Мясоедов Владимир Михайлович: другие произведения.

Огородник

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 4.45*21  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Роман по вселенной S-T-I-K-S за авторством Артема Каменистого, повествующее о злоключениях обычного русского человека с не слишком-то обычным греческим именем Гектор, которому глобально не повезло. И не только с паспортными данными. Просто его прямо вместе с родной дачей занесло в Улей - место, где хотя бы дожить до вечера уже является достижением, поскольку вокруг слоняются постоянно пополняющиеся толпы зомби, развившиеся из них чудовищные мутанты и просто не слишком то адекватные личности с огнестрельным оружием и большими планами на первого встречного.

  
  
  Огородник
  Владимир Мясоедов
  Глава 1.
  
  Хлопнуло и сверкнуло так, словно какой-то пьяный пиротехник решил устроить капитальный салют, несмотря на не самые подходящие для этого условия: одиннадцать часов утра и непонятно откуда вылезший густой туман. То, что ситуация далека от нормальной, Гектор понял сразу же. Уж больно она напоминала начало бородатой шутки: 'Стою я, значит, в чистом поле и тут неожиданно из-за угла выезжает танк!'. То, что он вообще-то сидел, общего положения дел не меняло и смешно ему уж точно не было. Ну, вот ни капельки. Бронированная многотонная стальная махина, с оглушительным ревом двигателя проломившая забор и теперь несшаяся прямо на него, была измазана в грязи, крови, кишках и мясных ошметках чуть менее, чем полностью. А еще на башне машины сидело истекающее водопадами темной почти черной жидкости чудовище, похожее на противоестественную смесь гориллы, броненосца и ленивца. Плечевой пояс шире тазового, все тело покрывают идущие внахлест костяные щитки, а толстые как бедро взрослого мужчины пальцы на передних лапах заканчиваются длинными загнутыми когтями. Притом размерами зверюга далеко обгоняла легковой автомобиль и приближалась, скорее, к небольшому микроавтобусу.
  
  -Какого... - Только и успел сказать Гектор, отбрасывая в сторону бокал с чаем и совершая достойный занесения в книгу мировых рекордов прыжок. Второй год как вывезенное на дачу старое кресло, в котором мужчина сидел секунду назад, с хрустом ломающегося дерева смялось окровавленными траками. Приземление оказалось очень болезненным. Куча вывезенных с ближайшей лесопилки горбылей, за свое низкое качество переведенных из разряда стройматериалов в дрова для костра, больно впилась в тело всеми своими сучками. А еще стало горячо и влажно в штанах. Чай, налитый в изрядно поцарапавшуюся за годы службы фарфоровую чашку с отбитым краешком, успел пролиться прямо на ноги. И Гектору еще очень повезло, что плотные и толстые перепачканные грязью рабочие штаны смогли ослабить кипяток настолько, что дело ограничилось исключительно неприятными ощущениями, а никак не ожогами. - Какого черта...
  
  Однако никто отвечать мужчине на застрявший в горле вопрос не спешил. Если, конечно не считать за ответ хруст смявшегося соседского забора и гулко плюхнувшуюся на грядку с луком крышку люка. Монстр, сидящий на прущем строго по прямой танке, вовсе не просто так катался. Он, судя по всему, мстил боевой машине за свои раны. И действовал вполне успешно, если верить раздавшимся изнутри паническим воплям, на миг прорвавшимся даже через надсадный рев двигателя. Ну а дальше производимые людьми звуки перекрыла затычка в виде сунувшейся внутрь башни когтистой лапы, явно пытавшейся нащупать кого-нибудь из экипажа. Гектор ошарашено перевел взгляд с удаляющегося транспортного средства на то место, откуда он приехал. Военный аэродром. Воняющий чем-то кислым туман, взявшийся непонятно откуда ясным днем и лишь недавно бывший густым, как парное молоко, словно по заказу рассеялся на отдельные прибитые ветром к земле клочки, открывая прекрасный вид на творящийся там хаос. Громадное покрытое высококачественным бетоном и ровное как стол летное поле оказалось заполнено непонятными бегающими туда-сюда или лежащими неподвижно фигурками. Звучала приглушенная расстоянием стрельба, стояло на земле несколько вертолетов с подвешенными к ним трубами не то крупнокалиберных пулеметов, не то ракет. Чадил костер, оставшийся на месте одной из винтокрылых машин. Уродливые гиганты, выглядящие как младшие братья катающегося на танке чудовища, гнались за отчаянно от них улепетывающим грузовиком. В кузове машины располагалась явно самодельная турель с двумя спаренными пулеметами, но намека в виде пары сотен пуль в секунду сборная команда из полутора десятков монстров явно не понимала. Даже несмотря на постепенно увеличивающиеся потери в своих рядах. Гектору было решительно непонятно: что он видит и почему он это видит?!
  
   Его дачный участок, один из самых крайних в садоводческом товариществе, находился на краю довольно основательной лесополосы, по факту уже давно обязанной считаться маленькой чащобой. Среди хаотичного переплетения ветвей не только грибы росли - зайцы с лисами водились! Ушастые вредители регулярно сгрызали часть урожая, несмотря на заборы и капканы, а одну питающуюся ими и оставшимися от людей объедками рыжую хитрюгу он лично видел не далее как прошлой весной! А за разросшимися и одичавшими насаждениями начинались поля! Там могли быть пшеница, рожь, ячмень, да хоть экзотической по русским меркам топинамбур! Но уж точно никак не заполненный монстрами аэродром! Чудовище то ладно - но остальное откуда?! Вертолеты - не дождевики, за утро не вырастут. Прилететь то они еще могут на новое место дислокации, но не со всей же инфраструктурой, включая виднеющиеся вдали ангары и прочие капитальные строения!
  
  - Какого черта тут происходит, а?! - Мужчина наконец-то полностью высказал вслух наболевший у него на душе вопрос, перевел взгляд обратно на танк, привлеченный раздававшимися с той стороны звуками...И тут же пожалел о содеянном, почувствовав необычайный прилив дурноты.
  
  Бронированная машина на гусеничном ходу по дачному поселку уехала не далеко. Путь ей преградило, пожалуй, самое капитальное строение во всем садоводческом товариществе. Трехэтажная дача, построенная для одного из отставных генералов МВД еще в самом начале лихих девяностых. Вероятно материалы, пошедшие на это монументальное сооружение, в одиночку занимающее соток пять-шесть, изначально предназначались для какого-то бункера. Во всяком случае, ничем иным нельзя было объяснить то, что танк насквозь неожиданное препятствие не проехал. Он врезался в него, разворотил капитальную стену и, оказавшись погребен под слоем обрушившихся перекрытий, напрочь застрял. Вот только сидящий на башне пассажир успел оттуда вовремя спрыгнуть. Да не один, а с добычей. На когти его правой лапы был насажен извивающийся от боли и ужаса человек, проткнутый насквозь сразу в пяти местах ужасающими когтями. И прямо сейчас чудовище, продолжающее истекать кровью из ряда прострочивших его торс наискосок рваных дырок, развлекалось тем, что с абсолютно невозмутимым видом откусывало своей жертве правую ногу. С оглушительным треском громадные выпирающие вперед чуть ли не на полметра челюсти сжались, буквально переламывая пополам дергающуюся конечность, а после уродливый гигант посмотрел прямо на Гектора. И обманчиво неторопливо зашагал к нему, на ходу пережевывая человеческую плоть и беззаботно помахивая в воздухе пока еще живым и кровоточащим куском мяса.
  
   -Ой, господи! - Гектор инстинктивно попятился назад, но потом все же включил мозги и, преодолевая внезапную слабость в ногах, кинулся вперед. К тому единственному, что могло его спасти от этого воплощенного ночного кошмара. Основательно запыленной и слегка проржавшей в паре мест японской иномарке, прилежно возившей своего хозяина туда, куда ему было нужно, вот уже седьмой год подряд. Машина обладала низковатой посадкой и регулярно царапала дно, если разгоняться на грунтовых улицах садоводческого товарищества до скорости большей, чем пять километров в час, но лучше уж он со всего размаха пересчитает многочисленные колдобины на пути домой, чем попадется этому ужасному монстру в лапы. - Нет, черт, нет!!!
  
  Несмотря на непропорционально короткие относительно остального тела ноги, чудовище умело бегать. Более того, оно делало это быстро. А расстояние, разделявшее дачный участок Гектора и усадьбу давно почившего от старости генерала, составляло едва ли сотню метров. На идеально ровной дорожке хорошо тренированный человек преодолеет подобное расстояние за четыре-пять секунд. Монстру, несмотря на пересеченную грядками и остатками раздавленных заборов местность, понадобилось не больше трех. Причем последнюю четверть пути он практически пролетел по воздуху, взметнувшись вверх невероятным для такой туши прыжком и приземлившись аккурат на крышу машины, у которой мужчина и дверь то открыть еще не успел, поскольку слишком долго искал брелок с ключами по карманам. Передняя часть автомобиль от удара лапами едва не превратилась в тонкий блин. Взвизгнула и тот час же умолкла сигнализация, брызнули во все стороны стекла, жалобно затрещал сминающейся под многотонной тушей металл. Прямо перед Гектором оказалась укрытая костяными пластинами со всех сторон морда, на которой выделялись две узкие и какие-то слишком уж длинные щелочки глаз, а также клыкастая пасть с треугольными зубами в четыре ряда, куда можно бы было человека затолкать целиком, если хорошо постараться. Однако оскалившийся в предвкушении дополнительного блюда монстр не успел даже лапу протянуть в направлении хозяина участка, как в лоб ему вонзился топор. Садовый инструмент, до того смирно лежащий у кучи обреченного на сожжение в мангале корыбля, сам по себе воспарил в воздух и набрав скорость не хуже ракеты влип в лоб твари, отколов несколько изрядных щепок от костяной брони. Деревянная рукоять от удара треснула на части и свалилась вниз, но немного погнувшаяся железная пластина, отскочив от надломленного слоя брони не упала, а как заколдованная снова и снова принялась колошматить по одному и тому же месту на голове чудовища.
  
  -Грааа! - С яростью взревел гигант, ловя свободной лапой летучий кусок металла и сплющивая его в кулаке до состояния неправильной формы блина, словно размякшую на жаре ириску. Но, как оказалось, примерно на этом и строился весь расчет. С пояса человека, насаженного на когти монстра, взвился нож. Да какой нож! Сантиметров тридцать в длину, он являлся скорее боевым кинжалом или и вовсе коротким мечом! Мелькнувшая в воздухе стальная пластина, словно живая, влетела в широко распахнутую во время вопля пасть чудовища и исчезла в ней. Монстр в последний момент попытался ухватить её за рукоять, но громадные лапы лишь впустую цапнули воздух. А после тварь, судя по всему, стали резать изнутри. Лезвие высунулось из основания короткой шеи гиганта и пилящими движениями взад-вперед принялось расширять проделанную им рану. Причем двигалось оно в достаточно быстром темпе, чтобы секунд за пять заткнуть истошно трубящее на всю округу существо, банально перерезав ему трахею. Это стало началом конца. Раздавивший машину своим весом монстр покачнулся, потерял равновесие и скатился вниз, едва не придавив собою впавшего от всего происходящего в состояние ступора Гектора. Впрочем, ему и без того досталось. Лопатой. Которая взмыла в воздух и чувствительно приложила хозяина плоской стороной по мягкому месту, приводя в себя ошарашенного мужчину.
  
  -Ты, придурок, быстро тащи сюда бинты! - Захрипел на него человек, по-прежнему насаженный на пять здоровенных когтей. Выглядел он, надо сказать, неважно. Даже без учета инородных предметов в груди и животе, а также откушенной ноги, все тело раненного покрывали гематомы различной степени тяжести. Однако, как это ни странно, кровь из ссадин текла чуть ли не сильнее, чем из громадных ран. Да и вообще Гектор не мог понять, почему тот все еще был жив. И по какой причине его взгляда слушается лопата, облетевшая хозяина по кругу и недвусмысленно сунувшая ему под подбородок перепачканное землей острие. - Тампоны, вату, марлю! Тряпки свои скидывай, на худой конец! Меня надо перевязать!
  
  -Д-да, с-сейчас. А-ап-течку достану то-только. - Гектор бочком-бочком принялся смешаться к тому, что лишь минуту назад было, может и немного подержанной, но все еще прекрасной машиной. Багажник по счастливой случайности уцелел и именно в нем валялся комплект первой помощи. Чудок подрагивающее тело монстра порядочно смущало. Пусть даже и шевелилось оно за счет меча, продолжавшего свое кровавое дело и, похоже, намеренного полностью отделить голову чудовища от его тела. - Черт, таблеток же нет! С этими долбанными реформами обезболивающее с собой стало возить опасней, чем наркотики!
  
