Михайлов Руслан Алексеевич: другие произведения.

Изгой 3: Наследие некроманта

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!


Peклaмa:


Оценка: 5.44*99  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Прошли столетия с тех пор, как отгремели чудовищные войны магов и половина континента превратилась в покрытую пеплом пустошь, непригодную для жизни. Некогда великолепные города теперь лежат в руинах, населенных чудовищами и нежитью, настолько опасными, что пришлось возвести пограничную стену, дабы оградить мирных жителей от смертельной угрозы. Так появились Дикие Земли... Заключительная часть книги убрана из раздела по требованию издательства!


Книга третья, цикл: Изгой.

Надежда изгоев.

Глава первая.

Темное прошлое.

   На возведение Твердыни ушла большая часть казны Империи, но владыка Мезеран Милостивый ни разу не пожалел о столь огромных тратах - выстроенная гномами цитадель с лихвой оправдывала каждый потраченный медяк. Император никогда не доверял выходцам из западных земель. Уж больно независимыми они были. Оно и понятно - богатые плодородные земли давали обильный урожай, многочисленные портовые города исправно снабжали морскими дарами, а раскиданные повсюду рудники и шахты было не перечислить. Западные земли не нуждались в опеке и защите могущественного соседа, скорее Империя нуждалась в них - налоги шли обильным золотым потоком в дворцовую казну, нескончаемые подводы с зерном и мясом тянулись к казарменным кухням и позволяли прокормить огромную армию. Но долго такая идиллия продолжаться не могла - в свое время, прадед Императора Мезерана огнем и мечом покорил независимые западные провинции и заставил их влиться в могущественную Империю чем расширил границы своих владений почти вдвое. Это не добавило ему популярности в дотла разоренных западных землях.
   С тех пор утекло почти двести лет. Популяция некогда разоренных и сожженных городов восстановилась, имперские ставленники не смущаясь принимали щедрые подношения и все больше прислушивались к жаждущим независимости западным дворянам. Предчувствие войны витало в воздухе и первым делом, владыка Мезеран отправил в западные провинции половину своих войск, поставив во главе преданных ему дворян. Чтобы одним своим присутствием войска удерживали излишне горячие головы от глупых поступков и изменнических мыслей.
   Как выяснилось позже, это оказалось большой ошибкой императора - когда вспыхнула братоубийственная война, имперские войска переметнулись на другую сторону. Но тогда Мезеран еще ничего не знал и приступил ко второй части своего плана - возведение пяти огромных цитаделей. Одна должна была надежно закупорить собой единственный проход через хребет Каменного Дракона, оставшиеся четыре Император планировал разместить дальше к северу. Это была вторая ошибка Императора Мезерана. Если бы владыка Киспариан был еще жив, то он не стал бы тратить огромные средства на возведение ненужных крепостей прямо посреди Империи. О, нет. Он просто приказал бы армии умертвить каждого второго мужчину в западных провинциях и хорошенько проредить ряды ставших излишне говорливых дворян. Искоренять непокорство мечом и огнем - таков был Киспариан Завоеватель, но не Император Мезеран - мягкий и изнеженный, излишне прислушивающийся к речам священников.
   Приглашенные на беседу с владыкой Мезераном мастера гномы внимательно выслушали императора и ничуть не смущаясь венценосного титула, запросили такую сумму, что имперский казначей изменился в лице и с трудом выдавил из себя протестующее блеянье. Впрочем, казначея никто не услышал и договор был заключен. В первую очередь, Мезеран Милостивый приказал начать возведение цитадели у хребта Каменного Дракона. Гномы коротко поклонились и опустошив казну отправились восвояси. Уже через месяц, на месте будущей Твердыни начались работы. До начала войны оставалось девять лет с небольшим.
   Тем временем, Мезеран обменивался пространными "вестниками" с единственным человеком в западных провинциях, которому он мог доверять - своим младшим братом Тарисом Ван Санти, который вот уже пятнадцать лет являлся главным наместником и рукой Императора в западных землях.
   И это была третья ошибка Мезерана - принц Тарис обладал весьма большими амбициями и в своих мечтах видел именно себя восседающим на троне Империи. Отведенная ему роль карающей десницы Императора вызывала у него лишь ярость. Ведь разница в появлении братьев на свет была ничтожна - меньше минуты. Этот ничтожный промежуток времени лишил Тариса будущего и заставил его пожизненно оставаться на вторых ролях, за спиной царственного брата. Несмотря на то, что братья родились почти одновременно, они ни в коей мере не были близнецами. Император Мезеран - широкий в плечах, черноволосый, с волевым подбородком и повадками величественного барса, ни на йоту не походил на своего брата Тариса. Судьба обделила Тариса и здесь - более чем среднее телосложение, вечно опущенная светловолосая голова и взгляд исподлобья. Именно таким был младший брат великого правителя Империи. Как бы то ни было, Мезеран любил своего брата и понимая, что Тарис томится во дворце, где ему никогда не суждено быть правителем, император назначил его наместником в западные провинции. Тарис повиновался и даже почувствовал облегчение - наконец-то, он сможет самостоятельно принимать решения и окажется подальше от нелюбимого брата. Облегчение длилось недолго - даже в удаленных от столицы землях, ему не удалось избавиться от гложущей его зависти и ненависти. Да и как это сделать, если повсюду высятся огромные статуи Императора Мезерана, если его изображение на каждом втором гобелене?
   Тарис умело скрывал свои истинные чувства - до поры до времени. Чтобы отвлечься, он с головой погрузился в чтение книг, что в беспорядке скопились в дворцовой библиотеке - поначалу, только для того, чтобы убить невыносимо тянущееся время. Каждый день, покончив с немногочисленными делами провинциального наместника, Тарис запирался в библиотеке и то и дело чихая, переворачивал пыльные страницы древних фолиантов, где рассказывалось о героической борьбе святой Церкви с нежитью, о могучих храмовниках, бесстрашно входивших в мрачные могильники с молитвой Создателю на устах, о великих магах способных одним движением пальца обратить горы в пыль. Это был совсем другой мир, куда он мог уйти от постылой ему реальности. Постепенно, предпочтения Тариса в чтении изменились. Юный наместник перестал интересоваться воспетыми в книгах деяниями Церкви и жизнеописаниями героев прошлого. Теперь, он читал лишь о древних магах - тех, кто обладал истинным могуществом, тех, перед кем все преклонялись и боялись. С каждым проходящим днем, Тарис укреплялся в мысли, что обладай он магическим даром, то смог бы многое изменить. Но это были лишь грезы - по еще одной злой насмешке судьбы, он не обладал талантом к магии. Ни единой крупицей дара.
   День шел за днем, наместник Тарис проводил все свободное время в библиотеке и с жадностью поглощал книги о магах. Вскоре, про страсть наместника к чтению, прознали дворяне и теперь, каждая их очередная просьба о снижении налогов или просьба посодействовать в спорном деле, сопровождалась неизменным подарком - книгами и древними свитками.
   Именно так, в руки Тариса попала пара необычных свитков - древний пергамент с причудливыми завитушками текста и красочными изображениями. Эти свитки раскопал в своей личной библиотеке один из богатейших купцов западных провинций, стряхнул с них вековую пыль и положив в отделанный золотом ларец, с помпой преподнес наместнику Тарису, во время одного из пышных приемов. Заодно выторговал для себя освобождение от налогов на пять лет, под предлогом того, что дескать он находится на грани разорения и лишь милостивый наместник сможет спасти бедного купца и его семью. Подаренные свитки настолько поразили Тариса при первом же взгляде, что он уже не слыша льстивые речи купца, лишь милостиво кивнул головой и протянул руку для поцелуя. Просьба была незамедлительно удовлетворена. Потом, купец не раз клял свою непроходимую глупость, что не додумался просить освобождение сразу на десять лет - наместник Тарис Ван Санти, увлеченный рассматриванием свитков, несомненно удовлетворил бы любую просьбу купца. Но время было уже упущено и купцу пришлось довольствоваться пятью годами.
   С огромным трудом высидев на приеме положенное время, Тарис поспешно откланялся и бережно сжимая ларец с драгоценным содержимым поспешил в библиотеку, где слуги уже приготовили для господина кувшин старого вина и зажгли свечи.
   Тогда и началось восхождение Тариса к магическому олимпу - свитки оказались вырезанными книжными листами из неизвестного источника и содержали в себе несколько заклинаний и подробных описаний ритуалов некромантии. Осознав, что именно попало к нему в руки, младший брат великого Императора прежде всего озаботился тем, что это осталось в тайне от многочисленных святош, что обожают совать нос в чужие дела. На изучение свитков с заклинаниями у Тариса ушло целых полгода. Затем, когда он понял, что ему катастрофически не хватает знаний, он начал усиленные, но крайне осторожные поиски подобных свитков и книг. Отступать было поздно - возможности магии древних некромантов полностью захватили помыслы наместника. Это то, о чем раньше он мог лишь мечтать - могущество и независимость, и самое главное - это был путь к трону Императора.
   Первым делом, в глубоком подвале дворца оказался тот самый незадачливый купец, которого угораздило преподнести в дар Тарису злосчастные свитки. Палачи задавали истерзанному человеку лишь один вопрос - где находятся остальные листы из книги. Даже пройдя через самые изощренные пытки, купец не смог сообщить почти ничего полезного. Жалкие крохи информации. Но этого хватило наместнику, чтобы направить верных людей на поиски недостающих листов...
   На этом месте Койн прервался, откашлялся и бросил жадный взгляд на мою кружку. Я безмолвно протянул ему кружку и гном одним махом опустошил ее до дна и утер бороду.
   - Похоже, я немного отклонился в сторону, друг Корис - смущенно буркнул гном - Ведь ты хотел знать о Твердыне. Но я не смог удержаться, чтобы не поведать о главном враге того времени - Тарисе Некроманте.
   - Поверь, Койн - я только рад узнать побольше о печально знаменитом Тарисе Некроманте и твоя история более чем интересна - поспешил я успокоить гнома.
   - Правда. Более чем интересно! - прозвенел столь знакомый голос за загораживающей дверной проем оленьей шкурой.
   Мы с гномом одновременно вздрогнули и вытаращились на дверь. Шкура отодвинулась в сторону и в моем закутке возникла несколько смущенная Аллариса Ван Ферсис.
   - Баронесса - удивленно поприветствовал я девушку.
   - Простите - потупив взор сказала Аля - Я пришла узнать, нашел ли ты что либо интересное в бумагах отца и невольно услышала историю Койна. Подслушивать я не собиралась!
   - И в мыслях не было, баронесса - соврал я и наклонившись к лежащему у изголовья кровати мешку, вытащил из него приготовленную для девушки сумку с письмами ее отца - Вот. Здесь все бумаги твоего отца, в том числе и личная переписка.
   - Спасибо - поблагодарила девушка, принимая от меня сумку. Замявшись, она повела глазами по сторонам и робко поинтересовалась - А можно дослушать историю уважаемого Койна до конца? Он столь захватывающе рассказывает!
   Пока я думал, что ответить слишком любопытной девушке, Койн решил взять дело в свои руки и приглашающее пророкотал:
   - О! Ну конечно, юная квали! Каждая история нуждается в слушателях и чем их больше, тем приятней рассказчику! Присаживайтесь поудобней!
   Мне осталось лишь улыбнуться сквозь зубы и утвердительно кивнуть. Не жалко, если юная баронесса решила послушать древнюю легенду о Тарисе Некроманте, но самое больше через час начнется совещание и вот на нем, я решительно не хотел видеть посторонних. И тех, кто не принес мне клятву крови. Пусть я параноик, и пусть это всего лишь шестнадцатилетняя девчонка, но рисковать я решительно не хотел. Вслух я своих мыслей разумеется озвучивать не стал и лишь произнес:
   - Койн прав, баронесса. Такая история заслуживает большего количества слушателей. Усаживайся где хотите и давайте продолжим историю.
   Поблагодарив нас кивком, Аля огляделась по сторонам, прошлась взглядом по узкой лавке и решительно шагнув к моей кровати, уселась по соседству со мной, обдав меня приятным травяным запахом от волос. Подобрала под себя ноги, расправила длинную юбку, улыбнулась и разрешающе прощебетала:
   - Все, можете продолжать уважаемый мастер Койн. Я готова.
   Осторожно поставив глиняную кружку на скамью (гном еще не знал о том, что этой хрупкой на вид посудой можно ломать каменные стены), Койн с хрустом повел плечами, откашлялся и продолжил рассказ:
   - Пока Тарис все больше погружался в изучение запретной магии, мастера гномы приступили к возведению мощной крепости под названием Твердынь. Щедрые денежные вливания и неограниченная рабочая сила сделали свое дело - цитадель росла на глазах. Строительство Твердыни завершилось за рекордный срок - через четыре года, был положен последний камень и лопаточка мастерового последний раз зачерпнула крепящий раствор. Цитадель была возведена и гномы заслуженно гордились своей работой. Подобного сооружения Империя еще не видела. Настоящее произведение оборонного искусства. Шедевр Подгорного Народа.
   Сложенные из черного гранита стены вздымались на высоту сорока локтей, восемнадцать шестиугольных башен на половину выпирали из стен и темнели многочисленными бойницами. Глубокий ров сплошным кольцом окружал стены и пополнялся за счет подземных источников, которые гномы обнаружили в земных недрах и подвели к цитадели. В крепостных воротах не было ни единой деревянной детали - гномы сковали все из чистейшего металла и придумали хитрый дверной механизм...
   - Эх... - вздохнул Койн и сокрушенно махнул рукой - Достоинства Твердыни можно перечислять до глубокой ночи и столь защищенная цитадель все же пала под натиском врага! Столько трудов мой народ потратил на возведение крепости, а она не выдержала даже первую осаду! Как жаль!
   - Не переживайте, мастер Койн - сочувственно произнесла Аля - Насколько я знаю эту легенду, крепость выдержала множество штурмов. Она не пала - защитники Твердыни сами открыли ворота и сдались на милость врага.
   - Это истинная правда квали Алларисса - подтверждающее кивнул гном - Но об этом чуть позже. А в то смутное время, никто еще не предвещал беды и мои братья гномы заслуженно гордились результатом своих тяжелых трудов. Когда владыка Мезеран Милостивый самолично прибыл на осмотр крепости, он был потрясен! Только одним своим видом, Твердынь должна была внушить ужас противнику! Императору понадобилось целых два дня, чтобы осмотреть крепость в сопровождении старших мастеров - настолько огромной была Твердынь! Тогда же, Мезерану были показаны многочисленные тайные ходы и туннели в толще стен и под землей.
   - Тайные ходы? - переспросил я.
   - Ну, конечно! В построенной гномами цитадели было много тщательно замаскированных туннелей отходящих от стен на несколько лиг и выходящих наружу в неприметном месте. В любой момент, разведчики или посыльные могли покинуть крепость незаметно для врага и столь же незаметно вернуться! Было предусмотрено абсолютно все!
   -Я спрошу несколько по другому - поправился я - Ты сказал, что гномы показали входы и выходы в потайные переходы только тогдашнему императору Мезерану? Правильно? Император был единственным, кто знал, где начинаются тайные ходы?
   - А как же еще? - удивленно развел руками Койн - Тайна была доверена лишь императору Мезерану и никому более. Но как Мезеран поступил с полученным знанием позднее, знает лишь великий Отец.
   Пока я слушал Койна, в моей памяти сам собой всплыл отрывок давешнего сна:
   Склонившийся в поклоне солдат резко выпрямляется и я успеваю заметить блеск узкого лезвия метнувшегося к моему боку и тут же ощущаю резкую боль пронзившую внутренности. Ноги подгибаются и я начинаю медленно оседать на землю, удивленно смотря в глаза убийцы.
   Защитника поразил подлый удар убийцы. И убийца настиг меня... его внутри великолепно защищенной цитадели. Как же он туда попал? Взобрался по стене или прилетел по воздуху?
   Но скорей всего ответ куда проще: убийца просто прошел через один из потайных туннелей и смешался с гарнизоном крепости. Окровавленные доспехи, перевязанное лицо, сажа и грязь на лице - так выглядело большинство солдат после нескольких отбитых штурмов и одновременно, это идеальная маскировка.
   Можно было бы предположить, что один из солдат просто перекинулся на сторону противника, но это не вяжется с последними словами, что услышал Защитник в мгновенья перед смертью:
   Склонившийся к мне убийца торжествующе шепчет мне на ухо:
   - Лорд Ван Корлис просил передать вам: сдохни!
   Темнота...
   Да и лицо убийцы показалось Защитнику незнакомым...
   С трудом оторвавшись от размышлений, я тряхнул головой и кивнул Койну:
   - Ясно. Продолжай свою историю, Койн.
   Гном открыл рот, но начать фразу не успел. Тишину пещеры разорвали истошные крики:
   - Тревога! Тревога!
   - Все на стену!
   - Кто-то опустил подъемник! Тревога!
   - Все к оружию! Подъемник опущен вниз!
   - Где господин Корис?!
   - Тревога!
   Рухнув с постели, я заученным движением схватил перевязь меча и плюнув на сапоги, рванулся к двери. Благо, закрывающей ее шкуры уже не было - среагировавший на крики Койн, уже вынесся наружу и по дороге зацепил шкуру плечом. Шипя от боли в растревоженном плече, я метнулся за ним, успев рявкнуть на побледневшую девушку:
   - Сиди здесь! Из пещеры ни ногой!
   Путь до стены занял у меня считанные мгновенья. Снег обжигал босые ноги, темноту разрывали зажженные факелы, рядом бежали остальные воины, где-то позади, медведем ревел Рикар, поторапливая отстающих. У меня в голове билась лишь одна мысль "Подъемник опущен! Подъемник опущен!".
   Сбивая ноги на ступенях, я вымахал на вершину стены и первым делом кинулся к краю, чтобы понять, кто же нас атаковал. И каким образом неизвестный противник сумел добраться до лебедки подъемника.
   Первой неожиданностью оказалось то, что чернеющее ущелье было безжизненным. В ярком лунном свете я видел лишь отдающий синевой снег, черные скалы и в глубине ущелья тускло мелькал огонек одинокого факела. Справа от меня грохотала лебедка подъемника - ее крутили в восемь рук сразу четверо мужчин, споро поднимая платформу подъемника. Пустую платформу.
   Крутнувшись на месте, я оглядел занимающих позиции воинов и понял по их недоумевающим лицам, что они знают и понимают не больше меня. От души выругавшись, я поспешил на шум лебедки скользя по обледеневшему за вечер камню и цепляясь за плечи мужчин, чтобы не грохнуться наземь. Люди поспешно раздавались в стороны и через минуту я уже был у подъемника, который как раз занял свое положенное место на вершине стены. Где-то на полпути ко мне успел присоединиться здоровяк держащий в руке пылающий факел.
   Тяжело дышащие люди поспешно закрепляли платформу подъемника, у края стены скорчился воин сжимая в ладонях безвольно опущенную голову. В свете факелов я рассмотрел струящиеся меж его пальцев темную жидкость. Кровь. Ситуация стала еще запутанней.
   Противника нет и в помине, но один из воинов явно ранен. Подъемник оказался у подножья стены, а в глубине ущелья все еще виднеется трепещущий огонь факела. Причем свет факела удаляется от стены все дальше!
   - Да что происходит, мать вашу?! - не выдержал и закричал я - Где часовые?!
   Замершие на месте воины переглянулись и виновато взглянув на меня, развели руками.
   - Что вы руками дрыгаете?! - заревел Рикар - Отвечайте, когда вас господин спрашивает! Где часовые?!
   - Я здесь, господин - почти неслышно откликнулся раненый воин и пошевелился, силясь подняться на разъезжающиеся ноги - Я час-совой...
   Шагнув к нему, я опустился рядом и положив руку ему на плечо удержал на месте. Заглянув ему в окровавленное лицо, я с трудом узнал его - Трезий - молчаливый и исполнительный воин.
   - Что случилось? - уже спокойней спросил я - Где второй часовой? Кто тебя ранил?
   - Он в... в ущелье, г-господин - с трудом выдохнул Трезий - Это он м-меня уд-дарил по г-голове и опустил п-подъемник.
   - Что?! - в два голоса выкрикнули мы с нависшим надо мной здоровяком.
   - Тебя ударил второй часовой? - тщательно выговаривая слова, переспросил я, сдирая с себя рубаху - Ты уверен?
   Часовой молча кивнул и страдальчески поморщился. Похоже, что Трезий удерживает себя от потери сознания лишь неимоверным усилием воли. Скомкав рубашку в плотный комок, я отвел ладони Трезия в стороны и приложил ее к широкой, но неглубокой ране.
   - К-когда он меня ударил, я потерял с-сознание - продолжал говорить воин - Очнулся от грохота работающей лебедки. Д-дополз до рога и поднял т-тревогу. П-простите г-господин. Подвел я вас...
   - Ты все сделал правильно - успокоил я его - Молодец!
   - Кто нес стражу вместе с тобой, Трезий? - вмешался здоровяк - Имя?
   - Рыжий... рыжий Л-лени...
   - Лени?! - повторил я и вскочив на ноги словно ужаленный, в замешательстве запустил пальцы в отросшие волосы.
   Теперь, у меня окончательно все перемешалось в голове. Я мог ожидать чего-нибудь от гномов, от Аллариссы в конце концов, но уж никак не от рыжего Лени - в этом вечно веселом и неунывающем воине я всегда был уверен, как в самом себе. Как же так?
   Не ощущая холода, я подошел к краю стены и вперил взгляд в далекий огонек факела. За моей спиной Рикар отдал несколько отрывистых приказов и люди засуетились - раненого часового подхватили на руки и спешно понесли к ведущей во двор лестнице, еще несколько человек кинулись к новому подъемнику, чтобы проверить находящихся на вершине Подковы часовых. Остальные воины медленно покидали стену - штурма не предвиделось. Хотя, меня это не радовало - такие вот, наполовину ложные тревоги выматывают людей как физически, так и морально. Если так пойдет и дальше, то наша боеспособность упадет.
   Рядом со мной возник словно ниоткуда Литас, накинул мне на плечи толстое одеяло и в свою очередь всмотрелся в темнеющее ущелье.
   - Спасибо - машинально поблагодарил я и добавил - Литас... кликни как отца Флатиса, да поживее. Что-то тут не ладно. И скажи кому-нибудь, пусть принесут мои сапоги.
   - Да, господин.
   Литас, скользя по ледяной изморози, поспешил к лестнице, а я развернулся к Рикару и распорядился:
   - Рикар, оставь на стене десяток воинов. Остальных отправляй в пещеру. Доспехи никому не снимать, и вообще, пусть будут наготове. Что-то тут нечисто.
   Здоровяк молча кивнул и тут же начал отдавать отрывистые распоряжения.
   Вновь взглянув на мерцающий огонек далекого факела, я убедился, что он не исчез. Лени все еще был в ущелье и похоже, неподвижно стоял на месте. Хотя нет... Вглядевшись получше, я недоуменно моргнул - казалось, что рыжий Лени топтался на месте - несколько шагов к выходу из ущелья, а затем столько же шагов обратно к стене.
   Сверху донесся протяжный окрик. Вздернув лицо вверх, я с облегчением увидел два ярких огня на вершине Подковы. Часовые были на месте и подавали условленный знак, что у них все в порядке. Хорошо.
   Через несколько минут суматоха на стене улеглась, лишние факелы и костры погасли. Большая часть людей ушли в пещеру. На стене остался лишь смешанный десяток воинов из людей и гномов, настороженно смотрящих в глубины скалистого ущелья.
   Еще через минуту, на стену доставили наспех одетого священника - двое дюжих воина поддерживая старика за плечи, торопливо подвели его ко мне и поставили на землю.
   - Что случилось, сын мой - никак не выказывая неудовольствия от столь бесцеремонного обращения, спросил святой отец - Шурды?
   - Сам не пойму, святой отец - покачал я головой и ткнул пальцем в ущелье - Чертовщина какая-то. Лени вырубил часового, и покинул пост. Сейчас он в ущелье. Видите, свет факела? Там, где ущелье изгибается в сторону.
   - Вижу - прищурившись, кивнул старик.
   - Сам Лени уйти не мог - пояснил я - Равно как и предать меня. Возможно, тут замешана магия, а тогда это уже по вашей части.
   - Ты прав, Корис - кивнул священник, поводя головой по сторонам и словно принюхиваясь - Здесь замешана магия. Черная магия шурдов. Все ущелье пропитано эманациями этой мерзости.
   - Так... - протянул я. Такого четкого ответа я никак не ожидал.
   В глубине души, я надеялся, что рыжий Лени просто во власти временного помешательства. Не выдержал напряжения последних дней, изнурительной работы, вот и слетел с катушек. Но после категоричных слов священника, эту версию пришлось отбросить и забыть. Черная магия шурдов. А шурды пользуются лишь одной магией - некромантией.
   - Святой отец... но как шурдам удалось попасть на стену - недоумевая, спросил я - Как вообще им удалось незаметно подобраться к стене? Повсюду часовые!
   - Шурдов не было на стене, сын мой - отмахнулся священник и сделал несколько шагов к краю стены - Не забывай - я провел церковный ритуал со священным цветком Рамены. Обряд освящения для стены. Ежели какая нечисть даже прикоснется к защитной стене, я об этом тотчас узнаю.
   - Ясно... что ничего не ясно - буркнул я - И что сейчас?
   - Сейчас, просто помолчи немного, сын мой - мне нужна толика времени, чтобы понять, что именно случилось.
   - Э... Понял. Уже молчу, святой отец - ответил я, нисколько не обижаясь на резкую отповедь.
   Сделав шаг в сторону, я переступил заледеневшими ногами и повертел головой по сторонам, в поисках костра. Пылающий костер обнаружился в десятке шагов от меня и я поспешил туда. Добравшись до пышущего жаром огня, я плюхнулся на лежащее рядом бревно и протянул ноги к костру, с трудом удерживаясь от того, чтобы не засунуть пятки поглубже в раскаленные угли. Где-то наверху натужно скрипела лебедка подъемника - Рикар решил проверить часовых на вершине и заодно сменить их.
   - Возьмите, господин - вернувшийся Литас, сунул мне в руки сапоги и вновь убежал.
   Подержав ноги еще пару минут рядом с огнем, я наспех обулся и поднялся на ноги.
   Священник стоял на том же месте, где я его оставил - у самого края стены и по прежнему смотрел в глубину ущелья, скрестив руки на груди.
   Подойдя к нему, я помолчал, но видя, что священник не собирается просвещать меня, не выдержал и спросил:
   - Святой отец, долго смотреть будем? У меня здесь десяток воинов наготове - спустимся и заберем Лени обратно в форт. Я не собираюсь оставлять своего человека в ущелье и ждать, пока он окончательно исчезнет из виду.
   - Благое намерение, сын мой - спокойно кивнул отец Флатис - Благое... но не нужное.
   - Почему? - задал я логичный вопрос, с трудом сдерживая злобный рык. Святой отец Флатис в своем любимом амплуа - вроде бы и отвечает, но все как-то недосказано.
   - Взгляни на огонь факела, сын мой - ответил старик и вытянул палец к ущелью - Лени не уходит из ущелья. Напротив - он возвращается обратно к стене. И возвращается быстро, словно бежит изо всех сил.
   Священник был прав - скудный свет факел мерцал, иногда пропадал за большими валунами, но несомненно приближался. Что это могло значить, я не знал, но был рад, что Лени решил выбрать именно это направление.
   - Рикар! Литас! - крикнул я, не оборачиваясь.
   Когда они подбежали, я коротко распорядился:
   - Готовьтесь опускать подъемник. Если Лени один, то поднимем его наверх. Приготовьте воинов - на всякий случай.
   - Я все еще чувствую магию шурдов - прошелестел священник, не отрывая взгляда от ущелья - И она приближается. Приближается вместе с Лени.
   Переварив высказывание отца Флатиса, я добавил:
   - Подъемник не опускать, до моего приказа... и готовьте арбалеты...

****

   Лени добрался до стены за рекордно короткое время, оно и немудрено - он бежал всю дорогу. Даже не бежал, а несся вперед огромными прыжками, подняв высоко над головой уже затухающий факел, а другую руку прижав к животу.
   За это время, все воины включая Литаса и Рикара уже успели вооружиться арбалетами и теперь острия арбалетных болтов неотступно следовали за внезапно сошедшим с ума часовым. Безоружными осталось лишь два человека - я сам и отец Флатис. Когда священника выдернули из пещеры, то забыли прихватить его вытертый посох, впрочем, непохоже, чтобы твердо стоящий на ногах старик нуждался в поддержке. Такой сам кого хочешь поддержит...
   Подбежав к стене, Лени первым делом метнулся к тому месту где должна была находиться опущенная им платформа подъемника и, обнаружив там лишь утоптанный снег, в замешательстве остановился, недоуменно крутя головой по сторонам и выдыхая облака пара. Взглянуть вверх, где маячили огни факелов и наши напряженные лица, ему в голову не пришло. Это еще больше убедило меня, что с рыжим Лени далеко не все в порядке.
   Вглядываясь в темноту позади него, я не заметил присутствия кого-либо еще и несколько успокоился. Да и сам незадачливый часовой не нес на себе никаких видимых признаков чего-то необычного, за исключением своего странного поведения.
   Смотрящий на фигурку у подножия стены поверх взведенного арбалета, Рикар повернул лицо ко мне и состроил вопросительную гримасу.
   - Поговори с ним - тихо ответил я на его безмолвный вопрос.
   - Я сам! - не понижая голоса проворчал священник и опустив лицо, громко крикнул - Лени! Лени! Сын мой, ты меня слышишь?
   Услышав резкий окрик, Лени вздрогнул, крутнулся на месте, зачем то взглянул себе под ноги, но наверх так и не посмотрел! Зато, начал водить вокруг себя факелом, пытаясь увидеть окрикнувшего его человека.
   - Может он головой своей дурной о камень приложился? - тихо предположил Литас, не отрывая взгляда от Лени - Когда спускался..., ведь он только по веревке мог спуститься... сорвался и рухнул. А высота здесь та еще...
   - Да нет... - мотнул я головой - Тут что-то другое. Помнишь историю о Реджере уничтожившем защиту поселения Ван Ферсис?
   - Лени! Посмотри наверх! - вновь крикнул отец Флатис и взяв у стоящего рядом воина факел, поднес его к своему лицу - Взгляни наверх!
   Это подействовало. Рывком подняв лицо вверх, Лени увидел наши головы и осклабился в безумной улыбке. Скользнул взглядом по лицам, словно ища кого-то конкретного и зацепившись глазами за меня, обрадовано заорал, приплясывая на месте:
   - Господин! Я нашел его! Все как вы велели, господин! Он у меня здесь, с собой!
   - Что? - поразился я и в свою очередь, шагнул к краю стены - Лени, что ты говоришь? Что я велел тебе?
   - Погоди, сын мой - остановил меня священник - Он не в себе. Сам не понимает, что говорит.
   - Это я понял, святой отец - огрызнулся я - Ведь я ничего не приказывал ему. Но он почему-то уверен в обратном!
   - Господин! Позвольте отнести его вам! - не унимался Лени - Он великолепен! Самая красивая штука, из всех, что я видел в своей жизни!
   - Тьфу ты - досадливо сплюнул Рикар - Что за чушь он несет, господин? Какая еще штука?
   - Хотел бы я знать! - качнул я головой и вновь заорал, срывая голосовые связки - Лени! Покажи мне, что ты принес!
   - Слушаюсь, господин! Вот! Взгляните какая прелесть! Век бы любовался!
   Лени одним движением выпростал из под одежды что-то странное, больше всего напоминающее длинную палку, со странным утолщением на верхнем конце и воздел ее над головой. Практичный Рикар мгновенно среагировал и сбросил вниз сразу два пылающих факела, чтобы прибавить света у подножия стены. Мы напряженно уставились на зажатую в руке Лени штуковину.
   Теперь я смог рассмотреть предмет в деталях и почувствовал, как по плечам прошла волна холода. Это была не палка. Скорее длинная кость, с насаженным на конце человеческим черепом.
   - Создатель Милостивый! Господин, это же та штуковина, что давешние шурды оставили в ущелье! - пораженно выдавил здоровяк - Помните, один отстал от остальных и воткнул что-то в землю!
   - И вы молчали?! - взревел священник, воткнув в меня пылающий взгляд.
   В ответ, я лишь виновато развел руками. Говорить было нечего. А ведь я собственными глазами видел этот прощальный подарок от шурдов и вместо того, чтобы все проверить, побежал слушать древнюю легенду о Твердыне. Словно деревенский юнец при виде седого менестреля!
   - Не подумали - ответил Рикар за нас обоих - Кто же мог знать?
   - Не подумали?! - взорвался священник и ткнул костлявым пальцем вниз - А вот он кажется подумал! На свою дурную голову!
   - Господин! Господин! Вы видите?! Видите?! - не замолкая ни на секунду, орал Лени, потрясая над головой костью - Видите?
   - Хватит! - не выдержал я, морщась от захлебывающихся криков Лени - Святой отец, что скажете? Это Лени? Или похожая на него нежить? Или может это уже не Лени, а самый настоящий мертвяк?
   - Это Лени! Несомненно! - твердо проговорил священник - Но он под властью магических заклинаний. Магия шурдов. Думаю...
   - Погодите, святой отец, погодите - остановил я отца Флатиса - Вы сможете с этим справиться, если я прикажу поднять его на стену?
   - Да! - коротко ответил старик - Смогу!
   - А эта штуковина у него в руке? Не рванет?
   Получив в ответ недоумевающие взгляды со всех сторон, я лишь сплюнул и повторил вопрос:
   - Отец Флатис. С этой хре... штуковиной, что у него в руке, справиться сможете?
   - Смогу - столь же твердо ответил отец Флатис - Ни одно творение проклятых некромантов не устоит перед истинной силой Создателя нашего милостивого!
   - Вот и ладно. Рикар!
   - Да, господин! - шагнул ко мне здоровяк - Прикажете опустить подъемник?
   - Нет. Спустите ему веревку. Пусть обвяжется, а потом... Да ты и сам знаешь! Командуй!
   - Да, господин! - здоровяк резко развернулся и окрикнул напряженно застывших воинов с арбалетами - Ближняя ко мне пятерка - отложить арбалеты и ко мне! Остальные - не спускать глаз с рыжего склирса, чтоб ему пусто было! Если дергаться начнет или смыться вздумает - стреляйте! Литас, тащи веревку!
   Лени дергаться и не подумал. Напротив - он подпрыгивал от желания побыстрее подняться на стену и не затыкался ни на секунду. За пару минут, которые потребовались чтобы найти подходящей длины веревку, вопли Лени достали всех находящихся на стене и уж точно перебудили половину обитателей Диких Земель.
   Наконец бухта веревки улетела вниз и плюхнулась в снег прямо у ног рыжего. Тот не долго думая ухватился за веревку одной рукой и заорал, чтобы его поднимали. Еще пять минут ушло на то, чтобы образумить спятившего Лени и убедить его обвязать конец веревки вокруг пояса. Неохотно вняв нашим многоголосым увещеваниям, он наконец последовал нашим советам и несколько раз обернул веревку вокруг себя и завязал узел.
   В тот же миг, Рикар хрипло рявкнул:
   - Тяни!
   Сразу десяток рук рывком потянули веревку на себя и потащили Лени вверх. От неожиданного рывка, он выронил почти потухший факел, но продолжал держать мертвой хваткой кость с черепом.
   Подъем занял немного времени и вот, рыжий дезертир уже перевалился через край стены и помогая себе одной рукой, кое как поднялся на ноги и тут же поковылял в мою сторону, не обращая ни малейшего внимания на наведенные на него арбалеты. При этом он не переставал улыбаться и кричать:
   - Господин! Вот он! Счастье-то какое! Еле нашел! И как вы велели - сразу к вам побежал! Что есть сил мчался!
   Не успел я открыть рот, чтобы как-то успокоить безумца, как меня бесцеремонно отодвинули в сторону и навстречу ему, шагнул отец Флатис.
   - Не подпускайте его! Натяните веревку и держите! - коротко приказал священник, не спуская взгляда с лица Лени.
   Веревка натянулась и Лени застыл на месте, при этом не переставая перебирать ногами, в тщетной попытке добраться до меня. Дергался он довольно сильно, поскальзывался на льду, падал и тут же вставал на ноги. На стене поднялся гомон. Стреноженного рыжего окружили со всех сторон. Каждый старался вставить словечко и за этим шумом, увещевающий голос священника окончательно затерялся.
   - Держите крепче!
   - Вырывается, тварь такая!
   - Дети мои! Не подходите к нему!
   - Лени! Лени! Ты меня узнаешь? Это же я, Литас!
   - Может в ногу ему стрельнуть? Больно прыткий!
   - Господин, взгляните какая прелесть! - бубнил Лени, пуская по подбородку слюни - Бежал изо всех сил!
   - Господин, не надо никуда глядеть! - это обеспокоенно прогудел здоровяк, хищно поглаживая обух своего топора.
   - Держи его!
   - Святой отец! Вы бы не подходили так близко! Кто его знает!
   С каждой секундой, мне начинало казаться, что я попал на какое-то безумное представление сумасшедших артистов. Больше сдерживать свои эмоции я не мог, и в бешенстве заорал:
   - Да замолчите вы все, наконец! Вашу же мать! Все заткнитесь! И не вздумайте стрелять! Святой отец, сделайте уже что-нибудь!
   Подействовало. Шум отрезало словно по волшебству - если не считать Лени. Сгрудившиеся вокруг беснующегося на веревке безумца воины расступились в стороны, и открыли дорогу отцу Флатису.
   Дальнейшие события произошли за долю секунды. Отец Флатис широко шагнул вперед и протянув правую руку, опустил раскрытую ладонь на лоб Лени и коротко произнес фразу на непонятном языке. Ноги у несчастного подкосились, и он рухнул навзничь, словно мешок с зерном. Рука застывшего на земле Лени безвольно разжалась. С сухим стуком жезл выкатился из скрюченных пальцев и покатился по камню стены. Над стеной повисла мертвая тишина.
   Мы стояли широким полукругом и перед нами вытянулось тело Лени. Даже находясь без сознания, он продолжал счастливо улыбаться. Шагнув вплотную к Лени, священник без страха наклонился и внимательно вгляделся ему в лицо, коснулся пальцами лба и на мгновение замер в этой позе. Кивнул в такт своим мыслям и не проронив ни единого слова, переключился на лежащую рядом с Лени сухую кость. Окинул ее оценивающим взглядом и поведя плечами, словно разминая их перед дракой, одним быстрым движением подхватил кость с земли.
   Дальнейшего я не увидел - яркая белая вспышка скрыла в себе силуэт святого отца и на несколько мгновений ослепила меня. Судя по ошеломленным возгласам со всех сторон, ослепило не только меня. С трудом проморгавшись, я вытер ладонью слезящиеся глаза и с облегчением убедился, что опять могу видеть, хотя передо мной все еще сверкали радужные круги.
   За это время, ситуация никак не изменилась. Лени продолжал безжизненно лежать на ледяных камнях, а над ним стоял отец Флатис и с выражением крайней брезгливости на лице, рассматривал костяной жезл. Вернее то, что от этого жезла осталось - длинная кость расщепилась и почернела, словно побывала в пламени кузнечного горна, череп остался целым, но тоже обуглился словно головешка.
   Перехватив жезл обеими руками, священник с силой развел ладони в стороны и отделил череп. В то же мгновение, оставшийся без своего ужасного украшения жезл, рассыпался в прах. Брезгливо отряхнув руки от костяной пыли и праха, священник поднес череп к своему лицу и на секунду вглядевшись в его пустые глазницы, горестно пробормотал:
   - Какая мерзость... Бедная, бедная девушка. Один лишь Создатель знает, через что, пришлось пройти твоей безвинной душе...
   Оглядевшись по сторонам, я покачал головой, изумленный представшей моему взору картиной - свет факелов вырывает из ночи небольшой круг неправильной формы, внутри которого лежит безжизненное тело и стоит сгорбленная фигура старика с человеческим черепом в руке. Над нашими головами завывает ледяной северный ветер, лица воинов напряжены в ожидании опасности...
   - Быть или не быть, вот в чем вопрос - произнес я, неожиданно для самого себя и тут же смутился, узрев направленные в мою сторону удивленные взоры людей. Откашлявшись, я добавил - Святой отец, что с Лени?
   Очнувшись от раздумий, священник взглянул на меня и произнес:
   - Он спит. Зло покинуло его. Отнесите Лени в мой угол и положите на кровать - он будет спать всю ночь и день. Эту мерзость - священник ткнул в черное пятно у своих ног - я уничтожил. Пятно не трогать и не наступать - завтра, с первыми лучами солнца, оно окончательно развеется.
   Командовать мне не пришлось - подгоняемые рыком Рикара, люди сноровисто подхватили безвольное тело Лени и подняв его на плечи, понесли к лестнице, радостно переговариваясь на ходу. Опасность миновала, и на стене осталась лишь четверка часовых - Рикар решил перестраховаться и удвоил стражу. И я его в этом полностью поддерживал - повторения подобного я решительно не хотел.
   Зато, теперь у меня появились новые предположения, о том как шурдам удалось прорвать защиту поселения Ван Ферсис - возможно, горемычный Реджер попал под влияние установленного неподалеку костяного жезла, и самолично пришел прямо в лапы шурдам. Хорошее предположение... вот только никак не вяжется с тем, что Лени пошел не к шурдам, а вернулся в форт... Есть над чем поломать голову...
   Да и второй часовой никак не почувствовал на себе зов шурдской магии...
   Отец Флатис не обращая на нас ни малейшего внимания, буднично укутал череп полой своей куртки и подняв голову к темному небу, зашептал молитву. Закончить ему не удалось - темноту позади нас разорвали удивленные возгласы спускающихся по лестнице людей, а затем, на вершину стены вырвался ... Стефий. Одетый лишь в исподнее, с трудом перебирающий босыми ногами, с перевязанной головой и полубезумным взором, он бежал к нам и еле шевеля губами, несвязно бормотал:
   - Господин! Отец Флатис! Опасность! Темная магия!... Я почувствовал! Опасность! Вспышка.... магия...
   На следующем шаге его ноги подогнулись и не дожидаясь, пока он опять приложится о камень ушибленной головой, я дернулся к нему и заорал:
   - Ловите его! Рикар! Литас!
   Первым успел Литас - глава охотников одним змеиным движением оказался рядом с падающим пареньком и бережно подхватил его на руки. Следующим подоспел отец Флатис и склонившись на все еще бормочущим предостережения Стефием, что-то успокаивающе забубнил и ласково погладил его по голове. Возможно мне почудилось, но я явно услышал в голосе вечно сурового старика нотки радости.
   - Очнулся! - довольно прогудел стоящий рядом со мной здоровяк - Очнулся таки! Радость какая! Не попустил Создатель Милостивый!
   - И не говори - согласился я и добавил - Ну и ночка!
   - Да, господин - кивнул здоровяк - Прямо как в старые времена, когда мы охраняли торговые форпосты от набегов... Эх... были же времена! Пойдемте в пещеру, господин - не ровен час простудитесь, кашлять будете...
   - Рикар! Хватит со мной нянчиться! - беззлобно буркнул я, послушно шагая к лестнице - только сейчас я почувствовал в полной мере, насколько сильно я замерз за два последних часа...
   Перед нами осторожно шагал Литас, неся на руках Стефия, рядом с ним семенил священник и что-то внушал охотнику - не иначе грозил ему всеми небесными карами, если тот споткнется и уронит драгоценный груз.
   - А святой отец к парнишке то привязался - хмыкнул здоровяк - Как к родному относится...
   - Угу - согласился я и с нетерпением устремился к виднеющемуся впереди пятну света - в пещере было тепло и уютно.

