Минаев Дмитрий Николаевич: другие произведения.

Ведьмак 2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$


Ведьмак 2.

Книга первая.

  
   Пролог.
  
   - Дин!
   - А?! Что?! - привстав, я заозирался по сторонам.
   Видимо, успел задремать, оттого и не сообразил, что это леди Мариэлла связалась со мной по внутренней линии.
   - Дин, ты что, спал? Уже полдень. Прости, если тебя разбудила!
   О-о, какие мы вежливые... явно неспроста. Но вслух я сказал другое:
   - Да нет, я не спал... Просто задумался.
   Подумать мне было о чём.
   - Вот и хорошо, - обрадовалась магесса, - ты как себя чувствуешь?
   - Терпимо, - что я ещё мог сказать.
   Когда тебя протыкают Копьём Судьбы... или его точной копией... - это не повод для жалоб. Чудо, что вообще жив остался.
   Согласно легендам, усиленно распространяемых Церковью, именно с таким оружием Светозарный охотился на богомерзких чудищ... Не иначе, как на нас - драконов... У-у-у... стоило только об этом подумать, как в боку тут же заныло.
   Убить меня не убили, а вот дырку "проковыряли" изрядную. Кожа с мясом быстро затянулись, а вот магическая составляющая... аура, душа... как хотите её называйте... всё никак не могла оправиться. Что-то там завихрялось, перемешивалось, никак не желая успокаиваться, возвращаться к своему первоначальному состоянию.
   Вряд ли это что-то фатальное, иначе б я давно помер, но всё это "брожение" "слегка" напрягало.
   К целителям со своей болячкой я не совался. Вряд ли они знают, как лечить драконов, а становиться жертвой экспериментов, как какому-нибудь кролику, мне не хотелось.
   Станет совсем худо, обращусь к родственникам. Хотя и у них тяга к научным исследованиям была велика и, порой зашкаливала все разумные пределы... особенно у бабушки... да и прабабка не лучше! Как представлю себя подопытной свинкой... или крыской... Мороз по коже!
   Только не звери ж они, в конце концов! Как-никак родная кровь, не то, что местные недоучки... те, что из Академии... насмерть родного внука не залечат?!
  
   - Тогда можно мне войти? - напомнила о себе Мариэлла.
   Э-э-э... Так она что, уже под дверью?
   - Да-да, входите, - отозвался, рывком принимая сидячее положение.
   Как-то неудобно принимать дам, лёжа в постели.
   От резкого движения в боку кольнуло, и я невольно зашипел, заскрипев зубами. Все демоны Бездны!
   Пусть жизни ничего не угрожало, но до полного выздоровления мне было ещё далеко.
   - А вот и я! - пропела магэва, входя в комнату, - Пабам-м-м! - её последний возглас сопровождался звоном невидимых литавр, - Смотри, какая прелесть!
   - Э-э-э-э, - только и смог выдавить я, - Это, вообще, что такое?
   - Как что? Костюм, в котором ты пойдёшь на королевский бал! Ты разве забыл?!
   - В этом?! - невольно поморщился я.
   Судите сами: Расшитый золотом кафтан из синего... нет, скорее тёмно-фиолетового... бархата, светло-синие... почти голубые... штаны и жилет... оранжево-канареечный что ли. Нет, по отдельности, не сомневаюсь, каждая вещь была выше всяких похвал. Даже беглого взгляда достаточно, чтобы понять, что материал дорогой и пошито всё на самом высоком уровне.
   Но всё вместе... я что, попугай что ли?! Или дикарь из племени мумба-юмбу?! Те, говорят, любят яркие цвета самой пёстрой расцветки. Ведь обшлага, отвороты и даже отделка штанов были всё того же оранжевого цвета.
   - Что, не нравится? - с явным неудовольствием поджала губы магесса, - А, ведь, мадам Клодетта так старалась, так старалась...
   - Не припоминаю, чтобы заказывал нечто подобное?
   - Так это костюм виконта фон Алленштейна. Теперь, после дуэли он ему вряд ли понадобится.
   - Его что, убили? - носить шмотки покойного, пусть и ни разу не надёванные... говорят, плохая примета!
   - Да нет, молодой человек дрался на дуэли. Проиграв, едва остался жив, чем вызвал неудовольствие Его Величества!
   - Тем, что дрался, или что проиграл?
   - И тем, и другим! Так что попасть на бал ему не светит ни при каких обстоятельствах. А вот тебе, Дин, это на руку. Хорошего портного в столице накануне праздника днём с огнём не сыщешь, а вы с виконтом одной комплекции. В крайнем случае, можно где-то ушить, подправить. И потом, это - подарок. Оплата за счёт Академии.
   А-а, ну тады другое дело: халява - наше всё! На неё, говорят, и уксус сладкий!
   - А что такой цвет... странный? - не сдержался я.
   - Ничего странного, - скривила губы Мариэлла, - В этом году в моде яркие цвета. Ты просто не видел девочек - краше, чем цветы в императорской оранжерее.
   Неужели и у них то же разноцветье?! Ни в жизнь не поверю!
   - Что ж, леди, - обречённо вздохнул я, - оставьте костюм, я его померяю... чуть позже.
   - Только с примеркой не затягивай, вдруг что-то потребуется сузить или приталить!
   Я молча кивнул.
   - И ещё, - обернулась на пороге магесса, - тебе ещё надо подобрать чулки и туфли!
   - Чего-о?! - только и смог выдавить я.
   Словами не передать, как я был ошарашен. Опять какие-то штучки?!
   Наверное, вид у меня был самый дурацкий, потому что преподавательница весело рассмеялась:
   - Что тебя так удивило? Вот это кюлоты - короткие, чуть ниже колена, штаны, - продемонстрировала Мариэлла, - К ним полагаются чулки. Желательно - белые. А на ногах - бальные туфли. Господи, Дин, у вас в Чернолесье что, кроме сапог и портянок ничего не носят?!
   Я обиженно засопел. Портянки, между прочим, тоже разные бывают. И в королевском окружении некоторые, по слухам, таскают даже бархатные и шёлковые. Вот только кто они после этого, аристократы или дегенераты? Понятия не имею. Да и поди проверь, что у кого, под сапогами-то не видно.
   Хотя, во дворец постепенно проникает рирская мода. Балы там точно устраивают. Значит, и все соответствующие... как его... аксессуары имеются... и кюлоты эти, наверняка тоже. Вот только не вхож я в королевскую резиденцию. Во всяком случае, пока.
   - Дин, не тяни время, - поторопила меня магесса, - Что делать с костюмом, мне надо знать уже сегодня. До бала осталось совсем немного, Клодетта может и не успеть.
   - Хорошо, я вас понял.
   Мариэлла кивнула, но уходить не спешила.
   - Мне переодеваться в вашем присутствии?
   - Нет, что ты.
   - Тогда выйдите, пожалуйста, мне нужно примерить обнову, - надеюсь, я был достаточно вежлив.
   Фыркнув, леди с высоко поднятым подбородком покинула комнату.
   Так, так, так... Посмотрим повнимательнее, что она мне принесла.
   Соскользнув с зачарованной вешалки, одежда повисла в воздухе.
   М-да-а... Материал, крой выше всяких похвал. Но цвет... какой-то попугайский... кажется, так называется эта пёстрая южная птица. Может, у них там, в джунглях, такое буйство красок в порядке вещей, но не в нашем Чернолесье.
   Что ж, начнём... Но сперва - зеркало.
   Прошептал заклинание, сформировал структуру и... ничего не произошло. Что за фигня?!
   Ёпэрэсэтэ, я ж забыл самое главное! Стоило струйке воды пролиться из кувшина, как она тут же... Оп-па!.. тонкой плёнкой засеребрилась в воздухе, разворачиваясь в зеркальную поверхность. По-хорошему, надо бы придумать какую-нибудь разборную рамку, чтобы потом не заморачиваться с контурами.
   А впрочем, сделаю-ка я зеркало овальным. Так оно будет поустойчивей. Но главное, чтобы было ровным, без искажений.
   Так, готово. Ах да, ещё пару светляков. Ну вот, совсем другое дело!
   Теперь заклятие подобия. Раз! И вот я уже вместо привычного тёмно-коричневого костюма облачён в это несусветное буйство красок. Какой кошмар-р!
   К тому же всё это разноцветье заправлено в мои старые верные ботфорты. Вид комичный и, вместе с тем, просто ужасный!
   Надо с этим что-то делать. Меняем на привычный коричневый? Нет, пожалуй, он уже приелся. А то я и зимой, и летом одним цветом. Может, попробовать серый. От светлого до почти чёрного.
   И я, оставив нетронутыми крой, отделку и фасон, вовсю принялся колдовать с цветом.
  
   Ну вот, почти на человека похож! Но всё равно, что-то не так. Чего-то явно не хватает...
   - Бум-бум-бум! Дин, открывай! - дверь буквально сотрясалась от грохота.
   Ну что за хрень?! Ни минуты покоя!
   - Входите! - крикнул, снимая защиту.
   - Дин, что происходит?! - вихрем ворвалась в комнату Мариэлла, - Почему не откыва... О боже! Что ты с ним сделал?! - в ужасе воскликнула магесса, - Клодетта меня точно убьёт?! Немедленно снимай костюм, может, его ещё можно исправить! Сию же минуту! - топнула она ножкой.
   - Но леди...
   - А ну, кому говорят! Подумать только, испортить такой наряд, да он с полсотни золотых стоит!
   Столпившаяся у двери публика глухо заворчала. Кого ещё там нелёгкая принесла по мою душу?! Ближайшего-то я разглядел. Против Хардегена ничего не имею. Вроде как завхоз, и здесь при деле. А остальным-то что понадобилось? И рож в полутьме не разобрать...
   - Что ж вы так юноша, вводите уважаемых людей в убытки? - укоризненно проскрипел, покачав головой, кобольд.
   Неодобрительный шум за его спиной стал ещё громче.
   - Ди-ин! - воскликнула Мариэлла, - Я что сказала?!
   - А ну тихо! - гаркнул я.
   Шум на миг смолк.
   - Ди-и-ин! - магесса не желала успокаиваться.
   - Да дайте ж сказать немому! - рявкнул я так, что зеркальная поверхность подёрнулось рябью, - Цел ваш костюм, что ему сделается! - и извлёк из-за зеркала всё разноцветье вместе с вешалкой.
   Радости преподавательницы не было предела. Она не успокоилась, пока не ощупала каждый предмет гардероба. И только убедившись, что с её "сокровищем" ничего не случилось, повернулась ко мне.
   - Погоди, а что тогда на тебе?
   - М-м-м... Мои родственники решили, что этот набор оттенков больше соответствует цветам нашей семьи.
   Ясное дело, их мнения я даже не спрашивал. Так сказал... надо же что-то ответить!
   - Хм, - поморщилась колдунья, - как-то всё слишком простенько. Вот если б вместо обычного жемчуга добавить тёмный...
   О-о, что ж я сразу-то не додумался?!
   - Леди Мариэлла, - воскликнул в порыве чувств, - Позвольте, я вас расцелую?!
   Магэва как-то сразу стушевалась, стрельнув глазами в сторону толпы.
   - Э-э-э, я это образно, вы не подумайте ничего такого!
   Народ, следивший за развитием событий, затаив дыхание, разом выдохнул. Некоторые с явным сожалением.
   Леди то ли хмыкнула, то ли фыркнула, развернувшись к двери, одарив меня... Мне только кажется, или в её взгляде тоже сквозило разочарование... Тогда в чём?!
   - Дайте дорогу! - величественно потребовала магесса и в сопровождении кавалькады из кафтана, камзола, штанов и бог знает каких предметов одежды, названия которых я всё время забываю, двинулась к выходу.
   - Дин, туфли поменяй! - бросила она на ходу.
   - А какие хоть надо, я понятия не имею!
   В коридоре захихикали. Может, они и правы. Я-то свои "срисовал" у Поля, уж он их нахваливал, говорил: "последний писк" моды. Выходит - врал... или сам был не в курсе этих самых "писков".
   - Спроси у мэтра Глиусса, - донеслось из коридора.
   Точно! Вот кто уж франт, так франт, модник, так модник!
   - Спасибо! - крикнул в ответ, посылая леди воздушный поцелуй.
   На что стоявший в дверях кобольд заскрипел и заухал - это он так смеялся.
   - Погоди, Хардеген, - окликнул его, когда тот тоже намеревался уйти, - А что это вы начали ломиться всей гурьбой?! А ж ничего такого не делал?!
   - А ты на часы смотрел? Уже далеко за полночь, ближе к утру, а колдовство у тя в комнате творится нехилое. Сам подумай! А тут ещё Мариэлла...
   Да, зная темперамент магессы, завхозу не позавидуешь...
   - Счастливо, - буркнул он, уходя.
   - И вам... Спокойной ночи!
   Кобольд только хмыкнул.
  
   "Та-ак, - потёр я руки, выпроводив незваных гостей, - перейдём ко второй части плана - добыче обуви!"
   Вся проблема была в том, что моё заклятие подобия не действовало на расстоянии. Чтобы что-то скопировать, надо это хотя бы видеть.
   Ну да долго ли умеючи?! Порталом туфли сюда, порталом обратно... Если аккуратно всё провернуть, владелец и не заметит!
   Во всяком случае, я очень на это надеялся... Как оказалось - напрасно!
   Умыкнуть ботинки удалось легко... никакой защиты на них не стояло... немного эльфийской магии жизни с привязкой к зиргелю. Должен же плющ "помнить" обувь своего хозяина.
   Стоило заклинанию сработать, как я тут же оказался "счастливым обладателем" более дюжины пар обуви различных фасонов и расцветки. Ну нифига себе! Наш модник-препод запросто мог переплюнуть иных столичных дам, у которых, сказывают, туфель целые шкафы. Так и ломятся!
   Пока рассматривал ботинки, выбирая подходящие к костюму, на пол шлёпнулась ещё пара обуви. Самая грязная, зато и самая новая. Серого цвета, как раз то, что надо! Я тут же её скопировал, на всякий случай сделав её колер чуть-чуть темнее, чтобы сходство не сразу бросалось в глаза. И пряжки, вместо золотых поставил серебряные... чернёные.
   Ещё раз повертелся перед зеркалом, придирчиво осматривая наряд. Оставшись доволен увиденным, тут же "запулил" всю груду обуви обратно хозяину... по месту, так сказать, изначального базирования.
   Покончив со всеми манипуляциями, надёжно закрепив "картинку-шаблон"... к которому можно было теперь вернуться в любой момент, с чувством выполненного долга, завалился спать. Правда, на улице уже занимался рассвет, ну да мне много не надо...
   Мне и не дали, только прикорнул, как...
   - Вилла-арр! - взвыли дурным голосом из-за двери.
   - А-а?! Чё-ё?! - я не сразу смог продрать глаза.
   Кого ещё там нелёгкая принесла?!!
   - Вилла-а-а-арр! - раздалась очередная рулада, - Открываа-а-ай, я знаю, что ты та-ам!!!
   Блин, а где ж мне быть? Я, вроде, никуда не уходил...
   - Входи...те-е, - не успел снять защиту, как дверь с грохотом распахнулась.
   На пороге стоял он - мой "обожаемый" преподаватель - его архимагичество Винцент-Родерик-Мария Его архимагичество Винцент-Родерик-Мария. Только его мне и не хватало для полного счастья!
   - Вот он где-е! Злодей! Негодник! Проходимец! - посыпались оскорбления, как из рога изобилия.
   - Э-э-э... Виконт Глиусс, извольте объясниться.
   - Я щас-с всё тебе объясню! Малолетний преступник! Наглец! Мерзавец!
   - Ну хватит! - рыкнул в ответ, - Или немедленно выкладывайте какого х... какого лешего вы здесь забыли! Или подите вон!
   - Гнать?! Меня-я?!
   - А кого же ещё?! Больше никого нет... кроме меня, но это - моя комната!
   От такой наглости препод аж потерял дар речи. А что, имею право. И вообще я после ранения, отдыхаю... А тут такое...
   Я и встать при появлении Глиусса забыл. А теперь уж чего... А ну его, перебьётся!
   - Видишь?! - приблизившись на шаг, показал маг на свои ботинки...
   Ёпэрэсэтэ! Это ж те, что я так нахально скопировал... только ещё грязнее чем прежде, как и чулки... когда-то снежно-белые, а теперь превратившиеся чёрте во что!
   - Твоя работа?!
   - О чём это вы, мэтр? - как можно шире распахнул я глаза, выражая тем самым крайнее удивление.
   - Дурачка не валяй! Магические следы ведут прямо в твою комнату! - вынес вердикт чародей.
   Я уж было раскрыл рот, чтобы спросить "Как?", и тут до меня дошло: эльфийская магия плюс зиргель - где вход, там и выход. Как я нашёл то, что мне надо, так и меня вычислили.
   - Жаловаться будете? - осторожно задал вопрос.
   В ответ Глиусс скривился одной из своих противных ухмылочек:
   - Полюбовно договоримся.
   - Как? - произнёс, каждой клеточкой своего существа чувствуя какой-то подвох.
   - Натурой отдашь, - оскалился препод.
   - Чего-о??!!
   Пальцы правой руки, уже несколько минут готовые метнуть файер... "алмазный доспех" был на мне изначально, когда только проснулся... "каменную кожу" добавил, когда Гнус только начал барабанить в дверь... пару воздушных щитов чуть позже... Так что с защитой всё было в полном порядке, а вот нападать на преподавателя, пусть и сильно расстроенного я не спешил... Но сейчас пальцы сами собой сомкнулись, формируя шар, запахло горелым... но всё моё внимание было сосредоточено на визитёре.
   - Сударь, выражайтесь яснее!
   А то щас-с ка-ак въе... врежу! Мало не покажется!
   - Вил-лар, ты-ы ч-чего? - заикаясь, выдавил препод, лихорадочно перебирая амулеты.
   - Я жду! - надеюсь, мой голос прозвучал достаточно зловеще?
   Кем бы себя не считал мой нежданный гость, отправляясь ко мне качать права, захватив с собой всего пару-тройку амулетов, было для него верхом самонадеянности.
   Я покосился в сторону двери, потом окна. Раму и стёкла, откровенно говоря, было жалко. По-моему, их вставить труднее. К тому же мой "оппонент" на оконной раме уже летал, а вот на двери, наверное, ещё не пробовал. Что ж проживу сколько-нибудь без неё. Хард поворчит-поворчит, да вставит новую. Так что готовься... Гнус!
   - Э-э, я ничего такого не хотел! - выставил препод руки в примирительном жесте... ладонями вперёд.
   Ага, и вломился он ко мне, просто мимо проходя!
   Но тут виконт прекратил суетиться, выпрямившись, будто эспадон проглотил:
   - Студиоз Эсмеральдин Виллар, официально предлагаю вам пройти летнюю практику в моей лаборатории, все формальности с ректором я согласую!
   Я так и застыл на кровати с приоткрытым ртом. Едва файер не забыл загасить, а то б спалил всё кругом нахрен! Простынь прогорела в момент, и матрас уже начал тлеть и дымить...
   - Караул, пожар! - воскликнул магистр.
   - А-а, что б тебя!
   Огонь я мигом залил, заморозил воду и выбросил лёд... Ерунда, простыню с матрасом потом "подлатаю".
   - О чём это мы? Ах да, практика! Простите, виконт, но вынужден отказаться.
   - Не-е-е, - замотал головой Глиусс, - Ты мне должен!
   - Деньги? - когда это я их занимал?
   - Услугу... так сказать в компенсацию ущерба.
   Мои брови сперва поползли вверх, потом сошлись на переносице. Нихрена не понял!
   До виконта, казалось, это дошло. Он оглянулся по сторонам, будто кто мог подслушать и накрыл нас "куполом безмолвия".
   - Дин, негодник, ты что устроил?! Сдёрнул ботинки, когда я спускался с лестницы! Без магии хрен бы на ногах удержался, так и полетел в лужу! А тут ещё врубилась сигнализация, и мне пришлось через весь город бежать в одних чулках!
   - "Одних чулках"? - эхом повторил я.
   - Ну да, босиком, без обуви!
   - Отчего же вам не спалось?
   - Не твоё дело!
   - Вернулись бы в дом.
   Туфли же я возвратил... как только смог. Я удивлённо пялился на препода, решительно не понимая, что он мне пытается втолковать... или на что намекнуть.
   - Я не мог... Это был чужой дом... а я... там в гостях!
   - Чужой дом... включилась сигнализация... Хм-м, - мой собеседник явно что-то не договаривал.
   - А эта магиня...
   - Она не магиня... Её муж - маг!
   Разноцветные стёклышки в моей голове стали наконец складываться в какое-то подобие мозаики... Не полную картину... ну хоть что-то!
   - А муж был там вместе с вами?
   - Дин не пори чушь! Лучше отвечай, поможешь мне или нет?! - похоже, виконт был не рад, что сказал мне слишком много.
   Гораздо больше, чем ему хотелось.
   - Со всем уважением, мэтр Глиусс, но я вынужден отказаться. Девчонки... мои одногрупницы... слишком важны для меня, чтобы их бросить в такой неподходящий момент. Это наверняка будет ими расценено, как предательство. Я так поступить не могу. Это будет как-то не по-мужски.
   - Ладно, я тебя понял, - буркнул чародей, снимая "купол", - Но с ректором я переговорю. Вас пятеро, значит, у тебя нет пары!
   А ведь действительно! Как-то я об этом не подумал.
   - Ваше право. Как скажет начальство!
   - До свидания, - буркнул виконт, направляясь к двери.
   - И вам, всего наилучшего!
  
