должны были остаться какие-то воспоминания Зайлы. И если мне удастся придумать способ добраться до них, возможно, выйдет откопать и другие ее воспоминания - те, в которых кроется подсказка к моему возвращению на поверхность!
   Услышав мои слова, Брайн неожиданно напрягся, но это продолжалось всего миг. А потом он поймал мой взгляд и с запалом воскликнул:
   - И правда ведь, как-то мы об этом не подумали! Значит, нужно придумать способ узнать, что еще в твоей голове могло сохраниться из воспоминаний Зайлы. Да и Клайк вроде говорил, что в этом теле осталось немного ее волшебной силы. То есть, чисто теоретически, ее можно было бы как-то использовать.
   - Тогда может поговорить на эту тему с Клайком? - предложила я.
   - Не думаю, что это имеет смысл, - задумался Брайн. - Если бы он что-то мог сказать, то сказал бы сразу. А раз он этого не сделал, то значит он, точно так же, как и мы, понятия не имеет, что, к чему да как. Я даже не сомневаюсь, что он работает над этим вопросом в своей лаборатории, но результатов эта работа, по-видимому, пока не принесла. Но вот если принесет, мы тут же об этом узнаем. Так что остается одно: ждать.
   - Но я не могу ждать! - возразила я, моментально почувствовав холод, уколовший кожу бесчисленным множеством маленьких иголок. Я не могу ждать, иначе будет только хуже! - Мне нужно вернуться в свое тело, и как можно скорее.
   - Тем не менее, ты ведь ничего не можешь с этим поделать, - пожал плечами парень. - Или, может, у тебя уже есть какой-то план?
   - Если честно, то нет, - смутившись, призналась я. Как вдруг просияла! - Но ты, кажется, говорил, что у Зайлы есть сестра?
   - Да, есть... - почему-то растерялся принц.
   - Значит, эта сестра может что-то знать! Возможно, они разговаривали с Зайлой накануне этого ее трюка с обменом телами, и та сболтнула ей какую мелочь. Ведь есть же такая вероятность!
   - Может и есть, но она катастрофически мала, - нехотя признался Брайн.
   - Даже если она совсем крошечная, мы должны попробовать! - отчаянно проговорила я, пытаясь прогнать из памяти яркие кадры вчерашнего дня, которые так некстати замелькали перед глазами. - Так что нам следует немедленно к ней отправиться.
   - Ладно, попробуем, - кивнул принц после короткой паузы.
   Быстро позавтракав, мы покинули дворец... и мне опять пришлось садиться верхом на этого проклятого кальмара! Но что хуже всего, я сидела позади Брайна, и чтобы не свалиться во время этой поездочки, мне приходилось крепко держаться за принца обеими руками, всем телом прижимаясь к его тренированной спине. И от подобного меня просто бросало в жарт, черт побери! В этот момент я чувствовала не только то, чего чувствовать не следовало, но и того, чего чувствовать попросту не имела права. Это тепло, эта защищенность и нежная дрожь, от которой становилось одновременно так сладко и волнующе. Но больше всего сейчас я боялась, что Брайн почувствует сквозь куртку и чешую, как сильно колотиться мое сердце.
   - Приехали, - сообщил принц. И вправду, я так разнервничалась, что даже не заметила, как кальмар остановился и опустился на дно. - Ир, неужели до сих пор так боишься ездить на Малыше? - обеспокоенно спросил Брайн, коснувшись моего плеча.
   - Да, - спешно ответила я, мысленно радуясь тому, что он воспринял мою дрожь именно так.
   - Эх, чего ж ты... - вздохнул парень и, спрыгнув на дно, легко подхватил меня, помогая спуститься. На миг я оказалась в его объятиях и почувствовала приятное головокружение.
   Проклятье! Все эти дни, что прошли после моего переселения во дворец, мы передвигались, в основном, пешком, и, по сути, соблюдали физическую дистанцию друг от друга. И вот теперь, когда эта дистанция на время неожиданно исчезла, мое тело словно парализовало от малейшего прикосновения принца. С этим нужно что-то делать, причем срочно!
   - Так где живет эта Кайла? - смущенно спросила я, пялясь на морское дно в страхе встретиться взглядом с Брайном.
   - Вот здесь, - растерялся принц... и проследив за его пальцем, я поняла причину растерянности. Действительно, буквально в трех метрах от нас одиноко стоял небольшой миленький домик! Да уж, нашла я, что спрашивать.
   - Тогда пойдем, - спешно пробормотала я и направилась к двери.
   Вначале я очень боялась постучать. Но как только почувствовала, что Брайн подошел ко мне и стоит прямо за моей спиной, страх как косяком тюльки смело, и я спешно забарабанила костяшками по двери.
   - Чем могу помочь? - прозвучало по ту сторону несколько секунд спустя.
   - Э-э-э-э... да мы тут к Кайле, - робко ответила я. - Мне бы очень хотелось поговорить с ней кое о чем.
   Скорее всего, она просто узнала мой голос. Хотя и не исключено, что у нее не было причин опасаться и не открывать дверь. Что бы там ни было, через считанные секунды нам открыли, и я увидела на пороге девушку, которая была точной копией моего нынешнего тела. Разве что другой расцветки: ее чешуя была нежного светло-кораллового цвета, волосы - золотистые, глаза красновато-карие, а мелькнувший на ноге раскрытый плавник переливался красным и розовато-желтым.
   - Ох!.. - только и сумела выдохнуть девушка, немного отшатнувшись назад.
   - Ну, в общем, да, - протянула я, попытавшись приветливо помахать рукой, вот только вышло это у меня на редкость криво.
   Замерев на некоторое время, Кайла просто смотрела на меня со странной смесью удивления и искренней печали. А потом тяжко вздохнула:
   - Даже не знаю, что я сейчас могла бы сказать...
   - На самое деле, кое-что сказать вы, все-таки, можете, - ответила я, пытаясь скрыть замешательство за приветливостью. - Собственно, поэтому я и решила к вам прийти. Просто надеялась, что вы сможете мне помочь.
   - Конечно, проходите! - встрепенулась девушка, пропуская нас в домик. - У меня, конечно, довольно скромное жилище, особенно по стандартам кронпринца. Но все же...
   - Да ничего! - растеряно замахал руками Брайн. Кажется, теперь пришла его очередь смущаться.
   - Так чем я могу вам помочь? - мило улыбнулась Кайла, дождавшись, пока мы сядем на небольшой диванчик напротив кресла, в котором расположилась она. Диванчик, скажем так, и вправду был небольшой. Настолько небольшой, что сидя на нем вместе с Брайном, я никак не могла избежать того, чтоб слегка касаться его локтем. А наши ноги и вовсе были в считанных сантиметрах друг от друга! По этой самой причине я засмущалась настолько, что едва не забыла все, что хотела расспросить у сестры грозной темной чародейки.
   - Как вы уже в курсе, у нас с вашей сестрой произошел некий... назовем это конфликтом, - проговорила я, всеми силами стараясь не смотреть на сидящего рядом Брайна.
   - Да, верно, - кивнула девушка, неожиданно взяв мою руку в свои теплые ладони. - И мне очень, очень жаль, что с вами все так получилось. Я даже подумать не могла, что Зайла может пойти на подобное... да и вообще в силах сотворить что-нибудь такого рода.
   - То есть, она ничего не говорила вам о том, что задумала, и вы ничегошеньки, даже самой малости не знаете о том, как она это сделала и зачем? - протараторила я на одном дыхании, едва не всхлипнув от разочарования.
   - Я бы искренне хотела хоть как-нибудь вам помочь, но, к сожалению, нет, я ничего не знаю, - с грустью вздохнула Кайла. - Хоть я и люблю свою сестру, но из-за ее ремесла и образа жизни мы не были особо дружны, потому и общались совсем мало. Она просто не горела желанием со мной встречаться. Но меня и так все сторонятся, потому я привыкла к одиночеству и не злоупотребляю самобичеванием по этому поводу. Так что все, что я знаю, не шибко отличается от официальной версии, рассказанной в газетах: жуткая чародейка Зайла неожиданно исчезла на несколько дней. Все это время ее никто не видел и не слышал... вернее как, придворные чародеи пытались ее выследить. Вот только им этого не удалось! Где она скрывалась все это время и чем занималась - неизвестно. Единственное, что я знала, и что уже рассказала страже, так это то, что незадолго до своего исчезновения Зайла пришла ко мне и поцеловала меня, прокусив губу до крови.
   - Что?! - удивленно выдохнула я, инстинктивно коснувшись губ кончиками пальцев.
   - Именно, - кивнула девушка. - И пока я стояла, просто не в силах прийти в себя от шока, она завязала на моем запястье какой-то странный амулет с раздвоенной красной нитью. Все это время я не могла снять его, сколько ни старалась. Как вдруг он отпал сам! Сначала одна из красных нитей просто взяла и выскользнула из браслета, а потом и амулет растворился в воде. Уже позже, из газет, я узнала, что это случилось, судя по моим подсчетам, как раз тогда, когда Зайла поменялась с тобой телами.
   - А Клайк успел взглянуть на этот амулет, прежде чем он исчез?
   - Придворный чародей? Естественно, он его осмотрел, но снять не смог.
   - Ясно, значит, здесь попахивает тупиком, - констатировал Брайн, похоже, по какой-то причине желая отсюда убраться.
   - Тогда... может, вы сможете помочь нам еще кое с чем? - поинтересовалась я, целенаправленно игнорируя подозрительное бурчание принца.
   - Внимательно вас слушаю.
   - Не так давно мне не посчастливилось столкнуться с одним из ухажеров Зайлы, который напал на меня. Так вот, он, похоже, достал для Зайлы какую-то Поющую жемчужину. И мне стало интересно, что это за штука и для чего она могла ее использовать.
   - Поющую жемчужину, говорите? - выдохнула Кайла, выпучив глаза. - Да уж, недурно.
   - Что же "недурно"?
   - И то, что она ее заполучила, и то, что, похоже, понятно для чего использовала, - прошептала девушка. - Я, конечно, не сильна в магических науках, но Поющие жемчужины - это одно из семи сокровищ океана. С их помощью морские чародеи способны творить невероятные вещи! Но достать Поющие жемчужины невообразимо трудно. Пещера, в которой они зреют в своих раковинах, находится на дне океанической впадины. Попасть в нее непросто, а добраться до зала, в котором обитают алые моллюски, еще сложнее. Но что самое нереальное, самое опасное - это достать жемчужину из раковины. Я, если честно, даже не представляю, как Зайла уговорила того своего ухажера пойти на такое, и еще труднее мне представить, как ему удалось выполнить ее просьбу. Не удивлюсь, если он был не единственным, просто только у него получилось это сделать.
   - В той пещере действительно настолько опасно?
   - Безумно опасно, - кивнула девушка. - Говорят, это очень жуткое место, которое пробирается в глубины подсознания того, кто осмелиться в него войти. А алые жемчужницы так вообще обладают какой-то особой магией, из-за которой можно даже сойти с ума. По крайней мере, так говорят. Если вы захотите узнать об этом больше, то лучше вам спросить придворного чародея. Я все это знаю на уровне обычных баек, которые рассказывают детишкам.
   - Ясно, спасибо, - задумчиво проговорила я.
   - Еще раз извините, что не смогла ничем помочь, - печально вздохнула Кайла, искренне меня обнимая. - Но если вдруг вам понадобиться какая-нибудь услуга, или у вас будет желание поболтать, вы в любой момент можете приходить ко мне! Я живу одна, работаю на дому, так что у меня всегда найдется свободная минутка!
   - В таком случае, обязательно загляну! - улыбнулась я. Девушка и вправду показалась мне невероятно приятной! А еще - очень и очень одинокой. Неужели у нее и в самом деле совсем-совсем нет друзей? И все из-за ее сестры, на которую она так похожа внешне?
   - Я буду этому очень рада, - кивнула Кайла.
   Проводить время вместе с ней было очень приятно, потому совсем не хотелось уходить! Но стоило мне взглянуть на Брайна, и я поняла: лучше не медлить и бросить все силы на то, чтоб найти способ вернуться в свое тело. Так что, попрощавшись с Кайлой, я еще раз пообещала ей наведаться в гости, и мы с принцем покинули ее домик.
   И вот мне снова пришлось садиться на Малыша! Не знаю, понял ли сам кальмар настоящую причину, по которой я так дрожала, сидя на его спине, но Брайн, к счастью, все еще считал, что я по-прежнему боюсь его питомца. Не сказала бы, что это было такой уж неправдой - гигантский кальмар до сих пор внушал мне искренний ужас! Но к нему я уже как-то немножечко привыкла. А вот привыкнуть к близости тела Брайна было куда сложнее. К счастью, у него на затылке не было никаких зрительных органов, потому моего лица в этот момент он попросту не видел.
   Когда мы добрались до дворца, случилось то, чего уже давно следовало ожидать: король вызвал принца на ковер по поводу вчерашнего. И хоть в этот момент Брайн легкомысленно засмеялся, от меня не ускользнуло напряжение, промелькнувшее в его глазах. Так что когда он ушел, оставив меня одну в своих покоях, я не могла найти себе места вплоть до его возвращения.
   - Ну, что там? - робко поинтересовалась я, когда принц пересек порог гостиной четыре часа спустя.
   - Да так, ерунда, поспорили немного с отцом, всякое бывает! - засмеялся он. Вот только я сейчас прекрасно понимала, чего ему стоил этот непринужденный, звонкий смех. Мне захотелось подбежать к нему и крепко-крепко обнять, но я понимала, что это невозможно. - Поболтали немного. Он, конечно, злющий и вечно чего-то хочет, но все в этой жизни чего-то хотят!..
   - Брайн...
   - В общем, не переживай по этому поводу! - добродушно улыбнулся принц. - Все в порядке. Давай лучше пожуем чего-нибудь, а то я умираю с голоду! - резко сменил тему он и поспешил позвать прислугу, чтоб попросить принести ужин.
   Несколько минут спустя его просьба была исполнена. И... да, он продолжал весело болтать и дурачиться, даже приложил креветки к своему лицу так, чтоб они были похожи на усы! Но мне не удавалось смеяться в ответ, потому что я чувствовала все то, что на самом деле было у него на душе.
   Так что, закончив ужин, я поспешила пойти спать. Вот только принцу, похоже, хотелось поболтать подольше, потому что он по инерции пошел следом за мной и даже вошел в комнату! Опомнившись, парень снова добродушно засмеялся, почесав затылок, и поспешил удалиться.
   - Брайн, - неожиданно для самой себя позвала я вдогонку, когда он уже одной ногой переступил порог моей комнаты. - Так... почему ты не поцеловал Милеру?
   Стоило мне сказать это, и в следующий миг горло как будто занемело. Казалось, оно просто превратилось в цельный кусок льда. Голова закружилась, а ноги грозились вот-вот мне отказать. Зачем я это вообще спросила?!..
   - Не смог, - сухо ответил принц, отвернувшись, чтоб я не видела его лица. - Надеялся, что смогу - в конце концов, отец не оставил мне выбора в этом вопросе, просто поставил перед фактом, что это случиться в строго отведенный день. Но когда пришло время исполнить свой долг перед отцом, я осознал кое что, уже некоторое время вертевшееся в моей голове. И тогда я понял, что у меня серьезные проблемы, - горько хмыкнул Брайн, прежде чем спешно закрыть за собой дверь.
  
   4. То, что не договаривает чародей
   - Слушай, Ир, ну я ведь уже говорил тебе, что если б Клайк знал что-нибудь важное, хоть что-то, способное решить твою проблему, то он бы тебе это сразу же сказал! - вздохнул Брайн, неохотно ведя меня к кабинету чародея. Сама я, увы, страдала легким топографическим кретинизмом и дорогу к нему не запомнила, так что сама вряд ли бы нашла. Потому пришлось просить помощи у принца, который почему-то не шибко горел желанием мне ее оказывать.
   - Даже если так, я все равно хочу с ним поговорить, - настаивала я. - Во-первых, так мне будет спокойнее. Во-вторых, возможно я смогу как-то помочь, хоть что-нибудь сделать, чтобы дело пошло быстрее.
   - Будь это так, то Клайк уже давно позвал бы тебя, чтобы все как следует расспросить, - парировал парень.
   - И все равно, возможно узнав от него то, что ему уже известно, я могла бы начать свое собственное расследование.
   - А вот это - еще одна причина, чтобы ничего тебе не говорить! - возразил Брайн.
   - Почему это?!
   - Потому, что так ты можешь только вляпаться в лишние неприятности, - буркнул принц. - Еще полезешь куда не нужно, то кто знает, что из этого в результате получится.
   - Ну и что, если полезу? - нахмурилась я.
   - Это может быть... нет, это точно будет слишком опасно! Тебе с таким лучше вообще не связываться! - строго проговорил Брайн, схватив меня за руку, чтобы остановить и развернуть к себе. В тот же миг меня накрыло такое чувство, словно тело ударило электрическим током! Я немедленно поспешила высвободить руку из ладони принца, но он решительно отказался ее отпускать, и от этого я только задрожала. Мне и самой не хотелось, чтоб он выпускал ее... но это значило лишь то, что мне лучше поскорее разорвать это прикосновение!
   - То есть, ты предлагаешь мне просто сидеть и ничегошеньки не делать? - прошептала я, борясь с желанием переплести с ним пальцы.
   - Да, - ответил Брайн, крепче сжимая мою ладонь, и тем самым ускоряя биение моего сердца. - Лучше полностью положись в этом вопросе на Клайка. Он профессионал наивысшего уровня, и с этой проблемой наверняка справится.
   - Но как я могу сидеть на месте, Брайн? - слабо проговорила я. - Ведь сейчас Зайла не просто ходит по суше в моем теле. Я даже понятия не имею, как и что случилось из-за нее с моими родными! Даже если они все еще в порядке, им угрожает серьезная опасность, если Зайла, конечно, не сбежала куда подальше от них, едва запрыгнув в мою шкуру. И у нас даже нет малейших догадок о том, зачем она все это сделала и как планировала действовать, оказавшись на поверхности. Разве при всем этом я могу просто бездействовать? - выдохнула я и, наконец, сумела высвободить свою ладонь из руки Брайна.
   - Вот только твои действия все равно ничего не изменят, - выговорил принц, серьезно глядя мне в глаза, в то время как я поспешила отвести взгляд. Мне не хотелось, чтоб он прочитал там лишнего.
   - А это уж посмотрим, - отмахнулась я и поспешила по длинному коридору, который смутно припомнила: кабинет Клайка должен был быть где-то поблизости. - Мне лучше просто убраться отсюда поскорее и вернуться на свое место, - спешно добавила я, приметив заветную дверь.
   Мне так хотелось поскорее закончить этот спор, что я едва не ворвалась в кабинет Клайка без стука! К счастью, в последний момент, уже схватившись за коралловую дверную ручку, я опомнилась и постучала.
   - Входите, - донеслось из-за двери, и я поспешила открыть.
   - Добрый день, - смущенно проговорила я, а потом, вдохнув воду на полные жабры, поспешила пройти к самому письменному столу, за которым чародей только что исписывал страницы не размокающей сероватой бумаги.
   - Здравствуй, Ира... и тебе доброе утро, Брайн, - немного растерянно улыбнулся Клайк. - Не ожидал увидеть тебя сегодня.
   - Простите, что так внезапно нагрянула, - улыбнулась я в ответ, в то время как принц молча уселся в кресло, стоявшее в углу. - Так уж вышло, что мне очень нужно с вами кое-что обсудить.
   - Раз такое дело, то слушаю тебя, садись, - предложил чародей, указав мне на стул напротив себя.
   - Это касается Зайлы, - сказала я, собравшись с мыслями. На предложенный стул я, конечно же, присела. Вот только чувствовала себя настолько взвинченной, что с трудом удерживалась от того, чтоб вскочить на ноги и начать проговаривать огромное количество текста с целью в минимальные сроки максимально объемно изложить суть проблемы.
   - Прости, но у меня пока что нет для тебя новостей, - вздохнул Клайк. - Я действительно занимаюсь твоим вопросом, но дело пока стоит на мертвой точке. Не известно ни причин, по которым Зайла так поступила, ни того, как ей это удалось, ни того, что же она сейчас делает на суше.
   - Это я уже поняла, - печально ответила я. - И все же, мне кажется, что даже так вы можете кое-что мне рассказать.
   - В самом деле? - насторожился Клайк.
   - Вчера я говорила с Кайлой, - решила сразу сообщить я. - И она рассказала про амулет, который вы осматривали.
   - Вот как? Признаюсь, для меня это слегка неожиданно, - замешкался чародей.
   - Что это был за амулет?
   - Сложно сказать, - проговорил мужчина. - Я так и не сумел его разгадать. Материал, из которого он был создан, Зайла, похоже, сотворила сама, взяла что-то за основу и трансформировала его в тот браслет, предварительно заменив в нем энергетику. Вот, в общем, и все, что я о нем знаю.
   Мне показалось, что чародей явно темнит и что-то недоговаривает! К сожалению, понять, что же именно, я никак не могла. Потому решила просто сменить тему в надежде, что Клайк расслабиться, и позже можно будет его подловить.
   - Хорошо. А как быть с этим телом?
   - То есть? - удивился чародей.
   - В самый первый день вы сказали, что в нем сохранились остатки силы Зайлы...
   - Ира, прошу, только не говори, что ты собралась использовать эту силу!
   - Но что, если это - единственный способ для меня вернуть свое тело? - настаивала я. - Ведь именно используя ее, Зайла украла его! Значит, сумей я контролировать это, и может тогда у меня получится поменяться с ней обратно!
   - Дело здесь не только в силе, - строго напомнил Клайк.
   - Да, верно, был еще какой-то ритуал. Но если мне удастся узнать, что же она делала, и приплюсовать это к взятой под контроль силе темной чародейки, я смогу вернуться домой!
   - Исключено, - отрезал чародей. - В силе темной чародейки нет ничего хорошего, Ира. Это знания и умения, сама природа которых направлена на то, чтоб причинять другим зло. К тому же, тебе не по силам узнать, что же сделала Зайла. Я, вместе с тремя подчиненными мне придворными чародеями, активно занимаюсь этим вопросом, но пока что нам не удалось даже приблизиться к разгадке.
   - Тем не менее, в моем случае, есть одно преимущество, - ухмыльнулась я, указав пальцем на собственную голову. - Вот здесь наверняка остались все воспоминания Зайлы, просто они заблокированы. Но что, если их разблокировать? Если как-то удастся заполучить доступ к ее памяти, мы сразу же все узнаем! И не говорите мне, что это невозможно! Наверняка Зайла, готовясь покинуть свое тело, просто приняла меры, чтоб я, оказавшись на ее месте, не заполучила доступ к ее памяти и не помешала ей. То есть, мы просто имеем дело с замком, от которого у нас нет ключа. Но ведь любой замок можно сломать!..
   - Забудь об этом, - резко выговорил Клайк, мигом пропалив меня взглядом.
   - Почему? Ведь тогда мы сможем сразу...
   - Я сказал, забудь, - повторил чародей более настойчиво. - И не просто забудь, не вздумай даже упоминать при ком-нибудь эту свою гениальную идею.
   - Но ведь...
   - Ира, пожалуйста, послушай меня. От этого зависит твоя жизнь...
   - То есть, ее попросту казнят, если она попытается добраться до воспоминаний Зайлы? - неожиданно прозвучал за моей спиной холодный голос Брайна. - Вы все боитесь, что если Ира заполучит запечатанную память ведьмы, то она возьмет верх над ее собственной личностью? Именно поэтому меня приставили к ней, так? Чтобы я не только следил за тем, не вернется ли Зайла в свое тело, но еще и держал Иру в узде, если по каким-то причинам будет разблокировано то, что сокрыто в ее голове?
   Клайк ничего не ответил. Просто сжал кулаки и опустил взгляд на несколько секунд, после чего мягко проговорил:
   - Ира, пойми, ты мне действительно очень и очень нравишься. Я вижу, что ты добрая и милая девушка, с которой жизнь обошлась крайне несправедливо. Ты на самом деле не заслужила всего того, что с тобой произошло, но так уж вышло. Даже не сомневайся, что я делаю, и продолжу делать, все, что в моих силах, чтобы помочь тебе. И если мне вдруг удастся что-либо, я немедленно тебе об этом сообщу. Но тебя саму я прошу не предпринимать ничего. Не потому, что я высокомерный ворчун, или не верю в твои силы. Просто я хочу защитить тебя. Думаю, я не открою тебе ничего нового, если скажу, что король Октарий и без того относится к тебе крайне предвзято, - сказал Клайк, и от этих слов мои губы задрожали, но я быстро взяла себя в руки и стиснула зубы. - Более того, пару столетий тому назад тебя бы просто казнили, чтоб не беспокоиться лишний раз. Сейчас этого сделать не могут потому, что мы - цивилизованное правовое государство. Но если ты доберешься до воспоминаний Зайлы, и опасения подтвердятся хотя-бы частично, это станет поводом, который позволит судить тебя. И даже не сомневайся, что в таком случае король подпишет смертный приговор. Я не хочу всего этого, понимаешь? - добросердечно вздохну Клайк и, встав с места, подошел и присел рядом со мной на корточки, взяв меня за руку. - Просто доверься мне, ладно?
   Я хотела ему что-то ответить, но не смогла, ком застрял в горле. Потому я только лишь кивнула.
   - Брайн, ты позаботишься о ней?
   - Даже не сомневайся, - проговорил принц и, наклонившись, высвободил мою ладонь из рук Клайка, чтобы самому крепко ее сжать и вывести меня из кабинета.
   Я ничего не говорила, пока мы шли по коридорам до его покоев. И руку тоже не пыталась выдернуть. Да, мне не следовало держаться за нее... но сейчас, в эти минуты, мне было так страшно, так хотелось плакать, а эта крепкая ладонь так успокаивала, что казалось мое сердце попросту разорвется и погибнет, окажись я сейчас без ее тепла.
  