****

   Львиная часть потраченного времени ушла на события у защитной стены, затем мы сидели рядком на узкой скамье в лечебнице и ждали пробуждения Лени. Не дождались. Рыжий продолжал довольно похрапывать, а будить его, отец Флатис настрого запретил. На соседней кровати посапывал Стефий - его немного напоили горячим бульоном, и священник вновь погрузил его в сон - но на этот раз, паренек именно спал, а не лежал в беспамятстве. Это не могло не радовать. Да и отец Флатис, был несказанно обрадован тем, что Стефий наконец проснулся и я надеялся этим воспользоваться - хорошенько расспросить старика о недавних событиях. Но узнать удалось совсем немного.
   Священник развел руками и сокрушенно посетовал, что о предметной магии и некромантии шурдов могут поведать лишь священники из ордена Привратников - именно этим скромным священнослужителями приходится иметь дело с измененными тварями и шурдами из Диких Земель. У них накопился многовековой опыт и обширные знания. Вот только делиться своими знаниями орден Привратников не спешит.
   Но все же, кое-что полезное я узнал. Костяной жезл должен был подчинить Лени своей воле и заставить выполнять свои приказы. Остальное мы сможем узнать, когда спящий Лени проснется. Конечно, если он вообще сможет вспомнить события прошлой ночи...
   Заключенное в костяном жезле заклинание чем-то похоже на магию ментальных магов, хотя, это чистой воды некромантия. Немного помолчав, святой отец поднял на меня взгляд и сухо добавил:
   - В этом и есть проклятое притяженье некромантии. Именно этим она и подкупает глупцов, хотящих обрести могущество.
   - А поподробней, святой отец? - не на шутку заинтересовался я - Чем, говорите привлекает?
   - В отличие от обычной магии, у некромантии нет ограничений, нет предела - неохотно пояснил отец Флатис - Умелый некромант легко заткнет за пояс обычного боевого мага. Некромант более разносторонен... Понимаешь, сын мой?
   - Почти - задумчиво кивнул я.
   - Но знай - когда-нибудь, каждый кто дерзнул прикоснуться к черной магии, получит страшную кару на Последнем Суде!
   - Тоже неплохо - хмыкнул я - Вот только жаль, что шурды об этом ничего не знают и продолжают свои козни. Все! Всем спать!
   Когда я еле волоча ноги добрался до входа в свой закуток, было уже очень далеко за полночь и в моей голове отчетливо засело сладостное видение кровати на которую я сейчас рухну, подушку в которую я уткнусь лицом и одеяло - которым я тотчас укутаюсь. Еще только подходя к своей каморке, я уже начал стаскивать рубаху через голову и широко зевая, ввалился внутрь, чтобы поперхнуться этим самым зевком и со стуком захлопнуть рот, едва не прищемив язык.
   - А вот и друг Корис - пробасил гном, перебравшийся с лавки на широкий табурет - не иначе приволок его с кухни - А мы уже заждались!
   - Ик виртес Корис! - поддакнул сидящий рядом с ним Тикса и в знак приветствия, отсалютовал мне кружкой с отваром.
   - Угу - несколько невнятно ответил я, поспешно напяливая обратно рубаху, да еще и умудрился оглядеться по сторонам и убедился, что за время моего отсутствия, моя каморка сильно изменилась.
   Алларисса по прежнему сидела на моей кровати, разве что расположилась с гораздо большим удобством - подоткнула под спину подушку и так укуталась в одеяло, что виднелись лишь голова и рука, с зажатой в ней кружкой. Похоже, мечту рухнуть в постель и выспаться, можно напрочь выкинуть из головы. Девушка молча наблюдала за мной поверх поднесенной к губам кружке и судя по всему, покидать мою кровать в ближайшее время, она не собиралась.
   В центре моей отгороженной от общей пещеры каморки появился широкий стол, на котором стояло несколько тарелок с аккуратно нарезанным мясом, грибами и прочими вкусностями из нашей кладовой. Среди тарелок возвышался завернутый в шкуру чайник и стояло несколько чистых кружек. Рядом со столом приткнулась деревянная скамейка и пара табуреток - теперь я точно уверился, что наша кухня была ограблена самым бессовестным образом и не исключено, что вскоре сюда ворвется разъяренная Нилиена со своим черпаком наперевес.
   Все ясно. Убедившись, что тревога миновала, мои гости решили не терять времени даром и подготовиться к продолжению повествования о Твердыне и Тарисе Некроманте. Учитывая появившегося Тиксу и еще несколько свободных мест вокруг стола, ожидалось еще несколько любителей послушать на ночь древние легенды.
   "Поспать мне сегодня не удастся" - подытожил я мысленно. Впрочем, я не сожалел об этом. Начатое Койном повествование надежно захватило мое воображение, и я был совсем не прочь услышать продолжение истории.
   Несколько приведя себя в порядок, я аккуратно повесил перевязь с мечом на стену около двери, повернулся к нежданным гостям и в свою очередь поприветствовал их каждого по отдельности.
   - Рад, что твой рыжий человек в порядке - сказал Койн - Надеюсь, с ним все будет хорошо.
   - Его зовут Лени - рассмеялся я - И с ним все будет хорошо - наш священник позаботится об этом. Сейчас он спит и набирается сил. Кстати, о сне! Баронесса, разве для столь юной девушки сейчас не самое место в постели? - я намекающее улыбнулся насторожившейся Але.
   - Я и так в постели - буркнула Алларисса и поерзала, устраиваясь поудобнее - И пока не услышу продолжения истории от доброго мастера Койна, никуда не пойду! К тому же, не понимаю, чем ты сейчас недоволен - я лишь выполняю твою личную просьбу!
   - Что? - несколько опешил я, получив столь твердую отповедь - Мою просьбу?!
   Койн отвернувшись в сторону, захрюкал в тщетной попытке удержаться от смеха. Тикса остался безучастен к происходящему - общий язык он практически не знал, поэтому предпочел дегустировать содержимое своей кружки.
   - Ну да - кивнула девушка - Ты же сам сказал мне - "Сиди здесь!". Прямо перед тем, как выбежать прочь за мастером Койном!
   - Э-э-э - выдавил я из себя, но затем наткнулся на искрящийся взгляд Аллариссы и не выдержав рассмеялся и махнул рукой - Тоже верно. Ну, я тебе не отец и решать за тебя не собираюсь. Хочешь сидеть и слушать до утра - дело твое. Главное, чтобы мастер Койн согласился продолжить рассказ.
   - О-о! - возмутился Койн - Хорошая история всегда должна быть рассказана до конца! Я взял на себя смелость позвать Тиксу - ему не помешает хорошая практика в общем языке. Друг Литас тоже обещал прийти и послушать.
   - И дядька Рикар - добавила Аля.
   - Да! И Рикар - согласился Койн и подцепив с тарелки полоску сушенного мяса, отправил ее в рот.
   - Как, как ты его назвала? - переспросил я у Аллариссы.
   - Дядька Рикар - повторила девушка - А что? Он сам сказал мне так его называть.
   - Ясно. Да нет, ничего - покачал я головой - Ну, тогда подождем остальных. Кому добавить горячего отвара?
   Лучшим ответом для меня стали протянутые ко мне глиняные кружки. Отвара хотелось всем. Оно и понятно - в такую холодную ночь, самое время неспешно потягивать горячий бодрящий напиток, у потрескивающего очага или камина.
   Камином моя каморка похвастаться не могла, но на столе и около кровати горели жировые лампы, создавая некий уют и теплую атмосферу. В общем, в наших почти спартанских условиях, большего и желать нельзя.
   Щедрой рукой наполнив кружки собравшихся, я не обделил и себя - с грустью заметив, что пока меня не было, баронесса самым наглым образом присвоила мою любимую небьющуюся кружку. Пришлось довольствоваться другой посудиной. Когда я закончил разливать отвар, Койн толкнул Тиксу в бок, и тот понятливо кивнув, полез за пазуху и выудил оттуда плотно закрытую железную флягу. Споро свернул пробку и с отработанной сноровистостью набулькал в кружки гномов какой-то темной жидкости. По моей каморке разнесся резкий пряный запах.
   Заметив мой вопросительный взгляд, Койн спохватился и предложил:
   - Не желаете? По паре капель?
   - А что это? - предусмотрительно спросил я, отодвигая свою кружку от потянувшегося за ней Тиксы.
   - Так... - неопределенно пошевелил пальцами гном - Настоечка... Чтобы согреться...
   - Давайте! - решительно кивнула Алларисса и протянула кружку Тиксе.
   Мне оставалось лишь последовать ее примеру. Тикса быстро добавил в горячий отвар толику гномьей "настоечки" и столь же молниеносно спрятал флягу обратно за пазуху.
   Осторожно отхлебнув из своей кружки, я удивленно поднял брови - вопреки моим опасениям, вкус был достаточно приятен. Просто добавилось несколько новых вкусовых ощущений, ну и отвар стал гораздо "крепче". По телу пробежала приятная волна тепла, сразу же зашевелились замерзшие пальцы ног...
   - Хорошая настойка - похвалил я напиток - Из чего вы ее делаете?
   - Да... когда как - хмыкнул Койн - Думаю, тебе лучше этого не знать, друг Корис.
   - Ясно - улыбнулся я и покосился на Аллариссу, которая после столь неопределенных слов Койна, надолго задумалась над своей кружкой.
   - Ну, друзья! - нарушил тишину Койн - Так на чем же мы остановились в прошлый раз?... Ах да! Император Мезеран самолично прибыл на осмотр возведенной Твердыни...

****

   Нетрудно догадаться, что владыка Мезеран был не просто удовлетворен мощью выстроенной гномами цитадели - он был просто потрясен до глубины души.
   Перед тем как покинуть Твердынь, император плодотворно побеседовал со старшим мастером и зодчим и подтвердил свое намерение о строительстве еще нескольких крепостей, не забыв подтвердить свои слова огромным сундуком, который с великим трудом поднимали шестеро дюжих гномов. Содержимое этого сундука было благополучно переправлено в сокровищницу Подгорного Народа, а мастера гномы собрали свои немногочисленные пожитки и покинули Твердынь. Гномы двигались на север - на уже облюбованную площадку для следующей цитадели. Никто не подозревал, что возведение крепости никогда не будет завершено - спустя пять лет после начала стройки второй цитадели, западные провинции восстали против власти Императора Мезерана.
   Началась кровавая война.
   Западные земли восстали в один день, в один и тот же миг, так, словно кто-то умело подготовил восстание, продумал каждую деталь и кропотливо воплотил свои замыслы в жизнь...
   Так оно и было, но пока этого еще никто не знал. Более того - император Мезеран продолжал слепо верить своему младшему брату Тарису и слал ему "вестники", со слезными просьбами образумить дворянские роды... никто еще ничего не знал...
   Равно как и того, что через каких-то три года, многолюдные западные провинции навсегда канут в лету, окутанные огнем, сотрясаемые чудовищными землетрясениями и пораженные невиданными ранее болезнями... и что из черного пепла городов и изуродованной земли, родится то, что спустя годы назовут Дикими Землями...
   Но горькое осознание чудовищной истины, пришло не сразу.
   Огромная Империя привыкла к постоянным бунтам, восстаниями и недовольствам. Привыкла настолько, что доклады о беспорядках зачастую и вовсе не доходили до Императора - зачем беспокоить владыку столь ничтожными мелочами? К тому же, ведь решение проблемы столь очевидно - карательный отряд мгновенно приводил в чувство недовольных дворян, вешал непокорных крестьян и на этом беспорядки заканчивались...
   Но в западных провинциях дело обстояло совсем иначе... там начинался даже не бунт, а самый настоящий государственный переворот.
   Находящиеся в западных провинциях войска, одновременно переметнулись на сторону бунтующих. Дворянские роды примкнули к восстанию и в свою очередь выставили многочисленные и хорошо вооруженные отряды. Как по волшебству, все свободные отряды наемников оказались завербованы дворянами и купцами с западных земель. В столицу летели панические "вестники" от городских наместников, имперских чиновников и тайных соглядатаев - все эти послания содержали одно и тоже - восстание захлестнуло все города, повсюду свергаются с пьедестала священные статуи Императора, захвачены порты и находящиеся на стоянке суда. При этом, в Империи даже не подозревали, что ни одна из деревень в западных землях, не была разорена, ни один замок не был захвачен, ни один купеческий караван не был разграблен. Более того - своей властью, принц Тарис вдвое снизил все налоги и успокоил взволновавшихся было купцов и ремесленников. Жизнь обычных граждан шла своим чередом. Большая часть из них, даже и не подозревала о надвигающейся войне. В городах продолжалась торговля, городская стража продолжала исправно отлавливать воров и грабителей...
   И постепенно, люди убеждались, что все в порядке, бояться нечего... вот только один за другим начали бесследно пропадать священники. В нескольких местах внезапно вспыхнули и сгорели дотла церкви и часовни... но такое случалось и раньше, а лето выдалось на редкость засушливое... бывает...
   Через неделю после начала бунта, все дворянские роды присягнули на верность принцу Тарису и провозгласили его единственным законным правителем Империи. Владыка Мезеран был объявлен узурпатором. Еще через три дня, Тарис двинул свою армию по направлению к столице Империи.
   К этому моменту, Император Мезеран уже знал, о настоящей роли своего брата Тариса во вспыхнувшем бунте. Знал о том, что Тарис объявил себя истинным Императором, знал, что к столице движутся мятежные войска...
   Говорят, что когда владыка узнал горькую правду, то надолго уединился в своих покоях, чтобы никто не видел охватившей его скорби. Однако позднее, прислуга перешептывалась, что в императорских покоях не осталось ни единой целой вещи - все было разбито, сломано и разорвано в клочья.
   Когда владыка вновь вышел к ожидающим его приказов людям, это уже был совсем другой человек. От Мезерана Милостивого не осталось даже намека. Когда военачальники получили прямой приказ Императора, то они содрогнулись - по вступлению на территорию западных провинций, солдатам предписывалось уничтожать все живое на своем пути, ровнять с землей дома и постройки, сжигать поля и плодоносящие сады. После такого, западные земли должны были превратиться в безжизненную пустыню...
   Немедленной казни без суда, подлежали все дворяне, посмевшие восстать против законного правителя Империи. Все, за исключением принца Тариса - его, Мезеран приказал доставить в столицу живым.
   "Вестники" разлетелись во все стороны огромной Империи и вскоре, регулярная имперская армия двинулась в сторону западных провинций. Конные и пешие войска заполнили дороги до отказа, вслед за ними тащились длинные обозы из заполненных снаряжением и провизией подвод. Обособленно от остальных, чтобы не глотать дорожную пыль, величаво ехали боевые магии - выпускники Магической Академии, надежда и опора Империи. Именно на них, владыка Мезеран возлагал свои самые большие надежды в быстрой победе над посмевшими восстать против его воли. На боевых магов и конечно же, на свои войска.
   Пусть, Тарису удалось собрать под своим началом достаточно много солдат, но ведь это сборище никак не может сравниться с великолепно обученной имперской армией! На стороне императора опытные полководцы - те, кто многократно закален в ожесточенных боях.
   По уверениям министров и прочих придворных лизоблюдов, самое больше через месяц, принц Тарис будет доставлен в дворец Мезерана, на справедливый суд.
   Нет, император Мезеран не боялся поражения... но он был раздражен - старые церковные крысы совсем выжили из ума! Они посмели противоречить самому Императору и отказались благословить то, что по мнению Церкви Создателя, станет самой настоящей братоубийственной войной!
   Соглядатаи доложили, что тема проповедей и молебнов разительно изменились - теперь, проклятые святоши прилюдно осуждали войну с западными провинциями и призывали царственных братьев примириться и не разжигать костер войны, в котором сгорит множество невинных душ... К взываниям священников никто не прислушался - помимо основной причины начала военных действий, война была чрезвычайно выгодным делом для многих купцов и дворянский родов. Даже солдаты надеялись набить свои заплечные мешки богатой добычей, поэтому, призывы Церкви пропали втуне.
   В знак протеста, Церковь Создателя приказала всем армейским священнослужителям покинуть имперские войска и вернуться в монастыри и церковные ордена. Мало кто заметил и придал значение тому, что среди темных солдатских доспехов перестали мелькать белые балахоны священников. Церковь отошла в сторону и из-за глухих стен монастырей и соборов, начала пристально наблюдать за развитием событий.
   Армия императора Мезерана продолжала двигаться на запад - а навстречу им шли войска мятежного принца Тариса, который в отличие от своего оставшегося в столице брата, самолично возглавлял поход...
   На этом месте Койн прервался и с искренней радостью поприветствовал вошедших в мой угол Литаса и Рикара:
   - Ну, наконец-то! Тикса! Давай флягу! Тьфу! То есть - Тикса, риса да моти! - судя по слегка заплетающемуся языку, Койн добавил себе в кружку далеко не одну каплю настойки и уже изрядно захмелел - И мне добавь! Киси ма! Киси ма!
   Тикса в свою очередь что-то пробубнил на гномьем языке и вытащил из-за пазухи "моти" - похоже, именно под этим словом, коротышки подразумевают флягу. Вновь заскрипела отвинчиваемая крышка фляги и зазвучало знакомое бульканье.
   С шумом плюхнувшись на скамью около стола, оба воина весьма охотно протянули кружки к гномьей фляге, из чего я понял, что они уже успели достаточно близко познакомиться с гномьей "настоечкой".
   "И когда успели?" - завистливо подумал я - пусть предложенная Койном настойка и была чрезмерно крепкой, но зато великолепно расслабляла - "Надо бы рецептик вызнать".
   Несмотря на то, что Койн назвал содержимое фляги настойкой, я был уверен, что это нечто совершенно другое. Более ядреное. В моей кружке с отваром, плескалось от силы пара глотков этой настойки, но я уже чувствовал приятный шум в голове. Надо обязательно узнать, как именно коротышки делают такой крепкий напиток.
   - И мне, пожалуйста, мастер Койн - потянулась к гному Алларисса, помахивая опустевшей кружкой.
   Заглянув внутрь своей посудины, я убедился, что она еще наполовину полна. Мда... Либо Алларисса пьет слишком быстро и много, для столь юного возраста, либо я вообще пить не умею... одно из двух.
   - Друг Корис! Неужто, ты еще не осушил свою кружку до дна? - удивленно прогудел Койн - Не заболел ли ты часом?
   Похоже ответ я уже знаю - пить я не умею... Если уж меня перепила девчонка...
   - Нет, Койн - отрицательно мотнул я головой и двумя большими глотками осушил кружку, чтобы тут же протянуть ее за следующей порцией - Просто заслушался. Ты очень интересно рассказываешь. Так, словно ты лично присутствовал при всех тех событиях.
   - О нет - улыбнулся гном и неспешно провел по бороде ладонью - Мне всего семьдесят восемь лет и я родился гораздо позже восстания Тариса Некроманта и возникновения Диких Земель.
   - Вы читали об этом? - предположила Аля, принимая у Тиксы вновь наполненную кружку с отваром и гномьей настойкой - Узнали из исторических хроник?
   - Нет, квали Алларисса - качнул головой Койн - Все гораздо проще. Я происхожу из торгового и ремесленного рода. Половину своей жизни, я провел в торговых путешествиях между различными городами и поверьте мне - нет лучшего способа скоротать дорогу, чем слушать захватывающие истории о событиях минувших времен. Я знаю столько историй, что могу не смолкать до завтрашнего утра, но не успею поведать и тысячной доли!
   - А про битву полководца Атикла с ордами варваров из северных степей знаешь? - зажегся здоровяк, баюкая в озябших руках горячую кружку.
   - О! Великолепная история, друг мой! Слушай же внимательно! Когда варвары в очередной раз вторглись в пределы Низинной Равнины, то разграбили все...
   - Мастер Койн! Подожди! - торопливо остановил я разошедшегося рассказчика - Мы же собирались послушать историю о осаде Твердыни и Тарисе Некроманте!
   - Господин! - взмолился Рикар - История о Атикле гораздо интересней!
   - Про осаду Твердыни! - твердо сказал я.
   Рикар скорбно вздохнул и чтобы утешиться, потянул к себе тарелку с мясом.
   - Да, лучше про осаду Твердыни - неожиданно поддержала меня Аля - Мы же дошли до самого интересного места! Когда две армии столкнулись на том плато, и когда Тарис прибег к маг...
   - Квали Алларисса! Прошу вас! - всполошился Койн - Такую историю надо рассказывать по порядку - так, словно глоток за глотком смакуешь старое выдержанное вино. А вы собираетесь проглотить благородный напиток залпом! Итак...
   Койн рассказывал еще долго, лишь изредка прерываясь чтобы сделать глоток отвара или прожевать полоску сушенного мяса. За это время, к нам успели присоединиться братья мастера, Тезка и даже отец Флатис - все они приходили узнать о несостоявшемся из-за рыжего Лени совещании, да так и оставались, чтобы послушать историю гнома.
   После пятой по счету кружки с гномьей добавкой, меня окончательно развезло, что вкупе с накопившейся за день усталостью, привело к тому, что меня начало неудержимо клонить в сон. Голова постоянно норовила упасть на грудь, и лишь неимоверным усилием воли я удерживал глаза открытыми.
   Последнее, что помню - Койн начал рассказывать о том, как мятежные войска подступили к Твердыни и в этот момент, я окончательно отрубился...

Отступление первое:

   Осторожно приблизившись к увитой разросшимся плюющем садовой беседке, слуга остановился в шаге от нее и почтительно замер, ожидая, когда господин обратит на него внимание.
   Неохотно оторвав взгляд от зажатого в руке яблока, дворянин холодно бросил:
   - Да?
   - Пов... Господин - поклонился слуга - У меня важные известия для вас.
   - Известия?
   - Да, господин. Вы приказали поймать одного из святош, что крутятся вокруг имения и хорошенько допросить его - слуга сделал паузу и тайком бросил быстрый взгляд на хозяина.
   - И что? - нетерпеливо прошипел Повелитель - Я что, клещами должен из тебя слова вытягивать?! Тебя поторопить?! Поймали?! Допросили?!
   - Да, да, господин - заторопился старый слуга - Все сделали, как вы приказывали! Все сделали!
   - И? Он заговорил?
   - Заговорил, господин. Поначалу долго держался, но на второй день все же сломался. Знал он немного, но кое что мы все таки выведали - в Дикие Земли, вместе с Ильсертариотом, отправился священник из ордена Искореняющих Ересь, господин.
   Лицо дворянина дрогнуло в судороге и вновь застыло безразличной маской.
   - Искореняющий ушел вместе с отрядом поселенцев? В Дикие Земли?
   - Да, господин - еще ниже поклонился слуга - Именно так. Но допрашиваемый не знает зачем. Им просто велели приглядывать за вашим имением и ждать новостей.
   После минутного размышления, Повелитель сказал:
   - Хорошо... что-нибудь еще?
   - Соглядатаи что присматривают за пограничьем, сообщают о некоем старом дворянине, господин. В сопровождении охраны разъезжает по пограничным форпостам и по слухам, собирает отряд наемников. Берет лишь опытных вояк, но платит более чем щедро. Так же передали его словесное описание - седые редкие волосы, тонкие губы, визгливый смех...
   - Ситас... - прошелестел господин и резким движением отбросил яблоко в сторону - Ситас Ван Мерти...
   - Похоже именно так, господин - поддакнул слуга - Другие приметы тоже указывают на Ситаса Ван Мерти. Прикажете схватить его? Осмелюсь предположить, что один маг и десяток воинов...
   - Нет! Не трогать! Вели продолжать приглядывать за этим старым псом... Но незаметно! Хочу знать о каждом его шаге, о каждом вздохе. Понял?
   - Да, Повелитель! - подтвердил слуга и облегченно вздохнул - похоже, хозяин не гневается на него за плохие вести.
   - Ступай... И помни - Ситаса Ван Мерти не трогать!
   Последний раз склонившись в поклоне, слуга развернулся и поспешил к видневшемуся поодаль зданию, семеня по выложенной белым камнем дорожке.
  

Глава вторая.

Сгущающиеся сумерки.

   - Ох... Господин, погодьте... ох... кажись сейчас голова лопнет... - мученически простонал Рикар, держась руками за виски - Ох... да куда ж вы так бежите-то!
   - Сам знаешь куда! - рявкнул я на ходу и ускорил шаг. Жалеть похмельного здоровяка я не собирался - сам виноват, никто не заставлял их столько пить.
   Когда я уснул, веселая компания и не подумала расходиться. Дикса не поленился сбегать за второй флягой с гномьей "настойкой" - и этот поступок можно считать настоящим подвигом, учитывая, что гному пришлось спуститься в подземные гроты Подковы, пройти длинным коридором до пещеры с озером, где строилось гномье поселение и еще повторить весь путь обратно! И все, ради одной фляги! Герой!
   Веселье и застольные рассказы продолжались почти до утра. Вот и не удивительно, что Рикар сейчас зеленоватого цвета, мученически морщится от солнечного света и шагает словно по скользкому льду - чтобы не трясти голову.
   Поднять Рикара с постели, оказалось чрезвычайно трудным делом - он нечленораздельно мычал, кутался с головой в одеяло и ругался. Но мне все же удалось это сделать и вот сейчас, причитающий здоровяк тащился вслед за мной, охая на каждом шаге. Сам я был в относительном порядке - в отличие от остальных, я заснул гораздо раньше и за время сна, последние пары гномьей отравы уже выветрились из моей головы.
   Я направлялся на стену - осмотреть место, где отец Флатис развеял костяной жезл в пыль. Хотя святой отец и уверял, что с первыми солнечными лучами вся пыль бесследно исчезнет, после случившегося с Лени, я доверял лишь себе самому. Заодно проверю часовых и брошу пару взглядов на ущелье. Не верится мне, что шурды приходили только чтобы полюбоваться нашим поселением. Не иначе, Рикар прав и вскоре, надо ожидать штурма. И вот тогда, все будет зависеть только от того, насколько серьезно темные гоблины восприняли наше поселение и насколько большие силы они пошлют на приступ.
   Мотнув головой, я отогнал неприятные мысли прочь и бодро застучал подошвами сапог по широким ступенькам лестницы. Сзади меня слышалось неравномерное шарканье и глухие стоны - Рикар безуспешно силился не отстать от меня. Добравшись до верха стены, еще добрых три минуты я дожидался едва плетущегося здоровяка и успел оглядеться по сторонам.
Утренняя тишина и спокойствие. Искрящийся под лучами солнца снег слепил глаза, лежащее перед стеной ущелье пусто и безжизненно. Ночью шел снегопад и сейчас, на толстом слое снега нет ни единого отпечатка. По стене расхаживает четвертка часовых, бдительно следящих как за подступами к стене, так и за друг дружкой. Платформа подъемника закреплена рядом с верхним краем стены, а лебедка застопорена несколькими клиньями и обмотана канатом - чтобы никому не удалось привести механизм в действие за считанные секунды. Платформа второго подъемника виднеется далеко вверху, на самом гребне Подковы - там еще двойка часовых, с высоты следят за ущельем. На том месте где священник уничтожил подарок шурдов ни единого следа от черной пыли или праха. Священник не ошибся - лучи солнца уничтожили всю эту гадость до последней крупицы. Оно и ладно. Я облегченно выдохнул.
   Заметив, что часовые бросают на меня вопросительные взгляды, я успокаивающе кивнул и вновь повернулся к лестнице. На верхней ступеньке как раз показался пыхтящий здоровяк и мы едва не столкнулись.
   - Тьфу на тебя! - рявкнул я - Пошли вниз!
   - Вниз?! - возопил Рикар и умоляюще протянул ко мне руки - Господин!
   - Вниз, вниз - кивнул я - Я уже все осмотрел. Пошли во двор.
   - Ох... обессилено выдохнул Рикар - Господин, может я часовых пока проверю? А?
   - Нет! - мотнул я головой - Еще не хватало, что они тебя в таком непотребном виде узрели. Иди за мной! А если плохо - вон снегом харю свою разотри, может и полегчает.
   Еще раз вздохнув, здоровяк кряхтя нагнулся и зачерпнув в ладони снега, с силой растер лицо. Проморгался и вновь пошагал за мной - уже более уверенно. Даже умудрился поравняться со мной и идти наравне.
   - Собери всех ответственных - на ходу приказал я, едва мы спустились во двор - Через десять минут, сбор здесь, около церкви. Пора нам многое обсудить. Не забудь позвать Койна - надеюсь, он еще не успел спуститься под Подкову. А я пока церковь осмотрю, да с отцом Флатисом побеседую. Поторопись.
   - Слушаюсь, господин - кивнул здоровяк и направился к пещере.
   - Да! - окликнул я Рикара и понизив голос, добавил - И проверь баронессу - все ли в порядке. А то глядя на тебя, я даже представить боюсь, что случилось с юной девчонкой после "гномьей" настойкой.
   - Да, господин.
   - И это... она у меня - выдавил я - Спит в моей кровати. Там ищи...
   - Да, госп... Где, где, баронесса, господин?! - удивленно заорал здоровяк на весь двор - В вашей пост...
   - Тихо! - шепотом рявкнул я - Чего разорался?! Ничего не было! Она просто там заснула! И никому ни слова! Понял?
   - Ясно, господин - понятливо закивал Рикар и заторопился к пещере - Чего тут непонятного то? Уже бегу.
   Посмотрев ему вслед, я лишь вздохнул и пошагал к строящейся церкви. Надеюсь, Рикар проявит чуткость, когда будет вышвыривать баронессу из моей постели. Хотя о чем это я... ох... похоже, гномья настойка оказалась гораздо коварней чем я думал и исподволь притупила мой разум. Худшего посланца к Аллариссе, чем здоровяк, что вот уже несколько месяцев вынашивает в голове замысел моей женитьбы, и быть не могло. Такой подарок судьбы Рикар не упустит - избранница уже в моей постели, осталось лишь убедить ее, что события минувшей ночи развивались более чем бурно...
   Невольно застонав и дернувшись за уковылявшим к пещере Рикаром, я со скорбью убедился, что того уже и след простыл. Так торопился, что даже про мучавшее его похмелье позабыл.
   Все... можно считать, что я собственноручно подписал свой собственный смертный приговор, с заменой эшафота на принудительную свадьбу.
   Я и сам был предельно поражен, когда сегодня утром, открыл глаза и услышал чье-то сладкое посапывание рядом с собой. А потом повернул голову и увидел золотоволосую головку Аллариссы на своей подушке...
   Коря себя за необдуманное распоряжение, я дошел до церкви, где уже вовсю кипела работа, под неусыпным присмотром священника.
   Отец Флатис взгромоздился на сваленные около постройки бревна и заложив левую руку за спину, пальцами другой задумчиво постукивал себя по животу и беззвучно шевелил губами, созерцая почти законченную церковь. Остановившись в трех шагах от святого отца, я смерил его взглядом от головы до пят и в некотором замешательстве почесал подбородок - поза священника мне показалась удивительно знакомой. Была бы седая голова священника покрыта шапкой этакой причудливой формы, так и вовсе было бы не отличить от... На этом месте, мои мысли вновь зашли за некую запретную черту и в голове тут же зашевелились щупальца боли. Поспешно сменив ход мыслей, я поприветствовал святого отца:
   - Доброе утро, отец Флатис.
   - Доброе, Корис - на удивление благодушно улыбнулся священник. Я было удивился, но затем вспомнил события вчерашней ночи и все понял - Стефий наконец-то очнулся от долгого забытья, и теперь отец Флатис витал в небесах от радости. Похоже, тощий сирота и правда, стал священнику почти родным.
   - Отец Флатис, через пять минут сюда подойдут остальные - братья каменщики, Тезка, Литас, да вы знаете о ком я говорю. Пора нам серьезно поговорить, святой отец.
   Посерьезнев, святой отец вперил в меня пронзительный взгляд и пожевав сухими губами, произнес:
   - За то время, что я тебя знаю, сын мой, я уже научился бояться, когда ты произносишь эти слова: "Пора поговорить серьезно". Что-то случилось?
   - Нет, святой отец. Пока, не случилось - угрюмо усмехнулся я - Именно это, меня и тревожит. Слишком уж тихо вокруг. И у меня донельзя плохое ощущение, что это лишь затишье перед сильной бурей... или перед бушующим ураганом. Понимаете?
   - Понимаю, сын мой - согласно кивнул старик - У меня тоже несколько неспокойно на душе. Не радостно...
   Вздохнув, святой отец приглашающее кивнул на толстые бревна и я уселся рядом с ним, лицом к церкви. Ожидая, пока подтянутся остальные, мы молчали, каждый думая о своем и глядя, как на недостроенную крышу церкви падают редкие снежинки сдутые утренним ветром с вершины скалы. Плотники размеренно взмахивали топорами, вполголоса переговаривались и украдкой поглядывали в нашу сторону - уже больно угрюмыми были наши лица, или, как выразился святой отец - не радостными...

****

   - Все здесь? - спросил я, внимательно оглядывая лица собравшихся вокруг меня людей.
   Дождавшись утвердительного ответа, я кивнул и продолжил:
   - Хорошо. Сегодня, я собрал вас только по одной причине - со вчерашнего дня, меня терзает страх. Настолько сильный страх, что мне хочется забиться в какую-нибудь щель и притвориться мертвым.
   Убедившись, что столь необычное вступление не осталось без внимания, я удовлетворенно кивнул - выражение удивления появилось у всех, за исключением святого отца. Что и требовалось ожидать. Этим неожиданным началом своей речи, я хотел заставить людей проникнуться важностью своих слов и похоже, мне это полностью удалось.
   - Господин, о каком страхе вы говорите? - нерешительно спросил Тезка и повторяя недавние слова священника, добавил - Случилось что?
   - Нет. Но случится - в этом я уверен полностью. Все наши надежды на выживание в этих землях, были основаны только на одном - полной скрытности. Никто не должен был знать, где находится поселение и до последнего времени, нам удавалось сохранить это в тайне. Но теперь, к нам зачастили нежданные гости. Сначала заявился отряд ниргалов под командованием ментального мага некоего Ситаса Ван Мерти, следом за ним пришли и шурды - причем, я подозреваю, что без участия Ситаса здесь не обошлось. Уж больно легко шурды нас обнаружили, да и по словам разведчиков, гоблины прошли через равнину так ровно, словно к нашему поселению ведет торговый тракт с дорожными указателями!
   - Ушел Ситас от нас - сокрушенно вздохнул Литас, избегая смотреть мне в глаза - Простите, господин. Моя ошибка - надо было сразу к выходу из ущелья идти и перекрывать его. Тогда эта тварь от нас не ушла бы так просто! Не повезло...
   - Ты гордыню то поумерь, сын мой! Негоже! - неожиданно вспылил священник. Увидев недоуменно вытаращенные глаза Литаса, пояснил - Ситас не просто вороватый бродяга или лихой разбойник с дороги, которых можно загнать в ловушку. Это ментальный маг! И судя по тому, что он смог уйти от погони - обучали его очень хорошо. Еще добавь сюда приобретенный с возрастом опыт! Вот теперь и задумайся - кому именно тогда повезло. Хорошо, что живыми вернулись! - спохватившись, отец Флатис повернулся ко мне и милостиво разрешил - Да ты продолжай, сын мой. Продолжай.
   - Так. Хватит перепираться и сбивать меня с мысли! - раздраженно буркнул я - Повезло, не повезло... Этот Ситас тоже не великий военный стратег - бездарно угробил десяток ниргалов, послав их в лобовую атаку. И вообще - это дело прошлое. Сейчас, меня интересует только одно - что случится, когда к нашему поселению подойдут силы шурдов? Боевого опыта у вас гораздо больше чем у меня, вот и рассказывайте. Как хорошо организованы шурды? Каким оружием владеют и смогут ли преодолеть нашу единственную защиту - крепостную стену? Есть ли у них стихийные маги, способные обрушить на наши головы потоки огня или вызвать землетрясение, чтобы обрушить стену?
   - Никто не знает, господин - за всех ответил Рикар - Шурды никогда не воевали по настоящему. Их вылазки к Пограничной Стене не в счет. Да и там, нечисть в бой идет, а поводыри издали командуют.
   - Что, шурды ни разу не нападали на защищенный город? - не поверил я - На крепость? На пограничный форпост, в конце концов?
   - Никогда, господин - твердо ответил Древин, переглянувшись с братом - Поселения разоряют - частокол для них не помеха. А чтобы крепость осадить... такого не упомню.
   - Даже менестрели такого не расскажут, господин - поддержал брата Дровин - Да и нет в Диких Землях городов. А шурды за Стену не выходят никогда. Хотя если форпост...
   - Что форпост? - подбодрил я мастера - Было такое?
   - Было, господин - но давненько. Лет полтораста назад. Тогда, Стену можно сказать только построили, толком никто ничего не знал, а о шурдах только краем уха слышали - есть мол такие твари в Диких Землях.
   - И что?
   - Вот тогда, шурды три пограничных форпоста захватили - в один день управились, гоблины проклятые. Слава Создателю, войска неподалеку расквартированы были - успели шурдов обратно в Дикие Земли выбить, пока они дел не натворили. С тех пор, количество воинов вдвое увеличили и священников туда поставили. Этих... Воротный орден.
   - Орден Привратников, сын мой! - буркнул священник, сердито сверкнув синими льдинками глаз - Достопочтимый орден Привратников!
   - Вот! - обрадовано кивнул я, не обратив внимания на слова отца Флатиса - Пограничные поселения аккурат за Стеной расположены! Значит, чтобы добраться до людей, шурды должны были забраться на стену, прорвать оборону и открыть ворота. И все это под градом арбалетных болтов и стрел. Это не так просто даже для специально обученных войск. А пещерным гоблинам это удалось сразу с тремя форпостами и всего за один день! Отсюда вопрос - как именно, они это сделали? Магия? Подкоп?
   - Это один лишь Создатель ведает, господин - развел руками Древин - Из защитников никто не уцелел, стало быть и рассказывать некому было - вырезали всех под чистую.
   - Ясно - мрачно подытожил я - Похоже, шурды это одна большая тайна под семью печатями. Мы не знаем о них вообще ничего. И никто не знает.
   - Знают, сын мой - медленно произнес отец Флатис - Но нам до этих знаний не добраться.
   - Кто знает, святой отец? - уцепился я за слова священника.
   - Священники из ордена Привратников - ответил святой отец - Они знают многое. Вот уже полтораста лет, они внимательно изучают всю нечисть, что стекается к Пограничной Стене из Диких Земель. Изучают и скрупулезно записывают в толстые фолианты. Все записи хранятся в церковной библиотеке, что расположена в пограничном поселении Стальной Кулак и значит, они недосягаемы для нас.
   - Мда... - промычал я, скривившись словно от зубной боли - Идти через Дикие Земли лишь для того, чтобы почитать книгу... безумная затея. А почему именно Орден Привратников, святой отец? Вот почему ваш орден ничего не знает? Насколько я знаю, вы имеете дело с нежитью и прочими тварями, не меньше чем священники из ордена Привратников. А то и больше!
   - Все просто, сын мой - тонко усмехнулся священник - Нам это не надо знать. Не зря, символом ордена Искореняющих Ересь является красный молот. Мы сокрушаем нечисть в любом ее проявлении, но не изучаем ее и не ведем с богопротивными тварями задушевных бесед.
   - Понятно - кивнул я - А орден Привратников, значит не гнушается задушевно побеседовать с шурдами, за кубком с вином у горящего камина?
   - Допросить, а не побеседовать! Святые отцы из Привратников, умеют убедить открыть душу в очистительной исповеди. Поэтому, их орденским символом является длинный ключ - они могут подобрать ключ к любой душе. Каждый из принадлежащих ордену священников, носит стальной ключ на поясе, чтобы подчеркнуть свою принадлежность к Привратникам.
   - А я всегда думал, что ключ на их поясах символизирует надежно закрытые ворота в Пограничной Стене - пораженно выдохнул Литас - Ну... мол ворота заперты на ключ...
   - И это тоже, сын мой. У ключа несколько значений. Но все это неважно - Пограничная Стена за много лиг отсюда.
   - Да. Святой отец прав - подтверждающее кивнул я - Для нас это бесполезное знание. Прямо говоря - про шурдов мы не знаем толком ничего. Самое плохое - нам неведома численность шурдов и их военная мощь. Несколько раз мы сталкивались с шурдами в бою и несмотря на свою неискушенность в военном деле, я не считаю гоблинов серьезными воинами. Я прав?
   - Да, господин - произнес здоровяк - В ближнем бою они не сильны. Но вот костяные пауки и сгархи... Это твари посерьезней. Я как вспомню, как тогда на берегу реки, взбесившаяся зверюга выкосила половину шурдского отряда, так оторопь берет.
   - Рикар дело говорит - поддакнул Литас - Если пара сгархов окажется в поселении - нам всем конец. Если только в пещере укроемся.
   - Не окажется! - отрубил Древин - Про нашу стену позабыл?
   - Да, сгархи летать не умеют - хмыкнул я - По сути, это обычные звери. Свирепые и могучие - да, но все таки неразумные животные. А про пещеру, Литас, лучше и не вспоминать - я не собираюсь пускать ни одну тварь внутрь поселения. Нет уж. Я готов к продолжительной осаде, но не к боям внутри поселения - нас слишком мало.
   - Господин дело говорит - поддержал меня здоровяк.
   - На осаду припасов не хватит, господин Корис - озабочено сказал Тезка - Не хватит! Запасы и раньше не слишком большими были, а теперь и вовсе на глазах тают! Нас же теперь почитай вдвое больше стало!
   - Знаю - вздохнул я - Но делать нечего, после случившегося с рыжим Лени, я за стену охотников не выпущу. И не уговаривайте!
   - Уже сегодня, мы поднимем наверх первый десяток корзин со свежей речной рыбой - прогудел молчавший до этого Койн - А через недельку и первый урожай грибов появится. Все лучше, чем ничего.
   - А вот это, поистине радостная весть, друг Койн - обрадовался я - Наладили отлов рыбы?
   - Мы без дела сидеть не любим - степенно ответил гном, поглаживая бороду - Равно как и сидеть на чужой шее. И рыбу уже ловим и грибницы давно посажены и потихоньку растут. За прошедшие дни, мы многое успели сделать.
   - Хм... хотелось бы это увидеть - заинтересовано сказал я - Посмотреть, как изменилась пещера с подземным озером.
   - Так за чем дело стало? - удивился гном - Всего-то спуститься вниз, пройти по широкому коридору и вот, ты уже там! Ты всегда желанный гость в нашей замечательной пещере!
   - Хе! - рассмеялся я - Этот путь прост только для Подгорного Народа, друг Койн. Но я принимаю твое предложение! Как только закончим разговор - сразу отправимся в путь.
   Услышав мои слова, Рикар охнул и вклинился в разговор:
   - Да чего там смотреть-то, господин? Пещера как пещера - сырость, грязь и темнота! И нечистоты рекой по разлому текут!
   - Что? - не на шутку возмутился Койн, привставая с бревна - У нас грязь?! Это здесь, холод и мерзкий снег! А нечистоты мы давно уже в сторону отвели!
   - Хватит! Честное слово - как малые дети! Я сказал - сегодня, я спускаюсь в пещеры к нашим братьям гномам, а ты Рикар, можешь остаться здесь - дело я тебе найду.
   - Нет уж, господин - не согласился здоровяк - Я с вами! Только сапоги поплоше одену, да штаны сменю.
   - Дело твое - кивнул я, чтобы прекратить споры - Что ты сказал про нечистоты, Койн? Вы отвели их в сторону? Как?
   - Поговорили с камнем, друг Корис - с достоинством ответил гном - Попросили указать, есть ли рядом с отвесным колодцем другие разлом или пещеры. Оказалось, Подкова изрыта проходами почище чем муравейник! Дальше просто - хватило усилий двух гномов камнетесов, что прорубить в стенке двух-шаговый проход до соседнего разлома - туда мы и пустили воду из ручья. Так-то вот! И нет у нас в пещере никаких нечистот!
   - Понятно - несколько удивленно сказал я. Вот уже второй раз, Койн говорит, что они "поговорили" с камнем. Если сначала я пропустил это мимо ушей - у людей, крестьянин тоже зачастую разговаривает со своим плугом, прося его не ломаться - то теперь, невольно задумался. Как можно разговаривать с определенно изначально мертвым гранитом, я представить себе не мог. Равно как и то, что камень еще и отвечает. Но лидер гномов несомненно был в здравом уме, а значит, что-то в этом есть.
   - Поговорили с камнем?! - скривился Рикар - И что вам рассказал булыжник? Что с камнями разговаривают только полоумные? Брат Койн, да ты никак после вчерашней настойки еще не оправился?
   - Рикар! Помолчи! - не выдержал я - Думаю, Койн знает, что говорит. Койн, ты сказал, что Подкова вся изрыта подземными разломами - их настолько много?
   - О да, друг Корис! Очень много - некоторые из них совсем узкие, в других, можно пройти в полный рост и еще место останется. Часто, подземные коридоры пересекаются, затем вновь разбегаются в стороны.
   - И где заканчиваются эти проходы?
   - Вот этого я не знаю, Корис - развел руками гном - Не было времени все тщательно изучить. Сейчас, есть дела гораздо важнее. Могу сказать только одно - разломы уходят глубоко вниз, под основание скалы.
   - Интересно... - качнул я головой - Если узнаете что либо новое о этих коридорах под нашим домом - дай мне знать.
   - Конечно, Корис.
   - Вот и хорошо - сказал я, поднимаясь на ноги - Думаю, на этом наш разговор можно заканчивать. О шурдах вы знаете ровно столько же, сколько и я. Все остальное остается по прежнему - братья-мастера заканчивают работу над церковью и думают над тем, как в самые краткие сроки усилить нашу обороноспособность. Литас - чтобы не сидеть без дела, возьми своих охотников и поднимитесь на вершину скалы - нам нужен хоть какой-то корм для лошадей. Трава, ветви кустарника, мох - тащите все, что есть. Только смотрите не свалитесь оттуда.
   - Не свалимся, господин - заверил меня Литас и развернувшись, пошагал собирать людей.
   - Луки с собой захватите! - крикнул ему вдогонку Тезка - Может подстрелите чего-нибудь на ужин!
   Литас не сбавляя шага, покачал головой и покрутил пальцем у виска.
   - Тезка! - укоризненно сказал я, силясь не рассмеяться - Ну зачем луки, на вершине скалы? Откуда там дичь? Голый камень кругом!
   - Не знаю - не сдавался мой хозяйственник - Может куропатка какая бешеная залетела! Да нам и ворона сгодится - для навару в бульоне!
   - Что, все настолько плохо?
   - Да, господин - вздохнул Тезка - Очень плохо. Не хватит нам провизии до весны. Никак не хватит. И раньше в обрез было, а как гномы появились, так и вовсе дело плохо стало.
   Кивнув на стоящего рядом гнома, я напомнил:
   - Койн говорит, что уже сегодня мы поужинаем наваристой ухой. А потом и грибы появятся.
   - Господин, я знаю, что говорю - помрачнел Тезка - Одними грибами сыт не будешь. Опасно, аль нет, а на охоту идти надо. Иначе с голоду помрем.
   - Нет. И речи быть не может.
   - Господин, вы туда вон взгляните - не отставал хозяйственник, тыкая рукой в угол двора, что примыкал к тыльной скале Подковы - Вы взгляните!
   - И что там?
   - То-то и оно, что ничего там почти и нету! Еще пару недель назад, под снегом почитай два десятка жирных туш хранилось - то, что Литас с охотниками притащили. А сейчас, дай Создатель, если с пяток туш осталось - и это при том, что кухарки в похлебку мясо уже только для запаху добавляют! Скоро и добавлять нечего будет...
   - Да знаю я! - зло буркнул я и покрепче сжал зубы, чтобы не выругаться от безысходности - Знаю! А что делать прикажешь? На верную смерть охотников отправлять? Или как?
   - Решать вам, господин - ответил Тезка и отвел взгляд в сторону.
   - Вот тут ты прав - решать мне. Равно как и вина, целиком моя будет, когда они не вернутся. Терять людей ради призрачной добычи - это не по мне!
   - Истинно так, друг Корис - поддержал меня Койн - Ежели шурды проклятые вокруг скалы нашей бродят - как пить дать заметят охотников. Да еще и твари эти зубастые - что шурдам вместо лошадей - им человека пополам перекусить труда не составит.
   Вздохнув, я поднял лицо вверх и с минуту, не отрываясь смотрел на мрачное серое небо. Гном с Тезкой терпеливо ожидали, пока я приду в себя.
   - Сделаем так, - сказал я, по прежнему смотря вверх - Тезка, ты собирайся давай - с нами, под скалу полезешь. На озеро глянем - что там за рыба такая, да и про грибы, что Койн нам расхваливал, не забудем. А там глядишь, я и соображу как нам дальше жить.
   - Слушаюсь, господин - повеселевшим голосом ответил Тезка и заторопился к пещере - тоже видать, решил переодеться.