   Разбираться с виконтом и его рабовладельческими замашками конечно же пришлось, но всё это было у же после королевского бала... Нет, не так - Королевского Бала!
  
   Часть первая.
   Летняя практика.
  
   Глава 1.
  
   Дин
   Время до начала бала пролетело, как один миг.
   - Ди-и-ин! Где тебя демоны носят! - буквально взревела по магической связи леди Мариэлла.
   - Я здесь... у себя.
   - И какого... Ты на бал идёшь или нет?! Все уже собрались, ждут только тебя!
   - А мне никто не сказал, - начал было я...
   - Без разговоров! Одевайся и бегом сюда, на первый этаж! Второй раз открывать портал во дворец лично для тебя никто не будет! - когда наша кураторша выговаривает тебе подобным безапелляционным тоном, спорить с ней точно не стоит!
   - Сей секунд леди! - по-военному гаркнул я "надевая" новую личину.
   Микропортал, благо в нашей альма-матер это не запрещено, и я едва не врезаюсь в собравшуюся посреди зала толпу.
   Хотя... толпа это сильно сказано: леди Мариэлла, девчонки в новеньких, прямо с иголочки, платьях, которые им диво как шли. Аж дух захватывало!
   Величественно вздёрнувшая подбородок Лори честно попыталась уложить свои непослушные кудри в причёску, но они всё равно выбивались то там, то сям, внося в образ некоторый "лирический беспорядок". Но выглядело всё довольно мило... Да что там... просто великолепно, потрясающе!
   Платье разных оттенков зелёного удивительно шло к изумрудным глазам рыжей чертовки, подчёркивая все достоинства её фигуры... все эти выпуклости и вогнутости... О чём я уже говорил... Если б ещё не саженный рост нашей "валькирии"...
   Впрочем, может, я придираюсь? Не все ж такие мелкие, как я. Паладины явно повыше будут!
   Остальные одногрупницы смотрелись не хуже.
   Кира вся в красном, вишнёвом и бордовом. Серьги - тёмные, почти чёрные висюльки, посверкивающие алым. Иссиня-чёрные волосы убраны в высокую причёску, открывая тонкую лебединую шею, подчёркнутую высоким воротником. Макияж... такой... строгий... и немного хищный что ли... Карие глаза при этом кажутся огромными и бездонными... а в них нет-нет, да посверкивают алые языки пламени...
   Да Кира сама, как пламя... Тёмное пламя!
   Совсем другой предстаёт Зара. Пепельно-серые, почти белые волосы струятся по плечам, спадая на тёмно-синее с более светлыми вставками платье. Под ним "прячется" светло-синий, почти голубой, шёлк. Всё вместе - до боли знакомые эльфийские мотивы. Так и веет Лесом с его тишиной и спокойствием.
   Но мы-то знаем, что это за "спокойствие" - в тихом омуте черти водятся. Достаточно только поймать мельком брошенный взгляд "эльфийки". Её янтарных глаз... с вертикальным зрачком!
   Ну и конечно же Энджи - Анджелина - наш "Ангелочек". Большущие голубые глазищи так и сверкают. Золотистые волосы... забранные во что-то не слишком затейливое, но очень милое с белоснежными живыми цветами, кажущимися звёздочками, разбросанными только не по ночному небу, а по золотому полю. Белое платье с серебряной вышивкой и вставками, кажущееся воздушным.
   Вроде бы ничего особенного, но на "Ангелочке" выглядит бесподобно. Да и сама она буквально светится... каким-то божественным светом.
   Порою кажется, обряди Энджи в лохмотья, она и в них будет выглядеть если не богиней, то королевой точно!
   - Мелкий! Что рот раззявил, смотри, челюсть на ногу уронишь! - ну, Лори, как всегда, в своём репертуаре!
   - А ты, Дин, классно выглядишь, - слегка скосив голову набок, замечает Кира.
   - А вы, милые дамы, просто потрясающе... настолько, что у меня просто нет слов!
   - Совсем иссякли? Бедный Малыш, - как всегда, не может удержаться рыжая.
   - Ну не всем же сыпать колкостями, как из Рога изобилия! - вставляю я шпильку.
   Не всё ж ей меня пинать!
   Зая бросает мимолётный взгляд, Кира хмыкает, Энджи улыбается.
   Лори смотрит на меня сверху вниз, но потом фыркает, а в глазах черти пляшут.
   - А кого мы ждём? - задаю мучивший меня вопрос.
   - Портал сам не откроется, - замечает леди Мариэлла.
   Кстати, она тоже... чудо, как хороша... Платье разных оттенков коричневого, с золотой отделкой и богатой вышивкой... от совсем бледных тонов, до насыщенных золотистых, которые очень идут к её каштановым волосам. Вот только выглядит она строже и старше...
   - Дин, на тебе нет иллюзии? - поймав мой взгляд, со значением произносит магева, будто в ответ на невысказанный мною вопрос.
   Так значит вот в чём секрет её вечной юности?
   - А то смотри, во дворце чары слетают на раз-два!
   - Что, прямо все?!
   - Многие.
   - Не боишься бежать обратно с голым задом? - поддевает меня языкастая Лори.
   - Не дождёшься!
   - Ну хватит зубоскалить! - прервал завязавшуюся перепалку подошедший вместе с магистром Алхорэном ректор, - Приготовились! Начинаем переход! - и первым шагнул в открывшееся окно портала.
  
   Вышли мы, к моему удивлению не где-то на заднем дворе и, судя по ощущения, даже не на первом этаже, а чуть ли не в центре дворца. Второй этаж, не ниже! В зале... да нет, скорее широком коридоре, выглядевшем более чем скромно: несколько охотничьих трофеев на стенах, какое-то оружие.
   - И ЭТО - королевская резиденция?! - озвучила общее удивление Лори.
   Действительно, ничего общего с баснословными богатством и блеском, приписываемом императорам Рира. Ни тебе позолоты, ни затейливой резьбы, картин, статуй, напольных ваз... или что там теперь в моде. Не то чтобы совсем нищета и убожество, но многие коридоры, что в родовом гнезде у бабушек, что у дяди в его Орлином выглядели и то внушительнее.
   Хотя и там встречаются такие закоулки...
   - Это не парадные залы, - подтвердила мою догадку Мариэлла, - вот они - о-го-го! Не переживайте, ещё успеете ослепнуть от их великолепия!
   - Леди, таэр, идёмте со мной! - распорядился ректор, - А вы, юные дарования, подождите нас здесь, только ради светлых богов, никуда не уходите!
   Хм-м, больно надо!
   - Если честно, я ожидала большего! - в который раз оглядывая местные "достопримечательности" смешно сморщила нос Лори.
   И не найдя слов одобрения или осуждения у других девчонок, повернулась ко мне:
   - А ты что скажешь, Малыш?
   Блин! Дался ей этот "Малыш" - всё "Малыш", да "Малыш"!
   - Не знаю, дворец, как дворец, - буркнул в ответ.
   - Много ты их видел!
   - Таких больших, честно скажу - ни разу! - не стал я кривить душой, - А вот поменьше...
   - Где ж ты успел наглядеться? - ну что за неугомонная рыжая бестия!
   - Видел! Я не в пещере родился!
   - И чем тебе пещеры не угодили?! - сверкнула янтарными глазами Зара.
   - Малыш, пещеры тоже бывают разные! - нахмурила брови Лори.
   Все демоны Бездны! Опять я что-то не то "сморозил". Дались им эти пещеры!
   Ё-ё-ё! Это ж что?! Их дом?! У оборотней... вполне возможно! А Лори? Она что, действительно троллька?!
   Но выяснить это, как и продолжить спор, нам была не судьба, потому что в коридоре появились новые действующие лица - в пух и прах разодетый хлыщ... Вот уж хлыщ так хлыщ, всем хлыщам хлыщ! Куда там Глиуссу с его дюжиной пар обуви!.. сколько золота, драгоценных камней и кружев было понаворочено... Аж в глазах рябило!
   Кстати, когда хмырь к нам подошёл, сразу стало ясно, что он довольно молод. Лет двадцать - двадцать пять, не больше. И свита... трое или четверо, так и не понял... Четвёртый был постарше и явно победнее, а ещё двое, судя по повадкам... как смотрели по сторонам, как двигались... вообще были телохранителями... возможно магами... сразу не разобрался, а потом уже стало не до этого!
  
   - О-о-о, и кто это у нас тут?! - изволил обратить на нас внимание разодетый павлин.
   Девушки присели в книксенах, а склонил голову, хмырь же удостоил нас лишь небольшого кивка.
   - Новые фрейлины?! Ха... Боже ж ты мой! Вы только посмотрите! - обратился он к своим столь же разодетым... но гораздо беднее... прихлебателям, - Этой, право слово, лучше б записаться в гвардию! Серая мышка. О-о, и ченка здесь! - прошёлся он, как косарь с косой, по Лоре, Заре и Кире, добравшись наконец до Энджи, - Ха... а вот с этой милашкой я бы побеседовал с глазу на глаз. Что скажешь, прелестница, как на счёт ужина, плавно переходящего в завтрак?! Не бойся, я буду достаточно щедр и ласков, эта ночь запомнится тебе на всю жизнь!
   Не знаю, что ещё собирался наговорить этот придурок. Девчонки сперва просто опешили от такой наглости, а глаза Ангелочка вообще стали, как блюдца. И стояли, будто в рот воды набрав, но это пока. А что будет, когда они "оттают"?! Надо было что-то делать.
   И потом, от подобной наглости меня такая злость взяла, даже сам не узнал своего голоса, когда глухо прозвучало:
   - Слышь... милейший... а ты сам-то кто будешь?
   Тут уже сам щёголь воззрился на меня сверху вниз... росту он был никак не меньше Лори... может быть, чуть пониже. Из-за золотистыхых кудрей огромного парика и не разберёшь.
   - О, ОНО ещё и разговаривает? - хохотнуло мне в лицо это разодетое хамло.
   - Я говорю: "Ты чьих будешь?" - повысил голос.
   - Я - граф Максимилиан Альмерский! - задрал подбородок мой "оппонент", как будто это имя должно было что-то для меня значить?
   Первый раз слышу!
   - С кем имею честь? - ещё выше вздёрнул нос хлыщ.
   А ты её имеешь? Но вслух я произнёс:
   - Дин Виллар, - без всякого кивка.
   Хватит, накивался!
   - Хм-м, без всяких "де" и "фон"? Звучит, как "виллан".
   Тут уж я вскипел не на шутку:
   - Слышь, графёнок, не много ль на себя берёшь?! Оскорблять незнакомых людей! По мордасам давно не получал?!
   В коридоре повисла звенящая тишина.
  
   - Ах, ты!.. Да как ты!.. - задохнулся в гневе франт, схватившись за шпагу.
   Как ни странно, но она у него оказалась никакая не бутафорская, а самая настоящая боевая. К тому же ещё и зачарованная по-взрослому... Так и сверкала светом.
   А у меня даже ржавой иголки в руках нет. Ничего, зато есть магия. Надо будет, я этому хлыщу сердце голыми руками вырву! Стоило только подумать об этом, как сила сама собой заструилась по пальцам... и тут воздух вокруг меня и без того какой-то слишком... "густой" что ли... сделался ещё плотнее.
   - Молодой человек, пока не случилось ничего непоправимого, - подал голос один из телохранителей, - использование магии во дворце строжайше запрещено! Оно карается немедленной смертью самой охраной дворца!
   Ах, вот оно что! А я-то думаю, что с ним не так? А он - цельный артефакт. Ну нихрена себе!
   - Так что, малец, можешь смело падать на колени и начинать умолять меня о пощаде, - "милостиво" разрешил хлыщ.
   - Не желаете извиняться, граф? Ваше право! - я шагнул к стене, где уже давно заметил с виду невзрачный эльфийский клинок.
   Стоило только протянуть к нему руку, как меч, вырвавшись из ножен, сам прыгнул в неё.
   Сгустившаяся вокруг магия дворца, как и окружавшие люди... включая девчонок... шарахнулась от меня во все стороны!
  
   - Мне показалось, что ты превратился в тёмного эльфа, - сказала потом Энджи.
   - И мне!.. И мне! - закивали девчонки.
  
   Да мне и самому на миг почудилось, что я - это уже не я. И такая жажда убийства проснулась, что захотелось броситься на разодетого павлина и изрубить его на куски, наплевав на все правила. Только чудом смог удержаться.
   - Извинения, граф?!
   Тот не произнёс ни слова, лишь отрицательно помотал головой. Я горестно вздохнул:
   - Тогда хоть скажите, какую эпитафию выбить на вашей могиле.
   - Э-э-э... Я же ещё не помер, - удивлённо выдавил щёголь.
   - Ну это дело поправимое! - "успокоил" я его.
  
   Однако сойтись в поединке нам не дали.
   - Что здесь происходит?! - прозвучал властный голос, - Немедленно оружие в ножны!
   Хм-м, а серьёзный такой дядечка... внушительный, за спиной которого маячили наши ректор и преподы. Глядя на такого как-то сразу пропадало желание спорить.
   - А вам, молодой человек, что? Особое приглашение требуется?!
   Это он кому? Мне? Блин, а ножны-то так и остались на стене. Подавив отчётливое желание сразу кинуться выполнять приказ, как бы нехотя отправился за ними.
   Однако проклятый футляр, оказавшийся к тому же ещё заговорённым, всё никак не желал сниматься с оленьих рогов, на которых, казалось, просто висел.
   Да чтоб тебя! Дёрнул ножны раз, другой, потом посильнее... Вырванные из стены рога с оглушительным грохотом рухнули на пол. Оказалось, ножны были "приколочены" намертво.
   Хотел было исправить разрушения, но потом вспомнил, что колдовать тут нельзя. Ну и фиг с ним, кто этот дворец зачаровывал, тот пусть все огрехи и исправляет!
   Едва сунул клинок в ножны, как магистр Алхорэн его тут же забрал.
   - Следуйте за мной! Вы тоже! - бросил вельможа графу, затем, видимо, мне и направился прочь по коридору.
   Все... щёголь, его свита, ректор и мы с таэром потянулись следом.
  
   - И так, молодые люди, я вас слушаю! - изрёк, усевшись в кресло, хозяин кабинета... или вернее, малого зала для приёма самых избранных... Настолько, что леди Мариэллу, несмотря на её явное недовольство, как свиту графа, не то, что в зал, на порог не пустили.
   А что это за герб там... на стене? За креслом... или, скорее, троном...Твою ж мать! Это ж знаки правящего дома! Так это что?! Передо мной император?! Ну да, золотой обруч на голове - малая походная корона. Что ж я раньше-то не заметил?! Бабуля с прабабкой всю плешь проели, заставляя их изучать. А корон этих... королевских, герцогских, графских... в империи больше двух десятков.
   - Ну, графа я знаю, как облупленного, а вот кто вы такой, молодой человек?
   - Дин Виллар, Ваше Величество, - склонил я голову, - Студент Академии, прибыл для аудиенции в числе других учащихся. Мы ждали в коридоре, когда явился граф, оскорбив девушек, а заодно и меня. В общем, повёл себя, как последняя свинья!
   - Да я ничего такого! - встрепенулся было щёголь, но тут же был остановлен вскинутой императорской дланью:
   - У вас, граф, ещё будет возможность высказаться! А вы, молодой человек, поясните, чем вызвал ваше недовольство фон Альмер?
   - Вряд ли это можно назвать недовольством, Ваше Величество! Не знаю, как в империи, но у нас в Чернолесье назвать дворянина холопом... Такое непростительно даже королю!
   - Сы-ын?! Ты действительно ляпнул такое?! Ты что, идиот?!
   Сын?! Твою ж мать!
   Погоди, а чего ж он тогда граф?! Фамильные земли наследника престола - герцогство Ронвирштальское. А-а, так это тот олух, что уже который год... то ли четвёртый, то ли пятый не может сдать графство, чтобы получить герцогство! Проклятый двоечник!
   То-то мне его титул показался знакомым! Эх, говорила бабушка: "Учи географию!"
   И хрена теперь?! А император меж тем продолжал:
   - Сынок, ты разве не понимаешь, что ты - надежда империи? Должен быть образцом, являть пример и всё такое,.. - видимо, подобный разговор был не первым, оттого Конрад Третий, оборвав себя на полуслове, только рукой махнул, - Ты в столице всего третий день, и уже весь дворец на ушах! Может, ну его нафиг, лишу тебя наследства и отправлю простым солдатом в дальний гарнизон. Вдруг, у тебя хоть там мозги прочистятся?!
   - Но, папа, я же твой единственный сын и наследник! - вскричал граф, ставший белее мела.
   - Ну и что, у меня ещё дочь есть! Виктория хоть меня слушается и не участвует в пьяных оргиях с кучкой никчемных прихлебателей, лишь по недоразумению именуемых друзьями!
   - Но женщины никогда не правили империей! И потом, кто будет её мужем?!
   - Да хоть бы и я! Женюсь на принцессе и стану принцем!
   В следующий миг всё пространство зала заполнила гробовая тишина.
   Как я уже говорил: "Язык мой - враг мой!"
  