  -Насрать! - Довольно грубо высказался раненный. Несмотря на то, что катался он в танке, одежда его на военную форму не походила ни капли. И это было очень странно, поскольку вряд ли экипаж бронетехники во время работы мог себе позволить носить черную байкерскую куртка с многочисленными шипами на плечах, локтях и спине, способными отодвинуть толпу даже в переполненном метро. Дело было даже не в имидже - чистая практичность! Внутри тесной машины подобный костюмчик цеплялся бы за все подряд. - Я успел закинуться спеком перед тем, как элитник меня из башни вытащил. Эта дрянь может и не способна поднять мертвого, но живой с ней не скопытится. Во всяком случае, пока голова на плечах торчит, и кровь из туши не вся вытекла. Бля, да долго ты там будешь еще копаться?!
  
   -Я уже! - Гектор, стараясь удержать на месте бунтующий желудок и не очень внимательно приглядываться к краям разлохмаченной гигантской раны, аккуратно перетянул пострадавшую конечность жгутом. Но даже в таком состоянии он отметил, что бедро странного человека в одном месте словно сдавило невидимым обручем, вдавившем одежду глубоко в плоть. Однако когда туда же оказалась пристроена тугая резиновая обвязка, то ей ничего не помешало. - Но эти штуки в груди...Я не знаю, как тебя с них аккуратно снять. Подожди минутку, сейчас за пилой сбегаю.
  
   -Некогда! - Раненный сплюнул на землю кровавой слюной и как-то вдруг ощутимо расслабился. Смятая одежда на бедре постепенно стала выпрямляться, а кровь из раны, несмотря на свеженаложенный жгут, побежала чуть-чуть поактивнее. - Свита элитника без своего вожака разбредется в разные стороны или вообще начнет жрать друг друга...Но случится это не сразу. Сначала она по инерции будет держаться вместе и припрется сюда по нашим следам сразу же, как выветрится запах кисляка. А мне сейчас не справиться с руберами.
  
   Застонав не то от натуги, не то от боли, мужчина схватился за пронзившие его тело насквозь когти и медленно вытянул их из своего тела, немедленно начавшего терять кровь из освободившихся отверстий. Руку снова впавшего в оцепенение Гектора дернуло, когда сжатые там бинты вырвались из хватки рефлекторно сжавшихся пальцев и самостоятельно принялись затыкать сквозные отверстия в теле непонятного танкиста.
  
   -Тетеря безрукая! - Не замедлил обругать хозяина дачи раненный, покачиваясь...В воздухе. Ноги его не касались земли, зависнув над ней в паре сантиметров, но тем не менее выпрямившийся мужчина, казалось, не испытывал по этому поводу никаких неудобство. - Чего пялишься?! Телекинетиков не видел?!
  
   -Нет. - Честно признался Гектор, пытаясь как-то увязать в своем сознании непонятно откуда взявшийся аэродром, окровавленные танки, жутких мутантов размером со слона и натурального колдуна...Ну или во всяком случае, его убедительное подобие, зависшее в воздухе и прямо сейчас с глупой улыбкой наркомана вкалывающее себе в руку дозу светло-янтарной жидкости при помощи вынутого из кармана шприца. По всему выходило, что дело тут пахнет некой государственной тайной. Такой, после знакомства с которой до конца жизни будешь прозябать в номерном поселении где-нибудь на краю света среди снегов и вылезших из Северного Ледовитого океана погреться моржей. И хорошо еще, если не в камере. - Скажите, а...
  
   -Молчать, ходячего мяса кусок! - Зло ощерился на него раненный, а успевшая было упасть на землю лопата снова огрела Гектора. И если бы в ход оказалась пущена только она! Меч, закончивший свое кровавое дело и все-таки перепиливший шею твари, метнулся к животу растерянного хозяина участка. - Тачка у тебя какая-нибудь есть?!
  
   -Ну, вон...- Гектор кивнул на остатки своей машины, не выдержавшей неравной схватки с весом чудовища. - Только она теперь вряд ли куда-то поедет. Салон то ладно, но эта махина приборную доску раздавила и руль скрутила всмятку.
  
   -Садовая, балда! Двигателями сейчас шуметь нельзя. Зараженые поймут, что кластер уже загрузился и всей толпой сюда ломанутся! - Страдальчески закатил глаза раненный. - Блин, ну почему ни один козел не сказал, что тут уйдет в перезагрузку не обычный кластер, а дуэт?! Только чё это у вас тут так пусто? Где народ?!
  
   -На работе. Среда же, будний день. Это у меня график свободный, могу на грядках возиться, когда хочу. - Гектор, подгоняемый неотрывно следующим за ним по пятам холодным оружием, выволок из сарая двухколесную тележку, применяемую обычно для транспортировки навоза. Нет, изначально её предполагалось использовать в строительстве дачного домика, но расчет примерной суммы затрат зарубил проект места комфортного отдыха на корню. Стоило ему подкатить к по-прежнему висевшему в воздухе мужчине, как тот улегся в тачку, утирая рукой выступивший на лбу пот. Видимо преодоление силы тяжести давалось ему не так уж и просто. Но все же он предпочел полет ходьбе на своих двоих, неизбежно приведшей бы к дополнительным повреждениям итак травмированных внутренностей. - И куда теперь?
  
   -Народа мало...Значит, элитники тут не задержатся, если им не будет жратвы...Давай вон в ту хоромину! - Махнул рукой раненный в сторону генеральской усадьбы. Отпиленная голова монстра, пятная все вокруг себя кровью, взмыла в воздух и плюхнулась ему на живот. Меч немедленно - В жизни не поверю, что там нет хорошего крепкого подвала. Есть же?! Ну, говори, есть?!
  
   -Конечно, есть. Я даже знаю, где. - Поспешил согласиться с явно неадекватным человеком толкающий тачку вперед Гектор. Тем более, он даже не соврал. Один из внуков генерала был с ним почти одного возраста и детьми они часто играли в прятки на территории просторного поместья. С годами прежняя дружба как-то сошла на нет, но крайне сомнительно, чтобы кто-нибудь из владельцев особняка устроил во время капитального ремонта действительно радикальную перепланировку. - Глубокий, просторный, бомбоубежище почти.
  
   -Ну, я и говорю, есть. - С довольным видом захихикал мужчина, явно из-за принятых им сомнительных медикаментов ставший не совсем адекватным. Во всяком случае, ничем иным Гектор не мог объяснить тот факт, что он расковырял мечом затылок монстра и запустил в него обе руки, с довольной улыбкой роясь в наверняка еще теплых мозгах твари. - Если повезет, не найдут нас в нем зараженные. Сумеем отсидеться. Бля, ну почему никто не вспомнил, что тут дуэт вместо обычного кластера?! Да на такую приманку должны сбежаться уроды со всей округи! Что они, в общем, и сделали...
  
   Обернувшись на секундочку через плечо, Гектор вздрогнул. На аэродроме больше не стреляли, вот только радоваться этому не получалось. Среди сновавших там фигур отчетливо выделялось, по меньшей мере, полдесятка гигантов лишь чуть меньше того, что довольно успешно атаковал в одиночку танк. Улепетывающий от них грузовик они все-таки догнали и завалили на бок. Сейчас монстры оживленно делили добычу, наперегонки пожирая человеческие тела, некоторые из которых еще шевелились и размахивали руками, пытаясь оттолкнуть от себя полные зубов пасти. Поскольку окружающие их вроде бы люди в стороны от чудищ не разбегаются, а скорее рвутся поучаствовать в процессе, то скорее всего это и не люди вовсе...И небо было темным. Слишком темным для одиннадцати часов дня. Солнце находилось не на своем месте и выглядело как-то размыто. А еще отчетливо проглядывали звезды. Крупные, размером с горошину, если не больше. И это не могли быть какие-нибудь планеты вроде Венеры и Марса - их было несколько десятков. А столько крупных астрономических объектов в Солнечной Системе попросту отсутствует.
  
   -Что тут происходит? - В голосе Гектора помимо его воли проскользнули плаксивые истеричные нотки. - Это...Это Конец Света?!
  
   -Ну, для тебя да. А для меня - обычный день. Далеко не самый поганый, кстати. - Беззаботно пожал плечами трясущийся в тачке раненный, из которого почему-то уже не сочилась кровь. - Парней, конечно, жалко, но танк нужно совсем немного подшаманить, чтобы он снова оказался на ходу. А еще смотри - тут жемчужина! Красная! Мням! Красот...Держи тачку, урод!
  
   Гектор выполнить его приказание не мог. Чисто физически. Когда обладатель странной колючей куртки вытащил из башки монстра какую-то штуку, больше всего напоминающую небольшую пуговицу, и даже не обтерев, закинул себе в рот и проглотил, то дачника скрутил рвотный спазм. Желудок стремительно освобождался не только от того, что там бултыхалось с завтрака, но и от остатков вчерашнего ужина. Мужчине было не просто плохо, его буквально выворачивало наизнанку. Нахлынула дурнота, отнялись ноги, тело стало как будто далеким и чужим. Разумеется, удержать рукоятки тачки в таком состоянии он не мог, а обладающая лишь двумя колесами недотележка не замедлила перевернуться, вывалив свой живой и отчаянно матерящийся груз на покрытую травой садовую дорожку. Меч метнулся к горлу Гектора, но почти сразу отдернулся назад. Прикончить его летающее оружие могло бы без проблем...А вот остановить непрекращающийся поток рвоты - нет. Содрогающееся от спазмов тело даже стоять не могло, ему пришлось на одно колено опуститься и, для надежности, упереться в землю обоими ладонями.
  
   -Ну, ты козееел! - С какой-то воистину детской обидой протянул раненый, наблюдая за мучениями дачника. Впрочем, было не похоже, чтобы он так уж сильно страдал из-за полученных повреждений. Во всяком случае, первым делом покатившийся кубарем человек схватился не за разлохмаченные остатки ноги или одну из дырок в животе, а за выпущенную из рук голову монстра. - Неужели не можешь потерпеть пять минут? Дотащишь меня до подвала - там и сдыхай себе на здоровье. Тут то зачем?
  
  -Я...Мне...Желудок слабый. - Кое-как отдышавшись, пожаловался Гектор, спину которого намекающее покалывал летающий меч, снова вставая на ноги. Опрокинувшуюся тележку поднимать обратно на колеса было так тяжело, словно она резко прибавила в весе по меньшей мере килограмм пятнадцать. - С детства мучаюсь.
  
  -Ну да, для того, чтобы проявились симптомы заражения в такой тяжелой форме, пара минут - это как-то слишком быстро. Про полчаса слышал, но сам не видел. А быстрее, наверное, при всем желании и не получится то. - Задумался о чем-то своем раненный, взлетая в воздух и снова устраиваясь в тачке. - Что желудок слабый - это ничего, бывает. Меня вот со спека того же всегда пробивает на поговорить. Чё стоишь? Погнали! На открытом месте стоять - руберов привлекать! Тебе то уже все равно, а мне еще пожить охота!
  
  -Что значит: 'все равно'? - Нервно переспросил Гектор, толкая тележку вперед. Ему до сих пор было плохо, но выбора особого не имелось. Летающий меч с легких ударов плашмя перешел на весьма ощутимые покалывания. Пока еще толстая одежда из той, которую не жалко превратить в дачные обноски, спасала. Однако не имелось никаких сомнений, ударь клинок в спину со всей своей силой - и лезвие выйдет у цели откуда-нибудь из середины груди.
  
  -Да сдохнешь ты. - С абсолютно безразличным видом пожал плечами странный танкист так, словно говорил о дождике за окном. Или пении птичек. В общем, вещи донельзя банальной и никому неинтересной. Свое занятие по изучению содержимого башки монстра он после вынужденной остановки продолжал, как ни в чем не бывало. Благо череп у твари оказался достаточно большим, чтобы исследование его внутренностей растягивалось надолго. И оно приносило свои результаты. Несколько зеленых кругляшей, внимательно им осмотренных, отправились в нагрудный карман кожаной куртки. - А может и не сдохнешь. Я же десять лет назад выжил. Да и другие, бывают, остаются в порядке. Ненадолго...Давай к крыльцу, нефига к танку подкатывать! Водить я его все равно толком не умею, да и камни быстро не растащим.
  
  -В каком смысле 'сдохнешь'?! - Туманный ответ Гектору душевного спокойствия не добавил. Как и раздавшийся где-то неподалеку звук взрыва, отдавшийся в голове новой вспышкой дурноты. Окрестности своей дачи он знал неплохо и детонировать там было попросту нечему. Даже газа в их садоводческом товариществе не имелось, только водопровод и линии электропередач. Следовательно, источник рукотворного грома имел то же происхождение, что и танк, монстры и нещадно эксплуатирующий первого встречного на редкость живучий колдун. - Ты можешь вообще сказать, что происходит?! Да кто ты вообще такой, черт тебя подери?!
  
  -Я - Косой! - С достоинством представился раненный так, словно это был титул наподобие: 'Его Августейшее Величество Императорв Всех и Всея''. - И мне удалось выжить в Улье уже больше, чем десять лет. Аккуратнее с порожком, не урони опять. А то силой мысли тебе шею сверну.
  