****

   Вот уже второй раз за день, я умиротворенно покачивался в воздухе, в толстой веревочной петле и неспешно, спускался на дно пещеры. И надо заметить, что этот способ попадания в пещеру с каменными сосульками мне нравился гораздо больше, чем тот, когда приходится с риском для жизни спускаться по отвесной скале, цепляясь за малейшие выступы и трещины.
Более того - о царившей здесь долгие века темноте, можно было смело забыть, причем навсегда. Теперь-то я понял, что имели ввиду гномы, когда утверждали, что пещера с геристами, просто великолепна и очень красива. Тогда, я лишь посмеялся про себя и подивился, что коротышки могут считать мрачную и сырую пещеру красивой. Оказалось, что я очень сильно ошибался. Сюрпризы начались с того мига, как мы начали наш спуск в недра Подковы...
   Признаки изменения в окружающей обстановке я начал замечать еще тогда, когда мы только спустились на дно каменного колодца. Падающая вниз вода, больше не растекалась по разлому - в одной из стен колодца, было пробито правильной формы отверстие и клокочущий ручей устремлялся туда. Поперек начинающегося отсюда коридора, появилась аккуратная каменная перегородка, высотой доходящая мне до пояса - вода бессильно ударялась о нее и покорно поворачивала в новое русло. Бедный ручей - за последний год, его русло меняют уже второй раз.
   Таким образом, мы опустились на дно водоема и пройдя всего несколько шагов в холодной воде, поднялись по специально выложенным ступенькам. За перегородкой, было уже абсолютно сухо и пройти по длинному коридору не составило ни малейшего труда. Нет, здесь все еще были трудные места - иногда каменный свод опускался слишком низко и приходилось нагибаться в три погибели, чтобы преодолеть этот участок, в полу еще зияли трещины и ямы, из стены торчали выпирающие камни, о которые, невнимательный человек мог с легкостью рассадить лоб. Но все же, изменения появились и здесь - самые большие ямы были заботливо засыпаны мелким щебнем, на стенах виднелись свежие отметины срубленных под корень выступов.
   И самое главное - коридор превратился в весьма оживленное место - пока мы шли к новому дому рода Чернобородых, по пути то и дело появлялись деловитые гномы, снующие в разные стороны. Причем, даже здесь, они по дороге умудрялись сделать что либо полезное, для благоустройства разлома - один гном на ходу выверенным ударом молотка сносил со стены длинный каменный шип и не останавливаясь бежал дальше, другой, не ленился нагнуться и подобрав каменные обломки с пола, тут же бросал их в одну из еще не засыпанных ям в полу. И все это делалось на ходу, между делом. Если так пойдет и дальше, то вскоре, связывающий наши поселения разлом превратится в благоустроенный комфортный коридор.
   Койн старательно выполнял роль радушного хозяина и не замолкал ни на минуту, таща нас за собой все дальше и дальше в недра скалы. А когда мы вышли на обрыв, за которым лежала огромная пещера с многочисленными сталагмитами, я остановился как вкопанный и надолго потерял дар речи. Открывшееся мне зрелище, потрясло меня до глубины души. И не только меня - даже вечно ворчащий Рикар, внезапно замолчал и с отвисшей челюстью уставился вниз. Да... Тут было, на что посмотреть.
   Пока меня старательно обвязывали веревкой, я успел насмотреться вдоволь. Да и во время всего спуска, не отрывал взгляда от удивительного зрелища - десятки каменных сосулек светились мягким желтым сиянием. Некоторые источали зеленый или нежно синий свет. Издалека казалось, что под каменными сводами пещеры сияют огромные драгоценные камни. Теперь мне стало понятно, почему Койн так обрадовался этим каменным остриям, которые он ласково называл "геристы".
   Хоть мне и не терпелось обрушить на гнома целую кучу вопросов, я решил подождать до тех пор, как мои ноги прочно встанут на дно пещеры. Поэтому я несказанно обрадовался, когда медленный спуск наконец завершился и я выпутался из веревочных колец.
   Следующими по скале спустились Рикар с Тезкой, обвязанные одной крепкой веревкой. Здоровяк первым делом подошел ко мне, и ошеломленно почесав затылок, выдавил:
   - Да...
   - Н-да.... - ответил я в тон здоровяку, продолжая любоваться переливающимися огнями.
   Тут подоспел Тезка и тоже, внес свою лепту в разговор:
   - Где рыба?
   - Тезка! - укоризненно произнес я - Ты взгляни, какая красота вокруг!
   - Красота, это когда на столе полные тарелки стоят, а в кладовой все полки едой забиты! Вот это красота, господин - буркнул хозяйственник, пытливо оглядываясь по сторонам - А это... так, баловство одно...
   Ясно - вздохнул я, поняв, что Тезке сейчас не до разглядывания светящихся сталагмитов. Это еще раз доказало, что я сделал верный выбор, когда назначил его главным хозяйственником - Рыба в озере плавает. Сейчас спустится Койн и все покажет.
   Гнома мы дожидались совсем недолго - он спустился по отвесной стене с неимоверной легкостью, вдвое быстрее, чем это сделали мы. Сняв небрежно перекинутую через плечо веревку, он подошел к нам и с нотками гордости в голосе, произнес:
   - Ну, вот мы и добрались, друзья. Как вам новый дом рода Чернобородых?
   - Великолепно - искренне ответил я за всех, ткнув локтем уже открывшего было рот Тезку - Очень красиво.
   - А ведь это лишь начало! Через пару недель, когда нити мейстреллы окончательно приживутся, они дадут света в два раза больше! - похвастался Койн - Но зачем рассказывать, когда вы можете все увидеть собственными глазами. Следуйте за мной, друзья! Следуйте за мной!
   И мы последовали. Впереди шел гном, указывая нам путь и чем ближе мы подходили к центру пещеры, тем светлее становилось вокруг. Вскоре, факелы стали без надобности и Койн попросил затушить их, сказав, что нити загадочной мейстреллы не любят чужого света. Воспользовавшись тем, что Рикар с ворчанием пытался утопить чадящий факел в ближайшей луже, я решил расспросить гнома о мейстрелле - меня терзало любопытство. Пока мы шли, я уже успел сделать несколько догадок и теперь, собирался узнать, насколько близко я подобрался к истине.
   - Нити мейстреллы? - переспросил Койн - О! Это настоящее чудо, которое подарил нам Великий Отец, несколько тысячелетий назад, чтобы его чада не томились в непроглядной темноте.
   - Понятно, что ничего не понятно - рассмеялся я - Так что же это такое? Ведь это растение? Возможно, мох или лишайник. Хотя нет... мох растет слишком медленно... Понял! Скорее всего, это светящиеся водоросли. Любит воду, предпочитает расти на постоянно сырых местах, поэтому геристы с вечно капающей водой подходят лучше всего. Не переносит солнечного света. И я почти уверен, что семена или нити мейстреллы, вы принесли сюда во флягах наполненных водой. Ах да! Забыл добавить, что многие тысячелетия назад, мейстрелла росла лишь глубоко под водой, на дне подземных озер. И то, что сейчас эта водоросль может расти на открытом воздухе, является заслугой Подгорного Народа. На это ушли столетия культивации мейстреллы. Почти уверен, что помимо света, мейстрелла еще и очищает воздух в ваших подземельях. Вот... как-то так... А что вы замолкли, друзья мои?
   Ответом мне была гробовая тишина. Рикар так и остался стоять враскорячку над лужей с водой, держа в руках давно потухший факел, Тезка забыл о своих заботах и с отвисшей челюстью пялился на меня, а Койн обессилено опустился на мокрый камень и лишь безмолвно открывал рот, словно выброшенная на берег рыбина.
   - Что? - спросил я, отчетливо понимая, что в очередной раз выбился за рамки "обыкновенного" барона из рода Ван Исер.
   - Откуда ты это знаешь, друг Корис? - просипел гном, изо всех сил стараясь выглядеть спокойным.
   - Что знаю? - уже раздраженно буркнул я.
   - Что во времена моих далеких предков, мейстрелла росла только в водной толще подземных озер. Что она освежает воздух в наших подземных жилищах - перечислил гном - Откуда? Это одна из тайн нашего народа в которую никогда не посвящали людей... Откуда?!
   - Да - поддакнул пришедший в себя Рикар - Откуда?
   - Догадался - развел я руками - Поверь, Койн - до нашей с тобой встречи в том разграбленном поселении, я никогда не общался с Подгорным Народом. И никогда не знал никаких тайн.
   - Я верю тебе, Корис - медленно кивнул Койн и чуть помолчав, добавил - Должен сказать, что ты очень необычный человек.
   - Мне это часто говорят - махнул я рукой и предложил - Продолжим наш путь? Иначе, мы так и не доберемся до подземного озера.
   - Пойдемте - согласился уже пришедший в себя гном - Идти осталось совсем недолго.
   И вновь, мы потянулись гуськом вдоль бывшего русла ручья, направляясь к берегу подземного озера, откуда доносился шум водопада. Именно там, чуть поодаль от кромки воды, гномы решили основать свое поселение.
   С каждым пройденным шагом, исходящий от каменных герист свет становился все ярче. Когда мы приблизились к озеру, я окончательно уверился, что отныне здесь никогда не понадобятся факелы для освещения. Света и так было более чем достаточно. Больше всего меня поразило то, что гномы не ограничились посадкой нитей мейстреллы на геристы выступавшие из дна пещеры. Нет. Они каким-то способом умудрились проделать это и с теми каменными сосульками, что торчали из свода пещеры, высоко над нашими головами. И это при том, что гномы были вдвое меньше нас ростом.
   Помимо светящихся водорослей, в пещеры были и другие изменения. Руководствуясь понятными лишь им соображениями, гномы выбрали для поселения ровный каменный участок всего в двадцати шагах от озера. Надеюсь, что вода в подземном озере всегда остается на одном и том же уровне, хотя, весенние паводки еще никто не отменял. Если гномы ошибаются, то ранней весной, когда начнет таять снег, коротышек ждут незабываемые ощущения.
   Сделав еще с полсотни шагов, мы остановились. Наконец-то добрались. Мы стояли на краю огромной строительной площадки - другого слова и не подобрать.
   Бодрый перестук инструментов, был настолько силен, что отчасти даже заглушал гуд водопада. Гномы строили себе новый дом и к этому делу, они подошли со всей серьезностью. Обширная площадка была тщательно выровнена, узкие щели аккуратно засыпаны мелкими камнями и песком, и уже были отчетливо видны, очертания будущих домов и проходов между ними, обозначенные цепочками камней. Все предельно симметрично и аккуратно. В центре будущего поселения видны контуры самой настоящей улицы в десяток шагов шириной. Что интересно, похоже гномы постарались сделать планировку домов и улиц так, чтобы не пришлось срубать ни одну из имеющихся там герист.
   На дальнем от нас крае, уже началось возведение первого дома - стены возвышались на высоту человеческого роста, виднелись окна и пустой дверной проем. Но не это удивило меня. Когда я присмотрелся, то с изумлением убедился, что в роли строителей выступают не суровые гномы мужчины, а не менее суровые гномихи, подоткнувшие края юбок повыше и сноровисто укладывающие камень за камнем в стены постройки.
   - Койн, меня обманывает зрение? - изумленно пробормотал я - Ваши дома строят женщины?
   - Конечно, женщины! - воскликнул гном - Разве может быть иначе?
   - Бывает и иначе - кашлянул я - Ну... у нас например, дома возводят мужчины.
   Гном сморщился и на его перекосившемся лице ясно читалось "Какая гадость", но вслух он произнес совсем другое:
   - Да, друг Корис. У людей дома возводят мужчины, но у вас вообще все перевернуто с ног на голову. Вот скажи, может ли мужчина построить дом обладающий настоящим уютом? Да ни за что! Этот дар Великий Отец дал лишь женщинам и негоже нам вмешиваться в его решение.
   - Ну... - замешкался я с ответом - А им не тяжело? Ну, таскать камни и все прочее?
   - Не знаю - пожал плечами Койн - Но спрашивать не рискну. И тебе не советую - враз молотком приголубят. Когда женщины возводят семейное жилище, то мужчинам лучше не вмешиваться. Всю бороду по волоску повыдергивают и ославят на весь род.... Пойдемте, пойдемте отсюда - заторопился гном, подцепив меня за локоть - Посмотрели и ладно будет...
   Похоже, гном и правда подумал, что я начну расспрашивать гномих о тяготах строительства. Но тут он глубоко заблуждался - влезать в сложившиеся за века устои, я не собирался - огребешь по полной и еще виноват останешься.
   - А мужики у вас чем занимаются? - прогудел здоровяк из-за моей спины - Пиво лакают небось?
   - Мужским делом! - охотно ответил гном, пропустив мимо ушей выпад здоровяка - Рубят камень, ищут руду, куют металл, охотятся, ловят рыбу. И сражаются!
   - Да! Где рыба?! - воспрял духом Тезка - Много наловили?
   - Вот сейчас и посмотрим - заулыбался гном, видя, с каким нетерпением смотрит на него хозяйственник.
   Пройдя от края строительной площадки к озеру, мы остановились у самой кромки воды. Вспомнив наше невольное купание в ледяной воде, я зябко передернул плечами. Койн гордо указал на темные воды и произнес:
   - Вот, рыба!
   - Так вы ее еще даже не поймали?! - взвыл Тезка.
   - Поймали! - не согласился с таким обвинением гном - Осталось только вычерпать и на стол подать.
   - Что-то я тоже ничего не понял - со стыдом признался я - Рыба еще в озере, но ты говоришь, что она уже поймана.
   - Может рыба уже в садке? - предположил здоровяк - Мы в деревне тоже так поступали - наловишь рыбешек и вместе с корзиной в воду ее - чтобы значит не заснула и не испортилась.
   - Лучше, друг Рикар! - довольно ухмыльнулся гном, видя наше замешательство - Гораздо лучше! Со вчерашнего дня, все озеро это один большой садок для рыбы!
   - Вы перегородили сток? - озарило меня.
   - Именно! Добрый камень указал нам место, где озерная вода уходит в недра скалы и мы поставили там надежную каменную решетку!
   - Каменную?! - хором произнесли мы с Рикаром - Как каменную?
   - А из чего? - развел руками гном - Железа у нас нет, дерева даже на приготовление пищи едва хватает - без дров костра не разведешь. Пришлось исхитриться и сделать решетку из доброго камня.
   - Понятно - хмыкнул я - Похоже, из камня вы можете сделать все, что угодно. И как улов?
   - Рыбы в озере прибавилось, друг Корис - теперь, ей отсюда никуда не деться. Сеть мы выпросили у вашего жадного человека. Едва не удавился, но все же отдал.
   - Жадного человека? - недоуменно спросил я, но тут же понял, кого именно гном имел ввиду - Тезка!
   - А что Тезка?! - возмутился хозяйственник - Им все дай, да дай - а сетка у меня всего одна! Сам лично плел из обрывков веревки!
   - Ох, Тезка - покачал я головой - Ладно, главное, что теперь у вас есть все необходимое для рыбной ловли. Нам не помешает свежая рыба.
   - Согласен, Корис - сказал гном и кивнул в сторону озера - Корзины уже готовы, сейчас же и начнем. Водопад обеспечит нас притоком свежей рыбы... и не только рыбы, к сожалению.
   - В смысле?
   - Река приносит сюда все, что попало в ее воды - досадливо поморщился Койн - Некоторые подарки более чем полезны - поваленные деревья, например. Но вот от остального, приходится поскорее избавляться. Вчера под вечер, водопад выбросил в озеро труп шурда. Тот еще подарочек.
   - Интересно - протянул я - И где тело? Сожгли?
   - Еще не успели. Оттащили подальше от воды и присыпали песком - чтобы воздух не портил. Хочешь взглянуть?
   - Не особо. От чего он умер? Утонул? Или замерз?
   - Лучше - дал гном неожиданный ответ - Его убили. Стрела пробила шею насквозь, и гоблин захлебнулся собственной кровью.
   - Значит это мы его и приголубили - хищно оскалился Рикар - Когда с плотов по берегу стреляли. Видать в воду свалился и вслед за нами отправился.
   - И приплыл спустя два дня? - усомнился я - Он должен был свалиться сюда одновременно с нами.
   - В камышах застрял - безразлично пожал плечами здоровяк - Или к льдине примерз. Плюньте вы на этого шурда дохлого, господин. Сдох и сдох - одной тварью меньше.
   - Рикар дело говорит, господин - встрял Тезка, который уже изнывал от нетерпения - Давайте лучше рыбой займемся - если сейчас наловим, да не медля к кухаркам отправим, то уже сегодня ухой поужинаем. Чем не радость?
   - Так то оно так - медленно произнес я - Койн..., а как ты понял, что шурда убила стрела? По ране?
   - Так стрела то никуда не делась - рассмеялся гном - Так в шее и торчит.
   - Сделаем так - начал я со своего любимого присловья - Койн, ты бери с собой моего хозяйственника и займитесь наконец рыбой. А мы с Рикаром, взглянем пожалуй на этого шурда. Далеко вы его прикопали?
   Погибший гоблин оказался от нас в десятке шагов. Как и сказал Койн, гномы просто оттащили заледеневший труп подальше от воды и бросив на землю, присыпали сверху песком - чтобы мертвое тело не смущало взгляд. По иронии судьбы, труп гоблина лежал почти на том же месте, где в прошлом году мы наткнулись на обнявшиеся скелеты бывшей фаворитки короля и некоего солдата по имени Арсель. Вот уж и правда совпадение.
   Здоровяк носком сапога поддел тело и мощным рывком перевернул его на спину, заодно стряхнув с него слой песка. Голова мотнулась на тонкой шее и слепо уставилась вверх остекленевшими глазами. И правда - шурд. Единственной деталью отличавшей его от своих собратьев, было торчащее из шеи оперение стрелы.
   - Хороший выстрел - буркнул здоровяк - И сильный - шею насквозь пропороло.
   - Угу - согласился я и перевел взгляд ниже, на одежду гоблина. Если конечно эти небрежно сшитые вместе обрывки шкур, вообще можно было назвать одеждой. Что-то вроде кожаной куртки мехом внутрь, ноги просто обмотаны шкурами. На поясе столь знакомый толстый кожаный ремень.
   - С него ничего не снято - заметил я - Одежда, оружие - все на месте.
   - Да и само тело не тронуто - отозвался Рикар, присев около трупа и внимательно осматривая его - Ни единого укуса. Не в привычках шурдов, отказываться от дармового угощенья.
   - Вот и ладно - кивнул я - Значит ты был прав - один из наших лучников, прострелил этому шурду шею и уже умирая, тот упал в реку и скорей всего, запутался в зарослях камыша или зацепился за корягу. А через день или два, течение сорвало тело с места. Пройдя тем же путем, что и мы, он оказался здесь. Правильно я говорю?
   - Нет, господин. Не правильно - помрачневшим голосом ответил здоровяк - Это не наша стрела.
   - Что? Уверен?
   - Уверен, господин. У нас таких стрел нет. Оперение, древко - все другое. А наконечник так и вовсе из кости выточен, а наши все до единого из железа. Но сделано мастерски - стрела ровнехонькая, наконечник хоть и из кости, а все ж неплох - повертев стрелу в руках, здоровяк приложил ее к руке, чтобы измерить длину, и добавил - Под человека сделана. Для шурдов длинновата будет - у них ручонки короткие больно.
   Внимательно выслушав монолог здоровяка, я пятерней взъерошил волосы и призадумался. Это что же получается?
   Шурда убила стрела, выпущенная человеком, что уже является весьма удивительным если вспомнить, что мы находимся в Диких Землях. А если вспомнить, что стрела с костяным наконечником...
   - Другое поселение, господин - опередил меня Рикар - Видать не все поселенцы сгинули по дороге. Кто-то да выжил.
   - Точно - кивнул я - Я думал о том же.
   - И что теперь, господин? - спросил Рикар, задумчиво вертя стрелу в пальцах.
   - Ничего - пожал я плечами - Кто знает, где именно, шурд упал в воду - судя по карте, река тянется через все Дикие Земли. Труп могло волочь течением десятки лиг. Хотя отрадно, что помимо нас, есть и другие люди в этих проклятых Создателем землях. Пошли, посмотрим как там с рыбалкой дело обстоит.
   - Пойдемте, господин - согласился здоровяк, вытирая испачканную кровью стрелу о мокрую куртку шурда - А стрелу я с собой прихвачу - деду Анкису покажу. Он лучше нас всех, в стрелах да луках разбирается.
   - Покажи - хмыкнул я - Стрела как стрела. Такие у каждого нашего охотника есть.
   - Не скажите, господин. Перво-наперво, это вообще не охотничья стрела - наконечник узкий, граненый. С такими стрелами, на оленей не больно и поохотишься. Да и оперение больно куцее - для стрельбы в упор по противнику самое оно то, а вот к животным так близко не подберешься - зараз учуют. Пусть дед Анкис глянет - может и разберет, кто такие стрелы мастерить горазд.
   - Тоже верно. Послушай, что он скажет, а потом мне перескажешь.
   - Да, господин. И ему развлечение будет - старый он уже, с постели почитай и не встает.
   - О! Хорошо, что напомнил. Ты баронессу разбудил? - спохватился я - Надеюсь, все тихо сделал?
   - Ну... - замешкался с ответом Рикар и старательно заскреб куском шкуры о наконечник стрелы, стирая крохотное пятнышко крови
   - Рикар! Ты разбудил баронессу? - заподозрил я неладное.
   - Не успел я! - неохотно буркнул здоровяк - Вы же велели людей собрать у церкви - чтобы про шурдов расспросить. Помните?
   - Помню - несколько успокоившись, ответил я - Значит, она еще спит. Ну да ладно - как наверх поднимемся, так и разбудим. А может и сама уже к тому времени встанет. Главное, что никто не заметил, как она из моего угла выходит - сплетен не оберешься. Пошли к озеру.
   Здоровяк кивнул и начал медленно подниматься. Когда я отошел от трупа на десяток шагов, за моей спиной послышался необычно тихий голос здоровяка:
   - А она может уже и не спит, господин.
   Обернувшись, я с удивлением обнаружил, что Рикар все еще стоит около тела шурда и даже отошел еще на несколько шагов вглубь пещеры.
   - В смысле? Ты же сказал, что не успел разбудить Аллариссу - спросил я, делая несколько шагов по направлению к Рикару.
   - Не успел - согласился здоровяк, делая столько же шагов в противоположную от меня сторону.
   - Ну?
   - Дык... я перед тем как сюда спуститься, это...
   - Что это, Рикар?! Мне что, каждое слово из тебя клещами тащить?
   - Попросил Нилиену разбудить госпожу Аллариссу! - выпалил здоровяк и резво отбежал еще на пару шагов.
   - Что?! Нилиену?! Главную кухарку? - завопил я так громко, что эхо от моего крика гулко заметалось по пещере - Рикар! Это же наша главная сплетница! Уже к обеду все будут знать, что Алларисса провела ночь в моей постели!
   - Да неужто, господин? - донельзя фальшивым голосом, пробасил здоровяк - А я и не знал... от я дурак старый...
   - Все... - мотнул я головой, шаря глазами по дну пещеры, ища что либо длинное и увесистое - Рикар, ну-ка подойди поближе.
   - Да, господин - закивал здоровяк, не двигаясь впрочем с места - А зачем?
   - Рикар, иди сюда! Я тебе сейчас объясню, зачем!
   К озеру мы вернулись лишь через полчаса. Впереди шагал я - взъерошенный и клокочущий гневом, а позади плелся здоровяк с сокрушенным видом. В искреннее раскаяние Рикара я не верил, но и орать, уже просто не мог - сорвал горло, пока обрушивал на голову несчастно переминающегося здоровяка, все известные мне ругательства.
   Проблема была в том, что умом я понимал стремление Рикара женить меня на баронессе. В Диких Землях особенного выбора у меня нет, а тут вдруг подвернулась настоящая баронесса, да еще и далеко не дурнушка. Вот и пытается верный здоровяк, устроить счастье господина и при этом искренне недоумевает, почему я так упорно сопротивляюсь и упираюсь руками-ногами и едва ли не рогами за землю цепляюсь.
   Не дойдя до копошащихся у озера гномов, среди которых словно башня возвышалась крупная фигура Тезки-Кориса, я остановился, секунду подумал и резко развернулся к Рикару.
   - Рикар, иди сюда. - заметив недоверчивое выражение на физиономии здоровяка, я добавил - Иди, иди, я уже остыл.
   Дождавшись, пока Рикар опасливо приблизится вплотную, я выдохнул и глядя ему в глаза, произнес:
   - Рикар, как ты думаешь, почему я не хочу сближаться с Аллариссой?
   - Э-э-э, может с орелик... - начал было здоровяк, но я досадливо его перебил:
   - Все у меня там в порядке. Дело в Аллариссе.
   - А! Она вам не нравится, господин? - предположил Рикар - Так у нас есть и другие славные женщины!
   - Да нет же! - буркнул я и наконец решившись, признался - Алларисса мне нравится... очень нравится.
   - Так за чем же дело стало, господин?! - искренне обрадовался здоровяк - Ежели ей в этом признаться боитесь, так я подсоблю - ту же Нилиену в свахи отрядим. Она баба боевая - враз все устроит. А там и свадебку сыграем!
   - Угу... пусть так. Скажем, Алларисса ответила согласием, сыграли свадьбу... - согласился я - А потом?
   - А что потом? Каморку вашу расширим, кровать хорошую сделаем - чтобы не скрипела значит - заговорщицки подмигнул здоровяк, потирая ладони - Все сделаем, господин!
   - Я не про это. Помнишь про зашитую мне в бедро магическую сферу? Помнишь, что я вообще не барон Ван Исер? Рикар, тот я, с кем ты сейчас разговариваешь, существует лишь до тех пор, пока держится наложенное на меня заклинание! Вот и представь себе, что будет, когда Алларисса проснется однажды утром, а рядом с ней в постели уже не я, а настоящий барон Корис Ван Исер собственной персоной. Ублюдок, гуляка и пьяница! Тот, кто хладнокровно ударил человека ножом в спину и спокойно вернулся к недопитому кубку с вином. Ты этого желаешь несчастной девчонке?!
   - Н-нет, господин - опустил голову Рикар - Об этом, я не думал...
   - А я думал! Если сфера, что сидит у меня в ноге, связана с заклинанием - а она связана! - то как только в ней кончится запас энергии, магия рассеется и к жизни вернется настоящий Корис! Или еще что похуже!
   - Нет, господин! Не случится этого! - вскинулся здоровяк - Может и грешно так говорить... но я не хочу, чтобы прежний Корис воскрес. Да простит меня Создатель, за такие слова!
   Мы замолчали, каждый погруженный в свои мрачные мысли.
   - Господин..., а вам правда нравится баронесса? - задал Рикар неожиданный вопрос.
   - Правда - машинально ответил я и тут же спохватился - Только смотри - никому ни словечка! Если проговоришься - самолично пришибу!
   - Понял, господин - ответил здоровяк, расплываясь в широкой улыбке - Молчу как рыба! А там кто знает, как судьба повернется. Может и свадьба будет.
   - Свадьбы не будет, Рикар - хмуро улыбнулся я - Я в этом уверен.
   - Как не будет?!
   - Не сейчас. Вечером поговорим - отмахнулся я, не желая продолжать неприятный разговор - Пошли посмотрим, что там наши рыбаки наловили.
   Улов радовал глаз. Четыре корзины были наполнены бьющейся и сверкающей чешуей рыбой, а гномы уже тащили из воды сеть с новой добычей. Тезка забравшись по пояс в ледяную воду, подбадривал коротышек криками:
   - Вот! Вот! Тяни сильней, навались! Да куда ж ты тащишь-то?! Ко дну, ко дну прижимай!
   Стоящий у корзин с рыбой, Койн, видя бьющую через край энергию хозяйственника, лишь крутил бородой в неподдельном изумлении.
   Завидев меня, Тезка заорал во все горло:
   - Господин! Есть рыба! Есть родимая!
   - Вот и хорошо! - крикнул я в ответ - Ты из воды выбирайся давай - не ровен час заболеешь. Водичка то ледяная!
   - Ничего со мной не станется - фыркнул хозяйственник - Койн мне пообещал настойки своей волшебной плеснуть - для сугрева.
   - А мне? - оживился здоровяк, подмигивая Койну.
   - Так! Какая настойка? - возмутился я для порядка - Сейчас едва полдень наступил, а вы уже настойку хлещете.
   - Пара капель не повредит, друг Корис - заулыбался Койн, подходя ко мне - Посмотрели на шурда?
   - Посмотрели, - кивнул я - Койн, вы бы поторопились с сжиганием тела - не дай Создатель, поднимется. Нам здесь только настоящего зомби не хватало.
   - Не поднимется - твердо ответил гном и повернул голову, отдал несколько отрывистых приказов. Двое коротышек рыболов тут же бросили наполовину вытащенную на берег сеть и заторопились к поселению - не иначе, за дровами побежали. Тезка тут же возмущенно заорал, расстроенный уменьшившимся количеством рук. Пришлось его успокаивать, что оказалось делом нелегким. Дело решил присоединившийся к рыболовам Рикар и хозяйственник удовлетворенно затих.
   Когда рыболовную сеть окончательно вытащили на берег и раскрыли, нашим взорам предстало внушительное количество рыбы. Умело цепляя рыбин за жабры, рыбаки кидали их одна за другой в корзины, наполняющиеся на глазах. Тезка и здесь успел перессориться со всеми причастными к ловле гномами - на этот раз, предметом раздора стал размер рыбин. Коротышки кидали в корзину лишь достаточно крупных рыб, а совсем мелких отправляли обратно в озеро - на вырост. Хозяйственник воспринял это за личное оскорбление, цепляясь за каждую мелкую рыбешку и вопя, что "в бульон для наваристости самое-то будет!". Всего удалось заполнить три пузатые корзины до самого верха - в этот раз, сеть зачерпнула богатый улов.
   - На сегодня, нам этого с лихвой хватит - сказал я Койну и тут же пришлось рыкнуть на вскинувшегося на дыбы Тезку - Хватит, я сказал! Койн, я так и не увидел обещанных грибов...
   - Пока и смотреть не на что - усмехнулся в бороду гном - Вот через недельку - так милости просим. Вместе и отведаем, грибочков жаренных с рыбой - да под настойку все это дело... Эх!
   - Эх! - поддакнул Рикар, старательно очищая с рук рыбью чешую.
   - Понятно - согласно кивнул я - С удовольствием принимаю приглашение, друг Койн. Похоже, можно трогаться в обратный путь - я уже увидел, все что хотел.
   - Господин, позвольте на ночь здесь остаться - неожиданно попросил Тезка - Работы у меня нет - ни охоты, ни плодов с кореньями больше не заготавливаем. А завтра, я вместе с новым уловом поднимусь. А?
   - Можно ... А зачем? - удивленно спросил я.
   - Так ночью самый клев будет!
   - Тезка, мы не с удочками рыбачим, а с сетью - постарался я образумить хозяйственника - Какой клев? Закинул сеть в глубокое место, а затем знай только рыбу в корзины собирай.
   - Дык, ночью можно и с удочкой побаловаться! - пояснил Тезка - Возьму с собой друга Койна, Тиксу, да пару фляжек с настойкой... Костерок разведем, рыбки пожарим на прутьях... Посидим, побеседуем, поближе друг дружку узнаем...
   Вопросительно взглянув на ухмыляющегося Койна, я дождался его едва заметного утвердительного кивка и пожал плечами:
   - Оставайся. Заодно, рыболовную сеть проверишь, если порвалась где - починишь.
   Рикар судорожно сделав глотательное движение, едва не закашлялся и завистливо прошипел:
   - Ах ты склирс! Без мен...
   - Рикар! - остановил я здоровяка и мстительно добавил - Пойдем уже. У нас впереди долгий путь.
   Обратный путь был столь же спокоен и комфортен. Гномы тащили корзины с рыбой, Рикар им помогал, доверив мне свой драгоценный топор. Я подозревал, что здоровяк все же успел выпросить у Койна "пару капель" настойки и теперь, благодушно улыбался, а следов похмелья не осталось и в помине.
   Задолго до заката, мы поднялись наверх и вручили кухаркам корзины источающие рыбный запах. Нилиена клятвенно заверила меня, что сегодня к ужину будет вкуснейшая уха. Напоследок одарив меня каким-то странным взглядом, она убежала на кухню, где ее помощницы уже выгружали еще живую рыбу на столы для последующей разделки.
   Рикар забрал у меня топор и убежал вглубь пещеры - показать стрелу деду Анкису. Таким образом, я оказался абсолютно один и секунду подумав, направился в лечебницу отца Флатиса. Проведаю выздоравливающего Стефия и самое главное - расспрошу рыжего Лени о недавних ночных событиях. А то слишком уж тревожно у меня на сердце. Неспокойно.

****

   Мне повезло - оба больных были в сознании и склонившись над стоящим между кроватей столиком, вовсю наворачивали густую мясную похлебку. Отец Флатис отсутствовал - не иначе, торчал около церкви, доводя до белого каления рабочих своими придирками.
   - Вижу, идете на поправку - поприветствовал я больных, заходя внутрь лечебницы и одновременно кельи отца Флатиса - старик жил здесь же.
   - Господин! - хором ответили мне Стефий с Лени и начали было вставать.
   - Сидите. И ешьте давайте, пока похлебка совсем не остыла.
   - Господин, может и вы отведаете? - смущенно предложил Лени, протягивая мне ложку.
   - Спасибо, я сыт - отказался я - Ну, как вы? Стефий?
   - В порядке, господин - заулыбался паренек, кивая забинтованной головой - Уже выздоровел совсем, вот только отец Флатис никуда выходить не позволяет. Вы бы замолвили за меня словечко. Чего я тут без дела лежу.
   - Отцу Флатису виднее, здоров ты или нет - дипломатично ответил я. Спорить с отцом Флатисом мне не улыбалось.
   - Истинно так, сын мой! - раздался сухой голос из-за моей спины.
   - Отец Флатис - кивнул я вошедшему священнику.
   - Ты их больше слушай! - попенял мне старик - Ишь ты - выздоровел, говорит. Еще вчера, его выворачивало - а всего то пару ложек бульона съел! Ешь похлебку и не болтай попусту!
   - Да, отец Флатис - выдавил из себя Стефий и уткнувшись носом в миску, усиленно заработал ложкой.
   Невольно рассмеявшись, я развел руками и сказал:
   - Видит Создатель, святой отец - я и не думал их слушать. Пусть лежат, сил набираются.
   - То-то - проворчал священник, успокаиваясь - Видел на кухне рыбу. Гномы наловили?
   - Угу - ответил я - Сегодня людей ухой побалуем - а то оленина уже оскомину набила.
   - Дело хорошее - согласился отец Флатис - И ты правильно поступил, когда велел шурда поскорее на костер погребальный положить. Мудрое решение.
   - А вы откуда знаете? - поразился я. Было чему удивляться - мы поднялись из каменного колодца самое большее с полчаса назад.
   - Пока сюда шел, на Рикара наткнулся - он у постели Анкиса сидел и стрелу ему под нос тыкал. Он мне и рассказал. Но это мелочи, сын мой. А вот с утречка, я с Нилиеной парой словечек перекинулся, так такого наслушался, сын мой, что и пересказывать стыдно! Разве ж можно вот так, без венчанья и благословенья блуду предаваться...
   - Святой отец! - поспешно перебил я священника и покосился на навостривших уши больных - Какой блуд?! Вы больше Нилиену слушайте, она вам и не такого наговорит! Не было ничего!
   - Да? - подозрительно хмыкнул священник, заглядывая мне в глаза.
   - Да! - твердо ответил я - Слово свое даю!
   - Ну и ладно - удовлетворился отец Флатис - От сплетница! А ведь так подробно рассказывает - ахи, охи мол всю ночь доносились, чуть ли не вся пещера до основания сотрясалась... ну баба вздорная!
   - Нилиена! Твою же так мать! - злобно прошипел я сквозь зубы - Лишь бы языком почесать!
   - Хе! - неожиданно заулыбался священник - А то ты этого не знал. Стефий, а ты чего рот раскрыл и уши развесил? А?! Ты ешь давай, не отвлекайся!
   Уши Стефия вмиг запылали красным и он снова заскреб ложкой по дну глиняной миски.
   - А с Нилиеной я поговорю - попытался успокоить меня святой отец - Язычок ей укорочу. Ишь, выдумщица...
   - Сделайте милость, святой отец - обрадовался я - А я что зашел то - с Лени пообщаться хотел. О том, что давешней ночью случилось. А, Лени?
   - Вы уж простите, господин - виновато пробубнил Лени - Я и сам не знаю. Как на стражу заступил, все в порядке было.
   - А потом?
   - Поначалу все как обычно было - подступы к стене осматривали - не блеснет ли свет где-нибудь, аль тень промелькнет. Затем, чувство холода пропало - тепло так стало, приятно. Помню, что все никак не мог взгляд от ущелья оторвать, словно тянет меня туда что-то, манит. А потом, как отрезало. Темнота.
   Мы со священником обменялись взглядами и вновь сосредоточились на рассказе рыжего бедолаги:
   - Как в себя пришел - смотрю, я посреди ущелья стою, а в руке кость с черепом зажата. Да так крепко я ее держу, что пальцы судорогой свело. Череп глазницами ко мне повернут, в них словно светится что-то - Лени вздохнул, заново переживая минувшие события и продолжил - А в голове голос женский шепчет, причитает, тихий такой... горестный... ровно мать над дитенком убиенным рыдает... Ох... И так мне жалко ее стало, что и не передать словами. И все она лишь об одном молит - отнеси меня к господину своему, отнеси поскорей, не медли... яви милость... К господину!
   - И ты понес? - больше утверждая, чем спрашивая, произнес я - Понес прямиком ко мне.
   - Да, господин - согласно кивнул Лени, глядя на меня воспаленными глазами - Понес. Только ошибся голос, совсем не в ту сторону указывал - к выходу из ущелья меня тянул. Там мол, господин нас ожидает, вестей ждет... А я знаю - не там вы, господин. Голова у меня словно в тумане была, но ошибиться я не мог! А голос все зовет за собой, манит. Я десяток шагов пройду по его указке и чувствую - все больше я от вас удаляюсь. Вот и решил я - видать, женщина та заплутала, сама не знает где вы, господин.
   - И ты решил показать женщине правильный путь. Правильно? - неопределенно хмыкнул святой отец.
   - Да, святой отец! - обрадовано подтвердил Лени - Как есть правильно. Разве я ж не знаю, где господин Корис находится? Вот и побежал поскорей... вы уж простите, ежели я что не так сделал.
   - Ясно - кивнул я - Спасибо, Лени. И не переживай - ты сделал все правильно. Лежи, выздоравливай, набирайся сил. Святой отец, можно вас на пару слов?
   Коротко кивнув, священник поднялся с кровати и пошагал к двери. Перед тем как выйти, я ободряюще подмигнул Стефию и вышел из лечебницы. Проходя через кухню, в узком проходе между обеденными столами, я столкнулся с идущей навстречу Аллариссой. Заметив меня, девушка опустила взгляд и ускорила шаг. Дав ей пройти, я проводил светловолосую фигурку взглядом, мгновение подумал и пошел дальше. Похоже, Алларисса сильно сожалела, что провела ночь в моей постели - пусть между нами ничего и не было. Еще один гвоздь, в крышку гроба наших отношений. Хотя... так даже лучше.
   Священник ждал меня у выхода из пещеры. Я поравнялся с ним и плечо к плечу, мы вышли на свежий воздух во двор, прошли несколько шагов и остановились у недостроенного общинного дома. Переглянулись и одновременно произнесли:
   - Клятва Крови.
   - Да, сын мой - добавил святой отец - Клятва Крови. У принесшего ее, может быть лишь один господин. И этот господин - ты. Вот Лени и понес череп к своему единственному господину. Магия шурдов сработала лишь наполовину.
   - Значит, мы не зря провели обряд с тем булыжником - пораженно покачал я головой - Оно стоило того.
   - Узы крови очень сильны, Корис. Церковь не одобряет подобные клятвы и обряды, но здесь, в этих землях и по соседству с проклятыми некромантами... в ту ночь, клятва крови спасла Лени жизнь. И не только его - покоренного злой воле человека, могли заслать обратно в качестве убийцы, отравителя...
   - И не стоит забывать, что Лени знает все о нашей обороноспособности, о запасах еды и количестве людей - усмехнулся я - Такие сведения предельно ценны, когда планируешь штурм. И думаю, можно больше не задумываться, как именно шурдам удалось разорить поселение Ван Ферсис.
   - Да - сказал священник и осенил себя знаком Создателя - Пусть их души покоятся в мире.. Но... ведь не ради этого, ты тащил мои старые кости на морозный воздух? Что-то гложет тебя, сын мой?
   - Да, святой отец - сказал я и взглянул в сверкающие синевой глаза священника - Вы уже успели поговорить с Аллариссой? Ну, после того, как Нилиена вам наплела невесть что?
   - Нет. Да оно теперь и без надобности - пожал плечами отец Флатис - А вот с Нилиеной, я переговорю по душам! Уж я ей задам! Вздумала тут невинное дитя порочить!
   - И с Аллариссой - вставил я, в речь разошедшегося священника - С ней тоже... поговорите. Сегодня же.
   Святой отец осекся на полуслове, пристально взглянул на меня, пожевал сухими губами и осторожно осведомился:
   - О чем, сын мой?
   - Обо всем - жестко ответил я - Расскажите ей всю правду. О настоящей ипостаси Лорда Ван Ферсис, о кинжале, об уничтоженных им деревнях. О том, что ее дед сделал со мной. О изувеченных людях, насильно превращенных в чудовищ ниргалов. Расскажите ей все.
   - Ох... - как-то поблек и сгорбился старик - Сын мой... она же еще совсем ребенок и... и искренне любит своего деда. Как бы не было беды.
   - Отец Флатис, либо это сделаете вы, либо я. Рано или поздно, она узнает все сама - как говорили в древности - шила в мешке не утаишь. И не забывайте - именно лорд Ван Ферсис, настоял, чтобы его "любимая" внучка отправилась в Дикие Земли. Покажите ей письма, где он писал об этом отцу Аллариссы. Расскажите ту историю о Лесном Подворье.
   - Постой, сын мой - попытался переубедить меня святой отец - Может, стоит немного подождать? Куда торопиться?
   - Она имеет право знать - несогласно мотнул я головой - И еще. Когда все расскажете, не забудьте добавить, что когда я доберусь до лорда Ван Ферсис - я не задумываясь, перережу ему поганую глотку! От уха до уха!
   Несколько минут, священник молча сверлил меня пронзительным взглядом и поняв, что ему не удастся меня переубедить, сокрушенно вздохнул и печально промолвил:
   - Хорошо. Я сделаю как ты хочешь. Еще до вечера, она узнает все. Да уж, сын мой, ты умеешь заводить друзей как никто другой...
   - Ага - оскалился я - Этого у меня не отнять.
   Отец Флатис давно уж ушел, а я еще долго и бездумно стоял у засыпанного снегом фундамента дома, из которого торчали редкие почерневшие бревна. Где-то высоко над моей головой, завывал пронзительный ветер, вздымая сухой снег с вершины скалы. Последние лучи солнца серебрили обледеневшие стены Подковы, переговаривались люди, спешившие в тепло, из печных труб в пристройке, валил густой дым с запахом ухи. Из конюшни донеслось ржание оставшихся у нас лошадей. Судя по лежащим под навесом связкам ветвей кустарника и жидким охапкам бурой травы, Литас с охотниками не зря провели день. Поселение жило.
   Глубоко внизу, в толще стены суетливо бегали бородатые коротышки, изучая свой новый дом. Не знаю почему, но я явственно представил себе, как на берегу подземного озера, у потрескивающего костерка сидят Койн, Тикса и неугомонный Тезка и толкуют о жизни, потягивая из кружек крепкую гномью настойку, и изредка проверяют рыболовную снасть.
   Несмотря на все выпавшие нам невзгоды, мы продолжали жить и бороться.
   Скоро будет достроена церковь и там зазвучат первые молитвы, проповеди и молебны. К весне сыграем сразу несколько свадеб - по словам вездесущего Рикара, свадеб будет не меньше пяти. Уже сейчас, несколько женщин с натугой носят отяжелевшие животы и все реже встают с постелей. Самое большее через пару месяцев, у нас появятся первые дети, рожденные в Диких Землях. Хотя, если считать малышей из поселения Ван Ферсис, то они у нас уже есть.
   Да... тяга к жизни воистину неистребима. Даже находясь в смертельно опасных Диких Землях, люди встречаются, влюбляются и заводят семьи.
   Один только я, мечусь в круговерти дел и старательно отгоняю от себя мысли о том, что ждет меня в будущем. Отбрыкиваюсь от потуг верного здоровяка устроить мою судьбу, избегаю общаться с Аллариссой...
   Хотя, причина всего этого очень проста - я без спроса занял чужое тело и сейчас, живу взаймы. И как сегодня я сказал Рикару - в этом мире, меня возможно удерживает лишь небольшая магическая сфера, что глубоко сидит в моем многострадальном бедре. А когда кончится запасенная в ней энергия - я просто исчезну, вернусь туда, откуда пришел. В сказки я не верил. Я появился благодаря случайности - когда дикий кабан вспорол мне бедро и на несколько секунд, сместил сферу и нарушил приток энергии.
   Мне в голову пришло неожиданное сравнение: "я всего лишь порождение системного сбоя". Но рано или поздно, все вернется на круги своя.
   И поэтому, мне надо торопиться. Успеть сделать как можно больше для того, чтобы поселение продолжало жить и тогда, когда меня уже не станет.
   Закрыв глаза, я постарался отрешиться от грустных мыслей и несколько мгновений, стоял неподвижно, глубоко дыша и пытаясь успокоиться. Подействовало. Биение сердца замедлилось, дыхание выровнялось и пропала сотрясающая меня дрожь. Я почувствовал, что мое лицо разгладилось и на него вновь вернулось уверенное выражение предводителя. Вот и хорошо. Теперь, можно спокойно вернуться в пещеру и разделить ужин с моими людьми. Для укрепления спокойствия, им не помешает увидеть меня бодрым и уверенным в себе.
   Открыв глаза, я шагнул было к виднеющейся чуть поодаль пристройке, но так и застыл на месте. Что-то изменилось в окружающем меня пространстве. Буквально в двух шагах от меня, на снегу танцевал крохотный смерч, казалось сотканный из сверкающих ярко-желтых искр. Я инстинктивно отступил на пару шагов и выхватил из-за пояса нож. В Диких Землях первым делом учишься быть предельно осторожным ко всему новому, тем более, что еще пару минут назад, никакого смерча не было и в помине. Откуда он взялся?
   Я несколько раз моргнул, с силой прижимая веки к глазным яблокам, в надежде, что это лишь видение, вызванное моим воспаленным рассудком. Не помогло. Источник моих волнений оставался на месте и продолжал неспешно крутиться, разбрасывая во все стороны искры, что не долетая до земли, медленно таяли в воздухе. Причем, все это происходило в абсолютной тишине. И что самое плохое - смерч находился аккурат между мной и входом в пещеру. Сделав еще несколько шагов назад, я краем глаза взглянул в сторону и обреченно выругался - там сверкала и переливалась еще одна искрящая воронка. Только чуть побольше в размерах и более насыщенного цвета.
   - Мать твою! - вновь выругался я и в сердцах пнул ногой по сугробу, вздымая в воздух снежную пыль - Да что за напасть-то такая?
   Словно обидевшись на мои слова, смерчи дрогнули и одновременно, начали таять в воздухе, пока окончательно не исчезли без следа, всего за пару секунд. Мгновение - и я вновь абсолютно один, стою в напряженной позе около заснеженного фундамента. Крутнувшись на месте, я убедился, что смерчи действительно исчезли и обессилено плюхнулся на снег, уронив руку с зажатым в ней ножом. Дыхание судорожно вырывалось из моей груди, сердце колотилось так, что казалось, вот-вот вырвется из грудной клетки.
   Именно в таком состоянии, меня и обнаружил мой бессменный нянька Рикар - сидящим в снегу, с безумным взглядом, шарящим по сторонам и с обнаженным ножом, намертво зажатым в пальцах. Еще издали заметив неладное, Рикар перешел к немедленным действиям - выхватив топор, тревожно засвистел и понесся ко мне огромными прыжками.
   Добежав до меня, первым делом здоровяк закрутился на месте в тщетной попытке разглядеть врага, но по понятной причине, преуспеть в этом деле, ему не удалось - искрящиеся смерчи растворились в воздухе, не оставив ни малейшего следа на снегу. От пещеры уже бежали услышавшие призыв Рикара воины, с обнаженным оружием в руках, готовые встать грудью на мою защиту. А я все еще сидел в холодном снегу и оторопело таращился в пустоту, пытаясь решить, что именно я видел.
   Убедившись, что мне не грозит опасность, здоровяк одной рукой бесцеремонно вздернул меня на ноги и потащил к пещере, крутя головой по сторонам и обрушив на меня кучу бессвязных вопросов:
   - Что случилось? Кто?! Куда ушел? Вы в порядке, господин?! Ранены?! Куда?!
   Рывком вернувшись в реальность, я решительно уперся ногами в землю, заставив здоровяка остановиться.
   - Рикар, отпусти меня! Нет тут уже никого. И не ранен я!
   Несколько успокоившись, Рикар выпустил мой ворот и выжидательно уставился на меня, ожидая объяснений. К этому моменту, остальные воины уже успели добежать до нас и заключили меня с Рикаром в круг, ощетинившийся оружием. Вслед за ними спешил отец Флатис с развевающимися на ветру седыми волосами.
   - Что случилось, господин? - не выдержал Рикар, сверля меня взглядом.
   - Сам не знаю! - несколько смущенно буркнул я - Какая-то чертовщина привиделась.
   - Что за чертовщина? - продолжал наседать на меня, здоровяк.
   - Нежити здесь нет - коротко произнес подоспевший священник, окинув двор коротким взглядом.
   - Да не знаю я! - в сердцах рявкнул я - Даже описать и то не могу! Два смерча! Из искр и огоньков! Больше всего похоже на пылевой смерч, только из него искры словно из костра сыпались! Возник из ниоткуда, покрутился несколько минут и исчез.
   - Может опять, та тварь ледяная пожаловала? - предположил один из охотников, что был с нами в последнем рейде за продовольствие - Ну, от удара которой Рикар вверх тормашками улетел? Вместе с топором своим хваленным.
   - Нет - покачал я головой - Тут что-то другое. К тому же, та тварь сразу попыталась нас убить, а эти два смерча, просто покрутились и растаяли.
   - А топор мой, к тому моменту в груди у той ледяной тварюги сидел! - рявкнул Рикар и отвесил охотнику увесистый подзатыльник - благо, он стоял к нам спиной - Ты поболтай мне!
   Священник злобно шикнул на охотников и спросил:
   - Два смерча, сын мой? Вот здесь появились? - и священник поочередно ткнул пальцем в те места, где совсем недавно кружились два искрящихся смерча.
   - Ага - удивленно ответил я - Именно там. А потом исчезли.
   - Не исчезли они. Все там же крутятся - сухо рассмеялся святой отец и повернулся к охотникам - Успокойтесь и расходитесь. Нет здесь никакой опасности. Наконец-то, господин ваш магическую энергию узрел... и полгода не прошло. Вот радость то...
   Услышав слова священника, воины облегченно заулыбались и слегка опустили оружие. Я же наоборот насупился - святому отцу я поверил сразу же. Иногда, моя собственная тупость поражает меня безмерно - ведь месяц назад, отец Флатис битых два часа распинался о том, как именно может выглядеть магическая энергия...
   - Чего встали, дети мои?! Вы что, не верите мне? - неподдельно возмутился отец Флатис, увидев, что мужчины продолжают стоять в круге и не двигаются с места.
   - Верим, верим, святой отец - осторожно отозвался Рикар, не двигаясь с места - А-а вы точно уверены, святой отец?
   Не дожидаясь, пока святой отец взовьется в праведном гневе, я торопливо сказал:
   - Точно. Все верно отец Флатис говорит. Давайте все в пещеру, пока не заболели.
   Успокоенные моими словами люди, опустили оружие и облегченно переговариваясь, направились к пещере - как раз наступило время ужина и чтобы не опоздать за стол, следовало поторопиться.
   Во дворе остались только я, отец Флатис и конечно же Рикар - здоровяк уходить не пожелал, боясь, что без его присмотра, я опять куда-нибудь вляпаюсь.
   - Узрел, сын мой? - едва заметно улыбнувшись, спросил священник.
   - Похоже, узрел, святой отец - улыбнулся я в ответ.
   - Вот и ладно - хмыкнул священник и оперся о посох обеими руками - Рикар, ты давай-ка беги к остальным - а то ужин пропустишь. А мы с Корисом чуть позже придем.
   Молча кивнув, Рикар размашистым шагом направился к пещере, а священник переключился на меня:
   - Ну, давай.
   - Что давать? - не понял я
   - Как что? - хитро прищурился святой отец - Покажи, как именно ты увидел всполохи энергии.
   - Знать бы еще, как это у меня получилось - хмыкнул я - Само собой вышло.
   - Вот и попробуй еще раз. Авось и опять выйдет само собой.
   Поняв, что отец Флатис от меня не отстанет, я печально втянул ноздрями тянувшийся от пещеры вкусный рыбный дух, и попробовал...
   Получилось только через два часа, когда я настолько замерз, что уже не чувствовал пальцев ног. Я наконец-то смог "узреть" магическую энергию. С сотой попытки, и после того как святой отец от злости позабыв о своем сане, начал в голос ругаться и вспоминать моих родителей не в лучшем свете. Но все же получилось!
   Я заворожено глядел на пляшущий у моих ног искристый смерч. Водоворот магической энергии. Яркие искры каскадом разлетались в стороны, зависали в воздухе и спустя несколько секунд медленно угасали. Некоторые искры ударялись о мое тело, но не отлетали в сторону, а словно тонули в нем. Чуть поодаль от меня сверкал еще один смерч. На другом конце двора - у самого входа в конюшню - мелькали искры крохотного смерча, почти утонувшего в снегу.
   - Какая красота - пробормотал я и с трудом оторвавшись от бушующего великолепия завихрения энергии, повернулся к священнику - Отец Флатис, а вы? Вы тоже видите искрящийся смерч?
   - Нет - скупо улыбнулся старик - Я вижу медленно вращающийся водоворот яркого красного пламени. У меня огненный дар, сын мой. Вернее, у меня был дар... Поэтому, я вижу энергию мира в пламенном воплощении.
   - Понятно - протянул я, вновь вернувшись к созерцанию смерча - Святой отец, а что теперь? Ну, увидел я энергию мира. А как ее использовать?
   - О-о, сын мой, эк ты торопишься - рассмеялся отец Флатис - Сегодня ты сделал большой шаг, но не стоит излишне торопиться. Завтра, я покажу тебе, как именно следует высвобож...
   Святой отец не успел закончить начатую фразу - хриплый тревожный звук рога донесшийся с вершины скалы, разорвал вечернюю тишину. Часовые трубили тревогу. Загрохотала лебедка подъемника. Закрепленная на вершине платформа провалилась вниз и устремилась к подножию скалы вдвое быстрей, чем обычно. Виднеющаяся на платформе фигура часового, поднесла руку ко рту и по поселению вновь понесся плачущий рев рога.
   Сердце вздрогнуло, замерло на мгновение и тут же забилось в груди с неимоверной скоростью. Меня бросило в жар. Танцующие по двору смерчи подернулись дымкой и растаяли в воздухе.
   - Создатель... - бессильно выдохнул я, чувствуя, как от нахлынувшего ужаса немеет лицо - Только не это... только не сейчас.
   - Беда пришла - выговорил священник, встревожено глядя на гребень стены - Беда...
   Дальше я слушать не стал - рывком выйдя из ступора, я понесся к лестнице. Еще не добежав до стены, я услышал глухой звук ударившейся о стену платформы, а через секунду, часовой перегнулся через гребень стены и мне в уши ударил его надсадный крик:
   - Шу-урды! Шу-у-урды! К оружию! Шурды в ущелье! К оружию!
   После этих слов, еще теплившаяся во мне искра надежды окончательно погасла, погрузив мою душу во тьму. Шурды все же пришли...