   - Юноша, соблаговолите напомнить кто вы и откуда? - прорезал тишину зычный голос императора, в котором явственно слышалось: "Пацан, а кто ты вообще такой?!"
   - Я же говорил, Вашество: "Дин Виллар... из Чернолесья", - с поклоном напомнил я.
   - И всё? - удивление монарха было неподдельным.
   - Осмелюсь заметить, Ваше Величество, - вставил слово магистр Алхорэн, - что молодой человек из скромности умолчал, что на самом деле он не абы кто, а Эсмеральдин Виллар, сын Кияфирра ал Филлаара и Эвелинны фон Шварценберг!
   - Внук Чёрной королевы?! - изумлённо выдохнул Конрад.
   - Правнук, Ваше Величество, - склонился я в очередном поклоне.
   - "Правнук", - эхом повторил император, - Сынок, ты что, совсем спятил?! Не мог выбрать для своих дурацких шуток кого-нибудь попроще?! Принц Шварценбергский, - протянул монарх, будто пробуя на зуб каждое слово.
   - Осмелюсь заметить, Ваше Величество, - новый поклон... так у меня скоро и голова отвалится, - я никакой не принц и не наследник престола. Выше меня стоят бабушка и дядя, да и сама глава рода пока умирать не собирается!
   - Значит, Дин Виллар... Погодите, так это его герцогиня просила устроить в Академию? - повернулся Конрад к ректору, - И как успехи этого юного дарования?
   - Ну-у, если не считать того, что он в первый же день едва не разнёс по кирпичику будущую альма-матер, затем чуть не угробил пару преподавателей, которых же потом и спас, и прочих "мелких шалостей",.. - повисла небольшая пауза, будто Велизарий раздумывал, что же ещё брякнуть обо мне "хорошего", - Этот студент показал выдающиеся успехи во всех областях знаний, чему свидетельствует сокрушительная победа его команды в бою с паладинами!
   - О-о! Так он тоже в нём участвовал?! А сообщили, что победили ведьмы!
   - Так точно! Особая группа специального ведьминского факультета!
   - Хм-м, и где же эти отважные воительницы?
   - Дожидаются в коридоре, Ваше Величество, - отозвался глава Академии.
   - Надеюсь, с появлением графа с ним не возникло никаких эксцессов?
   Не знаю, что собирался ответить ректор, но не успел он и рта открыть, как я рубанул правду-матку:
   - Да ничего особенного, Ваше Величество, просто принц вдоволь понадсмехался над внешним видом девушек. А потом, вволю натешившись, предложил одной из них с ним переспать, обещая щедро заплатить звонкой монетой, - сдал я наследника с потрохами, - А так ничего, пустяки, дело житейское.
   - Всё было совсем не так, - попытался оправдаться бедняга.
   - Сы-ы-ын! Ты что творишь?! - взревел император, - Совсем из ума выжил?! Лучше б удавился в тихушку в своём грёбаном графстве! Не позорил бы меня и семью!.. Это всё?!
   - Не знаю, почему девчонки не убили принца сразу и не разорвали на мелкие клочки, как до этого паладинов, - плеснул я ещё масла в огонь под зубовный скрежет Максимилиана, - Наверное, узнали и настолько опешили от его выходки, что не сразу сообразили, как им поступить. А тут вмешался я и...
   - Я понял и ценю сдержанность, проявленную магессами. Какой сатисфакции желаете вы, молодой человек?
   - Простите... чего?
   - Са-тис-фак-ци-и, - по слогам произнёс Конрад, - удовлетворения за оскорбление чести.
   А-а-а, так бы сразу и сказал!
   - Вы жаждете крови моего сына, и я вас понимаю. Но, учтите, вы первый обнажили оружие!
   - Прошу прощения, но тут вы не правы, Ваше Величество. Принц первым взялся за шпагу, а я только защищался. Возможно я смог бы обойтись магией, но во дворце она не действует. Пришлось хватать то, что попалось под руку!
   - И что же "попалось" нашему юному другу?
   - Я в точности не уверен, но по всем признакам это - Тхэнэнгин - знаменитый "Драконий клинок", оружие с которым в руках погиб Хатмуурдор Ирнитхэнн...
   - Принц, ставший королём на поле боя, - подхватил император, - считающийся последним правителем тёмных эльфов... единым правителем. Весёлые раритеты висят у меня на стенах! Кто хочешь приходи и пользуйся!
   - Ну-у, это не совсем так, - возразил Алхорэн, - призвать зачарованный эльфийский клинок может только эльф... тёмный.
   Я кожей почувствовал, как все взоры обратились на меня.
   - Что?! Это ни для кого не секрет, имя дяди вписано в Скрижали - наследственную книгу Темнолесского правящего дома!
   Блин! Если не в первом десятке, то во втором точно!
   - А кто у нас дядя? - приподнял брови Конрад.
   - Барон Теобальд фон Фалькенхорст - Тёмный охотник - прежде, чем я успел открыть рот, отозвался дроу.
   - Да-а-а, дела-а-а, - покачал головой император, - Сынок, а тебе не приходило в голову оскорбить заодно ещё и императора Срединной империи, владыку Светлого леса, Чернолесского короля? Ты хоть понимаешь, что со своей... пусть и зачарованной... "зубочисткой", против эльфа, вооружённого легендарным мечом, у тебя не единого шанса?
   - Мне будет позволено сменить оружие и надеть доспехи? - угрюмо бросил наследник.
   - Принц Шварценбергский, у вас есть возражения?
   - Возможно, этого не понадобится, - я повернулся к графу, - Принц Максимилиан, вы оскорбили меня и мой славный род! В третий и последний раз предлагаю вам принести извинения!
   Наследник, поскрипев зубами, гордо вздёрнул подбородок. Я уж было подумал - откажется. Но нет... Принц похмыкал, прочищая горло, и изрёк:
   - Я, граф Максимилиан Альмерский, вынужден,.. - при этих словах взгляд императора стал чернее тучи, я тоже напрягся... как и все, наверное, в этой комнате, ожидая продолжения, - признать очевидный факт, что повёл себя не должным образом, - кивнув головой, наследник вытянулся по стойке "смирно", - Поэтому, Дин Виллар, принц фон Шварценберг, прошу принять мои извинения. Я поступил необдуманно и искренне сожалею о том, что оскорбил вас и вашу семью.
   - Принц Максимилиан, я, Дин Виллар, принимаю ваши извинения от имени рода герцогов фон Шварценберг и от себя лично, и, в свою очередь, прошу простить мне сгоряча сказанные слова, хотя на то и были свои причины, - склонил я голову в ответном поклоне.
   - Вот и прекрасно, молодые люди, пожмите друг другу руки, и будем считать конфликт исчерпанным!
   Что ж, я не против! Быстро пересёк разделявшее нас расстояние, протянув руку. Наследник схватился за неё, как утопающий за соломинку, и тут же попытался раздавить мою, прямо скажем, небольшую ладонь, своей лапищей. Но не тут-то было! Когда до меня дошёл коварный замысел принца, я усилил нажим, потом ещё и ещё, пока у того кости не затрещали. Наши взгляды скрестились... его недоумённый и мой насмешливый.
   Граф похлопал ладонью левой руки меня по плечу... Признал поражение? Или "согласился на ничью"? Разжал ладонь. Максимилиан тут же выдернул кисть, тщательно её ощупывая и разминая кости.
   - Надеюсь, теперь все удовлетворены?! - возвестил Конрад.
   - Не совсем, Ваше Величество, - отозвался я.
   - Что ещё, Дин?! Надеюсь, вы не против, если я буду вас так называть?!
   Только плечами пожал... Почему бы нет?
   - И ещё, может, вам дать какой-нибудь титул? Барона, например...
   - М-м-м... Ваше Величество, вынужден отказаться...
   - Почему?!
   - Видите ли... Даже не знаю, как это лучше сформулировать...
   - Такое благоволение может быть неверно истолковано, - пришёл мне на помощь ректор.
   Монарх удивлённо поднял брови. Он что, действительно не понимает.
   - Кто-то может решить, что вы так от меня откупились! - рубанул я правду-матку.
   Император нахмурился:
   - С такой точки зрения я этот вопрос не рассматривал. Но, в принципе, ты не против?!
   Я ещё подбирал слова для вежливого отказа, когда вмешался Велизарий:
   - Ваше Величество, вам не кажется, что говорить об этом слегка преждевременно. У Дина есть определённые обязательства: через месяц он отправляется на практику, а там ещё год-другой учёбы, затем пять лет службы на благо империи.
   - Но титул? Разве с ним не будет проще?
   - Ваше Величество, я всегда считал, что личные качества человека... или другого разумного... всегда значат больше, нежели самые громкие титулы! - надеюсь, эти слова прозвучали не слишком пафосно? - И потом, разве к титулу не прилагаются земли?
   - Естественно, - кивнул глава Рирской империи.
   - И кто же ими будет управлять в моё отсутствие? Не добавится ли к некоему графству, - я покосился на принца, - ещё и баронство?
   Наследник стоял насупившись, только ноздри трепетали.
   - И вообще, Ваше Величество, я прибыл сюда за знаниями, которых не мог получить дома. Моя задача - учиться, а не трубить на каждом перекрёстке о собственной значимости и древности моего рода! У меня на это просто нет времени!
   - Что ж похвальная скромность, которой не могут похвастаться некоторые, - хмыкнул Конрад, посмотрев на сына, - Что ж, быть по сему, мы ещё вернёмся к этому разговору. Велизарий, напомнишь! Ну, раз на этом всё, то...
   - Ваше Величество...
   - Ну что ещё?!
   - А как же девушки, неплохо бы принцу и перед ними извиниться.
   - Действительно,.. - потёр подбородок император.
   - Но па-а-ап...
   - Никаких "пап"! Сумел нагадить, сумей и убрать за собой! Чтобы со всем обхождением! Куртуазно! Я сказал!
   - И неплохо бы им подарить чего-нить... по какой-нибудь безделушке... лучше магической... от пары - тройки Империя не обеднеет!
   - Ваше Величество, я с радостью сам подберу эти подарки в вашей сокровищнице! - тут же "подсуетился" ректор.
   - Уж кто бы сомневался?! Только в ней потом останется? А то знаю я тебя! Казна ещё с прошлого раза не восстановилась!
   - Как вам не стыдно, Ваше Величество! Я взял самое необходимое! И потом, это же ваши воспитанницы! По вашему личному указу! Включая ту, что с восточных земель!
   - О боги, ещё и это! - схватился за голову правитель Рира, - Сы-ы-ын! У меня просто нет слов! Ты меня без ножа режешь! С тобой - одно разорение! Ещё и побрякушки!
   - По-любому, жизнь наследника дороже! - вставил я своё "веское слово".
   - Пойдёмте, пойдёмте, Ваше Величество, - подошёл к трону Велизарий, - Не будем тянуть время, а то вам ещё бал открывать!
   И они с горестно вздыхавшим императором направились в сокровищницу.
  
   - Дин, не поможешь мне, - совсем по-свойски попросил принц, когда настала пора награждения и девчонки построились в линию.
   Крайней слева оказалась "малышка" Лори, с неё наследник и начал свой "скорбный путь", сперва рассыпавшись в комплиментах даме, а затем попытавшись завязать вокруг её шеи совсем простенькое колье из болтавшихся на верёвочке крупных кристаллов берилла довольно необычного сине-зелёного оттенка - цвета морской волны. Гранёные "колышки" торчали из небольших кусочков породы, в которых и были просверлены... а скорее, прожжены... отверстия, через которые и продели "верёвочку" - тонкий кожаный ремешок из жилы какого-то животного... а может, и не животного... Думать об этом как-то не хотелось... а всё вместе буквально кричало о древности необычного украшения... а ещё о дикости и варварстве его изготовителей.
   Но Лори, казалось, ничего этого не замечала... Наоборот, в её едва слышном "О-о-о" чувствовалось чуть ли не благоговение. Будто это троглодитское украшение являлось невесть какой драгоценностью. Нет, понятно, что артефакт, но магии в нём почти не чувствовалось. Или это специально "обессиленная" какая-то легендарная штуковина, о которой я ничего не знаю?!
   Всё может статься. Потом спрошу у рыжей, а пока...
   - Почту за честь, Максимилиан, - кивнул принцу, шагнув к девушке, - Лори, будь добра, приподними волосы.
   - Что?
   - Радость моя, волосы подыми, а то мы с принцем тебе их привяжем.
   - Аккуратнее, - недовольно пробурчав... всё так же в своём репертуаре... огненная валькирия выполнила мою просьбу.
   - Всё будет в лучшем виде! - от старания едва язык не высунул, пытаясь завязать узелок.
   - Что ты там копаешься?! - зашипела эта неугомонная бестия.
   - Как в лучших домах Рира... с бантиком! Сама в зеркало глянь!
   Рыжей оказалось достаточно просто потрогать узел.
   - А пялишься куда?
   - Тебе говорили, что у тебя лебединая шея, - Лори только хмыкнула, - И правильно, она у тебя, как у лани!
   И, оставив девушку переваривать услышанное, перешёл к Кире, перед которой в изящных словесах уже распинался наследник.
   Дальше моя миссия оказалось проще - только защёлкивать на шейках девушек затейливые золотые замочки, которыми крепились ожерелья. У Киры из чёрных с красным отсветом камней... в тон к серёжкам... то ли тёмных рубинов... Стоп! А может, это и была легендарная "кровь драконов"?! Не разбираюсь я в камнях... Да и не надо! Главное, что на ней они выглядели потрясающе! Впрочем, как и на Заре янтарь или тигровый глаз... а может, и то и другое вместе! На "эльфийке" они смотрелись бесподобно! Ну а наш "Ангелочек" - просто нет слов... ни в сказке сказать, ни пером описать! Нитка черных бриллиантов "вперемешку" с обычными... о цене уж я не говорю - это что-то с чем-то!
   Нужно ли добавлять, что все украшения, как и у Лори, были артефактами, пусть тоже "обессиленными", ну да "напитать" их дело наживное. Видимо, когда Конрад утверждал, что Велизарий собирается ограбить сокровищницу, он был не далёк от истины!
   М-да-а, воистину императорские подарки!
   Даже как-то завидно стало, поневоле вздохнёшь.
   Мало того, правитель Рира обратился к девушкам с речью, отметив их успехи в учёбе, прекрасные отзывы ректора, грандиозную победу над паладинами, скромность, красоту... чем ухитрился вогнать в краску даже Лори... Ну да ласковое слово, оно даже кошке приятно.
   Один я остался стоять в стороне, как стоял... Ну и ладно, завидовать чужому счастью... тем более перепавшему женщинам... как-то не по-мужски. Фигня... переживу!
   И тут императорский взор обратился на меня.
   - И я не могу не упомянуть ещё одного учащегося вашей группы, столь же юного и столь же талантливого - Дина Виллара - продемонстрировавшего совсем недавно как свою доблесть, так и своё хладнокровие. Он так же по достоинству вознаграждён, причём собственноручно выбрал подарок.
   Я? Вознаграждён? Сам выбрал себе подарок? Когда?! Где?! Что за херн@?!
   - Эй, Дин, не кисни, - ткнул меня локтем в бок незаметно "подкравшийся" магистр Алхорэн, - твой подарок у меня.
   - А-а?! Где?!
   - Да вот же он - тот меч, что ты призвал.
   - Что-о?! Он теперь МОЙ?! Меч тёмных эльфов?!
   - Ты только не ори на весь дворец!
   - Да я вообще молчу, - надо ли говорить, что весь разговор вёлся полушёпотом... ну ладно, в полголоса.
   Тем более что девчонкам и остальным сейчас было не до него. Они обсуждали подаренные побрякушки. Три раза "Ха"! Вот легендарный клинок - это действительно, подарок, так подарок! Одно слово - императорский!
   - Давайте его сюда, - протянул я руку.
   - Э-э, нет, так дело не пойдёт! - отрицательно покачал головой таэр, спрятав мою собственность за спину, - Меч я оставлю себе!
   - Что, совсем?!
   - Нет, на время, а то дашь тебе в руки, ты опять на кого-нибудь кинешься. Вот закончишь учёбу - тогда он твой! Да и сражаться им ты пока не умеешь! А без должных навыков... Оружие это своевольное, ему строгий хозяин надобен. Чтобы не меч навязывал тебе свою волю, а ты ему! Вот вернёмся в Академию, сделаем с ректором точную копию клинка, и учись - не хочу! Как овладеешь мастерством во всей тонкости, Тхэнэнгин твой! А пока извини, - развёл руками эльф.
   Ну-у, хоть так... И тут меня накрыло легендарный "Драконий клинок" МОЙ! Едва не пустился в пляс прямо посреди коридора. Еле сдержался!
   Потом пришла новая мысль, а не обжулят меня преподы, присвоив меч себе? Покосился на одного, потом на другого. Да нет, не должны... Вот Гнусс, тот бы точно попытался... и то до встречи с бабушкой... или прабабкой... Те бы ему доходчиво объяснили, что к чему и что почём!
   Настроение моментально улучшилось, так и захотелось похвалиться подарком перед всеми. Э-эх... жаль, наверное, не получится.
   - Магистр Алхорэн, а мне можно рассказать про подарок, или это - секрет?
   - Кому?
   - Да хоть кому-нибудь... девчонкам, друзьям, родственникам?
   - А сам-то как думаешь?
   - Ну-у... честно говоря, не знаю, потому и спросил.
   - Дин, иногда ты меня удивляешь! Говоришь такие вещи, будто тебе пятнадцать лет!
   - Э-э-э... вообще-то мне и есть...
   - Блин! Совсем забыл! Просто иногда ты кажешься пятисотлетним мудрецом, а иногда - сущий ребёнок!
   - То есть, о мече лучше не говорить? Даже родным и близким?
   - Это легендарный артефакт, который имеет огромную силу и неимоверную стоимость. О таком козыре в рукаве лучше помалкивать. Что такое козырь знаешь?
   И почему он в рукаве я тоже знал.
   - Коварный шулерский приём. Но разве можно так... с друзьями.
   - Кто настоящий друг покажет время... и испытания... А пока... это только знакомые и приятели. Разве ты им всё о себе рассказал?
   И то верно, выходит, я сам никому не доверяю...
   - А если спросят... Ведь врать нехорошо... Правда рано или поздно всё равно вырвется наружу!
   Так и без друзей можно остаться... вообще!
   - Лгать не обязательно. Практически на любой вопрос можно с умным видом промолчать... или уйти от ответа, переведя разговор на другую тему.
   - С родственниками так же?
   - Малыш, они послали тебя сюда, чтобы ты стал взрослым. Так?
   Наверное. Я кивнул.
   - А быть взрослым - это значит самому принимать решение и самому нести ответственность за последствия своих поступков.
   М-да-а... серьёзный у нас получился разговор. Не ожидал.
   - Ладно, не дрейфь, - хлопнул меня по плечу эльф, - чтобы решить, как поступить, у тебя ещё есть время!
  
   - А сейчас, - привлёк всеобщее внимание император Конрад, - прошу всех проследовать в зал, мы начинаем бал!
   Но прежде, чем вашему покорному слуге удалось исполнить эту монаршию волю, меня ожидали новые испытания.
   Девчонки взяли меня в полукольцо. Причём основательно так... наглухо перекрыв дорогу.
   - Ди-и-ин, - недовольно протянула, первой нарушив молчание Анджелина.
   - Дин, - присоединилась к ней, ласково промурлыкав... настолько ласково, как это может львица или тигрица... стоящая рядом Лори, - не раскроешь ли нам свой секрет.
   - Какой? - разом насторожился я.
   Поверьте на слово, девчонки смотрели так... в общем, было от чего насторожиться.
   - Не объяснишь ли, - включилась в разговор Кира, - как так получилось: то вы с принцем на ножах, готовые друг друга изрубить в куски, то возвращаетесь, беседуя, как родные братья?
   - Действительно, - кивнула Зара.
   - А если я скажу, что нас вразумил Его Императорское Величество Конрад, вы мне поверите?
   - И что, вот так просто?! - не поверила Лори.
   Да и у остальных на лицах читались те же сомнения.
   - Ну да, - пожал я плечами, - я извинился перед принцем, он передо мной...
   - Максимилиан попросил у тебя прощения?! - встряхнула рыжими кудрями валькирия.
   - А что? Перед вами же он извинился, - надеюсь, я этим не выдал государственную тайну, - А я чем хуже?! - по мне, так инцидент исчерпан.
   - Стало быть, ты - дворяни-и-ин, - задумчиво протянула Лори.
   - И довольно знатный, - заметила Кира.
   - Почему? - удивилась "Ангелочек", и, так же как остальные, затаила дыхание в предвкушение ответа.
   - Разве не любой дворянин ответил бы на брошенный вызов? - прищурилась рыжая.
   - Принцу?! Смеёшься что ли?! - рассмеялась ченка, - У нас даже самые высокопоставленные вельможи не смеют поднять взор ни императора, ни на членов его семьи.
   - Так то вы. У вас там все ползают на коленях! - брякнула Лори.
   - Конечно, мы ж не дикари какие, у нас стройная иерархия! Вертикаль власти! Беспрекословное подчинение нижестоящих вышестоящим!
   - И что?!
   - А то! Только совсем тупой дикарь может не заметить, что Дин бросил вызов принцу, как равный равному!
   Кира явно была на взводе, напротив Лори, уперев руки в боки, сделала морду... вернее своё... правда изрядно посмурневшее... личико... кирпичом.
   - Девочки, прошу вас, не ссорьтесь, - произнесла Анджелина, и... не скажу, что обстановка совсем разрядилась, но явно стала менее взрывоопасной.
   - Дин, ты тоже принц? - в широко распахнутых глазах нашей воительницы плескалось неподдельное изумление, как будто эта мысль никогда не приходила ей в голову.
   А может, так оно и было?
   - Ты говорил, что из Чернолесья, - скорее утвердительно, чем вопросительно произнесла Зара, - И ещё, ты - эльф!
   Вот же ж! Какие глазастые и сообразительные одногрупницы мне попались! Лучше б были дурами! Хотя нет... тогда б паладины нас в момент разделали! Пусть уж остаются такими, как есть!
   С другой стороны, какая, нахрен, разница! Шило в мешке не утаишь! Когда-нибудь они обо мне всё равно всё узнают! Но главное, я слово сдержал! Я догадались сами... кто ж виноват, что они такие умные!
  
   Мозговой штурм тем временем продолжался...
   - Среди Швацвальдов эльфов точно нет, - со всей непреклонностью заявила Энджи.
   - Что совсем? - не поверила Лори.
   - Я ТЕБЕ ГОВОРЮ, - отрезала "Ангелочек", будто была непререкаемым экспертом в этом вопросе.
   - Может, он - бастард? - не сдавалась рыжая.
   - Лори, не надо меня оскорблять! - не выдержал я.
   - И что, вызовешь меня на дуэль, как принца?!
   - Нет... женюсь!
   - Если ты - принц... я не против! - выдала эта рыжая бестия, а в изумрудных глазах черти пляшут.
   Одно слово - ВЕДЬМА! ВСЕ ОНИ - ВЕДЬМЫ!!!
   - Что, Малыш, испугался?!
   - С чего бы, ты только руки на себя потом не наложи!
   - Фи! Посмотрим, кто первый повесится! Но сначала я тебя попробую перевоспитать!
   - Скорее я тебя!
   - Ха! Не такие как ты пытались, ничего у них не вышло!
   - А кто сказал, что это буду лично я?! Отдам бабушке с прабабкой, они из тебя не то что идеальную жену, человека сделают!
   - Ха-ха-ха! - зашлась было в приступе хохота Лори, но её перебила Тихоня:
   - Вот оно, род Шварценберг! Все знают, там верховодят женщины! Они из Чернолесья, и эльфы в роду точно есть!
   - Но Зара, - возразила Анджелина, - у них же на протяжении вот уже скольких веков рождаются одни девочки!
   - Не правда! - стояла на своём Зая, - А Тёмный охотник?!
   - Барон Фалькенхорст? - нахмурилась "Ангелочек", - Он тоже из их рода?!
   Все взоры обратились на меня.
   А я что? Я ничего. Как там сказал магистр Алхорэн - "молчи с умным видом" - вот так я и поступлю, а там видно будет!
   - Девочки, ну что ж вы стоите?! Бал сейчас начнётся! Живо, все в зал! И ты, Дин, тоже! - пришла мне на помощь леди Мариэлла.
   Как же я рад её видеть!
  