  -Тут все равно закрыто. - Злобно пропыхтел Гектор, втаскивая тачку на крыльцо генеральской усадьбы. Впрочем, стоило лишь Косому взглянуть за дверь, как дверной замок с легким треском выломался наружу. По идее в этот момент где-то должна была сработать тревожная сигнализация и к даче следовало немедленно выдвинуться наряду полиции...Однако Гектор почему-то сомневался, что ему сегодня доведется увидеть сотрудников правопорядка. Но если вдруг - он бы обрадовался им как родным и даже добровольно проследовал бы в тюрьму. Главное, чтобы там были решетки на окнах попрочнее и потолки пониже, чтобы никакие костяные гориллы внутрь пробраться не смогли. - Откуда взялся тот монстр?! Как ты делаешь свои фокусы?! Что еще за Улей такой?!
  
  -Цыц! Все потом! В подвале нам все равно ближайшую пару суток делать особо нечего будет, кроме как болтать. - Оборвал град вопросов Косой, внимательно осматривая роскошную прихожую. - Это там кухня у них? Давай туда! Для регенерации хавчик - условие необходимое! Что для нас, что для твар...Ух, ё! Беру свои слова обратно! У меня сегодня не просто далеко не самый поганый день, у меня сегодня долбанный Джек-Пот!
  
  В пальцах раненого, наконец-то отшвырнувшего башку монстра куда подальше, был цепко сжат маленький черный шарик, похожий не то мелкий подшипник, не то на крупную дробину. И, судя по расплывшейся на его лице улыбке, он был рад этой гадости больше, чем взводу телохранителей и бригаде квалифицированных хирургов.
  
  -Не понимаешь, да? - Даже с каким-то оттенком жалости осведомился Косой у своего не то пленника, не то заложника, не то просто временного транспортного средства. А после поднял руку ко рту и проглотил свою находку. - Ну, ничего, если выживешь, будешь еще другим рассказывать, какую редкость ты сегодня видел. Дважды! Вообще-то раз нас тоже тут двое, то одну бы следовало отдать тебе. Примета, понимаешь ли, такая...
  
  -Не надо! - Поспешил отказаться от сомнительной чести Гектор, замерший у распахнутого холодильника. Судя по тому, что лампочка внутри не горела, света в дачном поселке сейчас не было. Однако продуктов внутри лежало достаточно, чтобы не остаться голодным и в полной темноте. Лишь протяни руку - и наткнешься на чего-нибудь вкусное. Или, по крайней мере, дорогое. Особых проблем с деньгами наследники генерала явно не испытывали, раз хранили в загородном особняке помимо сыров, колбас, кетчупов и фруктов несколько бутылок коньяка и пару баночек красной икры. - Лучше вон...Яблоко съем! Можно, же?
  
  -Да не переживай ты так, я не псих, я просто под кайфом! И не беспередельщик, кого хочешь спроси! - Хмыкнул Косой, протягивая руку в направлении холодильника. Бутылка коньяка в неё влетела чуть ли не раньше, чем закончилось движение. Причем пробка из неё по дороге где-то потерялась. Способности этого странного человека внуши какой-то благоговейный трепет. - Беспредельщики они вообще в Улье лет по десять не живут, обязательно раньше нарвутся. Вот тебя как зовут?
  
  -Гектор. Маслов Гектор Борисович. - Представился хозяин разгромленной танком дачи. - Только не смейся, но меня, правда, так зовут. Наследие, можно сказать, пути из варяг в греки. Имя мне в честь прадедушки дали. А ему...Ну тоже, видимо, по подобной причине.
  
  -Неплохо, даже кликуху, если тебе с иммунитетом повезет, придумывать не придется. Вообще стоило бы, примета есть такая, будто пользоваться родными паспортными данными к несчастью. - Хмыкнул Косой, а после приник к бутылке с коньяком. Про то, что с ранениями в живот пить вообще-то не рекомендуется, он даже задумываться - Уф, хорошо пошло! Так вот, я приметам слепо не верю и тебе не советую. Следовал бы всем этим дурацким указаниям бывалых, которые либо и года в Улье не прожили, либо из уютных стабов не вылезали, то...Бля!
  
   Одновременно с внезапным возгласом раненого случилось три вещи. Сквозь окно на кухню ломанулось нечто больше и страшное, покойному монстру в размерах уступающее лишь раза в два. Гектор от испуга при виде вырвавших одним движением раму лап и очередной клыкастой морды, больше подошедшей бы акуле, чем наземному существу, дернулся вперед так сильно, что налетел на холодильник и свалил его, вывалив на пол кучу продуктов. Вскинутую в инстинктивном жесте руку Косого и морду твари, уже почти перелезшей через подоконник, соединила слепящая дуга молнии. Разряд, от яркости которого болели глаза, а на сетчатке оставались сохраняющиеся надолго пятна, буквально испарил верхнюю часть черепа твари. Зубы то у неё остались, как и две непонятные щели вместо носа на плоской морде, а вот выше шел слой развороченных в разные стороны дымящихся угольев. Мерзко завоняло паленым мясом.
  
   -Ух, ё! Круто! Да! Споровый мешок тоже сгорел, но все равно - полный ништяяяяк! - Восторженно заорал Косой, ничуть не заботясь о соблюдении тишины. Бутылка с коньяком, которой он размахивал во все стороны, щедро окропляла все вокруг ароматной темной жидкостью. - Раньше я мог, максимум, кота до инфаркта довести, а теперь сам себе электростанция! Хрен с ним, со спеком, но даже без стимуляторов будет мощно! Ну, Гектор, понимаешь теперь, зачем нужны жемчужины?
  
  -Для...Этого? - Осторожно предположил Маслов, нервно сглатывая. Кое-что начинало проясняться. В частности то рвение, с которым Косой обшаривал башку убитого им монстра. - Они помогли тебе сделать такое?
  
  -Именно! Чем больше ешь жемчуга, тем больше у тебя сил и тем они круче! Сила, скорость, ловкость, прочность, прочие улетные способности, которые даже и представить то тяжело! - Просиял раненый так, словно был учителем в школе для умственно отсталых детей и наконец-то добился от самого тупого воспитанника правильного ответа на заданный им вопрос. - Благодаря споранам мы не дохнем, горох работает слабеньким допингом, жемчуг...Ну, жемчуг это вообще чумаааа!!! Лучше него нет вообще ничего! И даже в спирте его растворять не надо, как остальные, он и так не ядовит! Только попадается, сволочь, редко. Мне сегодня за один день досталось в два раза больше, чем за десять лет до того. А вообще хоть иммунному новичку жемчуг и может раскрыть сил целую пачку, но ты то у нас не иммунный. Наверное. И его тебе бы никто не дал, ну вот вообще никто! Во-первых, самому надо, а во-вторых, ну толку же не будет, если сдохнешь.
  
  -Я по-прежнему ничего не понимаю. - Осторожно пожаловался Гектор, проворно подбирая с пола продукты. Идея отсиживаться в подвале, в то время, когда снаружи шастают подобные монстры, выглядела очень даже здравой. Однако Маслова сильно смущало то, что собеседник был практически уверен в его скорой смерти. - Ты можешь как-нибудь попроще объяснить, что происходит?
  
  -Понимаешь, ты больше не на Земле. Это Улей. Другое измерение, в котором куча монстров и все хотят тебя сожрать. Местами очень напоминает Ад, а некоторые уверены, будто это он и есть. И все тут заражены какой-то дрянью вроде гриба-паразита. Ты, я, элитник который нас чуть не сожрал, вон тот паленый рубер и вообще каждый человек или зверь, который ест мясо и крупнее десяти-пятнадцати килограмм. Только одни под воздействием этой дряни превращаются в зубастых мутантов, жрущих все на своем пути, а другие остаются как были. Или даже становятся лучше прежнего, приобретая крутую регенерацию и всякие сверхъестественные способности. Может, ты тоже такой счастливчик. - Принялся рассказывать Косой, при помощи своих таинственных сил буквально опустошая холодильник. Продукты ровными рядами взмывали в воздух и складывались в тачку прямо поверх ран мужчины. - Хотя по статистике так везет где-то одному из сотни. Вроде бы ближе к Пеклу их больше, а у Внешки меньше. От кластера к кластеру цифры меняются, трудно вывести статистику. А может дело в том, что западнее большую часть победителей в лотерее Улья сжирают раньше, чем они успевают узнать о своем счастье. Бочонок с водой в углу захвати, у меня здесь уже места нет! А теперь покатили в погреб. Кислым уже едва пахнет. Еще чуть-чуть и даже тупые споровики сообразят, что тут стало безопасно. И примутся искать добычу.
  
  Подземная часть генеральского логова была лишь чуть менее шикарна, чем надземная. Неизвестно, что изначально планировал сделать в подвале старик: то ли гараж, то ли арсенал, то ли вообще винный погреб. В любом случае, при строительстве выкопали целое подземелье из трех комнат совокупной площадью около ста квадратных метров, где круглый год было сухо. Правда, немного прохладно. Видимо поэтому его и не стали толком обживать, приспособив под хозяйственные нужды. Тут хранились запчасти, инструменты, садовый инвентарь, кое-какая бытовая химия и немного оставшихся после сбора урожая банок с соленьями и вареньями.
  
  -Входов тут два. - Предупредил Гектор, осторожно скатывая тачку с её грузом вниз по небольшой лестнице. Рукояти нагруженной сверх всякой меры тележки так и норовили вырваться из дрожащих пальцев, но вряд ли способный летать телекинетик оценил бы второе падение за сегодня. И избавиться от явно не совсем адекватного типа таким способом нечего было и пытаться - уж слишком живучий. - Один в прихожей, через которую мы вошли. А второй ведет в ванную. Сейчас схожу его закрою...Готово! Тут есть засов, а ближний к тебе надо бы чем-то подпереть, чтобы твари в гости случайно не зашли.
  
  -Не надо. - Отмахнулся Косой, и тут же дверь захлопнулась, оставляя их в кромешной темноте, а сверху раздался скрежет перемещения чего-то тяжелого. Впрочем, мрак вокруг царил недолго. У раненного с собой нашелся необычайно яркий фонарик, в свете которого вполне можно бы было не только ходить по подземным комнатам, но и читать. - Теперь вход сюда перегораживает диван. Против обычного зараженного хватит, а слишком чуткий нас тут так и так найдет. Кстати, хлебни ка.
  
  -Что это? - Гектор осторожно прислонил тачку к стенке, старательно не разжимая губ. Зависшая у самого его носа фляжка пахла отнюдь не розами. Впрочем, и не содержимым канализации. Оттуда бил просто чудовищный аромат сивухи.
  
  -Живчик. Процеженный спиртовой раствор споранов. Ну, той гадости, что растет в головах начавших мутировать зараженных. У слабых - спораны, у сильных - еще и горох попадается, а из элиты, если повезет, даже жемчужину достать можно. - Пожал плечами Косой, шурша вакуумной упаковкой палки сырокопченой колбасы. - Если ты иммунный, то тебе придется пить подобную гадость каждые сутки, чтобы не сдохнуть. Или когда ранят. Регенерацию эта дрянь подстегивает лучше любых таблеток, за неделю почти любая дырка зарастет. А если ты обычный зараженный - то хоть протянешь подольше, и мне будет, с кем поговорить. Я ж живой человек, мне тоже одному страшновато.
  
  Машинально отхлебнувший оказавшийся не таким уж и мерзким напиток Гектору не хотел верить своему странному и пугающему собеседнику....Но не верить у него не получалось. Два доказательства, чуть его не сожравших, ничуть не походили на загримированных актеров или больших кукол с человеком внутри. И на Земле подобных тварей точно не было. Как и звезд подобного размера на небосводе. К счастью, у него имелся под рукой источник информации, который был не против поболтать. И сразу становилось не так уж и важно: по своей ли воле он это делает или из-за влияния неведомого 'спека':
  
  -На что похоже это заражение? Как проявляется?
  
  -Само по себе оно вроде грибницы, прорастающей прямо в мозгу. Хотя это нифига не грибница просто те немногие умники, которые в Улье живут дольше пары часов, более подходящего аналога найти не смогли. У зараженных эта дрянь хавает большую часть содержимого головы и получается почти классический зомби, правда, способный истечь кровью или задохнуться. Медленная, тупая и жадная до мяса тварь. Ей не обязательно нужна именно человечина, коровы и дохлые собратья тоже очень даже подойдут. Дальше пары десятков метров такой недоупырь нифига не видит, а видит, так не понимает. Но если он найдет кого сожрать, то паразит станет разрастаться и изменять тело так, чтобы оно лучше ему служило. Сначала ходячий труп сможет совершать резкие движения, потом научится бегать, обрастет мускулами, зубами, когтями, броней, научится хитрить и думать...Тот же элитник в прошлом мог быть человеком. Или обезьяной. А может вообще собакой или волком. Они так мутируют, что мама родная не узнает. У иммунных в организме, в принципе, сидит та же самая пакость, но она скромненько прячется среди извилин, ничего не ломает и не меняет. Только лечит тело и дает доступ к сверхъестественным способностям вроде моих. Как и почему это работает - никто не знает. Или знает, но не говорит.
  