Отступление второе:

   В ниргалах, Квинтеса больше всего раздражала их поголовная немота. Сильные и бессловесные животные, закованные в закаленную сталь - не больше, не меньше. Иногда эта бессловесность доставляла определенные неудобства - например, в том случае, когда требуется незаметно разведать близлежащую местность и доложить об увиденном. Для этого ниргалы были бесполезны - с вырезанным под корень языком не сильно поболтаешь. Вот и приходится, делать грязную работу собственными руками.
   С сожалением вздохнув, Квинтес сделал еще один большой глоток из кожаной фляги и тщательно закупорив горлышко пробкой, вновь вернулся к наблюдению за входом в узкое ущелье, от которого его отделяло не больше тридцати шагов. Квинтес не боялся быть замеченным - он устроил свой наблюдательный пункт в сугробе, что намело у корней одиноко стоящего дерева. Ниргалов он оставил чуть поодаль - в небольшой еловой роще, в ста шагах позади себя, не забыв при этом учесть направление ветра, чтобы запах не выдал их присутствие. Впервые, за все время службы Повелителю, Квинтес предпринял столь серьезные меры предосторожности. Обычно этого не требовалось - ниргалы с легкостью уничтожали любого противника, а обычные животные и сами уходили с их пути, инстинктом чувствуя исходящую опасность от закутанных в черные плащи воинов. Но сейчас, он решил не рисковать понапрасну. Уж очень большое уважение вызвали у него увиденные вчера звери - пепельно-серые громадины, с чудовищными клыками.
   Квинтес пролежал в сугробе целую ночь, сохраняя неподвижность и наблюдая, как шурды втягиваются в ущелье и исчезают в недрах скалы. Последний гоблин зашел в ущелье прошлым вечером, но Квинтес не торопился. Все происходящее было ему на руку. Если его не подводит чутье, то шурды собираются штурмовать поселение Ильсертариота в самом скором времени и значит, гоблины сделают за него всю работу. О такой удаче он не мог и мечтать.
   Прошлым вечером, они едва не столкнулись с целым войском гоблинов - или шурдов - как их называют в пограничных поселениях. Самое малое, две сотни этих отвратительных уродов, в сопровождении еще более мерзкой нечисти - что-то вроде огромных пауков, слепленных из человеческих костей. И те самые зверюги, похожие на оживший кошмар - не меньше десятка этих тварей.
   От прямого столкновения, их спасло только то, что незадолго до встречи, он остановился на привал, укрывшись от ветра за широким холмом. Лошади хрустели насыпанным в торбы овсом, спешившиеся ниргалы с хлюпающим звуком сосали свое отвратное месиво, и тут, на горизонте появились первые шурды, целеустремленно двигаясь вперед.
   И самое удивительное было в том, что шурды направлялись не куда-нибудь, а точно к вздымающейся посреди холмистой равнины скале, что обозначена в картах столь смешным названием - Подкова. Именно туда, куда Квинтес вел четыре десятка ниргалов, чтобы раз и навсегда, решить возникшую проблему с Ильсертариотом...
   Когда до ушей Квинтеса донесся натужный скрип и громыхание, он оторвался от воспоминаний о вчерашних событиях и прислушался. Судя по звукам, приближалось что-то тяжелое и громоздкое.
   Ему не пришлось строить догадки - звук быстро приближался, и наконец, он увидел источник шума. Мгновение, Квинтес недоумевающее вглядывался, не веря своим глазам - мимо его убежища, медленно ступая босыми ногами по покрытой снегом земле, шли люди. Грязные, одетые в рваные лохмотья, но все же люди. И не просто шли - вцепившись в дрожащие от напряжения канаты и ржавые цепи, они тащили за собой установленную на колеса конструкцию из почерневшей от старости и гнили древесины, прикрытую грязными шкурами.
   - Люди здесь?! - пораженно прошептал Квинтес, не боясь быть услышанным - за скрипом рассохшихся колес и дребезжанием цепей, это было попросту невозможно.
   Один из впереди шагающих мужчин рывком повернул голову в сторону и уставился, казалось прямо в глаза Квинтесу. Затаив дыхание, Квинтес жадно заглянул ему в лицо и пораженно застыл - это был самый настоящий зомби. Застывшие бельма глаз, с щек свисают лоскуты гнилой кожи... Восставшая нежить. Скользнув взглядом по лицам, Квинтес понял, что живых здесь нет. А затем, ему в ноздри шибанул запах гниющей мертвечины. Все верно. Здесь только зомби, запряженные в цепи, подобно тягловому скоту. И среди них были не только мужчины. Женщины, дети, старики - все без исключения шагали вперед и шаг за шагом влекли за собой тяжелый груз. Многие мертвяки были в плачевном состоянии. У кого-то отсутствовала часть конечностей. У пары зомби головы бессильно свисали набок - не иначе, сломаны шеи. У некоторых, сквозь дыры в лохмотьях виднелись торчащие сквозь кожу сломанные ребра. Зияющие раны, с вывернутым наружу позеленевшим мясом, мерзко чавкающие при каждом шаге. На глаза Квинтесу попался мужчина с распоротым животом, откуда вывалились все его внутренности и свисали до самой земли. Зомби то и дело наступал на них, оскальзывался и лишь чудом удерживался от падения.
   На пути громыхающей конструкции лежал упавший древесный ствол, но мертвяки слепо шли вперед, не делая попытки свернуть в сторону или убрать помеху. Вот один из зомби запнулся о бревно и рухнул на землю. Он еще скреб по снегу разъезжающимися ногами, когда на него наехало переднее колесо и с хрустом перекатилось по плечам и голове, раздавливая их всмятку. Мертвяк еще вяло шевелился и дергал ногами, когда по нему прошло заднее колесо и покатилось дальше, пятная снег бурыми пятнами. Зомби последний раз взбрыкнул ногами и затих.
   Но Квинтес уже смотрел на нечто гораздо более интересное, чем раздавленный мертвяк - колесная платформа налетела на бревно и опасно накренилась, натужно заскрипев всеми своими сочленениями. Мертвяки налегли на цепи и высокие колеса все же преодолели препятствие, раздробив гнилой ствол в щепу. Укрывавшие платформу шкуры, всего на мгновение взметнулись в воздух, но Квинтесу хватило и этой доли секунды, чтобы увидеть и самое главное - понять, что именно тащат зомби к Подкове.
   Имперский метатель. Неимоверно древний, скрепленный ржавыми цепями, украшенный человеческими черепами и костями, но все же настоящий метатель. Мертвяки тащили к поселению осадный метатель...
   Едва сдерживая нетерпение, Квинтес дождался пока вереница зомби скроется в ущелье и взметнув снег, поднялся из сугроба. Он увидел достаточно. Теперь надо лишь дождаться момента, когда шурды вырежут поселение и уберутся прочь. На их долю останется лишь убедиться в смерти Ильсертариота и можно возвращаться домой.
   Взметнув полой черного плаща, Квинтес развернулся и разминая затекшие мышцы, поспешил к еловой роще, где дожидались своего часа ниргалы. На ходу, он сорвал с пояса кожаный кошель, внутри которого с глухим стуком перекатывались разноцветные "вестники".
   Повелитель должен незамедлительно узнать, что шурды собираются сделать за него всю грязную работу. Его порадует это известие... несомненно порадует...

Глава третья.

Атака шурдов.

   С трудом удерживая колотившую меня дрожь, прищурив воспалившиеся глаза, я вглядывался в ущелье - туда, где клубился дым от шурдских костров, и виднелось смутное движение. С тех пор, как отряд шурдов прошел ущельем и встал на стоянку в двух полетах стрелы от нашего поселения, прошла целая ночь и большая часть утра - близился час полдня.
   А эти твари все не нападали. Все чего-то выжидали, гоблины проклятые! Словно издевались напоследок.
   Прошедшую ночь я запомню на весь остаток своей жизни (если она у меня еще будет, эта самая жизнь) и не удивлюсь, если взглянув на свое отражение в воде, обнаружу в волосах седые пряди. Когда каждую секунду ожидаешь начала штурма, поминутно вглядываешься в ночную темень и вздрагиваешь от малейшего шороха, то так недолго и от разрыва сердца помереть, так и не дождавшись начала самой битвы.
   Но шурды не воспользовались ночной темнотой и не пошли на приступ стены - они спокойно разбили лагерь в ущелье, разожгли множество костров и похоже, занялись приготовлением пищи - изредка до нас доносился запах жарящегося мяса и паленой шерсти. Стоило мне задуматься о возможном происхождении мяса, и сразу к горлу подкатывали рвотные спазмы. Пару раз доносилось голодное рычание сгархов, а по скальным стенам ущелья иногда плясали тусклые отсветы столь знакомого мне зеленоватого света - костяные пауки словно заведенные бегали вокруг шурдской стоянки, бдительно оберегая покой хозяев. И все это время, мы провели на гребне стены, стоически стараясь не поддаваться панике и пробирающему сквозь меховую одежду холоду.
   Страшные часы... самые страшные из всех, что я пережил за свою жизнь...
   И ближе к полудню, я окончательно осознал, что все мое представление о темных шурдах оказалось в корне неверным и состарившая меня ночь, доказала это. Как я ошибался, когда считал их жалкими грязными уродцами, обладающими лишь зачатками магии! Сегодня, шурды доказали свое превосходство, с легкостью переиграв меня в первом же столкновении умов!
Не знаю кто именно управляет шурдами, но этот некто переиграл меня с неимоверной легкостью. Теперь я понял, почему он разбил лагерь у самой стены поселения. Одним своим присутствием, шурды заставили нас находиться в боевой готовности всю долгую зимнюю ночь. К полудню, когда просыпающиеся шурды лениво завозились у костров, скидывая с себя шкуры, я уже валился с ног в изнеможении от постоянного напряжения. Мои люди выглядели ничуть не лучше - глубоко запавшие глаза, лихорадочный бегающий взгляд, пересохшие и потрескавшиеся губы. Многие начали кашлять и норовили присесть на бревна или прислониться плечом к стене.
   Глядя на просыпающийся лагерь шурдов, я в тысячный раз проклял себя, что поддался уговорам и все откладывал обустройство наблюдательных постов и тропок на отрогах Подковы до самого последнего момента. А теперь оставалось только в бессильной злобе кусать локти и сквозь зубы клясть свою беспечность - пробираться ночью по обледеневшим скалам было чистой воды самоубийством, даже для гномов. Я еще не забыл, как Рикар провалился в расщелину и лишь чудом остался жив.
   Но с наступлением рассвета, я не выдержал и коротко переговорил с Койном. Спустя полчаса, подъемник застрекотал лебедкой, поднимая на вершину Подковы пятерых гномов. Им предстояло пройти по отрогу скалы до самого лагеря шурдов и разведать численность гоблинов. И по возможности, постараться испортить шурдам завтрак. Именно по возможности - помня о магии костяных пауков, я строго запретил рисковать понапрасну.
   Тряхнув головой, чтобы отогнать сонливость, я отхлебнул из кружки дымящийся отвар и простуженным голосом прохрипел:
   - Зашевелились, твари. Лишь бы разведчики успели вернуться до штурма.
   - Успеют - уверенно отозвался стоящий рядом Рикар - Да и не думаю, что они в ближайшие пару часов пойдут в атаку.
   - Думаешь?
   - Шурды чего-то ждут, сын мой - проскрипел святой отец - Поэтому и не нападают. Иначе, еще ночью пошли бы на приступ - самое время для нежити. Солнышко эти твари не любят...
   - Пусть ждут - бледно усмехнулся я - Нам же лучше. Рикар, позови Койна - вон он, у подъемника маячит.
   Здоровяк кивнул и тяжело пошагал к краю стены, где виднелась приземистая фигура Койна. Проводив Рикара взглядом, я лишь удивленно покрутил головой - помимо "укрепленных" мною доспехов, он нацепил на себя столько оружия, что представлял собой ходячий арсенал. Топор, длинный кинжал, несколько метательных ножей, да еще и небольшой щит в придачу. Как он только таскает на себе эту тяжесть. Хотя, те из моих людей, кто некогда сражался бок о бок с моим покойным отцом, выглядели точно так же - широкоплечие фигуры увешаны оружием, доспехи сидят как влитые, при ходьбе ничего не громыхает и не брякает. Вот что значит выучка ветеранов - они даже морозную ночь перенесли гораздо легче, чем более молодые воины. Разница налицо - так матерый старый волк отличается от молодого волчонка. Да и святой отец, словно и не заметив бессонной ночи, твердо стоял на ногах и вообще, поражал своей бодростью. А ведь он ночью не просто у костерка грелся - в сопровождении Стефия, святой отец обегал всю стену от края до края, окурил дымом из жаровни каждый камень, каждую щель.
   Дождавшись, когда Рикар приведет гнома, я ободряюще хлопнул его по плечу и спросил:
   - Как у нас там дела? Успеваем?
   - А чего не успеть-то? - усмехнулся Койн - Вся ночь в нашем распоряжении была. Давно уже все спустились - теперь продовольствие вниз таскаем.
   - Ну и слава Создателю - облегченно выдохнул я - Прямо на душе полегчало.
   - Мудрое решение, сын мой - одобряюще сказал отец Флатис - Женщинам и детям не место на поле брани.
   - Это точно - прогудел Рикар и хищно оскалившись добавил - Теперь можно и бой принять!
   Этим и объяснялось отсутствие гномов на стене - убедившись в серьезности намерений шурдов, еще до наступления рассвета, я приказал спустить всех женщин, детей и стариков в подземелья. Если дело будет совсем плохо, то туда же уйдем и мы, обрушив за собой каменные своды пещеры. Там, шурды до нас уже не доберутся - во всяком случае я на это очень надеялся.
   - Господин, а может и нам... ну, не дожидаясь штурма? - робко предложил Литас - Я даже отсюда вижу, что шурдов гораздо больше чем нас - не уменьем, так числом сомнут, твари поганые.
   - Дождемся разведчиков - ответил я - А там и посмотрим. Понапрасну рисковать я не собираюсь - у нас каждый человек на счету.
   - Если уйдем под землю, шурды здесь камня на камне не оставят, господин - мрачно буркнул здоровяк, пробуя пальцем заточку топора - Все уничтожат. Здесь наш дом!
   - Угу, дом... но терять людей ради нажитого добра... Нет уж. Пусть подавятся - мотнул я головой и ожесточенно прошипел - Да куда же разведчики запропастились? Заснули они там чт...
   Словно в ответ на мои слова, со стороны ущелья донесся гулкий грохот, каменный скрежет и не договорив, я впился глазами в лагерь шурдов. Там творилось что-то неладное - в воздух взвилось облако снежной пыли, в котором метались неясные силуэты. Воздух разорвали вопли боли, яростный рев сгархов и пронзительный визг пауков. Один за другим, костяные пауки поспешно выбегали из облака вперемешку с каменной крошкой и направляли светящиеся зеленым светом глазницы на вершину скалы, с которой все еще катились мелкие камни и щебень. Вглядевшись в нависшую над стоянкой гоблинов скалу, я недоуменно моргнул - скала явственно изменила свои очертания, словно кто-то отломил от нее здоровенный кусок.
   - Кажись, не заснули - с хищной радостью в голосе, произнес здоровяк и торжествующе потряс топором над головой - И шурдам поспать не дали!
   Ошеломленное молчание длилось не больше пары секунд, а затем над стеной понеслись ликующие крики воинов, потрясающих оружием и хлопающих друг друга по плечам.
   - Вот это да - ошарашено пробормотал я, глядя на медленно оседающее облако снега - Я то думал, что они пару валунов вниз скинут- чтобы шурдам жизнь медом не казалась... А они... Они что, обвал устроили? Как?! Там же сплошной камень...
   - Обвал устроить - дело нехитрое, друг Корис - машинально ответил Койн, встревожено вглядываясь в нависающие над нами скалы - Лишь бы вернуться сумели. Вон, пауки забегали, засуетились, твари поганые. А! Вижу! - радостно вскрикнул гном, тыча пальцем в крохотные фигурки на почти отвесном склоне - Целы!
   - Глянь-ка - заулыбался здоровяк - Кажись и впрямь уцелели коротышки наши!
   - Пауки! - поумерил нашу радость Литас, указывая на ущелье - Вслед за гномами, по ущелью бегут!
   Рывком повернув голову, я впился глазами в ущелье и сразу заметил приближающихся пауков - их выдавали пылающие глазницы. Не меньше десятка этих ужасных тварей. Через каждые несколько шагов, пауки останавливались и подняв глазницы к вершине, разом испускали яркую зеленую вспышку и бьющий по ушам пронзительный визг. Те из гномов кто попадал под магическую волну, резко замирали на месте, словно налетев на невидимую стену. Оцепенение длилось не больше секунды, затем коротышки рывком приходили в себя и вновь устремлялись к поселению. Как только пауки понимали, что их атака провалилась, то вновь устремлялись в погоню, семеня по дну ущелья и поглядывая наверх.
   - Уйдите с этого края! - прошипел я сквозь зубы, внимательно смотря за происходящим - Уйдите за гребень скалы! Там не достанут!
   - Там не пройти - ямы, расщелины. Даже мы не пройдем - буркнул Койн, в волнении сжав кулаки и играя желваками - Давайте, давайте... Исрес кухан! Еще немного!
   Словно услышав его слова, гном поддали еще и буквально летели по краю скалистого отрога. Перепрыгивали расщелины, скатывались по обледеневшим склонам - со стороны это казалось настоящим безумством. Будь я сейчас на месте гномов, то уже давно свернул бы себе шею. Но долго это продолжаться не могло - несмотря на выносливость коротышек, они все же сделаны из плоти и крови, тогда как преследующие их пауки не знали усталости. Бег вперегонки со смертью. Стоит им замешкаться и пауки своего шанса не упустят. Чем ближе к стене, тем ровнее становилось дно ущелья - большая часть камней давно уже пошла на постройку стены, не говоря уже про поваленные стволы и даже кустарник - мы вымели все подчистую. И сейчас это обернулось в пользу преследователей, которым уже не приходилось петлять между камней и перебираться через поваленные стволы. На ровной местности скорость пауков резко возросла и гномы были живы лишь благодаря толстому слою снега, в котором увязали лапы костяных пауков. Но я не собирался оставаться в стороне, когда моим лю... гномам грозила опасность.
   - Рикар, вели стрелкам готовиться - отрывисто приказал я, не отрывая глаз от спешащих к укрытию разведчиков - Пусть стреляют, как только позволит расстояние.
   - Да, господин! - рявкнул здоровяк и по стене разнесся его рык - Стрелки! Оружие наизготовку! Стрельба по готовности! - и уже от себя добавил - Бейте по глазам этим тварям!
   Десяток стрелков шагнул к краю стены. Послышался звук натягиваемых луков и взводимых арбалетов. Рядом со мной, застыл Литас, держа наизготовку лук с наложенной стрелой. Святой отец несколько мгновений вглядывался в приближающихся пауков, досадливо цыкнул и пробормотал:
   - Далековато... Литас, а ну-ка дай сюда стрелу - святой отец выхватил у охотника из колчана стрелу и зажав ее наконечник между ладоней, что-то беззвучно зашептал. И вновь я увидел яркие искорки, заплясавшие на пальцах священника. Прищурившись, отец Флатис осмотрел стрелу и удовлетворенно кивнув, передал ее Литасу со словами - Постарайся в глаза угодить - туда, где душа безвинная томится.
   Литас не задавая лишних вопросов, убрал прежнюю стрелу в колчан и наложил на тетиву поданную священником, который уже занялся следующей стрелой. За прошедшие несколько минут, гномы и следующие за ними по пятам пауки, успели преодолеть изрядное расстояние. Стоявший в центре стены здоровяк, взглядом измерил расстояние и проревел:
   - Бей!
   Звонко зазвенели спускаемые тетивы и к паукам устремился десяток стрел и арбалетных болтов. Больше половины просвистели рядом с мечущимися пауками, но две стрелы все же нашли свою цель. Впрочем, без особого результата - на моих глазах, тяжелый арбалетный болт врезался одному пауку в сочленение ног - одна костяная лапа отлетела словно отрезанная, но паук этого словно и не заметил, лишь немного сбавил скорость. Еще одна стрела ударила одного из пауков в лоб и не причинив вреда, отскочила в сторону - сказывалось расстояние. Над стеной пронесся гул разочарованных возгласов и злобных ругательств.
   - Бей! - вновь заорал Рикар и навстречу наступающим паукам понесся следующий залп.
   Стрелки пристрелялись и на этот раз, залп лег гораздо кучнее. Троих пауков откинуло на шаг назад, одна тварь потеряла сразу три лапы и беспомощно закрутилась на месте. Слаженное движение пауков было сорвано - воспользовавшись передышкой, гномы поддали и вырвались из зоны, где пауки могли воспользоваться своей магией. Еще мгновение, и гномы скрылись за гребнем скалы.
   - Да! - завопил я, в не себя от радости. Воины подхватили мой крик и по ущелью понеслись восторженные вопли и крики.
   Поняв, что добыча ускользнула, пауки замерли на месте и перевели взгляд пылающих глазниц на стену. Будь на их месте живые существа из плоти и крови, они давно уже улепетывали бы восвояси, спасая свою шкуру. Но паукам бояться было нечего - они и так давно мертвы.
   Выстроившись в ряд, пауки одновременно сверкнули глазницами и в нас ударил яркий зеленый свет. Такой ласковый и теплый... в ушах послышалось успокаивающее бормотание... "шагни вперед" "всего один шажок"...
   Рывком придя в себя, я истошно завопил:
   - Отец Флатис!
   И словно ожидая моего окрика, священник выкрикнул:
   - Давай, Литас!
   Дернув головой к охотнику, я еще успел увидеть, как он спустил тетиву и отправил стрелу в полет. В следующую секунду, один из пауков издал пронзительный скрежещущий визг, и повалившись на землю, бешено замолотил лапами, взбивая снег. В это мгновение, тварей накрыл следующий залп - воспользовавшись тем, что пауки застыли на месте, стрелки не упустили свой шанс и успели хорошенько прицелиться. А затем, нам всем пришлось зажмуриться - в ущелье сверкнула ослепительно яркая вспышка и пораженный стрелой Литаса паук, буквально взорвался - во все стороны разлетелись куски черепа и костей. Стоящих рядом тварей раскидало в стороны и хотя они тотчас зашевелились и начали вставать, вид у них был уже не столь грозный - утыканные стрелами, потерявшие часть своих мерзких лап, да еще и основательно потрепанные отдачей от взрыва. И вновь я поразился разуму этих мертвых тварей - поняв, что им не удастся достать нас своей магией, пауки слаженно развернулись и заковыляли к лагерю шурдов. Твари позорно бежали и видя это, я почувствовал как в моем сердце вновь зарождается надежда на успешную оборону.
   Однако моя радость длилась недолго. Стоило мне бросить взгляд на разгромленную стоянку шурдов, мое настроение резко упало. Я ошибся. Пауки отступили не из-за страха. Нет. Им приказали отойти от стен - на краю лагеря, виднелся громадный силуэт черного сгарха, на котором восседал давешний старый гоблин. Тот, кто несколько дней назад осматривал наше поселение с безопасного расстояния и после чьего визита, в ущелье остался жезл, который едва не свел Лени с ума. Самого шурда я едва видел, но вот сгарха спутать не мог - он разительно отличался от своих сородичей. Иссиня черный окрас шерсти, огромные размеры и налитые красным глаза. Облик этого зверя я не забуду до самой смерти. Слава Создателю, что поселение отгорожено не хлипким деревянным частоколом, а мощной защитной стеной. Пусть каждый камень полит нашей кровью и потом, но оно того стоило - без стены, мы уже были бы мертвы.
   Пока я мрачно всматривался в ущелье, Литас зря времени не терял и тщательно прицелившись, отправил вслед отступающим паукам еще одну зачарованную отцом Флатисом стрелу. Вновь сверкнуло и еще один паук закрутился на месте, а затем разлетелся обломками костей. Остальные твари припали к земле и еще шустрее зашевелили лапами. Через несколько секунд, они уже были вне досягаемости для наших стрел.
   Да и плевать - ведь мы старались отвлечь пауков от преследования отважных гномов-разведчиков и нам это удалось. Хотя, после того погрома, что пятерка коротышек учинила в лагере гоблинов, вернее будет сказать - гномы диверсанты. На вершине скалы уже вовсю грохотала лебедка спускаемой платформы - гномы торопились доложить об увиденном. А мне не терпелось услышать их доклад - от количества шурдов, прочих тварей и наличия штурмового снаряжения, зависел мой дальнейший план действий.
   К слову говоря, планов было всего два и все они отличались предельной простотой - либо дать шурдам отпор, чтобы раз и навсегда отвадить их от нашего поселения, либо без боя отступить в подземные переходы Подковы, оставив поселение на разграбление захватчикам - чего мне ужасно не хотелось делать. К тому же, если шурдам не преподать урок, то они будут возвращаться раз за разом, пока не уничтожат нас полностью. Опять же, запасы дров, почти законченная церковь, обустроенная пещера с жилой пристройкой - без сомнения, шурды сожгут все дотла, не оставят камня на камне. Весь наш полугодовой труд пойдет насмарку.
   Платформа ударилась о гребень стены и гномы заторопились прямиком ко мне. Через пару секунд они уже стояли рядом и согнувшись в три погибели, пытались отдышаться. Койн подался вперед и заговорил на гномьем языке - судя по тону расспрашивал об увиденном. Гномы разогнулись и наперебой загалдели на своем языке и с каждым их словом, Койн все больше поднимал брови в недоумении. Нам же приходилось в нетерпении дожидаться перевода.
   - Ну?! - не выдержал здоровяк - Чего говорят? Чего увидали?
   - А! Простите друзья - спохватился Койн и торопливо принялся пересказывать слова разведчиков - Им удалось незаметно подобраться к нависающему над стоянкой шурдов скалистому гребню. Шурдов около двух сотен. Пауков пересчитать не удалось - они постоянно в движении, не замирают ни на миг. Твари поганые! - уже от себя добавил гном и продолжил - Но и их никак не меньше тридцати, а то и больше. Зато сгархов точно пересчитали - девять пепельно-серых зверей и один черный как сама ночь - настолько свирепый, что к нему сами гоблины подходить боятся. Все, кроме старого шурда, облаченного в белый мех и увешанного костяными побрякушками. Похоже, он же и самый главный среди гоблинов.
   - А что это за грохот был? - встрял Литас, внимательно слушающий пересказ гнома - Обвал?
   - Да - кивнул Койн и довольно ощерился - Обвал. Тот гранитный гребень оказывается давно уже потрескался и просел - разведчикам осталось лишь попросить у Великого Отца заступиться и обрушить на головы врагов свою каменную длань. Великий отец никогда не отвернет лицо от чад своих, что в скорбный час обратились за помощью к нему! Подгорный Народ всегда чтит и ...
   - Ясно - остановил я гнома - Поблагодари от нас Великого Отца, что не оставил наши мольбы без внимания.
   Услышав мои слова, отец Флатис недовольно засопел, но как это не удивительно, сдержался и промолчал.
   - Многих шурдов накрыло обвалом? - спросил я у Койна.
   Гном перекинулся парой слов с разведчиками и повернувшись ко мне, беспомощно развел руками:
   - Не знают. Как только гребень вздрогнул и пополз вниз, разведчики сразу рванули прочь оттуда - пока шурды не опомнились. Но камни сыпались прямо на лагерь. Почти в самую середку.
   - И то радость! - сказал я и добавил - Передай разведчикам, что мы все благодарим их - сегодня, они сделали большое дело. И самое главное - спроси, заметили ли они в лагере шурдов снаряжение для штурма?
   Дожидаясь пока гном переведет заулыбавшимся коротышкам мои слова и получит от них ответ, я напряженно замер. От подготовленности шурдов к штурму крепостной стены, зависело очень многое. И тем радостней и одновременно непонятней были для меня слова Койна:
   - Ничего такого у темных гоблинов нет! - твердо ответил Койн - Из всего снаряжения, они заметили лишь бухты веревок и крючья. Ни лестниц, ни тем паче штурмовых башен. У них нет даже ростовых щитов для защиты от стрелков. Ах да! Еще есть несколько больших мощных арбалетов и делали их явно не шурды - людская работа. Больше ничего.
   - Лишь веревки и крючья? - пораженно переспросил я - И все?! И никаких щитов? Полная бессмыслица! Мы положим их всех еще на подходе к стене.
   - Видать, они нас сильно недооценили - зарычал Рикар, с хрустом сжимая кулаки - Ох и умоются они у нас кровушкой! Правильно говорите, господин - мы их всех здесь положим! Всех до единой твари!
   - Нет! - мотнул я головой - Здесь что-то не так. Ладно - если сопоставить арбалеты и веревки с крючьями, то наверняка, именно так гоблины собираются зацепить крючья за стену. А дальше то что? Полезут по веревкам на стену? Веревки легко обрубить. Да и стрелки дремать не будут. Мы либо чего-то не знаем, либо чего-то не учитываем.
   - Корис прав! - тяжело сказал отец Флатис - Эти богомерзкие твари не так просты!
   - Что у них с оружием? - медленно спросил я, лихорадочно пытаясь понять замысел шурдов - Чем они вооружены?
   Вновь последовали уже раздражающие меня переговоры на гномьем языке и наконец, Койн торопливо заговорил:
   - Ножи, короткие луки и какие-то деревянные обрубки на поясах. Доспехов нет.
   - Плевательные трубки - машинально поправил я гнома - Мы уже видели такие. Больше ничего нет? Чего-нибудь непонятного? Уверены?
   - Уверены, друг Корис - твердо ответил гном.
   - Так... - пробормотал я и отошел от столпившихся воинов, к внешнему краю стены. Мне надо было подумать. Собраться с мыслями.
   Снежная пыль уже успела осесть и теперь, я отчетливо видел, что шурды засуетились. Готовятся к атаке. А я все никак не мог решить, что нам делать дальше. Отступать в подземную пещеру, или же сражаться.
   Численность шурдов превышает наши жалкие силы во много раз. Плюс костяные пауки с парализующей и усыпляющей магией, да еще и десяток смертоносных сгархов. Встреться мы в чистом поле, то нас смяли бы считанные секунды. Но здесь, мы надежно укрыты за крепостной стеной и отвесными скалами. Доспехов у гоблинов нет - если не считать за доспехи их меховые одежки. Атаковать они могут лишь со стороны ущелья и еще на подходе, стрелки смогут изрядно проредить их ряды. Или я ошибаюсь?...
   Встрепенувшись от этой неожиданной мысли, я торопливо повернулся к Койну и выпалил:
   - Друг Койн, придется твоим отважным разведчикам еще раз потрудиться. Надо осмотреть нашу скалу со всех сторон и сделать это как можно скорее. Возможно, шурды крутятся около стены лишь для того, чтобы отвлечь наше внимание от настоящего штурма. А пока мы здесь глазами хлопаем, они уже сидят над нашими головами и ждут лишь приказа на штурм.
   - Считай, что уже сделано, друг Корис - коротко кивнул Койн и развернувшись, затараторил на своем языке, объясняя разведчикам новую задачу.
   Несколько успокоившись, я вернулся к ожидающим меня Рикару, Литасу и отцу Флатису.
   - Господин, не тревожьтесь - попытался успокоить меня Литас - Чтобы не случилось, женщины и дети уже глубоко под землей. Там шурдам до них не добраться. Да и мы, в случае чего, завсегда отступить успеем.
   - И потеряем при отходе людей - горько хмыкнул я в ответ - Это не план, Литас. Беда в том, что я не знаю, на что способны темные шурды. Похоже, вообще никто не знает! Одно понятно - убийственной магии действующей на большом расстоянии у них нет. Иначе мы уже не разговаривали бы.
   - Они не маги, а поганые некроманты! Забирающие жизненные силы у других, чтобы творить свою темную волшбу!
   - Пусть будет так - махнул я рукой - А пока ждем разведчиков, не будем терять время попусту. Рикар, проследи, чтобы спуск продовольствия в пещеру продолжался полным ходом. Убедись, что никого не забыли наверху - ребенка, аль старика. В этом беспорядке все возможно. Койн - пошли вниз самого быстроного гнома. Пусть предупредит, чтобы стража поглядывала на подземный водопад - кто знает, может шурды решили пойти нашим путем. Я в этом сомневаюсь, но рисковать все же не будем. Отец Флатис, над стрелами вы знатно пошептали - пауков от этой молитвы ажно наизнанку вывернуло. А еще так можете?
   Пожевав губами, священник чуть помедлил, словно прислушиваясь к своему внутреннему голосу и кивнул:
   - Сделаю, сын мой. Еще на пяток таких стрел сил у меня хватит. Но не больше - силы мои не безграничны и не стоит их растрачивать слишком расточительно.
   - И на этом спасибо, святой отец - обрадовался я и окликнул старшего охотника - Литас! Тащи свой колчан к отцу Флатису.
   Литас бегом принес туго набитый стрелами колчан, самолично отобрал пять стрел и вручил их отцу Флатису.
   Убедившись, что все заняты делом, я вновь отошел чуть в сторону и мрачно уставился в ущелье. Мне не давала покоя мысль, что я упускаю из виду что-то очень важное.