   - Мы ещё договорим, - многозначительно буркнула рыжая, когда мы проследовали в бальный зал... или зал для большого приёма... не помню, как точно он называется.
   - С живого тебя, Мелкий, не слезем, пока всё не узнаем. Так и знай!
   - Лори, кисуля, - не сдержался в ответ, - ты уж меня не пугай, а то вдруг я испугаюсь!
   - И что будет?! - с вызовом вздёрнула подбородок валькирия.
   - То же, что с паладинами, только гораздо хуже!
   - Серьёзно?!
   - Узнаешь!
   - Дин, Лори, ну хватит вам! Не ссорьтесь! - вмешалась Энджи.
   - Да, лучше расскажи, каково это - быть принцем?! - заинтересованно уставилась на меня Зара, да так пристально, что едва не споткнулась о задравшийся край ковра.
   Едва успел подхватить её под локоть.
   - Спасибо, - шепнула "Эльфийка", - Эти каблуки, никак к ним не привыкну! И всё-таки, Дин, ответь на вопрос.
   - Девочки, серьёзно, ну какой из меня принц? Вот Максимилиан - это да! А я?
   - Угу, а ничего, что твой костюм с отделкой из чёрного жемчуга дороже нарядов половины здешних вельмож?! - усмехнулась Кира, - Так что не прибедняйся!
   Вот же глазастая!
   - Ну-у, он не совсем настоящий...
   - Не ври! Это не может быть иллюзия!
   - Скорее магический.
   - Да?! А как ты его сделал?! - четыре пары горящих глаз уставились на меня, едва не прожигая насквозь.
   - Слушайте, ну не здесь же! Смотрите, - кивнул я в сторону придворных и гостей, - на нас уже начинают оборачиваться!
   - Ну, мелкий, попробуй только потом не рассказать! - пригрозила мне Лори.
   Ответить я ничего не успел, потому что на весь зал прозвучало:
   - Первая часть Императорского балета! Танец минувет! Господа и дамы, извольте разбиться на пары!
   Ну всё, рыжая, ты попала!
   - Сударыня, позвольте вас пригласить, - поймал я правую ладонь ничего не подозревающей валькирии.
   - Шо?! Меня?! - девушка попыталась вырвать руку, но я не собирался её отпускать.
   - А кого ж ещё?! Ты в нашей группе самая представительная!
   - Издеваешься, да?!
   - Почему?! И потом, - встав на цыпочки, зашептал я ей на ушко, - этот танец самый простой. Тебя же Мариэлла учила!
   - Учила, но...
   - Так в чём дело?! Хочешь танцевать с кем-то другим?! И прекрати вырываться, на нас смотрят!
   За этими разговорами, под удивлённые взгляды девчонок, мне удалось вытащить слегка ошарашенную Рыжулю на середину зала и пристроиться в хвост уже начавшей движение процессии.
   Да в принципе, хрена там этот минувет!
   Важно шествуем через зал и кланяемся, кланяемся и шествуем. Поклоны, повороты... медленно и чинно...
   Надо сказать, Лори двигалась, высоко подняв голову, как королева... ну и я тут ей по плечо сбоку припёку...
   Нет, всё-таки формы у неё будь здоров!
   - Куда пялишься?! - зашептала валькирия, когда мы вновь пошли рядом, плечом к плечу.
   Куда надо, туда и пялюсь! А нефига было такие "буфера" отращивать! Мне из-за них, можно сказать, света божьего не видно! Так и торчат перед носом!
   Но вслух, когда мы очередной раз двинулись по кругу, произнёс другое:
   - Лори, глянь мне за спину. Там в углу, это не "наши" паладины?!
   - О-о, действительно, похоже - они! Так их что, тоже пригласили на бал?
   - Выходит, что так.
   Но как следует рассмотреть наших бывших... а может, и будущих... противников нам не удалось. Пары очередной раз перестроились, и мы с рыжей оказались к ним спиной. А когда вновь закружились, предполагаемых служителей Сверкающего Меча Господня загородила подошедшая к ним кучка придворных.
   Ну и ладно, потом разберёмся! Вот доберёмся до остальных девчонок, наверняка кто-то из них глазастее меня!
   Стоило нам с Лори с ними поравняться, как танец кончился. Вот и отлично! Поделимся новостью с остальными.
  
   - А вы хорошо смотрелись, - с лукавой улыбкой заметила Кира, - Величественно... особенно Лори.
   Вот же! Хитрая лиса... чернобурая... невинное личико, а в глазах чёртики так и скачут.
   - А вы заметили наших старых знакомых? - попытался я сменить тему разговора, а то под смешками и весёлыми взглядами девчонок рыжая совсем стушевалась.
   Кто б мне раньше сказал, что я ей буду помогать... Но чего только в жизни не бывает...
   - Кто это?.. Где? - посыпались вопросы, всё-таки женщины на редкость любопытны.
   - Да вон, в углу! - кивнул я в сторону "притаившихся" паладинов.
   Видимо в этом зале они тоже чувствовали себя не слишком-то уютно.
   - Это точно они, - Анджелина сделала шаг в сторону и, вытянув шею, принялась рассматривать своих недавних "оппонентов".
   - Энджи! Что скажет леди Мариэлла! - шикнула на неё Лори.
   - А что такого? - ещё шире распахнула свои огромные небесно-голубые глаза "Ангелочек".
   - Тебе же объясняли, что пялиться так на незнакомых мужчин неприлично! - заметила Кира.
   - Ну хорошо, - блондинка перестала столь явно демонстрировать свой интерес, - Но это точно они? Я их тогда так толком и рассмотреть не успела!
   Ага... конечно... сначала впала в экстаз, потом в состояние нирваны.
   - Тогда они были в доспехах, - неуверенно протянула ченка.
   - А ты, Зар, что скажешь? - повернулась рыжая к притихшей "Эльфийке".
   - Кира права, они все были закованы с головы до ног. Вот если подойти поближе... тогда, может быть, я смогла...
   - Так в чём же дело! Как раз новый танец, одной пары не хватает! - и тут же схватив девушку за руку, я вытащил её на середину зала, - Эльфийский... Лесная прогулка... Справишься? Мариэлла нас такому не учила!
   - Вообще-то у девушек, умеют они танцевать или нет, спрашивают до того, как пригласить на танец! - гордо вскинув голову, заметила Зая, становясь напротив.
   - Прошу прощения, иримэ хириль, - склонил я голову, по-эльфийски приложив правую руку к сердцу, - но мне казалось, что одна из прекраснейших дочерей Леса все эти незамысловатые движения должна знать в совершенстве. Разве я не прав?
   - Тебе повезло, несчастный. Твоя госпожа не гневается на тебя. К счастью я видела эти танцы... и даже пробовала танцевать их.
   - Серьёзно?! - я не просто был удивлён... Я был ошарашен! - С эльфами?
   В ответ Зара рассмеялась серебристым смехом:
   - Глупенький!.. Кто бы мне это позволил!.. Но запомни, если я буду делать неверные движения на потеху толпы, а ты меня вовремя не предупредишь... то крупно пожалеешь!
   - О, сиятельная, вы во мне не разочаруетесь!
   Надо ли объяснять, что весь этот диалог вёлся чуть ли не шёпотом. Только, в отличие от окружавших нас людей, мы с Янтарноглазой со своим чутким слухом, легко распознавали каждое слово.
   - О, дорогая, я наступил тебе на ногу?! Прости меня, ради бога! Прости! И вы, господа и дамы... прошу вас великодушно меня простить! - рассыпался я в извинениях потеснённым нами зеваками, - Ну как? - опять перешёл на полушёпот, повернувшись спиной к предполагаемым паладинам.
   - Не знаю, - осторожно отозвалась Зая.
   - Что, ничего не чуешь?
   - Я тебе что - собака?! - недовольно огрызнулась "Эльфийка".
   - Тогда продолжим танец! - улучшив момент, когда пары в круговом движении пройдут мимо, мы "втиснулись" на прежнее место.
   - И что? Ничего-ничего? - не смог удержаться от нового вопроса.
   - Кира же сказала - они были в доспехах!
   - Но я думал, ты... со своим особым чутьём... как у ваших лесных сестёр и братьев...
   - О боги Леса! Ди-и-ин, да ты только оглянись вокруг! Попробуй принюхаться, если сможешь! Да здесь от пота и вони... всех этих мерзких кремов и духов... Тут не то, что каких-то паладинов, маму родную не узнаешь! Ты даже представить не можешь, что я чувствую! Какая тут... просто убийственная мешанина запахов... Да я сознание потерять готова, лишь бы всё это не чуять!
   - О, прости меня, милая, прости! Я об этом даже не подумал! А слушай, Зара, дай-ка я попробую тебе помочь? Ну-у, попытаюсь приглушить твою чувствительность к запахам... хотя бы до человеческой!
   - А это возможно?! Ой, а это не опасно?! Я нюх не потеряю?! Стой! А как же ты будешь колдовать, тут же запрещено!
   - Тише ты! Не шуми! Давай отойдём к окну.
  
   - Теперь спокойно, не волнуйся, дыши ровно, - произнёс я, когда успешно обогнув попавшиеся на пути группки придворных, мы очутились на месте.
   Зара выдохнула, закрыв глаза.
   - Не волнуйся и не напрягайся, - я осторожно провёл тыльной стороной ладони по щеке девушки.
   Та вздрогнула, но не отстранилась.
   - И помни, ничего необычного не происходит... просто неприятный запах, от которого ты хочешь избавиться, - с этими словами я тихонько коснулся указательным пальцем кончика носа девушки, - Ну как, уже лучше?
   Зара осторожно потянула носом воздух и тут же широко распахнула золотистые глаза:
   - О-о, Ди-ин! Ты настоящий волшебник!
   - Да что ты, Зай, я только учусь! - усмехнулся я под её весёлое хихиканье.
  
   - И что это вы сейчас делали? - с самым лукавым видом поинтересовалась Кира.
   Впрочем, у неё вид всегда хитрый... или мне так просто кажется... всё от её раскосых глаз.
   - Пойдём расскажу! - взял я инициативу в свои руки, когда "Эльфийка" замешкалась с ответом, - Сейчас твоя очередь со мной танцевать!
   Ченка и не возражала, только хихикнула.
   - Господа и дамы, новомодный танец - вальс! - вновь прозвучал на весь зал магически усиленный голос какого-то распорядителя.
   - О-о, - протянула Кира, - Мариэлла нас не зря мучила! Особенно тебя!
   - Любит она это... мучить!
   Зазвучала музыка...
   - Медленный... не забыл движения?
   - Движения - фигня! Главное - не оттоптать ноги!
   - Чьи?
   - Твои!
   - Ты уж постарайся!
   - Не сомневайся! Постараюсь... В смысле не оттопчу! - клятвенно заверил я, ударив себя кулаком в грудь, отчего партнёрша весело рассмеялась.
  
   - Ну как тебе "наши" злодеи? Вот там, в углу! - слегка кивнул я, повернувшись в фигуре танца спиной к предполагаемым паладинам.
   - А это точно "наши"? - с сомнением протянула Кира.
   Что-то никто из девчонок их опознать не может. Блин, теперь уж я и сам засомневался, а они ли это?
   - Ты же убила, как минимум, двоих из них! И не знаешь?! - укорил я восточную красавицу.
   - Если честно, то четверых... но двое были отражениями... в общем, сам понимаешь.
   - То есть, ты не уверена?
   - Ну меня тогда... там, на арене... здорово шибануло... Поэтому некоторые моменты боя... как в тумане.
   - Эй, осторожно! - послышался сзади возглас.
   - Великодушно прошу меня извинить! - задумавшись, я опять едва не врезался в толпу зевак.
   Проклятье! До сего момента таким количеством извинений я не рассыпался ни разу в жизни!
  
   Дотанцевав вальс, мы опять присоединились к девчонкам. И тут нас ждала первая "потеря". Оказывается, пока мы с Кирой кружились в танце, какой-то хмырь успел "умыкнуть" Энджи. Ах он - злодей!
   Нет, я всё понятно: девушки пришли на бал развлекаться, танцевать и всё такое... Но я-то с Анджелиной ещё ни разу... Блин! Это что?! Во мне сейчас ревность взыграла?! У-у, ё-ё-моё-ё!
   О-о, а вот и наша "пропажа"... весело смеющаяся и слегка раскрасневшаяся от танца... и от этого выглядевшая ещё красивее... Хотя, казалось бы, куда ещё... Одно слово - ангел!
   - Девочки, знакомьтесь, - проворковало прелестное создание, - барон Винсент фон Дарион, - представив нашему обозрению, - молодого красавца... наверное... почти на голову выше меня, чёрные волосы... не только парика, но... судя по аккуратной щёточке усов... и его собственные... Мужественное лицо, серые глаза, нос с горбинкой... Наверное, такие должны нравиться женщинам...
   Вон и девчонки... на глазах изменились... даже Лори. Что называется "поплыли"... Глядят на него как... как кошки на миску сметаны... Только что не облизываются... или нет? Вот рыжая приоткрыла рот... и тут же прикусила губу.
   А хмырь знай целует ручки и рассыпается в комплиментах... а девицы так и млеют.
   - Дин Виллар, - протянул я руку, когда очередь дошла до меня.
   - Э-э-э... простите, не расслышал вашего титула, - произнёс чернявый, не спеша делать ответного жеста.
   Брезгует? Да мне руку принцу подать было не западло! А этот... хорёк! Сноб несчастный!
   - Титула у меня пока нет, но я - студиоз Магической академии...
   - А это значит, - вмешалась в разговор Лори, - что ему, как и всем нам по её окончании автоматически будет присвоен дворянский титул!
   - Так это только после её окончания, - изрёк барон.
   - Ну извините, - разведя руки, расшаркался я в полушутовском поклоне.
   - Мда-а, - глядя на дворянина сверху вниз... благо, при её росте это было несложно... изрекла Рыжуля, - стало быть, такому высокопоставленному вельможе и общаться с нами зазорно.
   - Это правда, Винсент? - заглянула своему кавалеру в глаза Энджи.
   - Но-о, - стушевался фон Дарион, - я думал, вы - юные дворянки впервые вышедшие в свет! Ты же мне так и сказала!
   - Да, я действительно первый раз на балу, но не по этому поводу. О боги, Ви-и-инс, как же ты меня разочаровал! - похоже, Анджелина не на шутку расстроилась.
   И всё из-за этого хмыря!
   - А вы на редкость высокомерны, барон, - усмехнувшись, резюмировала Кира.
   Остальные девчонки смотрели на этого... слегка ошарашенного подобной сменой настроений... типа тоже, мягко говоря, недружественно.
   - Ну конечно, он же - величина, а не какой-то там император Рирской империи, которому мы были представлены, - не удержался я от сарказма, ещё больше подлив масла в огонь.
   - Вы б-были п-представлены им-ператору? - бедняга даже заикаться начал.
   - Ну да, - кивнула "Ангелочек".
   - По случаю окончания курса, - добавила рыжая.
   - И к-как он вам? - промямлил барон.
   - Весьма величествен, - отозвался я.
   - Мудр, - добавила Кира.
   - И благороден, - с вызовом бросила Зара.
   - А Его Высочество - так вообще бесподобен! - заключил я под не то хмыканье, не то хихиканье девчонок, как по команде затеребивших на шеях подаренные украшения.
  
   - О! А вот и он! Лёгок на помине! - возвестила Лори.
   Действительно, наш венценосный... или пока ещё не совсем... знакомый выступил на всеобщее обозрение:
   - А сейчас дамы и господа вашему вниманию предстанет сюрприз. Новый танец, привезённый нашими восточными соседями из Чернолесья. Прошу! - повернулся принц к группе музыкантов, расположившихся у окна... напротив той группы, что играла до этого, - Поприветствуем их! - и захлопал в ладоши.
   Придворные его поддержали, но без особого энтузиазма. А впрочем, может здесь так принято...
   Кстати, так и не понял, сам ли Макс произносил свою речь, или кто-то говорил за него... уж очень голос выглядел каким-то неестественным... Или мне только так кажется?
   Но поразмыслить над этим мне не дали, земляки заиграли весёлую мелодию:
   - Это же ваша Велька-Ренька! - воскликнула Энджи.
   - Вообще-то, Велька-Ренка, - поправил я.
   - Да какая разница! - отмахнулась девушка.
   - Умеешь танцевать?!
   - А то! - весело задвигалась "Ангелочек", всем своим видом показывая, что просто-таки врётся в пляс.
   - Тогда вперёд! - подхватил я её за руку, пока всякие там виконты-фигонты не очухались, и мы весело закружились и заскакали в танце.
   Ничего сложного - два притопа, три прихлопа. Мила меня как-то научила... по случаю... Кто и где учил Анджелину... до сих пор не знаю...
   Вихрем пронеслись через весь зал, но неожиданно музыка смолкла, а мы, не сразу затормозив на натёртом до зеркального блеска полу, оказались прямо напротив принца, застывшего, как статуя с приоткрытым ртом.
   - Что?! - чуть ли не в унисон спросили мы с Энджи.
   - Экхм-кхе-кхе, - прочистил голос Его Высочество, - Вообще-то танец ещё не начался. Это была так, разминка.
   - Но мы же этого не знали... Правда, Дин?! - захлопала своими огромными, ни с чем не сравнимыми глазами "Ангелочек".
   - Танец называется "окронгл"...
   Я не сразу "допёр": "окронгли" по-чернолесски - это же "круглый"? А-а-а, скорее всего - "плавный"!
   - Несколько пар из числа молодых дворян уже успели его разучить, и он им понравился. Прошу любить и жаловать! - прозвучало в зале.
   Сто золотых готов дать, что сам Максимилиан при этом рта не раскрыл!
   Тем временем, как и было обещано, восемь пар... судя по форме... королевских гвардейцев и... скорее всего дворцовых фрейлин... расположились двумя рядами. Ясное дело, для нас с Энджи места не нашлось... Если только рядом с принцем?
   - Ваше Высочество, а вы сами танцевать не будете? - со всей присущей ей непосредственностью поинтересовалась моя партнёрша.
   - Ну-у, если только с вами? - тут же, как павлин, "распушил хвост" наследник престола, ничтоже сумняшеся тут же бросив свою спутницу.
   Или точнее, ту даму, с которой стоял. Девушка такой ветрености удивилась, но явного недовольства не выказала. Ну, это она сможет и потом... без лишних глаз и ушей... Женщины, они такие!
   - Сударыня, позвольте вас пригласить? - шагнул я к покинутой вельможным кавалером особе.
   А ничего так... красивая фигура, миленькое личико... "Наштукатурено", конечно, будь здоров! Но с большим знанием дела. В остальном же... Что поделаешь - мода! "Мушка" на левой щёчке смотрелась... пикантно. По-моему, она делала её старше...
   - Но я...
   - Я вас научу. Тут нет ничего сложного. Посмотрите на Его Высочество, - я запоздало прикусил губу.
   Наверное, для девушки это был удар ниже пояса... или куда там... потому что Макс за моей спиной уже вовсю ворковал с "Ангелочком"... но моя собеседница перенесла его стоически. Даже глазом не моргнула, только в уголке рта мелькнула то ли улыбка, то ли ухмылка... Поди разбери!
   - Хорошо, - прозвучало в ответ.
   Я протянул руку и в неё тут же... не быстро и не медленно, а как бы это сказать... царственно, со значением, чувством собственного достоинства... по-королевски... или по-императорски?.. легла рука... И только тут я заметил, что она в перчатке из дорогущего паутинного шёлка, что покупается у дроу за баснословные деньги... Да и вообще, наряд на красотке был... вроде бы его богатство не сразу бросается в глаза... но если приглядеться, то это даже не "О-го-го!", а "У-у-у-у!"
   Думаю, не каждая герцогиня может себе подобное позволить. У нас, в Чернолесье, пожалуй, только король со своей семьёй... или кто-то из его ближайших родственников. Так что моя партнёрша рядом с принцем оказалась совсем не случайно. А поскольку она ему не жена... О том, что Макс не женат, мне девчонки уже все уши прожужжали!.. и вряд ли любовница... Хотя фиг знает... какие любовницы у рирских принцев... не из служанок же!
   Короче, по манере держаться, по осанке... да каждый её жест не просто говорил, а криком кричал, что я столкнулся с красавицей из самых верхов, самых что ни на есть сливок рирского общества... И тут...
  