  -Охренеть. А у монстров такое бывает? Ну, чтобы молниями пулялись? Или огнем там....
  
  -Я не скажу ни да, ни нет. Точно установлено, что костяная броня зараженных при жизни намного прочнее, чем после смерти. А когти режут металл, хотя вообще-то не должны. Да и как элитники командуют своей свитой - хрен поймешь. Слов не говорят, жестовой азбукой не общаются, однако же явно понимают друг друга. Может и телепатией пользуются. Почти никто не сомневается в том, что отдельные их представители умеют использовать камуфляж не хуже хамелеонов и могут нагонять страх. Насчет же других способностей, более прямолинейных так сказать...Слухи ходят, но может и байки все это. А может и нет. Раньше говорили, что полностью разумных элитников не бывает. Но я сам видел одну такую тварь, напялившую на себя железную броню! И очень хорошо, что смотрел на неё в бинокль с дистанции в черт знает сколько километров! Вряд ли мы с ребятами сумели бы одолеть такого монстра. Даже с танком. Снаряды то к его пушке у нас давно кончились.
  
  Гектор от таких новостей почувствовал себя слегка неуютно. Точнее, очень даже не слегка. Помимо своей воли он заметался по подвалу, стремясь сделать...Ну хоть что-то! Ему очень не хотелось быть съеденным.
  
  -Расслабься. Мы тут вполне можем переждать, пока набежавшая на парочку перезагрузившихся кластеров толпа зараженных по своим делам дальше не уберется. Элитники в здание вряд ли сунутся, если только не слишком оголодают. Они не глупы и понимают, что в замкнутом пространстве толком не развернутся и станут уязвимы. А некоторые люди могут быть вооружены огнестрелом или взрычаткой, от которых не поздоровится даже самой бронированной заднице. - Усмехнулся Косой, наблюдая за хаотическими перемещениями дачника. - А с других зараженных, если они в гости пожалуют, мы без проблем споранов набьем. Место хорошее, есть второй выход и межкомнатные двери. Им они преграда - а мне нет. Даже если толпа заявится и с двух сторон попрет, то мы сможем в центральное помещение отступить. А ножички то мои в то время их споровые мешки станут резать, резать, резать....Будет потом, на что сходить в казино или там по бабам!
  
  -А разве увеселительные заведения не будут работать исключительно до первого зомби? - Усомнился в его словах Гектор. - Кто будет развлекаться во время натурального апокалипсиса?!
  
  -Тот, кто в Улье живет дольше недели. Есть у нас стабы, в которых почти нормальная жизнь налажена. Бордели, бани, пивные, рестораны, больницы, цирки, да хоть церкви! Стресс то снимать всем надо, а то небо Улья коптить до такой степени надоест, что пустишь себе пулю в висок. - Пожал плечами Косой. - Естественно, вся эта радость не бесплатная. Спораны нужны, они у нас вместо денег. Ну, или горох - для крупных сделок. Жемчужины в ход идут редко, они аналог чемодана с валютой. За одну без проблем можно купить небольшой магазинчик со всем содержимым. Хозяин тебе просто ключи отдаст, такое сокровище проглотит и пойдет новое жилье искать, довольный удачной сделкой. Жаль только, добыть их очень непросто. В руберах она попадается один раз на сотню, а на элитника ходить даже с пулеметом и группой поддержки идти опасно.
  
  -Естественно, раз подобная тварь не только зубастая как акула, но может еще и соображать не хуже людей. - Согласился с последним утверждением Гектор, вспоминая оторванный люк на башне танка. А также скорость передвижения едва не убившего его чудовища, высоту прыжков и наплевательское отношение к большинству ран, исключая самые тяжелые. - Но если она получается из мутировавшего человека, то значит у зараженного есть шансы остаться собой? Ну, хотя бы частично?
  
  -Вот уж вряд ли. Ни разу не слышал о том, чтобы рубер или хотя бы топтун вел себя как человек. Читал газету там или насиловал пойманную бабу до того как сожрать. Или хотя бы после. Им не хватает мозгов даже раздавить своими лапами лежащую в двух шагах банку с консервами, хотя они постоянно нуждаются в еде! Нет, вообще промежуточная форма встречается частенько. Если иммунный хватанет радиации или чем-то конкретно траванется, то его мозговой сожитель может начать своевольничать. Как правило, тело становится больше похожим на упыриное, но разум сохраняется. Или хотя бы подавляется не полностью. Впрочем, бывает разное. Слышал я и о полной деградации до обычного зомби, причем рассказчик уж точно не заливал.
  
  -Ты говорил, если я хлебну живчика, то продержусь подольше. Насколько? Как много у меня есть времени в худшем случае?
  
  -Часы, дни, может быть неделя. Всегда по-разному, зависит от кластера, с которого ты появился. Если начнет меняться голос - можешь стреляться сразу. Ну, или меня попроси, патронов в пистолете не жалко, я им все равно почти не пользуюсь. Почему-то голосовые связки и легкие это первое, чем начинает отличаться зараженный от иммунного. Кислорода им, что ли, не хватает? Или наоборот, слишком много его?
  
  -Кластер, кластер...Что это вообще такое? А ты еще вроде бы и какую-то перезагрузку упоминал.
  
  -Улей состоит как бы из кусочков. И каждый такой кусочек - часть территории Земли. Причем очень редко соседствующие кластеры в привычном тебе мире расположены хотя бы не очень далеко друг от друга. А еще - эти кусочки, они от разных планет! Вернее, вроде бы от одной Земли, но каждый из своего её варианта! Где-то победил коммунизм, где-то не запустили в космос даже и самого первого спутника, где-то все точно также, только тебя зовут не Гектором, а Ахилессом. И периодически кластеры, во всяком случае, большинство их, меняются. На одном месте остаются только стабы - единственные точки в Улье, где можно обживаться. Не, может они тоже перезагружаются, но тогда это делают так редко, что сведений об этом в памяти живущих не сохраняется. В общем, прими как данность, что на смену твоему родному кластеру через некоторое время придет другой. А все не успевшие вовремя удрать от кислого тумана - либо сдохнут, либо рехнутся. И даже если взорвать сейчас у нас над головами ядерную бомбу - скоро местность вновь станет от радиации чистенькой. И полной людей, ресурсов...Да всего, что может быть на вырванном из привычного окружения участке земли площадью от десяти до пары тысяч квадратных километров. Вот твой дом от этих дач далеко расположен?
  
  -Тридцать два километра, причем почти по прямой. Не ближний свет, но раз уж от родителей в наследство досталось, то приходится мучиться.
  
  -Тогда тебе, скорее всего, повезло. В данном участке Улья кластеры не такие уж и большие. Не увидишь своих папу, маму, жену, сестру, дочь, друзей и прочих знакомых личностей в виде зомби, желающих откушать свежего человеческого мяса. А некоторые - видят, более того, специально их караулят в окрестностях родного края. Надеются, что раза не с сотого, так с тысячного им улыбнется удача, и они найдут свою семью в иммунном виде. Только я почти не слышал о счастливом финале подобных историй. Либо зараженные сожрут, либо пристрелит какой-нибудь гаишник, которого из-за прорастания грибницы в мозгах переклинит.
  
  -Не могу назвать себя великим знатоком истории...Но, думаю, люди бы заметили, если бы у них из под носа исчез такой значительный кусок территорий. Даже если он потом вернется, пусть и без людей или каких-нибудь мутантов.
  
  -А хрен его знает, как это все работает! Факт есть факт - кластеры прибывают к нам из целой кучи миров. Может мы здесь и не совсем мы. Может мы - только копия нас настоящих. Думаю, только внешнки могли бы дать ответ на этот вопрос...Если бы они с кем-нибудь из нас соизволили поговорить, а не сразу потащили бы на разделочный стол.
  
  -Внешники?
  
  -Несколько развитых цивилизаций как-то могут посылать в Улей свои экспедиции на постоянной основе и даже возвращают их обратно. Вот только я тебе с их представителями знакомиться не советую. Мы для них - не люди. Мы для них - опасное сырье! Если споры нашего гриба-паразита попадут в их миры - то те нафиг вымрут или как минимум обезлюдят. Но и отказываться от такого источника плюшек эти ребята не собираются. От зараженного нормальному человеку ничего имплантировать или там переливать нельзя, а от иммунного - представь себе можно! Ну, если осторожно. Вытяжка из моих яиц, надпочечников, гипофиза, щитовидки и прочей требухи для них идет куда дороже своего веса в бриллиантах, ибо является натуральным эликсиром молодости. С этими уродами, режущими людей как скот, сотрудничают только муры. А это - худшие из худших бандитов Улья. Элитники, по крайней мере, просто сожрут. Они не станут отрывать от жертвы кусочек за кусочком и терпеливо ждать, когда нарастет новое мясо, чтобы раз за разом снимать 'урожай'.
  
  Гектора передернуло. Он почему-то сразу поверил в слова Косого. Может потому, что в его родном мире, казавшемся на фоне Улья таком тихим и мирным, существовали твари в человеческом обличье, охотящиеся за органами других? А также устойчивый спрос на новенькие 'запчасти', вырезанные из жертв, кому всего лишь не повезло быть молодыми и здоровыми. И это в то время, когда подобное повсеместно осуждалось моралью, а преступников такого калибра неустанно выслеживали слуги закона. На новость о привычках внешников и муров Маслов мог ответить только одно:
  
  -Ну и мерзость...
  
  -Да не то слово! Когда кто-нибудь притаскивает в стаб живого мура - это отличный праздник! На кол мы этих мерзавцев, как правило, сажаем только для начала! А с внешников обычно просто сдираем их герметичные маски и наслаждаемся выражением ужаса на их мордах, когда уроды понимают, что заразились и скоро мозги захавает прорастающая грибница.
  
  -Так, давай переведем тему, пока мне снова плохо не стало! А можно как-нибудь стать иммунным, если раньше ты таким не был?
  
   -Конечно. Мне известно целых два способа, да только оба почти фантастические. Первый - найди великого знахаря и убеди его тебе помочь. Я подобных типов в жизни видел только три раза и каждый из них ломил за свои услуги такую цену, что танка бы на их оплату едва-едва хватило. Ну и второй. Съешь белую жемчужину. Вот только твари, из которых такое добывают, они не только редкие...Они...Блин, я не верю в приметы, но их лучше действительно вслух не упоминать. Короче, бывали случаи, когда такие монстры в одиночку сносили стабы. Считай - города. Города, где каждый житель даже ночью не расстается с оружием, по периметру в землю мины закопаны, да еще в обязательном порядке есть тяжелая артиллерия вроде танков, пушек, на худой конец минометов!
  
  -Вердикт понятен. Если не повезло, то: 'Выпей йаду, убей себя ап стену'. И надейся на более удачную реинкарнацию. Ладно, тогда...Стой, что ты делаешь?
  
  Косой дожевал палку сырокопченой колбасы и начал лениво покусывать вторую, но видимо у его проткнутого желудка все же были пределы. И лишняя пища туда уже не влезала. Поэтому он слегка разгрузил тачку, выложив из неё на пол часть продуктов, а после достал из кармана сверкающие хромом полицейские наручники. Притом они не остались лежать у него на коленях просто так, а медленно поплыли по воздуху к Гектору
  
  -Приковываю тебя. Отойди, кстати, к верстаку, чтобы было к чему второй браслет пристегнуть. Меня чего-то в сон клонит, да и больно постепенно становится. Видимо, спек выдыхается. Посплю, пока могу, но у меня нет желания проснуться съеденным. Или вообще не проснуться. - Объяснил свои действия Косой, потирая лоб. Выглядел он как-то бледновато, но с учетом полученных ран был странно, что упадок сил настиг его только сейчас. - Да ладно, не дрейфь! Захочешь в туалет - кинешь в меня оттуда какой-нибудь штукой. Сразу пойму, что ты еще жив. Зараженные - они метательным оружием не пользуются. Даже за умниками из элиты такого не замечено.
  
  Одновременно с погасшим фонариком в подвале воцарилась тишина, нарушаемая лишь дыханием двух людей и смачным чавканьем. Видимо перед тем, как уснуть, Косой решил еще немного подкрепиться захваченными на кухне продуктами. Но скоро прекратилось и оно. Гектор, чье левое запястье теперь было пристегнуто к ножке массивного тяжелого верстака при помощи наручников, долго ворочался с места на место, пытаясь найти наиболее удобную позу, но комфортно устроиться так и не сумел. В голове его бродило множество мыслей, причем все как одна негативного толка. Если ситуация, в которую он попал и могла стать хуже, то очень ненамного...Во всяком случае так полагал Маслов до тех пор, пока не осознал один простой факт. В тишине подвала, кажущейся абсолютной, остался только один единственный источник шума. Он сам. А приковавший его наручниками к ножке верстака Косой больше не дышал.
  