   5. За и против
   Весь оставшийся вечер, да и все следующее утро, я была унылой, словно рыба-капля. Перспективы, которые для меня вырисовывались, как ни посмотри, были самые, что ни на есть, безрадостные. Вера в то, что Клайк найдет способ вернуть меня обратно, не прибегая к памяти Зайлы, таяла с таким же энтузиазмом, как пломбир над огнеметом.
   Но... что же мне в таком случае оставалось делать? Возможно, ситуация бы упростилась, если бы я переехала в какую квартирку в спальном районе и попросту не виделась с Брайном. Вот только после разговора с чародеем я поняла, что на такое надеяться тем более напрасно! По крайней мере, пока они каким-то чудесным образом не убедятся, что Зайла в мое тело не вернется, а разблокировать ее воспоминания я никогда, никак и ни при каких обстоятельствах не смогу.
   Надеяться на то, что для меня найдут другого неуязвимого к чарам надсмотрщика, тоже не стоило. Как выяснилось, эти ребята рождались даже реже, чем я думала! И кроме Брайна, в городе на данный момент таких больше не было. Да и можно не сомневаться в том, что будь у короля на примете другая кандидатура, и принца бы я больше не увидела вообще никогда.
   И все же, я, несмотря на все неудачи, очень не хотела, чтоб меня казнили. Потому начала всерьез задумываться над тем, чтоб послушать совета Клайка и просто плыть по течению.
   Терзаемая размышлениями, я окончательно скисла. И подозреваю, что видок был у меня совсем уж паршивый, потому что Брайн, похоже, желая как-то прогнать эту печальную мину, потащил меня на прогулку в сад. Перед тем он, конечно, пытался уговорить меня отправиться в городской парк, а то и вообще сплавать куда-нибудь на Малыше. Но от первого я решительно отказалась, не желая лишний раз пересекаться со смотрящими на меня с ненавистью местными... а от второго и вовсе открестилась левой пяткой. Даже не потому, что боялась кальмара - с ним я, втайне от принца, уже даже почти что подружилась! Просто поплыви мы куда-нибудь на Малыше, и мне бы снова пришлось хвататься за спину Брайна.
   Так что, решив довольствоваться малым, парень повел меня по тропинкам к отдаленным уголкам сада, где мне ранее бывать не доводилось. И признаюсь, здесь было действительно потрясающе! Вдали от главных аллей оказалось разбросано множество уютных, красиво обустроенных ниш из стен водорослей, каждая из которых была обустроена по особому проекту.
   - Отлично, здесь не занято, - улыбнулся Брайн, пропуская меня в одну из таких.
   И в тот же миг у меня перехватило жабры! Посреди ниши стояла чудесная коралловая беседка, на которой, словно светильники, росли люминесцирующие актинии. Но то, что раскинулось вокруг нее, казалось чистейшим воплощением волшебства! По дну ниши были разбросаны кораллы и обломки скал, сплошняком облепленные светящимися морскими анемонами, рыбешками и моллюсками. В нескольких метрах над нашими головами причудливым вихрем кружилась стая мелких рыб, сверкающих так, что со дна это напоминало ночное небо, на котором все звезды разом пришли в быстрое, хаотичное движение. И словно в довершение картины, по нише плавали маленькие светящиеся медузы.
   - Какая красота! - восхищенно прошептала я... и только сейчас запоздало поняла, что мы тут совершенно одни!
   Но Брайн, несмотря на мое замешательство, провел меня к беседке, у которой оказалась прозрачная крыша, и усадил в ней на мягкое, удобное сиденье. Похоже, его специально сделали так, чтоб умостившийся на него мог с комфортом запрокинуть голову и смотреть на кружащихся над головой рыбешек.
   - Чтобы приманить их, садовники каждый вечер разбрасывают здесь прикормку, - пояснил Брайн, словно отвечая на так интересовавший меня несказанный вопрос.
   - Очень красиво, - чуть слышно шепнула я, словно загипнотизированная наблюдая за рыбешками.
   И вот, несколько минут спустя, до меня дошло, что принц тоже сидит здесь, причем очень близко! Все мысли о чудесных светящихся рыбках тут же покинули мою голову, и я растерянно посмотрела на него... чтобы тут же встретится с ним взглядами.
   Брайн сидел рядом со мной и, тоже повернув голову, смотрел на меня. Его рука лежала возле моей, и чтобы коснуться ее, мне достаточно было бы одного маленького движения. И я, сама того не осознавая, сделала его. Едва это случилось, пальцы Брайна тут же переплелись с моими. По моему сознанию пронесся оглушительный удар сердца. Завладевшее мною головокружительное чувство было сладким и пьянящим, словно нежный сливочный ликер. И единственное, чего я сейчас желала, это еще одного глотка. А потом еще одного, и еще! Где-то издалека, словно сквозь толщу соленой воды, ко мне долетало осознание того, что я сейчас смотрю на слегка приоткрытые губы Брайна, и хочу, во что бы то ни стало, коснуться их. Мысли я хоть капельку трезво, и это желание напугало бы меня до смерти! Но сейчас мой разум был будто затуманен. Потому все, что мне оставалось, это податься Брайну навстречу, как только его лицо приблизилось к моему...
   Как вдруг откуда-то издалека послышались мягкие шаги! А секунду спустя от входа в нишу прозвучало:
   - Ой, простите, мы не знали, что здесь кто-то есть!
   Бросив беглый взгляд на вход, я успела заметить роскошно одетую, изящную придворную даму, которая шла под руку с красивым мужчиной в расшитом камзоле. Их шаги растворились в морской воде уже спустя несколько секунд. И к тому времени мое сердце словно взорвалось от накрывшей меня с головой паники! Я сидела здесь, в этой беседке, держась с Брайном за руки, и почти что поцеловала его!
   Это было безумие. Все это было полнейшее безумие!
   - Ира? - позвал принц, похоже видя обескураженность на моем лице.
   Ничего не говоря, я вскочила на ноги и выбежала из беседки, а затем и из ниши. Святые осьминоги, что же я только что едва не натворила!?
   Сломя голову, я неслась по коридорам из водорослей, мечтая как можно скорее убраться подальше, пока Брайн не вздумал отправиться на мои поиски. Потому что если он сейчас надумает нагнать меня, если найдет... то я попросту не смогу, не найду в себе силы убежать во второй раз. Что же со мной происходит? Почему? Неужели высшим силам показалось, что я и так недостаточно вляпалась, раз они усугубляют мое положение таким бессовестным образом?!
   Желая уединиться и побыть со своими мыслями хоть немного, я спешно завернула в небольшую уютную нишу. Пробежав по короткому коридорчику из водорослей, я еще раз с опаской выглянула за его поворот, чтобы убедиться, что снаружи ниши никого нет. И лишь потом, пятясь, вошла внутрь...
   - Ой! - только и сумела выдохнуть я, стоило мне обернуться. Ну, надо же было такому случиться, чтоб именно здесь, именно в этом месте на скамейке сидела никто иная, как леди Милера!
   После того случая на церемонии мы с ней ни разу и не виделись... в чем, в общем, и не было-то ничего странного. Так что теперь, оказавшись с ней один на один, я желала только провалиться сквозь дно! При этом, чувствовала я себя на редкость гадко - так, словно и в самом деле коварно и целенаправленно отбивала у нее законного жениха.
   - Неожиданная встреча, - прошептала Милера, не сводя взгляд с фигурно высеченного куска скалы, на котором были со вкусом рассажены светящиеся анемоны, освещавшие нишу.
   - Простите, я не хотела Вас побеспокоить... - пробормотала я, и уже собралась было удалиться, но резкий голос девушки меня остановил:
   - То, как поступил Брайн, недопустимо.
   - Знаю, - прошептала я в ответ.
   - Этой традиции сотни лет, век за веком свадебный ритуал наследника престола соблюдался безоговорочно. Брайн же позволил себе то, чего не позволял ни один из его предшественников. Как будто только у него одного есть чувства! - выдохнула Милера на повышенных тонах, сжав кулаки. Но потом, помолчав несколько секунд, она взяла себя в руки и продолжила тем же апатичным тоном. - Меня с детства готовили к тому, что я выйду замуж на принца Брайна, и я приняла свою судьбу, даже думать себе не позволила, что у меня самой могут быть какие-то желания. Он же повел себя как глупый, избалованный, безответственный ребенок! Ты хоть представляешь, какая шумиха поднялась в высших кругах? Король пытается замять дело, но ему это пока что не шибко удается.
   - Могу себе представить...
   - В самом деле? - так же апатично сказала девушка. - Если можешь... то почему довела ситуацию до такого?
   - Послушайте, леди Милера, - робко проговорила я, решившись подойти к ней на шаг. - Между мной и принцем Брайном ничего нет. Вообще ничего. Ничегошеньки!..
   - И ты не влюблена в него? - перебила она.
   - Мы с ним не в таких отношениях...
   - Я спрашивала тебя не об этом, - смущенно проговорила Милера, продолжая пялиться на актинии. - Я спросила, не влюблена ли в него ты?
   Сердце ударило так громко, что мне показалось, этот звук заглушил для меня все звуки на свете. Замерев, я смотрела на Милеру широко распахнутыми глазами и не могла сказать ни слова.
   - Что ж, понятно...
   - Это вообще здесь ни при чем! - резко вырвалось у меня. Эти удары... такие частые и громкие! Унять их было просто невозможно. Казалось, они вот-вот разорвут мою грудь изнутри.
   - Почему же? - вздернула бровь девушка, наконец, посмотрев на меня.
   - Потому что даже если бы я что-то чувствовала к Брайну, это не изменит ровным счетом ничего. У него есть невеста...
   - Невеста, которую он отказался поцеловать на официальной церемонии!
   - И все же, невеста, которая и остается его невестой, - тихонько проговорила я, опустив взгляд. - Я ведь не глупая маленькая девочка, которая верит в сказки, где стоит ей только пожелать, и весь мир падет к ее ногам, а прекрасный принц тут же бросит все на свете, чтобы взять ее в жены. Я понимаю, что вне зависимости от моих чувств, есть вещи, с которыми ничего нельзя сделать. И здесь не нужно злиться, рвать на себе волосы и проклинать судьбу, ненавидя всех и вся. Потому я не питаю каких-то надежд на чудо, не мечтаю заполучить сердце Брайна. Даже больше, я не испытываю к Вам какого-то негатива как к злобной сопернице, у которой я, во что бы то ни стало, должна отбить прекрасного принца. Потому что я Вам попросту не соперница! Я никто, обычная девушка с суши, попавшая в передрягу по всем статьям. И как бы мне ни было больно, я не имею права вести себя здесь, как хозяйка жизни. Я искренне желаю Вам счастья, - улыбнулась я, говоря сквозь застрявший в горле ком. Как же хотелось плакать!.. а может, я уже и плакала, растворяя свои слезы в соленой морской воде? - Такая замечательная девушка, как Вы, безусловно, достойна того, чтоб стать женой Брайна и сделать его счастливым. И я не хочу создавать лишних проблем ни для кого. Все, чего желаю я, это вернуться на поверхность, в свое тело. Чтобы произошедшее здесь осталось для меня просто сном, а Вы с Брайном жили долго и счастливо.
   Она смотрела на меня, не моргая. И от ее обескураженного взгляда мне стало еще больше не по себе.
   - Еще раз простите, что побеспокоила, - улыбнулась я, несмотря на ноющую боль в груди, и поспешила удалиться из ниши.
   ...Извините, Клайк. Да, вы искренне хотите мне помочь. Но я, наверное, не смогу следовать вашему совету.
  

Глава 4

Пещера Поющих жемчужин

   1. Секреты подводных книг
   - Библиотека? - переспросил Брайн.
   - Угу, - кивнула я, будто невзначай рассматривая проплывающего вдалеке ската. - Раз уж я здесь застряла и, вероятно, застряла надолго, то неплохо бы узнать побольше об этом месте.
   - Да, не помешает, наверное, - протянул принц.
   Врать я никогда не любила, потому получалось у меня это довольно скверно... но сейчас я убедила саму себя в том, что и не врала вовсе! В конце концов, в какой-то мере, я действительно хотела узнать побольше о морском дне. Просто интересовали меня некие конкретные сведения.
   - Так что, отведешь меня туда? К тому же, у тебя так тоже появится немного свободного времени, пока я буду сидеть над книгами. А то ведь в последнее время только со мной и носишься, как с тухлым яйцом.
   - Я, вообще-то, совсем и не против с тобой поноситься, - улыбнулся Брайн, на что я только смутилась, будто случайно встретила пробегавшего по городу голого Деда Мороза, и поспешила отвернуться, чтобы посмотреть на медленно ползущего по дну морского огурца.
   Вот так и потянулись дни, которые я с утра до вечера просиживала в библиотеке. Иногда Брайн присоединился ко мне, и тогда я действительно читала книги, в которых излагались общие сведения об истории подводного мира, тонкостях местной культуры и обычаев, а так же существ, живших на морском дне. Ну, а остальное время я посвятила тому, что выискивала и жадно читала все, что находила, о Поющих жемчужинах: от детских сказок до научных исследований. Правда вот, с последним приходилось довольствоваться только научно-популярными книгами, потому что монографии выдающихся чародеев казались мне слишком непонятными.
   Согласно тому, что я вычитала, пещера Поющих жемчужин появилась семь столетий тому назад. И виновницей ее появления была никто иная, как одна из предков Брайна, юная принцесса Амирес. Если летописи не приукрашали действительность, она была очень красива. Но кое-что в ней затмевало эту красоту: ангельский голос. Стоило ей начать петь, и все вокруг замирало, с восхищением ловя каждый звук.
   Однако и это было не все! Принцесса родилась с силой чародейки и, соответственно, имела сестру-близняшку, Аминес. Вот только чувства, которые та испытывала к Амирес, немного выходили за рамки обычной сестринской любви. Свою близняшку она просто обожала, боготворила и не желала ни с кем делить. Потому не странно, что Аминес выказывала резкую антипатию к жениху, которого их отец избрал для ее сестры, а своего и вовсе игнорировала. К счастью для нее, сама девушка тоже не испытывала симпатий к жениху. И хоть сестры не были наследницами престола, брачные традиции распространялись на них точно так же, как и на старшего брата.
   Тем не менее, Амирес и Аминес принимали свою судьбу... до одного рокового дня. Того самого, когда принцесса-чародейка влюбилась. Юноша, укравший ее сердце, не был высоких кровей, и даже не происходил из богатой семьи. Это был обычный искренний парень, которого девушка полюбила всем сердцем. Долгое время они старались сдерживать свои чувства, еще дольше - скрывали свои отношения. Но, в конце концов, правда раскрылась. И тогда начался настоящий шторм.
   Амирес оказалась меж двух огней. С одной стороны, ее прессовал отец, которого нисколько не устраивал отказ дочери выходить замуж за выбранного жениха, а связь с простолюдином так и вовсе вгоняла в бешенство. С другой же оказалась никто иная, как Аминес, не находившая себе места от злости из-за того, что обожаемая сестра полюбила кого-то больше, чем ее саму.
   Но король решил, что бунт дочери следует подавить жесточайшим образом. И как способ избрал казнь юноши, которого она осмелилась полюбить. Ему отрубили голову публично, а Амирес заставили на это смотреть. Похоже, король действительно рассчитывал, что таким образом сумеет превратить дочь в послушную куклу. Вот только эффект оказался совершенно иным:
   Потеряв разум от горя, девушка сбежала с места казни и поплыла прочь, оседлав боевого ската. Когда за ней проследили, то поняли, что она укрылась в глубине пещеры, которая находилась на дне впадины в нескольких километрах от города. Король, конечно же, приказал страже доставить принцессу обратно во дворец, вот только ни один из них не решался войти. Все они просто стояли у входа и слушали, как принцесса пела. Пела песню божественной красоты, переполненную такой невыносимой скорбью, что она сводила с ума. В конце концов, король лично прибыл к пещере, но даже он не посмел переступить ее порог.
   Не умолкая ни на минуту, песня принцессы продолжала доноситься из пещеры. Так шли день за днем. Неожиданно стражники заметили, что из пещеры начало долетать нежное сияние! После этого войти они тем более не решились.
   Как вдруг однажды песня стихла. Вызвав чародея, отряд стражи, все же, осмелился войти в пещеру. Вот только принцессы они там уже не нашли! Только ее одеяния, которые лежали посреди зала, сплошняком облепленного алыми жемчужницами. Когда же чародей исследовал пещеру, то огорошил всех известием о том, что принцесса, воспользовавшись чарами, сумела как-то растворить себя, чтобы слиться с жемчужницами в этом зале. Заинтересованный, чародей попытался раскрыть одну из раковин, но ему этого не удалось! Не потому, что створки моллюска были слишком плотно сомкнуты, а его раковина - слишком прочной. Просто стоило ему коснуться жемчужницы, и он расплакался, словно ребенок, а руки его задрожали. После того бедняга несколько дней отрешенно сидел на месте, глядя в одну точку и периодически всхлипывая. А когда, наконец, пришел в себя, то так и не захотел ни с кем обсуждать того, что с ним стало.
   Когда король услышал о судьбе дочери, то закрылся в своих покоях. Но кое-кто отреагировал более бурно.
   Узнав, что стало с ее сестрой, Аминес буквально обезумела. Проклиная весь мир, сгорая от ненависти, она воспылала желанием отомстить кому угодно. И тогда принцесса сделала то, что повергло в ужас все морское дно.
   Заявив, что никто не прикоснется к ее драгоценной сестре, она жестоко убила сначала ее жениха, потом своего, а потом и собственного отца. Возможно, кронпринц так же стал бы ее жертвой, не будь он в отъезде, когда все это случилось.
   Свершив же свою месть, Аминес отправилась в пещеру и, не доходя до зала с жемчужницами, легла на входе в него и лишила себя жизни.
   Вернувшись в Столицу, едва коронованный правитель приказал достать тело сестры из пещеры. Вот только отряд стражи, который вошел туда, уже несколько минут спустя выбежал в ужасе, и никто из солдат так и не смог ничего толком рассказать.
   После того в пещеру ступил уже другой отряд, состоявший из лучших солдат королевской стражи и двух придворных чародеев. Они-то и рассказали, что тела Аминес не нашли так же, как и тела Амирес, только ее одежды с дырой на месте сердца, и лежащий в них кинжал. Но это было не самым странным, что встретилось им в пещере! По их словам, каждый камушек, каждый полип в том месте был пропитан сумасшествием, которое просачивалось в головы! Пещера казалась живой, и что хуже всего - полной безумной ненависти. Это место просто отгоняло от себя, и ни на шаг не подпускало к залу с жемчужницами.
   С тех пор отчаянные смельчаки не раз пытались добраться до заветного зала. И, что самое странное, некоторым это даже удавалось! Но впервые извлечь из раковины жемчужину получилось лишь пятьдесят лет спустя. И когда придворные чародеи ее исследовали, то пришли в благоговейный трепет.
   Свойства, которыми обладала чудесная жемчужина, поражали воображение. Они держали в руках мощнейший усилитель чар, с помощью которого можно было сотворить заклятия, ранее казавшиеся невозможными! Как выяснилось, чтобы использовать силу жемчужины, чародей должен ее проглотить. И когда один из них сделал это, результаты превзошли все мыслимые и немыслимые ожидания: страшная неизлечимая болезнь, от которой умирал правящий король, была излечена за считанные часы, а сам правитель помолодел на несколько лет!
   Но что самое невероятное... проглотивший жемчужину чародей утверждал, что в тот момент, как сокровище оказалось в его теле, он услышал исходивший от него голос - дивную песнь, завораживающую каждую чешуйку. Это продолжалось, пока жемчужина полностью не растворилась в его животе. Песнь была так прекрасна, что мужчина вскоре и сам отправился в пещеру, в надежде добыть еще одну жемчужину. Не ради чудесных волшебных свойств! Просто чтобы еще раз услышать это дивное пение.
   Естественно, что у него ничего не вышло. Ему повезло, его тело и разум не пострадали. Но мечту проглотить жемчужину еще раз чародей так и не оставил, потому до конца своей жизни предпринял еще несколько безуспешных попыток добыть сокровище, прозванное с тех пор Поющими жемчужинами.
   Как ни странно, темные чародеи тоже заинтересовались жемчужинами. И когда им, наконец, удалось заполучить одну из них, они выяснили, что так же могут их использовать для своих заклятий. Но к счастью, им добыть Поющие жемчужины было нисколько не проще, чем светлым коллегам.
   Итак, теперь у меня не оставалось никаких сомнений: единственным способом для меня вернуться в свое тело была эта самая Поющая жемчужина. Даже если Клайк каким-то чудом сумеет разгадать ритуал Зайлы, с помощью которого она поменялась со мной телами, без силы жемчужины все равно ничего не выйдет. Вот только в том, что за этой самой жемчужиной никто не пойдет, я нисколечко не сомневалась! Потому что о необходимости этого сокровища для ритуала Клайк в любом случае должен был бы догадываться. Поскольку же попыток достать ее для меня, по-видимому, до сих пор не делалось, то можно было сделать вывод, что никто ради этого шевелиться и не захочет.
   А значит, мне следует либо принять как факт, что я проведу остаток жизни здесь, либо...
   Понимая, что это полнейшее безумие, да и вообще смертельно опасно, я в то же время осознавала, что другого выхода у меня попросту нет. Когда же вечером, на выходе из библиотеки, меня встретил Брайн, так искренне мне улыбавшийся, в моей памяти снова всплыла наша прогулка по саду. А еще - ощущение от его пальцев, ласкавших мою ладонь. И следующим утром я занялась тем, что старательно изучала все, известное о темных силах, обитающих в пещере.
   Начиная с того дня, мое исследование продолжалось без малого неделю. И вот на восьмой день, попрощавшись с Брайном, я снова забежала в библиотеку. Только на этот раз, дождавшись, когда принц уйдет, я выбежала из здания и на всех плавниках помчалась к ангару, где обитал Малыш.
   Да, я все еще боялась этого кракена. Но сейчас выбор у меня был не очень-то велик! К счастью, горсти планктона оказалось достаточно, чтобы Малыш довольно прищурился и потрепал меня щупальцем по макушке. А после - позволил усесться в седло на своей спине и, медленно поднявшись над морским дном, послушно поплыл под моим руководством на юго-запад: к тому месту, где находился вход в пещеру Поющих жемчужин.
  
   2. Морская песнь
   К счастью, пещера была не слишком далеко от города, так что на кальмаре я домчала туда довольно быстро. И у этого обстоятельства, кроме прочего, был еще один весомый плюс: так я попросту не успела растерять свою решимость по дороге! Потому на момент, когда Малыш опустился на дно впадины в нескольких метрах от входа в пещеру, я была ею преисполнена. Гордо вздернув нос, я слезал со спины кракена и направилась ко входу.
   - Ну же, Малыш! - вздохнула я, когда он слегка придержал щупальцем мое плечо, похоже, не желая, чтобы я шла туда. - Не переживай, я справлюсь... - обернувшись, я осеклась. Кто бы мог подумать, что в этих глазищах, каждое из которых было размером с мою голову, может быть столько умилительной жалости, способной дать форы фирменным глазонькам Кота в сапогах из "Шрека"!
   Заколебавшись немного, я подошла к Малышу и погладила его по странному на ощупь лбу, на котором продолжали светиться яркие узоры, ставшие сейчас для меня чуть ли не единственным источником света. Если, конечно, не считать клеточки с маленькой светящейся рыбкой, которую я прихватила с собой, чтоб не оказаться в пещере в кромешной тьме.
   - Вот увидишь, все будет хорошо! - улыбнулась я, нехотя убирая руку со лба кальмара. Отвернувшись от этих гипнотизирующих глазонек, я решительно направилась ко входу в пещеру.
   Но не успела я ступить и нескольких шагов, как ощутила щупальце на своей ноге!
   - Малыш! - строго протянула я... вот только вся строгость мгновенно улетучилась, стоило мне обернуться и снова увидеть эти глазенки! - Послушай, мне правда нужно идти, - вздохнула я, словно обращалась к малому ребенку. Безумно милому малому ребенку. Минуточку, это меня сейчас что, совершенно серьезно умиляет кракен?! - Просто подожди меня немного, ладно? - улыбнулась я и, сняв щупальце со своей ноги, ласково его погладила, прежде чем выпустить из рук.
   Набрав полные жабры воды, я решительно зашагала к входу в пещеру. Возможно, Малыш и попытался еще раз меня задержать, но я максимально абстрагировалась от окружающей среды и поспешила пересечь порог... у которого моих ушей достигло эхо дивного, но от этого не менее жуткого пения!
   Замерев на несколько секунд, я внимательно всматривалась в черноту, после чего достала из тряпичной сумочки свой "фонарик" и медленно двинулась по темному туннелю.
   Свет, вырывавшийся из шарика на голове рыбешки, блекло проливался по темному каменному коридору, слабо играя на покрытых полипами скалах. И только лишь этого было достаточно, чтоб призрачные образы стен создали в голове жутчайшие картины, способные напугать уже сами по себе! Но, к моему величайшему сожалению, эти образы были не единственными, от чего стыла кровь: с каждым моим шагом дивная песнь становилась все четче, громче и печальнее.
   Каждый камушек здесь казался не просто живым. Я пребывала в искренней уверенности, что древние скалы просто сейчас возьмут, да и придут в движение, чтобы подойти ко мне, крепко-крепко схватить и навсегда похоронить в этом жутком месте, оставив мое тело вечно слушать проливающуюся с пением скорбь.
   Как вдруг мне стало еще страшнее. Настолько, что я замерла, глядя перед собой, и всерьез задумалась: а не развернуться ли мне, пока не поздно? Когда я шла сюда, мне даже в голову не пришла мысль, что здесь, в этой пещере, разветвленная сеть ходов! Я наивно полагала, что меня будет ждать просто темный и страшный туннель, пройдясь по которому под разные жуткости, я доберусь до зала с жемчужницами.
   Но нет! Сейчас я, держа в руках одну только плетеную клеточку с маленьким удильщиком, стояла перед первой развилкой и решительно не знала, что же мне теперь делать! Разумнее всего, конечно же, было бы отступить и если не оставить эту затею, то, хотя бы, подготовиться получше и попробовать отыскать какие-нибудь сведения о плане пещеры и том, как же добраться до зала с жемчужницами. Да. Наверное, так мне и следует поступить...
   Неожиданно в канву волшебного пения вплелся голос. Тихий-тихий, и звучащий над самым моим ухом.
   - Он всегда будет перед твоими глазами. Каждый день, каждую минуту. Даже когда женится, ты будешь спать в соседней комнате, чтобы находиться под его присмотром. Да-да, именно. Ты будешь лежать в своей постели, совершенно одинокая, никому не нужная и всеми презираемая. В то время как он будет спать вместе со своей женой, обнимать ее, ласкать, прижиматься к ее телу, клепая наследничка за наследничком.
   Я не знала, кто говорил эти слова - рядом со мной по-прежнему никого не было. Да и... да и бред все это на самом деле! Совершенно ясно, что Брайн никоим образом не будет нянчиться со мной до конца своих дней! Однажды король обязательно что-нибудь придумает, отыщет ему замену, и тогда... тогда я его больше не увижу. Возможно, меня даже отправят в какой-нибудь другой подводный город. После того все образуется, Брайн просто будет где-то. Я же... останусь без него, совсем одинешенька, глубоко на темном морском дне. До конца своих дней, и не имея малейшей надежды вернуться в свое настоящее тело, к прежней жизни, где остались все, кто меня знал и любил, где у меня попросту было будущее.
   ...Преодолев дрожь, я сделала шаг, нырнув в темные глубины ведущего вправо туннеля. Идти вперед, просто идти вперед, и поскорее. Казалось, это единственное, что мне оставалось. Сквозь тьму пещеры, время от времени спотыкаясь о камни и натыкаясь на скалы, часто облепленные склизкими полипами.
   Чарующее и невыносимо печальное пение не стихало ни на минуту, но мне трудно было судить, приближаюсь я к его источнику, или же наоборот отдаляюсь от него.
   - Ты хоть представляешь, как ей было больно? - снова прозвучал над моим ухом тот самый голос, когда я замерла перед следующей развилкой. - Жених отказался поцеловать ее перед всем высшим светом! Ее сердечко было разбито, а сама она - опозорена. За что же ты так поступила с хорошей девушкой? За что так обидела и унизила ее?
   - Я... я... - сбиваясь, выдохнула я, разумом прекрасно понимая, что мои слова не будут восприняты этим существом, что бы я ни сказала.
   - Ты такая подлая. Небось решила, что можешь спокойно отбирать чужого возлюбленного, раз явилась сюда вся такая расфуфыренная - словно героиня какого-то романа. Но ведь ты все равно никогда не получишь принца, его отец этого не допустит. Ты слишком мелкая, грязная рыбешка даже для того, чтоб стать фавориткой. Если же ты не прекратишь, король наверняка найдет способ избавиться от тебя.
   - Я ничего не делала! - всхлипнула я, сломя голову помчавшись в левый коридор.
   - Неужели? - безумно хихикнул голосок, обдав мое ухо ледяным потоком.
   Это ведь... просто безумие, чистейшее самоубийство! Почему я поддалась? Зачем сейчас бегу вперед, углубляясь в этот лабиринт?.. для чего я вообще сюда пришла? Думала, что справлюсь с тем, что не под силу многим отважным воинам? Это я-то справлюсь? Я? Слабая, мягкотелая инфантильная плакса? Как подобное вообще могло взбрести мне в голову?
   Споткнувшись на бегу, я потеряла равновесие и, подхваченная водой, мягко опустилась на холодное дно. Клеточка со светящейся рыбешкой упала неподалеку, и испуганная малышка панически в ней заметалась. Я же так и осталась лежать ниц.
   - Я не хотела влюбляться в него. Честно не хотела!..
   - Но влюбилась, - злобно прошептал голос.
   Мне показалось, что морское дно стало невыносимо горячим, а сотни иголок, выскочивших из него, пронзили мое тело. Вскочив на ноги, я побежала вперед. Наверное, я бы даже забыла схватить клеточку с удильщиком, если бы без нее здесь не было темно настолько, что нельзя ступить и шагу.
   - Твои чувства к нему - чистейший эгоизм, не более, - продолжал шептать голос, от которого мне никак не удавалось оторваться. - Ведь это так весело, крутить интрижку с самим кронпринцем! Просто как в сказке! Вот только в жизни все капельку сложнее, и мир в два щелчка к твоим ногам не падет, моя дорогая.
   - Замолчи! Я просто хочу вернуться в свое тело!..
   - Врешь, - хихикнул голос, словно ударом плетки остановивший меня на месте. - Ты хочешь остаться с ним. Желаешь, чтобы он ответил на твои чувства... просто понимаешь, что этого никогда не будет. Ну конечно, кто бы отказался от сладкой любви с красавчиком-принцем! Это так глупо. Влюбиться в мордашку и титул...
   - Заткнись! - неожиданно вспылила я, со всей яростью ударив кулаком по стене, на которую секунду назад обессилено опиралась. - Закрой свой паршивый рот! Что ты вообще знаешь о Брайне, чтоб так говорить?! Ты провела с ним хоть день, хоть минуту?! Тебе даже представить не под силу, какое у него доброе сердце, какой он хороший, открытый, искренний и честный! И как ему тяжело оставаться таким, будучи окруженным всей той грязью, бурлящей вокруг него! Он прячет бремя, которое несет, за беспечной улыбкой, прикидывается легкомысленным дурачком, чтобы никто не понял, как же ему на самом деле больно день ото дня жить с осознанием того, что все, чем он дорожит - это лишь воздушные замки, которые его отец в мгновение ока способен смести порывом ветра! Но Брайн все равно не ломается, не сдается, остается собой и не позволяет ничему помутнить чистоту его сердца. И даже если его будут тысячи раз предавать, вонзать в спину сотни ножей, он все равно останется искренне добрым ко всем, никогда не отмахнется от попавшего в беду прохожего, которому сможет помочь. Так что не смей говорить, будто бы все, чего в нем есть хорошего, это симпатичная мордашка и титул! А от последнего ему вообще больше горя, чем радости!..
   - Какая пламенная речь, - насмешливо прозвучал голос. - Говоришь так, будто уверена, что он в этот момент услышит тебя, придет в благоговейный трепет от такой чистосердечной преданности и способности разглядеть все его достоинства, и в порыве эмоций возьмет, да примет твои чувства! Отведет тебя к отцу за руку, скажет, что любит тебя и только тебя, и хочет взять в жены несмотря ни на что. А король, услышав эти слова, побурчит немного, да сдастся...
   - Повторяю: заткнись, - выпалила я, сжимая кулаки. - Я знаю, что этого никогда не будет. Но на мое хорошее мнение о Брайне подобное не повлияет...
   - Так же, как и на твои безнадежные чувства?
   Я не ответила голосу. Только вдохнула на полные жабры и твердой походкой двинулась дальше, миновав черт знает какую развилку. Похоже, я уже безнадежно заблудилась в этом месте и, скорее всего, никогда отсюда не выберусь. Просто буду бродить, пока не выбьюсь из сил, а затем умру, и никто не найдет моего тела... если кто-нибудь вообще станет его искать. Ну и пусть. Даже если так, я все равно не сдамся.
   - Неужели ты думаешь, что сумеешь уйти от этих наивных чувств, если вернешься на сушу? - злобно шепнул голос, заставив меня споткнуться на ровном месте и упасть. К счастью, я успела выставить руки и приземлилась на них, больно ударив ладони о мелкие острые камни. - Хотя... конечно же сумеешь! - с издевкой хохотнул голос. - Ведь это - всего лишь глупая кратковременная влюбленность. Вы знакомы всего ничего, в глазах сердечки, и вокруг розовые медузы плавают. Как там называют этот период... конфетно-сахарный? Такое обычно проходит довольно быстро. Так что я бы на твоем месте вообще себе голову не морочила! Перестанешь видеть его каждый день, и погорюешь немножко, посидишь в печали, а потом забудешь его и будешь жить дальше. Словно его и не было в твоей жизни. Со временем найдешь себе другого парня, наверняка тоже душку-красавчика... ну и, конечно же, с добрым-искренним сердцем, куда ж без этого! И даже не вспомнишь о том, что был такой вот принц с морского дна, на котором ты устроила знатный скандал!
   Голос шептал слова, которые я сама старалась повторять себе раз за разом, в которые я искренне мечтала поверить. Так почему же слышать их было так больно?! Почему каждое слово, сказанное этим голосом, все сильнее и сильнее будило во мне желание сжать руку в кулак и вмазать по роже его обладательнице, на все горло закричав: "Нет, ни за что, не будет такого!"?!
   С силой стиснув зубы, я поднялась, схватила клеточку с удильщиком и пошла дальше. Только не останавливаться, что бы этот проклятый голос не шептал!
   - Ты здесь доставила всем столько проблем, беспокойств, боли, скандалов и бесчестия... - злобно прошептал голос, как вдруг я перебила его:
   - Нет.
   - Что?
   - Это не моя вина, - проговорила я, нервозно засмеявшись.
   - Ты отрицаешь то, что по твоей вине произошел скандал, доставивший кучу проблем королю и оскорбивший леди Милеру?
   - Да. Не знаю, в чем там дело и где собака зарыта, но я здесь ни при чем, - выдохнула я, резко оборвав горький смех. - Потому что, как ты сама сказала, Брайн никогда не ответит на мои чувства.
   Я чувствовала их. Каждую из капелек крови, стекавших по моему сердцу. И просто шла дальше, шаг за шагом... как вдруг замерла, поняв, что оказалась на входе в небольшой зал, стены которого сплошняком были облеплены старыми алыми жемчужницами.
  