   Да! Да! И ещё раз - да!! Я уже за сегодня за... заколебался повторять эту фразу!
   Только-только раззявил варежку... ещё слюнки не успели потечь... как передо мной, как чёртик из табакерки или, вернее, как столб из-под земли... кому как нравится... вырос этот гоблин!
   То есть, был он, конечно, не гоблин, но мне показался хуже сотни... Нет, тысячи!.. этих зеленокожих созданий! Кстати и был он... вернее его костюм... такой зелёный, переливающийся с богатой отделкой, драгоценными камнями... в общем, сами понимаете, не захудалый дворянчик какой-нибудь из провинции... Башней возвышавшийся над головой огненно-рыжий... или, скорее, всё-таки золотой парик... червонного такого золота. Но брови под ним чёрные, а глаза карие... Всё это, сдвинутое в кучу, как и зловещее выражение лица не предвещали мне ничего хорошего:
   - Дама будет танцевать со мной! - даже не сказал, а выплюнул этот изумрудный... хрен.
   Ну нифига ж себе заявки?!!
   - Вы обещали танец этому... господину?! - повернулся я к девушке.
   - Нет! - ответ прозвучал негромко, но твёрдо.
   - Тогда какого,.. - обратился к нахалу, но договорить мне не дали:
   - Поди прочь, малявка. Я - принц Лористонский! - этот человек-гора, возвышавшийся надо мной на голову... Блин! Когда ж это кончится! Вырасту ль я когда-нибудь или нет?! Ну-у, хоть немного... А то кругом одни турусы на колёсах!.. попытался взмахом руки смахнуть меня с дороги... как какую-то надоедливую мошку... Не на того напал!
   Толчок "оппоненту" в грудь, и он отъезжает на несколько шагов по натёртому до блеска полу, застыв с донельзя удивлённым выражением лица. Ещё бы, "застывшее мгновение" оно такое... сразу не отпустит.
   - Что с ним? - настороженно спросила девушка.
   Неужели переживает... за этого наглеца?! Впрочем, кто их, женщин, разберёт!
   - А-а, совсем потерял дар речи! - отмахнулся я, - А где музыка?!
   Принц кивнул, музыканты заиграли...
   - Раньше приходилось танцевать... этот танец? - спросил партнёршу, когда та в очередной раз сбилась с шага, перепутав ногу.
   - Мне показывали, но самой как-то не приходилось.
   - Эти "кренделя" самые каверзные. Дальше пойдёт "эльфийский шаг", а потом повороты, как в минувете. Ничего сложного!
   - Я знаю, - тихо прошелестело в ответ. И через некоторое время ещё тише, - А что с ним? - и кивок в сторону застывшей статуи.
   - Да ничего особенного, скоро "оттает". Не волнуйтесь, я никому не дам вас в обиду!
   - Принц Лористонский - опасный человек!
   Вот именно, что всего лишь человек.
   - А кто он вообще такой?! Принц какой страны?!
   - Вы правда не знаете?! - удивлённо распахнула глаза девушка, - Герцоги Лористонские...
   - А-а-а, те что в дальнем родстве с императорской фамилией... Так что?! Им теперь всё можно?!
   - Они сильные некроманты, мастера Тёмной магии,.. - при этих словах я едва сдержал скептическое хмыканье, - особенно старший из них - герцог Людвиг.
   - А это тогда кто? - кивнул я на застывший "монумент".
   - Его старший сын и наследник - Гиацинт.
   - Кто?! - не поверил я своим собственным ушам.
   - Гиацинт-Бальдур-Ливоний, - терпеливо пояснила партнёрша, - и не вздумайте над ним смеяться, это его жутко бесит.
   Не смеяться?! Над "Лимонием"?! Да я едва не заржал на весь зал! А я-то всегда считал, это мне с именем не повезло, а тут один "Гиацинт" чего стоит!
   - Вы меня совсем не слушаете! - обиделась девушка, глядя на мои титанические усилия справиться с рвущимся наружу смехом.
   Знала бы она, чего мне это стоило!
   - В своём искусстве он дьявольски силён и называет себя Рыцарем Тьмы!
   Ну что за идиотское название?! От рвущегося наружу хохота я подавился и закашлялся.
   - Тут нет ничего смешного! - возмутилась девушка, - Моего предыдущего кавалера - барона Мельера - принц провоцировал на поединок и безжалостно убил! - её голос предательски дрогнул.
   - Ну за такую красавицу и умереть не страшно.
   - Вы просто сумасшедший! - моя партнёрша вырвала руку и бросилась прочь.
   Вот же женщины, поди их пойми! Я ей комплимент, а она обзываться!
   - Постойте! - рванулся я следом, но путь мне тут же преградил один из гвардейцев.
   - Разве вы не видите, Её Высочество желает побыть одна?!
   - "Её Высочество"? - эхом повторил я.
   - Да, принцесса Виктория... Вы что, не знали?!
   - Нас не представили. Его Высочество принц Максимилиан был несколько занят, - кивнул я в сторону наследника престола вовсю флиртующего с "Ангелочком".
   - Зато я свободен! - рыкнули сбоку и, прежде, чем я успел обернуться, "Гиацинт-Лимоний" взмахнул рукой и тут же с грохотом рухнул на пол, как подкошенный.
  
   Наверное, надо кое-что объяснить... Вроде, уже упоминал, как на меня среагировала защита дворца. Воздух вокруг будто сгустился. Не знаю конкретно, что это было... какое заклятие... но восприняли меня слишком... как бы это сказать... "нервно". Как потенциальную угрозу.
   Я буквально кожей почувствовал, как "вьющиеся" вокруг магические плетения довольно навязчиво пытаются меня "прощупать", понять, что я за такая волшебная "штуковина". А поскольку это здорово нервировало, не нашёл ничего лучшего, как превратить "браслеты" во внешний "насос". После этого всю "любознательную" магию, как... ветром, сдуло!
   Поэтому когда "Цветочек" попытался меня ударить... или со всего маху влепить пощёчину... поди теперь разбери!.. Его удар пришёлся точно по "браслету"... Это я развернуться полностью не успел, а выставить руку - в мгновение ока... "Насос" сработал автоматически, сожрав изрядную часть магии хлыща, отчего тот рухнул в беспамятстве. Не разорвись контакт, ему бы точно кранты! Моя "побрякушка" в считанные мгновения "выдоила" бы его без остатка.
   Стоп! А почему она тогда на девчонок не действовала? Ведь "браслеты" из них магии не тянули... Я бы сразу заметил! А-а, может прынц поранился и сработала магия крови... Или "мой друг" решил шандарахнуть меня со всей дури вложив в удар своей праведной десницы ещё и магию. Оковы мигом её "высосали", "прихватив" ещё.
   А вообще... Хрен его знает, как там было на самом деле, потому что мне резко стало ни до чего. На меня со всех сторон ринулись гвардейцы:
   - Руки вверх! Не двигаться!
   - Что вы с ним сделали?! - подскочил кто-то из дворцовых чародеев.
   - Да я его и пальцем не тронул!
   - Тогда почему принц валяется на полу, - указал "умник" на тело "Лимония", которое безуспешно пыталось поднять двое... а теперь уже и трое гвардейцев.
   - Понятия не имею!
   - Мне не до шуток!
   - Мне тоже... И, коли на то пошло, это он пытался меня ударить, а не я его!
   - Тому есть свидетели?
   - Ваше Высочество? - повернулся я к наследнику, но тот как-то резко стушевался.
   - Ваше Высочество, вы были свидетелем? - не преминул уточнить чародей.
   - Сожалею, барон де Бельфор, но нет. Ничем не могу вам помочь! - вот же гад, я точно помню, что он смотрел в мою сторону... ну-у, пусть не всё время...
   - Я видела! - бросив взгляд на меня, потом на своего кавалера, потом опять на меня, воскликнула Энджи, - Принц Лористонский вёл себя агрессивно!
   - И как же он оказался на полу?
   - Я не н-не знаю,.. - на миг стушевалась девушка, - Но я хорошо знаю Дина, он бы никогда не напал первым!
   - И откуда, позвольте поинтересоваться, вы его так хорошо знаете? - голос магического дознавателя... ни минуты не сомневаюсь, что это был именно он... звучал почти ласково.
   - Мы вместе учимся в Академии!
   - Так вы, оказывается, маг?! - повернулся ко мне чародей, - Зачарованные "браслеты" сюда!
   - Хотите добавить парочку "побрякушек" к тем, что уже есть? - продемонстрировал я своё "богатство".
   Маг отшатнулся, окружавшие меня гвардейцы тоже.
   - Кто посмел привести во дворец закованного в кандалы преступника?! - воскликнул этот... этот... даже не знаю, что сказать о его умственных способностях... придурок!
   Что помешало возникнуть всеобщей панике? Наверное то, что среди толпящихся вокруг придворных любопытных нашлось куда больше. Защита на меня не среагировала... опасности вроде бы нет... Кто же пропустит такое развлечение?!
   Нет, кто-то действительно ломанулся прочь, стремясь оказаться как можно дальше от эпицентра событий, но большинство наоборот, подтянулось поближе... с опаской, конечно... даже музыканты... Танцы тут же были забыты.
   - Барон, похоже, вы совсем спятили, - холодности своего голоса подивился даже я.
   - Вы немедленно пойдёте со мной!
   - Ещё чего!
   - Это бунт!
   - Я пришёл на этот бал с Его Магичеством Велизарием и уйду вместе с ним!
   - Это мы ещё посмотрим. Взять его!
   - А ну, назад! - я крутанулся вокруг своей оси, выставив вперёд оковы, и парочка особо ретивых гвардейцев, стоило их оружию напороться на мои "браслеты", тут же рухнула замертво.
   - Клянусь, если вы не остановитесь, тут будет гора таких тел! - видят Тёмные боги, я не шутил!
   Народ шарахнулся во все стороны. Даже барон с гвардейцами подались назад.
   - Что здесь происходит?! - послышался властный голос... или, скорее, грозный рык.
   А вот и "кавалерия" пожаловала.
  
   - Ди-и-ин! Опять тебе неймётся! - ректор сверкнул глазами так, что у меня душа ушла в пятки.
   Вот уж с кем я не хотел бы связываться ни при каких обстоятельствах!
   - Да я ничего не делал! - тут же принялся оправдываться, пока не стало слишком поздно, - Это всё "браслеты"! Принц хотел меня ударить, я просто выставил руку!
   Блин! Ни в жизнь не поверю, что в этой "богадельне" всё не пишется на информкристаллы!
   - Что с оковами? - подошёл ближе ректор, по-прежнему сверкая глазами, но его речь звучала заинтересованно.
   - Ну не при всех же! - обвёл я взглядом навострившую уши публику.
   - Хорошо! Следуй за мной!.. Расступись! - это он гвардейцам.
   Те послушно отпрянули в стороны, но поперёд всех, загородив дорогу, как чёртик из табакерки, выскочил этот... как его... барон:
   - Он никуда не пойдёт! Только через мой труп!
   - Милейший... щас я вам это устрою! Есть сомнения?!
   Вы думаете, это я сказал?! Нет, это рявкнул Велизарий... да так, что налетевший на нас служака застыл столбом... Но ректор всё же сменил гнев на милость, бросив через плечо:
   - Можете нас сопровождать.
   - С гвардейцами, - скорее утвердительно, чем вопросительно уточнил барон.
   - Как вам будет угодно, - и этакий небрежный жест рукой, мол, делай, как знаешь.
   Надо б и мне такому научиться!
  
   Едва мы миновали дверь, как ректор дёрнул меня за рукав в сторону, под чей-то портрет... какого-то старика... там ещё рядом рыцарский доспех стоял... Впрочем, в этом зале... или широком коридоре их ещё много было: доспех, картина, доспех, картина...
   - Сюда! А вы останьтесь там!
   - Но,.. - вякнул было этот... а-а-а... Бельфор!
   - Я всё ещё глава Академии, а это - мой ученик! Не нарывайтесь! - и мне, чуть ли не шёпотом, - Выкладывай быстро, только правду. Что там произошло?
   - А не подслушают?
   - Этот угол зачаровывал я! Быстрее!
   - Ну-у... я немного "подправил" "браслеты",.. - я только-только начал излагать произошедшее, как ректор вскипел, почище забытого на огне котелка:
   - Да ты что, совсем спятил?! Решил угробить всех принцев?!
   - А что, есть ещё?!
   Похоже, от этих слов мой собеседник совсем потерял дар речи, потому что без лишних политесов, сунул мне под нос свой кулак:
   - Убью!
   По ходу, я его того... "малость довёл"... Тем удивительней было то, что следующая фраза главы Академии была произнесена доверительно... прямо-таки по-отечески... Я едва не прослезился:
   - Дин, нельзя поступать так безответственно! От могли пострадать другие! Твои одногрупницы, например...
   - А вот и нет! - и я поделился с ректором своими соображениями.
  
   - Значит... говоришь магический удар?! Что ж, вполне возможно... Это многое объясняет,.. - задумчиво протянул Велизарий.
   - А можно это как-то проверить?
   - Вряд ли... Да и стоит ли?
   - То есть?
   - Сам подумай! Допустим, есть запись, но не только того, как принц попытался тебя ударить, но и как перед этим ты его вогнал в ступор. Оно тебе надо?
   - Хм-м... И что теперь делать?
   - Да ничего, пусть всё течёт своим чередом.
   - Ваше магичество, - вклинился в нашу беседу барон.
   - Что ещё? - буркнул ректор.
   - Вашего подопечного следует препроводить в тюрьму.
   - И кто ж вам это позволит?
   - Но как же?
   - А вот так!
   - Барон, а вы не родственник императора... или герцога фон Лористона? А то распоряжаетесь тут как-то по-свойски... как у себя дома.
   Мой "оппонент" сперва опешил от такой "заявы", а потом буквально задохнулся от возмущения... лицо пошло пятнами...
   - Дин, давай так, - в голосе ректора зазвенел металл, - рот не открываешь, пока тебя не спросят! Давай разберёмся с одним делом, а с бароном потом подерёшься!
   Я судорожно кивнул. Что ни говори, а глава Академии просто-таки подавлял своей силой, напрочь отбивая всякое желание спорить. Я тоже так хочу научиться!
   - Но вопросы-то задавать можно?!
   - А они есть?
   - А как же! Что вообще с принцем?! Он что, помер?! И, если нет, то какие у него ко мне претензии?!
   - Действительно... Хорошие вопросы... Барон де Бельфор, ответьте!
   - Но-о... я не знаю!
   - Так узнайте! Охрана вы, или кто?!
  
   Скорчив недовольную гримасу, барон всё-таки достал кристалл и, отойдя в сторону, связался с кем-то. Из-за "заглушки" слышно ничего не было, но через какое-то время ответ был получен.
   - Идёмте за мной! - махнул он рукой.
   Ректор, а за ним и я, воспользовавшись предложением, последовали за нашей "путеводной звездой".
   Не скажу точно, сколько коридоров и залов мы миновали... по-моему, нам был открыт какой-то быстрый путь, то ли через портал, то ли через целую систему оных: входишь в одну дверь... солнце светит слева... а выходишь в другую... оно уже справа...
   Как бы то ни было, мы оказались ещё в одном зале, где перед нами предстал сам "виновник торжества"... как его... а-а-а, Гиацинт-Бальдур-Ливоний... если я ничего не перепутал... принц Лористонский... который был вполне жив, здоров и благополучен... ну-у-у, относительно... Если не считать его перекошенной рожи и приложенного к затылку здоровенного компресса.
   При этом сдёрнутый с головы шикарный парик валялся рядом, а чахлая поросль не пойми какого цвета волос, представшая взору, вовсе не внушала ни должной почтительности, ни уважения. Какой уж там пиетет... выглядел герцогский наследник, прямо скажем, паршиво... Жалкое зрелище.
   - Принц, как ваше самочувствие? - поинтересовался глава Академии.
   - А сами не видите? - прозвучало в ответ.
   - Я задал вопрос! - в воздухе будто зазвенел металл.
   М-м-да, бывают моменты, когда с Его Магичеством лучше не спорить.
   - Д-да, уже лучше...
   - Рад за вас.
   - Ещё бы, ведь вашему недоучке... Он же студент Академии, разве нет?.. так и не удалось меня ухайдакать! А-а-а, вот и о-о-он!! Этот мерзкий...
   - Ни слова больше! - прервал словоизлияния принца властный голос... или рык... Это уж кому как.
   Я повернул голову... О-о-о! Сам император Конрад. Собственной персоной. Слона-то я и не приметил!
   - Достаточно оскорблений!
   - Тогда со всем уважением, - скривился при этом "Гиацинт-Лимоний", как будто только что проглотил тот самый лимоний, - не соблаговолит ли молодой человек прогуляться со мной завтра на Севрскую пустошь?
   - Отчего ж, соблаговолю.
   - В восемь! И не опаздывайте! Засим позвольте откланяться! - Лористон с шипением поднялся и, сунув парик под мышку, поддерживая компресс правой рукой, поковылял к выходу.
   - Юноша, надеюсь, вы знаете, что делаете, - бросил мне император, выйдя через другую дверь.
  
   - Ди-и-ин, ты что творишь! - чуть ли не с кулаками накинулся на меня ректор, когда оба вельможи, а следом за ними и охрана вышли, и мы остались одни.
   - Да в чём дело-то?!
   - Ты что?! Не понял, что сейчас произошло?!
   - И что же?
   - Фон Лористон вызвал тебя на дуэль!
   - Вы это серьёзно?
   - Да-а! Чтоб тебя! И ты принял вызов, не задумываясь, на глазах самого императора!
   - Неужели?!
   - Да! И если ты не знал, в Рирской империи дуэли запрещены! Это серьёзное нарушение закона!
   - А-а-а... А что же тогда император не пресёк нашей незаконной деятельности?
   Клянусь, ректор на несколько мгновений потерял дар речи.
   - Ваше Магичество? - осторожно позвал я.
   - А-а? Да! По-твоему, император должен сам ловить преступников?!
   - Нет, но он мог приказать страже. Они же были здесь!
   - И отчего же не приказал?
   - Это я у вас хотел спросить. Вы живёте в Рире не один год... даже не одну сотню лет... Так почему?
   - Ох, Дин... С огнём играешь... Тебе правда нужны эти интриги? Зачем тебе в них лезть?!
   - Вы же видели, Ваше Магичество, я в них не лезу. Это они лезут ко мне!
   - Учти, - помотал головой Велизарий, - обратного пути не будет!
   - А его и так нет! Вот вы, что бы сделали на моём месте?
   - К счастью, я не на твоём месте!
   - А всё-таки? Чисто гипотетически... А просто хотел потанцевать с девушкой, даже не зная, что она принцесса... Причём, моя партнёрша была не против... И тут является какой-то... хрен... и лезет на меня с кулаками... Вы никогда не сталкивались с чем-то подобным?
   Судя по ещё больше посмурневшему лицу ректора - "да, было!"
   - Извините, - прервал я его размышления, - не знаю, чему и как вас учили, но то, как этот герцогский сынок обошёлся с принцессой, кажется мне в корне неправильным! Я слышал, он недавно убил одного из её кавалеров, разве он был единственным?!
   - Третьим, - глухо выдавил ректор, - Ещё пятеро долго рассыпались в извинениях. Кому-то, по слухам, пришлось откупаться...
   - И вы считаете это нормальным?! И что этот хлыщ должен ещё сделать? Отвесить пинка наследнику? Плюнуть в лицо императору?!
   - Политика...
   - Дерьмовая она у вас, эта политика!
   - Политика всегда дерьмо!
   - Не просто в ней оставаться дворянином!
   - Не просто оставаться мужчиной! Да и человеком... честно говоря... тоже.
   - Ладно, вы мне поможете?!
   - Помочь тебе теперь могут лишь светлые боги!
   - Я бы предпочёл тёмных!
   - Ты хоть понимаешь, что ступил на лезвие клинка?! Не упади с него!
   - Постараюсь...
   - Постарается он!
   - Магистра Алхорэна со мной отпустите?
   - Если он сам не против. Таэр, - обернулся Велизарий, - поможешь парню?
   - Прирезать этого индюка?
   - Нет, просто мои мечи у вас, - обратился я к выступившему из сумрака эльфу.
   - Побыть оруженосцем принца Шварценбергского, когда тот будет "потрошить" сынка герцога Лористона? Это будет забавно!
   - Спасибо вам большое! - мой голос дрогнул, честно говоря, такой безоговорочной поддержки я не ожидал.
   - Я видел тебя в деле, - хмыкнул дроу, - когда вы с девчонками разделали в пух и прах тех напыщенных павлинов-паладинов! Отказываться от нового представления? Что я - дурак?!
   - Не стоит благодарности, - отозвался ректор, - Я хорошо знал Фила, это меньшее, что я могу сделать для его сына!
   - Моего отца? Он был бы вам благодарен.
   - Кто знает... Встречу, обязательно спрошу.
   - Так он жив??!!
   - Тебе не сказали?! Никто не видел его мёртвым!
   Отец жив??!! Клянусь, я потерял дар речи. Слова не хотели срываться с языка, а мысли путались.
   - Драконов не так-то просто убить! - усмехнулся Велизарий.
   Мне ли этого не знать!
  