****

   Спустя три часа после полудня, я наконец понял, почему шурды медлили с началом штурма и чего именно они ожидали.
   "Осадный метательный механизм гравитационного принципа действия" - именно это словосочетание, само собой всплыло у меня в мозгу, когда я увидел огромную колесную конструкцию, с которой шурды суетливо стягивали шкуры и натягивали цепи, поднимая противовес.
   - Метатель - глухо пробормотал здоровяк из-за моего плеча - Будь я проклят, если это не имперский штурмовой метатель. Вот оно значит как. Теперь понятно, чего эти твари ждали - осадной машины. Да все никак уразуметь не могу - толк то от нее какой? Большой камень он не метнет - размер не тот.
   - Не знаю, Рикар - в недоумении покачал я головой - Не знаю. Но раз шурды так суетятся, значит, до штурма осталось всего ничего.
   Словно услышав мои слова, от лагеря шурдов донесся глухой и протяжный звук рога. А еще через секунду, Литас завопил что есть мочи:
   - Господин, шурды пошли в атаку!
   Предупреждение запоздало - я уже и сам видел шагающих к стене гоблинов. Не меньше сотни шурдов, неспешно шагали вперед. Причем, не соблюдая строя или боевого порядка. Разведчики-гномы не ошиблись - у шурдов не было щитов, способных защитить от тяжелого арбалетного борта или стрелы. В глаза мне бросилась еще одна важная деталь - на штурм шли только гоблины. Среди них не было ни костяных пауков, ни сгархов. Нежить осталась в лагере, равно как и смертоносные сгархи.
   - Стрелкам приготовиться! - проревел здоровяк - Без моей команды не стрелять! Остальные - готовьте бревна и камни!
   - Остановились! - вновь закричал Литас, не отводящий взгляда от наступающих гоблинов.
   В этот момент, со стороны ущелья раздался тяжелый грохот и надсадный скрип дерева. Шурды привели в действие осадный метатель.
   - Пригнись! Щиты! - предупреждающе заревел здоровяк, закрывая меня своим щитом. Все воины как один пригнулись вниз и прикрылись щитами.
   Над нашими головами загудел воздух, и тут же, со двора донесся дробный звук удара. Убедившись, что опасность миновала, я оттолкнул щит и выпрямился. К моему искреннему удивлению, шурды все еще стояли на месте.
   Метнувшись к внутренней стороне стены, я сразу наткнулся взглядом на появившуюся во дворе россыпь щебня и камней размером с мой кулак. Пару мгновений, я с недоумением вглядывался в рассыпавшиеся по двору каменные обломки - для серьезных метательных снарядов, они были слишком малы. От камней такого размера, опытный воин шутя спрячется за щитом, а для крепостной стены, это не больше чем комариные укусы.
   Со стороны ущелья вновь послышался звук лязгающих цепей - шурды поднимали противовес метателя.
   - Господин, этот выстрел был для пристрелки! - крикнул Литас - Примерялись гады. И ведь какие умельцы оказались - с первого выстрела, почти накрыли нас.
   - Склирсы вонючие! - злобно буркнул Рикар, исподлобья косясь на застывших на месте шурдов.
   - Да! Но какой смысл в этом обстреле? - заорал я в ответ - Чего они хотят добиться?
   Литас молча пожал плечами, а здоровяк буркнул:
   - Скоро узнаем, господин. Может вам лучше в пещере укрыться? А здесь мы и сами справимся.
   - Ага! - зло кивнул я - Так и сделаем, Рикар. И правда - чего мне у вас под ногами мешаться? Пойду-ка я, отварчику похлебаю, да книжку какую почитаю... Ты что, совсем спятил?!
   Рикар промолчал, а я уже забыв о его словах, до рези в глазах вглядывался в толпу шурдов, что суетились около метателя. Либо мои глаза меня обманывают, либо среди тощих и искривленных фигурок гоблинов, мелькают более коренастые силуэты людей. Но откуда могут здесь в Диких Землях, могут взяться люди, да еще и на стороне шурдов? Быть такого не может...
   Я хотел было попросить более зоркого Литаса взглянуть на метатель, но не успел я открыть рта, как вновь грохнуло. На моих глазах, чаша метателя стремительно взметнулась вверх и в нашу сторону понесся плотный черный ком, в мгновение ока преодолел разделяющее нас расстояние и тяжело упал во дворе.
   - Опять перелет! - торжествующе заорал здоровяк, потрясая топором - Склирсы косоглазые! Твари слепые! Да вы даже в стену попаст... - договорить Рикар не успел, его перебил наполненный тревогой голос отца Флатиса:
   - Берегись! Оружие к бою! - надрывался священник, огромными прыжками несясь к ведущей во двор лестнице - Готовьте топоры!
   Рывком выйдя из ступора, я кинулся вслед за священником, остальные последовали за мной. Оказавшись у внутреннего края стены, я бросил взгляд во двор, куда упал каменный снаряд и почувствовал, как по спине пробежал леденящий холодок - это были не камни, а словно сцепленные вместе человеческие тела. Люди!
   На моих глазах, слепленный из людей шар вздрогнул и начал распадаться. Одна за другой, человеческие фигуры разжимали руки и начинали шевелиться, рывками подбирать под себя ноги и руки и подниматься на ноги. Взглянув в лицо одному из них, я невольно вскрикнул - на меня смотрел самый настоящий зомби. Обглоданное до кости лицо, мертвый оскал зубов и слепые глаза. Сомнений быть не могло - шурды запустили в нас не меньше десятка мертвяков.
   Всего за пару секунд, ком окончательно распался на части, а затем, между поднимающимися силуэтами замелькал столь знакомый мне тусклый зеленый свет. Костяные пауки... Святой Создатель...
   Когда мы наконец осознали, что за смертельный подарок упал за нашими спинами, мертвяки успели подняться на ноги, а пауки выступили вперед и скрестили на нас взгляды светящихся глазниц.
   - В топоры! - вновь закричал стоящий на лестнице отец Флатис - Рубите им конечности! Не смотрите в глаза паукам!
   - В бой! - зарычал Рикар и ринулся во двор, увлекая за собой людей - Стрелки - бейте по паукам!
   Поудобней перехватив рукоять своего огромного меча, я кинулся следом, по пути лихорадочно прикидывая соотношение сил. Десяток мертвяков и пять костяных пауков против четырех десятков воинов и священника. Должны справиться.
   Мы успели преодолеть большую часть лестницы, когда за нашими спинами послышался тревожный вопль Литаса:
   - Шурды пошли в атаку! Готовьтесь к штурму!
   Вновь загудел воздух и очередной шар, слепленный из мертвой плоти, пролетел через двор и угодил в крышу конюшни, пробив в ней огромную дыру и провалившись внутрь. Из конюшни послышалось истошное ржание лошадей.
   Ближайшего к нам паука резко тряхнуло и он завертелся во все стороны, испуская визг и пытаясь выцарапать из глазницы, застрявшую там стрелу. Не иначе Литас постарался. Остальные твари, не обращая внимания на корчащегося собрата, полыхнули зеленым светом и у меня в голове зазвучали столь знакомые, ласковые голоса:
   "успокойся... не сопротивляйся, брось свое оружие... твои глаза закрываются... ты так сильно устал..."
   И вот здесь, я ощутил всю мощь парализующей магии. Если раньше я противостоял магии одного паука, то теперь перед нами стояло сразу пять таких тварей. Мое тело затряслось словно в лихорадке, руки налились свинцом, колени начали подгибаться. И это происходило не только со мной - стоящие впереди воины застыли словно статуи, несколько человек выронили оружие и медленно опускались на снег.
   Глазницы пауков вспыхнули еще ярче, и словно получив приказ, восемь окровавленных и изломанных зомби молча двинулся на нас - беспомощных и не могущих дать отпор. Еще двое осталось лежать на земле, силясь опереться на переломанные при падении конечности. Это было страшно - видеть, как на тебя надвигаются восставшие мертвые люди, изломанные и изглоданные до костей и как они уже протягивают к тебе руки с посиневшими и раздутыми пальцами. Пустые бельма глаз направлены на нас и одновременно смотрят в никуда. Страшно.
   Скрипя зубами от бессилия, я глядел на наступающего противника и всеми силами пытался противостоять окутывающей меня магии, но практически безуспешно - мне удалось удержать в руках оружие, но не более того. Я сильно переоценивал свою способность противостоять шурдской магии. Очень сильно переоценивал.
   "Похоже это конец" - мелькнула у меня в голове, неожиданно спокойная и безучастная мысль.
   Зомби не дошли всего пару шагов, когда пауки судорожно вздрогнули и словно поперхнулись - звучащие в моей голове голоса разом отрезало и я вновь обрел контроль над своим телом. Костяные лапы тварей бессильно подогнулись и пауки опустились к земле, не оставляя попыток подняться. Зомби резко остановились, словно наткнулись на стену и одновременно исторгли протяжный глухой стон, вызвавший у меня холодную дрожь ужаса.
   Этой заминки нам хватило, чтобы прийти в себя и события завертелись с неимоверной быстротой. Яростно закричав, одним громадным прыжком, здоровяк преодолел разделяющее нас и нечисть расстояние и не теряя ни секунды драгоценного времени, с размаху опустил свой чудовищный топор на плечо ближайшего мертвяка. Остро отточенная гномья сталь с хрустом вгрызлась в мертвую плоть и начисто снесла большую часть плеча и руку. Зомби пошатнулся, но устоял на ногах, словно и не заметив потери конечности.
   Свистнул воздух и еще один паук забился в корчах, беспорядочно крутясь на месте. Вспышка и пораженный зачарованной стрелой паук, разлетается на куски. Десяток воинов с разбегу налетает на замерших на месте зомби и начинает остервенело рубить неподатливую заледеневшую плоть. На заснеженную землю полетели ошметки мяса и еще дергающиеся конечности. Я вышел из охватившего меня ступора лишь тогда, когда прямо к моим ногам подкатилась отрубленная голова мертвяка и судорожно щелкнула оскаленными зубами, словно силясь вцепиться в мой сапог.
   Ошеломленно оглядевшись по сторонам, я обнаружил, что оказался вне боя - сказалась выучка бывших наемников и воины успели воспользоваться заминкой в рядах противника. Я остался за их спинами, с зажатым в руках бесполезным мечом, а за моей спиной неподвижно застыл отец Флатис, с побелевшим лицом и застывшим взором. Губы безмолвно шевелились, лицо поднято к серому небу, руки разведены в стороны, словно он хочет заключить весь двор в объятия. Белоснежная ряса перепоясана тонким красным поясом. Только теперь до меня дошло, чем вызвана заминка нечисти, а увидев побелевшее напряженное лицо священника, я понял, что она не продлится долго. У святого отца не хватит сил, чтобы долго сдерживать натиск мертвяков и пауков.
   Вздев меч над головой, я побежал вперед, огибая столкнувшихся воинов и зомби по широкой дуге - туда, где за их спинами медленно приходили в себя костяные пауки, готовясь обрушить на нас еще один магический удар. Этого шанса я им предоставлять не собирался.
   Еще два широких шага, и я оказался вплотную с дергающимся пауком. Перед тем как обрушить меч на серый оскаленный череп, я успел заметить, что зеленый свет больше не заполняет глазницы целиком, а едва светится в их глубине, словно тлеющий уголь. Лезвие меча врезалось и бессильно отскочило в сторону, оставив на черепу широкую вмятину и трещину, откуда взметнулось зеленое пламя. Паук завизжал и развернувшись в мою сторону, ударил передними лапами. Я успел отскочить назад и вооруженные устрашающими изогнутыми когтями лапы, ухватили лишь воздух. Перехватив меч другим хватом, я воспользовался им как копьем и резким ударом, вонзил лезвие прямо в глазницу, где уже разгоралось адское пламя магии. Паук задергался и вновь попытался достать меня ударом лап, но я не дал ему этой возможности - навалившись всем своим весом на рукоять меча, я загнал его поглубже внутрь черепа и провернул. Сталь оказалась прочнее кости и череп с треском разлетелся на обломки. Лапы конвульсивно дернулись и подогнулись. Остатки паука рухнули на снег и застыли навсегда, а я уже искал следующую тварь. Надо спешить, пока у отца Флатиса еще остались силы. За прошедшие минуты, мои воины уже справились с мертвяками и в десять рук, добивали двух оставшихся костяных тварей.
   Отец Флатис обессилено опустил руки и пошатнулся. Я кинулся к спасшему нас старику, но успел сделать лишь несколько шагов, когда дверь конюшни с треском распахнулась и в дверном проеме замелькали отблески зеленого света, вырывая из темноты искривленные силуэты мертвяков.
   Из-за стены донесся глухой звук удара и через стену перелетел еще один черный ком. Просвистел над нашими головами и с неимоверной силой впечатался в тыльную скалу, на высоте четырех человеческих ростов. Слепленный из человеческих тел шар еще мгновение задержался на стене, а затем тяжело рухнул во двор, еще в полете распадаясь на части и ударяясь о скальные выступы. Одного из отделившегося от общей массы мертвяка, с размаху насадило спиной на каменный шип и пробило насквозь. Он так и остался висеть на скале, беспомощно трепыхаясь и силясь освободиться, окропляя стену черной густой кровью.
   Все это я зацепил самым краем глаза, когда бежал к конюшне, откуда вываливалась новая нечисть. Похоже, сам Создатель направил чудовищный снаряд шурдов именно в конюшню - толстые бревенчатые стены надежно удерживали тварей внутри и выбраться они могли лишь через узкую дверь, которую мертвяки почти снесли с петель. А пауки опять же блокированы толстыми стенами и не смогут воспользоваться своей магией в полную силу. Это шанс, который не стоит упускать любой ценой. Стоило в моей голове появиться этой мысли, как я истошно завопил:
   - Рикар! Возьми пять воинов и блокируйте проход! Внутрь не суйтесь - пусть сами к вам лезут! Остальные - за мной!
   Здоровяк мотнул головой, давая понять что услышал приказ, и тут же на бегу, взмахами руки разделил воинов на две части и направил их в разные стороны.
   Резко изменив направление, я прыжками понесся к задней части двора, где на снегу ворочались изломанные ударом о стену твари. Одна надежда, что их всех расплющило и серьезно покалечило столкновением с гранитной скалой - сейчас, нас может спасти только чудо. Тем более, что я слышал доносившиеся со стены вопли и крики сражающихся людей. Шурды поразительно быстро добрались до крепостной стены и похоже, сразу пошли на штурм. А на вершине стены осталась лишь жалкая горстка защитников, против двух с лишним сотен шурдов. И сейчас самая главная задача - поскорее расправиться с неожиданным десантом нежити и тотчас вернуться на стену на помощь отражающим штурм.
   Дальнейшие предположения пришлось оставить на потом - я домчался до ворочавшейся на снегу куче из костей и переплетенных человеческих тел и не разбирая что и где, начал рубить все это месиво лезвием меча, используя его как топор. Под лезвием меча жутко хрустела и чавкала рассекаемая плоть, трещали сухие кости пауков, по моему лицу потекли струи вонючей, гнилой крови. Из под тел показался череп паука и ярко полыхнул глазницами.
   В мое сознание ворвался увещевающий голос: "остановись... ты так устал, отдохни хоть немного...". Но теперь на меня пыталась воздействовать магией только одна мерзкая тварь и мне удалось не только устоять перед ее призывом, а еще и ответить мощным ударом меча - с силой, обрушить лезвие на оскаленный череп и вогнать его обратно в мешанину ворочавшихся окровавленных тел. Магию мгновенно отрезало, но не успел я этому обрадоваться, как ощутил на ноге мощную хватку и тут же последовал рывок, опрокинувший меня на землю. Я со всего маху приложился затылком о заледеневшую землю и все поплыло у меня перед глазами. Хватка на ноге усилилась и я почувствовал как меня тащат по земле прямо к мертвякам, некоторым из которых уже удалось подняться. Уцепившемуся за ногу зомби, удалось протащить меня не больше шага, когда подоспели остальные воины. Один взмах топора и мертвяк лишился руки, а затем и головы.
   Спасший меня гном, не теряя ни секунды, кинулся на помощь к остальным, и я вновь оказался за спинами сражающихся. Перевалившись на живот, я с трудом поднялся на четвереньки, а затем и во весь рост. Оперся о рукоять меча, с силой потряс гудевшей головой и с радостью убедился, что зрение постепенно проясняется.
   Не обращая внимания на бойню за моей спиной, я первым делом повел глазами по сторонам, осматривая превратившийся в поле боя двор, и с ужасом заметил мелькнувший в воздухе еще один снаряд метателя. Темный ком пронесся в воздухе, упал прямо перед конюшней, подпрыгнул от удара и с размаху влетел в ее стену, по пути зацепив с собой троих моих воинов, что стояли перед дверьми постройки и не давали вырваться застрявшим в конюшне мертвякам и костяным тварям. Воздух огласили крики боли и стоны покалеченных людей.
   И словно в аккомпанемент, со стены послышался тревожный рев рога. Дернувшись от неожиданности, я развернулся всем телом и содрогнулся от ужаса - на гребне стены показались первые шурды и с каждой секундой их становилось все больше. Один за другим, гоблины забирались на стену и сходу хватались за свои смертельные трубки с ядовитыми шипами. Горстка защитников металась по стене, пытаясь обрубить веревки и сбросить шурдов со стены, но даже с моей позиции было видно, что у них ничего не выходит. Рывком выйдя из оцепенения, я окинул взглядом поле боя и понял, что у нас остался только один выбор.
   - Все ко мне! - завопил я срывая голосовые связки и бешено замахал руками, стараясь привлечь к себе внимание в сутолоке боя - Собраться около меня! Немедленно!
   Меня услышали. Сначала те, кто бился вместе со мной во дворе, а затем и сражающиеся на стене. Один за другим, воины выходили из боя и пятились ко мне. Нескольких человек тащили на руках и я содроганием увидел безвольно мотающиеся головы. На этот раз, шурды заставили нас умыться кровью.
   - Рикар! Как закончите с мертвяками, берите раненных и сразу к пещере! - вновь закричал я, наблюдая за ожесточенной стычкой у конюшни.
   Несмотря на то, что из пятерки людей на ногах осталось стоять лишь двое, они стоили целого десятка - огромный Рикар и Койн. Оба вооруженные топорами, они не сражались с мертвяками, а просто рубили их на куски, не давая подняться на ноги. Чуть поодаль на земле безжизненно раскинулось три костяных паука с переломанными лапами и разбитыми черепами с потухшими глазницами. А за спинами здоровяка и гнома неподвижно застыл отец Флатис с мертвенно бледным лицом и воздев руки к небу бормотал молитву.
   Оглядев собравшуюся около меня жалкую горстку людей - трое людей, два гнома и несколько раненных - я отрывисто начал приказывать:
   - Гномы - тащите раненых к пещере и сразу спускайте в колодец. Остальные за мной и приготовьте щиты!
   Слава Создателю, один из коротышек знал наш язык и понятливо кивнув, кинулся к раненым, не забыв прихватить сородича.
   Вчетвером, мы бегом кинулись к подножию лестницы. Задрав голову я бросил быстрый взгляд на стену, где оставшиеся в живых воины сбились в кучу и ощетинившись из под щитов оружием, пробивались к лестнице. И им это удавалось - шурды вновь доказали, что вояки они никудышные. Гоблины верещали, плевались из своих трубок, у некоторых были хлипкие луки, стрелы которых бессильно отлетали от выставленных щитов. А подойти ближе, шурды не рисковали - шаг за шагом они отступали назад от наступающих людей и гномов, которые выполняя мой приказ, слаженно отступали. И не просто отступали, а еще и огрызались меткими выстрелами из арбалетов и луков. Один за другим, тщедушные гоблины вздрагивали всем телом от тяжелого удара стрелы и вереща, падали на залитую кровью стену. Но помогало это мало - по закинутым на стену веревкам, уже карабкались новые гоблины. Видя эту картину, я передумал бежать на помощь - слишком малый шанс у четверых людей, пробиться через плотные ряды шурдов. Лучше подождать здесь и вместе отступить к пещере.
   Гулкий грохот, под нашими ногами вздрогнула земля и еще один крутящийся темный ком засвистел по воздух и тяжело упал во дворе. К счастью, шурды вновь напортачили с прицелом и мертвячий подарок упал за недостроенной церковью, подарив нам несколько столь драгоценных минут.
   - Быстрее! - завопил я, подгоняя отступающих людей - Быстрее!
   - Господин! Взгляните туда! - тревожно окликнул меня один из воинов и ткнул пальцем в дальний край стены.
   Взглянув в указанном направлении, я с недоумением увидел, что большая часть шурдов и не думает бросаться в атаку, а сгрудившись на краю стены, спешно выбирает туго натянутую веревку. Причем явно тянут изо всех сил - даже отсюда слышны их натужные хрипы и всхлипы.
   - Что они творят? - сам себе пробормотал я и тут же получил ответ - совсем рядом, буквально за гребнем стены, раздался леденящий кровь рык сгарха.
   - Мать твою... - ошарашено выдавил я и тут же надсадно заорал - Быстрее! Они поднимают на стену сгарха! Поддайте шагу! Ходу!
   И воины поддали - это казалось невозможным, но они резко увеличили скорость продвижения к лестнице. Больше не смолкающий рык разъяренного зверя служил отличным стимулом для ускорения.
   Слаженно налегая на щиты, группа защитников наконец пробилась к вершине лестницы и не теряя ни одной секунды, они начали спускаться вниз, не забывая прикрываться щитами от шурдских стрел и шипов.
   Рев взбешенного зверя стал настолько оглушительным, словно сгарх стоял лишь в шаге от меня. А в следующий миг, над гребнем стены показалась оскаленная морда зверя с горящими глазами. Один рывок и сгарх выбросил на стену передние лапы и заскрежетал когтями, пытаясь зацепиться. На его загривке уцепился шурд "поводырь" и судя по его искаженному лицу, он заставлял сгарха приложить еще больше усилий при помощи закрепленного на голове контролирующего гребня.
   - Быстрее! - в ужасе завопил я, глядя как зверь вонзил когти в щель между камнями и начал втаскивать свою тушу наверх. Мечущиеся рядом шурды изо всех сил налегли на веревки, помогая твари забраться - Быстрее мать вашу! Бего-о-ом!
   Грохоча доспехами и оружием, защитники сбежали вниз по лестнице и оказались во дворе. Шурды их не преследовали - наоборот, гоблины отступили назад, давая чудовищному зверю дорогу.
   - Ходу! Ходу! - вновь закричал я и показывая пример, что есть сил помчался к жилой пристройке. Краем глаза я выхватил громадный силуэт Рикара, который бежал туда же, неся на руках безвольно обвисшее тело отца Флатиса. Койн семенил следом, умудряясь не отставать, и тащил за собой по земле раненого воина. Резко изменив направление, я кинулся к Койну и свободной рукой ухватил ворот раненого воина. Совместными усилиями, мы за несколько мгновений оказались у пристройки и влетели внутрь.
   - Спускайтесь вниз! Быстро! - выкрикнул я и опять метнулся во двор, столкнувшись на пороге с подоспевшими воинами.
   Взглянув через их плечи во двор, я замер на месте. Кончено. Во дворе уже показались первые шурды, а по трясущейся лестнице осторожно спускался огромный пепельно-серый сгарх. Сидящий на его спине шурд поводырь не спускал взгляда с пристройки, где скрывались последние защитники форта. С содроганием я понял, что самое больше через две минуты, кошмарная тварь окажется во дворе и первым делом кинется именно сюда. И тогда, здесь начнется самая настоящая бойня.
   - Уходить надо, господин! - тяжело дыша, проревел Рикар, протолкавшись ко мне через сгрудившихся воинов.
   - Да! - кивнул я, все еще не веря, что мы не сумели отстоять поселение и сдали его врагу. Все многомесячные труды пошли прахом - Сперва спускайте раненых. Остальные - готовьтесь к обороне. Сейчас здесь будет жарко.
   - Господин, давайте-ка и вы спускайтесь! А мы следом - прохрипел Рикар, стараясь восстановить сбитое дыхание.
   - Нет - мотнул я головой и перехватив поудобней меч, сказал - Я пойду последним. Это мой долг, как господина. Первым делом отправьте вниз старика - отец Флатис сделал все, то мог.
   - Уже - отрывисто бросил Рикар.
   - Хорошо. Баррикадируйте вход! Валите все что есть - столы, лавки, кровати! Это даст нам несколько минут.
   Ухватив широкий кухонный стол, я с натугой потащил его к двери. Остальные мгновенно поняли мой замысел и убрав оружие, принялись мне помогать. Думаю, еще никогда мы не работали столь быстро - спустя пару минут, дверь была закрыта и завалена всем, что попалось нам под руку. За сложенные из толстых бревен стены я особо не переживал - они должны выдержать натиск даже такого зверя как сгарх. По крайней мере некоторое время, которого хватит нам, чтобы спуститься в надежно защищенные подземелья Подковы.
   Те воины, у кого остались стрелы, метнулись к узким окнам пристройки и распахнув ставни, заняли позиции. Мимоходом бросив на них взгляд, я неожиданно вспомнил, как повел себя сгарх, когда убили его поводыря и тут же закричал:
   - Литас! Литас ко мне!
   Охотник оказался рядом со мной за долю секунды и выжидательно уставился на меня.
   - Литас, постарайся убить или хотя бы ссадить поводыря - коротко бросил я - Может эта тварь опять свихнется - повысив голос, я громко крикнул, чтобы меня услышали все - У кого есть стрелы - бейте по шурду наезднику! В сгарха не стреляйте - толку не будет!
   - Понял, господин! - кивнул Литас и помчался к ближайшему окну. Бесцеремонно оттолкнул стоящего там лучника и забрав у того полупустой колчан со стрелами, напряженно уставился во двор, выжидая удачный момент.
   Не теряя времени, я бросился к провалу, где суетились гномы и люди, спешно спуская вниз раненых. Окинув их взглядом, я понял что им не успеть - в пещере было почти три десятка людей и гномов. Мы попросту не успеем спуститься до прихода шурдов и поддерживающего их сгарха. Оставалась лишь надежда на крепкие стены пристройки и верную руку Литаса. И еще на милость Создателя.
   Стоящие у окон лучники предупреждающе закричали и тут же последовал сокрушительный удар в дверь. Спустя секунду, последовал еще один удар, дверная створка затрещала и с хрустом разошлась по всей длине. В появившейся щели, мелькнул огромный силуэт ревущего от ярости зверя.
   - Стреляйте! Убейте поводыря! - заорал я, стиснув кулаки и беспомощно смотря, как сгарх пытается проломиться внутрь.
   - Его не видно! - закричал в ответ Литас, сдавленно ругаясь и стараясь вывернуть лук под немыслимым углом - Он в мертвой зоне!
   - Попробуй арбалет! - рыкнул здоровяк, бесстрашно стоя у самой двери, с поднятым над головой топором. Похоже, он только ждал момента, как сгарх наконец снесет дверь и засунет морду внутрь.
   Оглянувшись, я с облегчением увидел, что часть людей уже спустили вниз и теперь, веревки спешно обвязывали вокруг оставшихся раненых. По крайней мере некоторым из нас, удалось спастись. Остальным придется принять бой. На меня вновь накатило головокружение и я невольно оперся ладонью о ближайший ко мне предмет. Им оказалась раскаленная печь, в которой еще горел постепенно угасающий огонь. С шипением отдернув обожженную ладонь, я затряс было рукой в воздухе, но тут мне в голову пришла мысль, от которой я напрочь забыл об ожоге. Пусть измененный магией шурдов, но сгарх это в первую очередь дикий зверь. А звери как известно, боятся огня. А даже если сгарху и плевать на огонь, инстинкт самосохранения не позволит ему лезть в бушующее пламя. Если только сидящий у него на холке "поводырь" заставит зверя идти вперед, но сомневаюсь, что у него это получится с первого раза - а это выигранное время, которого нам так не хватает.
   Подхватив с пола охапку поленьев, я зашвырнул их в печь и заметался по пещере, сдирая со стен и кроватей шкуры и одеяла.
   Тем временем, сгарх зря времени не терял и ему наконец удалось пробить в массивной двери отверстие, достаточное, чтобы запустить туда лапу и уцепиться когтями. Твари оставалось лишь хорошенько дернуть, чтобы полностью сорвать дверь, но только и ждущий этого момента здоровяк, с хеканьем обрушил топор вниз и воздух разорвал оглушительный рев боли. На пол упало несколько окровавленных когтей сгарха. Взбешенный полученной раной, сгарх словно сошел с ума. На стены бревенчатой постройки посыпались сокрушительные удары. Строение явственно зашаталось, с низкого потолка посыпался мусор. Люди невольно отпрянули назад от ходящих ходуном стен. Не обращая внимания на происходящее, я бегом дотащил охапку собранных шкур и раскидал все перед дверью и стеной. Сорвал со столба глиняную плошку жирового светильника и щедро окропил деревянную баррикаду. Готово. Теперь, если бросить сюда горсть раскаленных углей, все мгновенно вспыхнет. Следом займется стена и тогда, сгарху придется идти через пламя, или ждать, пока шурды потушат огонь. Этого времени нам с лихвой хватит, чтобы спуститься в провал.
   Насладиться своей гениальной задумкой я не успел, равно как и похвалить здоровяка за удачный удар. Шум производимый разъяренной тварью внезапно утих, а затем, крыша постройки вздрогнула и ощутимо просела от тяжелого удара. Вновь послышался оглушающий рев сгарха, но теперь он доносился не со стороны двора, а сверху! Деревянные балки потолка жалобно заскрипели, древесный мусор теперь сыпался не переставая. Зверь запрыгнул на крышу! Весь мой гениальный план рухнул не успев даже начать воплощаться в жизнь. Пока мы стояли задрав лица вверх, зверь начал ломать кровлю сложенную из тонких бревнышек.
   - Все назад! - рыкнул изменившийся в лице здоровяк - К провалу! Бегом! Чего застыли склирсы вонючие?! Бегом!
   Опомнившись от замешательства, я тоже закричал, подгоняя людей и гномов. А Рикар продолжал отдавать короткие рубленные приказы, мощными тычками ускоряя замешкавшихся воинов:
   - Собраться за десять шагов от провала! Оружие на изготовку! Литас! Возьми всех лучников и встаньте по бокам! Как только эта тварь рухнет вниз - бейте в "поводыря" и самое главное - лупите по зенкам этой зверюки поганой! Старайтесь ослепить ее! Остальные - ежели зверь кинется, на щиты не брать - расступаемся и даем дорогу. Может повезет и эта тварь сама в дыру сверзится и на камнях разобьется! В тело не бейте - шкура у него толстенная, не пробьем. Слабое место - лапы и морда. Особенно нос - хороший удар его должен оглушить. Ежели свалится - самое время добивать! Копейщики есть?! А?!
   Ответить здоровяку не успели. Крыша не выдержала натиска огромного зверя и с грохотом провалилась, увлекая с собой сгарха и уцепившегося за его спину шурда "поводыря". Удержавшись при падении на лапах, сгарх одним небрежным движением скинул с себя обломки балок и бревен, безошибочно развернул оскаленную морду в нашу сторону и издал глухой горловой рык, от которого у меня по спине прокатился холодный озноб. Вслед за сгархом, из дыры в крыше один за другим посыпались шурды и едва поднявшись на ноги, тут же отступали за спину зверя, давая ему первому пойти в атаку и разметать нас в стороны. Тогда, с каждым по одиночке, справиться с нами будет легкой задачей.
   Налитый кровью взгляд громадного зверя, смотрел казалось только на меня, и заглянув ему в глаза я отчетливо понял, что нам пришел конец. Против этой мощи, нам никак не устоять. Слишком уж неравны силы. Два десятка вымотанных донельзя воинов, против исполинского зверя и все увеличивающегося числа шурдов.
   - Для меня было честью служить вам, господин - выдохнул Рикар, до хруста в пальцах, стискивая рукоять своего верного топора.
   Эти слова здоровяка могли означать только одно - сегодня мы все умрем.

Отступление третье.

   На вершине крутой лестницы ведущей в подвал, старый слуга на мгновение остановился и вытирая обильную испарину, постарался успокоить дыхание. Сделав несколько глубоких вдохов, придерживаясь рукой за стену, он засеменил вниз по ступеням. На очередном шаге, все же не удержался на ногах и кубарем покатился вниз по лестнице. С размаху ударившись о массивную дверь, он несколько секунд лежал неподвижно, судорожно всхлипывая и издавая глухие стоны боли. Наконец заставил себя подняться на ноги и прижимая к телу вывернутую под неестественным углом руку, ввалился в подвал, не утруждая себя стуком. Повелитель очень не любил, когда его уединение нарушали, но сейчас, слуга думал об этом меньше всего.
   Он застал Повелителя, когда тот тщательно вытирал лезвие костяного кинжала не отрывая при этом взгляда от того, что некогда было юной девушкой, а сейчас превратилось в исполосованный ранами кусок мяса. Повелитель слышал шум отворяющейся двери, но не удосужился повернуться к вошедшему и лишь недовольно дернул щекой, выказывая зарождающуюся ярость.
   - Пов-велитель! Повелитель! - всхлипывая, слуга упал на колени и пополз к алтарю - Повелитель! Только что пришел "вестник" из летней резиденции короля. На него было совершено покушение! Король и вся его семья убиты, Повелитель! Все до единого!
   Змеиным движением, лорд Ван Ферсис оказался возле лежащего ниц слуги и ухватив его рукой за шею, одним рывком поднял тщедушное тело старика вверх и уставившись ему в лицо бешеным взором, прошипел?
   - Что ты сказал?!
   - Кор-роль мертв, господин! Вся династия рода Санти уничтожена! - хрипя выдавил слуга, стараясь не смотреть в суженные глаза лорда - Б-было покушение...
   - Что с убийцами короля? Они выжили? - выдохнул лорд и так встряхнул висящего в воздухе слугу, что у того лязгнули зубы - Говори! Они живы?!
   - Нет, господин. Подоспевшая стража из кирасиров, расправилась со всеми тремя заговорщиками. Порубили на куски...
   Услышав ответ, лорд Ван Ферсис отшатнулся словно от сильного удара, его пальцы разжались и слуга мокрым кулем упал на каменный пол, с хрипом загоняя в грудь воздух и одновременно пытаясь отползти подальше в сторону.
   Повелитель мгновение стоял сгорбившись посреди подвала, а затем задрал лицо вверх и издал дикий рев смертельно раненого зверя. От мощного пинка, каменный алтарь вздрогнул и пошел глубокими трещинами, окровавленное тело слетело вниз и упало с хлюпающим звуком. Подскочив к уже мертвому телу, лорд Ван Ферсис принялся месить его ногами, с хрустом ломая кости и разрывая мясо в клочья.
   Не решаясь подняться на ноги, старый слуга проворно отполз к дальней стене подвала и забился в угол, молясь, чтобы разъяренный Повелитель не обратил на него своего внимания.
   Спустя несколько томительных минут, лорд тяжело дыша выпрямился и опершись рукой о алтарь, перевел взгляд на скорчившегося в углу слугу. Старик сдавленно пискнул, зажмурился и закрылся дрожащими руками. Но вопреки его ожиданиям, сокрушительных ударов ломающих ребра не последовало. Когда слуга осторожно приоткрыл один глаз, подвал был уже пуст и лишь откуда-то сверху, доносился звук распахиваемых дверей. Прислушавшись, старик понял, что Повелитель мчится прямиком в центральную башню поместья, где расположен его кабинет.

****

   Квинтес с удобством оперся спиной о ствол дерева и задумчиво перекатывал между губами пожелтевшую травинку, изредка бросая ленивые взгляды на расположившихся неподалеку ниргалов. С облюбованной им позиции, вход в ущелье просматривался просто великолепно. Им оставалось только ждать момента, когда шурды закончат разгром поселения. А затем останется лишь удостовериться в кончине Ильсертариота и можно возвращаться назад. Туда, где его уже заждались молоденькие красотки и старое вино из погребов столичных таверн.
   Квинтес настолько замечтался о скором будущем, что прозвучавший в его голове голос Повелителя, застал его совершенно врасплох:
   - Квинтес! Ты слышишь меня, Квинтес?!
   Взвившись в воздух, Квинтес рухнул на колени и опустив голову вниз, поспешно ответил:
   - Я слышу, господин! Это большая честь для мен...
   - Заткнись! - проревел слышимый только ему голос - Что с поселением Ильсертариота? Отвечай!
   - Все идет по плану, господин. Шурды вот-вот покончат со всеми защитниками и самим Ильсертариотом.
   - Нет! Ильсертариот должен жить! Жить любой ценой!
   - Что? - не поверил своим ушам Квинтес - Что вы сказали, Повелитель?!
   - Ильсертариот должен выжить! Вмешайся в сражение и уничтожь силы шурдов! Любой ценой! Если Ильсертариот умрет, то я заставлю тебя пожалеть, что ты родился на свет! Выполняй!
   - Слушаюсь, господин!
   - Помни! Любой ценой спаси жизнь Ильсертариота! Сдохни сам, но он должен выжить!
   - Да, Повелитель! - Квинтес вскочил на ноги и пронзительно засвистел, подавая сигнал ниргалам - Все будет сделано в точности, как вы повелеваете!
   Уже через несколько мгновений, отряд закованных в несокрушимую броню воинов, полным ходом мчался ко входу в ущелье, нещадно нахлестывая лошадей. Сорвав с пояса витой рог, Квинтес поднес его к губам и по ущелью пронесся гулкий рев и эхом отразился от стен. Выскочивших на шум копыт и звук рога, пятерых шурдов часовых, отряд практически не заметил, походя снеся их лошадьми и пройдясь по визжащим гоблинам окованными железом копытами, вмял в землю. Ниргалы неистово рвались к цели, стремясь выполнить самоубийственный приказ.
   В ушах Квинтеса все еще звенел голос Повелителя: "Помни! Ильсертариот должен выжить любой ценой!"
  

Глава четвертая.

Тьма протягивает руку помощи.