   3. Перламутровые слезы
   Дивное пение, витавшее по залу, словно аромат духов, казалось, доносилось со всех сторон. Но даже если так, в нем не было слышно малейшего диссонанса! Каждый источник звучал на удивление слаженно с остальными.
   Сделать первый шаг за порог туннеля и войти в зал оказалось очень трудно. Хоть голос больше и не шептал за моей спиной, льющаяся из пения безграничная печаль проникала в душу и заставляла кровоточащее сердце биться быстрее, с каждым ударом разбрызгивая новые и новые алые капли. Тем не менее, я опомнилась, стоя уже посередине зала и глядя на стены, до которых едва ли долетал тусклый свет от моей рыбки. Ступая тихо и осторожно - так, словно случайный лишний звук мог стать для меня роковым, - я подошла к противоположной от входа стене. Несколько секунд я пристально рассматривала ее, все пытаясь понять, что же меня в ней смущает. Как вдруг взгляд выцепил острые края разбитой жемчужницы, которая безжизненно свисала со стены, словно расколотая фарфоровая чашка. А опустив взгляд, я увидела на дне под самой стеной перламутровые осколки. Но что самое главное... я поняла, что же притянуло меня именно к этому месту: разбитая жемчужница была единственной, от которой не доносилось пение. И казалось, другие ракушки просто еще не привыкли к тому, что их хор теперь звучит без нее.
   Присев, я внимательнее рассмотрела осколки раковины, и с непонятной, странной тупой болью поняла, что разбили ее совсем недавно! Так значит, именно из нее, именно вот так тот мерзкий тип достал поющую жемчужину? Не прикасался к раковине, не открывал ее, просто варварски разбил, уничтожил. А потом вытащил морское сокровище из нежных складок изувеченного тельца моллюска.
   От осознания этого стало невыносимо горько и я, заколебавшись на миг, протянула руку и с жалостью погладила мертвые осколки. А после - поднялась и посмотрела на стену. Возможно, мой взгляд натолкнулся именно на эту жемчужницу совершенно случайно, но почему-то мне показалось, что она... смотрит на меня? Должно быть, это прозвучит как-то странно, да и вообще покажется, что я сошла с ума. Тем не менее, я не могла избавиться от чувства, что эта жемчужница пристально на меня смотрела.
   Затаив дыхание, я поднесла к ней руку и нежно коснулась шершавой поверхности алой раковины. А в следующий миг меня захватил скорбный водоворот чудесного пения! Одна за другой, перед глазами проносились картинки: робкие улыбки, нежные признания, чувственные поцелуи, страстные ночи... крики, слезы, споры и приказы. А после - кровь, обагрившая воду вокруг помоста на центральной городской площади, и хрупкие руки, судорожно впивающиеся в растрепанные светлые волосы.
   Но что было хуже всего, я не просто видела это! Каждое мгновение, пережитое принцессой Амирес, становилось точно таким же реальным для меня! Я как будто сама переживала все эти чувства - эту безграничную любовь и нежность, которые делали боль и безумную скорбь еще более невыносимой! Казалось, от всего этого я просто сойду с ума! Логичнее всего было бы сейчас оторвать руку от старой раковины и помчаться прочь, просто подальше от нее!.. но я не сделала этого. Пролетали минута за минутой, перед моими глазами, раз за разом, проносились мгновения, пережитые принцессой семь столетий тому назад, и я сама, снова и снова, проходила через все то, через что прошла она.
   - Да, вижу, - шепнула я, трепетно проводя ладонью по холодной раковине. - Бедняжка, как же тебе тяжело!.. под этой крепкой раковиной из боли, отчаяния и гнева ты прячешь то единственное, самое дорогое и самое прекрасное: свои чувства к нему. Оплаканные горькими слезами, но по-прежнему чистые и нежные, переливающиеся чудесным перламутром. И сколько бы веков не прошло, они никогда, ни за что не помутнеют, не померкнут и не покроются трещинами. Как бы ни было тяжело, как бы ни было больно, ты все равно будешь любить его и только его, единственного на всем белом свете. Ведь он - твое самое дорогое сокровище, твое маленькое чудо, сокрытое во тьме океанских глубин!
   Раковина раскрылась плавно, осторожно. И розовая жемчужина выкатилась из нее на мою ладонь тихо и неторопливо - словно мышонок, впервые в жизни осторожно выползающий из норки.
   - Спасибо, - шепнула я, коснувшись губами нежного перламутра.
   Замешкавшись на минуту, я осторожно положила жемчужину в мягкий внутренний кармашек маленькой набедренной сумки, после чего мысленно попрощалась с опустевшей раковиной и направилась к выходу из зала.
   На несколько секунд я задержалась, тяжело втягивая жабрами воду, а после переступила порог и покинула зал с жемчужницами, вернувшись в узкие туннели. Хоть поющая жемчужина теперь и была у меня, но я не спешила радостно прыгать, пританцовывая канкан! Мне предстояло выбраться из этой запутанной паутины, заново отыскав дорогу, по которой я сюда пришла. А с учетом всех обстоятельств, сделать это будет, мягко говоря, непросто.
   То, насколько трудным будет мой обратный путь, я успела оценить довольно быстро. Наверное, не прошло и получасу с тех пор, как я покинула зал, а мне уже показалось, что я попросту не знаю, где нахожусь! Конечно, трудно судить о том, знакомо ли тебе это место, когда речь идет о пещерных туннелях, которые кажутся такими одинаковыми! И все же, мне настойчиво казалось, что этих облепленных морскими огурцами скал я раньше не видела.
   Едва не впав в панику, я заставила себя успокоиться и попробовала вернуться к последней развилке. Но, наверное, я сбилась с пути куда раньше, просто не замечала этого! Потому что и туннель, который вел в другую сторону, не показался мне даже смутно знакомым. А может у меня в голове уже просто все перемешалось, и я сама ничего не понимаю?
   От осознания собственного бессилия мне захотелось сесть на дно, поджав колени, и опустить голову. Но я строго приказала себе не раскисать и продолжила поиски... как вдруг уже знакомый голос прошептал:
   - Ты останешься здесь навсегда. Вместе с тем, что взяла в зале.
   Мысленно отмахнувшись от голоса, как от надоедливой мухи, я продолжила поиски.
   - Никто не станет тебя оплакивать. Родные думают, что ведьма, занявшая твое тело, это и есть ты. А здесь местным тем более сдалось горевать по тебе. Всем будет просто наплевать. Да, всем. И ему тоже. Только не нужно сейчас возглашать пафосные трогательные речи о том, что твоему принцу будет жаль! Сдается мне, он издохшей рыбешке из королевского сада, и то подарил бы больше жалости. Это ведь всего лишь его естественная доброта, не более, - добавил голос со злобным коварством.
   Несмотря на то, как сильно меня ранили эти слова, я не стала сбавлять шаг и рассматривала туннели настолько внимательно, насколько могла. Вот только от этого голоса все по-прежнему немело внутри!
   - А что, если скалы действительно похоронят тебя здесь? - неожиданно шепнул голос, и в тот же миг я услышала скрип. А еще - тихие звуки покатившихся камней, долетевшие издали!
   Вот черт! Надеюсь, это было просто совпадение. Потому что иначе мои дела совсем плохи...
   Но не успела я мысленно себя успокоить, как несколько камней в метре от меня затряслись, словно от землетрясения, и рассыпались по дну! Только никакого землетрясения я не почувствовала - казалось, что-то привело в движение сами камни.
   Подобный расклад мне нисколечко не понравился. Я тут же ускорилась и поспешила вперед... правда вот, бежать мне от всего этого, по большому счету, было некуда! Выход найти по-прежнему не удавалось, а эта странная волна, заставлявшая дрожать валуны, буквально преследовала меня по пятам. Несколько раз они меня даже чуть было не пришибли, но мне каким-то чудом удавалось уклониться и пробежать дальше.
   К сожалению, удача решила, что со мной можно больше не панькаться.
   Все произошло быстро, но от этого было не менее страшно. Я успела услышать лишь злобный хохот, прежде чем начался обвал! Прикрывая голову, я, что есть сил, помчала вперед, в надежде добраться до безопасного места. Но, к сожалению, безопасного места в этой пещере для меня, похоже, не было предусмотрено по умолчанию: сколько бы я не отбегала, обвал преследовал меня по патам! И вот, это случилось, я споткнулась о валявшиеся на полу камни и упала! В тот же миг на меня обрушился град мелких камушков, а минуту спустя от стены откололся большой валун, который безжалостно упал мне на голень!
   Кажется, мне еще никогда в жизни не было так больно. Крича на все горло, я неподвижно лежала на холодном дне - израненная, обессиленная, и не способная сдвинуться с места. Даже моя рыбка уплыла, когда клеточка выпала у меня из рук, и один из падающих камней пробил плетеную решетку.
   Все, что мне оставалось, это заплакать от боли и обиды. Но почему-то я этого не сделала. Наверное, уже просто слез не было. Так что я лишь молча лежала на дне, положив голову на камни, и боялась пошевелиться, чтобы боль в ноге не усилилась.
   Похоже, вот и он, мой конец! Нет, конечно же, некоторое время я еще поживу в таком состоянии. Но надолго ли меня хватит? Не буду строить лишних иллюзий по этому поводу. К тому же, я не могу осмотреть свою ногу и не знаю о полученных ранениях. А что, если у меня серьезные повреждения какой-нибудь вены, и я вскоре умру от потери крови? Такой вариант ведь тоже нельзя исключать.
   Только вот больнее всего мне было не от этого, а от понимания, что я больше не увижу Брайна. Да, пускай это бред. Пускай это безнадежно, и я просто не имею на это права... но мне так хотелось еще хотя-бы раз увидеть его улыбку!
   - ИРА! - внезапно прозвучало откуда-то. В голове, кажется, стоял гул. Возможно, именно из-за него я и не обратила внимания на тусклый свет удильщика, сидящего в плетеной клетке, которую Брайн держал в руках!
   - Что? - растеряно шепнула я, пытаясь понять: я действительно его вижу, или же это просто безумные предсмертные галлюцинации?
   - Ты меня слышишь?! - взволнованно проговорил юноша.
   Подбежав ко мне, он поставил клетку с рыбкой на пол и, не теряя ни минуты, отодвинул валун, высвободив мою ногу!
   Ах ты ж печень трески, как ему удалось это сделать?! Откуда в его теле столько силы? Или, может, я чего-то не знаю?
   - Пожалуйста, ответь! - выдохнул принц, осторожно приподымая меня за плечи.
   - Брайн, я... - слабо шепнула я и замолчала. Сил во мне было совсем немного, потому последние из них я решила потратить на то, чтоб отчаянно прижаться к его груди. Прошла лишь доля секунды, прежде чем я ощутила, как его сильные руки бережно сжали меня в уютных объятиях.
   Эти чувства... пускай они безнадежны, пускай я не имею на них права, и пускай даже мое сердце разрывает невыносимая боль от того, что я никогда не смогу быть весте с Брайном. Но отрицать их, врать самой себе я уже попросту не могу.
  
   4. Большой маленький секрет
   - Ты как? - тихо спросил Брайн, когда я немного успокоилась и пришла в себя.
   - Не знаю, - шепнула я в ответ, не в силах перестать судорожно сжимать его куртку, в которой по-прежнему прятала лицо. К счастью, тела глубоководных жителей были куда крепче человеческих, так что я, не считая мелких ранений от падающих камней, обошлась всего лишь переломом и глубокой раной, которую принц хорошенько перевязал, заодно использовав ножны от своего меча как шину. Но будь я сейчас в своем теле, и даже не сомневаюсь, что моя нога была бы уже всмятку.
   - Нужно выбираться отсюда, - сказал он. - Я понимаю, что тебе будет очень больно, но ты должна потерпеть.
   - Я потерплю, - кивнула я, через силу улыбнувшись.
   Ласково погладив мои волосы, Брайн коснулся губами растрепанной макушки и, прицепив клетку с удильщиком на пояс, взял меня на руки. В тот же миг я едва удержалась от того, чтоб закричать! Но вместо этого стиснула зубы и обошлась напряженным стоном.
   - Прости. Я постараюсь как можно быстрее доставить тебя к Клайку, - прошептал принц, сильнее прижимая меня к себе. - Отправившись на поиски в пещеру, я, несмотря на ее давление, оставлял отметины, по которым мы быстро найдем обратный путь.
   - Как ты нашел меня? - тихо проговорила я, надеясь, что разговор поможет хоть немного отвлечься от боли.
   - Когда ты уплыла на Малыше, работники кальмарьих ангаров послали за мной. Я сразу почуял неладное, а узнав, в каком направлении вы поплыли, и вовсе потерял последние сомнения. Тогда я немедля взял свободного кальмара и, прихватив клетку с рыбешкой, поспешил к этой пещере. Но то, что я нашел тебя в этом лабиринте, все равно чудо. И я очень рад, что это чудо свершилось. Прости, что оставил тебя одну. Мне нужно было лучше за тобой приглядывать
   На это я ничего не ответила, просто потупила взгляд.
   - Знал же, что ты можешь вляпаться в очередную неприятность, - вздохнул Брайн. - Да и понимал, что слова Клайка тебя вряд ли переубедили. Я догадывался, что же именно ты пытаешься вычитать в библиотеке. Но мысль, что ты в одиночку отправишься в это место, да еще и решишься оседлать Малыша, которого так боишься, казалась мне слишком нереальной.
   - Это потому, что я такая трусиха и плакса? - прошептала я.
   - Но ведь сейчас ты не плачешь, - тепло улыбнулся принц.
   Как ни странно, но после того, как появился Брайн, я больше ни разу не слышала этого жуткого голоса. Не знаю, шептал ли он сейчас принцу, но парень был на удивление спокоен. Если только не считать быстрый стук сердца и того, как он отчаянно прижимал меня к себе - будто боялся, что я выскользну из его рук и исчезну, навсегда растворившись во тьме этой пещеры. Интересно, а что же слышал сам Брайн? Что голос говорил ему? Даже не сомневаюсь, что от этого его душу выворачивало наизнанку! Тем не менее, это не помешало ему отыскать меня здесь.
   Когда в конце темного коридора я увидела свет, то решила, что умираю. От осознания этого факта мне стало не на шутку обидно, даже горько. Ведь я мало того, что была так молода, мало того, что мою жизнь украла злобная морская ведьма, а я так и не сумела вернуть свое... Сейчас, в этот момент, меня нес на руках самый замечательный парень на всем белом свете, в которого я была влюблена по самые диковинные уши, и на ответные чувства которого не могла надеяться даже в самых смелых грезах! Но... если я сейчас все равно умру... может я успею, хоть перед смертью, просто...
   - Брайн, - слабо шепнула я, переведя взгляд со света на его встревоженное лицо. - Послушай, есть то, что я должна сказать тебе...
   Как вдруг я осеклась: как раз в этот момент - весьма вовремя, кстати, - принц пересек порог пещеры, и мы оказались у злополучного входа. А в нескольких метрах от нас, глядя большими обеспокоенными (и от того еще более милыми) глазенками, сидел Малыш, на лбу которого ярко светились причудливые узоры! А рядом с ним, рассматривая меня со значительно меньшей озабоченностью, отдыхал и второй кракен - похоже тот самый, на котором Брайн приплыл сюда. Узоры на его "голове" слегка отличались от тех, что у Малыша, но, в общем, были довольно похожи.
   - Ира, что ты хотела сказать? - переспросил Брайн, глядя мне в глаза.
   - Забудь, не важно, - икнула я, в панике отведя взгляд и, для пущей убедительности, театрально откинула голову, страдальчески прикрыв веки. Для усиления эффекта "умирающего лебедя" я хотела было еще и вывалить язык, издав жалостливый хрип, но благоразумно рассудила, что это будет уже слегка перебор.
   Дав второму кальмару команду следовать за нами, Брайн осторожно усадил меня в седло на Малыше и сел позади меня так, чтоб я оказалась в его крепких объятьях, когда он взял в руки уздечку.
   - Потерпи еще капельку, скоро мы будем дома, - заботливо сказал парень, попутно давая команду Малышу.
   Хоть кальмар и пытался плыть мягче, мне все равно было невыносимо больно. Настолько, что я попросту потеряла связь с реальностью и даже не заметила, как мы остановились и Брайн понес меня ко входу во дворец.
   Как ни странно, по пути нам никто не встретился, я лишь заметила издалека несколько стражников, вяло игравших в кости. Неужели уже наступила ночь?
   ...Да, определенно, уже была ночь. Потому что когда Брайн с ноги открыл дверь, как оказалось, ведущую в спальню Клайка, придворный чародей уже спал. Вернее как спал, до этого самого момента!
   - Брайн, какого!.. - раздраженно зарычал мужчина, как вдруг осекся, шокировано пялясь на меня. - Что с ней случилось?! - в панике закричал он.
   - Долгая история, потом расскажу, - напряженно проговорил принц. - Сейчас ей нужна помощь... и, как ты догадываешься, этого не следует разглашать.
   Нахмурив брови, чародей приказал Брайну уложить меня на диванчик в своей гостиной, а сам накинул халат и выскочил куда-то. Вернулся он несколько минут спустя, держа в руках чемоданчик, в котором оказался целый набор разных причудливых штуковин.
   - Выпей, это обезболивающее, - приказал чародей, протягивая мне пузырек с зеленоватой жидкостью, напоминавшей масло.
   Признаюсь, перенести эту жидкость с пузырька в рот под водой было действительно непросто! Но к счастью, она оказалась довольно плотной. Так что, выскользнув из узкого горлышка, вязкой каплей потянулась вниз, и мне нужно было просто подставить под нее рот.
   - А теперь, Брайн, я попрошу тебя выйти в соседнюю комнату, - строго приказал Клайк. - Мне нужно будет обработать раны Иры, и я не хочу смущать ее еще больше твоим присутствием.
   Молча кивнув, принц удалился... а я почувствовала, как заливаюсь краской от простого понимания того, что сейчас Клайк снова увидит меня не совсем одетой! К счастью, чародей вел себя довольно профессионально. Тем не менее, мне равно было невыносимо неловко!
   - Так что с тобой случилось, и почему Брайн принес тебя сразу ко мне, а не в больницу? - спросил Клайк, не дожидаясь конца перевязки и возвращения принца, которого, похоже, собирался подробно допросить. Видимо, чародей просто желал меня отвлечь, чтоб я немного меньше зацикливалась на том, что сейчас лежу перед ним в одном только нижнем белье.
   - Я была в пещере Поющих жемчужин, - ответила я, отведя взгляд.
   На несколько секунд Клайк замер, едва не выпустив из рук смазанный лекарствами компресс на рану.
   - Да ты с ума сошла... - наконец выдохну он.
   - Знаю, - прозвучал мой шепот.
   - Ира, это уже не шутки! Ты понимаешь, что могла погибнуть?
   - Как видите, - печально вздохнула я.
   - Не знаю, что именно и как произошло, но готов поспорить: то, что ты жива и Брайн принес тебя в эту комнату, не иначе как чудо! Теперь-то ты понимаешь, почему Поющие жемчужины так ценятся? Почему не используются чародеями направо и налево, несмотря на всю их силу? Их просто нереально достать из той пещеры! Ты так рисковала своей жизнью, зачем понапрасну подставлять себя под удар? Неужели ты думала, что сумеешь достать ее?! Зачем ты полезла туда, почему просто меня не послушала?!
   - Простите, Клайк, но у меня не было другого выбора, - печально проговорила я, отводя взгляд. - Я... просто не могу здесь оставаться. С каждым днем становится только хуже, и я ничего не могу с этим поделать, - сорвалось шепотом с моих губ. И когда я случайно посмотрела в глаза чародею, мне стало ясно: он все понял.
   - Ох, Ира... - вздохнул мужчина, по-отечески погладив мою голову, и спешно продолжил перевязки.
   Пускай о том, что я была в пещере, не будет знать никто, кроме Брайна и Клайка. Но того, что мне удалось добыть там жемчужину, не узнают и они. Это будет только мой секрет. Поющая жемчужина - единственное, что делает мое возвращение в свое тело возможным, а все мои действия - осмысленными. Если они не будут знать, что у меня есть этот ключ, то и не станут так сильно опасаться того, что я продолжу вынюхивать что-то по крупицам. Все боятся, что в случае снятия печати с воспоминаний Зайлы, я стану ничуть не лучше ее. Так что скажи я сейчас Клайку о Поющей жемчужине, и он отберет ее у меня - якобы для того, чтоб продолжать исследование моей проблемы. Но в действительности после этого я ее попросту никогда больше не увижу. Значит, единственным способом для меня вернуться в свою жизнь будет действовать тайно, скрывая свои настоящие успехи, чтоб никто о них не догадался и, забив тревогу, не связал меня по рукам и ногам. Иначе... иначе я попросту никогда не избавлюсь от своей ноши, которая так тяжело давит на сердце в этом подводном мире.
  