   - Ладно, - махнул рукой ректор, пора завязывать с этой аудиенцией, пока Дину ещё какой-нибудь принц под руку... или под ногу... не попался!
   Теперь уже без всяких порталов... а-а, нет, всё-таки был один!.. мы вновь очутились в бальном зале.
   Пары танцевали очередной танец. Те же, кто не пожелал к ним присоединиться, разбившись на группки что-то неторопливо обсуждали. Никого из королевской семьи видно не было. Девчонки опять в сторонке, а паладины... Вон они... в другом углу.
   - Ну как, - подошёл к студенткам Велизарий, - натанцевались?
   - Кавалеры какие-то пугливые, - отозвалась Лори, - ни один руки не предложил!
   - Руки и сердца?! - удивился я.
   - Бестолковка! Приглашения на танец!
   - А-а-а... А как же я?
   - Что ты?
   - Ну я же предложил!
   - Ага. Ты оказался самым смелым... как ни странно!
   - А паладины? Подошли бы к ним.
   - Ты что, не слышал, что сказала Мариэлла? Дамы к кавалерам первыми не подходят. Всё должно быть наоборот!
   - Тем более, к незнакомым! - добавила Кира, повернувшись к ректору, - Ведь правда, Ваше Магичество?!
   - Какие же они незнакомые? - не согласился я, - Вон того... здорового... Лори убила аж целых четыре раза!
   - Неправда! - замотала головой рыжая, - Один раз это сделала Зая!
   Тихоня ничего не ответила, только бросила мимолётный взгляд и хмыкнула.
   - Нет! Не надо никуда идти! - вынес свой "вердикт" ректор.
   - Тогда, может, я приглашу Лори на танец?
   - Нет, Дин, достаточно!
   - Но всего один! - честно скажу, мне было обидно, что девчонок приглашали, а рыжую бестию ни разу!
   А уж каково было ей...
   - Я сказал - нет! - глава Академиии был непреклонен, - Хватит приключений! А то Дин отдавит ногу ещё кому-нибудь, без дуэли точно не обойдётся! Их на сегодня достаточно!
   Ну вот, чуть что - сразу Дин!
   - Дуэль? С кем? Неужто с Лористоном?! - воскликнула Лори.
   - Серьёзно?.. Когда?.. Где?.. - посыпались вопросы.
   - Ну-у, Ди-ин, - покачала головой валькирия, - Ты точно безбашенный!
   - Да что вы так всполошились. Подумаешь, герцогский сынок. Вы вон, толпы паладинов не испугались!
   - То были послушники! - буркнула Лори.
   - Маги-недоучки, - скривилась Кира.
   - И потом, у нас был план! - заявила Энджи.
   Что?! Серьёзно?! Он у нас действительно был?!
   - Только сразу же полетел псу под хвост! - хмыкнула Зара.
   - Но он был хороший, - не сдавалась рыжая.
   - Ага, только если б не Дин, нам всем бы крышка! - вмешалась "Ангелочек".
   - Может и нет, - Лори была непреклонна.
   - Согласись, "Племянничка" мы бы не потянули, - возразила "Эльфийка".
   - Возможно, - нехотя проронила зеленоглазая.
   - Что за племянник? - насторожился я.
   - Командора ордена Сверкающего Меча Господня, - пояснила Зара, - Только не совсем...
   - Ага, то ли внучатый племянник он ему, то ли племянчатый внук, - хмыкнула Кира.
   - Один хрен родственник! - буркнула Лори.
   - О ком это вы? - честно говоря, сразу и не понял.
   - О том недоумке, что ты прирезал! Целых четыре раза! - усмехнулась валькирия.
   - А-а-а.
   - Так вот, Лористон-младший куда хуже!
   - Гнида ещё та! - процедила Зая.
   - Успел убить многих, - добавила Энджи.
   - Некромант, - поморщилась Кира.
   - Что, так опасен? - не то, чтобы я испугался, но недооценка противника ещё ни к чему хорошему никогда не приводила.
   - Не так, как его папаша. Вот тот - сволочь, так сволочь! - выплюнула ченка.
   - Юные леди! - вклинился в нашу беседу ректор, - Может быть, вы воздержитесь от нелестных отзывов в адрес пусть и дальних, но всё же родственников правящей императорской фамилии?.. По крайней мере, пока мы не покинем дворец!
   Дальше наш путь до Академиии проходил в полном молчании. Лишь ректор с кем-то связался, и мы благополучно миновали портал.
  
   - Эй, Дин, ты там живой?! - послышался из-за двери голос магистра Алхорэна.
   - А-а?! Что?! - вскочил я, приняв сидячее положение и отчаянно тря глаза, ещё толком не понимая, что же случилось.
   - Ты, вообще, вставать собираешься?! Уже полвосьмого! Ты не забыл, что у тебя... встреча... с Лористоном-младшим?!
   - О-о, ё... ёпэрэсэтэ!
   Хорошо, что мне собраться - только подпоясаться!
   - Я готов! - открыл я дверь, - Э-э, демоны, а как до неё добраться?! До этой... как её... Севрской пустоши... Так, кажется?
   - Эх ты! "Кажется", - передразнил меня дроу, - Скажи спасибо ректору. Видишь кольцо? С его помощью можно открыть портал прямо "по месту назначения" и так же быстро унести ноги... прямо сюда, в Академию!
   - Здорово!
   - А то. Пошли во двор!
   - Зачем?
   - Ну не отсюда же его открывать! Так можно всё здание разнести... Впрочем, тебе не привыкать, - добавил мастер, окинув меня взглядом с головы до ног.
   Послушно последовал вслед за эльфом.
  
   - О-о, погодите, таэр, а где моё оружие?! - запоздало спохватился я, когда перед нами уже готово было распахнуться окно портала.
   - Ну ты, Дин, даёшь! Опомнился! Кто, вообще, дерётся, я или ты?! Чему я только тебя учил?!
   - Но-о, вы ж теперь мой оруженосец! Сами говорили!
   От такой "заявы" мастер сперва слегка "прибалдел", а потом сурово сдвинул брови:
   - Ты, Дин, это... того... говори, да не заговаривайся. А то как дам по шее, не посмотрю, что принц!
   - М-м, таэр, прошу прощение за неудачную шутку.
   - Да ладно, на тебя грех обижаться! - усмехнувшись, махнул рукой дроу.
   - И всё-таки, где мои мечи? - спросил, когда наставник уже шагнул в окно портала.
   - Видишь перстень, - продемонстрировал он левую руку уже на той стороне, - В нём пространственный "карман", - одними губами добавил эльф.
   - О-о-о!
  
   - Что-то не слишком вы торопились! - проскрипело справа.
   А-а-а! "Лимоний" уже здесь.
   - Вы должны быть благодарны принц! Вам подарили несколько мгновений жизни!
   Думаете это я сказал? Не-е, это не выдержал магистр Алхорэн.
   - А это ещё кто подал голос? Тёмный... эльф без роду-племени, изгнанный своими же собственными сородичами.
   - Да я тебе щас... Эх, кабы ты не дрался с Дином.
   - Дином значит... А полностью?
   - Дин Виллар
   - Что, без "фон"?
   - И без "фон", и без всяких там "де", "тен" и прочей фигни!
   - Вы, юноша, хоть дворянин?
   - Я из Чернолесья!
   - А-а-а,.. - и столько в этом "А-а-а" было ничем не прикрытого снобизма и пренебрежения, что мне захотелось вцепиться в горло "Цитруса"... зубами! Наверное, я подобного у "Тихони" нахватался.
   - Какие-то проблемы?
   - Вообще-то да. Вы, молодой человек в курсе, что равные должны сражаться с равными?
   Я молча кивнул.
   - А секунданты тут не просто для красоты, - указал принц в сторону своих друзей-приятелей, - Они не только свидетели и посредники между участниками поединка, но судьи неписаных законов чести, дуэльного кодекса, который следует блюсти свято и нерушимо.
   Я снова кивнул.
   - Поэтому секундантами могут быть не кто попало, - хлыщ окинул уничижительным взглядом моего спутника, отчего дроу весь подобрался и ощутимо напрягся, - а люди с незапятнанной репутацией, чьё благородное происхождение ни у кого не вызывает сомнений!
   - Магистр Академии для вас не авторитет?
   - Этот... эльф?
   - Слышь ты, мальчишка, - вспылил Алхорэн, - ты языком-то мели, да знай меру! А то не посмотрю, что из императорской семьи!
   - У-у-у, какие мы страшные! - притворно испугался "Лимоний", - Но вот что... Тёмный,.. - мгновенно посерьёзнел он лицом, - приходилось ли тебе иметь дело с настоящей родовой магией? Той, что переходит от отца к сыну, а не теми балаганными фокусами, которым можно обучить любого желающего в вашей забегаловке!
   - Стало быть, и ученики моей альма-матер у вас не "котируются"? - с сожалением вздохнул я.
   - Вы уж извините, юноша, но у вас там собралась одна голытьба! Я, конечно, понимаю - интересы государства и всё такое... нужно и дерьмо кому-то разгребать... Но приравнять босяков к благородному сословию - это, извините, нонсенс! Да и преподаватели у вас оставляют желать лучшего. Тот же ректор...
   - Ну всё, иблит,.. - не выдержав очередного потока оскорблений, дроу потянул из ножен меч.
   - Спокойней, магистр, - схватил я его за руку, пока не случилось непоправимого, и зашептал, чтобы услышал только эльф, - Не забыли, я - первый! А вот потом... Как говаривал один мой знакомый: "От некроманта до лича - один шаг". Вот подниму его... Только рубите сразу, пока он не оклемался! Потом можно не совладать...
   - Сам знаю! - так же, едва слышно, буркнул дроу, и тут же перевёл взгляд на меня, - Обещаешь?!
   - Ну-у, как получится. Надо бы, конечно, такой "экземпляр" забрать к нам в Академию... для опытов... Но кто ж нам это позволит? Жаль.
   - Да... жаль, - так же искренно вздохнул Алхорэн, отпуская рукоять клинка, отчего тот едва слышно скользнул обратно в ножны.
   - О чём вы там шепчетесь?! - насторожился наш "оппонент".
   - Перебираем возможных кандидатов. Скажите, а с последним вашим противником... тем, что тоже вызвал ваше недовольство... бароном, как его... забыл фамилию... Вы были так же щепетильны?
   - Вы о бароне Мельере? Он не был последним... Но ни его знатное происхождение... ни его секундантов... ни у кого не могло вызвать сомнений! Я помню все благородные семейства империи, но вот никаких Вилларов среди них не значится!
   - Простите, а виконт де Глиусс подойдёт? Или он тоже не слишком благороден?
   - Преподаватель Академии? Вполне.
   Что-то я в этом даже не сомневался. Да-а... дерьмо к дерьму...
   - Он дал согласие быть вашим секундантом? - вполне искренне удивился "Лимоний".
   Да у паси меня тёмные боги! Мне с этим хлыщом тогда по гроб жизни не рассчитаться!
   - Нет... К сожалению, он сейчас занят... неотложные дела... знаете ли. Но я попробую связаться с кем-нибудь не менее благородным. Прошу ещё пару минут вашего драгоценного времени.
   - Что ж... раз того требуют обстоятельства... Даже жалко убивать такого вежливого юношу!
   - Мне вас тоже, - машинально бросил я, отгораживаясь "коконом безмолвия" и берясь за заветный бриллиант.
  
   Да, надо сказать хоть пару слов об этой "побрякушке", что я "позаимствовал" у наследника престола. Хоть это и было не совсем честно с моей стороны, но у меня на то были веские причины. Эту "следилку", записывающий кристалл я заметил не сразу. С виду - ничем не приметная пуговичка. К тому же, вряд ли на костюме Максимилиана она такая была одна.
   В общем... как говориться... бес попутал. Вот я и "отщипнул" ценный бриллиант. Не корысти ради, а чтобы узнать, что тот успел записать из нашей с принцем стычки. Да и всё остальное... Набирается ли там достаточно компромата, чтобы признать меня врагом империи, или беспокоиться не о чем?
   Камешком я смог заняться только в Академии, и вот тут меня ждал полный облом. Кристалл, будто специально, был девственно чист. Вообще ничего. То ли принц успел сменить костюм, то ли кто-то "под ноль" снял всю информацию. Гадать об этом было бессмысленно.
   Решил захватить брюлик на поединок с "Лимонием". Пусть хоть тут послужит по своему прямому назначению. А то мало ли...
   Вот он и пригодился. Зная, кому принадлежит зачарованная драгоценность, можно легко связаться с её владельцем, что я и сделал:
   - Принц Максимилиан, доброе утро.
   - Кто это говорит?!
   - Это Дин. Дин Виллар.
   - Кто? А-а, суровый дамский заступник. Чем я не угодил вам на этот раз?! - хоть голос наследника и звучал игриво, сквозила в нём этакая настороженность.
   - Да нет, - я был несколько озадачен, - скорее мне нужна ваша помощь.
   - Да? И в чём же?!
   - Даже не знаю с чего начать... Вам приходилось участвовать в поединках... Я имею в виду в качестве секунданта?
   - Юноша, боюсь, вы обратились не по адресу. Вы вообще в курсе, что дуэли строжайше запрещены императорским указом. А я, как наследник престола, должен стоять на страже... и всё такое...
   - Да знаю я, знаю... Но вот какое дело... Мой "оппонент"... сами знаете, кто... забраковал всех возможных кандидатов, включая ректора Академии... Кто б знал, что он настолько щепетилен... А кроме вас во всей Рирской империи я никого больше не знаю... Нет есть ещё ваш батюшка, Его Величество... но обращаться к нему с подобной просьбой...
   - Да! Клянусь, будь на то экстренная необходимость у тебя бы с этим "не заржавело"! В секунданты самого императора!
   - Так как принц? Откликнитесь на мою просьбу? Ну же... такое приключение... Вам когда-нибудь предлагали побыть секундантом.
   - Ни разу! Видимо, ни у кого не хватило наглости!
   - Да ладно... Разве секунданты не должны блюсти законы... пытаться примирить стороны?
   - Дин, ты говоришь прямо, как демон-искуситель. Хозяин Преисподней часом тебе не родственник?! Хорошо. Сейчас буду. Жди!
  
   - Ну как, переговоры были успешны? - нетерпеливо бросил Лористон, когда я убрал "сферу безмолвия".
   - Придётся ещё подождать, дорога займёт некоторое время.
   - Порталами надо пользоваться! - презрительно хмыкнул принц, - Ну что за жизнь, кругом одни бездари и нищеброды! Заставляют людей ждать!
   Но не успел он прошествовать до кучки своих прихлебателей, что столпились неподалёку, как открылось окно портала и оттуда явился наследник престола. Конечно, не в том сиянии и блеске, что во дворце, но, по крайней мере, ничем не уступающий моему "оппоненту".
   - Ты?!.. Вы, Ваше Высочество?! - изумился "Лимоний".
   - Удивлены, Гиацинт? Мне тут сказали, что вы успели отвергнуть уже две дюжины кандидатов. Может, и я вас не устраиваю в качестве секунданта?
   Лористон-младший застыл в нерешительности, и тут вперёд выступил один из сопровождавших наследника гвардейцев:
   - Минуточку, Ваше Высочество! Вы ничего не сказали об участии в поединке. Как офицер гвардии, хочу вас предупредить, что императорским эдиктом дуэли строжайше запрещены и все их участники должны быть строжайше наказаны! А потому...
   - Один момент, уважаемый... Простите, как вы сказали вас зовут?
   Офицер окинул меня скептическим взглядом с головы до ног.
   - Не уверен, что должен вам представляться.
   - Тогда как мне к вам обращаться?
   В самом деле, не "Эй ты!" же.
   - Можете называть меня "Капитан" или "Барон", - "милостиво" разрешил гвардеец.
   - Тогда, Капитан... или Барон... хочу вам кое-что прояснить. Вчера на балу у меня было столкновение с принцем Лористонским...
   - Я в курсе, - кивнул офицер.
   - В результате, - продолжал я, - принц предложил на следующий день ПРОГУЛЯТЬСЯ по Севрской пустоши. Когда же я прибыл на место со своим наставником, - кивнул я в сторону магистра, - то выяснилось, что для БЕСЕДЫ нужны свидетели. Да не абы какие, а столь же высокородные, как сам принц! Так что вся Магическая академия вместе с ректором была беспощадно забракована.
   - И тогда вы позвали Его Высочество Наследника.
   - Совершенно верно.
   - И что теперь?
   - А теперь я хочу объявить, что вы, принц Лористонский, вчера на балу вели себя, как свинья! Принцесса Виктория имеет право танцевать как хочет, где хочет и с кем хочет! И вы ей в этом не указ!
   - Дин Виллар, не надо приплетать мою сестру к вашим разборкам!
   - Принц Максимилиан, я её никуда не приплетаю. В ваши дворцовые интриги... впрочем, как и вы... она "вплетена" с самого рождения. А с тем, что произошло на балу давно уже надо что-то делать. Принц Лористонский ещё раз предлагаю вам извиниться перед Её Высочеством!
   Клянусь, мой "оппонент" в тот миг стоял какой-то пришибленный, будто пыльным мешком пристукнутый!
   Наконец, после долгой напряжённой паузы, показавшейся вечностью, он покачал головой:
   - Макс... не ожидал от тебя. Не думал, что выставишь вместо себя мальчишку.
   - Этот "мальчишка"... этот шустрый юноша кому угодно даст форы!
   - Ты сам довёл Викторию до слёз! - повернулся ко мне "Лимоний".
   - Она расстроилась из-за гибели предыдущего кавалера. Не верите мне, спросите тех, кто был рядом!
   - Подтверждаю, - глухо проронил Барон, он же - Капитан.
   - Что? - переспросил "Цветочек".
   - Мне сообщили. Принцесса опечалилась из-за барона Мельера!
   Что ж, надо ковать железо, пока горячо:
   - Принц Гиацинт-Бальдур-Ливоний фон Лористон, здесь и сейчас, независимо от того, сойдёмся ли мы в поединке или нет, одержу ли я победу или же нет, я требую, чтобы вы извинились перед Её Высочеством принцессой Викторией...
   - Графиней Фрисской, - произнёс Капитан.
   - Что? - сбился я, отчего моя тирада тут же растеряла всю торжественность.
   - Титул Её Высочества - графиня Фрисская, - пояснил гвардеец.
   Сразу надо было предупреждать!
   - Её Высочеством принцессой Викторией, графиней Фрисской... за своё недостойное поведение.
   - И в чём же оно заключалось... это "недостойное поведение"? - вкрадчиво спросил "Лимоний".
   Эх, не поднаторел я ещё в словесной казуистика - до столичных хлыщей далеко, как до луны! Но есть ещё быстрота и натиск... а ещё нахрапистость... Как же без неё?!
   - Принц, вам не удастся отвертеться! По отношении к Её Высочеству вы вели себя недостойно благородного человека и дворянина. В приличном обществе так не поступают!
   - Юноша, вы сыпете оскорблениями, не заботясь о последствиях! Даже если я извинюсь перед принцессой, вам не уйти от ответа.
   - Хотите вызвать меня на дуэль?!
   Мой "оппонент" замялся... Если раньше меня легко можно было выставить зачинщиком ссоры, а себя пострадавшей стороной, то теперь... к тому же, после извинений, принесённых принцессе...
   Но тут, словно материализовавшийся призрак, будто из ниоткуда... на пустошь вылетела карета. Дверца распахнулась и, прежде чем из неё кто-то появился, послышался властный голос:
   - Господа, может, мне кто-нибудь объяснит, что здесь происходит?!
  