   Стоило "поводырю" излишне приподнять голову, Литас не упустил свой шанс. Коротко взвизгнув, стрела ушла к цели и по самое оперение вошла гоблину под подбородок. Срезень с широким наконечником, практически перерубил шею шурда, голова упала на плечо, удерживаясь лишь несколькими уцелевшими лоскутами кожи и мышц. В следующее мгновение, в тело заваливающегося назад шурда, врезалось еще три стрелы, окончательно сбросив его со спины сгарха. Стоящие позади зверя гоблины, пронзительно заверещали, но теперь в их вопле слышалась не ярость, а дикая паника и ужас.
   Самый храбрый из гоблинов, кинулся под лапы сгарха, стремясь схватить удержавшийся на голове "поводыря", костяной гребень. Стрелки вновь натянули тетивы, но выстрелить не успели - на отчаянного шурда опустилась огромная когтистая лапа сгарха и буквально пригвоздила его к полу. Гоблин даже не взвизгнул, а лишь взбрыкнул ногами в агонии и окончательно затих. Других желающих попытать счастья не оказалось. В следующее мгновение, я понял, что сгарх не просто дикий и тупой зверюга - короткое движение морды, и голова погибшего "поводыря" затрещала и смялась между чудовищных клыков, опоясывающий затылок гребень разлетелся на мелкие куски. Зверь уничтожил контролирующий его артефакт и сделал это целенаправленно. Разжал пасть и изуродованное тело гоблина покатилось по полу, разбрызгивая темную кровь.
   Все неподвижно замерли на месте - как шурды, так и мы. Две группы стояли напротив друг друга, а между нами стоял сгарх и несколько недоуменно поводил мордой по сторонам и принюхивался. С крыши слышались крики шурдов, понявших, что случилось и сразу потерявших всякое желание спускаться в пристройку, которая превратилась в смертельную ловушку. Поведение этого сгарха резко отличалось от своего собрата, который мгновенно принялся крушить и кромсать все, что попало в пределы досягаемости его лап и пасти. Этот же, словно все никак не мог принять верное решение и поэтому медлил, оставаясь на месте.
   - Не стрелять! - еле слышно прошипел я, опуская руку на плечо изготовившегося к стрельбе Литаса - Не стрелять! Если кто пустит стрелу - самолично удавлю!
   Краем уха услышав шорох за спиной, я рискнул бросить туда короткий взгляд и увидел двух коротышек гномов, травящих в провал туго натянутые веревки. Воспользовавшись паузой в схватке, коротышки спускали вниз последних раненых и старались сделать это как можно тише, опуская веревки буквально по сантиметру. В который уже раз, я убедился, что доминирующей чертой в гномьих характерах, является практичность. Плевать коротышки хотели, что возможно уже через несколько минут, сгарх порвет нас в клочья - раз выдалась передышка в военных действиях, надо воспользоваться ею на полную катушку.
   Стоящий рядом Литас, ткнул меня локтем, и я вновь переключил свое внимание на сгарха. То, что я увидел, не внушало оптимизма - наклонив голову к земле и смотря на нас исподлобья, зверь медленно приближался, в то время как оставшиеся у него за спиной шурды, воспользовались ситуацией и пытались разобрать баррикады у заваленной двери. Причем делали это крайне тихо. В одном из окон, я мельком увидел тощий зад гоблина - видать пытался выбраться наружу, но застрял и теперь беспомощно дрыгал ногами, опять же сохраняя молчание. Было ясно, что шурды не питают никаких иллюзий, по поводу вышедшего из под контроля сгарха - как только зверюга закончит разрывать нас на куски, то сразу переключит свое внимание на бывших хозяев. Теперь, гоблины думали лишь об отступлении.
   Сгарх сделал еще один мягкий, стелющийся шаг вперед, и оказался совсем близко от нас. Повел носом и его налитые кровью глаза остановились на фигуре здоровяка, сжимающим в руках окровавленный топор, которым он искалечил зверя, отрубив ему несколько пальцев на лапе.
   - Рикар, брось топор - пробормотал я, едва шевеля губами.
   - Не брошу, господин - дрогнувшим голосом ответил здоровяк, еще крепче вцепляясь в рукоять оружия. От сгарха не ускользнуло это движение и он издал хриплое горловое рычание, показывая в оскале огромные клыки.
   - Брось топор, мать твою! - шепотом рявкнул я, застыв на месте - Приказываю!
   С огромной неохотой, Рикар повиновался и как можно медленнее опустил топор на землю.
   - А теперь отойди назад. Только медленно - так же шепотом, велел я.
   Воспротивиться этому приказу здоровяк не успел - сразу с десяток рук ухватил его за одежду и Рикара буквально уволокли за спины воинов. Потеряв обидчика из виду, сгарх несколько недоуменно встряхнул огромной головой и прошелся взглядом по нашим лицам. Но продолжал оставаться на месте в напряженной позе, готовый одним прыжком оказаться среди наших рядов и начать кровавое побоище. Из-за тусклого света жировых светильников я не мог быть уверен, но мне показалось, что теперь, глаза зверя выглядят совершенно по другому - проявились белки, зрачки сменили цвет с кроваво-красного на золотисто карий. Сгарха начала сотрясать еле заметная дрожь, он все чаще тряс головой, словно пытаясь очистить ее от дурмана. Так больной приходит в себя после изнурительной лихорадки и бреда.
   Бросив взгляд на шурдов, я с облегчением заметил, что они и не думают о продолжении военных действий - пользуясь тем, что сгарх стоит к ним задом, гоблины уже оттащили от заваленной двери большую часть лавок и опрокинутых столов. Прошло несколько минут с момента смерти "поводыря", а ситуация все еще оставалась патовой.
   Откуда-то издалека, послышались отголоски звука, который я не мог спутать ни с чем - где-то за стеной, трубил рог. Похоже, военачальник шурдов подавал сигнал своему войску. Знать бы еще какой. Спустя секунду рев рога повторился, но теперь звук был гораздо громче.
   Поняв, что если ничего не предпринять, то мы так и будем стоять в ожидании чуда, я не выдержал и в свою очередь, наклонился и мягко положил меч на деревянный пол. Выставив перед собой пустые руки, я решительно шагнув к сгарху, под аккомпанемент ошеломленных вздохов, и медленно и спокойно начал говорить, глядя зверю в глаза. Говорил я все, что пришло мне в голову - я сомневался, что зверь понимает людской язык и просто старался успокоить сгарха, дать ему понять, что мы не враги.
   - Думаю ты не понимаешь мои слова, но знай - мы не желаем тебе зла. Нам ни к чему проливать кровь друг друга и у нас общий враг. Просто уйди. Вернись во двор и клянусь - если получится, я сделаю все, чтобы отпустить тебя на волю. Туда, откуда ты родом. Даю свое слово. Понимаешь?
   Замолкнув, я еще некоторое время играл со зверем в гляделки, стараясь не моргать и не отводить взгляда. Сгарх продолжал недвижимо стоять на месте, но его утыканная клыками пасть медленно сомкнулась, а уши дернулись, словно показывая, что он меня услышал. Утешало это мало - зверь продолжал нависать надо мной, и если его сейчас переклинит, то я даже пискнуть не успею. Чувствуя, как во мне начинает зарождаться паника, я поспешно открыл рот и неожиданно для себя самого, ляпнул первое, что пришло на ум:
   - Мы с тобой одной крови - ты и я.
   Одним кошачьим движением, сгарх внезапно оказался вплотную ко мне и опустил голову так, что наши глаза оказались на одном уровне. Секунду вглядывался в меня, шевельнул ноздрями изучая мой запах. Затаив дыхание, я с неимоверным трудом заставил себя остаться на месте и не отшатнуться с диким визгом ужаса. Сжал правую руку в кулак и заведя его за спину, угрожающе потряс им, обращая этот жест к напрягшимся воинам, чтобы те не наделали глупостей.
   Дальнейшие действия сгарха слились в одно единое движение - зверь молниеносно развернулся, и мощно оттолкнувшись лапами от земли, взмыл в воздух, чтобы приземлиться уже на жалобно застонавшей крыше. Сгарх ушел. Ушел и не тронул никого из нас.
   Еще мгновение я стоял с задранной вверх головой, затем медленно опустил лицо вниз и взглянул на застывших в нелепых позах шурдов, так и не успевших разгрести нагромождение мебели у выхода. На свою беду...
   Словно по мановению волшебной палочки, рядом со мной оказался Рикар, уже успевший подобрать с земли свое ненаглядное оружие. Глядя на шурдов, здоровяк хищно оскалился и подкинув топор в руке, со злобной радостью прошипел:
   - Ну склирсы подзаборные, трефы вонючие, начинайте молиться своему Темному! Конец вам пришел! БЕЙ!!!
   Стоящие за нашими спинами воины, отмерли и со слитным ревом глоток, ринулись на заверещавших в диком ужасе гоблинов. Буквально через мгновение, я оказался в тылу свалки - уже в третий раз за сегодняшний день. Пока я лихорадочно искал на грязном полу свой меч, а затем бежал к месту схватки, все уже было закончено. Разъяренные воины буквально втоптали гоблинов в землю, а Рикар со звериным рыком опускал топор на единственного оставшегося в живых шурда - того самого, что как пробка в бутылке, застрял в узком проеме окна.
   - Стой, Рикар - поспешно завопил я.
   Услышав мой окрик, Рикар лишь в самый последний момент успел несколько изменить траекторию удара и вместо того, чтобы впиться в спину шурда, лезвие топора ушло в сторону и отрубило гоблину ногу по самое бедро. Искалеченный шурд задергался всем телом и завопил, из культи потоком хлынула кровь. Отшатнувшийся здоровяк, поспешно отступил в сторону и тяжело дыша, уставился на меня с вопросительным выражением:
   - Если знает наш язык - надо допросить - пояснил я - Может расскажет что-нибудь интересное.
   Понятливо кивнув, здоровяк ухватил верещавшего гоблины за уцелевшую ногу и одним мощным рывком выдернул его из ловушки. Не давая шурду опомниться, тюкнул его по затылку обухом топора и брезгливо отбросив в сторону, отрывисто приказал:
   - Лентий, Ксиртес, свяжите эту тварь покрепче, да культю ему перетяните - чтобы кровью не истек раньше времени.
   Двое воинов бросились выполнять приказ, а здоровяк воспользовался наступившей тишиной и прислушался. Лучники вновь приникли к окнам и внимательно ощупывали взглядами двор форта.
   - Что там? - нетерпеливо бросил Литас, ткнув одного из наблюдателей в плечо.
   - Пусто! - с искренним недоумением в голосе ответил тот, пожимая плечами - Как есть пусто!
   - Как пусто?! - не поверил услышанному Рикар и небрежно оттолкнув воина в сторону, сам приник к окну.
   - Ну? - в свою очередь не выдержал я, приплясывая за широкой спиной здоровяка - Сколько их?
   - Нет никого, господин! Двор пуст! - глухо отозвался здоровяк, и тут же добавил - А! Вижу! На стене!
   - Что на стене? - взорвался я, одновременно пытаясь сообразить что делать дальше - либо пользуясь нежданной передышкой отступать в подземные коридоры, либо немного обождать и узнать что случилось. В том, что у шурдов что-то серьезно не заладилось, я был уже уверен - ну не мог один единственный сгарх заставить отступить две сотни шурдов.
   Хотя, уже далеко не две сотни - мы успели неплохо проредить ряды этих тварей. Как минимум несколько десятков на стене, пока гоблины карабкались вверх, да и здесь, в пристройке полегло никак не меньше двадцати шурдов. Около десятка костяных пауков тоже можно было смело записывать на наш счет, а мертвяков я вообще не считал - переломанные падением, они не могли считаться серьезным противником. Тем более, что отец Флатис столь серьезно пособил своими молитвами. Жаль, что Стефий еще недостаточно оправился от ран, чтобы принять участие в бою - я еще не забыл, как тщедушный мальчишка, одним хлопком ладоней, превратил атакующего паука в мешанину сломанных костей.
   - Десятка три шурдов будет, четыре паука и с десяток мертвяков - наконец отозвался Рикар, успев внимательно изучив окрестности - Около подъемника крутятся твари такие - не иначе, подмогу поднимать собираются. Уходить нам надо, господин. Да не мешкая. Ежели еще одного сгарха наверх поднимут - может и не свезет нам больше.
   - Да погоди ты пугать! - зло буркнул Литас, от другого окна - Тут другое что-то. Ослеп что ли, на старости лет? Глянь, как гоблины суетятся и куда они гляделки свои пялят! Уж точно не в нашу сторону - от ущелья глаз не отрывают! Эх! Сейчас бы вдарить им в спину, да со стены скинуть! Самое то будет! Господин, позвольте шугануть гадов?! А?
   - Так! - зло рыкнул я на своих советчиков - Вас сам Темный не разберет! Один верещит - спасайся кто может, другой кричит - все в атаку! Рикар, а ну пусти меня к окну! Я сам погляжу! Пусти!
   Решительно оттолкнув здоровяка в сторону, я приник к узкому окну и первым делом окинул взглядом двор. То еще зрелище - повсюду изрубленные тела, останки пауков, густо залитый кровью снег. Наш двор выглядел так, словно здесь прошелся безумный мясник с огромным тесаком. Убедившись, что нет никаких признаков движения - по крайней мере в той части двора, которую я могу увидеть из окна - я перевел взор на стену. Как и сказал Рикар, на стене наблюдалось оживленное движение. На моих глазах, с десяток шурдов и несколько пауков плотно набились на платформу, загрохотала лебедка и они провалились вниз. Еще несколько не поместившихся на подъемнике гоблинов, начали спускаться при помощи веревок. Увидев эту картину, я неверяще потряс головой и с трудом подавил желание протереть глаза - шурды не поднимали подмогу, а наоборот - спускались вниз, обратно в ущелье. Причем торопились изо всех сил. Рядом со мной донеслось сдавленное аханье остальных наблюдателей увидевших тоже самое, и это убедило меня, что я не сплю и не брежу. Шурды на самом деле отступали. Оставляли с таким трудом завоеванные позиции.
   Через пару минут, на стене остался лишь одинокий паук и группа пошатывающихся мертвяков. Секунду они стояли неподвижно, а затем словно получив некий приказ, вздрогнули, и одновременно двинулись к краю стены, где не останавливая движения, шагнули в пустоту. На стене не осталось ни единой души - ни мертвой, ни живой. Захватчики покинули форт. Лишь на лестнице, виднелось движение одинокой фигуры - по ступеням медленно полз последний мертвяк, волоча за собой переломанные ноги. Видать стремился присоединиться к остальным прыгунам, что только что, столь смело шагнули в зияющую пропасть.
   Оторвавшись от окна, я медленно обернулся к столпившимся у меня за спиной воинам и глядя на их лица, с крайней озадаченностью, развел руками. Сказать им мне было нечего - я и сам окончательно запутался.
   - Может заманивают? - робко предположил один из воинов.
   - Ага - саркастически кивнул я - Поэтому они и нырнули рыбкой с высоченной стены, да головой о камень.
   Поняв, что остальные находятся в таком же замешательстве, я секунду помедлил, оценивая наши скудные возможности и все же решил рискнуть.
   - Рикар, ну-ка отправь самого легкого и прыткого на крышу - благо сгарх помог и дыру проделал. Пусть оглядится по сторонам. Остальные - начинайте потихонечку завал разбирать.
   Убедившись, что мои приказы приняты к действию, я вновь прильнул к узкой бойнице окна и окинул двор цепким взглядом. Ну не верилось мне, что положив столько сил на взятие поселения, шурды в самый последний момент передумали. Не иначе пакость какую замышляют, чтобы выманить нас наружу.
   - Господин, - меня тихонько потрясли за плечо - Господин!
   Обернувшись, я обнаружил перед собой Лентия и вопросительно вздернул бровь.
   - В провале веревка дергается, господин. Сигналом условленным - ответил на мой молчаливый вопрос Лентий - Знак подают, чтобы поднимали значитца.
   - Нет! - твердо отрезал я - Никого не поднимать. Ишь неугомонные! Передай, чтобы сидели тихо и ждали от нас известий. Еще неизвестно, как здесь все повернется. Понял?
   - Понял, господин - кивнул воин и тяжело зашагал к провалу.
   К тому времени, Литас уже успел выбраться на скат крыши, используя вместо подставки широченные плечи чертыхающегося Рикара. Разведка много времени не заняла и вскоре, я с облегчением увидел появившееся у края дыры лицо охотника. Нашарив меня взглядом, Литас доложил:
   - Двор пуст, господин. Ни единой души. А из-за стены шум доносится изрядный - словно бьются там вовсю!
   Секунду я переваривал неожиданное известие. С кем могут биться шурды, в пустом ущелье? Если только со сгархами. Может уничтоженный нами "поводырь", был самым главным и теперь, все звери вышли из под контроля? Кстати, о сгархах...
   - А сгарх где? - озвучил я свою мысль вслух - Тот, который в пристройке оказался.
   - Нигде нету, господин - ответил Литас.
   - Как нет? - поразился я - Уверен? Куда мог деться огромный зверь? Не со стены же он прыгнул!
   - Куда делся, не знаю, господин. Но во дворе его точно нет! - твердо сказал охотник.
   - Вот ведь... - я недоуменно почесал затылок и обнаружил в волосах запекшуюся кровь. Похоже, падение на спину не прошло даром и я рассадил голову - Ладно! Разбирайте завал! Да побыстрее!
   Ломать не строить, и самое большее через несколько томительно долгих минут, от двери оттащили последний стол. Благо, перепуганные шурды изрядно помогли нам в этом деле, когда пытались убраться подальше от сгарха. Рикар снял засов, и остатки разбитой двери, с грохотом рухнули на землю. Мы замерли на месте, но ничего так и не произошло. Решившись, здоровяк шагнул к дверному проему и с опаской высунув голову за порог, огляделся по сторонам.
   - Пусто, господин - послышался его недоумевающий бас. Я с облегчением выдохнул и коротко приказал:
   - Все к стене! Только потише и по сторонам поглядывать не забывайте. Что-то тут нечисто.
   Перехватив меч поудобней, я уже было направился за тянущимися в дверь воинами, но меня остановил раздавшийся со стороны провала вопль:
   - Господина! Господина!
   Рывком повернувшись к источнику шума, я увидел выбирающегося из темного провала гнома, продолжающего вопить:
   - Господина! Господина!
   - Не ори! - шикнул я на него и только тут признал коротышку - Тикса, собственной персоной.
   Выбравшись из расщелины, коротышка торопливо подбежал ко мне и разразился целой речью, из которой я не понял ни единого слова. Слава Создателю, на шум подоспел Койн и выслушав тараторящего собрата, поспешно перевел:
   - Там внизу, отец Флатис сильно гневаться изволит. Ежели говорит его тотчас наверх не поднимут, то он нам всем, какую-то мать покажет и второе пришествие устроит!
   - Тьфу! - в сердцах сплюнул я - Неугомонный старик! Ведь только в себя пришел! На руках несли!
   - Поднимать? - осведомился Койн, пряча в бороде улыбку.
   - Пусть сам возносится! - зло буркнул я - Они же это умеют - по воздуху ступать, аки по тверди земной! Да что я... ладно - поднимайте! Но только отца Флатиса - остальные пусть там отсиживаются. Как люди, так и гномы! Поднимайте в общем!
   Разрешающе махнув рукой, я поспешил за своими воинами, которые не стали меня дожидаться и сейчас подбегали к стене, так и не обнаружив по пути никаких сюрпризов. Когда я добрался до подножья лестницы, остальные уже были на вершине стены. Отсюда я уже отчетливо различал визг шурдов и неистовый рев сгархов. На гребне стены показалось бородатое лицо здоровяка и размахивая ручищами, он истошно заорал:
   - Господин! Быстрей сюда! Что творится! Что творится! Шурды с ниргалами сцепились! Настоящее месиво!
   Из всего вопля, я уловил лишь одно слово и запалено дыша, с неверием крикнул в ответ:
   - Что?! Ниргалы?!
   Здоровяк ничего не ответил и лишь еще сильнее замахал руками, намекая, чтобы я поскорее поднялся на вершину стены. Легче сказать чем сделать - последние ступени, я буквально прополз, преодолевая накатывающие волны головокружения. Тут в меня вцепился Рикар и дотащил до противоположного края стены, где уже столпились мои воины. Отсюда, мне открылась картина, которую я не забуду никогда в жизни, в уши ударил немыслимый визг гоблинов и яростный рев сгархов, в то время как их противник сохранял мертвую тишину. Оно и понятно - не больно-то покричишь, с вырезанным под корень языком и в глухом шлеме.
   С первого взгляда, я не сразу разобрался в происходящем. Мой взгляд метался по сторонам и вырывал из общей картины лишь фрагменты - лежащие на окровавленном снегу мертвые гоблины, неподалеку застыла покрытая зияющими ранами и утыканная арбалетными болтами туша сгарха, отступающие нестройной толпой шурды, массивные фигуры ниргалов с развевающимися за спинами черными плащами...
   Лишь через некоторое время, я наконец-то ухватил суть происходящего. Рикар ошибся. Схватка лишь казалась похожей на беспорядочное месиво, но на самом деле, это было целенаправленное уничтожение гоблинов. И если бы не сгархи, то от шурдов давно уже не осталось бы и следа. Именно эти звери, выравнивали ситуацию, принимая на себя большую часть арбалетных болтов и раскидывая наступающих ниргалов по сторонам. Вот только толку от этого было мало - не задерживаясь на земле и секунды, ниргалы тяжело поднимались на ноги и вновь вступали в бой, приводя гоблинов в ужас, своей несокрушимостью и безразличием к смерти.
   Кто бы не командовал ниргалами, он делал это с умом и использовал их возможности до последней капли. Никакой слепой атаки как в прошлую нашу встречу с ниргалами. Не меньше десятка закованных в металл фигур стояли за пределами схватки и раз за разом спускали тетивы небольших, но мощных арбалетов. Остальные ниргалы наступали вперед и прижимали гоблинов прямо к боковой стене ущелья. Загоняли в тупик, не давая пробиться к спасительному выходу из ущелья. Среди шурдов, металось несколько костяных пауков, старающихся задержать безудержный натиск черноплащников, но получалось это у них из лап вон плохо. Вернее, вообще не получалось - ниргалы попросту не замечали их жалких потуг. Про уцелевших мертвяков, можно было и не упоминать. На моих глазах, один из ниргалов небрежным рывком руки, сорвал голову вцепившегося в него зомби с плеч долой, в то время как мечом начисто располовинил замешкавшегося гоблина и не теряя даже мига, двинулся дальше, перешагивая через попадавших друг на друга тела.
   По моим прикидкам, гоблинов осталось не больше трех десятков, но их противник тоже нес потери. Я насчитал не меньше семи безжизненно раскинувшихся на снегу ниргалов. С высоты стены не было видно, как именно удалось их уничтожить, но я был полностью уверен, что без вмешательства сгархов здесь не обошлось. У хилых шурдов просто силенок бы не хватило, чтобы справиться с толстенной броней ниргалов.
   - Господин, что делать будем? - спросил здоровяк, расширенными глазами глядя на кровавое зрелище у нас под ногами.
   - Подождем - коротко ответил я, смотря туда же - Думаю, что форт остался за нами.
   - Шурды точно больше не полезут - хрипло выдохнул Койн, опираясь на рукоять топора - Им сейчас не до этого, да и не осталось их почти. Но что это за воины в черном? Что за создания преисподней?
   - Ниргалы! - зло выплюнул здоровяк - И ты прав Койн - они на самом деле явились сюда прямиком из ада! По наши души! Твари мерзостные!
   - Думай что говоришь, Рикар! Не накликай беду! - гневный окрик перекрыл даже гомон схватки - Это всего лишь люди! Несчастные люди, чьи души сейчас корчатся в агонии!
   Оборачиваться на голос я не стал. Итак все ясно - отец Флатис выбрался таки из подземелья Подковы. Вот ведь двужильный старик. Все ему нипочем. И сразу показал свой въедливый характер. Хотя... после сегодняшних событий, я был готов слушать нудные наставления старика хоть весь остаток своей жизни, да еще и тапочки за ним носить. Не окажись с нами отца Флатиса, когда пауки с мертвяками приземлись за нашими спинами, то сейчас, я бы уже хрустел косточками на зубах шурдов. Или пополнил бы ряды мертвяков.
   - Опаньки! - напрягся Рикар, пропустив мимо ушей слова священника и я мысленно выругав себя, поспешно сосредоточил все свое внимание на происходящем в ущелье. А то стою на стене, словно ... словно на трибуне древней арены гладиаторов и наблюдаю за кровавым зрелищем, попивая виноградное вино из ямшитовой чаши! Или все же удар по голове не прошел даром? И кстати, кто такие гладиаторы?
   Спохватившись, что я вновь погружаюсь в ненужные размышления, я вновь впился глазами в картину боя и сразу уловил неладное. Пауков и восставших мертвяков больше не существовало. Из ниргалов, еще двое воинов опустились на снег и больше не поднялись. Но не это поразило меня.
   Шурды больше не отступали. Наоборот - их жалкие остатки с остервенением бросились в ближний бой, отбросив бесполезные луки и плевательные трубки. Оставшиеся на ногах два пепельно-серых сгарха, отступили за спины гоблинов и ждали, пока ниргалы не выкосят хилые ряды шурдов, которых осталось не больше двух десятков. А у самой стены, прикрываясь спинами сражающихся, стоял уже виденный мною сгарх с угольно-черной шерстью. Рядом с его лапами, копошился старый шурд в белоснежных одеяниях, спешно сметая снег с небольшого участка земли и при помощи костяного жезла проводя на ней какие-то линии, постепенно слаживающиеся в сложный рисунок.
   - Некромант! - исходя яростью прошипел отец Флатис, вонзая взгляд в старого шурда - Волшбу темную творит!
   - Волшбу? Что именно он делает? - спросил я, глядя как старый гоблин продолжает чертить на земле, не обращая внимания на продолжающуюся бойню.
   - Пока не знаю - процедил священник, стискивая посох - Не могу разглядеть рисунок пентаграммы. Глаза уже не те...
   - Что-то вроде креста, с завитушками по сторонам - затараторил зоркий Литас - И все это внутри большого круга.
   - Круг начерчен прямой линией или извилистой? - напряженно спросил отец Флатис - И что в центре креста?
   - Извилистой, святой отец, а в самой середке непонятное что-то - дырка в земле, а от нее словно лучи солнца во все стороны разбегаются.
   - Лучи?! Черное солнце погибели! Святой Создатель оборони и защити детей своих!- вскрикнул священник и тут же заорал во всю мощь своих легких - Всем встать на хладное железо! Быстро!
   - Что?! - хором спросили мы, глядя на сошедшего с ума старика.
   - Встать на железо! - исходил криком старик - На мечи, щиты! Живо!
   Показывая пример, старик одним движением вырвал у меня из рук меч и бросив его на камень, встал на его лезвие обеими ногами.
   - Вот так! Живо, кому сказано! - подкрепляя слова действием, священник ухватил меня за ворот и подтащив к себе, заставил встать на меч.
   - Делайте что сказано! - велел я остальным, хотя и сам ничего не понял. Что еще за "Черное солнце погибели"?
По камню стены загремело железо и вскоре, все до единого воина, стояли обеими ногами на брошенном оружии.
   - Самое большее сорок шагов - продолжал бормотать священник понятные лишь ему слова - Железо должно помочь... эх было бы серебро, но откуда ему взяться... Создатель, спаси и охрани...
   - Святой отец! - не выдержал я - Да что происходит?! Объясните толком!
   Ответа я не дождался. Шурдский некромант наконец закончил рисовать и перехватив обеими руками костяной жезл с черепом вместо навершия, вонзил его точно в центр пентаграммы. Я еще увидел как шевелятся его губы, произнося заклинание, а в следующую секунду, все живое умерло. В один миг и все сразу.
   Ниргалы, шурды и оба сгарха, просто упали на землю как подкошенные и застыли в нелепых позах. Уцелел лишь десяток ниргалов, что обстреливал шурдов из арбалетов и находился от них не менее чем в пятидесяти шагах. Да в центре пентаграммы продолжал стоять шурд некромант и черный сгарх. Их страшная магия не затронула.
   Солнечный свет померк, по стенам ущелья пробежали искривленные тени, под нашими ногами конвульсивно вздрогнула земля. Я с ужасом ощутил, что сердце в моей груди на миг замерло, будто его сдавили в стальном кулаке. По ущелью пронесся глухой протяжный стон и страшнее этого звука я еще не слышал - наверное именно так стонут грешники в преисподней, корчась в невыносимых муках.
   В полном шоке от увиденного, я был не в силах выдавить из себя хоть что-то членораздельное и лишь немо разевал рот, словно выброшенная на берег рыба.
   - С-создатель... страшно-то как ... - хрипло выдавил из себя Рикар - Господин, вы как?
   - Не знаю еще - сипло отозвался я - Не знаю... Святой отец... что же это?
   - Магия некромантов - глухо отозвался священник, осеняя себя знаком Создателя - Не сходите с железа. Это лишь начало...
   И словно услышав слова отца Флатиса, по ущелью вновь прокатился заунывный звук, от которого у меня на затылке волосы встали дыбом и возникло почти непреодолимое желание забиться в какую-нибудь нору и там затаиться до лучших времен. Десяток стоявших поодаль ниргалов перешел на тяжелый бег, направляясь к старому шурду, но они успели преодолеть лишь половину расстояния, когда лежащие на снегу тела погибших вздрогнули и начали медленно вставать. Все без исключения - шурды, утыканные арбалетными болтами сгархи и павшие в бою ниргалы. Они вновь возвращались в строй, но уже в качестве восставших мертвецов. И не только они - повсюду начал вспучиваться и раздаваться в стороны снежный наст, посыпались комья смерзшейся земли, открывая скелеты всевозможных животных. На призыв шурда некроманта поднялись костяки давно умерших зверей, нашедших свое последнее пристанище в ущелье, где течение времени постепенно занесло их землей. И вот теперь, они тяжело вздевали себя на лапы и разворачивали в сторону уцелевших ниргалов зияющие черными дырами черепа, покрытые полусгнившими клочками шкуры. Не обладая охотничьими познаниями, я все же смог опознать костяк некогда огромного оленя - не в последнюю очередь по ветвистым рогам, чуть поодаль от него, медленно выдирал копыта из земли кабан - судя по почти полному отсутствию ребер, умер он явно не своей смертью. Помимо столь крупных скелетов, в снегу виднелось смутное движение, но из-за высоты я не смог разглядеть кто именно там копошится. Не иначе зайцы или белки, а то и еще кто помельче. Заклинание шурдского некроманта затронуло всех без исключения. Не удивлюсь, если в этой мертвой армии окажутся и трупики насекомых, которые еще не успели сгнить до конца. К тому же, я четко помнил, что еще в самом начале осени видел многочисленных муравьев, что деловито сновали по округе. Хотя, кто его знает, по какому принципу руководствуется некромантская магия, когда вздымает на ноги мертвых существ.
   Пока я предавался размышлениям, некромант не стал дожидаться пока до него доберутся ниргалы. Одним движением взлетев на спину своего сгарха, издал гортанный крик и указал жезлом на противника. Повинуясь приказу, нежить двинулась в атаку на врага. Не обращая на приближающуюся опасность внимания, ниргалы стремились лишь к одной цели - старику шурду, сидящему верхом на черном сгархе. И наблюдая за происходящим со стены, я поймал себя на мысли, что подспудно желаю ниргалам удачи - уж больно страшным и мерзким оказалась увиденная мною магия некроманта. Таким существам не место на земле. Пусть отправляется прямиком в ад. Ниргалы хотя бы живые...
   У закованных в металл воинов были все шансы добраться до шурда - несмотря на вес доспехов, ниргалы двигались гораздо быстрее нежити. Но моим чаяниям не суждено было сбыться - стоило ниргалам приблизиться слишком быстро, черный сгарх пружинисто прыгнул вперед и перелетев над головами противника, приземлился далеко за их спинами. Еще один прыжок, и зверь перемахнул через мертвяков, спасая своего хозяина от верной смерти. Не медля ни секунды, ниргалы развернулись и вновь направились к шурду наезднику, но теперь им предстояло пройти через ряды наступающей нежити, а сгарх нужно было лишь развернуться и бежать по открывшемуся выходу из ущелья. Учитывая скорость зверя, можно было не сомневаться, что шурду удастся уйти от погони, даже если десяток ниргалов справится с нежитью.
   Восседающий на спине зверя гоблин, спокойно взглянул на упорных воинов, затем перевел взгляд вверх и мы встретились с ним глазами. Указав в нашу сторону увенчанным оскаленным черепом жезлом, шурд издал пронзительной вопль и выкрикнул несколько слов на гортанном языке.
   - Да пошел ты со своими угрозами! - с ненавистью процедил я, не отрывая взгляда от некроманта.
   - Правильно, господин! - согласился с моими словами здоровяк и ткнув пальцем в шурда, жестами показал тому, что при следующей нашей встрече, гоблин лишится головы. Остальные воины тоже не остались в долгу и обрушили на некроманта поток ругательств и шквал оскорбительных жестов. Увидеть реакцию некроманта я не успел.
   Тяжело бегущие ниргалы с размаху врезались в беспорядочную толпу мертвяков и начали ее методичное истребление. Даже до нас донесся хруст переламываемых костей и чавканье рассекаемого мяса. Ниргалам удалось пробиться примерно до середины рядов противника, когда им навстречу вышли их недавние собратья. Пусть они уже были всего лишь мертвяками, но покрывающие их тела доспехи никуда не делись и мечи ниргалов бессильно заскрежетали по металлу, высекая снопы искр. Остальные тоже не стояли на месте и облепили ниргалов сплошной массой, заставив остановиться и перейти к обороне. Ниргалы завязли словно в болоте, вынужденные обрубать цепляющиеся за доспехи руки, разбивать пасти зверей, что вцепились в них мертвой хваткой. Черные плащи почти скрылись за сплошным месивом из окровавленных рук, слепленных их костей лап и челюстей.
   Казалось, что десятку ниргалов осталось жить не больше нескольких минут, когда дальнейшие события, еще мгновение назад кажущиеся столь очевидными и предсказуемыми, резко сменили курс и понеслись с ошеломляющей скоростью. Бурлящая масса нежити словно взорвалась изнутри, во все стороны полетели обрубленные руки, клочья мяса и осколки костей. Посреди открывшегося пятачка, в бешенном темпе крутился один из ниргалов, орудуя сразу двумя мечами. Выверенными ударами расчистив небольшое пространство, ниргал пригнулся, а затем мощно оттолкнулся от земли и практически в точности повторив недавний прыжок черного сгарха, перелетел через головы мертвяков, приземлившись далеко за пределами схватки. Не теряя ни единой доли секунды, ниргал огромными скачками понесся к опешившему от такой прыти некроманту. Двигался он столь быстро, что мой взгляд не поспевал за ним следом. Во время прыжка, черный капюшон слетел прочь и я успел увидеть, что никакого шлема на нем не было и в помине. Развевающиеся на голове густые черные волосы окончательно убедили меня, что кто бы это ни был, ниргалом он не является. Равно как и обычным человек - даже навскидку, незнакомец двигался в несколько раз быстрее, чем позволяли возможности человеческого тела.
   Видя, как него надвигается смерть, некромант визгливо заорал и ткнул жезлом в холку зверя. Но сгарх просто не успел - атака оказалась слишком неожиданной и быстрой. Незнакомец в черном плаще ниргала уже преодолел разделяющее их расстояние и оказался совсем рядом со зверем. Еще один прыжок и воин перелетел через вскинувшего морду сгарха и легко приземлился на ноги позади него. Некромант едва заметно покачнулся, его визг словно отрезало, голова гоблина откинулась назад открывая страшную рану на горле. Безголовое тело еще мгновение сидело совершенно прямо, исторгая из обрубка шеи струи ярко красной крови, а затем медленно завалилось навзничь и сползло вниз.
   Оставшийся без хозяина зверь оглушительно взревел и буквально размазался в воздухе - настолько быстрыми стали его движения. Следующие несколько минут, я видел только два черных силуэта, мечущихся в ущелье, взметая в воздух снежную пыль, и пятная землю кровью. Все происходило столь быстро, что я не мог увидеть отдельных движений и лишь пораженно разевал рот, стараясь понять хоть что-нибудь в мелькающей кутерьме. Такого я еще не видел. Невероятно быстрый воин сошелся в смертельной схватке с порождением некромантской магии, не уступающим ему в быстроте движений. И больше всего меня пугало то, что оба противника по сути являлись моими врагами и просто жаждали пустить мне кровь. Судя по ошеломленным лицам окружающих меня воинов, они тоже впервые увидели столь смертоносные создания. Как противостоять такой силе и быстроте, я не мог и представить. Это попросту невозможно.
   Остальные ниргалы продолжали размахивать мечами, не выказывая ни малейших признаков усталости и уже изрядно проредили нежить. Но и сами несли потери - на ногах осталось лишь пятеро воинов, из которых лишь четверо уверенно стояли на ногах. Пятый ниргал заметно пошатывался и волочил ногу, что не мешало ему раз за разом опускать свой меч на хрупкие черепа врагов, которых осталось не столь уж много, а вскоре стало еще меньше. Сцепившиеся в драке сгарх и незнакомец, влетели в толпу нежити, походя снесли нескольких мертвяков и, похоже, даже не заметив этого, продолжили сражаться. Но так не могло продолжаться долго и через долю мгновения, оба бойца резко замерли на месте, что позволило мне рассмотреть происходящее в деталях. Широко расставив лапы, черный сгарх с ревом тряс мордой по сторонам, мертвой хваткой стиснув в пасти своего врага и все сильнее сдавливая чудовищные челюсти, по которым ручьем стекала кровь. Именно в этот момент, незнакомец издал свой первый звук - он буквально зашелся в истошном крике боли, но не сдавался и раз за разом погружал в шею сгарха свои мечи на всю длину клинка. Сгарх вновь встряхнул мордой и я с ужасом увидел, что человека в его пасти буквально разорвало пополам - верхняя часть тела отлетела в сторону и тяжело упала в снег, а нижняя так и остался в пасти зверя, насаженная на огромные клыки. Черный сгарх пошатнулся и обессилено разжал челюсти выпуская изуродованные части человеческого тела. Зверь придавил останки врага когтистой лапой и задрав голову к серому зимнему небу, издал леденящий кровь рев победителя. Тяжело пошатнулся и истекая кровью из многочисленных ран, медленно опустился на заснеженную землю. По спине зверя прошла сильная дрожь и он окончательно затих.
   Прямо под нашими ногами, у самого подножья стены, оставшиеся четверо ниргалов добивали жалкие остатки мертвого воинства, но я не отрывал глаз от места недавней схватки, где сошлись сгарх и незнакомый мне воин в черном плаще. Столь дикая ярость и пренебрежение к смерти достойны почитания.
   Ниргал в последний раз опустил меч и восставший шурд умер во второй раз. Он был последний из поднятых некромантом мертвяков. Четыре фигуры в рваных черных плащах одновременно развернулись и пошагали прочь от стены, направляясь к глубокому сугробу, куда отлетел их хозяин. Вернее то, что от него осталось. Секунду я глядел в спину мерно шагающих ниргалов, затем перевел взгляд на дно ущелья, что превратилось в филиал ада - по крайней мере именно так, я себе его и представлял в своих самых страшных кошмаров. Повсюду изрубленные тела, обломки костей и черепов, земля и снег густо залиты кровью погибших воинов. В кровавом месиве тел еще угадывается смутное движение - некоторые из мертвяков вяло шевелят разрубленными головами и обрубками конечностей, силясь приподняться. В глазницах уцелевших черепов медленно угасает багровое пламя, ставшее заметным в наступающем закате. За всеми этими событиями, я и не заметил, как день закончился.
   - Ох не зря мы стену освятили, ох не зря - несколько отрешенно пробормотал священник, медленно осеняя себя священным знаком - Иначе и по ту сторону стены, мертвяки бы поднялись. Спас Создатель, не попустил...
   - Ага... - машинально кивнул я, тяжело шагнул вперед и обессилено опустился на комель бревна - Это точно... Как говорите это заклинание называется? Черное солнце погибели? Вот уж точнее некуда, святой отец. Прямо в точку угодили.
   - Господин, что с ниргалами делать будем? - пророкотал Рикар, садясь рядом со мной.
   - Пока ничего - ответил я и предупреждая возражения, пояснил - Сейчас мы ничего не можем сделать. На стену они не лезут, значит бревном их пришибить как в прошлый раз, попросту не получится. Наши стрелы бессильны против их брони, а в ближний бой с этими тварями я встревать не хочу. Подождем немного, Рикар, подождем.
   - Уже дождались, господин - встрял Литас и ткнул пальцем вниз - Они идут к стене. И труп с собой тащат. Вернее половину трупа. А один из ниргалов черной тряпкой в воздухе машет. Не иначе белой ткани не нашлось.
   - Вижу - простонал я, баюкая в ладонях ушибленную голову и с тоской глядя на приближающихся ниргалов, один из которых и правда, старательно махал над головой куском черной тряпки - Еще один парламентер на нашу голову. Кстати, весьма милая импровизация - черный парламентер с черным знаменем перемирия и трупом подмышкой... Мне нравится! Очень даже креативно и свежо!
   - Господин... вы в порядке? - с тревогой спросил здоровяк, пристально вглядываясь в мое лицо.
   - Лучше не бывает, Рикар, лучше не бывает - прокряхтел я, с натугой вздымая себя на дрожащие ноги - Ну, давайте послушаем, что может сказать нам ниргал, с вырванным под корень языком. Просто горю от нетерпения!
   - Негоже, сын мой! - сверкнул было очами святой отец, но осекся и лишь сокрушенно махнул рукой.
   Услышать слова ниргала нам не удалось. Четверка закованных в сталь фигур безбоязненно подошла вплотную к стене, и неподвижно застыла на месте. Затем двое стоящих в центре ниргалов одновременно шагнули вперед и подняли перед собой руки, которыми держали за плечи изуродованные останки воина, что убил сгарха и сам погиб от его клыков, разорванный на части. Словно только и дожидаясь этого момента, безжизненно висящий огрызок человеческого тела медленно вскинул залитую кровью голову вверх, остановил взгляд распахнутых глаз точно на мне. Растянул рот в широкой ухмылке и неожиданно громким голосом произнес:
   - Привет, Корис. А ты сильно изменился с нашей последней встречи. Нам бы перекинуться с тобой парой слов. Что скажешь?

Глава пятая.

Исповедь Отцеубийцы.

   Глядя на заговоривший труп, я уже даже не удивлялся. За сегодня произошло столько событий, что мой разум просто отключил эмоции и отгородился от мира толстой стеной безразличия. Иначе я бы просто свихнулся. Именно поэтому, я лишь мрачно осмотрел искромсанное тело незнакомца и демонстративно сплюнув под ноги, хрипло крикнул в ответ:
   - Для куска мертвого мяса, ты излишне разговорчив.
   - О! Не хочу тебя разочаровывать, но я еще жив - рассмеялся в ответ незнакомец и стряхнул стекающую на глаза кровь - Но жить мне осталось не больше часа. И если ты хочешь получить ответы, то советую тебе поторопиться.
   - Ответы? Я вроде как тебя ни о чем не спрашивал.
   - Давай скажем так - я могу многое рассказать о том, что именно с тобой происходит. Для начала беседы, могу добавить, что ты не барон Корис Ван Исер. Как тебе такое начало беседы?
   - Это я знаю и без тебя - фыркнул я - Ничего нового ты мне не сообщил. В общем, как собеседник ты не стоишь и гроша. Мой тебе совет - вали отсюда вместе со своими ниргалами туда, откуда пришел. И если тебе удастся добраться до границ Империи, то передай своему хозяину лорду Ван Ферсис мой горячий привет.
   Услышав мои слова, незнакомец дернулся всем телом - вернее тем, что от него осталось - и несколько натужно рассмеялся:
   - А ты многое знаешь, друг мой.
   - Ты мне не друг! Повторять не буду - вали отсюда! Или тебя поторопить? - я демонстративно кивнул стоявшим наготове воинам и те понятливо кивнув, начали подкатывать к краю стены толстое бревно.
   - Постой! Я спас тебе жизнь, Корис Ван Исер! Тебе и твоим людям! Неужели этот поступок не стоит нескольких минут разговора? Больше я не прошу ничего!
   - И ты хочешь сказать, что просто так решил спасти мне жизнь, положив при этом всех ниргалов и покалечив себя самого? И кстати - как твое имя?
   - Мое имя - Квинтес Ван Лорк. Почему я спас тебя? Все просто. Я выполнял приказ моего Повелителя - спасти жизнь Ильсертариота любой ценой. И я выполнил свой приказ, пожертвовав собственной жизнью. Ну так что? Так и будем перекрикиваться? Или все же рискнешь спуститься вниз и поговорить со мной?
   Глядя на ожидавшего ответа Квинтеса, я пожевав губами и круто развернувшись к отцу Флатису, спросил:
   - Это зомби? Восставший мертвяк? Или некромант?
   - Нет, сын мой - покачал головой священник - Он жив и в нем нет зла. Это не некромант и уж точно не восставшая нежить.
   - Тогда это самый настоящий святой! - зло буркнул я, буравя священника тяжелым взглядом.
   - Не богохульствуй! - вскинулся святой отец.
   - Отец Флатис! А что я еще могу подумать, если разорванный пополам человек ведет со мной светскую беседу?! По вашим словам, он не мертвяк и не некромант! Что остается думать?!
   - Магия - коротко ответил отец Флатис - Он жив только благодаря магии. И еще - когда он говорил, что умирает - он не лгал. Я вижу, как жизнь по каплям покидает его тело. Совсем скоро, он отправится на суд Создателя нашего.
   Обескуражено взлохматив волосы, я уже другим взглядом посмотрел на висящего в железных руках ниргалов Квинтеса. Магия. Теперь хотя бы отчасти понятно, почему несмотря на столь чудовищные ранения, Квинтес еще жив.
   Шагнув к краю стены, я склонился вниз и крикнул:
   - Хорошо. Мы поговорим. Но прикажи своим ниргалам отойти на четыреста шагов в ущелье. Не хочу неприятных сюрпризов.
   Услышав мои слова, Квинтес с облегчением улыбнулся и крикнул в ответ:
   - Мы сделаем еще проще! - повернув голову к окружающим его ниргалам, Квинтес громко произнес - Ниргалы! Опустите меня на землю!
   Закованные фигуры тотчас повиновались и мягко опустили свою ношу на снег, прислонив его спиной к склону пригорка - тому самому, на котором некогда восседал искалеченный шурд парламентер. Дождавшись, пока его приказ будет выполнен, Квинтес еще больше повысил голову и ткнув в меня пальцем, четко и ясно проговорил фразу, от которой у меня сперло дыхание в груди:
   - Ниргалы! С этого момента вы переходите в подчинение этому человеку и будете выполнять только его приказы!
   Укутанные в рваные черные плащи фигуры с лязгом выпрямились и смотря на меня прорезями глухих шлемов, одновременно ударили себя в грудь железными кулаками. На лежащего у их ног Квинтеса они не обращали больше ни малейшего внимания, словно он перестал для них существовать.
   - Теперь они будут выполнять только твои приказы и ничьи больше! Ну? Ты доволен? Теперь ты их господин.
   - Ты думаешь я попадусь на эту уловку? - с сарказмом спросил я, с трудом удержавшись, чтобы не покрутить пальцем у виска - Я не настолько глуп!
   - Прикажи им что-нибудь! И сам убедишься! Корис, хоти я твоей смерти, то просто подождал бы, пока шурды сделают работу за меня. Честно говоря, именно это я собирался сделать, но обстоятельства несколько изменились.
   Переглянувшись с Рикаром, я пожал плечами и чувствуя себя круглым дураком, громко крикнул, обращаясь к молчаливо стоящим ниргалам:
   - Ниргалы! Отойдите на четыреста шагов назад и не возвращайтесь, пока я не прикажу!
   К моему несказанному изумлению, ниргалы повиновались. Развернувшись, они быстрым шагом направились в сторону от стены и пройдя указанное расстояние, остановились. Рядом со стеной остался лишь Квинтес, наслаждающийся видом моего обескураженного лица.
   - Убедился?
   - Убедился - кивнул я и чтобы оставить последнее слово за собой, с ядом в голосе добавил - Сейчас спущусь. Ты главное никуда не уходи.
   Надо отдать должное, Квинтес воспринял мои слова с юмором - взглянул на отсутствующие ноги, широко улыбнулся и закинув руки за голову, уставился в быстро темнеющее небо.
   В сопровождении воинов и священника, я мрачно шагал к подъемнику и осматривал окрестности поселения. Мое сознание наконец осознало тот факт, что схватка окончательно закончилась и теперь пришло время подсчитывать понесенные потери. Про численность погибших людей и гномов я старался даже не думать, боясь услышать эту цифру и поэтому, ограничился лишь внешним осмотром внутреннего двора. Жилая пристройка почти не пострадала, если не считать разбитой в щепу двери и проломленной крыши, конюшня практически в таком же состоянии - в крыше зияет огромная дыра неправильной формы, но дверь уцелела - словно в насмешку. Судьба лошадей ясна и печальна - разорваны в клочья мертвяками. Печально, но не критично - в ущелье виднелось несколько десятков лошадей, что принадлежали погибшим ниргалам. Вот только кормить их все так же нечем.
   Дождавшись, когда платформа поднимется, я встал на подъемник и бросив последний взгляд на церковь с незаконченной кровлей и коротко бросил одному из воинов:
   - В церковь не соваться. Там сгарх.
   - Что? Сгарх?! - поразился стоящий рядом со мной отец Флатис, да и остальные скрестили на мне не менее пораженные взгляды - Шурдский сгарх в нашей церкви? Сын мой! Ты что такое говоришь?
   - Это долгая история, святой отец - вяло отмахнулся я - Пока вы в себя приходили, мы тут со сгархом беседы вели. В общем в церковь даже носа не совать!
   - Господин... а с чего вы взяли, что сгарх в церкви? - спросил Рикар, запустив пятерню в бороду.
   - А куда еще он мог деться? - хмыкнул я, пожимая плечами - Не со стены же спрыгнул. В конюшне места для него маловато будет. В церкви он. Вон глянь, следы крови на стене и крыше. Для всех долбанутых героев повторяю - до моего возвращения, в церковь не соваться! Опускай!
   Загрохотала лебедка и мы провалились вниз, к ожидающему меня Квинтесу. Со мной отправились несколько воинов, Рикар с Койном и конечно же отец Флатис. Взглянув на стремительно темнеющий небосклон, я нашел взглядом лицо оставшегося на стене Литаса и крикнул:
   - Скиньте со стены несколько бревен и сушняка помельче! И следом за нами спускайтесь вниз - до наступления темноты, надо успеть соорудить погребальный костер. Иначе беды не оберемся!
   - Будет сделано, господин! - крикнул в ответ Литас и со стены послышались его резкие окрики.
   - Отец Флатис, погребальный обряд провести сумеете? - спросил я у побледневшего до синевы священника.
   - Сумею, сын мой! - твердо ответил отец Флатис и я сухо кивнул в ответ, чувствуя как на меня наваливается усталость.
   Спуск много времени не занял и вскоре я уже шагал по окровавленному снегу, направляясь к невысокому пригорку, на котором лежало то, что осталось от Квинтеса. Мои воины проявили куда больше осторожности и держали оружие наготове, настороженно посматривая по сторонам. Я же лишь кинул один взгляд на стоящих поодаль ниргалов, чтобы убедиться что они остаются на месте и на этом успокоился.
   Остановившись в двух шагах от Квинтеса, я внимательно осмотрел его и зябко передернул плечами. По всем канонам, искромсанное и изжеванное тело давно должно был испустить последний дух, но Квинтес продолжал жить. От тела осталась лишь верхняя половина - ниже пупка зияла чудовищная рана, в которой я с содроганием заметил торчащие кости и огрызок позвоночника. Из раны медленно сочилась кровь и под Квинтесом уже набралась приличная лужа. Но самое странное заключалось в другом - в теле Квинтеса просматривалось несколько ярких синих огней, пульсирующих вразнобой. Мне не составило большого труда догадаться, что это уже виденные мною игольчатые сферы с магической энергией. Вот и ответ на вопрос, почему он еще дышит.
   Медленно подняв взгляд, я прошелся по телу снизу вверх, отметив еще несколько не совместимых с жизнью ран и наконец встретился с Квинтесом глазами, в которых плавали смешливые искорки.
   - Неприятное зрелище, да? - растянул он губы в улыбке и похлопав рукой по склону пригорка, предложил - Присаживайся.
   Секунду подумав, я опустился на запорошенный снегом склон и с неимоверным облегчением вытянул гудевшие ноги. Остальные остались на ногах, не убирая оружие в ножны.
   - Святой отец Флатис - вежливо кивнул поприветствовал Квинтес священника.
   - Ты знаешь меня? - сузил глаза священник, на этот раз опустив свою неизменную приставку "сын мой".
   - Не лично. Имя и описание внешности я узнал от вопрошающих Повелителя, которые имели честь побеседовать с одним из ваших Искореняющих Ересь. Крепкий орешек оказался - заговорил только на третий день.
   Услышав эти слова, отец Флатис с шипением вобрал в себя воздух и с хрустом сжал пальцы на посохе.
   - Он жив? - ничего не выражающим голосом спросил старик, не отводя взгляда от лица Квинтеса.
   - Нет. После того как он рассказал все что знал, его отправили на встречу с вашим Создателем - оскалился Квинтес - Святой отец ты сам знаешь правила игры. Ведь у вас же был приказ - уйти от поместья и забыть к нему дорогу. Но ты решил поступить по своему! Вот и поплатился за это. Но это все неважно. Я потихоньку отхожу в мир иной и поэтому нам стоит немного поспешить. Корис, а ты чего молчишь? Неужели не хочешь перекинуться парой слов со старым другом?
   - Ты мне не друг, Квинтес - я спокойно покачал головой и сняв с пояса флягу с водой, протянул ее Квинтесу - Держи.
   - Вино? - обрадовано спросил обрубок человека, но я его разочаровал:
   - Вода.
   - Проклятье! - с искренним сожалением выругался Квинтес и поболтав флягой, надолго к ней присосался. Что-то забулькало и из раны потек мутно-розовый ручеек жидкости.
   - У тебя порван желудок - с безразличием константировал я, отбирая флягу.
   - Да - кивнул Квинтес - Это ты правильно подметил.
   - Не знал, что сферы с магической энергией могут поддерживать жизнь даже при таких ранениях. Ниргалы умирали от гораздо менее фатальных ран.
   - Я не ниргал - ответил Квинтес, глядя на пульсирующие огоньки под кожей - Повелитель сотворил из меня нечто поистине уникальное. Венец своего мастерства. Во мне десять сфер... вернее было десять сфер и каждая до отказа наполнена жизненной энергией, а не магической. Одна сфера - один выпитый досуха человек.
   - Что?! - задохнулся священник и в ярости ударил посохом о землю - Десять невинно загубленных душ? Ты!... Мерзкая и богопротивная тварь! Твои муки будут воистину ужасны! Ты будешь вечно корчиться в адском пламени! Ты...
   - Святой отец! - остановил я не на шутку разошедшегося священника - Оставим это Создателю. Мы сегодня потеряли куда больше жизней! Квинтес... теперь мне понятно, почему ты еще жив, но вот кое что все же ускользает от моего понимания - с чего бы этому твоему Повелителю, тратить столько усилий, чтобы сделать тебя почти бессмертным? Для чего?
   - Вот это уж начало настоящего разговора, Корис - изуродованный человек серьезно кивнул и продолжил - Ответ прост. Меня готовили для очень важной миссии в Диких Землях. Готовили очень долго, друг мой. Шесть лет подготовки, внедрение в мое тело сфер, обустройство перевалочного поселения в Диких Землях... и когда все уже было почти готово, никому неизвестный выскочка барон из захудалого рода, спутал все дело и занял мое место в Плане! На свою беду...
   - Выскочка барон из захудалого рода - это ты про меня? - хмыкнул я.
   - Да! Не иначе сам Темный дернул тебя прийти в ту злосчастную таверну! И ведь убил ты не первого попавшегося под руку, а представителя рода Санти! - зло выплюнул Квинтес, буравя меня взглядом.
   - И что?
   - А то, что убить этого королевского ублюдка должен был я! Все уже было готово! Пока ты надирался в таверне, я ждал своего часа в спальне этого неудачника, с острым кинжалом в руке! Представь мое удивление, когда он так и не заявился! А на следующее утро, по столице разнеслись слухи, что незаконный сын короля бесславно погиб в трактирной потасовке! Пал от руки дворянина пьяницы и дебошира!
   - Остановись! - прервал я Квинтеса и с искренним недоумением, переглянулся с обступившими нас воинами, старавшимся не пропустить ни слова - Причем здесь убитый мною сын короля? Тебе то что с того?
   - Он из рода Санти! Носитель крови Санти! Убив его, ты пролил кровь Санти и стал Ильсертариотом! Занял мое место! - с яростью выдохнул Квинтес - И вот к чему это привело - вместо того, чтобы выполнять свою миссию для Повелителя, я был вынужден спасать твою жалкую жизнь и теперь подыхаю, так и не осуществив своей цели! И все из-за тебя! Будь ты проклят! О... если бы не приказ Повелителя, с каким удовольствием бы я вырезал из твоей груди сердце и сожрал его сырым и еще бьющимся! - забывшись, Квинтес протянул к моему лицу скрюченные пальцы.
   Жестом остановив шагнувшего вперед Рикара, я усмехнулся Квинтесу в лицо и произнес:
   - Бывает... Кто такой Ильсертариот? Или так называют тех, кто убивает представителей королевского рода?
   - Не королевского, а рода Санти! - прошипел Квинтес, постепенно успокаиваясь - Что ты знаешь о Тарисе Некроманте? Вернее, о младшем брате тогдашнего императора, Тарисе Санти, наместнике западных провинций.
   - Это тот, кто поднял мятеж против правящего императора, развязал братоубийственную войну и все же погиб от удара Гримсхольда - двуручного меча Защитника.
   - Тарис пал от удара Гримсхольда? - переспросил Квинтес и зашелся в кашляющем смехе, выплевывая сгустки крови - Чушь! История придуманная церковью Создателя! Сказочка для простофиль вроде тебя! Все было не так! Да что тут говорить! Лучше взгляни на лицо своего святоши!
   Последовав совету, я посмотрел на искаженное гневом лицо отца Флатиса и вновь переведя взгляд на Квинтеса, с безразличием пожал плечами:
   - Какая разница? Меня меньше всего волнует древняя история и все ее варианты. Прошло больше двух веков и не мудрено, что многие факты были искажены. Но причем здесь я? Если честно я устал от этого разговора и у меня еще много дел. Либо ты сейчас начнешь рассказывать все как есть и по порядку, либо я пошел.
   - Постой! - протянул ко мне руку Квинтес и убедившись, что я остаюсь на месте, продолжил - Ты прав. У меня осталось совсем мало времени, а разговор толком еще не начался. Мой Повелитель, приказал передать тебе свое предложение. Весьма щедрое предложение, друг мой и не советую тебе от него отказываться. Более того - Повелитель играет с открытыми картами - в отличие от хваленной церкви Создателя! Если выполнишь условия Повелителя - он осыплет тебя золотом с головы до пят, восстановит твое доброе имя и сделает так, чтобы тебе вернули титул и родовые земли.
   - Слова Темного всегда сладко льются в уши! - сверкнул глазами священник, с угрозой шагнув к лежащему Квинтесу - Пусть лорд Ван Ферсис подавится своими обещаниями!
   - Погодите, святой отец, погодите - вмешался я - Мы собрались здесь, не для того чтобы обмениваться угрозами. Давайте просто выслушаем его слова, а потом уже будем думать что делать дальше! Продолжай говорить. Кстати - после того, как я убил внебрачного сына короля, он мой личный враг. Сомневаюсь, что твой хозяин имел достаточное влияние на короля, чтобы тот мог простить убийцу своего сына.
   - Король мертв! Как и вся его семья! - оскалился Квинтес - Правящей династии рода Санти больше не существует! Династия прервана на корню!
   - Как?! - вскрикнул я, вглядываясь в лицо собеседника.
   - Кто его знает - с безразличием пожал плечами Квинтес - Я не знаю подробностей - когда это случилось, я уже находился в полулиге от твоего поселения и готовился насладится зрелищем твоей смерти от лап шурдов. Знаю лишь, что убийцы короля были уничтожены подоспевшей стражей. Судьба поистине благоволит к тебе. Как только стало известно о гибели королевской семьи, Повелитель лично связался со мной и повелел спасти твою жизнь любой ценой. А так же передал свое обращение к тебе. Теперь ты единственный оставшийся в живых Ильсертариот и твоя ценность для Повелителя воистину огромна.
   - Я не понял практически ничего из услышанного. Начни с самого начала. Кто такой Ильсертаритот? При чем здесь поросшая мхом древности история о Тарисе Некроманте? И самое главное - кто я такой? Ты сам сказал, что я не барон Корис Ван Исер.
   - Слушай и старайся не пропустить ни слова. Поддерживающая мою жизнь энергия уже подходит к концу и я не смогу повторить свой рассказ.
   Я молча кивнул и сосредоточился на словах Квинтеса. Вокруг нас уже кипела работа - оставшиеся на ногах воины стаскивали бревна и тела погибших в одно место, готовя общий погребальный костер. Убедившись, что мне не грозит опасность, Рикар отправил нескольких воинов на помощь работающим и рядом со мной остался лишь он сам, Койн и отец Флатис.
   - Я начну с самых истоков цепочки событий - начал Квинтес - Когда Тарис Санти начал мятеж, он уже был самым великим магом-некромантом во всем мире. Незадолго до того, как началась война, он создал два кинжала, назвав их "Близнецы". Оба кинжала созданы из человеческих костей, их рукояти увенчаны драгоценными камнями. В рукоять "Младшего близнеца" вставлен желтый камень, в "Старшем близнеце" сияет огромный рубин. Название паре кинжалов, Тарис дал в честь себя и своего венценосного брата императора.
   - Костяной кинжал с желтым камнем в рукояти - медленно произнес я - "Младший близнец" сейчас у лорда Ван Ферсис.
   - Да - кивнул Квинтес - Но кинжалы различаются не только названием, но и своей сутью. Братья Санти родились с разницей в несколько минут, но их судьбы разительно отличаются. Старший брат Мезеран стал владыкой огромной империи, а его младший брат Тарис навсегда остался на вторых ролях, обладая лишь крохами настоящей власти. Вынужденный обретаться на самой окраине западных провинций и не обладая ничем. Так же и кинжалы. Это не оружие, а инструменты для накопления и передачи жизненной энергии. Но если "Старший близнец" обрывает жизнь живого существа, то получает его жизненную энергию в полной мере - в отличии от своего собрата "Младшего близнеца", который львиную долю энергии отправляет своему старшему собрату, оставляя себе лишь жалкие крохи.
   - И лорд Ван Ферсис хочет заполучить "Старшего близнеца" - медленно произнес я.
   - Именно. Но сделать это весьма непросто. "Старший близнец" до сих пор находится здесь, в Диких Землях. Кинжал покоится вместе с телом Тариса, заключенный в Ильсеру! И все из-за проклятого Защитника! Который не сумел выполнить приказ императора и провалил свою миссию! Жалкий неудачник! Да еще и запер "Старшего близнеца" в несокрушимом саркофаге!
   - Защитник Листер настоящий герой! - возмущенно рявкнул молчавший до этого Койн - Он убил Тариса мечом, который выковал для него Подгорный Народ! Не тебе хулить его имя!
   - Мечом?! - расхохотался Квинтес - Ты еще один из тех, кто поверил сказочкам Церкви! Тариса поразил не Гримсхольд! Он погиб от собственного оружия - "Старшего близнеца"! Не верите мне - спросите у священника! Хотя... может даже он не был допущен к истинному знанию тех событий! А ведь Ильсеру - саркофаг Тариса, создала именно Церковь Создателя!
   - Это правда - проскрипел отец Флатис - Тарис погиб не от удара Гримсхольда. В церковных хрониках говорилось о кинжале, но никогда не упоминалось название "Старший близнец" и не говорилось о магическом оружии. Там же упоминался некий каменный саркофаг, в который было помещено мертвое тело Тариса.
   - Каменный саркофаг? - язвительно переспросил Квинтес - О! Это лишь часть истины! Вот настоящая правда - император Мезеран и церковь Создателя, отправили небольшой отряд во главе с капитаном кирасиров Листером в охваченные войной западные провинции. И Листер не должен был убивать младшего брата Императора! При помощи имперских магов, церковники создали Ильсеру - саркофаг из камня крови, на который наложили кучу высших заклинаний! Листеру приказали захватить Тариса живым, заключить его в Ильсере и доставить в столицу Империи. Но все пошло не так как планировалось, в результате Тарис погиб и его поместили в Ильсеру уже мертвым. Вот уже двести с лишним лет, Ильсера с телом Тариса Некроманта покоится в верхней комнате жертвенного зиккурата! Вот она настоящая правда!
   - И как к этому отношусь я? - спросил я, ошарашенный услышанным, равно как и остальные.
   - Ильсера создана из камня крови. Ты знаешь что это такое?
   Я молча кивнул и Квинтес продолжил:
   - Когда Защитник захлопнул крышку Ильсеры, этот напыщенный идиот запечатал ее не только своим словом, но и деянием! Я не знаю дословно его слов, но там говорится о том, что открыть крышку саркофага сможет лишь он сам, да еще и добавил про пролитую им кровь проклятого рода Санти! Они планировали доставить Ильсеру в столицу, но когда начались последствия смерти Тариса, все пошло наперекосяк и им пришлось бежать прочь, спасая свои жалкие жизни!
   - Последствия смерти Тариса?
   - Думаешь можно убить безнаказанно высшего некроманта? К моменту своей смерти, Тарис уже замучил в своем зиккурате тысячи людей и выпил их жизненную энергию! Он стал неуязвим для простого оружия смертных, но кто мог знать, что его поразит смертоносный "Старший близнец"? Пал от собственного оружия! Когда его постигла смерть, кинжал вышел из под контроля и высвободил всю накопленную энергию в никуда! Начались чудовищные катаклизмы - ураганы, землетрясения, наводнения! Все сразу! Огромный участок суши обрушился вниз и это место затопило вышедшее из берегов море. Теперь на месте портового города Инкертиала огромное озеро-болото с мертвой водой! Погибли десятки тысяч людей и виновен в этом не Тарис, а ваш хваленный Защитник! Судя по нашим сведениям, благодаря защитной магии Ильсеры, зиккурат устоял и его вершина до сих выступает из воды. Ильсера доступна, но войти в жертвенную комнату зиккурата может только Ильсертариот. И никто больше - защищающая Ильсеру магия убьет любого, кто рискнет приблизиться!
   - Я пролил кровь рода Санти - пробормотал я, глядя расширенным глазами на побледневшего как смерть Рикара - И я единственный из проливших кровь рода Санти, кто остался в живых. Я живой ключ к гробнице Тариса Некроманта.
   - Да - хрипло отозвался Квинтес и мучительно закашлялся. Пульсирующий в его теле свет сфер стал гораздо тусклее - Ты убил внебрачного сына короля - единственного из рода Санти, кого не охраняла день и ночь неподкупная стража кирасиров. До самого короля добраться было практически невозможно и Повелитель приказал изменить план. Мы подкупили тюремных стражников и забрав тебя из тюрьмы, доставили в поместье Повелителя. Там, над тобой провели специальный ритуал. Высшая магия некромантии. Повелитель вызвал из мира мертвых душу Защитника и поместил ее в тебя, как Раба.
   - Ты ошибаешься, Квинтес - я не Защитник!
   - Конечно нет! Защитник лишь Раб. Повелителю требовалось лишь присутствие его души в твоем теле, чтобы барон Корис Ван Исер смог отпереть проклятую Ильсеру.
   - Тогда кто же я? - еле выговаривая слова, жадно спросил я.
   - Не знаю - слабо качнул головой Квинтес - Я не маг и толком не понимаю все эти заклинания, но по словам Повелителя, в одном теле не могут сосуществовать две души. Они уничтожат друг друга. Поэтому требовался Посредник. Чуждая для нашего мира душа, которая могла игнорировать законы мироздания и сдерживать остальные две души, заключенные в печать трех сущностей. Печать Арзалиса. Хозяин, Раб и Посредник. Магический ритуал прошел успешно. Убедившись в успехе, Повелитель вложил в голову барона особые приказы. Уже к утру, мы вернули Кориса Ван Исер в тюрьму и стали ждать, когда его отправят в Дикие Земли. Кстати - именно Повелитель убедил короля изменить смертный приговор на изгнание в Дикие Земли. Все так и случилось. В сопровождении своих людей, ты перешел Пограничную Землю и двинулся дальше. Следом за вами, тайно двигался отряд из трех десятков ниргалов и пятерки преданных Повелителю людей, чтобы обеспечить вам безопасность. Через две недели, наш отряд перестал давать о себе знать. А когда вы так и не появились в условленном месте, мы поняли, что тщательно спланированный план рухнул. Ну и под конец, маги проводившие над тобой ритуал совмещения душ, сообщили Повелителю что печать Арзалиса начала разрушаться и что Посредник вышел из под контроля заклинания.
   - Условленном месте? - встрял Рикар - Что еще за условленное место?
   - Повелитель вложил в голову барона местоположение своего личного поселения. Поселение Ван Ферсис. В определенный момент, Корис должен был приказать сменить направление движения чуть севернее. Вскоре вы вышли бы к поселению Ван Ферсис, где вас уже ждали. Там, под защитой магического артефакта, вы были бы в полной безопасности до прибытия самого Повелителя. Но что-то пошло не так и вы так и не появились. Ни через неделю, ни через месяц.
   Выговорив последние слова, Квинтес зашелся в тяжелом кашле и по его телу прошла судорога предвещающая скорый конец. Откашлявшись и отдышавшись, Квинтес взглянул мне в глаза и с трудом выдавил из себя:
   - Вот слова моего Повелителя. Вскоре он придет за тобой. Если ты добровольно выйдешь к нему, он возьмет тебя под свою личную защиту. Как тебя, так и всех твоих людей... и гномов. Ты поможешь открыть Ильсеру, и спокойно покинешь Дикие Земли вместе со своими людьми и под надежной охраной Повелителя. Если ты откажешься - всех твоих людей уничтожат. Всех до единой души - мужчин, женщин, детей и стариков.
   - Эти слова не стоят ничего - мрачно отозвался я - Как ты сам сказал - я единственный, кто может открыть саркофаг Тариса. Если я умру - Ильсера навсегда останется закрытой. К тому же, я могу забрать своих людей и уйти отсюда прочь. Дикие Земли огромны и всегда найдется место где скрыться!
   - Ты не понял, Посредник - Квинтес ощерился в ухмылке, показывая окровавленные зубы - Печать Арзалиса разрушается. Когда сдерживающие заклинания падут, заключенные в тебе души освободятся и вы уничтожите свое общее тело. Без помощи Повелителя, ты не жилец. Ты уже живешь взаймы. Именно поэтому Повелитель так торопится и согласен пойти с тобой на сделку.
   Вздрогнув, Квинтес запрокинул голову назад и глядя в небо где высыпали первые звезды, хрипло выдохнул:
   - Помни мои слова, Посредник. Скоро ты умрешь и лишь Повелитель может спасти твою жизнь. Еще до того как появится полная луна, он будет здесь, чтобы узнать твое решение...
   Конвульсивно содрогнувшись всем телом, Квинтес окончательно замер, глядя вверх остекленевшими глазами. Пульсирующее в его теле синее сияние медленно затухло. Квинтес Ван Лорк умер.