Глава 5

Четвертый танец

   1. Королевские планы
   Благодаря лекарствам Клайка я поправлялась довольно быстро. Тем не менее, все эти две недели, которые ушли на мое лечение, и особенно - на сращивание костей переломанной ноги, - я не вставала с постели. Соответственно, ни с кем, кроме Брайна и Клайка, не виделась. Так что когда я, наконец, пошла на поправку, то первым делом захотела провести немного времени в обществе кого-нибудь, кроме как принца, в которого была безнадежно влюблена, и чародея, знавшего о моих чувствах и бросающего на меня полные сострадания взгляды.
   Как ни странно, но первой, кто пришла мне на ум в списке возможных собеседников, была Кайла. И правда ведь, сестра темной чародейки мне искренне понравилась, да и вообще, думаю, была бы рада поболтать, она ведь постоянно сидела одна-одинешенька! А я обещала к ней наведываться, но из-за того, что столько времени просиживала в библиотеке, до сих пор этого так и не сделала.
   Вот только идти в гости с пустыми руками, да еще и после столь долгой разлуки, я посчитала дурным тоном, потому решила подготовить ей небольшой подарок. И когда Клайк, осмотрев мою ногу, заключил, что мне уже моно ходить, я немедленно отправилась в магазинчик с материалами для рукоделия, где нагребла целую охапку бисера, ракушек и прочих мелочей.
   Но что меня действительно заинтересовало, так это обрывок разговора двух миленьких девушек, с восторгом обсуждавших предстоящий бал, который должны вскоре дать во дворце. И как я поняла, поводом для торжества был какой-то очередной этап в свадебной церемонии принца.
   Естественно, узнав эту новость, я приуныла и, словно по волшебству, опять трансформировалась в рыбу-каплю. Хотя когда мимо меня проплыла последняя, мне показалось, что даже она, по сравнению со мной, напоминала щеночка, перед которым поставили целую миску собачьих лакомств.
   Сделав вывод, что это никуда не годиться, я тут же похлопала себя по щекам, собралась и приказала себе не раскисать. Ведь, в конце-то концов, все должно было идти своим чередом, а мне так вообще не помешает в свое тело вернуться!
   Подбадривая себя такими мыслями и подавив желание вздернуться на щупальцах проплывавшего мимо гигантского осьминога, я вернулась в свою комнату и принялась за рукоделие. Кроме подарка для Кайлы, я решила так же сдержать одно обещание, данное когда-то, а заодно и кое-что сделать.
   По какой-то причине Брайн сегодня, уйдя утром из покоев, до сих пор не возвращался. Так что после ухода Клайка весь день я фактически скучала в одиночестве, и у меня было предостаточно времени на рукоделие! До вечера я сделала все, что хотела, а закончив, повесила себе на шею кулон с ракушкой в центре небольшой композиции из пурпурного бисера. Миленькой, висящей на крепкой цепочке, плотно закрытой голубенькой ракушкой, внутри которой была спрятана Поющая жемчужина. Я рассудила, что лучше всего будет носить ее с собой, но при этом так, чтоб она не потерялась, незаметно выпав из какого-нибудь кармашка, и чтоб никто не мог ее случайно заметить. Вариант с кулончиком показался мне не то чтобы идеальным, но вполне приемлемым.
   И как раз когда я застегнула его на своей шее, послышался звук, с которым двери гостиной открылись. Вскочив с кровати, я выглянула из своей комнаты и увидела Брайна. Вот только принц был мрачнее чернильного облака из того самого осьминога, которое вылетело в меня, когда я ощупывала его щупальца сегодня утром с уже ранее озвученной целью.
   - Привет! Что случилось? - спросила я, робко подойдя к упавшему на диванчик принцу.
   - Опять поспорил с отцом, - вздохнул парень, запрокинув голову.
   - Это касается того бала?
   - Откуда ты о нем узнала? Выходила куда-нибудь?
   - Да, в магазинчик за бисером, и там случайно услышала, - призналась я. - Так что за мероприятие?
   - Еще одна официальная церемония, - бросил Брайн, отводя взгляд. - Торжественный бал в честь моей помолвки, второй этап. Отец просто решил сделать вид, что на церемонии первого поцелуя ничего особенного не произошло, и тихонько перейти к балу, несмотря на шепоты придворных за спиной. Грубо говоря, для меня это что-то вроде последнего шанса изобразить послушного моллюска, по-тихому замять дело и вернуть события в намеченную колею, избежав нарастания скандала. По традиции, я должен станцевать на балу с Милерой ровно четыре танца, при этом, не танцуя больше ни с кем другим.
   - А почему именно четыре? - удивилась я.
   - Потому что по этикету, мужчина не имеет права танцевать на одном балу больше трех танцев с женщиной, если их отношения не имеют официального статуса. Таким образом, Милера фактически будет посвящена в мои без пяти минут жены.
   - Ясно...
   - Я проспорил с отцом весь день, но безрезультатно, - вздохнул парень. - Он просто не желает ничего слушать. Сам бы и женился на Милере, раз так!..
   - Брайн! - оборвала я. А потом, сжав кулаки, добавила. - Не обижай, пожалуйста, Милеру. Ты ведь и сам знаешь, что она не заслужила такого отношения.
   Услышав мои слова, принц замер на несколько секунд, после чего тяжко вздохнул:
   - И то верно. Она, как и я, просто жертва обстоятельств, этих идиотских традиций.
   - Традиций, по которых твой народ жил веками...
   - Угу, - фыркнул Брайн. - А знаешь, по каким еще традициям мой народ жил веками? Примерно двести лет назад у нас была замечательная традиция - бросать на съедение диким кракенам девушек, которых уличили в том, что они лишились невинности до свадьбы. На семьдесят лет дольше в ходу была традиция во всех городах каждый месяц, в третье воскресенье, до полусмерти избивать цепями случайно выбранного простолюдина, чтоб смерды не забывали свое место. Ну, о традиции убивать младенцев, рожденных с темным даром чародея, я тебе уже вроде рассказывал? Видишь, сколько у моего народа было замечательных традиций! И почему же они сейчас не соблюдаются, в то время как все эти брачные заморочки королевской семьи все еще в ходу?
   - Но Милере очень больно от того, что ей приходится терпеть все эти пересуды за спиной, - прошептала я, разглядывая пол так, словно там была начертана карта сокровищ, а рядом еще и расписан рецепт клубничной пирожнки.
   - Если бы только из-за этого... - буркнул принц.
   - В любом случае, не обижай ее, пожалуйста. Она не заслужила того, чтобы срываться на ней. Кстати, чуть не забыла! - бодро проговорила я, лишая Брайна возможности ответить. - Помнишь ты, узнав, что я люблю плести из бисера, попросил сделать что-нибудь для тебя? Ну вот, я тут смастерила тебе одну безделушку. Надеюсь, понравится! - улыбнулась я, протягивая принцу брелок в виде морского конька, сплетенного из серебристого и голубого бисера.
   - Ухты, потрясающая работа! - подскочил принц, то ли неосознанно, то ли умышленно переключая тему разговора. - Ты и вправду мастер!
   - Да что там! Так, хобби, - засмущалась я.
   - Спасибо большое, - улыбнулся Брайн и, приняв поделку из моих рук, тут же прицепил ее к небольшой связке ключей, которую поспешил забросить обратно в карман. - Торжественно клянусь носить его всегда и везде!
   - Да ну тебя! - засмеялась я.
   - Между прочим, я серьезно, - тепло прошептал парень, неожиданно склонившись над моим ухом.
  
   2. Талисманы на удачу
   Когда Кайла, открыв дверь своего дома, увидела на пороге меня, то искренне обрадовалось. А после того, как я протянула ей сплетенный из бисера и ракушек браслет, девушка и вовсе засияла, словно лоб Малыша! Я же, искренне довольная тем, что сумела ее порадовать, прошла в дом и села на мягкий диванчик. Минуту спустя она вернулась, принеся из кухни закуски из креветок, которые, кстати, оказались очень вкусными.
   - Извини, что так долго не заходила. Просто столько всего навалилось... - смущенно проговорила я.
   - Да ничего! - улыбнулась Кайла. - Я понимаю, тебе сейчас непросто. И я очень рада, что ты нашла время забежать ко мне. Тем более что я и сама была очень занята последние недели, из-за предстоящего бала прислали очень много заказов. Только сегодня утром отправила последний наряд.
   - Так ты швея?! - восторженно воскликнула я.
   - Ну да, работаю на одно ателье, шьющее для двора, - кивнула девушка. - Конечно, заказчики не знают, кто работает над их платьями. Мне поступают сразу эскизы и мерки, а я уж шью по ним наряды, которые курьером отправляю в ателье, откуда их и доставляют заказчикам. Благодаря этому я могу работать на дому, а значит, приходится меньше контактировать с людьми, которым я слишком мозолю глаза. Да, я просто ушла от проблем... но мне так проще. Желания и сил бороться с этим уже давно не осталось, так что я решила привыкнуть к одиночеству и приспосабливаться, опираясь на него.
   - А ведь тебе, наверное, было бы куда проще, не начни однажды Зайла развивать свои способности, - задумалась я.
   - Наверное, - пожала плечами Кайла. - Хотя кто знает на самом деле! По крайней мере, над ней самой в детстве постоянно издевались другие дети. Как ни крути, даже если ты не используешь свою силу, ее темная метка на твоей внешности никуда не девается: ты с ней рождаешься, и с нею же умираешь. А дети часто бывают жестоки. Потому не странно, что когда появился тот темный чародей, Зайла повелась на него и начала перенимать искусство морской ведьмы. А еще, если я все правильно поняла... то именно он и стал ее первым мужчиной.
   - Да уж, сначала скажи девушке, что научишь ее колдовать, а потом соблазняй... милая стратегия, однако.
   - После того мы с ней сильно отдалились, - печально вздохнула Кайла. - А когда все поняли, что она развивает свой темный дар, то... Меня тоже не сильно любили сверстники, а тогда и вовсе стали избегать. Даже пара одноклассниц, которые иногда болтали со мной на переменах, отвернулись от меня. С тех пор я всегда была одна, даже не могла мечтать о дружбе или любви. А когда Зайла сыскала славу ужаснейшей ведьмы на всем дне морском, мне осталось лишь одно: поселиться в этом домике на отшибе и придумать, как свести свои социальные контакты к минимуму. Возможно, свались на меня все это внезапно, то я бы и не выдержала. Но к счастью, я жила так всю свою жизнь, с самого девства. Так что одиночество стало для меня чем-то естественным... Ира, ты чего?! - внезапно подскочила Кайла, наконец, вернувшись из омута своих мыслей и заметив, что я реву, словно двенадцатилетняя девочка, впервые посмотревшая "Титаник".
   - Извини, чего-то меня развезло, - всхлипнула я и, чисто интуитивно подскочив к Кайле, обняла ее так, будто это она здесь ревела в три ручья.
   - Тише-тише, - вздохнула девушка, по-матерински погладив мои волосы.
   Шмыгнув носом, я еще раз сжала Кайлу в объятиях и села на свое место.
   - А что случилось с тем чародеем, который обучал Зайлу? - поинтересовалась я, желая как-то переменить русло разговора, пока снова не раскисла.
   - Даже не знаю, - задумалась девушка, почесав тонким пальчиком острый подбородок. - Кажется, они расстались где-то через год. После того он куда-то исчез, наверное покинул город, и я больше ничего о нем не слышала. Такие парни, как он, редко отдают концы раньше времени. Потому, скорее всего, он и сейчас продолжает путешествовать. А ты хотела бы встретиться с ним?
   - Нет уж! - подскочила я, позеленев от одной только мысли, чтоб увидеться лицом-к-лицу с типом, который кувыркался с моим нынешним телом. - Просто спросила! - спешно добавила я. - Да уж, непросто тебе пришлось с сестренкой.
   - И не говори, - вздохнула Кайла. - Тем не менее, я все равно ее очень люблю. Как-никак, она моя родная сестра, мой близнец, мое собственное темное отражение. До того, как она встретилась с тем парнем, мы были очень дружны. По сути, кроме друг друга, для нас никого больше и не было. Даже родители нас недолюбливали из-за той силы, проводником которой для Зайлы я послужила. Когда нам было по три года, мама родила третьего ребенка, нашего младшего брата, и вся родительская забота полностью переключилась на него. А едва нам с сестрой исполнилось восемнадцать, они и вовсе бросили нас. Просто уехали из города, не желая жить поблизости с грозной морской ведьмой. Я даже не знаю, где они обосновались... Ирочка, ну что ж ты! - хлопнула в ладоши Кайла, поняв, что я снова разревелась!
   - Прости, я не хотела! - выдохнула я, всеми силами стараясь перестать напоминать пятилетнюю девочку, которая потерялась в гипермаркете в отделе с бензопилами.
   - А у тебя самой есть братья или сестры? - поспешила сменить тему Кайла.
   - Угу, - всхлипнула я, неуклюже пытаясь взять себя в руки. - Младшая сестричка, Злата.
   - Какое красивое имя! - улыбнулась девушка.
   - Да. Она и сама та еще красавица! - мечтательно кивнула я. - А еще - очень талантливая. Ей всего пятнадцать, но уже столько умеет!
   - И чего же?
   - Петь и танцевать, а еще играть на пианино, - вздохнула я, одновременно приуныв от того, что уже так давно не слышала ее пения. - Злата мечтает стать профессиональной певицей. У нее очень красивый голос, и она с самого детства развивает свой талант. Сколько я ее помню, постоянно ходит на уроки в музыкальную школу, театральные и хореографические студии. Собирается поступать в консерваторию. И я очень рада, что родители поддерживают ее мечту, чем могут. Мы хоть и никогда не были особо богаты, но и не нуждались ни в чем... по крайней мере, последние несколько лет - после того, как родители устроились менеджерами в довольно крупные компании.
   - Наверное, это здорово, когда у тебя есть любящая семья, с которой ты в теплых отношениях, - печально вздохнула девушка.
   - Да, просто замечательно... Я так по всем им скучаю, Кайла! - снова заревела я, растирая кулаками глаза.
   - Горе ты мое... - пожала плечами девушка и, сев рядом, обняла меня, словно малого ребенка.
  
   Я просидела с Кайлой еще парочку часов, болтая, в основном, о тех нарядах, которые она шила за последние дни. После чего, пообещав заходить в гости почаще, вернулась во дворец. Вот только идти сразу в свою комнату мне почему-то не хотелось. Наверное, из-за того, что я боялась лишний раз встретиться с Брайном. Да, именно так. Мы с ним и без того проводили вместе слишком много времени. А я в глубине души понимала, что чем чаще мы будем видеться, тем больнее мне будет видеть, как он танцует с Милерой на балу.
   Так что хоть я и пообещала принцу, что сразу после встречи с Кайлой вернусь обратно в комнату, но все же, решила немного прогуляться по саду. К сожалению, у этого нашелся один весомый минус: сейчас было еще не слишком поздно, потому в саду шаталось немало придворных. Поскольку же все они смотрели на меня, как на кучу помета, ничуть не меньше, чем в первые дни моего пребывания здесь (а может даже и больше), желания гулять у меня заметно поубавилось. Раз за разом натыкаясь на стайки придворных дам, иногда сопровождаемых кавалерами, я собралась поскорее покинуть это место. Как вдруг остановилась, заметив в уютной беседке одиноко сидящую Милеру. Странно, почему она без своей привычной свиты? Я еще понимаю, сидеть в саду одной посреди ночи. Но вот сейчас, в такое время... неужели они со своими "подругами" немного отдалились друг от друга? И не стало ли тому виной происшествие на церемонии?
   Тем не менее, для меня это было только кстати. Так что, сжав кулаки, я подошла к беседке и деликатно заглянула внутрь, встретившись взглядом с удивленной Милерой.
   - Вечер добрый. Можно Вас на минуточку? - робко спросила я.
   - Да, конечно, - растеряно проговорила девушка, неуклюже попытавшись напустить на себя величественную маску.
   - Не подумайте, что я нахалка, или что-то в этом роде... - замялась я. - Но мне бы очень хотелось Вам кое-что подарить.
   - Подарить? - еще больше удивилась Милера.
   - Да, - кивнула я и, запустив руку в маленькую набедренную сумочку, вытащила из нее ожерелье в виде девяти цветочков незабудок, сплетенное из голубого, фиолетового и золотого бисера. - Я сделала его для Вас и была бы очень рада, если бы вы его приняли...
   - Ты сделала это сама? - удивилась девушка.
   - Ну да, - неловко кивнула я. - Конечно, это далеко от Ваших чудесных украшений...
   Кажется, только сейчас до меня дошло, какая же я, черт возьми, дура! Ну, конечно, додумалась дарить такую поделку высокородной даме, которая расхаживает в дивных нарядах и самоцветах! Да еще и той, которая меня, по понятным причинам, недолюбливает! Ничего не скажешь, ума палата.
   Мысленно отругав себя, я уже приготовилась было к тому, что меня грубо пошлют в символическом направлении, а потом отправятся высмеивать с подружками!.. но неожиданно услышала:
   - Спасибо большое, очень красиво.
   Наверное, проплывай где-нибудь рядом какая рыбешка, и она бы обязательно заплыла в мой широко открытый рот, приняв его за пещеру! Чего я уж точно не ожидала, так это мягкой улыбки, с которой Милера взяла ожерелье из моих рук.
   - Рада, что Вам понравилось! - растеряно пискнула я и, ругая саму себя за неуклюжесть, помахала на прощанье и поспешила удалиться, пока чешуя на щеках не перекрасилась в ярко-красный.
   Нырнув в коридоры дворца, я остановилась в самом безлюдном, который нашла по пути, и оперлась рукой на стенку, пытаясь отдышаться и прийти в себя. То, что произошло несколько минут тому назад, казалось мне фантастикой, по сравнению с которой "Властелин колец" - документальный фильм!
   - Ира, все в порядке? - неожиданно услышала я у себя за спиной. И, вскрикнув как курица, которую застали врасплох, неуклюже подскочила и обернулась.
   - Клайк, пожалуйста, не подкрадывайтесь так больше! - выдохнула я, хватаясь обеими руками за сердце.
   - Прости, - виновато вздохнул чародей. - Так у тебя что-то случилось?
   - Да нет, ничего особенного, - отмахнулась я. А потом, подумав пару секунд, проговорила. - Кстати хорошо, что я вас встретила. Как раз хотела вам кое-что отдать, - сообщила я и достала из сумочки брелок в виде плетеного из красного бисера милого осьминожки с большими глазенками.
   - Ухты, какая занятная вещица! - оживился чародей, принимая подарок... как вдруг удивленно замер, округлив глаза не хуже этого самого осьминожки.
   - Что-нибудь не так? - встревожилась я.
   - Просто... не могу понять кое-чего, - замялся Клайк. - Скажи, где ты взяла эту штучку?
   - Сама сделала.
   - Сама?
   - Да, увлекаюсь немного такими поделками...
   - И ты никому ее не давала в руки перед тем, как подарить мне?
   - Нет, конечно... с ней что-то не так?! - испугалась я.
   - Нет-нет, что ты! - успокаивающе замахал руками чародей, видимо опасаясь, что я сейчас от волнения попросту грохнусь в обморок. - Просто это довольно странно.
   - Что именно?
   - То, что эта вещица заряжена как сильный талисман.
   - Какой еще талисман? - удивилась я.
   - Самый, что ни на есть, настоящий, - констатировал Клайк, внимательно рассматривая брелок. - Он заряжен на то, чтобы принести своему владельцу счастье.
   - А-а-а-а, вот оно что! - с облегчением вздохнула я, а в следующий момент шокировано икнула. - Постойте-ка, а как это вообще получилось?!
   - Вот и я не знаю, - вздохнул чародей, почесав макушку. - Да, в твоем теле действительно есть кое-какие остатки силы Зайлы. Только эта сила темной чародейки, и зарядить талисман светлыми чарами она уж точно никак не могла!
   - Как-то это все... странно, - протянула я. Интересно, а с другими моими поделками тоже так получилось?
   Впрочем, не знаю как с ожерельем Милеры и браслетом Кайлы, но на Брайна же никакие чары все равно не действуют! А значит, и этот талисман для него, в любом случае, будет всего лишь безделушкой.
   - Еще как, - согласился Клайк.
   Попрощавшись с чародеем, который, похоже, провалился в состояние легкого когнитивного диссонанса, я направилась в свою комнату, где намеревалась закрыться и не выползать вплоть до завтрашнего дня. Вот только мои планы были слегка нарушены: вопреки ожиданиям, Брайн уже сидел в гостиной, упорно занимаясь решением какой-то странной головоломки.
   - О, привет, - бросил принц, слегка нервно вертя чудаковатую вещицу в руках.
   - Привет. Ты сегодня какой-то сам не свой, - подметила я, наблюдая за такими несвойственными для него напряженными движениями пальцев.
   - Попробуй тут не нервничать, - выдохнул парень, отбросив головоломку в угол диванчика. - Сегодня опять был разговор с отцом касательно предстоящего бала.
   - И что же он сказал такого, ставшего для тебя неприятным сюрпризом? - удивилась я. - Мне казалось, ты уже морально готов ко всему, что он может сообщить.
   - Как оказалось, отец все еще способен меня удивить, - вздохнул Брайн. - Не знаю, что ему в голову взбрело, но он выдвинул кое-какие новые требования касательно предстоящего вечера.
   - Какие же требования?
   - Первое - это запрет для тебя присутствовать на балу, - фыркнул парень.
   - Вот оно как... - проговорила я, на миг потупив взгляд и сжав кулаки. - Ну, тоже мне проблема! - резко засмеялась я, всеми силами стараясь, чтоб мой смех не казался таким уж фальшивым. - В конце концов, не сильно и хотелось! Да и танцую я довольно неважно!..
   А еще мне будет слишком больно смотреть на то, как ты станцуешь с ней эти самые четыре танца.
   - Но знаешь что хуже всего? - выпалил принц, перебив меня. - Отец хочет, как бы это сказать... совместить две церемонии в одной!
   - То есть?..
   - То есть, чтоб в конце четвертого танца я поцеловал Милеру! - прошипел Брайн сквозь стиснутые зубы.
   Я хотела сказать, что ему лучше так и сделать, что это будет отличным решением, и тогда все встанет для всех на свои места!.. вот только язык не повернулся. Просто тело вмиг занемело.
  
   3. Раз, два, три...
   Я совру если скажу, что когда наступил день бала, я не чувствовала себя как Золушка, фея-крестная которой внезапно не явилась, потому что напилась в стельку, села за руль и попалась полиции, когда пыталась протаранить банкомат, показавшийся ей огнедышащим драконом.
   Брайна я сегодня и вовсе не видела. Как и перед той самой провальной церемонией, его с самого утра куда-то увели, чтоб хорошенько навести марафет перед столь важным мероприятием. И поскольку на бал мне путь был заказан, то в следующий раз я увижу его не раньше, чем завтра утром. Уже после четырех танцев и поцелуя с Милерой.
   Ну вот, стоило мне только подумать об этом, и все, что я смогла сделать, это истерично засунуть голову под большую подушку и взвыть, жуя простынь, в то время как мои руки беспорядочно барабанили по матрасу! Я ведь знаю, понимаю, что все идет своим чередом, что мне даже думать нельзя было о своих чувствах к Брайну. Но как же заставить себя перестань, наконец, сходить с ума от своей собственной неконтролируемой глупости?!
   И все же, наверное, я недостаточно крепко прижимала голову подушкой, потому что четко услышала торжественный вой труб из ракушек, возвещавший о начале официальной части бала. В один миг я почувствовала себя так, словно не валялась на временно пожертвованной мне постели, а уселась задницей прямо на действующий вулкан! Моментально вскочив на ноги, я подбежала к окну и выглянула во двор, чтоб рассмотреть яркое освещение, долетавшее от бального зала. А еще - припозднившихся дворян, которые спешили пройти внутрь по дорожке, вымощенной алыми ракушками.
   Ощущения были такие, словно у меня в известной части тела застряло большое шило. Я просто не могла сидеть на месте, нервно металась по комнате, время от времени всплывая вверх. И вот, поймав себя на том, что плаваю над потолком и пялюсь на "люстру", я до боли сжала кулаки и погребла к выходу из покоев.
   Встав по дороге на ноги я, что есть духу, побежала по коридорам в сторону бального зала. К счастью за время, что мне довелось здесь провести, я успела немного изучить основные локации дворца, так что уже не терялась так сильно. Тем не менее, пока я добралась до зала, то случайно заскочила в кладовую, кухню, три туалета и уютную комнатушку, где разодетая придворная дама, валявшаяся на диванчике под симпатичным лакеем, посмотрела на меня с каким-то нехорошим блеском в глазах.
   В конце концов, я сумела добраться до своей цели! Конечно же, о том, чтоб попасть в сам бальный зал, мне даже думать не следовало! Но, к счастью, никто не отменял всяческие изощренные ходы и коридорчики, выводившие на балконы, лесенки, окошки и прочие укромные местечки, с которых прислуга любила подглядывать за празднествами высшего света. На одном таком балкончике я и притаилась. Благо непосредственно прислуга сейчас была слишком занята, чтоб обращать на меня внимание, а я благоразумно замаскировалась, накинув на плечи темный плащ с капюшоном, благодаря которому успешно слилась с окружением.
   Но что самое странное, добежать до бального зала я успела как раз вовремя, чтобы испытать на своей шкуре все прелести, о которых не мог даже мечтать самый извращенный мазохист! Потому что как раз сейчас, как раз в момент, когда я поудобнее устроилась в своем темном уголочке... Там, в самом центре ярко освещенного сотнями люминесцирующих рык бального зала, сошлись две разодетые в дивные наряды фигуры, в которых даже издалека не составляло труда узнать Брайна и Милеру.
   Раздался громогласный голос глашатая, который объявил первый танец. И в следующий миг, вместе с мягким аккордом волшебной мелодии, Брайн галантно взял за руку Милеру и, став в стойку, прижал ее к себе, чтоб закружить в изящном танце. Глядя на молодую пару, все гости поголовно умилялись, испуская растроганные вздохи. Я же задавала себе всего два вопроса:
   Первый - зачем я сюда вообще пришла?
   Второй - не приобщиться ли мне к эмо-культуре, вскрыв себе вены первым попавшимся острым предметом?
   К сожалению, никаких подходящих острых предметов поблизости не обнаружилось, так что мне оставалось только наблюдать. Но ведь... они действительно хорошо смотрятся вместе. Да и для Брайна этот бал - последний шанс по-тихому замять весь этот скандал с церемонией. В конце концов, брак наследника престола это вам не шутки. Ясно, что здесь выберут достойную барышню, а не швырнут принцем в первую попавшуюся поломойку, которая помашет перед носом у всего двора хрустальными туфельками, купленными на eBay. Так что вовсе это и не повод снова размазывать сопли!
   Когда первый танец закончился, Брайн и Милера красиво удалились, и перед моими глазами замелькал целый водоворот чарующих платьев! Их владелицы порхали красиво и изящно - словно шелковые ленты в руках гимнасток. Я смотрела только на них, и всеми силами старалась сконцентрировать на этой картине свое внимание! Вот только перед глазами все равно были лишь Брайн с Милерой. Невольно вспомнились те слова, что голос шептал мне в пещере Поющих жемчужин.
   И тогда я поняла, почему пришла сюда. Я просто... просто должна увидеть это и пережить. А потом принять как факт, поверить, воспринять, наконец, как данность: Брайн принадлежит другой, по праву. Моим же он никогда не будет. И если для того, чтоб осознать это, я должна увидеть, как он станцует с Милерой эти четыре танца, как поцелует ее... то я сделаю это, я вытерплю и пойду дальше к своей единственной верной цели: возвращению на поверхность, в свое тело, которое Зайла захватила ради каких-то загадочных целей. Да, так и будет. Так что и не плачу я вовсе! Ни капельки! Слез нет... в этом месте вода всегда их сразу же смывает.
   Когда объявили второй танец принца и его невесты, я вздрогнула. Как, уже? Может, я просто потеряла счет времени? Впала в состояние глубокой задумчивости, в котором пару часов пролетели для меня совершено незаметно? Впрочем, войти в это же самое состояние во время танца Брайна и Милеры решительно не удавалось - каждая минута наоборот тянулась целую вечность! И когда эта вечность подошла к концу, я вздохнула с облегчением, но в то же время захотела плакать еще сильнее: это был уже второй танец, осталась ровно половина.
   Ну же, крепись, Ира! Сейчас это всего лишь танцы, просто танцы. Самое трудное будет на четвертом.
   Момент, когда пришло время третьего танца Брайна и Милеры, застал меня врасплох как внезапный ураган, налетевший на небеса, лишь минуту тому назад сиявшие ярким солнечным светом. Он так красиво прижимал ее к себе, так легко кружил, что казалось, будто они танцуют на кучевом облаке! Я же чувствовала себя, словно лежу, закопанная в землю, со слитком свинца на ногах. Осталось еще немного, я должна вытерпеть...
   Танец закончился, и принц с невестой снова разошлись, спрятавшись каждый за своей дверью в противоположных концах зала.
   Сердце стучало так сильно и громко, что я ощущала физическую боль от его ударов. Мелодия за мелодией пролетали перед моими глазами парадом ярких нарядов, приближая тот самый роковой миг, когда все закончится. Я должна быть сильной, должна дождаться его и дотерпеть до конца...
   Взглянув на часы, я поняла, что до времени, на которое было оглашено завершение бала, осталось двадцать шесть минут. Каждая мелодия длилась, в среднем, четыре минуты. Значит, закрывающего бал четвертого танца Брайна и Милеры осталось ждать пять мелодий. Всего пять... вернее, уже четыре. А еще через миг, который лопнет, словно мыльный пузырь, мелодий будет уже три...
   Да, так и есть. Я просто слабачка, трусиха и плакса. Потому что все, на что я оказалась способна, это развернуться и, покинув свое убежище, убежать прочь, подальше от бального зала!
   Вихрем пронесшись по коридорам, я покинула дворец и выбежала в сад, который был сейчас совершенно безлюдным. Похоже, все придворные, которые теоретически могли выйти подышать свежим воздухом, сползлись к бальному залу, не желая пропустить главное событие торжества. То самое, от которого я так постыдно сбежала, и теперь просто сидела на скамейке у причудливой статуи, да смотрела на огни, долетавшие с окон дворца.
   Стихла пятая мелодия. И я, сделав глубокий вдох, закрыла глаза. Секунда, другая... и прозвучал первый аккорд шестой, последней.
   - Рад тебя видеть, - неожиданно услышала я за своей спиной и, широко распахнув глаза, замерла.
   1. В соленую бездну!
   Я испуганно смотрела сквозь сомкнувшееся надо мной водяное зеркало и видела себя. Ту себя, с короткими светлыми волосами, большими зелеными глазами и непривычно коварной улыбкой на милом лице. Ту себя, которую я привыкла видеть в зеркале. И этот образ, все так же улыбаясь мне, постепенно исчезал, размывался слоями соленой воды.
   Всего секунду назад я лежала на разогретой полуденным солнцем скале и ласкала ладонью мягкое водяное зеркало. А потом... что же тогда произошло? Не привиделась ли мне та тень, поднимающаяся с морских глубин? Тень, прорвавшаяся сквозь водяное зеркало, чтоб ухватиться мокрыми руками за мой затылок и впиться в мои губы болезненным поцелуем. Может все это - лишь солнечный удар, и я просто тону, видя предсмертные галлюцинации?
   Яркие лучи, пробиваясь сквозь толщу воды золотистыми нитями, почему-то больно обжигали кожу и резали глаза так, что по щекам обязательно потекли бы ручейки слез, не смывай их сразу-же соленая вода. Все вокруг казалось таким невыносимо горячим и болезненно-ярким! Только лишь невидимые глазу нити, тянувшие меня вниз - в самое сердце бездны - дарили ощущение приятной прохлады и совершенно необъяснимого спокойствия.
   Мама, папа, младшая сестренка, любимая бабушка и дорогие сердцу друзья... больше всего на свете я сейчас хотела жить, хотела остаться с ними, или хотя-бы еще раз обнять их. Но океан безапелляционно тянул меня вниз, не выпуская из своих крепких объятий. Он тащил меня на самое дно - темное и холодное, напоминавшее пасть глубинного чудовища, которая безжалостно смыкалась над моей головой.
  