  Глава 2
  
  Вопреки первоначальным опасениям Гектора, он не умер от голода и жажды спустя несколько суток непрерывных мучений. У него получилось освободиться, причем, даже относительно быстро - всего за десять минут паники и судорожных метаний на одном месте. Достаточно было просто свалить с верстака весь лежащий там хлам, а потом еще и из его внутреннего пространства достать засунутый туда хозяевами условно полезный мусор вроде обрезков труб, кусков металла разной формы, молотков, ржавых вентилей для кранов и прочих изредка применяющихся в быту предметов. Изрядно облегченную же мебель получилось просто перевернуть, опрокинув на пол со страшным грохотом. Произведенный при этом шум мог бы разбудить и мертвого, но Косой на него никак не отреагировал. Зато данный звук услышал кое-кто еще. Кое-кто, кого Гектор видеть очень бы не хотел, но не увидеть его вовремя в темноте подвала боялся еще больше. Мощный удар заставил ведущую наружу дверь содрогнуться как раз в тот момент, когда мужчина стаскивал браслет наручников с задравшей в воздух ножки верстака. Маслов не смог удержаться от испуганно вскрика и, видимо, сделал это зря. Раздавшееся лишь в нескольких метрах от него мощное басовитое урчание спустя какую-то секунду потонуло в треске выламываемой преграды. На досках построивший усадьбу генерал не экономил, но все же это было дерево, а не сталь. И долго оно против напора чудовища продержаться не могло.
  
  -Черт, черт, черт! - Гектор бросился к телу Косого, но так спешил, что споткнулся об им же сброшенный с верстака хлам и, растянувшись, больно саданулся лбом об тачку. - Где этот долбаный фонарь?!
  
   Источник света, без которого в подвале перемещаться было затруднительно, попадаться под пальцы упорно не желал. Жадно обшаривающие еще теплый труп руки успели три раза наткнуться до крови на что-то острое, перевернули немедленно разлившуюся флягу с живчиком, долго искали кнопку включения на изрядно обглоданной палке колбасы и даже умудрились извлечь из внутреннего кармана кожаной куртки пистолет. Но столь желанный пластиковый корпус фонаря словно испариться умудрился. А тем временем дверь под ударами монстра трещала все отчаяннее и отчаяннее. Маленький пластиковый прямоугольный предмет, отыскавшийся в одном из карманов, едва не улетел куда-то в сторону и лишь в последний момент Гектор сообразил, что это дешевенькая зажигалка. Кремень, чиркнув, воспламенил крохотную струйку газа и в свете дрожащего язычка пламени Гектор первым делом увидел глаза. Большие, желтые, полные голода и какой-то неизбывной злобы. Они располагались на морде существа, словно явившегося в реальность прямо из ночных кошмаров. Громадные вытянувшиеся вперед челюсти, мертвенно-бледная кожа, какое-то орогвевшие нашлепки лбу. Но при всем этом в монстре еще можно было различить черты человека, которым он когда-то был. Когда-то давно. Издав новую порцию урчания, чудовище подалось вперед...Но в проделанное им отверстие смогло просунуть только лишенную волос бугристую голову, украшенную костяным гребнем и потому отшатнулось обратно. С удвоенным энтузиазмом оно принялось доламывать дверь, в которой уже умудрилось проделать не самых маленьких размеров отверстие. Его кулаки, каждый размером с кирпич и видимо той же прочности, мощными ударами буквально крошили толстые доски в щепки. Еще секунд пять, ну максимум десять - и в дыру смогут пролезть плечи монстра. А, следовательно, и весь он целиком.
  
   -С-сволочь! - Истерично взвизгнул Гектор, хватаясь за пистолет, ранее отложенный им в сторону. Зажженный при помощи зажигалки огонек так и норовил погаснуть, да к тому же обжигал пальцы, но сейчас мужчина не обращал на такие мелочи внимания. Нацелив ствол на дверь, через которую ломился враг, он нащупал пальцем спусковой крючок...И добился лишь глухого щелчка. Оружие стояло на предохранителе. К счастью, на нем было не так уж и много различного вида выступающих деталей, а потому нужный рычажок обнаружился уже секунды через три лихорадочных поисков. К несчастью, этого времени хватило чудовищу, чтобы решиться на новую попытку пролезть внутрь. На сей раз - вполне успешную. Монстр, раздирая шкуру в кровь, принялся протаскивать свои массивные плечи через дыру. Он даже смог опереться на пол подвала правой рукой, а потом приподняться. Но потом его полоса везения кончилась.
  
  Наконец-то справившийся с оружием Гектор выстрелил снизу вверх, целясь в голову твари. И то ли у него был отличный глазомер, то ли с расстояния в пять метров промазать надо было еще умудриться, но свинцовый гостинец попал точно в башку чудовища. Аккурат между левым и правым глазом как раз задравшего голову в направление человека чудовища. И выступающие вперед и вверх ороговевшие наросты, защищающие лоб твари, не смогли остановить пулю. Из головы монстра плеснуло темной жидкостью с вкраплениями чего-то серого, а сам он как-то резко обмяк, прекратив попытки полностью пролезть в подвал.
  
  -Ай! - Зажигалка больно обожгла пальцы Гектора и тот, неловко взмахнув рукой, уронил пластиковый прямоугольник. Резко наступившая тишина показалась ему до дрожи пугающей. Но звук часто падающих капель в ней странным образом успокаивал, ведь это стекала по лестнице сверху вниз кровь чудовища.
  
  Поиски улетевшего куда-то под ноги источника освещения наконец-то позволили обнаружить фонарь. Косой, оказывается, во время своей последней трапезы положил его на пол, чтобы тот не мешался. Вспыхнувшая лампочка внезапно показалась столь яркой, что даже захотелось щелкнуть тумблером обратно, но спустя пару секунд Гектор смог все же себя перебороть, открыть инстинктивно зажмурившиеся веки и наконец-то толком оценить обстановку.
  
  Монстр лежал там же, где его и настигла пуля. Сейчас, будучи мертвым, он уже не казался таким ужасным. Да и большим тоже. Лишь чуть крупнее среднего человека, с едва-едва начавшей появляться по всему телу броней. И даже руки у него были почти без когтей. Виднеющиеся на кончиках пальцев двухсантиметровые тонкие пластины не шли ни в какое сравнение с костяными клинками первого встреченного Гектором чудовища, способными резать танковую броню. Да и у второго, кажется, арсенал был повнушительнее. Переведя взгляд на свои руки, мужчина вздрогнул. Они были полностью покрыты красной липкой кровью...Правда, она была не его. Источником жидкости являлся буквально плавающий в тачке, словно в ванне Косой. Видимо во сне он ворочался от боли, задевал травмированной конечностью за наложенные в тележку продукты. И торопливо наложенный жгут слетел, а расхваленная на все лады регенерация иммунных не смогла справиться одновременно и с дырками в туловище, и с обильным кровотечением из откушенной ноги. В принципе, виновником произошедшего мог быть и Гектор, слишком слабо затянувший резиновую веревку, но ему не хотелось обвинять себя пусть в косвенном, но убийстве. Не пожелай телекинетик приковать его к верстаку и не выключи свет - он бы обязательно заметил бедственное положение соседа по подвалу. И принял своевременные меры хотя бы потому, что больше ему получить помощь и информацию было бы просто не от кого. В любом случае, результат случившегося оставался неизменным. Тот, кто выживал в Улье на протяжении более чем десяти лет, все-таки отдал концы. Правда, не слишком и страшным то на фоне возможных альтернатив способом. Вряд ли сквозь навеянную наркотиками пелену он даже смог почувствовать, что умирает.
  
  -А одному реально страшновато. Тут я, хотя бы, выход на прицеле держу. И могу наружу через второй выскочить, если в гости какая-нибудь действительно бронированная крокозябра заглянет. - Согласился с покойным Гектор, оглядываясь на полуразбитую дверь. Затычка в виде мертвого монстра не казалась ему очень надежной. Но, может, если на запах крови придет еще одно чудовище, оно сначала сожрет лежащее у него на пути мясо, прежде чем двинуться дальше? - Ладно, Косой...Надеюсь, ты не будешь на меня в обиде, если я кое-чего у тебя позаимствую? Фу, противно-то как...
  
  Вещей у мертвеца при себе оказалось не очень то и много. И это было логично. Зачем себя нагружать, если едешь в танке? Комплект из меча, нескольких подшитых к внутренней стороне одежды лезвий, фляги, фонарика, многоразового шприца, пары ампул с непонятным содержимым и пистолета являлся, скорее всего, неким аналогом неприкосновенного запаса на тот случай, если Косому придется отойти от своего транспортного средства. К примеру - в кусты. Или по делам во время визита в один из городов-стабов. Причем огнестрельное оружие для телекинетика, похоже, являлось скорее вспомогательным. А может - статусным. Гектор внимательно осмотрел доставшийся ему трофей и пришел к выводу, что ничего похожего он раньше не видел. Во-первых, сделано оно оказалось не из металла, а из невероятной твердости пластика серого цвета, благодаря чему вес колебался лишь в районе ничтожных двухсот грамм. А во-вторых, калибр оружия выглядел просто смешным, ну может быть миллиметра три или четыре. Вот только дырка во лбу монстра, однако же, получилась очень даже солидная. Ну и в-третьих, выщелкнутая из рукояти обойма оказалась опустошена более чем на две трети. Но к плоской пластине с незнакомой голографической маркировкой все равно осталось примагниченно около двух десятков крошечных сферических шариков, мало похожих на привычные пули.
  
  -Техника на грани фантастики. - Ошарашено хмыкнул про себя Гектор, оглядываясь через плечо в сторону выхода. Показалось или там действительно чего-то скрипнуло?! - Чего там говорилось про какие-то развитые цивилизации? А, неважно! Пока - неважно. Сейчас лучше бы найти, куда он местную 'валюту' запрятал. Банков же тут явно нет, следовательно, спораны и горох таскать приходится с собой.
  
  Когда Гектор вез тачку по направлению к генеральской усадьбе, то краем глаза замечал, как колупающий голову монстра несмотря на ранения Косой складывал добычу в нагрудный карман своей куртки. Вот только в нем не было ничего, если не считать дырки в подкладке. Вернее не дырки, а тщательно проделанного ровного отверстия, соединенного с небольшим шлангом, уводящим непонятно куда. Одежда телекинетика несмотря на внешнюю аляповатость и непрактичность оказалась сделана очень хитро. Шипы, бывшие действительно очень острыми, в некоторой мере защищали его от монстров, очевидно предпочитающих именно рукопашную. Внутренний слой был очень плотным, тяжелым и разделенным на сегменты, подозрительно напоминая бронежилет. А кошельком Косого кроме него самого воспользоваться кто-то другой смог бы едва ли. Начинающему мародеру пришлось основательно пропотеть и даже вооружиться ранее скинутой с верстака ножовкой, чтобы через полчаса напряженного труда освободить из подкладки на спине две плоских плотно завинчивающихся фляжки. В одной едва-едва прикрывая дно лежали крохотные желтые шарики размером с горошину, в другой же чуть ли не до середины пятисотграммовой емкости оказались навале серо-зеленые чуть продолговатые градины.
  
  -Интересно, хватит ли этого на знахаря? По идее, раз их услуги сравнимы по стоимости с танком, то стоят они дорого...И у меня как раз есть один танк в зоне досягаемости. - Задумался Гектор, рассматривая свою добычу и прислушиваясь к внутренним ощущениям. На удивление - ему было не настолько плохо, как могло бы быть после подобных приключений. Болели по всему телу ушибленные при падениях или просто перенапряженные мышцы. Слегка донимала мигрень, разыгравшаяся не иначе как от нервных переживаний. Глаза слишком уж болезненно реагировали на свет фонаря. Только желудок, обязанный вывернуться наизнанку во время обыска покрытого кровью мертвеца, вел себя неплохо и вполне терпимо выражал свое недовольство, встав комом у горла. Возможно, просто потому, что был уже пуст. Вот только хорошее самочувствие еще ничего не значил. Если крайним сроком для обращения Косой называл неделю, то симптомы имели шансы обостриться только дня через три-четыре. - Может даже и в приличном состоянии. Что рассчитанной на обстрел из пушек бронетехнике пара свалившихся сверху тонн кирпича и бетона? Вероятно, машина даже и не заглохла бы, а выбралась бы задним ходом сама, если бы водителя оттуда не вытащили.
  