****

   Ночь вступила в свои права и ущелье окутала непроглядная темнота. Два огромных погребальных костра по обе стороны стены лишь отчасти разгоняли тьму, освещая небольшие куски пространства. Всеядное пламя с одинаковой жадностью вгрызалось в сжигаемые тела, не делая различия между шурдами, людьми, гномами и сгархами. Вокруг пылающих костров суетились люди и коротышки гномы, подтаскивая и бросая в огонь оставшиеся тела и кости восставших скелетов. Отцу Флатису и Стефию тоже нашлась работа - стоя у костров, они читали погребальную молитву, изредка бросая в огонь порошок толченого цветка Раймены, чей пряный запах все же не мог перебить вонь сжигаемой мертвой плоти. Чадный дым крутящимися кольцами вздымался высоко вверх и исчезал в ночном небе.
   Вот уже два часа я одиноко стоял на стене и с угрюмой тоской смотрел в пустоту. В двух шагах от меня застыл верный здоровяк, тяжело опершийся о топор и не сводящий с меня глаз. Поначалу он еще пытался что-то сказать, как то ободрить меня, но поняв безуспешность своих попыток, отступился и затих.
   Вот уже в тысячный раз, я перебирал в голове путанный рассказ умирающего Квинтеса и ранее разрозненные кусочки мозаики, один за другим, с щелчком вставали на место, открывая рисунок общей картины.
   Теперь все стало кристально ясно. Нашлось объяснение даже моим странным снам - это воспоминания заключенных во мне душ, силящихся вырваться из под гнета медленно распадающейся магической печати.
   Квинтес недоумевал, почему мы так и не вышли к поселению Ван Ферсис, но он не мог знать, что барон Корис Ван Исер был покалечен диким кабаном и две души поменялись своими местами. Посредник стал играть роль Хозяина, и выйдя из под контроля Повелителя, начал принимать самостоятельные решения. Именно поэтому мы и не заявились к поселению Ван Ферсис, где нас уже ожидал предупрежденный отец Аллариссы. Статус души Защитника скорей всего не изменился - он так и остался Рабом, заключенным где-то на задворках моего сознания.
   Последний раз окинув взглядом поселение и мрачно трудящихся людей, я повернулся к Рикару и подозвал его жестом руки.
   - Слушаю, господин! - обрадовано прогудел здоровяк, заглядывая мне в глаза.
   - Ну что старый друг, еще хочешь устроить мне свадьбу с баронессой? - грустно пошутил я, хлопая Рикара по плечу.
   - А как же! - в тон мне ответил Рикар - Сыграем свадебку! Я еще детей ваших нянчить буду!
   - Ну да - хмыкнул я - Вот что. С этого дня, ночуешь в моем закутке. И вообще от меня ни на шаг. Понял?
   - Сделаем, господин - с недоумением ответил здоровяк - Случилось что?
   - Отец Флатис - коротко ответил я - Как бы не решил он взять дело в свои руки и досрочно отправить меня на суд Создателя.
   Вопреки моим ожиданиям, Рикар не стал возражать, а лишь зыркнул на худощавую фигуру священника у погребального костра и сказал:
   - Этот может... тут вы верно подметили, господин. Может его того... запереть где-нибудь? Или к гномам спустить.
   - Нет - я отрицательно качнул головой - Сегодня мы потеряли много жизней и осиротевшим женщинам и детям потребуется его утешение и ободрение. Нет. Просто присматривай, когда он рядом со мной, но виду не показывай. Кстати, если уж речь зашла о погибших - скольких мы потеряли?
   - Многих, господин - помрачнел здоровяк - Семерых человек и не меньше пяти коротышек. И это еще неточно. Может и больше будет. Несколько тяжело раненых, одного воина покалечило - мертвяк руку оторвал почитай. Резать придется. У троих серьезные переломы. Женщины и дети в порядке - вовремя мы их вниз отправили.
   - Беда-а - протянул я - Слишком большие потери. А восполнить их нечем.
   - Перебедуем, господин - постарался ободрить меня Рикар, хотя его глаза говорили обратное. Он как и я, понимал всю серьезность потерь. С таким количеством людей, мы не сможем выжить в этих суровых землях. А зима почитай только началась.
   Но два часа, что я провел в напряженных раздумьях, не прошли даром и теперь я точно знал, что следует делать дальше. И приступать следовало немедленно, не теряя даже одного часа даром.
   Отогнав мрачные мысли, я повернулся к здоровяку и распорядился:
   - Вот что. Рикар, прикажи чтобы платформу подъемника подняли и надежно закрепили. А затем спрячься куда-нибудь подальше.
   - Зачем, господин? - настороженно спросил Рикар
   - Я дал слово и пора его выполнять - ответил я и кивнул на виднеющуюся в свете костра церковь.
   - Сгарх?
   - Ага. Надо его выпустить на волю, как я и обещал. А ты исчезни ненадолго, чтобы на глаза ему не попасться.
   Тяжелов вздохнув, здоровяк кивнул и поспешил к платформе подъемника, а я направился к церкви, где нашел укрытие снежный сгарх. Страха перед огромным зверем я не испытывал - произошедшие за день события отучили меня бояться. Было лишь чувство безразличности и некоторого отупения.
   Добравшись до входа в церковь, я спокойно распахнул прикрытую дверь и вошел внутрь. Попадающего внутрь постройки света из окон и дверного проема, вполне хватило, чтобы я смог рассмотреть растянувшегося на дощатом полу зверя. Безбоязненно подойдя к огромной морде, я мгновение вглядывался в мерцающие глаза сгарха и устало махнув рукой, буркнул:
   - Пошли. Пора тебе отправляться домой.
   Не дожидаясь пока сгарх отреагирует на мои слова, я развернулся к нему спиной и выйдя наружу спустился по ступеням крыльца во двор. Я прошел уже несколько шагов, когда услышал как сгарх скрежещет когтями по кровле церкви, я затем и хруст снега за своей спиной. Оборачиваться я не стал и просто продолжал идти к ведущей на стену лестнице, провожаемый напряженными взглядами замерших на месте людей и гномов. Не каждый день увидишь так близко знаменитую и страшную легенду Диких Земель во плоти- снежного сгарха - да еще и без риска скоропостижной смерти. Зверь спокойно шел за мной, не проявляя агрессии и лишь изредка утробно фыркая, когда порывы ветра доносили вонь погребальных костров и едкий дым режущий глаза. Спустя несколько минут, мы уже стояли на платформе подъемника, жалобно заскрипевшей под огромной массой сгарха. Несколько воинов споро закрутили рычаги лебедки и платформа начала медленно спускаться. Для нас обоих места на подъемнике едва хватило и мы стояли вплотную к друг другу, что позволило мне рассмотреть сгарха в подробностях. Со смутным удивлением, я константировал, что не только глаза животного вернули свой нормальный цвет, но и густая шерсть сгарха явственно посветлела.
   - Приходишь в себя? - вслух сказал я и, протянув руку, вырвал из лохматого плеча зверя длинную щепку. Зверь дернулся от неожиданности, и я поспешно повертел перед его мордой окровавленной щепкой и пояснил - Заноза. Если не вытащить, рана загноится и будет плохо. Понял?
   Обнюхав "занозу" которая была размером с хороший арбалетный болт, сгарх фыркнул и отвернул морду в сторону, словно показывая мне, что все понял и не держит на меня обид за причиненную боль. Сообразительностью эти звери явно не обделены.
   Подъемник тяжело опустился на землю. Сойдя с платформы, я вытянул руку по направлению к ущелью и произнес:
   - Ты свободен - чувствуя себя несколько глупо, я чуть помедлил и добавил - И не держи на нас обид. Не мы виноваты в том, что сотворила с тобой шурдская магия.
   Одарив меня последним взглядом, сгарх неожиданно мягко для столь большого зверя сошел с платформы и длинными прыжками помчался прочь, взметая в воздух снежную пыль. Поглядев ему вслед и убедившись, что зверь не собирается задерживаться рядом с поселением, я вздохнул и вновь вернулся на подъемник. С одним делом разобрался, но схоронившийся в церкви сгарх был нашей наименьшей проблемой. И самой простой.
   Теперь пора заняться более серьезными делами и начать воплощать в жизнь выработанный мною план. Чем я хуже Повелителя? Если у него есть План, то и я не лыком шит и не собираюсь, словно обреченная на закланье овца, безропотно ждать его прибытия в гости.

****

   Всю длинную зимнюю ночь я не сомкнул глаз. Усталое тело требовало отдыха, но воспаленный рассудок упорно не желал проваливаться в сон. Так я и проворочался с боку на бок, до самого утра. Лишь только первые лучи солнца осветили обледеневшие гранитные стены ущелья, я уже был на ногах и растолкав спящего у моей двери Рикара, приказал ему собирать всех ответственных людей и конечно же не забыть позвать Койна. Дожидаясь пока Рикар оповестит людей, я занялся потрошением своей сумки, вытаскивая оттуда карты Диких Земель и прочие мелочи. Здоровяк управился с приказом за полчаса, благо, что Койн еще не успел спуститься в пещеру у подземного озера.
   Сидя во главе длинного стола, я хмуро оглядел лица собравшихся и убедился, что здесь присутствуют все, кого я хотел увидеть, кроме тяжело раненого Древина, который сейчас отлеживался в лечебнице. Отец Флатис как всегда занял место у дальнего угла и зябко поеживаясь, грел пальцы о глиняную кружку с отваром.
   - Ну что - нарушил я тишину за столом - Все вроде как собрались. Не будем терять время попусту. Тезка, что у нас с лошадьми? Те, на которых сюда прибыли ниргалы. То, что ты их уже собрал и перевел во двор, я и так вижу - я кивнул в сторону конюшни, рядом с которой стояло несколько десятков расседланных лошадей - Меня интересует их состояние.
   - Лошадки хорошие, господин. Копыта не разбиты, подковы опять же на месте. На ночь мы им овса в торбы насыпали, да одеялами накрыли. Хоть сейчас седлай, да в путь отправляйся.
   - Хорошо - довольно кивнул я - Вот и займись. Приготовь двадцать лошадей для дальнего перехода. В седельные сумки овса насыпь да побольше.
   Услышав мои слова, сидящие за столом с недоумением переглянулись и вновь скрестили взгляды на мне. Откашлявшись, Рикар осторожно спросил:
   - Никак в путь отправляемся, господин?
   - Почти угадал - хмыкнул я - Только в одном ошибся - я остаюсь в поселении, а вот вам предстоит длинная дорога к Пограничной стене.
   - Что?! - хором воскликнули все разом и даже отец Флатис оставил напускное равнодушие и впился в меня кинжальным взором.
   - Вы не ослышались. Сразу говорю - не тратьте время попусту и не пытайтесь меня переубедить. Если мы хотим выжить, то у нас попросту нет другого выхода - сделав паузу, я поочередно оглядел направленные в мою сторону лица и продолжил - Хорошо, вижу, вы меня поняли.
   - Если надо, господин - сделаем, не сомневайтесь - отрезал Рикар.
   - Надо. А теперь о самом главном - о цели перехода. За последние месяцы, у нас накопилось изрядное количество золота и серебра. Этого с лихвой хватит, чтобы закупить все необходимое. В первую очередь - зерно, инструменты и все прочие вещи, которые мы не можем сделать своими руками. Я уже составил примерный список. На это дело, вы можете потратить половину всего имеющегося у нас золота. Не больше. Оставшееся золото потребуется для начала войны с лордом Ван Ферсис, или как его еще называют - Повелителем.
   Ответом мне была гробовая тишина. Судя по вытянувшимся лицам, все лихорадочно пытались решить, насколько сильно охватившее меня безумие. Но я собирался их разочаровать - мой рассудок был в порядке... почти.
   - Вы сказали, что собираетесь воевать с лордом Ван Ферсис, господин? Я не ослышался? - переспросил Литас, обменявшись со здоровяком напряженными взглядами.
   - Ты ослышался, Литас - рассмеялся я - Я не говорил, что собираюсь лично воевать с Повелителем. Я сказал, что собираюсь начать войну. А это совсем разные вещи. Как вы все слышали, лорд Ван Ферсис сделал мне весьма заманчивое предложение, которое по сути является ультиматумом - либо я подчинюсь его воле, либо он уничтожит всех нас. После вчерашней демонстрации, я в этом не сомневаюсь. У него хватит сил, чтобы стереть нас в порошок. Но и соглашаться на его требования, я не собираюсь. Если лорд доберется до "Старшего близнеца", то я даже не берусь предсказать, что случится в последствии.
   - Начнутся страшные времена, сын мой! Кровь безвинных людей польется рекой! - проскрипел отец Флатис, поднимаясь из-за стола - Весь мир содрогнется до основания! И ты являешься ключевой фигурой, сын мой! Будь я на твоем месте, то предпочел бы наложить на себя руки!
   - Ты забываешься, друид! - глухо заворчал Рикар и в свою очередь поднялся на ноги - Советую тебе следить за своим языком, пока я его не вырвал с корнем!
   - Сядь, Рикар! - поспешно вмешался я в разгорающуюся ссору - И вы тоже, отец Флатис. Кстати, весьма странно слышать от вас такие слова. Разве самоубийство это не страшный грех, святой отец? Вы хотите отправить мою душу прямиком в ад?
   - У тебя несколько душ, сын мой - парировал священник, с неохотой опускаясь на скамью - Так что есть шанс извернуться.
   - Тоже верно - усмехнулся я - Но это не наш путь. Поверьте святой отец - если окажется что нет другого выхода, то я и без подсказок смогу покончить с собой. Но так просто я не сдамся! И пока есть шанс переиграть Повелителя, я буду драться до последнего!
   - Правильно, господин! - поддержал меня здоровяк и покосившись на священника, демонстративно сплюнул на землю.
   - И хватит препираться! - рявкнул я - У нас не так много времени, чтобы тратить его на пустые ссоры! Слушайте меня внимательно! Мы начинаем против лорда Ван Ферсис особую войну! Рикар, оставшаяся половина денег переходит в твое полное распоряжение. И потратить ты их должен с умом. Я хочу, чтобы по всем городам, форпостам и даже деревням, поползли слухи один другого страшнее. И каждый из этих слухов должен напрямую быть связанным с именем лорда Ван Ферсис! Можешь говорить что угодно, благо мы знаем о его деяниях более чем достаточно. Занятия запретной магией некромантии, уничтожение целых деревень, владение кинжалом самого Тариса. Можешь сюда же приплести одержимость, безумие и желание править всем миром. В общем, все сгодится в дело. Каждая сплетня должна быть обильно пропитана кровью, муками и замученными в застенках юными девами. Понял?
   - Н-не совсем, господин - признался здоровяк, сокрушенно почесывая затылок - Хотите, чтобы мы сплетни распускали? И все?
   - И все! Но эти сплетни должны быть на устах каждого сословия, от нищих забулдыг, до высших дворянских родов, регулярных имперских войск и магов. Все должны говорить лишь о кровавом лорде, который осмелился называть себя не иначе как Повелителем! И не забудь упомянуть, что лорд Ван Ферсис напрямую замешан в покушении на короля.
   - Но это всего лишь слухи, господин.
   - Да, это всего лишь слухи. Но ты удивишься, насколько они бывают действенны и как быстро передаются от одного человека к другому. И самое наиглавнейшее - ты должен вложить в уши людей, что лорд собирается в Дикие Земли, за артефактом самого Тариса и что если он наложит на него свои лапы, то начнется кровопролитная война. Этот слух должен быть на языке каждого и содержать в себе простую истину - "если лорд Ван Ферсис доберется до артефакта Тариса, нам всем конец!". Теперь понял?
   - Да, господин - медленно кивнул Рикар - Вы хотите опорочить его имя и обратить на него внимание остальных дворянских родов.
   - И самого короля! Ну, или кто там сейчас правит. Мне если честно плевать.
   - Будет сделано, господин. Кто отправляется вместе со мной?
   - Литас и Тезка в первую очередь. Возьмете с собой еще шестерых воинов. Друг Койн - если ты отправишь с ними одного из своих гномов, то я буду благодарен. Нам не помешает, если Подгорный Народ узнает о замыслах Повелителя. Ведь завладей он артефактом, то это затронет не только людскую расу.
   - Я и сам собирался просить об этом, друг Корис - ответил лидер гномов - Мой народ должен узнать о грядущей беде. К тому же, нам не помешают инструменты и оружие сделанные руками Подгорного Народа и проданные с большой скидкой. У нас есть немного золота и драгоценных камней и мы с радостью пустим их на это дело.
   - Это великолепная новость, Койн. Благодарю.
   - Значит всего отправляются восемь человек и один гном, господин? Правильно я понял? - уточнил здоровяк.
   - Почти. С вами поедет еще один человек - отец Флатис - ответил я, переводя взгляд на примолкшего священника.
   - Я?! - пораженно переспросил священник, вскидывая на меня глаза.
   - Святой отец, вы хотите, чтобы Повелителя наконец остановили? Или предпочитаете оставить все как есть? - вкрадчиво спросил я.
   - Больше всего на свете! - лицо священник исказилось от едва сдерживаемой ярости - Разоренные деревни, убитые дети и женщины! Восставшие кладбища и уничтоженные церкви! Это не человек, а порождение самого Темного! Я готов отдать свою жизнь, чтобы покончить с этим мерзк...
   - Вот и ответ на ваш вопрос, святой отец - кивнул я - Сидя здесь, в самом сердце Диких Земель, вы не добьетесь ничего. А вот там - где повсюду раскиданы церкви и ордены священников, - полученные нами сведения найдут свое достойное применение. Предупрежден - значит вооружен. И еще - если отряд подойдет к Пограничной стене без священника, то его могут и не пропустить через ворота, или того хуже - обстреляют из арбалетов. Все побоятся погани. Вы это знаете не хуже меня.
   - Это так - признал святой отец очевидную истину.
   - А если с ними будет один из Искореняющих Ересь, то это придаст достаточную весомость их словам - дожал я - Да и в пути к Пограничной стене, на пути может встретится нежить, и с вами, у отряда будет шанс выйти из схватки победителем. Решать вам, святой отец. Либо оставайтесь здесь и ничего не делайте, либо отправляйтесь в дорогу и помогите остановить Повелителя.
   - И опять ты прав, Корис. Ты умеешь играть словами - буркнул священник, медля с принятием решения.
   - Я не играю словами, святой отец. Я говорю как есть.
   Несколько долгих мгновений, отец Флатис буравил меня глазами, но я спокойно выдержал его пронзительный взгляд и священник сдался:
   - Хорошо. Я отправлюсь к Пограничной стене.
   - Вот и отлично - удовлетворенно ответил я - А мы тем временем займемся восстановлением хозяйства. Пусть и не нашими руками, но шурды получили хороший урок и теперь не скоро сунутся сюда. А вы тем временем успеете вернуться, если поторопитесь.
   - Лошадей щадить не будем, господин - прогудел Рикар, обрадованный тем, что хоть на этот раз я не суюсь в самое пекло и остаюсь в относительной безопасности поселения.
   - На десять человек, двадцать лошадей - вы сможете скакать весь день без остановки. Помните - делайте все, что можете и даже больше, но лорд Ван Ферсис не должен пересечь Пограничную стену! Отец Флатис, позвольте дать вам совет.
   - Слушаю, сын мой - настороженно сказал священник.
   - Когда доберетесь до Пограничного форпоста, то не торопитесь сразу бежать к главному иерарху или как там у вас со званиями... сначала поведайте все что знаете простым священникам. Кто знает, как далеко запустил лорд Ван Ферсис свои щупальца.
   - Да как ты... - священник осекся на полуслове и взглянув на меня исподлобья, пробормотал - Возможно, в твоих словах есть зерно истины, сын мой.
   Убедившись, что священник правильно понял мои слова, я кивнул и развернул на столешнице пергамент карты.
   - А теперь о том, куда вы пойдете. Смотрите сюда - на юго-востоке от нас, расположен самый большой форпост, называемый Стальной Кулак.
   - Там была Цитадель Стальной Кулак - встрял Койн, возбужденно сверкнув глазами - Ее строил Подгорный Народ.
   - Именно так - согласился я и ткнув пальцем в отметку поселения, добавил - Судя по карте, это уже даже не форпост, а самый настоящий город. А значит, несомненно есть большой рынок, кузницы, оружейники и прочее и прочее. Там же расположена резиденция церковного ордена Привратников. И наверняка есть представители Подгорного Народа - либо торгуют, либо куют металл. Если вам очень повезет, то может даже наткнетесь на обездоленных людей, которые захотят попытать счастья в Диких Землях. Нам сгодятся все. Лишь бы топор в руках могли удержать. В общем, это идеальный для нас вариант.
   - Если торгового люда много, то слухи еще быстрее разнесутся по сторонам - добавил Литас, внимательно вглядываясь в карту.
   - Точно - хмыкнул я, обрадованный что люди поняли суть моей затеи - По пути к стене, запоминайте дорогу и выбирайте путь так, чтобы по возвращению там могли пройти телеги с грузом.
   - Скорее сани, господин.
   - Или сани - согласно мотнул я головой и продолжил объяснения.
   Обсуждение, споры и уточнения заняли еще час, а затем все торопливо разбежались в разные стороны - готовиться к отбытию. Я приказал выступать сразу после обеда. Сейчас каждый день имел огромное значение для моего плана.

****

   Погода более чем благоприятствовала для выхода в дорогу - ветер утих, солнце тоже не подвело и щедро делилось светом, ярко освещая Подкову. При солнечном свете, прилегающая к стене местность выглядела особенно безобразно - утоптанный снег покрывали почерневшие пятна крови и густой слой сажи от погребальных костров. Но сейчас собравшийся на стене народ смотрел не вниз, а в глубину узкого ущелья, куда держал свой путь десяток всадников, ведущих за собой запасных лошадей. Где-то в середине группы всадников изредка мелькал белый балахон священника.
   Последний раз взглянув на исчезающий в ущелье хвост небольшого отряда, я развернулся к стоящему рядом мастеру Древину и вполголоса распорядился.
   - К завтрашнему утру, приготовишь еще семь лошадей.
   - Еще семь лошадей, господин? - удивленно переспросил Древин - Будет исполнено. А для чего?
   - Для меня, еще двоих человек и для них - я указал подбородком на замершую у стены ущелья четверку ниргалов, не сводящих с меня смотровых прорезей шлемов - В сумки положите достаточно еды для троих человек, и не забудьте наполнить сумки ниргалов флягами с этой их серой гадостью. Ну и пару фляг с водой туда же бросьте.
   - Господин! - не на шутку взволновался Древин, бросая панические взгляды в глубину ущелья, где бесследно исчез отряд. Оно и понятно - в том отряде находились именно те люди, которые меня могли остановить. Не зря же я именно так подбирал состав отряда - Вы чего удумали?
   - Никаких вопросов, Древин, никаких вопросов - покачал я головой и пошел было прочь, но спохватился и развернувшись к мастеру каменщику, добавил - И не вздумай отправить вслед отряду гонца с известием о моем приказе. Знаю я вашу заботу! Покидать поселение запрещаю! Просто сделай как я велел.
   - Да, господин - потухшим голосом ответил Древин - Все будет сделано как вы приказываете.
   - Вот и молодец - кивнул я - А вечерком загляни ко мне в закуток. Пока меня не будет, ты останешься за главного. Обговорим детали.
   Развернувшись, я пошагал к лестнице, на ходу обдумывая будущие действия. Отряд к Пограничной стене мне удалось отправить без лишних возражений, а теперь следует озаботиться второй частью плана. Первым делом надо отобрать нужные вещи, проверить доспехи и оружие, ну и остальные мелочи до кучи...
   Но дойти до своего закутка и заняться делами, у меня не получилось. Едва я подошел к постройке, вокруг которой потихоньку начинались ремонтные работы, как оттуда вылетела маленькая всхлипывающая фигурка, врезалась со всего размаху в мою грудь и самозабвенно заревела, хлюпая и обливаясь слезами. Еще через мгновение, из дверного проема выскочил здоровенный пес и взгромоздив грязные и мокрые лапы мне на плечи, самозабвенно начал вылизывать любимую хозяйку, стараясь ее утешить. Алларисса... а я про нее совсем и забыл, за всей этой чехардой событий.
   Человеческая натура неизменна в любой ситуации, и царящая вокруг нас рабочая суматоха мгновенно застыла, все люди и даже коротышки, с любопытством в глазах уставились на нас, силясь понять причину столь обильного слезоизвержения. Почувствовав себя крайне неловко в центре общего внимания, я злобно зыркнул на окружающих и работающие тотчас засуетились, имитируя бурную деятельность, но продолжая искоса поглядывать на нас. Ну конечно - господин посреди двора с баронессой обниматься вздумал. Чем не зрелище. Заодно и от перенесенных несчастий отвлечься можно.
   Вконец озверев, я бесцеремонно спихнул скулящего сингериса на землю и попытался оторвать от себя заливающуюся слезами девчонку, но не тут-то было. Ее словно приклеили ко мне и все мои усилия пропали втуне. Плюнув на правила хорошего тона, я обхватил Алю обеими руками поперек талии и подняв в воздух, торопливо зашагал в дальний угол двора, за нагромождение поленниц и еще не напиленных на чурбаки бревен. Сингерис шустро устремился за нами, словно не желая оставлять хозяйку на попечение столь подозрительного типа как я. Зайдя за покрытую снегом поленницу, я отдуваясь опустил девушку на землю и глядя на прижавшуюся к моей груди светловолосую макушку, попытался догадаться о причинах столь бурных слез. На ум не приходило ничего путного и осторожно погладив Аллариссу по спутанным волосам, я осторожно спросил:
   - Аля, что случилось? Погиб кто из близких? Дети пострадали из вашего поселения?
   Всхлипывая, девушка замотала головой по сторонам и заревев еще сильнее, сквозь рыдания сдавленно пробормотала:
   - От-тец Ф-ф-фла-а-т-тис... ра-ас-ска-аза-ал...
   Едва услышав имя священника, я все понял и в сердцах выругался про себя. Святой отец все же выполнил мою просьбу и рассказал Аллариссе правду о кровавых делишках ее родного деда. Судя по ее слезам, старик не утаил ничего и поведал все в подробностях. Представляю, каково ей сейчас. Всю жизнь любить доброго и заботливого деда, а потом узнать, что он повинен в смертях сотен людей, да еще и некромант в придачу. Так немудрено и свихнуться. И виноват в этом именно я - ведь именно по моему наущению, отец Флатис выложил совсем еще девчонке всю правду как есть. Ну вот за что мне это все?
   Тяжело вздохнув, я обнял трясущуюся словно в ознобе девушку за плечи и успокаивающе забормотал всякую чушь, что лезла в голову, продолжая ласково поглаживать ее волосы:
   - Ты поплачь, поплачь... легче станет, вот увидишь... Правда она всегда такая... жестокая... Со временем все пройдет, все перемелется...
   Мы еще долго стояли обнявшись, в дальнем углу двора, укрытые от любопытных взглядов бревнами и поленьями. Умный пес улегся чуть поодаль и опустив тяжелую морду на передние лапы, поглядывал на нас влажными, преданными глазами. С серого неба начал сыпаться мелкий снег, засыпая еще дымящиеся пепелища погребальных костров и скрывая под чистой белизной побуревшие пятна крови.
   Как бы то ни было, а жизнь продолжалась...
  

Глава шестая.

Зимний ураган и нескончаемые хлопоты.