* * *

  
   Просыпаться было очень трудно. Веки словно слиплись, а тело связывало непривычное чувство тяжести. Всех сил, которые мне удалось собрать, хватило лишь на то, чтоб судорожно пошевелить мизинцем. Но прежде чем мне удалось, наконец, открыть глаза, я почувствовала... как кто-то бестактно ткнул в меня пальцем! Примерно так же, как палкой тыкают в валяющееся на трассе животное, чтобы проверить: жива ли еще зверушка, или уже издохла.
   Возмущенная подобным хамским отношением, я, не ожидая сама от себя такой резвости, распахнула веки и села... как оказалось, в кровати. Стоило мне совершить сей жест, как трое неизвестных субъектов довольно необычной внешности немедленно разбежались во все стороны, спрятавшись кто за дверным проемом, кто за старым сундуком, а кто так вообще в куче всякого хлама, гордо возвышавшейся прямо посреди комнаты! Собственно по этой причине я так и не смогла как следует рассмотреть этих подозрительных типов.
   - Ну и кто из вас тыкал в меня пальцем? - обиженно поинтересовалась я, прищурив глаза. Почему-то именно этот нелепый вопрос первым делом пришел мне в голову.
   Несколько секунд субъекты нервно переглядывались, а потом тот, что прятался в куче барахла, предательски указал на парня, выглядывающего из-за сундука.
   - Вы что, в самом деле обижаетесь на меня за это? - растерянно икнул тип, не решаясь вылезти из своего убежища. - Просто все мы очень волновались! Вы так внезапно пропали, а потом появились без сознания...
   - Все в порядке, стража уже идет!.. - неожиданно ворвавшись в комнату, сообщил низенький паренек странного вида. Вот только увидев меня, он моментально стушевался и спрятался за дверным проемом со второй стороны.
   - Стража?! - закричала я, разом вскочив на ноги... и растерялась от ощущения необычной легкости, которое обвило мое тело с ног до головы.
   Кажется, моя паника напугала этих ребят еще больше, чем меня - слова о страже. Тем не менее, это не отменяло того факта, что сама я боялась до чертиков! Особенно когда мельком оглядела комнату, в которой находилась, и отметила странный интерьер. Здесь было довольно темно, большинство мебели оказалось сделано из ракушек и известняка, а под потолком, проливая тусклый свет, вместо люстры висела клетка, в которой плавала диковинная рыба с торчащим изо лба отростком, на конце которого находился светящийся шарик!
   Не желая ни оставаться здесь, ни попасться какой-то страже, которой я зачем-то понадобилась, я, что есть духу, рванула прочь. Вот только двигаться было как-то странно, непривычно, из-за чего каждое мое движение казалось ужасно неуклюжим и нелепым! Как вдруг я, резко дернув ногой во время очередного кривого шага, закричала: от колена и до щиколотки, по внешней стороне ноги, внезапно раскрылся пестрый, отливающий пурпуром бело-голубой плавник! Кода же я в истерике замахала руками, два точно таких же выскочило по внешней стороне рук от запястья до локтя!
   Продолжая разрывать свою глотку испуганным визгом, я рванула, куда глаза глядят, и с удивлением отметила, что с этими плавниками быстро передвигаться намного проще. Но не успела я подумать об этом, как... взлетела! Причем довольно криво, то и дело врезаясь во все на своем пути! Кое-как добравшись до выхода из домика, я резко затормозила, едва не впечатавшись в дверной косяк, и тут снова удивленно выпучила глаза: мои волосы по инерции плавно меня обогнали, вылетев в дверной проем. И тут я, наконец, обратила внимание на то, что они: во-первых, иссиня-черные, во-вторых - не короче, чем до бедер. Но что меня поразило больше всего, так это именно то, как они двигались - так, словно... плыли в воде.
   Замерев на минуту, я опустила взгляд и замерла, разглядывая свои расплывающиеся волосы и легкое синее платье. Чувствуя себя потерянной, я не могла понять: неужели я нахожусь под водой? Но как же я тогда дышу, черт побери?! В панике схватившись за голову, я судорожно провела пальцами по лицу... и, наконец, обратила внимание на свою руку.
   Приглядевшись к коже, я поняла, что она состоит из мелких, едва заметных бледно-лиловых чешуек, слегка переливающихся перламутром! Кораллового цвета ногти были очень крепкими, и, казалось, сделанными из полудрагоценного камня.
   - Вот она! - неожиданно донеслось до меня, и я увидела троих крепких мужчин, быстро плывущих ко мне в полумраке. Разгребая воду сильными руками с такими же плавниками, как и у меня, они стремительно приближались. Я понятия не имела, кто они такие и зачем я им нужна. Единственное, что мне оставалось, это в панике броситься прочь!
   К счастью, второй плавник на ноге, все же, раскрылся, и мне даже удалось немного проплыть по темной воде. Вот только уйти от этих ребят мне, как ни странно, не удалось, и уже через минуту их сильные руки схватили меня, поставив на дно.
   - Попалась! - выдохнул один из стражников.
   Теперь, когда они были рядом, я рассмотрела их немного лучше и сначала обратила внимание на удобную облегающую форменную одежду из крупной матовой чешуи. После - на странные большие уши, напоминающие экзотические раковины морских моллюсков. А потом - на шеи. Сначала я не поверила своим глазам, но когда присмотрелась, сомнений не осталось: на шее каждого из них по бокам раскрывались и закрывались клапаны неприметных жаберных щелей!
   - Объявилась, наконец, - грубо бросил второй стражник, связывая мне руки старой черной цепью, на которую повесил какую-то побрякушку. - Теперь-то она, думаю, объяснит, что за хрень творила.
   - Куда денется, - хохотнул третий стражник, дернув меня за собой...
   И тут я, не выдержав, заревела, словно маленький ребенок, которого мама потеряла посреди людной улицы!
   - Да что здесь вообще происходит?!! - отчаянно закричала я и беспомощно упала на дно, подняв в воде вихрь белых песчинок.
  
   2. Морской король
   Моя истерика стражников, как минимум, удивила. Когда же они убедились, что она искренняя - то и вовсе ввела в ступор! Догадываясь, что что-то явно не так, мужчины растерянно подняли меня со дна и куда-то повели. В конце концов, я оказалась в темной тюремной камере, где меня усадили на жесткий известняковый стул и оставили в одиночестве.
   Понятия не имею, сколько минут, или даже часов прошло, прежде чем за мной пришли и куда-то потащили. К тому времени я, увы, в себя нисколько не пришла. Даже напротив - наверное, только больше испугалась и запуталась. И вот теперь, когда я была полностью уверена, что страшнее мне быть уже не может, меня вывели в роскошный коридор, освещенный десятками плавающих в клетках странных рыбешек - похожих на ту, что я заметила в домике, где очнулась, но только каких-то... более породистых, я бы сказала. В тусклом свете, который вырывался из этих вот "живых фонариков", дивные коридоры сверкали и переливались чарующим калейдоскопом! Когда же я всматривалась в мелкие детали - вроде ракушек, кораллов или сверкающих каменьев - то на мгновенья даже забывала о своем страхе.
   К сожалению, длились эти мгновенья недолго. И последнее такое настигло меня, когда передо мной распахнулись двери огромного тронного зала, в центре которого, на престоле из кораллов и ракушек, восседал величественный мужчина с длинными светлыми волосами, собранными в толстую косу. Его голову венчала массивная корона из ракушек, каменьев и живых диковинных рыбок, которые плавали между ними.
   И вот, когда этот самый миг восторга минул, я снова испуганно заплакала! Тем, что я такая инфантильная плакса, я, конечно, нисколечко не гордилась! Но и поделать с этим, к сожалению, ничего не смогла за все двадцать лет своей жизни.
   - Зайла, прекрати это! - гаркнул мужчина. От его голоса я еще больше испугалась и только сильнее разревелась, растирая глаза кулаками.
   - Ваше величество, с ней что-то не так, - неуверенно проговорил одетый в темно-зеленую мантию молодой мужчина с короткими серебристыми волосами. Неуверенно подплывая ко мне, он с опаской разглядывал меня любопытными серыми глазами, в то время как я только больше пугалась. Ну, почему все это происходит именно со мной?!
   - Мне плевать, что с ней! - строго выпалил Его Величество. - Я хочу знать, что эта чертовка затевала и где пропадала последние дни!
   - И все же, меня она очень и очень настораживает, - задумался тип в мантии. - Вы ведь помните Зайлу: опаснейшую, сильнейшую ведьму во всем океане, против которой единственное спасение - это разработанные мною амулеты, частично блокирующие воздействие ее чар. Но если верить словам стражников, им даже не пришлось защищаться этими амулетами! Она вообще не пыталась атаковать. Даже больше, только и делала, что неуклюже барахталась и испуганно металась, словно зашуганная рыбешка! С ней определенно что-то случилось.
   - Вот пускай она сама нам это и расскажет! - прорычал Его Величество, прожигая меня взглядом. - Зайла, объяснись, что...
   - Никакая я не Зайла! Я Ира! - отчаянно прокричала я, чем, похоже, вызвала минуту растерянного молчания.
  
   Думаю, я не открою Америку через форточку, если скажу, что мне, несмотря на всю непонятность ситуации, никто не поверил! Но вот типу в темно-зеленой мантии, который оказался первым придворным чародеем, им поверить, все-таки, пришлось. Изучив меня какими-то своими методами, он официально сообщил королю, что я действительно не эта Зайла.
   - Что это вообще должно значить?! - шокировано выдохнул король.
   - Не знаю, Ваше Величество, - пожал плечами чародей. - Какие-то остатки силы Зайлы действительно все еще находятся в этом теле, но сейчас в нем уже совершенно другое сознание. И если я все правильно понял, принадлежит это сознание человеку с поверхности.
   - Как это вообще могло случиться?! - напряженно проговорил король.
   - А я откуда знаю?! - всхлипнула я. - Я просто приехала с семьей на море и отдыхала на берегу. Потом в воде появилась какая-то тень, которая быстро вынырнула и схватила меня! После этого я помню только, как проваливалась все глубже, и смотрела на саму себя из-под воды. Очнулась я уже в том домике, и меня почти сразу схватили ваши стражники! Почему я вообще все еще здесь нахожусь?! Я хочу обратно, домой!
   - Кто-нибудь, успокойте эту плаксу, - снисходительно, хоть и порядком раздраженно, бросил король.
   - Плохо дело, - пробормотал чародей. - Похоже, Зайла сумела как-то поменяться с ней телами, притом забрав с собой почти всю колдовскую силу и не оставив для этой девчушки никаких своих воспоминаний. Даже не представляю, зачем она все это провернула, но меня такое очень и очень пугает... Ну, тише ты, - устало вздохнул мужчина и, похоже таки разжалобившись, приобнял меня за плечи. Тотчас расклеившись, я уткнулась носом в зеленую мантию и обняла его, словно маленький испуганный ребенок. Но когда руки чародея заботливо прижали меня к себе, я неожиданно почувствовала облегчение и немного успокоилась. - А еще я даже не представляю, что делать с ней, - добавил он, по-отечески гладя мои волосы. - Пусть даже Зайла оставила это тело, мы не знаем, что и как она будет делать, да и не собирается ли вообще внезапно в него вернуться. Конечно, разумнее всего было бы уничтожить это тело, чтоб разом отсечь такую возможность... - начал было мужчина, но как только я испуганно завопила - сильнее сжал меня в объятьях и добавил: - Но, в конце концов, и эта девушка ни в чем не виновата.
   - Тогда, думаю, имеет смысл понаблюдать за ней, - задумался король. - Мой сын, к счастью, сумеет справиться с Зайлой, если она вдруг захочет вернуться в свое тело.
   - То есть, вы предлагаете перепоручить ее дело принцу? - уточнил чародей.
   - Да. Пускай, во-первых, займется адаптацией этой бедняги, во-вторых, постоянно следит за ней, чтобы, в случае чего, принять необходимые меры.
   - Тогда схожу за принцем, - кивнул мужчина в легкой бурой одежде, которого я запомнила как главного королевского советника.
   Не теряя времени даром, он вышел из зала, ступая по полу с поразительной легкостью, которую я здесь, под водой, все еще никак не могла понять. Каждое мое самостоятельное движение, каждая попытка сделать шаг напоминала что-то вроде эпилептических конвульсий.
   - Успокойся уже, - вздохнул чародей, отведя меня в дальний конец зала и усадив на что-то вроде мягкого диванчика, который почему-то показался мне живым существом. - Вот увидишь, все будет нормально.
   Да какое там нормально! Я каким-то образом оказалась на темном дне океана, вдали от родных и друзей, совершенно одна, еще и в королевстве каких-то непонятных людей-амфибий. И словно последний гвоздь в гроб, никто из них понятия не имеет, как вернуть меня обратно! Да и, похоже, не сильно переживал по этому поводу!
   Мне очень хотелось вывалить все эти эмоции чародею, который, кажется, искренне старался меня успокоить. Но единственным звуком, который я способна была издавать, все еще оставались отчаянные всхлипы. Я... просто хочу обратно!
  
   3. Принц на белом кальмаре
   Некоторое время спустя мне, все же, удалось немного взять себя в руки и перестать, наконец, постыдно размазывать сопли в соленой водице! К сожалению, на большее свершения меня пока что не хватило. Мне по-прежнему было страшно, и я даже представить себе не могла, как лучше действовать во всей этой ситуации. Смириться и буквально плыть по течению, приняв предложение морского короля и придворного чародея? Просто тихонько себе сидеть и надеяться, что так пройдет вся моя оставшаяся жизнь, и не возникнет никакого форс-мажора, который ее оборвет? И тогда, в лучшем случае, я навсегда останусь здесь, больше никогда не увижу друзей и родных, а свою жизнь закончу, судя по всему, в одиночестве, под постоянным надзором? От осознания подобных радужных перспектив мне снова захотелось разреветься, но я сумела сдержать себя.
   Когда в глазах морского короля моя участь, в какой-то мере, решилась, меня вывели из тронного зала во двор и усадили, вместе с чародеем, на коралловой скамейке, застеленной чем-то мягким.
   Что примечательно... пока я, сидя здесь, рассматривала прохожих, то обратила внимание на необычные наряды местных. Похоже, все ткани здесь были сделаны из какого-то странного материала. Он прекрасно чувствовал себя в воде, кажется, длительное время не портился, и при этом выглядел очень красиво, постоянно переливаясь мириадами причудливых оттенков в тусклом свете, излучаемом глубоководными рыбешками и моллюсками! Интересно, что же это могло бы быть? Какой-то особый вид водорослей, которые каким-то образом обрабатывались, и использовался как основа для пряжи?
   Неожиданно мои размышления прервала проходившая мимо девушка, окруженная свитой пестрых кокеток. Не сказала бы, что ее красота была такой уж разящей, скорее такой эффект производили роскошные одеяния и тончайшие украшения, создающие образ сказочной принцессы! И все же, сама барышня тоже была весьма хороша: стройное тело с манящими формами, длинные светло-лиловые волосы, большие пурпурные глаза и более чем смазливое личико.
   Девушка, а вместе с ней и окружавшие ее подруги (по крайней мере, таковыми они мне показались), прошли мимо меня неспешно, бросая косые, даже злобные взгляды. Жемчужина же компании, так вообще посмотрела на меня, мягко говоря, с крайним неодобрением, даже, можно сказать, опасением. Но стоило ей пройти мимо, и девушки вокруг тут же принялись что-то ей коварно щебетать, от чего ее настроение немного улучшилось.
   - Похоже, слухи уже поползли по дворцу, - печально вздохнул чародей, сочувственно похлопав меня по плечу.
   - Местные сплетницы?
   - В какой-то мере, - пожал плечами мужчина. - Это леди Милера, довольно высокородная особа, которая ввиду своей высокородности, была избрана королем невестой принца Брайна. Несколько недель тому назад она прибыла ко двору, чтоб они с принцем получше узнали друг друга. К тому же, традиции обязывают будущую жену кронпринца заранее влиться в придворную жизнь, чтобы к моменту свадьбы она уже полностью была здесь своей, а не зеленой испуганной девчушкой.
   - И ей не нравится то распоряжение, которое дал король касательно меня и принца? - предположила я.
   - Похоже на то, - печально вздохнул чародей. - Как-никак, у предыдущей обладательницы тела, в котором ты сейчас находишься, далеко не лучшая репутация: жуткая морская ведьма, да еще и знатная распутница...
   - ЧТО?!! - взвыла я.
   - Ну, да, - пожал плечами мужчина. - По слухам, у Зайлы было много любовников из числа разных мутных типов...
   - За что мне все это?! - снова не сдержавшись, всхлипнула я.
   - А кто ж знает, - сочувственно проговорил чародей, поглаживая мои дрожащие плечи.
   Эх, стоило мне узнать что-нибудь новое об этом месте, и я снова приуныла! Интересно, сколько еще раз такое будет происходить со мной, особенно в первое время?
   Как вдруг мои печальные размышления прервал резкий звук, с которым морскую воду с силой разрезали длинные щупальца огромного белого кальмара, мчавшегося прямо на нас! Возможно, после всего, произошедшего со мной за последний день, эти слова прозвучат как-то странно, и даже наивно. Но от такого зрелища я насмерть перепугалась и завизжала, словно дитятко, к которому радостно побежал обниматься клоун Пеннивайз из небезызвестной книжечки Стивена Кинга!
   - Тише-тише! - спохватился чародей, строго глядя на кальмара, который ловко опустился на дно в нескольких метрах от нас. - Брайн, неужели хоть сейчас нельзя было без этой показухи?
   - Вечно ты бурчишь, Клайк, - недовольно закатил глаза светловолосый юноша, соскочивший с седла на спине кальмара.
   - Бурчу, потому что вот из-за тебя девочка испугалась! - еще строже выговорил мужчина, поглаживая плечи все еще истерично орущей меня. - Тебя ведь должны были ввести в курс дела?
   - Да-да, было такое, - согласился юноша, подойдя ближе. - Просто как-то не подумалось, что Малыш может ее напугать.
   - В самом деле, кому бы могло в голову прийти, что боевой кракен, при виде которого даже бывалые солдаты в воду гадят, испугает девушку с поверхности, все еще не отошедшую от шока после того, что с ней случилось!
   - Но ведь Малыш совсем ручной! - проговорил парень с невиннейшим видом, поглаживая склизкое пространство, которое условно можно было назвать лбом кальмара.
   - Брайн!
   - Ладно-ладно, виноват! - нелепо заулыбался юноша, почесав затылок. - Так Клайк... когда она, все-таки, перестанет кричать, а?
   - А это ты у нее самой лучше спроси, - напряженно прошипел чародей.
   Даже в моем теперешнем состоянии я поняла, что парень, как минимум, растерян. Несколько секунд он так и стоял, непонимающе пялясь на меня... а потом неожиданно наклонился и, взяв мою руку, пожал ее, непринужденно сказав:
   - Привет, я Брайн! Будем знакомы!
   От неожиданности я замолчала и замерла. Мой рот, минуту назад испуганно оравший, так и остался по-глупому открытым, но из него больше не вырывалось ни единого звука. Все, что я делала, это смотрела на просто одетого, непринужденно держащегося юношу с лучистыми зелеными глазами, аккуратно подстриженными светлыми волосами, расплывавшимися в воде, и мягкими чертами красивого лица. Юношу, который совершенно бесхитростно мне улыбался, легко, дружелюбно и нежно держа меня за руку.
  
   4. Обитель ведьмы
   - Нет-нет-нет! - запротестовала я, в панике отскочив на несколько метров назад. - Я на эту штуку не сяду!
   - Да успокойся ты! Говорю ж, Малыш абсолютно домашний! - засмеялся Брайн, любовно потрепав кальмара по... да, пускай это место будет лбом.
   - Может и домашний, но меня точно как корм воспринимает!
   - Меня ж не сожрал до сих пор, - пожал плечами принц. - Ладно уж, не бойся! Он правда хороший.
   Видимо желая подтвердить слова Брайна, кальмар дружелюбно хлопнул меня щупальцем по плечу... по крайней мере, мне бы очень хотелось верить, что действительно дружелюбно хлопнул, а не проверял, где мясо нежнее.
   - Вот видишь, ты ему понравилась! - еще шире заулыбался принц, шлепком по лопаткам подтолкнув меня к своему "питомцу".
   - Ага, так понравилась, что прям без приправ сжует.
   - Ладно тебе! Малыш куда добрее и дружелюбнее большинства местных жителей, - вздохнул принц с весьма ощутимым цинизмом... и, вспомнив весь сегодняшний день, я поняла, что он, наверное, не так и далек от истины! По крайней мере, этот кальмар действительно казался куда милее и тех типов, которых я застала при пробуждении, и стражников, и короля, и уж тем более стайки придворных дам. Не считая принца, который пока что производил довольно хорошее впечатление, дружелюбнее кальмара на данный момент казался только Клайк.
   И все же, сесть верхом на эту тентаклю я все равно никак не решалась.
   - Ну, чего ж ты такая трусиха?! - захохотал Брайн, и совершенно неожиданно меня подхватил! А потом, игнорируя все мои истеричные протесты, посадил в седло на спине кальмара! Оказавшись там, я оцепенела от страха. И единственное, что я смогла сделать, это вцепиться в принца мертвой хваткой, как только он сам уселся впереди меня.
   - Так что, поплыли? - улыбнулся Брайн, слегка стукнув ладонью по лобешнику кальмара. И в тот же миг на нем, словно фары, загорелись яркие узоры, пролившие причудливый свет в подводную тьму!
   - Слушай, Брайн, а куда мы вообще плывем? - наконец сообразила поинтересоваться я.
   - Конечно же, к дому Зайлы, - сообщи принц и легко хлопнул поводьями по склизкой шкурке кальмара, после чего тот взметнулся вверх и стрелой помчался вдоль морского дна! Ощущения, признаюсь, были такие, что я просто чудом не грохнулась в обморок! И в то же время, во всем этом было что-то действительно волшебное... хоть я все равно ни на миг не могла перестать бояться!
   - А... зачем? - через силу пискнула я, уткнувшись носом в спину принца и едва ли не сросшись с его курткой.
   - Ну, ведь нужно же осмотреть место происшествия, - непринужденно пожал плечами принц. Так, как будто не сидел сейчас верхом на кальмаре, мчавшемся вдоль морского дна! - К тому же, должна же ты где-то поселиться. И пока этот вопрос не решиться, ты, думаю, некоторое время поживешь в доме Зайлы... если, конечно, мы не обнаружим там чего-то совсем уж опасного.
   - А что, никаких других вариантов нет? - пропищала я на уровне ультразвука. Конечно, я понимала, что бегать вокруг меня никто здесь не будет, и все же, жить в доме той ведьмы, из-за которой я и влипла в эту историю, и которую боялись все местные...
   - Пока что нет, но я постараюсь разобраться со всем поскорее, - честно пообещал принц. - А до того буду приглядывать за тобой. По сути, тебя мне поручили как официальное задание от короля, так что от меня ты теперь вряд ли отделаешься!
   - Слушай, я вот чего не пойму... - пробормотала я, решившись на миг взглянуть на проносящиеся мимо пейзажи... а потом снова спрятав лицо в куртке принца. - Если все так сильно этой Зайлы бояться, то почему меня поручили именно тебе? Или король вообще не переживает за жизнь кронпринца?
   - Просто в моем случае, поводов для опасения на порядок меньше, чем с кем-либо другим.
   - То есть?
   - Я, своего рода, феномен. Меня вообще не берут никакие чары - ни темные, ни светлые. Такие, как я, рождаются очень редко. С одной стороны, это можно считать даром, потому что мне можно не бояться проклятий и прочих дряней. Но вот с другой стороны, никакие целительные, усиливающие или вспомогательные заклятия на меня тоже не подействуют. Тем не менее, когда дело касается темных чародеев, парни вроде меня незаменимы! И наличие такого субъекта особенно актуально в крупном подводном городе, рядом с которым обитала морская ведьма.
   - А откуда эта Зайла здесь вообще взялась? - поинтересовалась я, не отрывая лица от спины Брайна.
   - Оттуда-же, откуда и все морские люди, наделенные колдовской силой, - пояснил парень. - Когда на свет появляется двойня, один из детей обладает либо колдовским даром, либо неуязвимостью для чар - как я. В случае с Зайлой дар был темным, и при этом невероятно сильным. Обычно в таких случаях ребенка просто воспитывают должным образом - так, чтоб у него не возникало желания когда-либо обучаться ему и прибегать к использованию. Но, к сожалению, это не всегда срабатывает. Часто уже обученные темные чародеи выслеживают таких детей и учат их пользоваться своей силой тайком ото всех. Они просто подлавливают момент, ищут червоточинку - то, за что можно зацепиться, чтоб склонить ребенка на скользкую дорожку. А потом, поняв свою силу, поняв, что применяя дар, можно получить желаемое, или отомстить обидчику, стает очень трудно остановиться. Изменения в ребенке редко удается заметить вовремя, и когда это обычно происходит, сделать что-нибудь уже слишком поздно. Чародей к тому времени способен не только пользоваться своей силой, но и защитить себя с ее помощью. Раньше детей с темным даром попросту убивали в младенчестве, но те варварские времена давно прошли. Хотя трудно сказать, выиграли ли мы, или проиграли от своего гуманизма.
   - И то верно, - задумалась я, на миг даже забыв о нашей безумной поездке. - А что же с сестрой этой Зайлы?
   - Она самая обычная девушка, которая живет на отшибе в другом конце города, - ответил принц, мастерски завернув поводья, и направив кальмара направо. - У нее то же лицо, что и у сестры, только расцветка другая - унаследованная от родителей и нетронутая чарами в утробе. И потому ее лица тоже не желают видеть, хоть Кайла, по слухам, довольно приятная девушка. Вроде как она действительно любит свою сестру, хоть и не одобряет выбранный ею путь.
   - Понятно, - прошептала я, а потом, собравшись с духом, таки решилась спросить: - Слушай, Брайн, а у тебя тогда, получается, тоже есть брат-близнец?
   - Не совсем, - как-то холодно проговорил принц, остановив кальмара и спрыгнув с седла на песчаное дно. - В двойнях, наделенных даром, один ребенок - это отражение другого. Своего рода проводник, при рождении передающий ему силу, которой сам лишен. Когда же рождается двойня, в которой один из детей неуязвим для чар, второй появляется на свет мертвым. По сути, его жизнь и становится тем самым щитом, благодаря которому никакая магия не может пробиться ко второму близнецу.
   - Извини, - деликатно прошептала я, потупив взгляд. Смотреть на Брайна, так внезапно помрачневшего, оказалось очень тяжело.
   - Да ничего, - натянуто улыбнулся принц, помогая мне слезть с кальмара. - Ну, давай сходим посмотрим, что там твориться в доме самой грозной морской ведьмы! - добавил он и, подхватив меня под руку, повел ко входу в уже знакомый домик.
   После того, как я покинула его, здесь, в общем, ничего и не изменилось - скорее всего, никто просто не решился передвинуть в нем хотя-бы ракушку.
   Некоторое время я просто наблюдала за Брайном, который внимательно осматривал каждую из трех комнатушек, после чего села на диванчик в небольшой гостиной и устало на него облокотилась. Почему-то именно сейчас я почувствовала сильную слабость.
   - Кажется, на первый взгляд здесь безопасно! - сообщил принц, выйдя ко мне. Услышав его голос, я вздрогнула, выпорхнув из легкой дремоты, и растерянно заморгала. - Ладно, иди в спальню и отдохни немного, - вздохнул парень, потрепав меня по макушке. - Закрой двери перед тем, как ложиться. Если ты проголодалась, то в чулане я нашел немного съестного. Не уверен, что ты сразу смекнешь, как да что в нашей кухне. Но с голоду вроде помереть не должна! Я попробую кое-что разузнать и вернусь к утру. Справишься сама до того?
   - Постараюсь, - неуверенно пробормотала я, пялясь в пол.
   - Не раскисай! Вот увидишь, все наладиться! - тепло улыбнулся Брайн, похлопав меня по плечу, прежде чем покинуть домик и снова оседлать своего кальмара.
   Проводив его взглядом, я незамедлительно последовала его совету и заперла дверь. А потом нашла-таки чулан, в котором лежала сеточка с моллюсками, клетка с двумя крабами, плетеная крытая корзина с тремя рыбешками и банка с какими-то водорослями. Вот только... это все что, нужно есть сырым, или как-то готовить? А если готовить, то как вообще?
   Рассудив, что при таких обстоятельствах безопаснее всего будет сжевать водоросли, я взяла каменную вилку и рискнула бросить себе их в рот. На вкус оказалось вполне неплохо, и скоро в банке не осталось даже кусочка! Сказать, чтоб я так уж набила брюхо, как-то не получалось, но теперь однозначно было немного лучше.
   Рассудив, что все остальное следует оставить завтрашнему дню, я прошла в спальню и улеглась на уже знакомую мне кровать прямо в том же платье, что было на мне весь день. Хоть обычно я и спала только в пижаме, но сил искать что-нибудь переодеться у меня уже попросту не было... да и как-то я побоялась самостоятельно рыться в вещах грозной морской ведьмы.
   Как только я укрылась теплым и приятным на ощупь одеялом, сон моментально захватил меня, и я с удовольствием в него провалилась.
   - Да, конечно, - растеряно проговорила девушка, неуклюже попытавшись напустить на себя величественную маску.
   - Не подумайте, что я нахалка, или что-то в этом роде... - замялась я. - Но мне бы очень хотелось Вам кое-что подарить.
   - Подарить? - еще больше удивилась Милера.
   - Да, - кивнула я и, запустив руку в маленькую набедренную сумочку, вытащила из нее ожерелье в виде девяти цветочков незабудок, сплетенное из голубого, фиолетового и золотого бисера. - Я сделала его для Вас и была бы очень рада, если бы вы его приняли...
   - Ты сделала это сама? - удивилась девушка.
   - Ну да, - неловко кивнула я. - Конечно, это далеко от Ваших чудесных украшений...
   Кажется, только сейчас до меня дошло, какая же я, черт возьми, дура! Ну, конечно, додумалась дарить такую поделку высокородной даме, которая расхаживает в дивных нарядах и самоцветах! Да еще и той, которая меня, по понятным причинам, недолюбливает! Ничего не скажешь, ума палата.
   Мысленно отругав себя, я уже приготовилась было к тому, что меня грубо пошлют в символическом направлении, а потом отправятся высмеивать с подружками!.. но неожиданно услышала:
   - Спасибо большое, очень красиво.
   Наверное, проплывай где-нибудь рядом какая рыбешка, и она бы обязательно заплыла в мой широко открытый рот, приняв его за пещеру! Чего я уж точно не ожидала, так это мягкой улыбки, с которой Милера взяла ожерелье из моих рук.
   - Рада, что Вам понравилось! - растеряно пискнула я и, ругая саму себя за неуклюжесть, помахала на прощанье и поспешила удалиться, пока чешуя на щеках не перекрасилась в ярко-красный.
   Нырнув в коридоры дворца, я остановилась в самом безлюдном, который нашла по пути, и оперлась рукой на стенку, пытаясь отдышаться и прийти в себя. То, что произошло несколько минут тому назад, казалось мне фантастикой, по сравнению с которой "Властелин колец" - документальный фильм!
   - Ира, все в порядке? - неожиданно услышала я у себя за спиной. И, вскрикнув как курица, которую застали врасплох, неуклюже подскочила и обернулась.
   - Клайк, пожалуйста, не подкрадывайтесь так больше! - выдохнула я, хватаясь обеими руками за сердце.
   - Прости, - виновато вздохнул чародей. - Так у тебя что-то случилось?
   - Да нет, ничего особенного, - отмахнулась я. А потом, подумав пару секунд, проговорила. - Кстати хорошо, что я вас встретила. Как раз хотела вам кое-что отдать, - сообщила я и достала из сумочки брелок в виде плетеного из красного бисера милого осьминожки с большими глазенками.
   - Ухты, какая занятная вещица! - оживился чародей, принимая подарок... как вдруг удивленно замер, округлив глаза не хуже этого самого осьминожки.
   - Что-нибудь не так? - встревожилась я.
   - Просто... не могу понять кое-чего, - замялся Клайк. - Скажи, где ты взяла эту штучку?
   - Сама сделала.
   - Сама?
   - Да, увлекаюсь немного такими поделками...
   - И ты никому ее не давала в руки перед тем, как подарить мне?
   - Нет, конечно... с ней что-то не так?! - испугалась я.
   - Нет-нет, что ты! - успокаивающе замахал руками чародей, видимо опасаясь, что я сейчас от волнения попросту грохнусь в обморок. - Просто это довольно странно.
   - Что именно?
   - То, что эта вещица заряжена как сильный талисман.
   - Какой еще талисман? - удивилась я.
   - Самый, что ни на есть, настоящий, - констатировал Клайк, внимательно рассматривая брелок. - Он заряжен на то, чтобы принести своему владельцу счастье.
   - А-а-а-а, вот оно что! - с облегчением вздохнула я, а в следующий момент шокировано икнула. - Постойте-ка, а как это вообще получилось?!
   - Вот и я не знаю, - вздохнул чародей, почесав макушку. - Да, в твоем теле действительно есть кое-какие остатки силы Зайлы. Только эта сила темной чародейки, и зарядить талисман светлыми чарами она уж точно никак не могла!
   - Как-то это все... странно, - протянула я. Интересно, а с другими моими поделками тоже так получилось?
   Впрочем, не знаю как с ожерельем Милеры и браслетом Кайлы, но на Брайна же никакие чары все равно не действуют! А значит, и этот талисман для него, в любом случае, будет всего лишь безделушкой.
   - Еще как, - согласился Клайк.
   Попрощавшись с чародеем, который, похоже, провалился в состояние легкого когнитивного диссонанса, я направилась в свою комнату, где намеревалась закрыться и не выползать вплоть до завтрашнего дня. Вот только мои планы были слегка нарушены: вопреки ожиданиям, Брайн уже сидел в гостиной, упорно занимаясь решением какой-то странной головоломки.
   - О, привет, - бросил принц, слегка нервно вертя чудаковатую вещицу в руках.
   - Привет. Ты сегодня какой-то сам не свой, - подметила я, наблюдая за такими несвойственными для него напряженными движениями пальцев.
   - Попробуй тут не нервничать, - выдохнул парень, отбросив головоломку в угол диванчика. - Сегодня опять был разговор с отцом касательно предстоящего бала.
   - И что же он сказал такого, ставшего для тебя неприятным сюрпризом? - удивилась я. - Мне казалось, ты уже морально готов ко всему, что он может сообщить.
   - Как оказалось, отец все еще способен меня удивить, - вздохнул Брайн. - Не знаю, что ему в голову взбрело, но он выдвинул кое-какие новые требования касательно предстоящего вечера.
   - Какие же требования?
   - Первое - это запрет для тебя присутствовать на балу, - фыркнул парень.
   - Вот оно как... - проговорила я, на миг потупив взгляд и сжав кулаки. - Ну, тоже мне проблема! - резко засмеялась я, всеми силами стараясь, чтоб мой смех не казался таким уж фальшивым. - В конце концов, не сильно и хотелось! Да и танцую я довольно неважно!..
   А еще мне будет слишком больно смотреть на то, как ты станцуешь с ней эти самые четыре танца.
   - Но знаешь что хуже всего? - выпалил принц, перебив меня. - Отец хочет, как бы это сказать... совместить две церемонии в одной!
   - То есть?..
   - То есть, чтоб в конце четвертого танца я поцеловал Милеру! - прошипел Брайн сквозь стиснутые зубы.
   Я хотела сказать, что ему лучше так и сделать, что это будет отличным решением, и тогда все встанет для всех на свои места!.. вот только язык не повернулся. Просто тело вмиг занемело.
  