  После недолгого колебания, Гектор все же решил выбраться из подвала наружу. Это для Косого с его культей вместо ноги забиться в ближайшую щель и подождать, пока страшные раны хотя бы перестанут кровоточить являлось оптимальной стратегией. А вот он сам позволить себе выжидать не может. И даже не только потому, что надо скорее к знахарю. Просто теперь дверь в подвал генеральской усадьбы разбита, а в воздухе носится создаваемый аж двумя источниками аромат крови. И слегка поджаренная в верхней части туша у окна лежит. Как и безголовый труп элитиника всего в пятидесяти метрах. Целая гора мяса, мимо которого твари уж точно не пройдут. Неизвестно, насколько остры чувства зараженных, но те же голодные волки нашли бы такой склад продовольствия шутя. И чисто из принципа обнюхали всю округу - не завалялось ли где еще килограмм семьдесят-восемьдесят жратвы. Пускай даже за ней придется чуть-чуть побегать. Но сначала Гектору надо как-то пересилить свое отвращение и страх, подойти к туше первого убитого им в жизни чудовища и скрыть его затылок. Деньги на дороге не валяются. А если эти деньги одновременно и единственное лекарство, способное удержать его в мире живых, то тем более! Впрочем, даже это может чуть-чуть подождать. Сначала ему придется потратить часть находящейся в пластиковом бочонке воды, чтобы отчистить себе от крови. И, пожалуй, использовать часть жидкости по прямому назначению. Вдобавок к прочим заключениям после пережитого стресса во рту поселился просто отвратительный гнилостный привкус. Или это послевкусие от выпитого недавно живчика, несмотря на алкоголь имеющего в своей основе один очень неаппетитный компонент?
  
  Мертвец, лежащий у выхода наружу, вблизи выглядел ничуть не лучше, чем издалека. А пах и того хуже. Соблюдением личной гигиены монстр явно не занимался, а потому несло от него лишь немногим слабее, чем от деревенского сортира. Маленькое отверстие между глаза казалось удивительно несерьезным...Но примерно половину затылка чудовища занимала развороченная окровавленная дыра, где мясо перемешивалось с мозгом, осколками кости и какими-то длинными оранжевыми вермишелинами. И только по краям осталась бугристая и словно нарезанная дольками серая плоть, похожая на кусок невероятно большой чесночины. Скривившись от предвкушения омерзительных ощущений, Гектор запустил пальцы в рану и как следует обшарил внутренности головы. Почти сразу же ему удалось нащупать нечто вроде комка сбившейся в кучу лапши, почему-то почти не слежавшейся от крови, а в ней находилось нечто твердое. Да еще и не в одном экземпляре. После промывки этих вещей под струйкой воды, они оказались двумя чуть продолговатыми шариками, похожими на виноградины и одним маленьким желтым комочком, смахивающим не то на конфету, не то аскорбинку .
  
  -Думаю, их там было больше. Но остальное так перемешало с мясом, что либо они разрушилось, либо теперь фиг найдешь. - Решил Гектор, вращая в пальцах добытые спораны, а после убрал их в карман своих штанов. А вот взятые у Косого фляги с 'деньгами' туда, к сожалению, не помещались. Возможно, следовало бы снять с покойного его бронированную куртку. Вшитые в неё шипы и бронепластины выглядели куда более надежной защитой, чем предназначенная для работы в огороде дачная майка. Но пять сквозных дыр и не слишком то аккуратные попытки сначала обнаружить, а потом и достать секретную заначку покойного превратили его костюмчик в откровенное решето. Да и просто отстирывать эту вещь от крови пришлось бы долго. - Прощай, парень. Я почти не знал тебя, но кажется ты старался быть куда большим козлом, чем являлся. Ну или наркота вкупе с кровопотерей под конец жизни добавили добродушия и общительности. Хоронить не буду, можешь считать этот дом своей гробницей...До следующей перезагрузки.
  
  Открыв засов на второй двери, Гектор поднялся в ванну, а из неё уже и шагнул во внутренности генеральской усадьбы. Проходя мимо кухни, он бросил мимолетный взгляд в сторону окна и убедился в своих первоначальных предположениях. Тварь, перегнувшаяся через подоконник, выглядела изрядно обглоданной. Лежащий внизу монстр лакомился трупом до того, как в подвале начали шуметь. Хорошо хоть, компанию в этом деле ему никто не составлял...Или пока на глаза не показывался.
  
  Снаружи было без существенных изменений. Вдалеке на аэродроме застыли тут и там какие-то фигуры ростом с человека. Гиганты вот только куда-то убрались...Даже мертвые. Впрочем, последних скорее всего сейчас выжившие твари транспортировали в своих желудках, а расстояние мешало рассмотреть груды окровавленных костей и прочие объедки. Его родная дача, выглядящая в этом безумном мире как последний оплот привычного порядка вещей, вроде бы пустовала. То ли вопреки опасениям Косого по танковым следам никто не прошел, то ли чудовища опасались приближаться с плотоядными намерениями к безголовому вожаку. А ну как он не подох, а просто спит? Доказывай потом, что пошутил, откуда-нибудь из ада...Или рая...Интересно, а как сами монстры воспринимают Улей? Может, для них это он и есть?
  
  Занятый такими философскими размышлениями Гектор обогнул строение по широкой дуге, вышел к корме танка и разочарованно цыкнул. Машина если и была в порядке, то попасть туда не представлялось возможным. Обрушившиеся перекрытия приземлились прямо на башню, видимо они и заставили оттуда спрыгнуть готовящегося с комфортом перекусить элитника. Соответственно, наиболее привычный путь в недра бронированного транспортного средства оказался перекрыт для всех, кто не озаботился подъемным краном. Нет, в принципе еще могли иметься какие-нибудь аварийные лючки, предназначенные для спасения экипажа во время пожара...Но если он чего-то понимал в образе мышления военных инженеров, снаружи такие вещи открываться в принципе не могли. Исключительно изнутри. Иначе бы заезды на угнанных танках по вражескому лагерю стали любимым видимо спорта профессиональных диверсантов. Да и пехота имела неплохие шансы отобрать у противника бронетехнику в прямом бою просто за счет количества попыток.
  
  Слегка поколебавшись, Гектор отправился обратно к своей даче. Там у него оставалась смена чистой одежды, в которой он приехал и немного еды, взятой для обеденного перекуса. Продукты с генеральской дачи, вообще-то были лучше качеством, но поскольку их залило кровью Косого, лопать эту пишу не было никакого желания. Или даже отмывать. Возможно, когда он проголодается как следует, то изменит свое мнение...Но не сейчас и, скорее всего, не сегодня. Наскоро переодевшись, Маслов нацепил на голову широкополую плетеную шляпу, защищающую от солнца. Оно вроде бы пекло и не сильно, но голова у мужчины все же побаливала. Да и на случай дождя пригодится, если конечно в Улье бывают дожди.
  
  Напоследок Гектор захватил из сарая с инструментами еще и валявшийся там с давних пор рюкзак. Помнящий не то что студенческие годы, а даже еще старую школу ранец выглядел далеко не новым. Половина его кармашков на молниях давно не застегивались, а один так и вовсе зиял дырой на месте вырванного гвоздем клока. Однако лямки позволяли носить поклажу за спиной, оставляя руки свободными. Очень ценное качество в том случае, если может срочно понадобиться прицелиться. Или хотя бы пырнуть кинжалом слишком близко подобравшегося зараженного. Косой утверждал, будто они могут истечь кровью, а раз так - то не обязательно бить их исключительно в голову, хватит и живота. Во всяком случае тем, кто не успел разъесться в чудовище, игнорирующее даже прицельную очередь из пулемета. Выйдя в дверь и привычным жестом захлопнув за собой дверь, Гектор провернул ключ и замер...Во-первых, он не знал, куда ему теперь идти. А во-вторых, пытался понять, зачем нужна была возня с замком, если в заборе после танка все равно осталась шикарная дырища? Даже две, с разных сторон участка. Тело просто сработало на автомате само, пока разум витал где-то далеко. Вот только от привычки делать все на одних рефлексах стоило отвыкать - и чем скорее, тем лучше. Скажешь первому встречному чисто по инерции 'добрый день', а он тебе возьмет и в горло зубами вцепится. Любителей человеческой плоти в округе должно быть куда больше, чем нормальных людей. Даже с учетом того, что на дачных участках народ утром практически отсутствовал, отдельные энтузиасты вроде него самого обязаны найтись просто по законам статистки. Или те, кто пришел полакомиться их мясом.
  
   Первых людей, которые собственно людьми то уже не являлись, он встретил всего- то через жалких две сотни метров. До конца радиальной улицы с грунтовым покрытием оставалось совсем чуть-чуть. Уже видно было небольшой овраг, где по весне журчали ручьи талых вод и идущую вдоль него дорогу с незначительными следами асфальта, разбитого десятилетиями непрерывной эксплуатации и сотнями катающихся туда-сюда каждые выходные машин. Медленной шаркающей походкой с трудом стоящего на ногах человека из-за угла вывернулась фигура в пятнистой военной форме. Она не вытягивала вперед руки и не хрипела: 'мозги-и-и-', но сразу было понятно, этот обитатель расположенного неподалеку аэродрома - мертв. Причем уже некоторое время. Его левую щеку кто-то сжевал, обнажив кости подбородка. А еще на штанах между ног расплывалось огромное темное пятно, вокруг которого так и роились мухи. Но солдатик, а судя по остаткам лица и погонам перед Гектором был обычный салага-срочник, казалось не замечал в себе ничего необычного.
  
  -Стой! Стрелять буду! - На всякий случай предупредил Маслов, а потом вопреки своим же словам потащил из-за пояса правой рукой кинжал. Слова Косого о том, что нежелательно суметь двигателями, иначе с округи вся элита сбежится прочно засели у него в голове. А в их любви к источнику громких звуков он лично убедился меньше часа назад. И вряд ли монстры идут на звук мотора, но игнорируют пальбу. Хорошо еще из подвала акустические колебания при всем желании в стороны разойтись не могли. - Ну, парень, я предупредил! Тебе же хуже будет!
  
  Зомби выставленный вперед клинок проигнорировал. Более того, он на него сам и насадился животом сантиметров на двадцать, неожиданно резким и четким движением метнувшись к Гектору вплотную и протягивая рот к человеческой плоти. Если бы Маслов в последний момент не врезал ему левой рукой по челюсти, то остался бы как минимум без носа. Выдернутый из брюха вместе с кровью и, кажется, какой-то часть кишок кинжал покойник попросту проигнорировал. Возможно, потом он и сдохнет...Но до этого момента бросит все силы на то, чтобы отобедать встретившимся ему дачником.
  
  -Отцепись, зараза! - Решение вступить с покойников в рукопашную уже не Казалось Гектору таким умным. Зомби вел себя как типичный драчливый пьяница, то есть стоически сносил все получаемые повреждения, буквально повиснув на сопернике. Нет, пару раз он пытался стукнуть человека и сал на удар не жалел, но действовал до того неловко, что первый раз саданул по подставленному на пути размашистого замаха плечу, а второй раз и вообще пытался нокаутировать рюкзак. - Черт, да как же тебя ножом то прикончить?!
  
  Колотые раны живота и груди покойник успешно игнорировал. Воспользовавшись тем, что противник на ногах едва стоял даже без посторонней помощи, Гектор подставил ему подножку и уронил зомби на землю. А после принялся пилить своим оружием шею начинающего людоеда, видимо никого в своей не-жизни сожрать еще не успевшего. Определенно кинжалом следовало работать как-то иначе. Кости позвоночника нащупать лезвием получилось, а вот сделать с ними чего-нибудь - нет. Солдат даже не вставая умудрился цапнуть своего обидчика за голень. Хорошо хоть зубы у него оставались обычными человеческими и плотную ткань джинсовых штанов он банально не прогрыз. Но было больно. Матерясь, как сапожник, Маслов чуть ли не на удачу вонзил оружие в ухо покойника и, неожиданно, лезвие погрузилось внутрь довольно таки глубоко. И хватка мертвых челюстей на ноге враз ослабла. Несчастный призывник наконец-то изволил сдохнуть окончательно.
  
  -Да ну нафиг! - В сердцах высказался Гектор, отходя на всякий случай от свежего трупа. Всего за какую-то минуту борьбы он перемазался сильнее, чем мясник на бойне. Кровь из живота зомби обильно залила и джинсы, и рубашку, и даже обувь с носками! Все труды по переодеванию в чистое пошли на смарку - Лучше за топором схожу, пока далеко не ушел! Этой ковырялкой работать, похоже, еще уметь надо! Или вообще возьму вилы!
  