   Чтобы хоть немного успокоить Аллариссу, мне потребовалось несколько часов. Благодаря этой задержке и ноющему над моим ухом Древину, умудрившемуся растянуть седлание семерых лошадей до самых сумерек, в этот день я так и не покинул пределов поселения. И как выяснилось через пару часов, это было поистине мудрое решение. Падающий с небес снег все густел и вскоре превратился в самый настоящий снегопад, к которому присоединился пронзительный зимний ветер, налетевший с запада. Благодаря мощным стенам защищающей нас Подковы, мы не испытали всех прелестей зимнего бурана, но успей я вывести отряд за пределы ущелья, нам бы пришлось очень несладко. Судя по разыгравшейся непогоде, буран продлится еще несколько дней как минимум и на это время мне придется отложить свои планы и заняться чем-нибудь другим. Благо, шурды постарались обеспечить меня и моих людей, работой на несколько дней вперед.
   Вдоволь наглядевшись на усыпанное тучами мрачное небо, я вздохнул и еще сильнее укутался в наброшенное на плечи одеяло.
   С вершины стены где я стоял вместе с мастером Древином, поселение и прилегающая к стене часть ущелья были едва различимы в наступающей темноте. Разведенные во дворе костры погасли, не в силах противостоять завалившему их снегу и двор форта был погружен в полутьму сумерек. Лишь на стены еле чадило несколько факелов, да у восточной стены ущелья, под каменным козырьком, мигал небольшой костер - там расположилась лагерем четверка ниргалов.
   Когда я с неохотой отправил Аллариссу в теплую пещеру и обнаружил, что начинается буран, то решил взглянуть на переданных мне ниргалов и представьте себе мое удивление, когда я обнаружил их на том же месте, что и раньше. Четыре массивные фигуры так и стояли, посреди ущелья и падающий снег уже намел вокруг них сугробы.
   Пришлось вновь спускать подъемник. Добравшись до ожидающих моих приказов ниргалов, я велел им разбить лагерь и заняться собой - привести в порядок посеченные доспехи, поесть и отдохнуть. Место для лагеря тоже указал я - так, чтобы они были защищены от непогоды, но и не исчезали из поля зрения расставленных на стене часовых. Береженного бог бережет. Пускать ниргалов в поселение или тем паче в пещеру, я не собирался. Кто их знает, этих ниргалов. Мало того что они немые, так еще и выражения лица не разберешь. Заклинит у них что-нибудь в мозгу и начнется мясорубка. А оно мне надо? Именно поэтому я засунул свое чувство сострадания куда подальше и вновь вернулся в поселение, оставив ниргалов в ущелье.
   Раз за разом я оглядывал поселение и морщился словно от зубной боли, когда взгляд натыкался на очередные следы разрухи - пристройка с висящей в дверном проеме шкурой вместо нормальной двери, свежая заплата из бревен и тех же шкур на проваленной крыше, почти развалившаяся конюшня, залитая лошадиной кровью. Не пострадала только церковь - только на одной из стен виднелись свежие царапины и следы крови сгарха.
   Взглянув на изрядно поредевшие поленницы, я сплюнул и вполголоса выругался - на погребальные костры ушло просто огромное количество дров. Ладно тщедушные шурды, но вот изрубленные туши сгархов сгорали крайне неохотно. Равно как и сожженные тела ниргалов - хотя я и хотел сначала снять с них доспехи, но когда вспомнил, как они восстали из мертвых, то резко передумал и недрогнувшим голосом отправил их в огонь. И обычный мертвяк опасен, а тут еще и сплошные доспехи, против которых пасует даже топор Рикара.
   От шурдов тоже осталось немало хлама, но осмотрев оружие шурдов, здоровяк презрительно оттопырил губу и велел все побросать в огонь, вслед за хозяевами. Равно как и содержимое их сумок. Сам я не в них не копался, но проходя мимо бросил беглый взгляд и лишь пораженно покачал головой. Чего там только не было. Мелкие камни самых разных цветов и форм, выбеленные временем кости непонятного происхождения, пованивающие куски темного подсушенного мяса и еще много, много чего. Словно сороки, что собирают все блестящее и непонятное. Тут уже в дело встрял отец Флатис и велел сжечь дотла, все эти "богопротивные" вещи. Любит церковь кидать в огонь все, что не попадя. Нет бы вдумчиво изучить все это дело, попытаться узнать, что именно движет шурдами, понять их сущность... ну да и ладно... все одно, старика мне не переубедить, а он и так меня чуть ли не в главные приспешники Темного записал. Да и не было у меня желания ковыряться в вонючих вещах гоблинов. Еще заразу какую подхвачу.
   Хватит с нас и оружия ниргалов - мечи хоть и изрядно выщербились после схватки, но вот арбалеты были как новенькие. Осталось только пополнить запас арбалетных болтов и в этом деле, я возлагал большие надежды на ушедший к границе Диких Земель отряд. Рикар опытный вояка и я не сомневался, что он не забудет ни единой мелочи из требовавшегося нам снаряжения. Да и Тезку хозяйственника я отослал вместе с ним далеко не зря - чтобы вовремя остановил Рикара и не дал тому потратить все наши сбережения на оружие и доспехи. Ведь еще требуется закупить продовольствия, зерна для посева, рабочих инструментов и еще много разных мелких, но крайне нужных нам вещей.
   Покосившись на Древина, я несколько смущенно поинтересовался:
   - Помимо золота, что они еще с собой взяли? Для обмена, аль продажи? А то из-за спешки, я толком и не вникал. Да и голова после удара трещала немилосердно.
   Встрепенувшись, Древин наморщил лоб и начал поочередно загибать толстые пальцы, перечисляя мне захваченные ушедшим отрядом вещи для обмена:
   - И не беспокойтесь даже, господин. Взяли, как не взять. Рикар кошель с золотом прихватил, да кинжал с вашего закутка упер - тот, что вы в пещере нашли, рядом со скелетами. Господин мол и простым обойдется, а за этот самое малое пара полновесных золотых монет выручить можно. Лошадей Тезка нагрузил так, что сумки почти лопались. Почитай все лисьи шкуры с собой прихватили - а там не менее десяти связок было. Еще волчьих шкур с десяток штук наберется - уже с зимним мехом, не облезлые, и не рваные. Ну и самое главное - почти три полные связки пушного зверька. Скорняки их на любом рынке с руками вырывают - на шубы и шапки для богатеев. Оленьи шкуры брать не стали - нам и самим надобно. Зима то здесь лютая.
   - Неплохо - протянул я, от удивления даже забыв в мучающей меня головной боли - Молодец Тезка, быстро сообразил.
   - Хозяйственник то наш? Хе! Он как ваш приказ услышал, так у него глаза ровно светильники загорелись! Скакал по кладовке как бешенный! От ведь человек! У нас раненые стонут, а он с охапкой шкур носится!
   - Все правильно он сделал, Древин - вступился я за своего тезку - Ежели мы без припасов останемся, то раненых и кормить нечем будет.
   - И то верно, господин - с неохотой признал мастер и почесав макушку, в лоб спросил - Господин... так куда вы собрались-то? Да еще и с ниргалами? Рикара вместе с отцом Флатисом, словно нарочно подальше отправили.
   Хмыкнув, я некоторое время смотрел в темнеющее ущелье и наконец произнес:
   - У нас вино осталось?
   - Есть немного, как не быть - закивал Древин - А у коротышек можно настойку ихнюю забрать. Не обеднеют чай.
   - Забрать не получится - сварливо буркнул появившийся словно ниоткуда Койн - А вот поделиться можем.
   - Вот и хорошо - через силу рассмеялся я и оглядев настороженные лица гнома и мастера каменщика, вздохнул - Сегодня вечерком, сядем втроем в моем закутке и поговорим по душам.
   - Так чего ж до вечера то тянуть? - поспешил с ответом взбодрившийся Древин - Можно и сейчас... заодно и погибших помянем.
   - Вечером - отрезал я и подставил ладонь под падающие хлопья снега - Раз уж я не уехал, то займемся делами.
   - Какими делами, друг Корис? - полюбопытствовал коротышка, разочарованно убирая руку от пояса, где висела знакомая фляга с настойкой. За короткое время знакомства с Подгорным Народом, я убедился, что выпить они готовы в любое время дня и ночи, по поводу и без. Вот ведь выпивохи бородатые. Или это только род Чернобородых такой?
   - Неотложными делами, Койн. Самыми неотложными. Очень хорошо, что ты так вовремя появился. Вот скажи мне - вы сможете перековать доспехи ниргалов? На инструменты?
   - Перековать дело нехитрое, но без... как его?... а! уголь! Без угля перековать не получится - развел ручищами гном - Наковальню и печь кузнечную сложить сумеем, а вот без угля работа не пойдет.
   - М-мда - раздосадовано буркнул я - Столько железа впустую валяется, только место занимает. Ладно, тогда поговорим о нашей обороноспособности.
   - Так говорят, что в гномьих печах огонь сам собой горит, да не простой, а что ни на есть колдовской! - встрял Древин - Синем пламенем мол бездымным пылает, а печь как есть пустая - ни угля, ни дров подкидывать не надо! И послал этот негасимый огонь гномам сам "Темный", за что они ему души свои продали на веки вечные!
   - Тьфу на тебя! - фыркнул Койн, приглаживая бороду - Выдумал тоже! Какой еще "Темный"?
   - Древин, в самом деле, чего выдумываешь? Почему сразу колдовской и от "Темного"?
   - Люди врать не станут! - уперся на своем мастер каменщик, воинственно выставляя вперед бороду.
   - Ну и что? Синее пламя говоришь? Ну, значит к печам газ подземный подвели через трубы - машинально ответил я, думая о своем - Газ сам по себе горит, потому и печь пустой кажется. Пара форсунок дозирующих, чтобы взрыва не случилось, и всего делов-то! Вот только сомневаюсь, что газ может сильный жар дать. Уголь все получше будет.
   Ответом мне была тишина. С недоумением вскинув голову, я увидел, как Койн с вытаращенными глазами, беззвучно хватает ртом воздух и опускается на бревно.
   - Койн, что с тобой?!
   - Кажись удар его хватил! - глубокомысленно заметил Древин и подхватив с камня пригоршню грязного снега, принялся натирать гному побелевшее лицо.
   От такого бесцеремонного обращения, Койн живо пришел в себя и разразился ругательствами:
   - Тьфу! Ты чего делаешь? Чтоб тебе никогда в жизни к молоту кузнечному не притронуться! Чтоб ты всю жизнь одни подковы ковал!
   - Что?! Да я тебя в чувство приводил! Сомлел ты!
   - Я сомлел?! Мы гномы, никогда не млеем! Тьфу! То есть никогда в обморок не падаем! Мы стойкий народ!
   - А чего ж ты тогда на зад брякнулся и посинел весь? - я поспешил влезть в разгорающуюся ссору, между плюющимся гномом и рассерженным Древином.
   - Да! Чего ты на зад брякнулся? - поддакнул Древин, отряхивая ладони от снега.
   - Я не брякнулся, а присел! - возразил Койн, с кряхтением поднимаясь на ноги - Как Корис очередную тайну Подгорного Народа вслух произносит, так я сразу и присаживаюсь. Потому что ноги подкашиваются!
   - Какую еще тайну?
   - Как какую?! Вот скажи, ну откуда тебе знать, что у нас в печах рудничный газ горит? Откуда?! А?! Друг Корис, признайся как на духу. Кто тебе проговорился?
   - Да никто - от души рассмеялся я - Ведь это же с первого взгляда понятно - синее пламя, горит без дыма. Что это еще может быть кроме газа?
   - М-м-м... - выдавил Койн, вцепившись обеими руками в свою многострадальную бороду и так зыркая по сторонам, словно мы стояли на оживленной городской площади - И правда, друг Корис, что кроме газа-то? Ну поговорили о печах, да и ладно будет. А доспехи ниргалов, перековать возможности нету. Как только уголь сыщем, так сразу сделаем. А пока никак.
   - Да понял уже - с сожалением вздохнул я - Делать нечего, придется подождать. Тогда вот что - до сумерек пока еще далеко, давайте-ка делом займемся. Древин, на крышу пристройки вы заплату наложили, так пока и ладно будет. Всех мужчин, с завтрашнего утра, я хочу видеть на рубке деревьев. Все что может гореть и давать тепло, надо перетащить внутрь поселения. Ясно?
   - Ясно, господин! Вот только крышу мы на скорую руку залатали. Одна видимость, а не работа.
   - Тоже мне удивил - фыркнул оклемавшийся после нервного потрясения Койн - Да вся пристройка это одна большая видимость, а не работа! Я поначалу как сюда попал, подумал, что вы там свиней держите.
   - Что?! - взвился Древин - Ты чего щас пробормотал, недомерок бородатый?
   Уперев кулаки в бока и выпятив бороду, Койн открыл было рот, чтобы достойно ответить, но тут уже не выдержал я и злобно рявкнул:
   - Так! А ну хватит! Словно дети малые, честное слово! Вы бы еще достоинством своим мужским померялись - у кого больше!
   - Простите, господин - опомнился Древин, рассержено поблескивая глазами - Как тут не осерчать-то? Бормочет невесть что!
   Койн промолчал и лишь развел руками - не удержался мол.
   Вздохнув, я зябко поежился и отряхнув с плеч налипший снег, продолжил:
   - Вот и я говорю - наша постройка для жилья хоть куда, но обороняться в ней не с руки. Мы еще в провал спуститься не успели, а сгарх уже внутри был. Не дело это!
   - Конечно не дело! - буркнул Койн - Когда эта зверюка через крышу вниз рухнула, я чуть было от страха не окочурился. А все почему? Вот спросите у глупого гнома, почему так получилось?
   - Скажи нам глупый гном, почему так получилось? - с готовностью переспросил Древин, особый упор делая на слове "глупый".
   - А потому, что жилище из негодного материала построено! - ответил коротышка, не обращая внимания на Древина - Видано ли это, дома из дров строить! Вы бы еще из угля стены сложили! Чтобы врагам легче поджигать было!
   - То есть, предлагаешь заменить дерево камнем? - без труда угадал я его дальнейший ход мыслей. Особенно и гадать-то не пришлось - что еще могло прийти гному в голову? Либо камень, либо железо, других строительных материалов они не признают.
   - Не просто из камня! - Койн с намеком воздел палец в воздух, чуть помедлил, обвел нас взглядом и лишь убедившись, что мы готовы внимать его словам, торжественно произнес - А из доброго камня!
   - Тьфу ты! А я склирс старый уши развесил! - сплюнул Древин - Думал, он что путное скажет.
   - Это на тебя тьфу! - с достоинством парировал гном и повернулся ко мне - Друг Корис, ты плюнь на этого неумеху! Поручи это дело нам, гномам и увидишь, что такое настоящее жилище, в котором и детей растить можно и от врага оборониться!
   Услышав столь нелестные слова, Древин поперхнулся и не сумев выдавить из себя ни слова, начал медленно багроветь. Дожидаться неминуемого взрыва я не стал и поспешно сказал:
   - Хватит подначивать друг друга. Что ни говори, а построенная братьями мастерами стена, вчера спасла наши жизни. Но я не хочу переделывать жилую пристройку. Пусть остается как есть.
   - Но ведь она из дерева! - возмутился Койн, косясь на все еще молчащего Древина - Пара факелов под кровлю и запылает за милую душу!
   - Да - согласился я - Из дерева. Но тут уже поделать нечего - я не собираюсь ломать то, что было построено с таким трудом. Мы пойдем другим путем - надо расширить и укрепить саму пещеру. А на перемычке между деревянной пристройкой и входом в пещеру, следует построить мощный каменный створ.
   - Створ? - недоуменно переспросил гном - Ворота что ли, друг Корис?
   - Ворота - кивнул я - Вот только не обычные ворота. Представь себе мощную гранитную плиту, что наглухо перекроет вход в пещеру. Тогда туда никакой враг попасть не сможет. Будь то сгарх, или еще какая тварь из Диких Земель.
   - Но, господин - вмешался Древин - Сплошная гранитная плита - такой вес никакие петли не выдержат.
   Услышав слова мастера каменщика, Койн согласно кивнул, подтверждая его правоту.
   - Петель не будет. В открытом состоянии, плита будет стоять рядом со входом, вплотную к одной из стен. Под нее подложим обрезки бревен или что еще лучше - каменные кругляши. В случае опасности, эту плиту десяток воинов сдвигает с места и блокирует вход. Все. В своде и в полу следует сделать этакие продольные карманы - словно канавы для слива воды. Тогда плита будет надежно зафиксирована в пазах и выбить ее, при всем желании не получится. Я понятно изъясняю?
   Древин с Койном переглянулись и синхронно кивнули. Похоже, мою идею они уловили сходу.
   - А пещеру насколько сильно расширять? - деловито уточнил Койн, что-то лихорадочно прикидывающий в голове.
   - Раза в два - навскидку сказал я - Это самое малое. Судя по произошедшим событиям, стена оказалась для шурдов легко преодолимым препятствием. Значит, это может повториться еще раз. Поэтому, я предпочитаю обустроить пещеру как постоянное место жительства и не строить общинный дом. Во всяком случае пока.
   - Именно, друг мой, именно! - обрадовано воскликнул гном - Что может быть лучше, чем жить в просторной и надежной пещере? Добрый камень защитит от всех опасностей и врагов!
   - Или обвалится тебе на голову - буркнул Древин.
   - Если только тебе! - парировал Койн - Каменный свод без причины не рушится! Помимо расширения пещеры и обустройства ворот, что еще требуется сделать?
   - Многое - вздохнул я и начал перечислять - Построить просторный ледник для мяса, обложить деревянные стены пристройки толстым слоем камня - в том числе и крышу. И еще - надо соорудить надежный подъемник в подземный коридор. Спускаться и подниматься на веревках, это не дело. Это наши первоочередные задачи.
   - М-мда - несколько опешил Древин - Немало работы нам предстоит. А людей почти и не осталось, господин.
   - Зато есть гномы - неунывающе воскликнул Койн.
   - Да. Слава Создателю, у нас есть друзья гномы - кивнул я - Сделаем так. Койн, отряди на работы по расширению пещеры столько гномов, сколько сможешь. Но, чтобы без вреда для остальных работ - обустройство вашего городка в подземной пещере, ловля рыбы и грибы. Хорошо?
   - Сделаем!
   - Древин - продолжил я раздавать указания - С завтрашнего дня, всех свободных мужчин на заготовку бревен. Мне нужны дрова и как можно больше.
   - Понятно, господин.
   - Но деревья рубить только в пределах ущелья. Мало того, что на шурдов нарваться можем, так еще и буран разошелся не на шутку - я указал вверх, на крутящуюся в небе снежную пелену. Кстати, как там Дровин?
   - Поправляется, слава Создателю - заулыбался мастер, осеняя себя священным знаком - Через пару дней, глядишь и на ноги встанет.
   - Вот и хорошо - кивнул я - А теперь за работу. Времени у нас мало и не будем его терять зря. Работы должны начаться до того, как я покину поселение.
   - Опять вы за свое, господин! - в сердцах рявкнул Древин - Да куда вы собрались то? Неужто той твари поверили?
   - Квинтесу? Нет, не поверил. Хотя, кое в чем он не лгал. Древин, не сотрясай воздух. Сказал же - сегодня вечером соберемся и поговорим по душам. А сейчас, беритесь за дело.
   Глядя вслед спускающимся со стены размашисто шагающему Древину и смешно семенящему гному, я вновь вспомнил увиденный прошло ночь сон. Хотя, верней всего было бы его назвать воспоминанием.
   Воспоминанием юного барона Кориса Ван Исер...
   Собравшиеся на кровавое зрелище горожане образовали столь плотное кольцо, что пробиться к наспех сколоченному помосту для публичной казни, было невозможно. Но отец и не собирался приближаться слишком близко. И этому была веская причина - я.
   Всего несколько недель назад, я провалился к колодец и просидел на дне темной и тесной яме пол дня, по колено в стылой воде. Кашель уже почти прошел, но меня до сих пор трясло от малейшей тени и тесных помещений. Именно поэтому, отец и решил принять личное участие в продаже пшеницы и небольшого стада коров - чтобы я хоть немного развеялся и отвлекся от тяжелых воспоминаний.
   Торговая сделка прошла весьма удачно и отправив большую часть людей обратно, отец прихватил с собой лишь дядьку Рикара и старшего брата каменщика, гордо щеголявшего новехоньким поясом мастера, коим его удостоили за возведение родового замка рода Ван Исер.
   - Лезвие, кого казнят? - пророкотал отец, не отрывая тяжелого взгляда от помоста, где отчетливо виднелся обрубок бревна поставленный стоймя и небрежно воткнутый в него топор палача - И за что?
   - Некоего Квинтеса Лоркиса, господин - отозвался Рикар, уже успевший потолковать с толпящимися вокруг горожанами и разузнать подробности - Вроде как собственного отца порешил. Ножом в спину. Говорят, он родом с небольшой рыбацкой деревушки, в пяти лигах на север. И вроде как, он еще нескольких человек завалил - тех, кто на шум сбежался.
   - Мразь! - поморщился старший барон и обратив лицо ко мне, веско добавил - Запомни, сын, нет ничего хуже, чем убить родича и нанести предательский удар в спину! Это не тот поступок, которым может гордиться настоящий мужчина! Понял?
   - Угу - невнятно отозвался я, старательно облизывая огромный красный леденец - Фонял.
   Усмехнувшись, отец ласково взъерошил мне волосы огромной пятерней и вполголоса пробормотал:
   - Совсем вырос. Видела бы тебя сейчас мать...
   Услышав слово "мать", я с удивлением вскинул глаза на отца. Что значит "видела бы"? Еще два дня назад, Нилиена провожала нас в дорогу и все причитала, что ее дитятко еще не достаточно окреп после болезни. Правда, отец называл Нилиену странным словом "кормилица", но именно эту статную и красивую женщину, я считал своей матерью. Или отец имел ввиду кого-то другого?...
   Я уже было вытащил изо рта леденец, чтобы задать вопрос, но не успел - к лошади старшего барона протолкался взопревший и красный словно вареный рак Древин и выдохнул:
   - Ведут убивца.
   Безразлично пожав плечами, барон обвел толпу взглядом и брезгливо произнес:
   - Слетелись, словно воронье на мертвечину. Давно крови не видали.
   - Вот и я говорю, господин - поддакнул Рикар - Что мы, крови не видели что ли? До трактира рукой подать, и зуб даю, сейчас все столы свободны до единого - все сюда сбежались и про пиво забыли. Да и дитенок не маловат ли еще, чтобы такое видеть?
   - Не маловат! - отрубил барон - Пусть смотрит! Кто знает, как его судьба повернется. А так, может и призадумается, перед тем как ошибку совершить! Пусть смотрит!
   - Да, господин - согласился Рикар, не решившись возразить. Для меня это не было новостью - за всю свою короткую жизнь, я еще ни разу не видел, чтобы отцу возражали дважды.
   Толпа зашумела и колыхнулась слитным движением. Послышались глухие выкрики, приведшие толпу в еще большее возбуждение:
   - Вон он!
   - Убийца проклятый! Сейчас тебе воздастся за грехи!
   - Выродок!
   - Квинтес Лоркис!
   - Отцеубийца!
   - Ох и кровищи сейчас будет!
   Зажав леденец в кулаке, я жадно взглянул на взошедшую на помост фигуру мужчины, в сопровождении двух стражников с алебардами наперевес. Совсем еще молодой, в белой рваной рубахе с грязными разводами. Руки сведены за спиной и связаны в локтях и запястьях.
   На помост поднялся еще один человек, в черном официальном камзоле и шагнув к краю, напоказ развернул длинный свиток пергамента. Обвел толпу глазами поверх свитка и под его взглядом, гомон и шум затихали словно по волшебству, пока на площади не воцарилась мертвая тишина. Убедившись, что все затаили дыхание, мужчина опустил глаза вниз и откашлявшись, начал читать вслух:
   - Внимание всем! Слушайте и не говорите потом, что не слышали! Сегодня, здесь будет казнен Квинтес Лоркис, родом из деревни Дымные Берега! Он обвиняется в убийстве четверых людей Среди жертв двое мужчин, в их числе его собственный отец Люмери Лоркис, беременная женщина и пятилетний ребенок! Все убийства совершены безо всякой причины и повода!
   Услышав упоминание о ребенке, люди пришли в еще большее неистовство.
   - Убийца!
   - Четвертовать его!
   - Сжечь живьем!
   Стоящий рядом с плахой Квинтес, поднял голову и бледно усмехнулся разбитыми и вспухшими губами.
   - Он еще усмехается, тварь мерзкая!
   - Детоубийца!
   Поняв, что если они не поторопятся с казнью, то люди устроят самосуд и разорвут преступника в клочья, мужчина в черном камзоле кивнул палачу, свернул свиток и торопливо протараторил:
   - За совершенные злодеяния, Квинтес Лоркис приговорен к казни через обезглавливание!
   Стоявшие рядом с Квинтесом стражники, сноровисто уложили его на плаху, лицом вниз.
   - Смотри, сын! - глухо пробормотал отец, железной хваткой стискивая мое плечо - Смотри и запоминай!
   Сверкающее лезвие топора взмыло вверх и под единодушный вздох собравшихся людей, резко обрушилось вниз с глухим чавкающим звуком. Брызнули густые струи ярко красной крови, отсеченная голова с глухим стуком покатилась по доскам, обезглавленное тело осталось на месте, но в нем уже не было жизни.
   Палач ухватил голову за длинные волосы и под глухой рев толпы, поднял ее высоко в воздух.
   Квинтес Лоркис был казнен.
   Горожане еще что-то кричали, мужчина в черном камзоле пытался их перекричать, но всего этого я уже не видел - меня обильно выворачивало наизнанку, пачкая рвотой бок отцовского коня и попону. Леденец выпал из моей ладони и ударившись о булыжную мостовую, разлетелся на мелкие красные осколки, показавшиеся мне каплями крови.
   Один из стоявших рядом горожан брезгливо отпрянул в сторону и процедил:
   - Вот гаденыш!
   В следующую секунду, Рикар оказался рядом и ворчун улетел в толпу, от сокрушительного удара в челюсть. Ухватив меня за шиворот, отец успокаивающе пробормотал:
   - Все. Все уже - и добавил, обращаясь к Древину и Рикару - Поехали отсюда.
   Покачиваясь на крупе лошади отца, я старался не смотреть в сторону окровавленного помоста, вокруг которого еще бушевала людская масса. Я глядел вниз, на шею лошади и был твердо уверен лишь в одном - я больше никогда не буду есть леденцы. Никогда. Особенно красные...
   Глядя вслед оживленно спорящим мастерам, я неопределенно покачал головой. Увиденный мною сон, был всего лишь запомнившейся маленькому Корису публичной казнью убийцы. Вот только имя казненного сына рыбака, отпечаталось у меня в мозгу раскаленным клеймом.
   Квинтес Лоркис, простолюдин, убийца родичей.
   Квинтес Ван Лорк, дворянин и верный пес Повелителя, без колебаний пошедший на верную смерть по приказу господина.
   Всего лишь совпадение? Нет. Это один и тот же человек. По крайней мере, та же самая душа. Получается, что я далеко не первый эксперимент Повелителя, по вызову душ из мира мертвых. Он уже делал это раньше и Квинтес Ван Лорк является этому великолепным доказательством.
   И еще одна мелкая, но важная деталь - на том помосте, где отрубили голову Квинтесу Лоркису, не было священника. Ни одной фигуры в приметном белом балахоне...

****

   Остаток дня, я бегал по всему поселению, стараясь поспеть везде и сразу. Сразу ощущалось отсутствие ушедших с отрядом людей. Особенно лидеров.
   Сегодня мы занимались переездом - если так можно назвать перетаскивание кроватей и вещей от одной стороны пещеры, к другой. Сильно потесниться не удалось, но кусок площади у самой скальной стены пещеры, оказался свободен для работ по расширению, чем сразу воспользовался Койн, прислав четырех коротышек с молотками и кирками.
   Увидев всего четырех гномов, Древин презрительно выпятил губу, но вскоре, ему пришлось ее быстро закатать обратно и примолкнуть - его десять человек, попросту не поспевали выносить каменные обломки за четверкой гномов. Причем бородачи работали вовсе не на пределе сил. Да и выглядело это со стороны, словно работа скульпторов, а уж никак не беспорядочное махание кирками. Гномы внимательно всматривались в сплошную гранитную стену, задумчиво почесывали затылки или бороды, а затем наносили один выверенный удар, редко два и приличных размеров кусок скалы обрушивался на пол. И так, гномы наносили удар за ударом, потихоньку отколупывая от стены пещеры кусок за куском. Ни лишнего шума, ни облаков каменной пыли. До наступления сумерек, гномы успели продвинуться вперед самое малое на три шага по всей длине стены и остановились они лишь тогда, когда Нилиена ударами половника о котел, начала созывать всех на ужин.
   Остальные занимались тем, что вытаскивали каменные обломки из пещеры и сваливали их рядом с пристройкой. Вскоре, во дворе образовалось две приличные груды камней - одна с крупными обломками, другая с мелкими осколками и щебнем. Этот материал пойдет на усиление стен и крыши жилой постройки.
   Подросткам тоже нашлась работа - они копошились на присыпанном снеге пепелище. Добывали из углей почерневшие фрагменты доспехов ниргалов и очищали их песком от гари. Качество железа конечно пострадало, но для перековки на лопаты и мотыги, он еще годился. А если вспомнить, что мы находимся в лигах пути от самой захудалой кузницы, то каждый обгорелый обрывок кольчуги, становится поистине драгоценной находкой. Тем более, что отец Флатис далеко и не может возмутиться столь богохульному делу, как попирание пепла усопших ногами. К тому же, особого выбора у нас и не было - одно пепелище погребального костра было посреди двора, а другое посреди ущелья - в обход ходить не получится при все желании. Что касается чумазых детей, то о пепле покойников, они думали в последнюю очередь и старательно выискивали кусочки металла, сопровождая каждую находку радостными возгласами.
   Как всегда бывает, когда сосредоточишься на работе, время пролетает незаметно. Не успел я опомниться, как наступил вечер. Хитрован Древин не забыл о нашем уговоре и подослал ко мне гонца, на роль коего он избрал не кого-нибудь, а Стефия, зная, что от него я не отмахнусь словно от надоедливой мухи. Увидев спешащую ко мне нескладную тощую фигуру, я невольно улыбнулся. Повязка с его головы уже исчезла, сменившись кривовато скроенной меховой шапкой. Последние два дня, я видел Стефия лишь издали, когда он бежал на кухню за очередным ковшом горячей воды для лечебного отвара или чтобы отмачивать заскорузлые от крови бинты.
   Добравшись до меня, Стефий поспешно выпалил:
   - Господин, меня дядька Древин послал - они вас вместе с гномом уже заждались.
   - В моем закутке?- уточнил я.
   - Угу - кивнул Стефий, чуть помялся и собравшись с духом, выпалил - Господин, возьмите меня с собой!
   - Взять с собой? - с деланным удивлением переспросил я - Куда?
   - Господин! Все уже знают, что как только кончится буран, вы куда-то уезжаете. Возьмите меня! Я лишним не буду!
   Вздохнув, я заглянул в умоляющие глаза подростка и отрицательно покачал головой:
   - Не могу.
   - Но почему, господин?! Ведь я уже два раза с вами ходил! Я не подведу! Вы же знаете!
   - Знаю - согласился я - Более того - я тебе верю как себе самому. Но в этот раз, ты останешься в поселении.
   - Но... - попытался было настоять на своем Стефий, но я не дал ему этой возможности.
   - Стефий! Сейчас ты единственный в поселении, кто сможет оборонить людей от нежити. В твоих руках жизни раненых воинов. Кто о них позаботится, кроме тебя? А? Разговор окончен!
   Я еще успел заметить заблестевшие от подкатывавших слез глаза Стефия, затем подросток развернулся и стремглав помчался к жилой пристройке. Проводив его взглядом, я вздохнул и перевел глаза на крутящийся у моих ног водоворот магической энергии. Поднес руку к его дрожащей верхушке и некоторое время наблюдал, как яркие искры проскакивают у меня между пальцев. Медленно повернувшись вокруг своей оси, я осмотрел двор и увидел еще шесть бурлящих разноцветных смерчей. Столь похожие и одновременно столь разные. Вновь взглянул на ласково льнущий к моим ногам смерч и сомкнул веки. Подождав несколько секунд, я открыл глаза и уставился на утоптанный снег. Смерч бесследно исчез. Вернее, стал невидимым. Вновь закрыл глаза, чуть подождал и открыл их. Смерч продолжал крутиться на том же самом месте, где секунду назад ничего не было. У меня получилось. С недавних пор, я больше не испытывал трудностей, когда хотел увидеть разлитую вокруг энергию. Получалось с первой попытки. И точно знал, когда именно я достиг таких впечатляющих успехов - после той памятной беседы с умирающим от чудовищных ран Квинтесом. Именно тогда, во мне поселилось ледяное чувство спокойствия обреченного на смерть.
   Последний раз полюбовавшись на бурлящие всполохи энергии, я перевел взгляд на свое некогда вспоротое кабаном бедро и без труда увидел пробивающееся через живую плоть и меховую одежду зеленоватое свечение. Сфера продолжала исправно подпитывать удерживающие меня в этом мире заклинания. Пошарив рукой в кармане куртки, я добыл оттуда ледяной колючий шар сферы, которую лично вырезал из бедра ниргала и поднеся ее к своему бедру, внимательно изучил обе сферы. За сегодняшний день, я проделывал эту процедуру не меньше пяти раз и каждый раз получал один и тот же результат. Вживленная в мое тело сфера, светилась гораздо тусклее, чем извлеченная из ниргала. Запасенная в стеклянном шаре энергия истощалась и совсем скоро, и без того нарушенная печать Арзалиса окончательно разрушится. У меня осталось совсем немного времени.
   Убрав сферу обратно в карман, я стряхнул с плеч и головы хлопья снега и пошагал к пристройке, где меня уже заждались Древин, Койн и пара фляг с виной и гномьей настойкой. Лучшее средство, чтобы изгнать печаль и отвлечься от грустных дум. Хотя... беседа нам предстояла тяжелая.

****

   С наслаждением сделав глоток горячего травяного отвара, щедро сдобренного гномьей настойкой, я откинулся на подушки и удовлетворенно выдохнул. После стольких часов холода и снега, это было настоящее блаженство, оказаться в теплом месте, с горячей кружкой отвара в руках.
   - Н-ну чего там, господин? - не выдержал и робко поинтересовался исстрадавшийся Древин - Чего вы там удумали-то? А?
   Сидящий за столом Койн, на мгновение вытащил покрасневший нос-картошку из своей кружки с настойкой и кивнул, поддерживая Древина.
   - Чего удумал? - медленно сказал я - Об этом чуть позже.
   - Чуть позже, господин? - с негодованием взвыл мастер - Господин! Да я почитай с самого утра от вас только это и слышу - "чуть позже, да чуть погодя". Смилуйтесь!
   - Все расскажу - успокоил я Древина - Просто начну чуть издали. Койн, когда я разговаривал с Квинтесом, ты был там. Ты поверил его словам?
   - Нет, друг Корис - твердо ответил гном - Не поверил. Больно уж странно он себя вел. И говорил слишком много. С чего бы это ему открывать замыслы своего хозяина?
   - Ну, как он сказал, ему повелели так сделать - неопределенно хмыкнул я - Все рассказать и передать более чем щедрое предложение.
   - Все равно вранье - не поддался Койн - Я это тебе как глава торгового рода говорю! Уж я завсегда ложь от правды отличу! После стольких сделок да уговоров с купцами, поневоле навостришься ложь угадывать.
   - Да - посерьезнел я - Квинтес врал. Но не во всем. Кое в чем, он все же сказал правду. Например в том, что я живой ключ к гробнице Тариса. Это правда. Иначе, старый лорд не тратил бы стольких усилий, чтобы достать меня аж в Диких Землях. И для нас, это значит лишь одно - он не успокоится, пока не добьется своей цели или моей смерти.
   - Да слышал я - кивнул гном - Ты мол единственный на все белом свете, кто сможет отворить Ильсеру.
   - Я бы выразился иначе - горько рассмеялся я, массируя все еще болевший затылок - Уникальный. Так вот, это правда, но лишь до тех пор, пока я жив. Ведь когда я испущу последний вздох, все три заключенные во мне души освободятся и воспарят к Создателю на суд. В том числе и самая главная душа - сущность Защитника, которая сама по себе, уже является половиной ключа.
   - И тогда, Повелитель сможет вновь заключить душу Защитника в другого человека - понятливо кивнул Древин - Но, господин! Ведь Квинтес толковал про королевскую кровь - род Санти. Династия прервана на корню. Именно поэтому вы настолько важны для лорда. Стоит вам умереть, и гробницу Тариса будет невозможно вскрыть. Ведь вы почитай последнего из рода Санти того...
   - Прирезал - буркнул я - Говори как есть. Пырнул ножом в спину. Древин, ты правда этому поверил?
   - Господин, но ведь если король и его семья убиты - непонимающе развел руками Древин - Род прерван. А! Квинтес врал? Значит, король жив и никакого заговора не было? Вот ведь склирс вонючий!
   - Да нет же - с досадой произнес я - Не будь королевская семья мертва, Квинтес не кинулся бы нас спасать ценой своей жизни! Не туда ты копаешь!
   - Ты говоришь как настоящий гном, друг Корис - довольно пропыхтел Койн - Только мы выражаемся несколько иначе - рубишь пустую породу.
   - А в чем тогда ложь то? - возмутился Древин - Король мертв, его семья отправилась вслед за ним! Сыночка вы еще раньше прибили! Больше никого из рода Санти нет!
   - Вот! - обрадовался я - Ты сам ответил на свой вопрос. Древин, кого я убил в том трактире?
   - Сына короля.
   - Нет. Попробуй еще раз ответить.
   Древин напряженно наморщил лоб, силясь понять ход моих мыслей, но гном сообразил быстрее:
   - Ублюдка!
   - Именно! Я убил незаконного сына короля. Так вот, сколько уже веков династия Санти сидит на троне?
   - Века три уж есть, не меньше - ответил Койн.
   - И вы думаете, что за все это время, всем мужчинам Санти, удалось зачать лишь одного сына или дочь вне брака? Думаете, никто из них не валял на сеновале служанок или кухонных девок? Ни у кого не было фавориток, любовниц и просто случайных связей на стороне?
   - Вот оно что... - озарило Древина.
   - Наконец-то - с облегчением выдохнул я - Род Санти просто не мог прерваться. Да, официальные его представители уничтожены, но ведь есть и простолюдины в жилах которых течет королевская кровь, а они об этом и представления не имеют. Квинтес солгал, когда сказал, что во всем мире больше нет никого с кровью Санти. А значит, и все остальное лишь наполовину правда. Если я умру, Повелителю останется лишь найти другого из рода Санти, натравить на него убийцу и вновь провести магический ритуал по призыву душ! Понятно?!
   - Но тогда почему ты все еще жив? - задал логический вопрос Койн. Да уж, в уме ему не откажешь - Почему отряд ниргалов вмешался в бой и спас нас? Зачем? Почему, Повелитель пошел с тобой на переговоры?
   - А вот здесь начинается самое интересное, друг Койн - со значением произнес я - Я и сам долго думал над этим вопросом и пришел лишь к одному выводу - время.
   - Время?
   - Да. Время. Найти других представителей рода Санти вполне возможно. Но очень нелегко. Надо проверять старую любовную переписку, ворошить имена давно почивших людей, проверять церковные документы по именам рожденных и их дальнейшие судьбы. Это очень кропотливая и долгая работа, ведь рожденных вне брака детей тщательно скрывают, чтобы не порочить свою репутацию и не допускать придворных интриг. Такая работа займет не один месяц, а ведь надо быть твердо уверенным в правильном выборе, прежде чем проводить ритуал.
   - Старый лорд не хочет ждать! Вот оно что! - в возбуждение воскликнул Древин, вскакивая на ноги и расплескивая отвар - Хочет получить свою цацку прямо сейчас!
   - И опять неверно. Ведь лорд Ван Ферсис получил "Младшего близнеца" очень много лет назад. Но действовать начал лишь год назад. Помните, Квинтес сказал, что он ждал сына короля в спальне, с кинжалом в руке? Это было меньше года назад. Если Повелитель терпеливо ждал двадцать лет, то с чего бы это ему сейчас гнать лошадей? Мог бы спокойно прикончить меня и начать все с начала.
   - Что-то я больше вообще ничего не понимаю, господин - признался Древин, тяжело опускаясь обратно на скамью.
   - Я тоже! - поддакнул Койн, вновь наполняя мою кружку.
   Судя по запаху, там плескалась чистая настойка с легкой толикой отвара. Отхлебнув, я поморщился от разлившейся во рту горечи, зато в желудке стало тепло и меня наконец отпустила сотрясающая дрожь.
   - Ты и не смог бы понять, Койн - ответил я - У тебя слишком мало исходной информации, чтобы провести ее анализ и подбор подходящих вероятностей развития ситуации.
   - Ч-чего? Чего? - в изумлении выпучил глаза гном, едва не поперхнувшись настойкой - Чего у меня мало?!
   - М-мм... - на мгновение затруднился я с ответом - Сведений заслуживающих доверия. Не обращай внимания. Последнее время я часто использую никому не понятные словечки. Ладно, вернемся к нашим баранам.
   Ответом мне были две пары удивленных глаз и вздохнув, я лишь махнул рукой и продолжил:
   - Единственный возможный ответ - Повелитель и хотел бы подождать, но НЕ может!
   - Не может? - поощрил меня Койн, с интересом подавшись вперед - Почему не может? Должен сказать, это весьма захватывающая история!
   - Захватывающая?! - взорвался Древин - Речь о жизни господина!
   - Успокойся, Древин. Койн не имел ввиду ничего плохого. А история и правда весьма запутанная и как сказал Койн - захватывающая. Я очень долго не мог уловить смысла во всех этих событиях, пока не задался простым вопросом, после которого все встало на свои места - сделав паузу, я обвел взглядом собеседников и как можно более четко произнес - А зачем вообще, могущественному лорду, представителю древнейшего, богатого и знатного рода, все это нужно? Для чего? Что дадут ему два костяных кинжала? Ну? Ответьте мне.
   - Власть! - первым брякнул гном.
   - Мимо. У него и так полно власти - отмахнулся я от этой версии - Более того, когда поднялся мятеж, после которого мой отец стал бароном, род Ван Ферсис предпочел остаться в стороне. А ведь учитывая знатность и древность рода, лорд был весьма вероятным претендентом на королевский трон.
   - Кхм... деньги? Ну... очень большие деньги - осторожно предположил Древин, искоса поглядывая на смущенного гнома.
   - Куда больше? Ему принадлежат огромные земли, куча деревень и даже городов. Все свое золото, он не сумел бы потратить и за пять жизней. Мимо.
   - А! Вот оно! - подскочил Койн - Именно, что пяти жизней не хватит! Он хочет получить бессмертие! При помощи кинжалов выпьет жизни тысяч людей и станет жить вечно!
   - И жить будет в глухой чаще, потому что на него ополчится весь мир. Тарис уже пытался с помощью некромантии завоевать престол и вы знаете, что из этого вышло. Да и сомневаюсь я, что кинжалы могут даровать бессмертие. Это всего лишь инструменты, не более того. К тому же, к услугам лорда все Исцеляющие империи, которые могут существенно продлить годы жизни - если им хорошо заплатят конечно. Мимо.
   - Тогда... тогда не знаю - развел руками гном и в смущении присосался к кружке.
   - В том и дело. Кинжалы не могут даровать лорду Ван Ферсис ничего такого, чего бы он еще не имел. У него есть все - женщины, мальчики, золото, власть, здоровая жизнь и доступны вообще любые возможные услады и развлечения. Ему не нужны кинжалы.
   - Но зачем тогда Повелителю это надо, господин? Иль я чего не понимаю?
   - И опять ты произнес верное слово, друг мой. Повелитель... а что если, лорд Ван Ферсис и не Повелитель то вовсе? Что если, он такой же слуга на побегушках, только чуть более высокого ранга чем Ситас и Квинтес? И сейчас, настоящий Повелитель уже не в силах больше ждать и начал проявлять свой гнев, заставляя лорда Ван Ферсис торопиться и совершать ошибки.
   - К-как? - ошеломленно затряс головой Древин - Как слуга? Кому же может служить целый лорд?
   - Как кому? - прищурился я - Королю конечно же. Вернее, младшему брату императора, принцу Тарису Санти.
   Лавка с грохотом опрокинулась вместе с ошарашено застывшим на ней гномом, когда Древин вскочил на ноги и брызгая слюной заорал:
   - Что?! Господин! Тарис Некромант мертв и заключен в гробницу из камня крови! От него и костей то уже не осталось небось!
   - Тише! Чего разорался?! - зашипел я - Народ взбаламутить хочешь? Верни лавку и Койна на место, и сам сядь!
   - Очень... очень захватывающая история, друг Корис - донесся из под стола голос гнома.
   Пока лавку и ворчащего Койна водворяли на место, Древин несколько пришел в себя и уже более спокойным голосом, повторил свой вопрос:
   - Господин, с чего вы взяли, что Тарис жив? Он мертв и его тело давно гниет в гробнице.
   - В гробнице? А может лучше сказать - темнице? К тому же, я очень сильно сомневаюсь, что Тарис жив. Это ты так решил. Пролежать двести лет в Ильсере и остаться в живых - такое не под силу никому, разве только Создателю нашему.
   - Но...
   - Древин, а те мертвяки, что вчера атаковали наше поселение - разве они живы? Это гниющий труп, но тем не менее, он ходит, видит и выполняет приказы. Вот и Тарис, скорей всего давно уже не человек, а нечто среднее, между мертвяком и духом. Но это лишь мои предположения.
   - Глупые предположения, господин! - отрубил Древин - Быть такого не может!
   - Знаешь, я тоже не верил, что такие твари как костяные пауки могут существовать - до тех пор, пока не столкнулся с ними вживую. Не стоит недооценивать некромантию, а Тарис Санти был именно некромантом. Настолько мощным, что после его смерти, начались стихийные бедствия и часть материка ушла в морскую пучину.
   - Вот! Сами же говорите - после его смерти!
   - После смерти его тела - поправился я - Древин, пусть это всего лишь догадка, но она подтверждается.
   - Чем подтверждается - встрял Койн, забирая у меня опустевшую кружку.
   - Для начала - лорду ни к чему так сильно рваться к гробнице Тариса. Кинжалы не стоят того. Более того, лордом уже заинтересовалась церковь, но ему словно плевать на свое дальнейшее будущее. Далее - в течение последнего десятилетия, лорд Ван Ферсис периодически навещает отдаленные деревни и методично вырезает в них все живое. При этом, умерщвляет людей только "младшим близнецом". А ведь Квинтес объяснял желание лорда добыть второй кинжал только одним мотивом - "младший близнец" оставляет себе лишь толику жизненной силы, а остальное передает своему старшему собрату.
   - Который до сих пор торчит в теле Тариса - придушенным голосом выдавил Койн и запрокинув голову, одним залпом выхлебал содержимое кружки - Отец Всемогущий! Защитник и впрямь оказался не совсем тем героем, что я себе представлял.
   - Да. Листер допустил ошибку, не достав "старшего близнеца" из раны. Эта промашка аукнулась спустя два века. Но вернемся к более поздним событиям. Отец Флатис решил, что эти убийства, лишь проявление безумной сущности лорда. Дескать, он умом тронулся, когда завладел кинжалом, вот и начал крошить всех на части. А на самом деле, старый лорд лишь выполнял приказ своего нового господина и пересылал ему огромное количество жизненной энергии.
   - А может он для себя энергию запасал? - уперся Древин - Ведь хоть что-то, но остается и в первом кинжале, будь он проклят вместе с лордом!
   - Угу. Остается. Об этом я тоже думал. Не сходится. До того как попасть в руки лорда Ван Ферсис, кинжал принадлежал священнику Гризерису. Вернее, бывшему священнику, с которого все и началось. Та история с Лесным Подворьем. Все в точности до малейшей детали - умерщвление всей деревни. Причем никакой логики на первый взгляд - убийство ради убийства.
   - Что за Лесное Подворье? - заинтересовался Койн - Не слыхал о таком.
   - Потом расскажу - отмахнулся я - Вкратце - священник с костяным кинжалом вырезал всю деревню. Печальная история с не менее грустным концом. В общем, все сходится. Один к одному. Жив Тарис Санти или нет, но даже из гроба, он умудряется сеять смерть и разруху. Чего пытается добиться Тарис Некромант? Тут и думать нечего. Для начала - выбраться из своей гробницы, что заперта на живой ключ с человеческим именем. Думаю, за прошедшие двести лет, он начал скучать по живому общению.
   - Вы еще шутите, господин!
   - А что остается делать? Плакать? Я тебя еще не убедил? Вот, держи еще - лорд слишком много знает о некромантии и работе с жизненной силой. Откуда обычному ментальном магу знать, как провести ритуал призыва душ? Как он сумел создать ниргалов? А то, что он сотворил с телом Квинтеса? Откуда знает такие подробности о Тарисе, Ильсере и "старшем близнеце"? Сомневаюсь, что церковь соизволила заглянуть ему в свои архивы. Нет! Все эти сведения, лорду передал ни кто иной, как сам Тарис Некромант! Ну и последнее, на десерт - я еще и сам толком не разобрался, но Алларисса тоже каким-то боком причастна к этой истории. Скорей всего, в роли жертвы на ритуальном алтаре, или что там у этих некромантов...
   - Ладно... пусть Тарис жив - я в это не верю, господин, уж простите, но пусть так. Но вы то куда собрались?
   - Без разницы - пожал я плечами - Может, даже прогуляюсь до затонувшего в море города и плюну на могилку Тариса. Хоть душу отведу.
   - Зачем? Что вы там забыли, господин? Вам что, дома не сидится?
   Мгновение помедлив, я сбросил напускное спокойствие и в упор взглянув на Древина, мрачно произнес:
   - Древин, ты правда не понимаешь? Не понимаешь, что будет дальше?
   - Лорд Ван Ферсис заявится сюда - глухо пробормотал Койн - И не один.
   - Правильно. Если я прав насчет Тариса, то лорд обычная марионетка в руках кукловода. А кукловод уже устал находиться в тени за кулисами и просто дергать за ниточки. Поэтому, у лорда есть лишь два выхода - убить меня и начать все с начала, или же, заставить меня открыть проклятую Ильсеру. Каким бы путем он не пошел - для меня исход будет одинаковым! Смерть!
   - Пусть приходит! Отобьемся с божьей помощью! Чай не впервой!
   - Ты видел, на что способен Квинтес? А ниргалы? Да и сам лорд, тоже не лыком шит. Возможно, он уже склонил на свою сторону нескольких боевых магов. А они нас и из под земли достанут!
   - Против магов мы не сдюжим - качнул головой Койн.
   - Бежать к границе и просить убежища у церкви!
   - Не поможет. Лорд не дурак и должен был предусмотреть такой вариант событий. На границе меня будут ждать его люди. Да и судя по рассказу отца Флатиса, у лорда есть свои люди даже в самой церкви. Ведь не просто так, ордену Искореняющих Ересь приказали оставить лорда Ван Ферсис в покое.
   Услышав мои слова, Древин обессилено поник и мрачно уставился на свою кружку. Похоже, он исчерпал все свои доводы.
   - Собираешься отвести обвал в глухой тупик? - спросил Койн, не поднимая глаз от столешницы.
   - Да, хочу увести опасность подальше от поселения - кивнул я - Ни к чему, погибать всем из-за одного человека. Отойду на пару дней пути на север и отошлю ему "вестник" - у меня еще осталась несколько штук из поселения Ван Ферсис. А там уже посмотрим, что будет дальше. Пару недель покружим вокруг, разведаем окрестную местность, заполним белые пятна на карте. Хочу добраться до ближайшего поселения к северу - может и выжил кто, кроме нас. В общем, найду, чем заняться. А там глядишь и Рикар с хорошими новостями вернется. Не всесильный же это лорд, в конце концов? Если удастся его "сдать" властям и церкви, то проблема решится сама собой. А Тарис... пусть тогда еще пару веков в Ильсере полежит, о жизни подумает.
   - Я пойду с вами, господин - с решимостью произнес Древин - Куда вы, туда и я!
   - Не пойдешь - угрюмо отрезал я - Ладно Стефий в бой рвется, но ты-то чего? На кого поселение бросать собрался? На детей и старух?! В общем так - все что вы хотели знать, я рассказал. Теперь слушайте меня. Пока не кончится буран, потихоньку занимаемся хозяйством. Благо, работы столько, что без дела никто не останется. Главные цели - расширение пещеры и укрепление жилой пристройки.
   - Но, господин...
   - Хватит, Древин! Чем попусту языком молоть, займись делами!
   - Кого хоть с собой возьмете? Четверо ниргалов, вы сами и еще кто?
   - Рыжий Лени и... и Тикса - чуть подумав ответил я - Что скажешь, Койн? Отпустишь со мной Тиксу?
   - Отпущу, друг Корис - серьезно ответил гном - А если хочешь - я и сам с тобой отправлюсь.
   - Нет, Тиксы хватит - улыбнулся я - Постараюсь вернуть их живыми. Рисковать попусту не буду, ежели что ниргалы оборонят. А гном мне позарез нужен - я сам, в вашем рудном деле не разбираюсь. С трудом серебро от золота отличу.
   - Это дело! - одобряюще прогудел Койн - Глядишь, на железную руду наткнемся, аль на угольные залежи. Земли здесь богатые.
   - Вот и я про тоже - кивнул я и открыл лежащую на столе книгу со своими заметками - Если найдем каменный уголь, то можно будет и о кузнице задуматься. А теперь, давайте-ка еще раз обсудим будущие ворота. Как я разумею, плиту надо цельную вырубать, да вот только как это сделать? Что скажешь, Койн, справитесь с этой задачей? А?...
  
  
   Буду благодарен за Ваши комментарии.
   Михайлов Руслан. 2011 Узбекистан, Зарафшан.
   dem_279@mail.ru
  
  

Оценка: 5.44*99  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  М.Воронцова "Виски для пиарщицы" (Женский роман) | | Д.Сойфер "На грани серьезного" (Женский роман) | | И.Смирнова "Проклятие мертвого короля" (Попаданцы в другие миры) | | Т.Сергей "Делирий 3 - Печать элементов" (Боевая фантастика) | | Т.Михаль "Когда я стала ведьмой" (Юмористическое фэнтези) | | Д.Сугралинов "Level Up 2. Герой" (ЛитРПГ) | | Н.Соболевская "Ненавижу, потому что люблю " (Современный любовный роман) | | М.Атаманов "Искажающие реальность-2" (ЛитРПГ) | | К.Марго "Мужская принципиальность, или Как поймать суженую" (Любовное фэнтези) | | А.Медведева "Это всё - я!" (Юмористическое фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Советница Его Темнейшества" С.Бакшеев "На линии огня" Г.Гончарова "Тайяна.Влюбиться в небо" Р.Шторм "Академия магических близнецов" В.Кучеренко "Синергия" Н.Нэльте "Слепая совесть" Т.Сотер "Факультет боевой магии.Сложные отношения"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"