   3. Раз, два, три...
   Я совру если скажу, что когда наступил день бала, я не чувствовала себя как Золушка, фея-крестная которой внезапно не явилась, потому что напилась в стельку, села за руль и попалась полиции, когда пыталась протаранить банкомат, показавшийся ей огнедышащим драконом.
   Брайна я сегодня и вовсе не видела. Как и перед той самой провальной церемонией, его с самого утра куда-то увели, чтоб хорошенько навести марафет перед столь важным мероприятием. И поскольку на бал мне путь был заказан, то в следующий раз я увижу его не раньше, чем завтра утром. Уже после четырех танцев и поцелуя с Милерой.
   Ну вот, стоило мне только подумать об этом, и все, что я смогла сделать, это истерично засунуть голову под большую подушку и взвыть, жуя простынь, в то время как мои руки беспорядочно барабанили по матрасу! Я ведь знаю, понимаю, что все идет своим чередом, что мне даже думать нельзя было о своих чувствах к Брайну. Но как же заставить себя перестань, наконец, сходить с ума от своей собственной неконтролируемой глупости?!
   И все же, наверное, я недостаточно крепко прижимала голову подушкой, потому что четко услышала торжественный вой труб из ракушек, возвещавший о начале официальной части бала. В один миг я почувствовала себя так, словно не валялась на временно пожертвованной мне постели, а уселась задницей прямо на действующий вулкан! Моментально вскочив на ноги, я подбежала к окну и выглянула во двор, чтоб рассмотреть яркое освещение, долетавшее от бального зала. А еще - припозднившихся дворян, которые спешили пройти внутрь по дорожке, вымощенной алыми ракушками.
   Ощущения были такие, словно у меня в известной части тела застряло большое шило. Я просто не могла сидеть на месте, нервно металась по комнате, время от времени всплывая вверх. И вот, поймав себя на том, что плаваю над потолком и пялюсь на "люстру", я до боли сжала кулаки и погребла к выходу из покоев.
   Встав по дороге на ноги я, что есть духу, побежала по коридорам в сторону бального зала. К счастью за время, что мне довелось здесь провести, я успела немного изучить основные локации дворца, так что уже не терялась так сильно. Тем не менее, пока я добралась до зала, то случайно заскочила в кладовую, кухню, три туалета и уютную комнатушку, где разодетая придворная дама, валявшаяся на диванчике под симпатичным лакеем, посмотрела на меня с каким-то нехорошим блеском в глазах.
   В конце концов, я сумела добраться до своей цели! Конечно же, о том, чтоб попасть в сам бальный зал, мне даже думать не следовало! Но, к счастью, никто не отменял всяческие изощренные ходы и коридорчики, выводившие на балконы, лесенки, окошки и прочие укромные местечки, с которых прислуга любила подглядывать за празднествами высшего света. На одном таком балкончике я и притаилась. Благо непосредственно прислуга сейчас была слишком занята, чтоб обращать на меня внимание, а я благоразумно замаскировалась, накинув на плечи темный плащ с капюшоном, благодаря которому успешно слилась с окружением.
   Но что самое странное, добежать до бального зала я успела как раз вовремя, чтобы испытать на своей шкуре все прелести, о которых не мог даже мечтать самый извращенный мазохист! Потому что как раз сейчас, как раз в момент, когда я поудобнее устроилась в своем темном уголочке... Там, в самом центре ярко освещенного сотнями люминесцирующих рык бального зала, сошлись две разодетые в дивные наряды фигуры, в которых даже издалека не составляло труда узнать Брайна и Милеру.
   Раздался громогласный голос глашатая, который объявил первый танец. И в следующий миг, вместе с мягким аккордом волшебной мелодии, Брайн галантно взял за руку Милеру и, став в стойку, прижал ее к себе, чтоб закружить в изящном танце. Глядя на молодую пару, все гости поголовно умилялись, испуская растроганные вздохи. Я же задавала себе всего два вопроса:
   Первый - зачем я сюда вообще пришла?
   Второй - не приобщиться ли мне к эмо-культуре, вскрыв себе вены первым попавшимся острым предметом?
   К сожалению, никаких подходящих острых предметов поблизости не обнаружилось, так что мне оставалось только наблюдать. Но ведь... они действительно хорошо смотрятся вместе. Да и для Брайна этот бал - последний шанс по-тихому замять весь этот скандал с церемонией. В конце концов, брак наследника престола это вам не шутки. Ясно, что здесь выберут достойную барышню, а не швырнут принцем в первую попавшуюся поломойку, которая помашет перед носом у всего двора хрустальными туфельками, купленными на eBay. Так что вовсе это и не повод снова размазывать сопли!
   Когда первый танец закончился, Брайн и Милера красиво удалились, и перед моими глазами замелькал целый водоворот чарующих платьев! Их владелицы порхали красиво и изящно - словно шелковые ленты в руках гимнасток. Я смотрела только на них, и всеми силами старалась сконцентрировать на этой картине свое внимание! Вот только перед глазами все равно были лишь Брайн с Милерой. Невольно вспомнились те слова, что голос шептал мне в пещере Поющих жемчужин.
   И тогда я поняла, почему пришла сюда. Я просто... просто должна увидеть это и пережить. А потом принять как факт, поверить, воспринять, наконец, как данность: Брайн принадлежит другой, по праву. Моим же он никогда не будет. И если для того, чтоб осознать это, я должна увидеть, как он станцует с Милерой эти четыре танца, как поцелует ее... то я сделаю это, я вытерплю и пойду дальше к своей единственной верной цели: возвращению на поверхность, в свое тело, которое Зайла захватила ради каких-то загадочных целей. Да, так и будет. Так что и не плачу я вовсе! Ни капельки! Слез нет... в этом месте вода всегда их сразу же смывает.
   Когда объявили второй танец принца и его невесты, я вздрогнула. Как, уже? Может, я просто потеряла счет времени? Впала в состояние глубокой задумчивости, в котором пару часов пролетели для меня совершено незаметно? Впрочем, войти в это же самое состояние во время танца Брайна и Милеры решительно не удавалось - каждая минута наоборот тянулась целую вечность! И когда эта вечность подошла к концу, я вздохнула с облегчением, но в то же время захотела плакать еще сильнее: это был уже второй танец, осталась ровно половина.
   Ну же, крепись, Ира! Сейчас это всего лишь танцы, просто танцы. Самое трудное будет на четвертом.
   Момент, когда пришло время третьего танца Брайна и Милеры, застал меня врасплох как внезапный ураган, налетевший на небеса, лишь минуту тому назад сиявшие ярким солнечным светом. Он так красиво прижимал ее к себе, так легко кружил, что казалось, будто они танцуют на кучевом облаке! Я же чувствовала себя, словно лежу, закопанная в землю, со слитком свинца на ногах. Осталось еще немного, я должна вытерпеть...
   Танец закончился, и принц с невестой снова разошлись, спрятавшись каждый за своей дверью в противоположных концах зала.
   Сердце стучало так сильно и громко, что я ощущала физическую боль от его ударов. Мелодия за мелодией пролетали перед моими глазами парадом ярких нарядов, приближая тот самый роковой миг, когда все закончится. Я должна быть сильной, должна дождаться его и дотерпеть до конца...
   Взглянув на часы, я поняла, что до времени, на которое было оглашено завершение бала, осталось двадцать шесть минут. Каждая мелодия длилась, в среднем, четыре минуты. Значит, закрывающего бал четвертого танца Брайна и Милеры осталось ждать пять мелодий. Всего пять... вернее, уже четыре. А еще через миг, который лопнет, словно мыльный пузырь, мелодий будет уже три...
   Да, так и есть. Я просто слабачка, трусиха и плакса. Потому что все, на что я оказалась способна, это развернуться и, покинув свое убежище, убежать прочь, подальше от бального зала!
   Вихрем пронесшись по коридорам, я покинула дворец и выбежала в сад, который был сейчас совершенно безлюдным. Похоже, все придворные, которые теоретически могли выйти подышать свежим воздухом, сползлись к бальному залу, не желая пропустить главное событие торжества. То самое, от которого я так постыдно сбежала, и теперь просто сидела на скамейке у причудливой статуи, да смотрела на огни, долетавшие с окон дворца.
   Стихла пятая мелодия. И я, сделав глубокий вдох, закрыла глаза. Секунда, другая... и прозвучал первый аккорд шестой, последней.
   - Рад тебя видеть, - неожиданно услышала я за своей спиной и, широко распахнув глаза, замерла.
  
  
  

Книга вышла в серии "Руны любви", издательство АСТ!

1. В соленую бездну!
   Я испуганно смотрела сквозь сомкнувшееся надо мной водяное зеркало и видела себя. Ту себя, с короткими светлыми волосами, большими зелеными глазами и непривычно коварной улыбкой на милом лице. Ту себя, которую я привыкла видеть в зеркале. И этот образ, все так же улыбаясь мне, постепенно исчезал, размывался слоями соленой воды.
   Всего секунду назад я лежала на разогретой полуденным солнцем скале и ласкала ладонью мягкое водяное зеркало. А потом... что же тогда произошло? Не привиделась ли мне та тень, поднимающаяся с морских глубин? Тень, прорвавшаяся сквозь водяное зеркало, чтоб ухватиться мокрыми руками за мой затылок и впиться в мои губы болезненным поцелуем. Может все это - лишь солнечный удар, и я просто тону, видя предсмертные галлюцинации?
   Яркие лучи, пробиваясь сквозь толщу воды золотистыми нитями, почему-то больно обжигали кожу и резали глаза так, что по щекам обязательно потекли бы ручейки слез, не смывай их сразу-же соленая вода. Все вокруг казалось таким невыносимо горячим и болезненно-ярким! Только лишь невидимые глазу нити, тянувшие меня вниз - в самое сердце бездны - дарили ощущение приятной прохлады и совершенно необъяснимого спокойствия.
   Мама, папа, младшая сестренка, любимая бабушка и дорогие сердцу друзья... больше всего на свете я сейчас хотела жить, хотела остаться с ними, или хотя-бы еще раз обнять их. Но океан безапелляционно тянул меня вниз, не выпуская из своих крепких объятий. Он тащил меня на самое дно - темное и холодное, напоминавшее пасть глубинного чудовища, которая безжалостно смыкалась над моей головой.
  

* * *

  
   Просыпаться было очень трудно. Веки словно слиплись, а тело связывало непривычное чувство тяжести. Всех сил, которые мне удалось собрать, хватило лишь на то, чтоб судорожно пошевелить мизинцем. Но прежде чем мне удалось, наконец, открыть глаза, я почувствовала... как кто-то бестактно ткнул в меня пальцем! Примерно так же, как палкой тыкают в валяющееся на трассе животное, чтобы проверить: жива ли еще зверушка, или уже издохла.
   Возмущенная подобным хамским отношением, я, не ожидая сама от себя такой резвости, распахнула веки и села... как оказалось, в кровати. Стоило мне совершить сей жест, как трое неизвестных субъектов довольно необычной внешности немедленно разбежались во все стороны, спрятавшись кто за дверным проемом, кто за старым сундуком, а кто так вообще в куче всякого хлама, гордо возвышавшейся прямо посреди комнаты! Собственно по этой причине я так и не смогла как следует рассмотреть этих подозрительных типов.
   - Ну и кто из вас тыкал в меня пальцем? - обиженно поинтересовалась я, прищурив глаза. Почему-то именно этот нелепый вопрос первым делом пришел мне в голову.
   Несколько секунд субъекты нервно переглядывались, а потом тот, что прятался в куче барахла, предательски указал на парня, выглядывающего из-за сундука.
   - Вы что, в самом деле обижаетесь на меня за это? - растерянно икнул тип, не решаясь вылезти из своего убежища. - Просто все мы очень волновались! Вы так внезапно пропали, а потом появились без сознания...
   - Все в порядке, стража уже идет!.. - неожиданно ворвавшись в комнату, сообщил низенький паренек странного вида. Вот только увидев меня, он моментально стушевался и спрятался за дверным проемом со второй стороны.
   - Стража?! - закричала я, разом вскочив на ноги... и растерялась от ощущения необычной легкости, которое обвило мое тело с ног до головы.
   Кажется, моя паника напугала этих ребят еще больше, чем меня - слова о страже. Тем не менее, это не отменяло того факта, что сама я боялась до чертиков! Особенно когда мельком оглядела комнату, в которой находилась, и отметила странный интерьер. Здесь было довольно темно, большинство мебели оказалось сделано из ракушек и известняка, а под потолком, проливая тусклый свет, вместо люстры висела клетка, в которой плавала диковинная рыба с торчащим изо лба отростком, на конце которого находился светящийся шарик!
   Не желая ни оставаться здесь, ни попасться какой-то страже, которой я зачем-то понадобилась, я, что есть духу, рванула прочь. Вот только двигаться было как-то странно, непривычно, из-за чего каждое мое движение казалось ужасно неуклюжим и нелепым! Как вдруг я, резко дернув ногой во время очередного кривого шага, закричала: от колена и до щиколотки, по внешней стороне ноги, внезапно раскрылся пестрый, отливающий пурпуром бело-голубой плавник! Кода же я в истерике замахала руками, два точно таких же выскочило по внешней стороне рук от запястья до локтя!
   Продолжая разрывать свою глотку испуганным визгом, я рванула, куда глаза глядят, и с удивлением отметила, что с этими плавниками быстро передвигаться намного проще. Но не успела я подумать об этом, как... взлетела! Причем довольно криво, то и дело врезаясь во все на своем пути! Кое-как добравшись до выхода из домика, я резко затормозила, едва не впечатавшись в дверной косяк, и тут снова удивленно выпучила глаза: мои волосы по инерции плавно меня обогнали, вылетев в дверной проем. И тут я, наконец, обратила внимание на то, что они: во-первых, иссиня-черные, во-вторых - не короче, чем до бедер. Но что меня поразило больше всего, так это именно то, как они двигались - так, словно... плыли в воде.
   Замерев на минуту, я опустила взгляд и замерла, разглядывая свои расплывающиеся волосы и легкое синее платье. Чувствуя себя потерянной, я не могла понять: неужели я нахожусь под водой? Но как же я тогда дышу, черт побери?! В панике схватившись за голову, я судорожно провела пальцами по лицу... и, наконец, обратила внимание на свою руку.
   Приглядевшись к коже, я поняла, что она состоит из мелких, едва заметных бледно-лиловых чешуек, слегка переливающихся перламутром! Кораллового цвета ногти были очень крепкими, и, казалось, сделанными из полудрагоценного камня.
   - Вот она! - неожиданно донеслось до меня, и я увидела троих крепких мужчин, быстро плывущих ко мне в полумраке. Разгребая воду сильными руками с такими же плавниками, как и у меня, они стремительно приближались. Я понятия не имела, кто они такие и зачем я им нужна. Единственное, что мне оставалось, это в панике броситься прочь!
   К счастью, второй плавник на ноге, все же, раскрылся, и мне даже удалось немного проплыть по темной воде. Вот только уйти от этих ребят мне, как ни странно, не удалось, и уже через минуту их сильные руки схватили меня, поставив на дно.
   - Попалась! - выдохнул один из стражников.
   Теперь, когда они были рядом, я рассмотрела их немного лучше и сначала обратила внимание на удобную облегающую форменную одежду из крупной матовой чешуи. После - на странные большие уши, напоминающие экзотические раковины морских моллюсков. А потом - на шеи. Сначала я не поверила своим глазам, но когда присмотрелась, сомнений не осталось: на шее каждого из них по бокам раскрывались и закрывались клапаны неприметных жаберных щелей!
   - Объявилась, наконец, - грубо бросил второй стражник, связывая мне руки старой черной цепью, на которую повесил какую-то побрякушку. - Теперь-то она, думаю, объяснит, что за хрень творила.
   - Куда денется, - хохотнул третий стражник, дернув меня за собой...
   И тут я, не выдержав, заревела, словно маленький ребенок, которого мама потеряла посреди людной улицы!
   - Да что здесь вообще происходит?!! - отчаянно закричала я и беспомощно упала на дно, подняв в воде вихрь белых песчинок.
  
   2. Морской король
   Моя истерика стражников, как минимум, удивила. Когда же они убедились, что она искренняя - то и вовсе ввела в ступор! Догадываясь, что что-то явно не так, мужчины растерянно подняли меня со дна и куда-то повели. В конце концов, я оказалась в темной тюремной камере, где меня усадили на жесткий известняковый стул и оставили в одиночестве.
   Понятия не имею, сколько минут, или даже часов прошло, прежде чем за мной пришли и куда-то потащили. К тому времени я, увы, в себя нисколько не пришла. Даже напротив - наверное, только больше испугалась и запуталась. И вот теперь, когда я была полностью уверена, что страшнее мне быть уже не может, меня вывели в роскошный коридор, освещенный десятками плавающих в клетках странных рыбешек - похожих на ту, что я заметила в домике, где очнулась, но только каких-то... более породистых, я бы сказала. В тусклом свете, который вырывался из этих вот "живых фонариков", дивные коридоры сверкали и переливались чарующим калейдоскопом! Когда же я всматривалась в мелкие детали - вроде ракушек, кораллов или сверкающих каменьев - то на мгновенья даже забывала о своем страхе.
   К сожалению, длились эти мгновенья недолго. И последнее такое настигло меня, когда передо мной распахнулись двери огромного тронного зала, в центре которого, на престоле из кораллов и ракушек, восседал величественный мужчина с длинными светлыми волосами, собранными в толстую косу. Его голову венчала массивная корона из ракушек, каменьев и живых диковинных рыбок, которые плавали между ними.
   И вот, когда этот самый миг восторга минул, я снова испуганно заплакала! Тем, что я такая инфантильная плакса, я, конечно, нисколечко не гордилась! Но и поделать с этим, к сожалению, ничего не смогла за все двадцать лет своей жизни.
   - Зайла, прекрати это! - гаркнул мужчина. От его голоса я еще больше испугалась и только сильнее разревелась, растирая глаза кулаками.
   - Ваше величество, с ней что-то не так, - неуверенно проговорил одетый в темно-зеленую мантию молодой мужчина с короткими серебристыми волосами. Неуверенно подплывая ко мне, он с опаской разглядывал меня любопытными серыми глазами, в то время как я только больше пугалась. Ну, почему все это происходит именно со мной?!
   - Мне плевать, что с ней! - строго выпалил Его Величество. - Я хочу знать, что эта чертовка затевала и где пропадала последние дни!
   - И все же, меня она очень и очень настораживает, - задумался тип в мантии. - Вы ведь помните Зайлу: опаснейшую, сильнейшую ведьму во всем океане, против которой единственное спасение - это разработанные мною амулеты, частично блокирующие воздействие ее чар. Но если верить словам стражников, им даже не пришлось защищаться этими амулетами! Она вообще не пыталась атаковать. Даже больше, только и делала, что неуклюже барахталась и испуганно металась, словно зашуганная рыбешка! С ней определенно что-то случилось.
   - Вот пускай она сама нам это и расскажет! - прорычал Его Величество, прожигая меня взглядом. - Зайла, объяснись, что...
   - Никакая я не Зайла! Я Ира! - отчаянно прокричала я, чем, похоже, вызвала минуту растерянного молчания.
  