   Не знаю, как Макс за моей спиной, но "Лимоний" от этих слов вздрогнул и побледнел.
   Хм-м, и кто ж это к нам пожаловал?
   Из кареты величественно... не знаю, даже как сказать... восшествовал... явил себя народу... явно высокопоставленный вельможа, показавшийся мне смутно знакомым...
   - Принц Максимилиан, - приветствовал он кивком наследника Рирской империи, как равный равного.
   - Герцог Лористонский, - почтительно отозвался тот в ответ.
   О-о-о, вот это кто... папаша моего "оппонента"... собственной персоной... Тогда ничего удивительного...
   - Сы-ы-ын! - повернулся герцог к своему отпрыску, не удостоив меня не то что кивка, даже мимолётного взгляда... Может, оно и к лучшему...
   - Гиацинт! Я жду объяснений! - гаркнул Лористон-старший, да так, что у бедняги... вся спесь и надменность которого давно улетучились, а сам "Цветочек", казалось, даже стал ниже ростом... все поджилки затряслись, а сам "Лимоний" не смог выдавить ничего членораздельного... Ни "бе-е" ни "ме-е".
   - Принц Максимилиан, может быть, ВЫ объясните мне, что здесь происходит?! - это прозвучало даже не как вопрос, а как требование.
   А в ответ тишина...
   Я оглянулся... принц молча смотрел в мою сторону... Хм-м, похоже, объясняться придётся мне:
   - Герцог Лористонский...
   - Мы не представлены! - грубо оборвал меня вельможа.
   - Так представьтесь... В чём проблема!
   Глаза герцога расширились, а рот приоткрылся... у остальных, по-моему, тоже... Не знаю... не смотрел... был занят... экстренно "надевая" на себя все возможные защиты... ну-у, те, что сразу не "углядишь".
   - Вообще-то, - кое-как совладав со своими чувствами и взяв себя в руки наконец вымолвил Людвиг, - юноша... Возможно вам не известно, но сперва должны представляться младшие.
   Что ж, вполне ожидаемо.
   - Дин Виллар.
   - Что?
   - Меня зовут Дин Виллар.
   - И всё?
   - А что ещё? А-а... я обучаюсь в Магической академии.
   - А кто вы вообще такой... по жизни?
   - Дворянин... из Чернолесья.
   - А-а-а... И что же вы не поделили с моим сыном?
   - Вчера на балу у нас возник конфликт. Принц предложил "прогуляться" по Севрской пустоши, где я потребовал у него извинений за своё... в смысле - его... недостойное поведение.
   - И что?
   - Жду ответа.
   - А в чём конфликт-то?
   - Вчера, когда я пригласил на танец принцессу Викторию...
   - Так всё из-за этой верти-и... э-эм... Её Высочества... Я кому говорил: не подходить к ней и на пушечный выстрел! - налетел герцог на сына.
   Казалось, он его ударит... "Лимоний" как-то весь сжался... Но герцог вовремя одумался... похоже, ему в голову пришла какая-то другая мысль:
   - Максимилиан, неплохо придумано, - резко обернувшись, бросил он наследнику.
   - Не понимаю, о чём вы, герцог, - после некоторой паузы отозвался тот, видимо, как и я находясь в полном недоумении.
   - Всё-то ты понимаешь! Неплохо подстроено, только твой бретёр что-то больно мелковат! Что, других не нашлось?!
   "Это он про меня?! Да как он смеет!" - я аж задохнулся от возмущения, а вот Макс не растерялся:
   - Вообще-то, это Гиацинт накинулся на Дина с кулаками, а потом хлопнулся в обморок, как какая-то кисейная барышня!
   - Вы это видели собственными глазами? - насторожился вельможа.
   - К сожалению, лишь мельком. Я встретил потрясающую девушку и настолько был увлечён, что отвлёкся, лишь когда ваш сын уже валялся на полу.
   - Ты его ударил?! - повернулся ко мне Лористон-старший.
   - Не-е, - мотнул я головой, - принц сам напоролся, - продемонстрировал я левое запястье.
   - Этот "браслет" меня чуть не "сожрал", - наконец смог подать голос "потерпевший".
   - Зачарованные оковы для магов?! Смертельно опасных преступников?! - скорее утверждающе, чем вопросительно выдохнул герцог.
   - Возможно, - пожал я плечами.
   - Почему они на тебе?!
   - Распоряжение ректора. Ему виднее!
   - Я требую объяснений!
   - Не мои тайны, не мне и рассказывать!
   - Не слишком ли вы дерзки, юноша?!
   - Какой вопрос - такой и ответ!
   Вельможа набрал полную грудь воздуха и шумно его выдохнул.
   - Ладно, но я не вижу в "браслете" ничего особенного... Гиацинт, ты ничего не путаешь?!
   - Мои амулеты рассыпались пылью, сила почти иссякла... Целители сказали: "Ещё немного и... всё!", - с надрывом произнёс принц... по-моему, даже всхлипнув.
   - В чём дело! Мой сын чуть не погиб!
   - Видимо, сбой настройки, - отозвался я.
   - Подробнее!
   - Вы же знаете, как "умная" охрана дворца реагирует на магию. Тогда вас не удивит, что с наручниками что-то произошло.
   - Что конкретно?!
   - Ректор Велизарий проводит расследование.
   - И каковы результаты?
   - Он передо мной не отчитывается.
   - Но браслеты на вас.
   - И что, других-то нету.
   - Не страшно носить?!
   - Ректор исправил, как было. Сказал: "Опасности нет!"
   - Хм-м... Что-то вы, юноша, многое не договариваете!
   - Я и не должен!
   - Молодой человек, помните, с кем разговариваете! Вы не в своём... Шварцвальде!
   - Я знаю.
   - А мы, Лористоны в родстве с императорской фамилией! Пусть и дальнем.
   - Да?! Тогда что ж так хреново ведёте себя по отношению к представительнице этой самой фамилии. Довели до слёз принцессу Викторию.
   - Она расстроилась из-за тебя! - не выдержал "Лимоний".
   - Разве это я убиваю её партнёров по танцам?! - сдал я злодея с потрохами.
   - Что-о?! - вполне искренне удивился герцог, похоже будучи не в курсе происходящего.
   - Спросите у сына, а впрочем... по его лицу и так всё видно!
   - Ладно, дома поговорим,.. - медленно процедил вельможа, тоном, не предвещавшим отпрыску ничего хорошего, - Ещё вопросы есть?!
   - Па-ап, он меня свиньёй обозвал, - нажаловался этот ябеда-корябеда.
   - Правда?! - повернулся ко мне Людвиг.
   - Да, принц вёл себя по-свински! Я это сказал и готов повторить!
   - Похоже, юноша, вы вообще ничего не боитесь?! - смерил меня взглядом с головы до ног Лористон-старший, будто видел первый раз в жизни.
   - Бояться и верить в свои силы - две разные вещи!
   - Племянника командора Дин разделал в пух и прах, - отчего-то влез в разговор Максимилиан.
   То ли хотел поднять мне цену, то ли предупредить дальнего родственника... поди разбери...
   - И когда же?
   - В учебном бою...
   - А-а-а, - разочаровано протянул герцог.
   - Но его смерть была вполне настоящей... Четыре раза... Я проверял.
   - Что ж, видимо, вы, юноша что-то понимаете в магических поединках, - повернулся ко мне вельможа, я молча кивнул, соглашаясь, - Вот только реальный бой - это не учебное состязание. На нём и убить могут. По-настоящему.
   - Я в курсе.
   - Тогда с вашей стороны было весьма опрометчиво бросаться оскорблениями в адрес моего сына! Это равносильно вызову на поединок!
   - Да не вопрос, только пусть сначала извиниться перед принцессой.
   - Пытаетесь увильнуть от ответственности?!
   - Да нет, это ваш сын уже полдня морочит мне голову. То секунданты ему не те, то недостаточно благородны... Пришлось отвлечь от дел принца Максимилиана... И вновь отговорки!
   - Наследник престола у вас секундантом?!
   - А что было делать? Ваш сын потребовал кого-то не менее знатного, чем он сам, а я во всей Империи знаю только императора с наследником. Не Его ж Величество было звать!
   - А как же ваша Магакадемия?
   - Так Гиацинт её всю забраковал... вместе с ректором!
   - Неправда, там есть достойные люди! - возразил "Лимоний", - Виконт де Глиусс, например!
   - С виконтом я не в ладах!
   - С чего бы это?! - хмыкнул вельможа.
   - Высоко задирает нос!
   Вокруг захмыкали.
   - Вам не угодишь, - проронил герцог.
   - Так ваш сын будет извиняться или нет?!
   - Возможно... Мне нужно выяснить обстоятельства дела.
   - Отец, он сам меня оскорбил! - взвился "Лимоний".
   - Как разрешить эту проблему?
   - Ваш сын жаждет поединка?.. Тогда извиняться придётся вам!
   - Почему?!
   - Мёртвые извиняться не могут. Нет, конечно, можно поднять Гиацинта в виде зомби, но у них проблемы с речью... К тому же восстанет он скорее всего в виде лича, которого тут же придётся упокоить... Так что без вариантов, - развёл я руками.
   Вельможа сперва потерял дар речи, но потом разразился гневной тирадой:
   - Да будет вам известно... молодой человек... что победить мастера тёмного волшебства непросто! А мой сын один из лучших... в своём возрасте!
   - Таким он и останется... мир праху его.
   - Какая потрясающая самоуверенность!
   - Я уже убивал некромантов... по-настоящему.
   - Это вряд ли. Даже победа над тёмным мастером чревата! Слышали о посмертном проклятии? После него долго не живут!
   - Сказки! - как можно небрежней бросил в ответ, - Я же жив, и ничего! Ну-у... будет ещё одна татуировка!
   - Татуировка?!
   - Ну да... рисунок, - и закатав левый рукав, продемонстрировал надпись.
  
   Что это какие-то магические руны, сомнений не было. Проявляться они начали где-то через пару-тройку дней после поединка... Того самого... в лесу. Медленно регенерирующую конечность буквально жгло огнём, хоть на стенку лезь! Никакие обезболивающие не помогали. Родственницы всерьёз волновались о моём здоровье, только поделать ничего не могли. Так, немного снять боль... магически. Слава тёмным богам, обошлось!
   А вот надпись осталась загадкой. Уж слишком стилизованными были знаки... Скорее всего руны, но на каком языке? Или у некромантов есть свой... собственный?!
  
   Вот и герцог... Похоже, сперва не "вьехал", а потом в миг изменился в лице:
   - Ты "завалил" Чёрного Ворона?! Не верю собственным глазам!
   - Верите или нет, значения не имеет.
   - Небось, "играючи"?! - усмехнулся вельможа.
   - Отчего же... пришлось повозиться... Но у меня тогда не было меча!
   - Что за меч?! - тут же насторожился аристократ.
   - Магистр Алхорэн, вы позволите?
   - Ваше право, - эльф тут же извлёк оружие из "кармана".
   Никто и мяукнуть не успел!
   - Правда красиво, - немного вытянул я клинок из ножен, отчего тот аж затрясся в моей руке, готовый немедленно "пуститься в пляс".
   Так сказать... в предвкушении...
   - Все демоны Бездны! - выдохнул поражённый вельможа, - Это то, что я думаю?! Меч тёмных эльфов?! Откуда он у тебя?!
   - Подарок императора, - задвинул я лезвие обратно, отчего то "завозилось" и "заворочалось" в своём "логове", всеми возможными способами выражая своё недовольство.
   - Чтобы им владеть, надо по крайней мере быть эльфом... или... Кто вы молодой человек?!
   - Я же сказал - Дин Виллар!
   Блин! Сколько можно повторять!
   - Дин, как всегда, забыл упомянуть, что он - сын Кияфирра ал Филлаара и Эвелинны фон Шварценберг! - "пришёл мне на помощь" Макс, - Правнук герцогини Эсмеральдины фон Шварценберг и племянник барона Теобальда фон Фалькенхорста!
   - Тёмной королевы и Тёмного охотника, - едва не задохнулся от удивления Лористон-старший. - Твою ж за ногу! Сы-ы-ын!! - взревел он через мгновение, - Ты хоть выясняй заранее, с кем лезешь в драку! Что встал, а ну марш в карету!!
   - Герцог Людвиг, как насчёт извинений? - "ненавязчиво" напомнил я.
   - Надеюсь, пару суток вы мне дадите... чтобы во всём разобраться?
   - Конечно же, - ответил за меня наследник, - они у вас есть!
   Впрочем, он же секундант, ему виднее. Но старший из Лористонов не был бы сам собой, если б не попытался огрызнуться:
   - А вам, принц Максимилиан, не стоит так злорадствовать! Хотя не спорю, хорошего дружка вы нашли!
   - Дин мне не друг... во всяком случае, пока... мы не настолько хорошо знакомы! Но среди врагов я б его видеть точно не желал! Что же до вашего сына, то я свою взбучку уже получил, а у него, похоже, ещё всё впереди!
   Гиацинт, уже схватившийся было за ручку дверцы кареты, обернулся, чтобы ответить, но на него тут же налетел отец:
   - Что застрял?! Бегом! - и отвесил подзатыльник.
   - Герцог, - на прощание кивнул Макс, я повторил его жест.
   Лористон-старший пробурчал себе под нос что-то невразумительное... даже думать не хочу, что... и скрылся из глаз. Дверца захлопнулась, экипаж тронулся.
  
   - Что ж, рад, что всё благополучно завершилось... Во всяком случае, пока, - констатировал наследник престола, - Господа, - окликнул он секундантов "Лимония", которые во время нашего бурного диалога с младшим и особенно после "явления народу" Лористона-старшего, поспешили убраться подальше от эпицентра событий чуть ли не на самый край пустоши, чтобы в случае чего "слинять" подобру-поздорову.
   Промычав что-то маловразумительное верноподданнически-благодарственное, вся троица... двое в карете, а третий верхом, в сопровождении ждавшего его слуги... поспешила ретироваться.
   - Дин, надеюсь, к следующему разу ты запасёшься подходящими секундантами, - нравоучительно заметил Максимилиан.
   - "Запасёшься"? Это, как солому заготовляют?
   - Причём тут солома? - нахмурился принц.
   - Ну-у, как в пословице: "Знал бы где падать, соломки бы подстелил".
   - М-да? Возможно... никогда не слышал. Но на будущее, учтите!
   - Разве приключение вам не понравилось?
   - Да, было весьма познавательно... и занимательно. Вот только чую, выйдет оно мне ещё боком!
   - По закону, вас, юноша, следовало бы арестовать! - заметил молчавший до этого капитан.
   - Так мы ж не во дворце!
   - Гвардия, между прочим, осуществляет охрану правопорядка, а так же надзор за исполнением законов не только во дворце, но и во всей столице!
   - Что ж вы тогда герцога с сыном отпустили?! Или он вам не по зубам?! И потом, а за что вы меня собрались арестовывать?!
   - Я же уже говорил: дуэли запрещены императорским эдиктом.
   - Так её ж не было!
   - Согласно кодекса, уже организация и подготовка... Да что там, само намерение вызвать на поединок уже является преступным деянием!
   - Намерение значит... Ну тогда, капитан, вас первого следует отволочь в кутузку!
   - А меня-то за что! - совершенно искренне изумился офицер.
   - Можно подумать, варясь в этом дворцовом котле, в этом серпентарии, среди таких вот индивидов, - кивнул я в сторону "испарившейся" герцогской кареты, - вам никогда не хотелось не то что вызвать на дуэль, а вцепиться в глотку хоть одному из них... Этак по десять раз на дню!
   На бесстрастном лице барона в один миг промелькнула целая гамма чувств.
   - Да я никогда в жизни...
   - Вот! Вы просто блестяще научились скрывать свои злодейские замыслы!
   - Да?! Вы, юноша, что?! Менталист?!
   - Вы меня ещё пророком назовите!
   - Ага, пифией! - хихикнул молчавший до этого второй гвардеец.
   - Лейтенант, хватит ржать! Откройте уже портал! А то, как сказал один мой знакомый: "Принцев развелось!"... А умников и того больше!
   "Окно" распахнулось и вся троица, попрощавшись, посмеиваясь и качая головами, скрылась из виду.
  
   Что ж, пора и нам... Но прежде, чем мы с магистром успели хоть что-то предпринять...
   - Всем оставаться на местах! Работает спецназ! Колдовать категорически запрещено! Блокиратор магии!
   В одно мгновение, "материализовавшись" из ниоткуда, нас взяли в полукольцо неприметные люди в чёрном... точнее, тёмно-сером... очень тёмно-сером... Блин, с этими разговорами, я и не заметил, как они подобрались...
   Да и фиг с ними! Особо не раздумывая... повинуясь какому-то внутреннему чутью... я мигом "прыгнул" к главарю, державшему на вытянутой руке какую-то крученую-перекрученную... по всей видимости золотую... с драгоценными камнями... хрень. Ещё мгновенно, и артефакт оказывается больше, чем наполовину пуст... или около того... Я не "Ангелочек", мне много не "сожрать"... да и рискованно... Надеюсь эта фигня теперь нам не помешает... "Отскакиваю" назад:
   - Магистр, портал!
   Вот и спасительное окно... "Вываливаемся" из него уже во дворе Академии.
   Фу-у-ух! Ну вот и всё!
   - А ты молодец, - хлопнул меня по плечу Алхорэн.
   - Таэр, - склонил я голову.
   - До встречи, Дин! Увидимся завтра! - махнул рукой дроу.
  
   Но прежде, чем это "завтра" наступило, меня вызвал ректор, и принялся мне "выносить моск". Нет, он воооще в курсе, что это серое вещество мне дорого, как память?!
   Имея достаточно продолжительный опыт общения со своими родственниками, я пару часов стойко переносил этот допрос с пристрастием, но всему же есть предел. Когда одни и те же вопросы пошли по второму, а то и по третьему кругу, я, честно скажу, не выдержал. Ведь любой дебилизм имеет свои пределы!
   - Да сколько можно одно и тоже, а же об этом уже говорил!
   - Столько, сколько нужно! Ты разве не понимаешь, в этой твоей дуэли замешан наследник престола! О чём ты вообще думал!.. Да и думал ли?!
   - А в чём, собственно, дело?! Дуэли-то не было!
   - Это ты императору объясни!
   - И объясню... когда спросит!
   - Нет уж, дудки! Я теперь тебя к императорской фамилии... да что там, ко всем высоким дворянам... и на пушечный выстрел не подпущу! Наследника престола в секунданты, это ж надо до такого додуматься!
   - Но-о-о, у меня же не было выбора. Этот... Гиацинт... он же сам потребовал...
   - А теперь этот хорёк всё отрицает... Дескать, всё подстроил Максимилиан.
   - Ах он гад!
   - Не спорю, но попробуй сейчас что докажи! Вот если бы у нас была запись...
   - Вообще-то она есть! - брякнул я прежде, чем хорошенько подумать.
   - Что?! Как?! Где?! Откуда?! - после секундного замешательства, засыпал меня вопросами Велизарий.
   - Ну-у, - запоздало включил я мозги, возведя свой взор к потолку, будто там были написаны ответы.
   - Что замолчал?! Не томи! Рассказывай!
   - Формулирую официальную версию.
   - Формулирует он... Говори, как было!
   - Хорошо... Принц на балу потерял пуговицу, я её подобрал. Это оказался информ-кристалл...
   - Дин, ты знаешь, что врать тоже надо умеючи?! А я и без всяких заклятий вижу, что в твоих словах ни слова правды!
   - Ну хорошо, пуговица держалась "на честном слове", и я её "позаимствовал".
   - Зачем? Ты ведь в курсе, что это кража, да ещё у кого...
   - Да знаю я, знаю... Но мне ж нужно было знать, как наша встреча с принцем выглядет со стороны. Мало ли чего я там наговорил... Там... в коридоре...
   - Да уж...
   - Но кристалл оказался девственно чист... По крайней мере, когда попал ко мне.
   - И ты решил захватить его с собой на дуэль?
   - Ну да! Не пропадать же добру!
   - Весьма предусмотрительно! Он у тебя с собой?
   - Да... вот, - вынул я бриллиант, который ректор тут же сграбастал и активировал.
   - Хорошая запись... Потом посмотрю. Можешь быть свободен!
   - Э-э-э...
   - Что-то ещё?
   - А можно мне копию? С этого...
   - Дин, ты точно уверен, что хочешь её иметь?
   Блин, теперь даже не знаю...
   - М-м... А я могу быть уверен, что всё это будет использовано в моих интересах?
   - Дин, сначала мне нужно просмотреть записи... во всём разобраться... Но можешь не сомневаться, если что, я тебе сразу скажу... Я - глава Академии, моя обязанность - защищать своих учеников... Кстати, насчёт твоей практики, мэтр Глиусс желает, чтобы ты отрабатывал её у него!
   - Что-о-о?!
   О-о, ёпэрэсэтэ! Этого мне только не хватало!
   Не, ну каков гад! Так и вредит, так и вредит!
   Ну ладно... Практику тебе?! Хрен тебе в грызло, а не практику!
   - Ваше магичество, у меня есть важное заявление!
   - В чём дело? - насторожился ректор.
   - Я не полностью уверен... но создаётся впечатление, что де Глиусс проводит опасные эксперименты, способные привести к многочисленным жертвам среди учащихся Академии.
   - Это серьёзное обвинение, - нахмурился Велизарий, - Очень серьёзное.
   - Поэтому я и не спешил... с выводами. Не хотел, чтобы мои слова прозвучали, как донос. Но раз виконт настаивает... Не собирается ли он втянуть меня... во что-то предосудительное.
   - Тебя втянешь.
   - Вот я и не хочу, чтобы мои "трения" с Глиуссом выглядели, как банальное сведение счётов. Поди потом, докажи!
   - Объяни подробнее.
  