  В итоге Гектор решил взять с собой и то, и другое. Да, таскать с собой сразу три единицы холодного оружия было немного тяжеловато, но патроны следовало экономить. К тому же при помощи длинного древка можно было обычных зомби повалить на землю, не приближаясь к ним на дистанцию укуса или удара руками. А уж там без проблем отоварить по маковке пару раз, пока они встать пытаются. Вот только когда он уже закончил перебирать свой невеликий арсенал и уже снова готовился выйти через дверь на улицу, то со стороны аэродрома послышался рокот моторов и частые хлопки выстрелов. Откуда-то со стороны видневшихся вдалеке строений на летное поле выехало четыре грузовика, явно прошедших модификацию под условия Улья. Два карьерных самосвала, длинный как сосиска дальнобойшик и полуторка. Их капоты были обшитыми стальными листами с торчащими из них в стороны прутьями. Поскольку масса есть произведение силы на скорость, то хорошенько разогнавшись машины могли бы протаранить любого зараженного, не исключая даже чудовищной элиты. А открытые кузовы трех из четырех грузовиков были превращены при помощи наваренных стальных прутьев в натуральные клетки, через решетки которых сидящие внутри люди могли отстреливать чудовищ, словно в тире. Именно этим они и занимались, укладывая на гладкий асфальт одного зомби за другим. Толпа ходячих мертвецов хоть и поковыляла к источникам шума, а некоторые и вовсе на них весьма резво побежали, но проникнуть внутрь передвижных крепостей у обычных покойников шансов не было. Гектор явно наблюдал за работой слаженной и хорошо оснащенной группы, чьи представители не первый день выживали в Улье. Смущало его только одно. Украшения, которыми это вооруженное формирование обвешало свой транспорт. Вдоль бортов грузовиков свисали на цепях распятые человеческие тела. Ну, или не совсем человеческие - они изредка шевелились, хотя кажется, пребывали в подобном положении уже давно. Впрочем, чуть ли не хуже, чем подвески из зомби, выглядели нанесенные на капоты машин символы. Владельцы нанесли на свою технику алые пентаграммы с заключенными в них черными свастиками.
  
  -На ребята, думаю мне с вами не по пути. - Решил Гектор, рассматривая поднявшуюся на аэродроме суету. Быстренько отстреляв зомби, люди высыпали наружу и принялись сновать туда-сюда между вертолетами и опрокинутым грузовиком. - Хорошие люди с подобными украшениями разгуливать не будут. Ох, ё!
  
  Что-то блеснуло на солнце. Возможно, бинокль, а возможно и снайперский прицел. И только потом до Маслова дошло, что если он видит этих фашистов Улья, то и они могут обнаружить его. Тем более, еще пару секунд назад Гектор даже и не думал пригибаться, поскольку продолжающая болеть голова упорно воспринимала все происходящее словно какой-то спектакль. Вот и стоял он во весь рост, закинув вилы на плечо. Попытка залечь и больше не отсвечивать была, безусловно, правильным решением...Но слишком запоздалым. Из недр дальнобойщика выкатилось четыре мотоцикла, рассыпавшихся веером и уверенно покатившихся в сторону дач.
  
  -Да сколько можно уже, а?! - Шепотом спросил небеса Гектор, проворно отползая в сторону своего сарайчика. Сделанный из потемневших от времени и пропитанных какой-то дрянью досок, которые его отец упер с работы лет тридцать назад, снаружи он не просматривался абсолютно. Да и залежи хлама внутри имелись впечатляющие: от старого холодильника до оставшейся после недавнего ремонта плитки, которой все никак не доходили руки вымостить дорожки между грядками. Если байкеры не станут слишком тщательно обыскивать территорию, были шансы там отсидеться. - Может тут хоть пара часов пройти спокойно?! Без того, чтобы меня попытались убить?!
  
  Естественно с курса мотоциклисты не сбились. Танк оставлял за собой такие следы, что пройти бы по ним мог и слепой. Причем без помощи палочки или собаки-поводыря. И мимо туши громадного монстра, которому отпилили башку, байкеры не проехали. Наблюдавший за ними в щелочку Гектор досадливо прикусил губу. Если у него раньше и оставались какие-то сомнения насчет принадлежности данных личностей к фашистам, то теперь они рассеялись как дым. Дело было даже не в характерных пряжках с надписью на немецком 'С нами бог', словно сошедших с фотографий о Великой Отечественной. И не в касках с серебряным орлом и серого цвета мышастой форме. К седлу каждого мотоциклиста были привязаны отрезанные человеческие головы. У кого две, у кого три, один и вовсе целых четыре на свой двухколесный транспорт нацепил. И как они ему садиться на него не мешали только? Нормальные люди с таким украшением бы кататься не стали. Ни-ког-да!
  
  -Элитник. Не сказать, чтобы совсем матерый, но и рубером он быть перестал уже давненько. - На чистом русском языке констатировал один из них, когда квартет разведчиков совершила по окрестностям круг почета и снова вернулась к трупу чудовища. - Башку кто-то уже утащил, а жаль. Могли бы и жемчуга на халяву при удаче поднять.
  
  -Молодец, индеец Зоркий. - Демонстративно похлопал ему любитель чужих голов у седла. - Может, ты заодно расскажешь, кто его прибил? И как? Даже я вижу, что он бежал сюда вон от того танка, из которого выцарапал весь экипаж. Иначе бы они уже дали задний ход. Или передний. В любом случае, развалили эту виллу к чертовой бабушке.
  
  -Да, вмятины на земле остались характерные. Особенно там, откуда жемчужник вот на это ржавое ведро прыгнул. - Согласился с ними третий мотоциклист. - Зубы окровавлены и когти тоже. Кого-то он достал, вот у лапы трава примята почти по контурам человеческого туловища и лужа с него натекла...Но потом этот кто-то видимо встал обратно на ноги и разделал элитника. Только я не пойму, почему тут везде следы всего одной пары обуви?! Причем не только сегодняшние, но и почти стершиеся от времени! А ведь это свежий кластер, его вчера не было, мы проверяли.
  
  -Гильз нету ни одной! - Вставил свое замечание доселе молчавший байкер. - Да и пулевых ран у монстра маловато, с такого количества свинца он в принципе не мог скопытиться.
  
  -Наблюдатель доложил, что видел человека в широкополой шляпе с вилами. - Заметил Зоркий, подходя к столу, на котором Гектор чуть ли не целую вечность назад наводил себе чай. Остывшая заварка его на заинтересовала, а вот фантики до сих пор лежащих в небольшом блюдечке конфет зашуршали только так. - Ганс клялся, что это свежий. Мудила он еще тот и может сканировать только тех, кого видит. Но уж насчет них лажает редко.
  
  -И? Не думаешь же ты, будто это сделал местный огородник? - Фыркнул любитель голов. - Завалить жемчужника вилами?! Ну ладно, фиг с ним...Пусть даже копьем. Все равно нереально.
  
  -В принципе, это возможно, только не для огородника, а для какого-нибудь серьезного рейдера, ни дня не проведшего без гороха. Вы же знаете, у зараженных затылок - самое уязвимое место. - Гектор не смог определить, кто это сказал. Видно ему было плохо, а запомнить голоса фашистов он бы не успел чисто физически. - Хороший клокстоппер мог бы на сверхскорости ударить прямо между дольками. Прокаченный ловкач тоже, они лишь немногим медленнее двигаются. У силача шансов на порядок меньше, но все ж таки не ноль. Но почему тут следы только одной пары ног? Причем старые...И еще от какой-то тележки свежая колея.
  
  -Может, он просто следов не оставляет. Не самый полезный и частый дар по меркам Улья, но бывает. Или обувь специальная, нолдовская. Я слышал у их военных такая встречается. Сделал дело, ушел и фиг мы его теперь найдем. - Развел руками молчун. - А огородник действительно местный. Иммунный или даже зараженный, но пока вменяемый. Жил он тут, ну в смысле батрачил. Когда увидел танк и элитника спрятался, а потом вылез. И вилы с собой для уверенности взял. А нас увидел - опять заныкался в какую-нибудь щель от греха подальше. Не надо быть Зорким, чтобы понять: наши колымаги вовсе не пансион благородных девиц на прогулку вывезли.
  
  -Ну, вот нормальные версии нарисовались. Сразу бывшего следака видно. - Усмехнулся любитель чужих голов. - Если так, то вряд ли огородник далеко ушел. Надо найти и расспросить, как выглядел рейдер и, главное, куда делась голова жемчужника. Подчеркиваю, расспросить, то есть брать надо живым! Смотрите не перепутайте опять предупредительный выстрел с контрольным! А то фюрер вас вместо него самих зомбаков кормить отправит!
  
  Гектор медленно и осторожно опустился на пол, благо там между кое-как подогнанными друг к другу темными досками тоже имелись щели. И именно на них у него была сейчас вся надежда. Ну и на пистолет, само собой. Пять целей сразу - многовато. Когда один из них зайдет в сарай, то фашистов быстро останется четверо. Тут расстояние даже меньше, чем в подвале, с двух метров он не промажет. И убойная мощь у пистолета Косого достаточная, чтобы контрольный выстрел производить не пришлось. Увы, потом его постараются изрешетить. И стенки пули не остановят, они хоть и толстые, но все же деревянные. Однако враги будут чисто рефлекторно палить на уровне груди или пояса, тогда свинец впустую пролетит над головой. А сам он, если повезет, сможет достать их через щели. Благодаря маленькому калибру странные сферические заряды легко там пройдут.
  
   Фашисты уже подходили к сараю, закономерно решив начать обыск округи с ближайшего убежища, как вдруг идущий позади всех любитель голов посмотрел куда-то влево, переменился в лице и истошно заорал: 'Скреббер идет!'. И, судя по мгновенно побелевшим и перекосившимся от ужаса харям остальных, а также скорости, с которой байкеры развернулись к своему транспорту, завели его и пустились в разные стороны наутек, забыв приказы начальства, кем бы ни было это таинственное существо, его бы очень охотно взяли на довольствие в Красную Армию.
  
  Лежащий на хорошо утоптанной земле Гектор почувствовал вибрацию, словно где-то рядом шел поезд. Вот только он прекрасно помнил: в радиусе пятидесяти километров от его дачи железнодорожных рельс в принципе нет. Следовательно, приближалось нечто другое. Просто сходное с локомотивом по массе и прочим тактико-техническим характеристикам. Простейшая логика подсказывала, приближается именно таинственный 'скреббер'. И, учитывая привычки местных чудовищ, он почти наверняка плотоядный. А еще пройдет прямиком через участок некоего Маслова Гектора Алексеевича и хорошо еще, если не напрямик через этот сарай.
  Глава 3
  
   Скреббер походил на ужасающий гирбид многоножки, мокрицы и агрессивного инопланетного завоевателя. Большой такой многоножки размером с локомотив и пару вагонов. Страшненькой такой мокрицы, вскормленной жидкими мутагенами напополам с водой для охлаждения реакторов. Очень злого такого ксенодесантника, который прилетел с другой стороны Галактики на свои кровные, поскольку зарплату ему последние десять тысяч лет задерживают. К огромному счастью и облегчению Гектора эта тварь прошла все же не по его участку. По парочке соседних. Разворотив мимоходом временно прижавшейся к земле и чего-то вынюхивающей рогатой мордой средних размеров двухэтажный дом, втоптав его в землю и позволив через щелочки сарая сполна налюбоваться на все её отвратительное великолепие. Изгибающееся волнами тело нескольких метров высотой с сегментным панцирем по всей спине и груди, парой не то клешней, не то рук, башкой четырехглазого жука и тремя рядами ног. Все это слепленное кем-то безумным воедино отвратительное великолепие перло вперед с грацией и целеустремленностью бешеного слона в посудной лавке. И не надо было долго гадать, чтобы понять, кто является его целью. Люди. Вернее, фашисты. И судьба их была предопределена. Грузовики - не мотоциклы, которые даже и не успели то уехать особо далеко. Им, чтобы разогнаться, время надо. Даже если водители выжмут педаль газа на полную и не станут тратить не секунды на то, чтобы собрать разбежавшихся по взлетному полю товарищей. А скреббер, то ли взбешенный вторжением чужаков на свою территорию, то ли просто очень желающий кушать, уже выдавал никак не меньше сотни километров в час. И при виде скопления жалких человечков и их тарантаек, он поднажал еще больше. И без того не резвый до ужаса монстр перешел на максимальную скорость, свернувшись в клубок и покатившись вперед, будто самый большой в мире шар для боулинга.
  
   -От этого я на своих двоих не убегу. И пистолет при встрече с ним нужен только затем, чтобы застрелиться. - Как-то меланхолично отметил Гектор, переползая к другой стороне сарая. Тварь, в каждом движении которой чувствовалась какая-то неуловимая чуждость, просто не воспринималась им как объект, против которого можно бороться. Во всяком случае, простому человеку. Для этого нужно было стать суперменом. Или хотя бы оператором мобильной ракетной установки. Желательно заряженной сверзвуковым реактивным снарядом, предназначенным для поражения бронированных кораблей противника с дистанции как минимум в пару сотен километров. - С другой стороны, фашистов много. И они тут не первый день живут. Может, и одолеют зверюгу тупо за счет количества стволов и огня со всех сторон. Где-то же должно быть у неё уязвимое место?
  
   Рассыпавшиеся по вертолетной площадке люди к появлению монстра были готовы...Вернее, они были готовы к любой неожиданности, которые в Улье имеют тенденцию быть сплошь неприятными. Впрочем, если всадить в неё достаточно свинца, то проблема может и исчезнуть, вернее издохнуть. Фашисты, возможно, предпринять какие-то меры по устранению угрозы и пытались. Но - не смогли. Несмотря на треск автоматов, ружей и даже частое пулеметное стаккато громадный хитиновый шар врезался в один из самосвалов и опрокинул его. А после скреббер на секунду развернулся обратно, станцевал на поверженном противнике нечто вроде чечетки и вновь принял защищенную со всех сторон форму, напоследок швырнув в кого-то при помощи своих клешнелап куском кузова весом в пару тонн. Четкость его реакции поражала. Монстр успел свернуться клубочком как раз вовремя, чтобы принять на свой монументальный панцирь несколько гранатометных выстрелов, распустившихся поверх брони чудовища дымными цветками. Насколько видел из своего наблюдательного пункта Гектор - ущерба они не нанесли. Впрочем, возможно какие-то сколы на спине дальнего родича мокриц с сороконожками появились. Но тогда они остались достаточно маленькими, чтобы из общей текстуры бронированного сегментного тела никак не выделяться.
  