   Думаю, я не открою Америку через форточку, если скажу, что мне, несмотря на всю непонятность ситуации, никто не поверил! Но вот типу в темно-зеленой мантии, который оказался первым придворным чародеем, им поверить, все-таки, пришлось. Изучив меня какими-то своими методами, он официально сообщил королю, что я действительно не эта Зайла.
   - Что это вообще должно значить?! - шокировано выдохнул король.
   - Не знаю, Ваше Величество, - пожал плечами чародей. - Какие-то остатки силы Зайлы действительно все еще находятся в этом теле, но сейчас в нем уже совершенно другое сознание. И если я все правильно понял, принадлежит это сознание человеку с поверхности.
   - Как это вообще могло случиться?! - напряженно проговорил король.
   - А я откуда знаю?! - всхлипнула я. - Я просто приехала с семьей на море и отдыхала на берегу. Потом в воде появилась какая-то тень, которая быстро вынырнула и схватила меня! После этого я помню только, как проваливалась все глубже, и смотрела на саму себя из-под воды. Очнулась я уже в том домике, и меня почти сразу схватили ваши стражники! Почему я вообще все еще здесь нахожусь?! Я хочу обратно, домой!
   - Кто-нибудь, успокойте эту плаксу, - снисходительно, хоть и порядком раздраженно, бросил король.
   - Плохо дело, - пробормотал чародей. - Похоже, Зайла сумела как-то поменяться с ней телами, притом забрав с собой почти всю колдовскую силу и не оставив для этой девчушки никаких своих воспоминаний. Даже не представляю, зачем она все это провернула, но меня такое очень и очень пугает... Ну, тише ты, - устало вздохнул мужчина и, похоже таки разжалобившись, приобнял меня за плечи. Тотчас расклеившись, я уткнулась носом в зеленую мантию и обняла его, словно маленький испуганный ребенок. Но когда руки чародея заботливо прижали меня к себе, я неожиданно почувствовала облегчение и немного успокоилась. - А еще я даже не представляю, что делать с ней, - добавил он, по-отечески гладя мои волосы. - Пусть даже Зайла оставила это тело, мы не знаем, что и как она будет делать, да и не собирается ли вообще внезапно в него вернуться. Конечно, разумнее всего было бы уничтожить это тело, чтоб разом отсечь такую возможность... - начал было мужчина, но как только я испуганно завопила - сильнее сжал меня в объятьях и добавил: - Но, в конце концов, и эта девушка ни в чем не виновата.
   - Тогда, думаю, имеет смысл понаблюдать за ней, - задумался король. - Мой сын, к счастью, сумеет справиться с Зайлой, если она вдруг захочет вернуться в свое тело.
   - То есть, вы предлагаете перепоручить ее дело принцу? - уточнил чародей.
   - Да. Пускай, во-первых, займется адаптацией этой бедняги, во-вторых, постоянно следит за ней, чтобы, в случае чего, принять необходимые меры.
   - Тогда схожу за принцем, - кивнул мужчина в легкой бурой одежде, которого я запомнила как главного королевского советника.
   Не теряя времени даром, он вышел из зала, ступая по полу с поразительной легкостью, которую я здесь, под водой, все еще никак не могла понять. Каждое мое самостоятельное движение, каждая попытка сделать шаг напоминала что-то вроде эпилептических конвульсий.
   - Успокойся уже, - вздохнул чародей, отведя меня в дальний конец зала и усадив на что-то вроде мягкого диванчика, который почему-то показался мне живым существом. - Вот увидишь, все будет нормально.
   Да какое там нормально! Я каким-то образом оказалась на темном дне океана, вдали от родных и друзей, совершенно одна, еще и в королевстве каких-то непонятных людей-амфибий. И словно последний гвоздь в гроб, никто из них понятия не имеет, как вернуть меня обратно! Да и, похоже, не сильно переживал по этому поводу!
   Мне очень хотелось вывалить все эти эмоции чародею, который, кажется, искренне старался меня успокоить. Но единственным звуком, который я способна была издавать, все еще оставались отчаянные всхлипы. Я... просто хочу обратно!
  
   3. Принц на белом кальмаре
   Некоторое время спустя мне, все же, удалось немного взять себя в руки и перестать, наконец, постыдно размазывать сопли в соленой водице! К сожалению, на большее свершения меня пока что не хватило. Мне по-прежнему было страшно, и я даже представить себе не могла, как лучше действовать во всей этой ситуации. Смириться и буквально плыть по течению, приняв предложение морского короля и придворного чародея? Просто тихонько себе сидеть и надеяться, что так пройдет вся моя оставшаяся жизнь, и не возникнет никакого форс-мажора, который ее оборвет? И тогда, в лучшем случае, я навсегда останусь здесь, больше никогда не увижу друзей и родных, а свою жизнь закончу, судя по всему, в одиночестве, под постоянным надзором? От осознания подобных радужных перспектив мне снова захотелось разреветься, но я сумела сдержать себя.
   Когда в глазах морского короля моя участь, в какой-то мере, решилась, меня вывели из тронного зала во двор и усадили, вместе с чародеем, на коралловой скамейке, застеленной чем-то мягким.
   Что примечательно... пока я, сидя здесь, рассматривала прохожих, то обратила внимание на необычные наряды местных. Похоже, все ткани здесь были сделаны из какого-то странного материала. Он прекрасно чувствовал себя в воде, кажется, длительное время не портился, и при этом выглядел очень красиво, постоянно переливаясь мириадами причудливых оттенков в тусклом свете, излучаемом глубоководными рыбешками и моллюсками! Интересно, что же это могло бы быть? Какой-то особый вид водорослей, которые каким-то образом обрабатывались, и использовался как основа для пряжи?
   Неожиданно мои размышления прервала проходившая мимо девушка, окруженная свитой пестрых кокеток. Не сказала бы, что ее красота была такой уж разящей, скорее такой эффект производили роскошные одеяния и тончайшие украшения, создающие образ сказочной принцессы! И все же, сама барышня тоже была весьма хороша: стройное тело с манящими формами, длинные светло-лиловые волосы, большие пурпурные глаза и более чем смазливое личико.
   Девушка, а вместе с ней и окружавшие ее подруги (по крайней мере, таковыми они мне показались), прошли мимо меня неспешно, бросая косые, даже злобные взгляды. Жемчужина же компании, так вообще посмотрела на меня, мягко говоря, с крайним неодобрением, даже, можно сказать, опасением. Но стоило ей пройти мимо, и девушки вокруг тут же принялись что-то ей коварно щебетать, от чего ее настроение немного улучшилось.
   - Похоже, слухи уже поползли по дворцу, - печально вздохнул чародей, сочувственно похлопав меня по плечу.
   - Местные сплетницы?
   - В какой-то мере, - пожал плечами мужчина. - Это леди Милера, довольно высокородная особа, которая ввиду своей высокородности, была избрана королем невестой принца Брайна. Несколько недель тому назад она прибыла ко двору, чтоб они с принцем получше узнали друг друга. К тому же, традиции обязывают будущую жену кронпринца заранее влиться в придворную жизнь, чтобы к моменту свадьбы она уже полностью была здесь своей, а не зеленой испуганной девчушкой.
   - И ей не нравится то распоряжение, которое дал король касательно меня и принца? - предположила я.
   - Похоже на то, - печально вздохнул чародей. - Как-никак, у предыдущей обладательницы тела, в котором ты сейчас находишься, далеко не лучшая репутация: жуткая морская ведьма, да еще и знатная распутница...
   - ЧТО?!! - взвыла я.
   - Ну, да, - пожал плечами мужчина. - По слухам, у Зайлы было много любовников из числа разных мутных типов...
   - За что мне все это?! - снова не сдержавшись, всхлипнула я.
   - А кто ж знает, - сочувственно проговорил чародей, поглаживая мои дрожащие плечи.
   Эх, стоило мне узнать что-нибудь новое об этом месте, и я снова приуныла! Интересно, сколько еще раз такое будет происходить со мной, особенно в первое время?
   Как вдруг мои печальные размышления прервал резкий звук, с которым морскую воду с силой разрезали длинные щупальца огромного белого кальмара, мчавшегося прямо на нас! Возможно, после всего, произошедшего со мной за последний день, эти слова прозвучат как-то странно, и даже наивно. Но от такого зрелища я насмерть перепугалась и завизжала, словно дитятко, к которому радостно побежал обниматься клоун Пеннивайз из небезызвестной книжечки Стивена Кинга!
   - Тише-тише! - спохватился чародей, строго глядя на кальмара, который ловко опустился на дно в нескольких метрах от нас. - Брайн, неужели хоть сейчас нельзя было без этой показухи?
   - Вечно ты бурчишь, Клайк, - недовольно закатил глаза светловолосый юноша, соскочивший с седла на спине кальмара.
   - Бурчу, потому что вот из-за тебя девочка испугалась! - еще строже выговорил мужчина, поглаживая плечи все еще истерично орущей меня. - Тебя ведь должны были ввести в курс дела?
   - Да-да, было такое, - согласился юноша, подойдя ближе. - Просто как-то не подумалось, что Малыш может ее напугать.
   - В самом деле, кому бы могло в голову прийти, что боевой кракен, при виде которого даже бывалые солдаты в воду гадят, испугает девушку с поверхности, все еще не отошедшую от шока после того, что с ней случилось!
   - Но ведь Малыш совсем ручной! - проговорил парень с невиннейшим видом, поглаживая склизкое пространство, которое условно можно было назвать лбом кальмара.
   - Брайн!
   - Ладно-ладно, виноват! - нелепо заулыбался юноша, почесав затылок. - Так Клайк... когда она, все-таки, перестанет кричать, а?
   - А это ты у нее самой лучше спроси, - напряженно прошипел чародей.
   Даже в моем теперешнем состоянии я поняла, что парень, как минимум, растерян. Несколько секунд он так и стоял, непонимающе пялясь на меня... а потом неожиданно наклонился и, взяв мою руку, пожал ее, непринужденно сказав:
   - Привет, я Брайн! Будем знакомы!
   От неожиданности я замолчала и замерла. Мой рот, минуту назад испуганно оравший, так и остался по-глупому открытым, но из него больше не вырывалось ни единого звука. Все, что я делала, это смотрела на просто одетого, непринужденно держащегося юношу с лучистыми зелеными глазами, аккуратно подстриженными светлыми волосами, расплывавшимися в воде, и мягкими чертами красивого лица. Юношу, который совершенно бесхитростно мне улыбался, легко, дружелюбно и нежно держа меня за руку.
  
   4. Обитель ведьмы
   - Нет-нет-нет! - запротестовала я, в панике отскочив на несколько метров назад. - Я на эту штуку не сяду!
   - Да успокойся ты! Говорю ж, Малыш абсолютно домашний! - засмеялся Брайн, любовно потрепав кальмара по... да, пускай это место будет лбом.
   - Может и домашний, но меня точно как корм воспринимает!
   - Меня ж не сожрал до сих пор, - пожал плечами принц. - Ладно уж, не бойся! Он правда хороший.
   Видимо желая подтвердить слова Брайна, кальмар дружелюбно хлопнул меня щупальцем по плечу... по крайней мере, мне бы очень хотелось верить, что действительно дружелюбно хлопнул, а не проверял, где мясо нежнее.
   - Вот видишь, ты ему понравилась! - еще шире заулыбался принц, шлепком по лопаткам подтолкнув меня к своему "питомцу".
   - Ага, так понравилась, что прям без приправ сжует.
   - Ладно тебе! Малыш куда добрее и дружелюбнее большинства местных жителей, - вздохнул принц с весьма ощутимым цинизмом... и, вспомнив весь сегодняшний день, я поняла, что он, наверное, не так и далек от истины! По крайней мере, этот кальмар действительно казался куда милее и тех типов, которых я застала при пробуждении, и стражников, и короля, и уж тем более стайки придворных дам. Не считая принца, который пока что производил довольно хорошее впечатление, дружелюбнее кальмара на данный момент казался только Клайк.
   И все же, сесть верхом на эту тентаклю я все равно никак не решалась.
   - Ну, чего ж ты такая трусиха?! - захохотал Брайн, и совершенно неожиданно меня подхватил! А потом, игнорируя все мои истеричные протесты, посадил в седло на спине кальмара! Оказавшись там, я оцепенела от страха. И единственное, что я смогла сделать, это вцепиться в принца мертвой хваткой, как только он сам уселся впереди меня.
   - Так что, поплыли? - улыбнулся Брайн, слегка стукнув ладонью по лобешнику кальмара. И в тот же миг на нем, словно фары, загорелись яркие узоры, пролившие причудливый свет в подводную тьму!
   - Слушай, Брайн, а куда мы вообще плывем? - наконец сообразила поинтересоваться я.
   - Конечно же, к дому Зайлы, - сообщи принц и легко хлопнул поводьями по склизкой шкурке кальмара, после чего тот взметнулся вверх и стрелой помчался вдоль морского дна! Ощущения, признаюсь, были такие, что я просто чудом не грохнулась в обморок! И в то же время, во всем этом было что-то действительно волшебное... хоть я все равно ни на миг не могла перестать бояться!
   - А... зачем? - через силу пискнула я, уткнувшись носом в спину принца и едва ли не сросшись с его курткой.
   - Ну, ведь нужно же осмотреть место происшествия, - непринужденно пожал плечами принц. Так, как будто не сидел сейчас верхом на кальмаре, мчавшемся вдоль морского дна! - К тому же, должна же ты где-то поселиться. И пока этот вопрос не решиться, ты, думаю, некоторое время поживешь в доме Зайлы... если, конечно, мы не обнаружим там чего-то совсем уж опасного.
   - А что, никаких других вариантов нет? - пропищала я на уровне ультразвука. Конечно, я понимала, что бегать вокруг меня никто здесь не будет, и все же, жить в доме той ведьмы, из-за которой я и влипла в эту историю, и которую боялись все местные...
   - Пока что нет, но я постараюсь разобраться со всем поскорее, - честно пообещал принц. - А до того буду приглядывать за тобой. По сути, тебя мне поручили как официальное задание от короля, так что от меня ты теперь вряд ли отделаешься!
   - Слушай, я вот чего не пойму... - пробормотала я, решившись на миг взглянуть на проносящиеся мимо пейзажи... а потом снова спрятав лицо в куртке принца. - Если все так сильно этой Зайлы бояться, то почему меня поручили именно тебе? Или король вообще не переживает за жизнь кронпринца?
   - Просто в моем случае, поводов для опасения на порядок меньше, чем с кем-либо другим.
   - То есть?
   - Я, своего рода, феномен. Меня вообще не берут никакие чары - ни темные, ни светлые. Такие, как я, рождаются очень редко. С одной стороны, это можно считать даром, потому что мне можно не бояться проклятий и прочих дряней. Но вот с другой стороны, никакие целительные, усиливающие или вспомогательные заклятия на меня тоже не подействуют. Тем не менее, когда дело касается темных чародеев, парни вроде меня незаменимы! И наличие такого субъекта особенно актуально в крупном подводном городе, рядом с которым обитала морская ведьма.
   - А откуда эта Зайла здесь вообще взялась? - поинтересовалась я, не отрывая лица от спины Брайна.
   - Оттуда-же, откуда и все морские люди, наделенные колдовской силой, - пояснил парень. - Когда на свет появляется двойня, один из детей обладает либо колдовским даром, либо неуязвимостью для чар - как я. В случае с Зайлой дар был темным, и при этом невероятно сильным. Обычно в таких случаях ребенка просто воспитывают должным образом - так, чтоб у него не возникало желания когда-либо обучаться ему и прибегать к использованию. Но, к сожалению, это не всегда срабатывает. Часто уже обученные темные чародеи выслеживают таких детей и учат их пользоваться своей силой тайком ото всех. Они просто подлавливают момент, ищут червоточинку - то, за что можно зацепиться, чтоб склонить ребенка на скользкую дорожку. А потом, поняв свою силу, поняв, что применяя дар, можно получить желаемое, или отомстить обидчику, стает очень трудно остановиться. Изменения в ребенке редко удается заметить вовремя, и когда это обычно происходит, сделать что-нибудь уже слишком поздно. Чародей к тому времени способен не только пользоваться своей силой, но и защитить себя с ее помощью. Раньше детей с темным даром попросту убивали в младенчестве, но те варварские времена давно прошли. Хотя трудно сказать, выиграли ли мы, или проиграли от своего гуманизма.
   - И то верно, - задумалась я, на миг даже забыв о нашей безумной поездке. - А что же с сестрой этой Зайлы?
   - Она самая обычная девушка, которая живет на отшибе в другом конце города, - ответил принц, мастерски завернув поводья, и направив кальмара направо. - У нее то же лицо, что и у сестры, только расцветка другая - унаследованная от родителей и нетронутая чарами в утробе. И потому ее лица тоже не желают видеть, хоть Кайла, по слухам, довольно приятная девушка. Вроде как она действительно любит свою сестру, хоть и не одобряет выбранный ею путь.
   - Понятно, - прошептала я, а потом, собравшись с духом, таки решилась спросить: - Слушай, Брайн, а у тебя тогда, получается, тоже есть брат-близнец?
   - Не совсем, - как-то холодно проговорил принц, остановив кальмара и спрыгнув с седла на песчаное дно. - В двойнях, наделенных даром, один ребенок - это отражение другого. Своего рода проводник, при рождении передающий ему силу, которой сам лишен. Когда же рождается двойня, в которой один из детей неуязвим для чар, второй появляется на свет мертвым. По сути, его жизнь и становится тем самым щитом, благодаря которому никакая магия не может пробиться ко второму близнецу.
   - Извини, - деликатно прошептала я, потупив взгляд. Смотреть на Брайна, так внезапно помрачневшего, оказалось очень тяжело.
   - Да ничего, - натянуто улыбнулся принц, помогая мне слезть с кальмара. - Ну, давай сходим посмотрим, что там твориться в доме самой грозной морской ведьмы! - добавил он и, подхватив меня под руку, повел ко входу в уже знакомый домик.
   После того, как я покинула его, здесь, в общем, ничего и не изменилось - скорее всего, никто просто не решился передвинуть в нем хотя-бы ракушку.
   Некоторое время я просто наблюдала за Брайном, который внимательно осматривал каждую из трех комнатушек, после чего села на диванчик в небольшой гостиной и устало на него облокотилась. Почему-то именно сейчас я почувствовала сильную слабость.
   - Кажется, на первый взгляд здесь безопасно! - сообщил принц, выйдя ко мне. Услышав его голос, я вздрогнула, выпорхнув из легкой дремоты, и растерянно заморгала. - Ладно, иди в спальню и отдохни немного, - вздохнул парень, потрепав меня по макушке. - Закрой двери перед тем, как ложиться. Если ты проголодалась, то в чулане я нашел немного съестного. Не уверен, что ты сразу смекнешь, как да что в нашей кухне. Но с голоду вроде помереть не должна! Я попробую кое-что разузнать и вернусь к утру. Справишься сама до того?
   - Постараюсь, - неуверенно пробормотала я, пялясь в пол.
   - Не раскисай! Вот увидишь, все наладиться! - тепло улыбнулся Брайн, похлопав меня по плечу, прежде чем покинуть домик и снова оседлать своего кальмара.
   Проводив его взглядом, я незамедлительно последовала его совету и заперла дверь. А потом нашла-таки чулан, в котором лежала сеточка с моллюсками, клетка с двумя крабами, плетеная крытая корзина с тремя рыбешками и банка с какими-то водорослями. Вот только... это все что, нужно есть сырым, или как-то готовить? А если готовить, то как вообще?
   Рассудив, что при таких обстоятельствах безопаснее всего будет сжевать водоросли, я взяла каменную вилку и рискнула бросить себе их в рот. На вкус оказалось вполне неплохо, и скоро в банке не осталось даже кусочка! Сказать, чтоб я так уж набила брюхо, как-то не получалось, но теперь однозначно было немного лучше.
   Рассудив, что все остальное следует оставить завтрашнему дню, я прошла в спальню и улеглась на уже знакомую мне кровать прямо в том же платье, что было на мне весь день. Хоть обычно я и спала только в пижаме, но сил искать что-нибудь переодеться у меня уже попросту не было... да и как-то я побоялась самостоятельно рыться в вещах грозной морской ведьмы.
   Как только я укрылась теплым и приятным на ощупь одеялом, сон моментально захватил меня, и я с удовольствием в него провалилась.
  

Глава 2

Трудности адаптации

   1. Благими намереньями...
   - То есть? - непонимающе икнула я, держа в руках принесенную Брайном газету, напечатанную на материале, очень напоминавшем бумагу, но при этом не размокавшим в воде.
   - Это главная составляющая моего плана, - сообщил принц, излучая оптимизм, как ясное солнышко весенним утром.
   - Статья в газете? - переспросила я.
   - Да. Я воспользовался связями королевской семьи, и вчера весь вечер просидел в редакции, пока эту статью не закончили и не отправили в утренний номер. "Ракушка" - самая ходовая газета в городе. Так что теперь у тебя не должно быть проблем с местными!
   - А ты в этом уверен? - недоверчиво покосилась я, еще раз взглянув на заголовок, сообщавший: "Чудесная перемена Зайлы!".
   - Более чем! - кивнул Брайн. - Здесь вполне доступно расписано, что страшная морская ведьма покинула свое тело и теперь ошивается где-то на суше. Ну, а на ее месте теперь милейшая девушка, которой вообще не следует бояться, и даже больше - искренне рекомендуется с ней подружиться.
   - И ты действительно думаешь, что это мне поможет?
   - Да. Ведь если тебя не будут сторониться, то тебе здесь станет легче! Ты сможешь завести друзей, устроиться на работу, да и вообще жить нормальной, спокойной жизнью.
   - Что-то мне в это слабо вериться, - печально вздохнула я, свернув газету. - Да и вообще, я хочу к себе домой, а не жить здесь, да еще и в теле этой мерзкой тетки!
   - Ну, какая же ты мерзкая тетка? - засмеялся принц. - Ты хоть в зеркало смотрела? Зайла-то, как и ее сестра, знатная красавица!
   - Как будто я об этом, - буркнула я, поймав себя на мысли, что и вправду пока даже не видела своего нового лица в зеркальном отражении.
   - Давай лучше ты перекусишь, и мы отправимся кое-куда, - предложил Брайн. - С кухней ты разобралась?
   - Если честно, то не очень, - призналась я.
   - Тогда идем, покажу! - позвал парень и за руку отвел меня на кухню, где достал из кладовки крабов и старую кастрюлю с крышкой, закрывающейся на клапан. Усадив в нее крабов, Брайн подошел к большому неотесанному валуну и неожиданно повернул ракушку, которая из него торчала. В тот же миг из небольшого отверстия сверху на камне повалили пузырьки воздуха, жар от которого я ощущала, даже стоя в метре от них.
   - Это что еще за... - удивленно охнула я.
   - По морскому дну раскидано немало геотермальных вулканов, из которых выходит жар земной коры, - пояснил принц. - Их мы и используем для приготовления еды и обогрева. В городах обычно действует центральная сеть, но у дома Зайлы, который стоит особняком, отдельный небольшой вулкан.
   Как ни странно, крабы сварились очень быстро. И возможно я просто слишком изголодалась, перебиваясь водорослями, но они показались мне просто удивительными на вкус! Быстро расправившись с лакомством, я поспешила убрать обломки панцирей в мусорный бак.
   - Так что, поплыли в город? - предложил Брайн, беря меня за руку.
   - А... зачем? - с опаской спросила я.
   - Прогуляешься, осмотришься, а заодно и поймешь, что не все так плохо! - жизнерадостно улыбнулся принц и, не дожидаясь ответа, потащил меня к своему кальмару.
  
   - Да уж, ты прав, все действительно не так уж и плохо! - мрачно пробурчала я, идя по улице с явным ощущением, что в меня вот-вот со всех сторон полетят вилы и копья. Сказать, что прохожие смотрели на меня с опаской и недовольством, было бы уж слишком явным искажением действительности!
   - Ничего не понимаю, - задумался Брайн, почесав свою светлую головушку. - Газета ведь уже вышла, и многие должны были к этому времени прочитать статью. А потом еще и передать новость по "сарафанному радио" всем знакомым.
   - Похоже, они ее действительно прочитали, - подметила я, мельком увидев в руках проходящего мимо мужчины ту самую газету. - Вот только не шибко спешат кидаться ко мне с дружескими объятиями. Не удивлюсь, если меня до сих пор не закидали камнями только лишь потому, что рядом идешь ты. А еще - потому, что и сейчас они не до конца уверены в том, что даже если в статье написано правду, то я не могу их как-то проклясть, или сотворить еще какую-то пакость. В общем, Брайн, все плохо. Похоже, либо найдется способ вернуть меня на поверхность, либо мне придется до конца своих дней жить отшельницей в том домике, болтая от тоски с парой проплывающих мимо рыбешек.
   - Будь оптимисткой! - попытался утешить парень. - Я уверен, это просто первая реакция. А когда народец убедиться, что тебя действительно не следует опасаться, все наладиться!
   - Либо меня просто линчуют за заслуги Зайлы, - печально вздохнула я.
  
   Прошатавшись день под шквалом злобных взглядов, которые, вопреки ожиданиям Брайна, так и не стали добрее, мы зашли прикупить чего-нибудь в продуктовую лавку. И зуб даю, если бы не принц, мне бы наверняка подсунули там какую-нибудь ядовитую рыбину! Вдобавок по дороге домой я нашла на юбке своего платья какую-то местную жвачку, очевидно прилепленную к ней чрезмерно смелым и ловким ребенком.
   Деморализованная еще больше, чем утром, я вернулась в домик ведьмы и, распрощавшись с принцем до утра, принялась готовить ужин по оставленным Брайном инструкциям. Естественно, результат моего первого подводного кулинарного опыта был далек от идеала! И все же, это вполне можно было слопать, что я и сделала.
   Не имея больше ни сил, ни вообще желания шевелиться, я уже собралась было ложиться спать, как вдруг вскрикнула, услышав тяжелый стук в массивную дверь!
   Больше всего на свете мне сейчас хотелось верить, что это Брайн зачем-то вернулся. Но я, увы, не тешила себя напрасными иллюзиями. Мы с принцем были знакомы не так уж давно, но у меня не оставалось малейших сомнений в том, что он не может стучать в дверь ВОТ ТАК!
   Единственное, на что меня хватило, это забиться в уголок и тихо-тихо там засесть. У меня была лишь глупая надежда, что незваный гость решит, будто никого нет дома, и уберется восвояси. Но она бесследно рассыпалась, когда очередной удар выбил дверной замок!
   Осматриваясь по сторонам мрачной рожей с бровями, напоминавшими наросты известняка, на пороге стоял высокий мужчина, одетый в грубую жилетку и штаны из толстой, крупной чешуи. Тяжелыми, гулкими шагами он вошел внутрь и направился к двери в спальню, через которую я с опаской поглядывала на него из уголка.
   - Зайлочка! Выходи, я пришел, как и договаривались!
   Услышав эти слова, сказанные грубым гортанным голосом, я едва удержалась от испуганного всхлипа... да и то, наверное, просто потому, что каждая моя чешуйка оцепенела от страха. Так значит, эта мерзкая ведьма мало того, что забрала мое тело, так еще и подготовила мне замечательный сюрприз в виде этого парня?!
   - Я так соскучился, радость моя! - хохотнул мужчина, тем временем проходя в домик и сбрасывая жилетку, под которой оказался мускулистый, покрытый шрамами бледный торс.
   Его голос звучал как-то странно. Так, как звучат голоса людей, набравшихся достаточно, чтоб буянить, но недостаточно, чтоб неуклюже уснуть мордой в салате. И для меня это, похоже, было хуже всего!
   - О, вот ты где! - неожиданно радостно прохрипел мужчина, заметив меня! В этот миг я, не выдержав, завизжала на все горло!
   А тип, еще шире заулыбавшись, направился ко мне. Вот тут-то я, наконец, разглядела его зубы, напоминавшие оскал акулы, и треугольный плавник на спине!
   Вскочив на ноги, я напрасно попыталась увернуться и выбежать через входную дверь - меня тут же перехватили и, грубо сжав плечи, придавили к дверному косяку!
   - Зайлочка, куда это ты намылилась? - хмыкнул тип, прижимаясь ко мне своей массивной тушей с такой силой, что казалось, он меня сейчас просто раздавит! - У нас же был уговор. Я ведь достал тебе Поющую жемчужину, правда? А это, сама знаешь, было нелегко. Меня самого чуть наизнанку не вывернуло! Так что и ты свою часть сделки теперь выполняй, и мне как-то до фени, что я не в твоем вкусе, - заржал мужчина, резко разорвав на мне платье!
   - Отпусти меня! - проплакала я, безнадежно пытаясь пошевелиться.
   - Чего?! - еще громче заржал тип. - Отпустить? Ты никак потерялась, милашка! Мы договаривались? Вот и не лялякай тут.
   - Я с тобой ни о чем не договаривалась! - простонала я, из последних сил уклоняясь от грубого поцелуя, который переместился на мою шею. - Я не Зайла! Ее можешь искать на суше!
   - Чего?
   - Она украла мое тело! Об этом даже сегодня в "Ракушке" писали! Я вообще ни причем в ваших делах!
   - Да засунь ты эту "Ракушку" себе поглубже! Мне как-то без разницы! - сообщил тип, залившись новой волной смеха, прежде чем с силой швырнуть меня на кровать.
   Закричав с новой силой, я отчаянно попыталась оттолкнуть нависшего надо мной мужчину, но моих сил не хватило даже для того, чтоб заставить его хотя-бы пошевелиться. Довольно ухмыляясь, он пригвоздил меня к простыням жесткой пятерней, грубо ухватившейся за мою грудь, а второй рукой принялся торопливо расстегивать штаны... как вдруг из его живота вырвалось лезвие клинка! В тот же миг мое лицо накрыло облако крови, выливающейся в воду из смертельной раны.
   Дрожа мелкой дрожью, я наблюдала за тем, как массивная туша отлетела от меня, соскользнула с клинка, проплыла по воде и, тяжело ударившись об стену, упала на пол. И лишь потом я решилась посмотреть на Брайна, прячущего меч в ножны с холодным, резким и решительным блеском в глазах. Этот человек, смотревший на меня сейчас... он был так не похож на того веселого, добродушного, беспечного парня, с которым я провела последние два дня! Передо мной сейчас действительно был Брайн, или, может, кто-нибудь другой? Например, тот самый его брат-близнец?
   Все произошло очень быстро. Схватив одеяло, юноша накинул его мне на плечи и, прижав меня к себе, тихо-тихо прошептал:
   - Прости, Ира. Я больше не оставлю тебя одну. Никогда.
   Оцепенение, сковывавшее меня, разбилось вдребезги. Задрожав, я заплакала, отчаянно прижимаясь к Брайну и жадно слушая частое биение его сердца.
  