   - Хм-м, - через некоторое время произнёс ректор, - Всё равно, это лишь твои догадки.
   - Хорошо, давайте отправимся в оранжерею, и там во всём разберёмся!
   - Хм-м...
   - Но туда кроме Гну... де Глиусса... нужно вызвать и магистра Таурэтариэль, ведь это её "епархия".
   - Хорошо, - глава Академии на пару секунд застыл, видимо пытаясь связаться с искомым объектом, - Нет необходимости, она уже на месте, - произнёс он, "оттаяв".
   - Одна? - уточнил я, испытывая неприятные предчувствия.
   - Нет, с учениками...
   - Тогда нам следует поспешить!
   Кабы чего не вышло!
   Ректор, не раздумывая, открыл портал, и мы, едва не сбив нескольких учениц, оказались прямо посреди оранжереи.
   - Кх-м, чем обязана вашему визиту? - после секундного замешательства спросила эльфийка.
   - Дело в том, что у Дина возникла некая теория... заговора, - покосившись на меня, ответил Велизарий.
   - Да-а? - большущие изумрудные глаза уставились на меня.
   Нет, ведь знаешь, что это белокурое "юное" создание хрен знает во сколько раз старше и всё равно...
   - Вы ведь слышали об экспериментах мэтра де Глиусса?
   - И что?
   - А то... что они производились в вашей оранжерее, вас нимало не смущает?!
   - Ну-у, во-первых, оранжерея не моя, а общая... всей Академии...
   - Значит, тут кто угодно может выращивать что ему заблагорассудится?! - бесцеремонно перебил я преподавательницу.
   - ...А во-вторых, юноша, - с небольшим нажимом продолжила преподавательница, - я сама разрешила Глиуссу высаживать растения. Этот участок долгое время пустовал, а мэтр его облагородил и привёл в надлежащее состояние.
   На эти слова я только хмыкнул - да-да, конечно...
   - Разумеется, руками нерадивых учеников... как некоторые,.. - и многозначительный взгляд в мою сторону.
   - Вам изрядно пришлось потрудиться, чтобы, выкопав все растения, получить зачёт, - одними краешками губ усмехнулась эльфийка, - Но не стоит в своих злоключениях винить преподавателей. Тем более, наговаривая на них напраслину! Стыдно, юноша!
   От этой издевательски-насмешливой отповеди сгрудившиеся стайкой целительницы, и без того вовсю "перемывавшие мои бренные косточи", зашептались и захихикали ещё громче.
   - Что до ваших наветов, то я лично контролировала изыскания мэтра Глиусса и не нашла в них ничего ни только противозаконного, но и предосудительного!
   - То есть, вы, лютбренниль, полностью уверены как в виконте, так и в его опытах, и опасное соседство вас не беспокоит? - указал я на росшие с краю растения, как раз на границе "зловредной" зоны.
   - Абсолютно... и нисколечко не волнует! - легкомысленно ответила Таурэтариэль, подойдя к кусту с большими белыми цветами, - Вот эту маниоллию я вырастила собственными руками из саженца, привезённого из Светлого леса. Сколько с тех пор уж минуло... О боги! Неужели полвека?!.. Вы не представляете, сколько трудов мне это стоило! Ну разве она не прекрасна?! Что в ней может быть опасного?!
   Клянусь, слова лесной красавицы звучали так проникновенно, что я и сам было усомнился в своей правоте! Но одно дело - стоя в стороне, слушать, развесив уши, другое - быть непосредственным участником всей заварухи. Так и в главных злодеях оказаться недолго!
   И тут я решился... Да - да, нет - нет!
   - Взять её! - бросил по-эльфийски.
   Покрытый цветами кустик, казавшийся до этого таким милым и невинным, будто взорвался десятками молодых побегов, которые вместе со старыми ветвями, словно змеи или щупальца монстра вмиг оплели шею и руки магистра. И, если правую она ещё смогла вырвать и теперь отчаянно боролась с побегами, вцепившимися ей в горло, то левую "скрутило" и "спеленало" намертво.
   - В сторону! - рявкнул за спиной ректор, и я едва успел отскочить, как он, подлетев к вредоносному растению, рубанул его, то ли воздушной, то ли водяной плетью... или, скорее, лезвием. Так быстро, что я даже не заметил.
   Половину куста, как... как ножом срезало... ровненько, наискосок.
   - Помогай! - бросил мне Велизарий, пытаясь распутать клубок листьев и веток и освободить пленницу.
   - Руки! - гаркнул в ответ, и только глава Академии их отдёрнул, тут же обратил в прах зловредные жгуты.
   - Ты что творишь! - набросился на меня ректор, когда понял, что эльфийка жива и здорова... Ну-у, относительно жива... и здорова.
   - А что?! Вы же сами хотели доказательств! - не остался я в долгу.
   Велизарий не нашёлся что сказать, а Таурэтариэль... просто не могла вымолвить ни слова, только потирала правой ладонью пострадавшее горло, тут же её леча... Кожа и там, и там была в мелких ссадинах и порезах, левый рукав изодран, рука не лучше... И, если б её глаза могли метать молнии, меня бы точно испепелили!
   - Это он во всём виноват! - возвестил так вовремя появившийся де Глиусс.
   Ну, кто бы сомневался!
  
   - А я что говорил, Ваше магичество?! Мэтр Глиусс вербует меня в ученики, чтобы потом было на кого свалить свои прегрешения! Все! И предыдущие, и нынешние!
   - Наглая ложь! Мелкий пакостник! Это ты натравил растение, я всё видел!
   - Да, но вырастили-то его вы! Магистр Эль... то есть, Таурэтариэль, - тут же поправился я, - всё рассказала! Вы выращиваете монстров!
   - Жалкие инсинуации студиоза-недоучки! Где доказательства?!
   - А раны магистра уже не в счёт?!
   - От них уже и следов не осталось!
   Что есть, то есть - лечить эльфийка умела.
   - А если что-то случиться с учениками?! - указал я на сбившихся в кучу девчонок, про которых все успели позабыть.
   Прекратив шушукаться, те напряжённо застыли, ожидая, что будет дальше.
   - Магистр Таурэтариэль способна о них позаботиться. Её искусство врачевания выше всяких похвал!
   - А если кому-нибудь голову отрежет, - кивнул я в сторону студенток, - вы на её место свою приставите?!
   - А ну хватит! - не выдержав, рявкнул ректор.
   - Господа, не знаю, кто из вас прав, кто нет, - сверкнула глазами "Королева леса", - Но если с моими подопечными хоть что-то случиться, виновному не поздоровится!
   - Светлая госпожа, смею вас заверить, у меня и в мыслях не было,.. - рассыпался в заверениях Гнусс.
   - Достаточно, - оборвала его эльфийка, - Что скажете вы, молодой человек?!
   Я покосился на стоящих поодаль девчонок:
   - Не хотелось бы излагать свои мысли при... таком стечении народа, - кивнул на притихших учениц.
   - Хорошо! Девочки, можете быть свободны!.. Я вся во внимании! - добавила Таурэтариэль, когда последняя из студенток покинула оранжерею.
   - Мэтр Глиусс рассказывал вам про свои опыты? Делился впечатлениями?
   - Да, но какое это имеет отношение к тому, что произошло?!
   - Он объяснял, какого рода растения выращивает?! - проигнорировал я вопрос эльфийки.
   - Что-то декоративное, для поместий и усадеб... вдоль забора!
   - А что это "декоративное" на основе зиргель виконт не забыл упомянуть?!
   - Винс, это правда?! Плющ-убийца?! Ты что, с ума сошёл?!
   - Но Тау,.. - попытался оправдаться хлыщ.
   - И ладно бы только выращивал, но ещё и натравливал на непонравившихся учеников!
   Вы думаете, это я сказал?! Нет, это припечатал злодея ректор!
   - "Учеников"?! - переспросила магистр, - Так то был зиргель?!
   - Ага, причём особо хищного вида! - не стал я выгораживать Гнуса.
   - Да-а... к счастью, он уничтожен!
   - Не совсем так, лютбренниль. Собственно, его побеги мы с девчонками тогда и откапывали.
   - И где же это растение-монстр?! - нахмурился Велизарий.
   - У мэтра Глиусса... целых три штуки! - сдал я злодея с потрохами, отчего тот заскрежетал зубами.
   - Их следует немедленно уничтожить! - воскликнул ректор.
   - При всём уважении, Ваше магичество, но это было бы поспешное и неразумное решение, - заметил в ответ, после чего все три препода... особенно Гнус... удивлённо уставились на меня.
   - Поясни! - первым нарушил молчание глава Академии.
   - Эти растения, какими бы монстрами они не были, - плод многолетних трудов уважаемого мэтра. Было бы слишком легкомысленно и расточительно уничтожить такие уникальные экземпляры, их предварительно не изучив!
   - Вот ты этим и займёшься! - вынес свой вердикт Велизарий.
   - При всём уважении, Ваше магичество, но я не подойду к ним и на пушечный выстрел! - и видя, как сдвинулись брови главы Академии, поспешно добавил, - Я уже объяснял, почему! Мэтр де Глиусс породил этих тварей, пусть он теперь с ними и нянчится!
   - Но я в одиночку просто не справлюсь!
   - Вам поможет магистр Таурэтариэль.
   - С каких пор, юноша, вы мной распоряжаетесь?! - "взбрыкнула" эльфийка.
   - Но это же ваша оранжерея, вы за неё отвечаете?
   - Причём здесь это?!
   - Как только что распорядился ректор, все вредоносные растения должны быть уничтожены. С этой стороны точно, - махнул я рукой на участок смежный с глиуссовским, - А с той стороны... как скажет Его магичество.
   - Да ты... Да я,.. - потеряла дар речи прекрасная эльфийка, - Да что ж это такое?! Велизарий, это же больше полвека моей жизни! Ну Глиусс!.. Ну я тебя!
   - Прекрасная Таурэтариэль, не стоит так волноваться! - тут же выставил руки, будто защищаясь, хмырь, - Он пошутил!
   - Кто?! - спросили мы чуть ли не в унисон с ректором.
   - Оба!
  
   - Мэтр Глиусс, - рыкнул ректор, - извольте объясниться!
   - Легко, Ваше магичество! Ваше собственное распоряжение пятна... нет, шестнадцатилетней давности...
   - Какое именно?!
   - Точно не скажу, но помните... Вы отбывали по делам Империи и ваш заместитель...
   - Уничтожение учебных пособий?!
   - Вот именно!
   - Не совсем понимаю, каким боком ваши монстры...
   - Учёный совет разберётся!
   - Не думаю, что это хорошая идея, - внёс я свою пару медяков в общую копилку.
   - Мальчишка! Думаешь, меня не поддержат?! - фыркнул Гнус.
   - Думаю, плохая идея выносить это на всеобщее обсуждение.
   - Реальный шанс...
   - ...Лишиться головы, - перебил я разошедшегося препода, - Приедут эльфы-убийцы... Чик! - провёл я ребром ладони по шее, - и никому мало не покажется!
   - Зачем это им? - удивилась Таурэтариэль.
   - Действительно, Дин. Поясни! - поддержал её Велизарий.
   - В Лесу, хоть Светлом, хоть Чёрном, могут очень нервно воспринять опыты с растениями-убийцами. Считается, что это прерогатива эльфийских старейшин!
   - Хм-м, сказки! - фыркнул Глиусс.
   - Да неужели. А где, позвольте спросить вы "нашли" образцы для ваших исследований?! Случайно не в эльфийском посольстве?! Или родственники помогли?!
   Клянусь, я "выстрелил" наугад, но потому, как мой "оппонент" замешкался с ответом и вроде бы даже смутился... Похоже, я попал в цель, что не могли не заметить ректор с эльфийкой.
   - Винс, о боги,.. - только и смогла выдохнуть магесса.
   - Мэтр де Глиусс,.. - вторил ей глава Академии.
   - Да-да, - кивнул заметно посмурневший "жизнюк", - Не знаю, как ты узнал... Я действительно получил образцы через третьи... а может, и больше... руки. По знакомству... от родственников...
   - И он ещё требует учёного совета!
   Вы думаете это возмутились я или Велизарий?! Нет, это воскликнула эльфийка.
   - Но Тау,.. - жалобно протянул хлыщ.
   - Мессир де Глиусс, вы перешли все границы! - сказала "Королева", как отрезала.
   - Вообще-то, не всё так плохо! - вклинился я в эту "задушевную" беседу.
   - Дин Виллар, - гаркнул ректор, - не тяни кота,.. - но, глянув на Эль, осёкся, - В общем... не тяни!
   - "Запасы" мэтра можно признать учебными пособиями, но к ним тогда придётся прибавить эту манолу...
   - Маниоллию, - поправила меня эльфийка.
   - ...И вон тут фиговину с круглыми листьями, - как ни в чём не бывало продолжил я.
   - Это розодендрон! - возмутились преподавательница.
   - Без разницы! Всё равно вам с ними придётся расстаться!
   - Но на них потрачено столько труда!
   - То есть, жизнь учеников вам не дорога?
   - Как можно... Да как вы только могли вообразить!.. нечто подобное.
   - Я думаю, все со мной согласятся, что растения несут опасность.
   - Но это не значит, что их надо немедленно уничтожить! - вмешался Глиусс.
   - Совершенно верно, - в кои веки я с ним согласился, - Сперва их надо изучить. Уничтожить - дело нехитрое!
   - Ладно, с маниоллией всё ясно, - заключил ректор, - а этот...
   - Розодендрон, - подсказала Таурэтариэль.
   - Да... Он-то тебе чем не угодил?!
   - Если внимательно приглядеться, - я вытянул воздушные "жгуты" и раздвинул ветки, показывая повреждённый участок...
   - Это ты его так?! - не смогла скрыть возмущения эльфийка.
   - У меня не было другого выхода. Когда мы выкорчевали те три отростка... которые отдали мэтру Глиуссу... я специально "зачистил" весь участок от малейших частиц вредоносной поросли. А то мало ли, что там потом вырастет. Но когда я добивал остатки зиргеля там у стены, пострадал и этот... розодендрон. Он начал рассыпаться в труху прямо на глазах. Мне пришлось остановить действие заклятья и подпитать поражённое растение магией жизни. Иначе бы оно точно "загнулось"!
   - Хотел скрыть следы преступления? - прищурился Велизарий.
   - Я подрядился выкопать растения на участке мэтра, а не уничтожить их на соседнем. А этот... розо... дендрон пострадал случайно. Видимо, корни слишком переплелись... Произошло взаимное проникновение... Растение стало как бы одним целым.
   - И ты ничего не сказал! - возмутилась Таурэтариэль.
   - Мне, кстати, тоже! - поддержал её Глиусс.
   - Ну... вы же хозяева. Участки ваши, растения тоже... Сами разберётесь.
   - Не маленькие, - "подсказал" ректор.
   - Угу... В смысле - мудрые, ответственные и... вообще, - спохватился я.
   В воздухе повисла напряжённая тишина.
  
   - Ну, знаете ли, молодой человек, - вздёрнув подбородок, произнесла эльфийка.
   - Знаю, потому и говорю! - сходу ринулся я в атаку, решив, что лучшая защита - это нападение, - Думаю, этого должно быть достаточно, - отмерил я четыре шага от границы гнусовых владений, - Разобьём участок на секции, в зависимости от близости к поражённой территории. Растения нужно будет пересадить и изолировать, вплоть до окончания исследований.
   - И кто же этим займётся? - поинтересовался ректор.
   - Как "кто"?! Магистры Таурэтариэль и де Глиусс! Это же их "вотчина"!
   - А кто будет копать и пересаживать, - не унимался Велизарий, - тоже они?! Заметь, лишних работников у нас в Академии не предусмотрено! Почти всё делается руками студиозов.
   - И что?
   - У меня в группах одни девочки, - откликнулась эльфийка, - парней раз два и обчёлся!
   - А у меня вообще никого нет, мой курс ознакомительный, - вторил ей виконт.
   - Ну и что? - не понял я, - Привлеките студентов-должников. Пусть отработают... Как мы с девчонками!
   - А если они не согласятся? - спросил ректор.
   - То есть как это?!
   - А вот так! - встрял в разговор Глиусс, - Думаешь, откуда у твоих подружек столько задолженностей накопилось?!
   - Не все любят ковыряться в земле! - подытожила Эль.
   - Тогда назначте их учебными пособиями!
   - Что?! - изумились, удивлённо воззрившись на меня оба магистра.
   - Поясни, - нахмурился Велизарий.
   - Ну как, - начал я, - Одни пособия - хищные растения - у нас уже есть. Осталось найти тех, кто с ними будет сражаться... для наглядности. Исключительно в научных целях, чтоб показать важность и опасность магии жизни! Так сказать, в условиях, приближенных к полевым...
   - ...И боевым! - подытожил глава Академии.
   Я только пожал плечами - начальству виднее.
   - Отлично! - ухмыльнулся ректор, - И я уже знаю, кто будет управлять растениями!
   - Мэтр де Глиусс? - неуверенно протянул я, всем нутром чувствуя какой-то подвох.
   - Не-е-а! - мотнул головой Велизарий, осклабившись ещё шире.
  
   Мда-а-а... И вот я опять на всё той же арене... На трибунах тьма народу, яблоку негде упасть... Там и ректор, и Таурэтариэль, и Глиусс... Да вообще, все преподы Академии... И не только они... наверное, все свободные студиозы пожаловали... те, что не успели отбыть на практику.
   А на ристалище я со своим зелёным воинством, а напротив злостные неплательщики... то есть, должники... И среди них, как назло, Олаф и Шам... Вот же ж... Блин! И чего они не на практике, ведь должны были отбыть?! Весь их пятый уже "в поле"! Хрена они тут ошиваются?!
   Э-э-э-эх! Как же Велизарий мне подгадил! Вроде бы с парнями едва начал налаживаться контакт - если не друзья, то, по крайней мере, приятели... И тут такой облом!
   Ещё и "Медведь", проходя мимо, мои растения "фикусами" обозвал... Обидно... Ещё малолетки... с младших курсов, которым "повезло" учавствовать в "сражении", ржали, как заведённые! Как же "пугать фикусами" - очень смешно! Погодите, щасс пугану так, что мало не покажется! Тебе "Мишка косолапый" тоже!
   Деваться-то мне некуда! Ректор сообщил, что если не соглашусь биться на арене, ни на какую практику он меня не пустит, а сдаст "в рабство" к Гнусу и Эль. А на моё закономерное "За что?!", ответил, что "Молод ещё!". Вот докажу свою силу... тогда он подумает... отправлять меня на практику, или нет! У-у-у! Тиран! Диктатор! Сатрап!.. Кстати, а "сатрап" - это кто?! По-моему, какая-то должность в эмирате?.. Ладно, потом разберёмся...
   В общем, выхода у меня нет! У парней, похоже, тоже! Так будь, что будет!
  
   Прозвучал сигнал к началу боя. Мои противники, числом в семь... нет, в восемь штук... даже не подумали выставить какое-то подобие строя, поднять щиты... Да вообще никак не подготовились к битве... Ну ладно, салаги понятно... они не знают, где голова у них, а где задница... но Олаф с Шамом?!.. Ну и хрен с ними! Не маленькие!
   В атаку!!
   Получив мысленный приказ, растения выскочили из кадок и ринулись в бой.
  
  
  
  
  
  


РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  А.Субботина "Бархатная Принцесса" (Романтическая проза) | | О.Гринберга "Отбор для Черного дракона" (Любовное фэнтези) | | Л.Корф "Грешная луна" (Романтическая проза) | | Anna Platunova "Искры огня. Академия Пяти Стихий" (Приключенческое фэнтези) | | В.Старский ""Академия" Трансформация" (ЛитРПГ) | | Л.Эм "Авантюристка поневоле. Баронесса" (Юмористическое фэнтези) | | Р.Ехидна "Мама из другого мира. Чужих детей не бывает" (Попаданцы в другие миры) | | Я.Безликая "Мой развратный босс" (Современный любовный роман) | | Ф.Вудворт, "Особые обстоятельства" (Любовное фэнтези) | | Д.Соул "Публичный дом тетушки Марджери" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Гулевич "Император поневоле" П.Керлис "Антилия.Полное попадание" Е.Сафонова "Лунный ветер" С.Бакшеев "Чужими руками"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"