   2. Раз неловкость, два неловкость!..
   - Проклятье, не думал, что не сводить с нее глаз тебе придется вот так буквально. И все же, Брайн... нужно было быть полным идиотом, чтоб оставлять эту девочку ночевать одну в доме Зайлы! - прошипел Клайк, прожигая принца взглядом. - Ты хоть представляешь, что было бы, не забудь ты у нее эту свою связку ключей, за которой очень вовремя пришлось возвращаться?!
   Сам юноша ничего не говорил. Просто неподвижно стоял, сжимая кулаки. Я же тем временем сидела на диване в кабинете главного придворного чародея. И как раз сейчас, когда шок от произошедшего начал немного меня попускать, я осознала, что все еще завернута в одно только одеяло! То самое, которое Брайн накинул на меня, и в котором привез во дворец! К счастью, в такой поздний час почти все уже отдыхали, так что заметили меня всего несколько стражников, да и то мельком, так что не факт, что они что-то поняли касательно моего "наряда". Тем не менее, этого было вполне достаточно, чтоб я залилась краской до кончиков плавников и смущенно сжалась в комочек, плотнее запахивая одеяло.
   - Так что ты намереваешься делать теперь? - строго поинтересовался Клайк.
   - Если исключить домик Зайлы, ей сейчас некуда пойти, - все же, заговорил принц. - Оставлять ее жить в квартире спального района нельзя. Местные все еще не собираются принимать ее, так что могут навредить, если она поселится среди них.
   - И что ты предлагаешь?
   - Она будет жить со мной, - неожиданно сообщил Брайн.
   - Что?!! - вскрикнула я синхронно с Клайком. Притом я от удивления даже выпустила на миг одеяло из рук, и оно предательски взлетело, подхваченное взбаламученной мною же водой! Прошли всего пара секунд, прежде чем мне удалось снова схватиться за него дрожащими пальцами и завернуться. Но этих секунд вполне хватило, чтоб Клайк разглядел, в каком я здесь виде сижу!
   - Брайн, ты что, вконец рехнулся? - напряженно спросил чародей, глядя на принца изрядно дергающимся глазом.
   - Просто она была напугана! А я как-то не подумал о том, чтоб искать ей одежду взамен той, что разорвал напавший на нее тип! - замахал руками парень, похоже и сам понимая всю олигофреничность своего оправдания.
   Некоторое время Клайк стоял на месте с закрытыми глазами, в то время как его губы отчаянно шептали цифры от одного до десяти. А потом, тяжко вздохнув, мужчина проговорил:
   - Значит так, вы оба сидите здесь, а я схожу, попробую раздобыть какую-нибудь женскую одежду нужного размера. А потом мы продолжим этот разговор.
   Пока я продолжала смущенно кутаться в одеяло и скулить, словно побитый щенок, Брайн по-солдатски кивнул, и Клайк поспешил покинуть кабинет. Таким образом, мы с принцем остались наедине, и между нами возникла, мягко говоря, неловкая пауза.
   - Да уж, как-то немножко неудобно получилось, - наконец захихикал принц, почесав затылок.
   Действительно. Совсем, ну капельку, немножечко неудобно!
   - Ир, ну не обижайся... - проговорил Брайн, деликатно потянувшись, чтоб похлопать меня по плечу. Но, видимо, ко мне начало приходить осознание того, что все это время я была и в его объятьях, и у него на руках, в одном только одеяле, да в тонком нижнем белье. Белье, которое эта проклятая ведьма себе, чтоб ей неладно, подбирала такое развратное, что еще не известно, как хуже - без него, или в нем!
   - Я не обижаюсь! - подскочила я, словно ужаленная.
   - Точно? - переспросил парень, таки дотронувшись до моего плеча, от чего я ощутила, как на моем лице краска проступает даже сквозь чешую.
   - Да, точно! - взвизгнула я и испуганно подскочила. Может я запаниковала, а может, просто слишком резко дернула рукой, но все еще не взятое под контроль умение раскрывать плавники неожиданно решило о себе напомнить! И как только тот, что на правой руке, выскочил и напряженно затрепетал под напором воды, я потеряла равновесие и неуклюже завалилась на бок, выронив одеяло!
   - Осторожнее же! - воскликнул Брайн, подхватывая меня. Не знаю, думал ли он вообще в этот момент головой... но вне зависимости от ответа на этот вопрос, легче мне не стало! Забрыкавшись, я попыталась оттолкнуть его, но то ли принц не понял намека, то ли и сам растерялся, но только сильнее меня обнял. Я же, в свою очередь, еще активнее задергалась, и в результате мы оба грохнулись на диван!
   Да, даже сейчас, даже при таких обстоятельствах ситуация могла стать еще хуже. На пример, если бы в этот момент скрипнула дверь, и вошел Клайк. Однако, как показала практика, и это был не худший вариант! Потому что дверь действительно скрипнула. Вот только когда мы оба, замерев, перевели на нее взгляд, то увидели в приоткрывшемся дверном проеме никак не чародея, а хитрое смазливое личико придворной дамы! Возможно, одной из тех, кто встретились мне в первый день пребывания здесь, а может вообще совершенно другой - не сказала бы, что я тогда успела запомнить чьи-то лица. Но о том, кто такая я, и уж тем более - кто такой Брайн, особа, безусловно, была осведомлена!
   Прошло всего несколько секунд, на протяжении которых дама с роскошными коралловыми волосами рассматривала принца, лежащего сверху на мне и, чтоб его, схватившегося в падении за мою ничем не прикрытую грудь. А потом, ничего не говоря, с абсолютным покер-фейсом, закрыла дверь.
   - Как-то немножко неудобно получилось, - кашлянул Брайн, все так же пялясь на закрывшуюся дверь.
   - А не многовато ли этих "неудобно получилось" на один вечер?! - завизжала я, отдаленно понимая, что если это вообще физически возможно, то чешуя на моем лице уже успела перекраситься с бледно-лилового в насыщенный пунцовый.
   Видимо, до принца, наконец, что-то начало доходить, потому что он, слава морским огурцам, сначала растерянно уставился на свою руку, все еще сжимавшую мою грудь, а потом - таки додумался ее испуганно убрать. Чтоб в следующий миг, залившись краской, отскочить от меня на метр и, хвала небесам, отвернуться, пока я снова не завернусь в одеяло, неторопливо опускавшееся на дно неподалеку!
   Едва я успела снова сесть на диван, как дверь открылась, но на этот раз вошел Клайк, державший в руках сверток с одеждой. И готова поспорить на что угодно, при виде нас это выражение на его лице выражало единственную мысль: чем это вы, ребятки, здесь таким занимались?! Однако ему, к счастью, хватило такта просто помолчать, кашлянув в кулак, положить сверток с одеждой передо мной и, схватив Брайна за руку, вытащить его следом за собой из комнаты.
   Как только за ними закрылась дверь, я набросилась на сверток, как изголодавшийся кот на отборную вырезку, приготовленную в соусе из валерьянки! В нем оказалось не вычурное, но при этом очень красивое платье из переливчатой фиолетовой ткани с декорированным жемчужинками лифом. К счастью, с размером Клайк угадал, и оно село на меня, как влитое.
   Почувствовав на своем теле одежду, я вздохнула с облегчением, несколько секунд просидела на диване, пытаясь успокоить сердцебиение, а после позвала Клайка.
   - Тебе идет, - улыбнулся чародей, войдя в комнату следом за принцем. И черт, с поправкой на то, в каком виде они оба уже успели меня лицезреть, лучше бы ему было сейчас просто промолчать!
   - Так что, вернемся к нашим рапанам? - неловко хихикнул Брайн, опасливо сев на другой конец моего диванчика.
   - Пожалуй, - вздохнул Клайк. - Итак... что ты там нес о том, что она будет жить с тобой? - поинтересовался чародей, строго вздернув бровь, в то время, как я снова подскочила, будто села на морского ежа.
   - По-моему, это вполне неплохой выход из сложившейся ситуации! - улыбнулся принц, излучая какой-то подозрительный оптимизм. - У меня в покоях шесть комнат, и три из них - почему-то спальни. В одной из них Ира вполне могла бы поселиться на некоторое время. Так и она будет в безопасности, и я смогу приглядывать за ней буквально круглые сутки!
   - Так вот, значит, как ты решил за мной приглядывать?! - возмущенно закричала я, наконец, обретя дар речи.
   - О чем ты? - обескураженно переспросил парень.
   - О том, Ваше Высочество, что лично меня поражает либо ваша бестактность, либо ваше бесстыдство, - злобно прошипел чародей, нависнув над принцем грозной тучей.
   - Да нет, Клайк, ты не так понял! - замахал руками Брайн. - Я без всяких задних мыслей, ты что! Ты ведь меня знаешь!
   - Тем не менее, думаю, мне не следует лишний раз напоминать, что при таком раскладе поползут слухи. И заденут они, скорее, ее, чем тебя, - выпалил мужчина.
   - Я никому не позволю причинить ей вред, - проговорил Брайн неожиданно серьезно. С тем самым решительным блеском, который был так похож на тот, что я видела в домике Зайлы несколько часов тому назад. Похоже, Клайка этот тон и этот взгляд поразили ничуть не меньше, чем меня. Потому что через минуту я снова услышала голос чародея - на этот раз более спокойный.
   - Что ж, в таком случае, хорошо. Но не забывай: если ты намерен действовать таким образом, то все, что может с ней случиться - это полностью твоя ответственность.
   - Я понимаю это, - кивнул Брайн все тем же тоном. - И с ней ничего не случиться. Я защищу ее ото всех.
   - Смотри не переоцени свои силы, - печально вдохнул чародей, в то время как Брайн молча взял меня за руку и вывел из кабинета.
  
   3. Королевская берлога
   Идя в покои Брайна, я рассчитывала увидеть полнейший хаос на каждом сантиметре. Потому немало удивилась, когда мои глазам открылись опрятнейшие комнатки, в которых, казалось, каждая ракушка была расставлена с небывалой щепетильностью! Сначала я подумала было, что все это - просто дело рук горничных, спешащих навести порядок каждый раз, как принц покидает свою обитель. Но когда я увидела, с какой тщательностью парень вешает свою куртку на строго отведенное место в шкафу, достает с третьей полочки слева сменную одежду, а потом, переодевшись в соседней комнате, аккуратненько складывает вещи в корзину для стирки, сомнений не осталось: принц Брайн действительно был абсолютным педантом и чистоплюем! Так что я просто молча переобулась в предложенные мне тапочки и решила не делать лишних телодвижений.
   - У меня две свободные спальни. Выбирай ту, которая на тебя смотрит, - улыбнулся юноша. - Кроме того, в твоем распоряжении гостиная, кабинет с моей личной библиотекой, и комната отдыха. Чувствуй себя как дома!
   - Спасибо, - смущенно пискнула я, пялясь на три плавающие под потолком пестрые "рыбешки-люстры", вокруг которых были рассажены светящиеся актинии.
   - Ну, в общем, вечерок был насыщенный, да и уже поздно, так что давай-ка пойдем спать. Можешь взять у меня в шкафу какую-нибудь запасную пижаму на первое время, а завтра мы уже сходим и, наконец, купим чего-нибудь для тебя, - неловко проговорил Брайн, спехом заворачивая в свою спальню.
   Оставшись в гостиной одна, я несколько секунд посидела на месте, а потом решилась подойти к шкафу. Искать там себе пижаму мне было вдвойне неудобно. Не только потому, что приходилось копаться в вещах парня, с которым я только недавно познакомилась, зато уже успела так бурно провести время! Не только потому, что этот парень был местным принцем. И даже не из-за того, что теперь я ночевала в его покоях, и взбреди ему что в голову - буду совершенно беззащитна!
   Просто мне было действительно страшно передвинуть лишнюю пылинку в шкафу такого педанта.
   Найдя взглядом на полочке то, что должно было бы быть пижамой, а осторожно-осторожно извлекла это из шкафа. И прежде чем закрыть дверцу, поправила все остальные вещи так, чтоб часом не оставить лишней складочки, которая могла бы вызвать взрыв ярости и обвинение меня в том, что я, такая неблагодарная засранка, устроила бардак в жилище парня, столь любезно меня приютившего.
   Запихнув пижаму подмышку, я поспешила скрыться в первой попавшейся двери свободной спальни, которая оказалась выполнена в приятных сине-зеленых оттенках. Небольшое окно, выводившее в тускло освещенный анемонами двор, прикрывали легкие светлые шторы. У стены были расставлены большой синий комод, декорированный ракушками, пара тумбочек, кресло и стол с удобным с виду стулом. В центре же комнаты, как ни странно, стояла большая мягкая кровать с балдахином цвета морской волны.
   Но что меня по-настоящему испугало (хоть на самом деле было вполне естественно) - двери никак не запиралась изнутри!
   Моля все возможные высшие силы о том, чтоб Брайну не вздумалось зайти сюда в эти минуты, я спешно переоделась в удобную пижаму и, сложив платье в комод, юркнула под одеяло. А потом встала, чтоб дернуть за шнурок, закрывший "рыбью люстру" плотным колпаком. Теперь комната погрузилась в почти полную тьму, только блеклый свет морских анемонов со двора слабо пробивался, подсвечивая шторы. И хоть все было идеально, хоть я устала, лежала в мягкой постели, а на мне была приятная на ощупь пижама, заснуть никак не получалось.
   И тут в мою не заснувшую вовремя голову ударила новая мысль, сделавшая сон невозможным в принципе: я ведь сейчас лежу в пижаме Брайна! В той самой пижаме, которую он, наверное, ни один раз надевал, ложась спать! От такого простого осознания, казалось бы, очевидного факта, каждая чешуйка моей кожи снова вспыхнула.
   Моей первой реакцией было немедленно сбросить ее с себя, и спать хоть в том самом платье! Я даже ухватилась было за полы футболки, чтоб стянуть ее... но замерла, судорожно сжимая ее пальцами. Просто она была такой теплой, приятной и успокаивающей. Так трепетно обнимала тело, расслабляла и попросту забирала все тревоги. Почему-то в памяти снова всплыл тот момент, когда Брайн накинул на мои плечи одеяло и заключил в объятия.
   "Я больше не оставлю тебя одну. Никогда".
   Мы ведь с ним почти незнакомы. Почему же я так безоговорочно доверяю ему? Почему мне, несмотря на весь страх, который я тогда испытывала, так хорошо от этих воспоминаний? Я, что ли, совсем глупая? Ведь даже эта кровать, на которой я лежу... интересно, сколько фавориточек принца уже на ней перевалялось?
   По непонятным причинам одной этой мысли мне стало достаточно, чтоб едва ли не расплакаться. Брайн, конечно, с виду не похож на дамского угодника... но я что, в самом деле строю для себя какие-то иллюзии касательно того, что он регулярно кувыркается в своих гостевых спальнях с придворными красотками?!
   Неожиданно прозвучал деликатный стук в дверь и я, встрепенувшись, накрылась одеялом с головой, свернувшись под ним калачиком.
   - Ир, ты не спишь? - прозвучал голос Брайна за секунду до того, как дверь осторожно открылась.
   Ну вот, как я и думала! Задрожав, я сильнее прижала к себе одеяло. Видимо заметив копошение под ним, парень подошел к кровати и медленно приподнял его над моей головой.
   - Что случилось? - обеспокоенно спросил Брайн, видимо заметив, что с моим выражением лица что-то не так. - Ира, тебе приснился кошмар?
   - Нет! - неожиданно грубо ответила я, пряча лицо в подушку. - Я вообще еще не спала!
   - А... ну да, я тоже, как-то не спиться почему-то, - неловко хихикнул принц, почесав затылок.
   - И ты пришел ко мне, чтоб получить свою порцию "успокоительного" перед сном?! - прошипела я, глубже зарываясь носом в постельное белье.
   - Чего? - непонимающе икнул Брайн.
   - Как будто я не понимаю, с какой целью ты водишь девушек ночевать в эти спальни! - выпалила я, сама прекрасно осознавая, что говорить всего этого ой как не стоит! Но меня, к сожалению, понесло.
   - Ир, ты, наверное, каких-то не тех моллюсков сегодня съела... - сбиваясь, проговорил юноша. - Не знаю, чем и как я вызвал у тебя подобные мысли...
   - Да ладно! - возмущенно вскочила я и попыталась заглянуть ему в глаза, но в тот же миг, прямо так, сидя, накрыла свою голову одеялом. - За сегодняшний день ты уже дважды видел меня без одежды, и даже успел облапать! Как будто мне того громилы было мало! И чего тебе твоих придворных дам не хватало, что ты полез к девушке, которая еще даже ни с кем не целовалась... если, конечно, не считать того момента, когда Зайла воровала мое тело!..
   - Эй-эй! Стой! Полегче! - затараторил Брайн и, деликатно сняв одеяло с моей головы, замахал руками. - Мне действительно очень жаль, что сегодня с тобой так получилось! И мне, в самом деле, очень стыдно за то, что я... ну, ты поняла, - буркнул принц и, покраснев гуще кораллов, отвел взгляд. - Да и вообще, с чего ты решила, будто я тех расфуфыренных куриц к себе вожу?! Мне такое в принципе не интересно! Насмотрелся уже до тошноты на папочку, лапающего косяки фавориток, и желания превращаться в нечто подобное как-то не возникло. Так что, в общем, не думай обо мне плохо, пожалуйста. И знай, я никогда ни за что тебя не обижу.
   Осознание того, какой же бред я только что несла, ударило по мне так сильно, что я не выдержала и снова накрыла свою голову одеялом!
   - Ир? - позвал Брайн, приподняв мой импровизированный колпак, чтоб посмотреть мне в лицо. Решившись открыть зажмуренные глаза и взглянуть на принца, я поняла, что он и сам до сих пор краснее вареного рака. - Ну, не сердись на меня, а?
   - Ладно, не буду, - смущенно буркнула я и плюхнулась на кровать, спрятав под подушку голову, кажется, пунцовую до кончиков похожих на раковины ушей!
  
   4. Плавник к плавнику
   Как и ожидалось, к утру известие о "новой любовнице принца" стало главной темой придворных перешептываний! По крайней мере, мне так почему-то показалось, судя по реакции барышень на нас с Брайном каждый раз, когда мы проходили неподалеку от вычурных компаний. Когда же я увидела в одной из таких кучек шептунов ту самую даму, весьма не вовремя вошедшую вчера в кабинет Клайка, остатки сомнений развеялись, словно пепел надежд на ураганном ветру.
   Но мне, похоже, следует уже понять, что ни при каких обстоятельствах не стоит думать, будто хуже быть не может! Наверное, чуть ли не сама вселенная собственной персоной решила доказать мне: каждый раз, когда я допущу такую мысль, она обязательно даст мне понять, что это ошибка! Вот и сейчас мне захотелось провалиться сквозь морское дно еще больше, потому что к нам, отделившись от своих подружек, спокойным, слегка неуверенным шагом направилась та самая леди Милера!
   Сжавшись от смущения, я очень хотела спрятаться за спину Брайна, а лучше - за вон тот декоративный коралл на клумбе, где я заметила прикрытое морскими анемонами уютное углубление, в которое как раз должна была поместиться. Но поступить вот так у меня не вышло: то ли потому, что решила не быть совсем уж тряпкой, то ли потому, что просто слишком оцепенела от неловкости и могла только нервно переминать пальцы за спиной.
   - О, привет, Милера! - радостно улыбнулся Брайн, когда девушка грациозно подошла к нам.
   - Доброе утро, - вежливо проговорила она, изящно кивнув в знак приветствия.
   И совершенно случайно я заметила краем глаза тех самых дам, от которых она отделилась... возможно, мне просто показалось, но у меня сложилось явное впечатление, что они едва заметно перешептывались, подленько улыбаясь. Это же что получается, над этой девушкой посмеиваются ее собственные подруги? Если так, то остается ей только посочувствовать. Попала же она в компанию подводных гадюк...
   - Слышала о вашем новом задании, - наконец решилась сказать Милера, бросив на меня косой взгляд.
   - Наверное, эта тема сейчас у всех на слуху? - вздохнул парень.
   - И то верно. Все же, когда фавориткой кронпринца становится та самая Зайла...
   - Милера! - раздраженно протянул Брайн, закатив глаза. - Ну, хоть ты можешь без этого, а? Мало того, что у меня уже сил нет от твоего официального "выканья", так еще и начала подхватывать всякую ерунду за теми своими подружками?
   - Простите, Ваше Высочество... Брайн, - деликатно поправила себя девушка. - Не думай, что я тебя осуждаю. Я вполне лояльно отношусь к подобным...
   - Милера! - еще строже протянул парень. - Во-первых, Зайлы здесь больше нет. Во-вторых, такие разговорчики очень расстраивают Иру, а она вчера и так много натерпелась. Поэтому давай хоть ты не будешь лишний раз ее обижать. И да, она действительно очень хорошая! - добродушно добавил Брайн, похлопав свою невесту по плечу.
   Похоже, хоть принц и требовал от Милеры непринужденного общения "на короткой ноге", сама она никак не могла преодолеть то ли официоз собственной персоны, то ли традиции и правила, которые ей, наверное, вталкивали в голову с рождения. Что бы там ни было, на один факт это никак не влияло: "Ребята, давайте жить дружно!" от нашего Кота Леопольда, очевидно, не шибко расположило ее ко мне.
   - Какие у вас планы на сегодня? - поинтересовалась девушка, видимо желая одновременно сменить тему и спрятать смущение.
   - Да вот хотим сходить прикупить для Иры каких-нибудь вещичек. А то ведь своего у нее здесь ничего нет, а носить вещи Зайлы ей, по понятным причинам, не сильно хочется, - пояснил парень.
   - Ясно. Тогда буду с интересом ждать ваших новых нарядов, - сдержано кивнула девушка. - Вы уже определились с домами мод, в которых закажете одеяния?
   - Да мне бы чего попроще! - неловко захихикала я, нелепо махая руками. - Парочки каких-нибудь удобных платьев да юбок вполне хватит!
   - И все же, я бы настоятельно рекомендовала вам, даже при такой позиции, обзавестись парадными нарядами, - вздохнула Милера, пытаясь скрыть то ли удивление, то ли просто презрение. - Даже если вы предпочитаете простую и удобную одежду, появляться в ней на официальных мероприятиях - дурной тон.
   - Разве меня могут позвать на какие-то официальные мероприятия? - оторопела я.
   - Все может быть, все может быть, - пожала плечами девушка, попытавшись выдавить что-то вроде коварной улыбки, которая получилась довольно неуклюжей. - Тем более что церемония уже не за горами. И ваше присутствие на ней наверняка будет обязательным, если Брайн действительно должен внимательно за вами следить, куда бы вы ни пошли.
   - Ну, раз вы так говорите... - замялась я, теряясь в догадках, о какой такой церемонии идет речь. Неужели свадебной?! Но ведь Клайк ничего не говорил мне о том, что свадьба уже скоро! По-моему, даже наоборот сказал, что Милера прибыла ко двору не так давно, и ей предстоит провести тут значительное время. Что же тогда она имеет ввиду?
   - Думаю, разберемся! - улыбнулся Брайн. - Спасибо за совет, обязательно нужно будет заказать для Иры пару-тройку парадных нарядов. В общем, я рад, что вы вроде как поладили! - открыто засмеялся принц. Интересно, он это что, издевается, или действительно не видит, что меня так и мечтают познакомить с гарпуном?
   - В таком случае, удачного вам дня, - кивнула Милера, не в силах сдержать то самое выражение на лице, которое обычно бывает, если в рот тебе, вместе с куском рыбешки, случайно попадает забытый в ее брюхе желчный пузырь.
   - И тебе хорошо провести время, - ответил принц, весело помахав на прощанье. Кажется, девушка хотела напоследок что-то сделать - то ли обнять его, то ли взять под руку... в общем, совершить некое телодвижение, которое, безусловно, показало бы, как сильно она меня превосходит в отношении прав на Брайна. Скорее всего, именно этот жест и должен был стать основной причиной того, что она решилась к нам сейчас подойти. Вот только по каким-то личным причинам Милера этого так и не сделала.
   - Не обращай внимание на эту ее вычурность, на самом деле она совсем неплохая, - тихо проговорил принц, когда девушка снова примкнула к своей компании, кстати, принявшей ее с выражением лица "Во как ты той базарной бабе задала!". - Просто ей с детства родители забивали голову всякой ерундой. Но ей и самой из-за всего этого на самом деле неуютно.
   - Да, что-то такое чувствуется, - неуверенно пробормотала я. - Кстати, а почему ты не такой, как она? - встрепенулась я. - Ведь тебя же, по идее, должны были еще строже воспитывать.
   - Как тебе сказать, так получилось! - хохотнул принц. - Сколько мне не вбивали в голову всю эту хрень, я все равно сбегал по ночам в библиотеку и читал романы про веселые приключения. Может именно из-за них у меня и развилось полное отторжение всей этой искусственной дряни, которой мне пытались промыть мозги. Мне, наверное, просто повезло попасть в секцию, где было много веселых и искренних книг. После них было вдвойне противно смотреть на лица, которые улыбались, глядя тебе в глаза, а за спиной немедленно бросались перемывать косточки, - заговорил он неожиданно серьезным, даже немного печальным тоном. - Притом стоило кому-нибудь из их компании отвернуться точно так же, и он сам моментально становился предметом для бурных обсуждений. А еще противно было наблюдать за отцом, который, сколько я себя помню, официально выказывал скорбь по матери, умершей при родах первенца, оказавшегося неуязвимой для чар двойней. Но при этом не брезговал развлекаться со всеми придворными дамами, до которых вообще мог дотянуться плавниками. И не менее противными мне казались попытки завязать себя вычурным узлом так, чтоб нос был вздернут повыше, и проходящие мимо тебя пали ниц при виде твоего великолепия. А еще, естественно, фальшиво скрывая зависть, если их собственный нос при замере оказывался вздернут немного ниже. Отец, конечно, пытался бороться со мной, но, в конце концов, сдался, потому что во всем остальном я был идеальным сыном, более чем оправдывающим его ожидания как наследник престола: прилежно учился, давал всем форы на тренировках, свободно справлялся с заданиями любой сложности, которые он мне поручал. В общем, с отцом мы довольно хороших отношениях. Видимо взвесив все за и против, он позволил мне быть таким, каким я хочу - может даже в надежде, что я это однажды перерасту и стану таким же, как он. Но в то же время четко дал мне понять, что некоторые вещи находятся под его полным деспотичным контролем, и решения в этих вопросах принимаются им единолично, без всяких возражений. Ладно, пойдем уже, а то так до вечера простоим на месте и ничего за день не сделаем! - внезапно засмеялся принц своим привычным непринужденным голосом. Прежде чем я успела что-либо понять, Брайн схватив меня за руку, и легкой походкой поспешил к выходу с территории дворца, где я уже узрела ожидавшего нас Малыша.
  
  

  
  


Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Межзвездный мезальянс. Право на ошибку" С.Ролдугина "Кофейные истории" Л.Каури "Стрекоза для покойника" А.Сокол "Первый ученик" К.Вран "Поступь инферно" Е.Смолина "Одинокий фонарь" Л.Черникова "Невеста принца и волшебные бабочки" Н.Яблочкова "О боже, какие мужчины! Знакомство" В.Южная "Тебя уволят, детка!" А.Федотовская "Лучшая роль для принцессы" В.Прягин "Волнолом"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"