   Снова покатившийся вперед шар вообще уж непонятным образом взмыл в воздух, словно подрыгнув. И приземлился он на самый длинный из грузовиков, ломая его пополам, словно каратист положенную на кирпичи доску. Вновь выпрямившаяся тварь залезла в ту из получившихся частей, которая была прицеплена к кабине как кошка в коробку: ужавшись так, словно она не твердое тело, а занимающая абсолютно весь доступный объем жидкость. Те, кто оказался внутри, неминуемо были раздавлены. Вышел из этого 'логова' монстр по-своему даже изящно - проломив головой переднюю стенку кузова и мимоходом растоптав кабину вместе с водителем. Машина Гектора, на которую запрыгнул прыгучий элитник, по сравнении с ныне жалкими остатками некогда грозного короля дорог находилась вообще в идеальном состоянии! В одном из вертолетов заработал пулемет. Ну, или авиационная пушка. В общем, прицепленное к короткому крылу орудие. Словно огненная струя вонзилась в бок твари, и в первый раз с начала боя она действительно сочла нужным уклониться от человеческого оружия. Метнувшись вбок с невероятной скоростью, хотя казалось бы куда уж быстрее, скреббер ушел из зоны поражения турели и выплюнул в сторону стоящей на асфальте машины струю грязно-зеленой жидкости. Металл винтокрылого аппарата немедленно поплыл под собственной тяжестью, изрядно размягчившись из-за воздействия невероятно концентрированной кислоты. Пара секунд - и на месте грозной машины осталась лишь груда мусора, в которой прежние очертания скорее угадываются, чем узнаются. Уцелела ли у засевшего в ней смельчака хоть пара костей или он растворился весь и без остатка, можно было только догадываться.
  
   Если монстр и понес от ранений какой-либо существенный урон, то виду не показал. Возможно, у него просто было слишком много ног, чтобы хромата десятков на пять-шесть стала заметной. Пытающуюся смыться от него подальше полуторку он догнал в три прыжка и прихлопнул небрежным движением хвоста. Передняя часть монстра осталась в неподвижности и выступила точкой опоры, а задняя оторвалась от земли, поднялась в воздух на высоту десятка метров и подобно молоту устремилась вниз, буквально размазав грузовой автомобиль по асфальту. Дурной силищи у скреббера было больше, чем у среднестатистического казнокрада бюджетных денег. А ловкости и гибкости твари позавидовали бы профессиональные гимнасты.
  
   -Все. Финита ля комедия. - Поставил крест на фашистах Гектор, наблюдая за последними трепыханиями обреченных людей. Народ бежал в разные стороны, видимо надеясь, что один единственный монстр сразу за всеми не угонится. Сражаться пытались только либо самые смелые, либо самые глупые. Один из них, вооруженный длинной трубой, практически в упор влепил по ужасающей многоножке не иначе как из реактивного пехотного огнемета. На сегментированном панцире твари, снова подставившей под удар вместо уязвимых частей кормовую броню, заполыхало пламя...Но теплопроводность хитина у дальнего родича мокриц определенно оказалась на высоте - когда огнесмесь прогорела, то только чуть закопченное пятно и осталось. А смельчака, кажется, съели. Во всяком случае, клешнерукой цапнули и к четырехглазой жучиной голове поднесли. Подробностей Гектор из-за не слишком удобного расположения щелей не увидел и был очень этому рад.
  
   Минут пять понадобилось скребберу для того, чтобы окончательно устранить все следы помешавших ему людей: растащить последний самосвал по винтикам, отловить не успевших исчезнуть из зоны видимости беглецов, раздавить до состояния груды технического мусора даже почти безвинно попавшие под раздачу вертолеты. А после титаническое насекомое, ну или кем там эта тварь была в действительности, изволило утечь куда-то в сторону горизонта по своим делам. Причем с таким безразличным видом, словно ничего и не было. А куча изувеченных трупов и груды мусора, лишь недавно бывшего техникой, появились тут сами собой.
  
   -Как страшно жить. - Сформулировать свои мысли как-то иначе у Гектора не получалось. Даже матом. Мешало не столько воспитание, сколько образование: Маслов подходящих к ситуации слов не знал! - Косой говорил про десять лет...Если не врал, то он был самым везучим чертовым сукиным сыном в мире! А может и не в одном...И вряд ли я такой же счастливчик.
  
   Размышления Гектора об отвлеченных вещах прервал треск моторов. Сначала к сараю подъехал один мотоцикл, потом другой, спустя еще полминуты явился третий. Байкеры, кинувшиеся наутек при виде монстра, вернулись обратно. Видимо им повезло оказаться достаточно шустрыми и малоразмерными целями, чтобы скреббер не счел нужным гоняться за каждым из них в отдельности. Пока одного поймаешь - остальные уже за горизонт убегут.
  
   -А Зяма где?! Желтый, куда ты его дел? - Первым делом уточнил любитель голов. - Я же видел, вы с ним примерно в одну сторону драпали!
  
   -Нету Зямы. - Вздохнул тот из фашистов, кто обычно предпочитал отмалчиваться. - Обернулся не вовремя, налетел на кочку и...Короче, все в всмятку. И мотоцикл, и дерево, куда он головой вперед влетел и башка евошняя. Двести с лишним ведь гнал, чего вы хотите? Бля, нехорошо как вышло! Он же мне три спорана должен был!
  
   -И мне четыре. - Согласился с ним Зоркий. - Помянем?
  
   -Не сейчас. Такими делами на свежем кластере, да еще так близко к Пеклу, не занимаются. - Категорически отмел предложение любитель голов, видимо бывший у остальных байкеров в авторитете. - Это потом, когда вернемся в Бункер...Если вернемся. Как по мне, так этого лучше не делать. Фюреру не понравится то, что вместо патронов, пулеметов и взрывчатки он получит кукиш с маслом. Да и из-за потери Ганса расстроится, он же ж его любимчик, единственный на всю округу толковый сканер-ментант. А те, кто его огорчает, долго не живут.
  
   Накал эмоций спадал, и фашисты говорили все тише и тише. Гектору приходилось нешуточно напрягаться, чтобы разобрать их речь. Не то, чтобы он когда-нибудь жаловался на слух, но все же и похвастаться на данном поприще какими-нибудь достижениями тоже не мог.
  
   -Это да. - Согласился с ним молчун со странной кличкой Желтый. - Но может наш человек-рентген жив еще...Хотя не, чего-то я туплю. После скреббера - без шансов. В этом месиве удачей будет хоть десяток стволов целыми найти, чтобы не с голой жопой на новое место перебираться.
  
   -Да нафиг они нам сдались? Большие, тяжелые, в хороших стабах по горошине за пучок идут. - Фыркнул Зоркий. - Если нагружаться, то патронами. Ксеры ведь не везде имеются. Споранов бы прихватить, но у кого из наших с собой спораны были? У Ганса разве только. А остальные сдавали трофеи в общую кассу и потом нектар по талонам получали.
  
   -Сопли это были, а не живчик нормальный! Скурвился Фюрер последнее время, как есть скурвился! - Категорично заявил любитель голов, видимо уже примеряющий на себе лавры атамана небольшой шайки дезертиров. - Заначки то есть у каждого, но поди их в этом месиве найди. Разве только бегунов вскрыть, ведь не зря же мы их с собой катали?
  
   -Бесполезно, не созрели они еще. Сами знаете, как их свежаками с новых кластеров не корми и не вози с комфортом туда-сюда, все равно мутируют медленнее, чем на воле. - Печально вздохнул Желтый. - Ганс вчера только проверял - мешок споровой есть, но пустой как высосанная жруном мозговая косточка.
  
  Гектор прислонил пистолет ко лбу и едва удержался от огорченного вздоха. Пластик был теплым. Голова же у него гудела и просто таки требовала чего-нибудь холодного. Маслов никак не мог определиться - стрелять ему по фашистам или не стрелять. С одной стороны было понятно, что данные личности есть позор рода человеческого. Фигурки, развешенные вдоль борта их грузовиков, оказались чем-то вроде передвижной фермы по выращиванию споранов. И откармливали тот 'скот' теми бедолагами, которым просто не повезло сначала загреметь в Улей, а потом попасться на пути редкостным ублюдкам со свастиками. Не прикончишь их сейчас - потом они прикончат много кого еще, возможно даже и тебя лично. И без малейших угрызений совести. А еще Маслову очень бы пригодился мотоцикл. Двухколесная машина могла проехать почти везде и на ней имелись шансы удрать даже от наиболее опасных тварей. Или людей, но от тех поменьше, ведь пулю тяжеловато обогнать. Вот только Гектор сомневался в том, что сумеет справиться сразу с тремя врагами. Стоило навести пистолет на человека, как руки предательски начинали дрожать, а зрение расплываться. Разум понимал необходимость сделать выстрел, а вот въевшиеся в подсознание запреты, базирующиеся на впитанных с детства моральных установок и боязни наказания со стороны закона, ему упорно мешали. Одного он даже и в таком состоянии уложит, тут особых сомнений нет. А двух других куда девать? Возящие у седла чужие головы фашисты вряд ли испугаются вероятности попасть под пулю. И если у них найдется хоть одна граната, чтобы закинуть в сарай - песенка Гектора окажется спетой.
  
   -Ну и хрен с ними, со споранами. По паре обойм с трупа - уже каждому на рюкзак патронов хватит. А уж живчика на дорогу мы как-нибудь среди тел наскребем. - Сплюнул на землю Зоркий. - Только куда рванем то? Может, в Озерск? Дорога хоть и не сильно близкая, но знакомая более-менее. И Фюрер туда уж точно не дотянется.
  
   -Кхе! - Аж подавился воздухом от такого предложения Желтый. - Ты еще скажи вдогонку за скреббером! Шансы выжить примерно одинаковые!
  
   -Наш следопыт дело говорит. - Встал на сторону Зоркого собиратель голов. - Мы в черных списках не значимся, да и краснопузых в наши края давненько не заносило. Кто нас узнает, если форму выкинем и мотоциклы отмоем? А вообще - хорош базарить, пора по-быстрому дело делать и ноги уносить. Я хоть свой дар в нормального знахаря не развил, но предчувствия какие-то нехорошие. Не то где-то рядом жрач на нас облизывается, не то снайпер потихоньку поправку на ветер берет. Опасностью веет, одним словом.
  
   -Атаковать будет? - Забеспокоился Желтый, перейдя на шепот. Теперь Гектор скорее уже догадывался по отдельным звукам, что он говорит и пытался читать по губам, чем действительно слышал речь фашиста. - Может это рейдер тот, что с элитником смахнулся?
  
   -Может и он... - Не слишком уверенно кивнул любитель чужих голов, закрыв глаза и, словно собака, водя носом из стороны в сторону. Вот только с каждым разом 'амплитуда' движения столь своеобразного радара делалась все меньше и меньше. И в центре её находился сарай. - Вроде бы он нас опасается....Эй, паря, если ты нас слышишь, не делай глупостей! Хабара в двух шагах море, а мы много не унесем! И уже уходим!
  
   Сразу за этими словами что-то...Изменилось. Гектор внезапно услышал, как стучит его сердце, и набирают воздуха легкие. Как стекает пот по виску. Как сминается мешковина, задетая чуть шевельнувшейся левой ногой. Как топают по земле бегающие снаружи друг за другом насекомые. Как роет ход наружу подальше от опасного двуногого спрятавшаяся в уголке мышь, о чьем наличии в глубинах постройки Маслов подозревал уже недели полторы, но твердых доказательств пока не имел. И в этой лавине обрушившихся на него звуков громом прозвучали слова фашиста, которые тот едва прошептал. Так, чтобы услышали только находящиеся рядом с ним другие мотоциклисты.
  
   -В сарае. Желтый, чуть отъедем, потом обернешься и влупишь в дверь гранатой из своего ублюдка. Может у него жемчуг...
  
   Мотоциклы взревели двигателями, начав набирать ход. И тут с Гектора, голова которого теперь буквально раскалывалась от боли, словно сдернули пелену нерешительности вместе со странным состоянием, позволяющим одновременно и все слышать, и все понимать. Спина Зоркого, чуть отставшего от двух своих коллег, буквально сама влезла на мушку поднесенного к щели пистолета, и осталось только нажать спусковой крючок. Следопыт группы разведчиков завалился на левый бок, поднимая пыль бешено вращающимися колесами своего байка. Маслов не видел, насколько тяжелую рану тот получил, поскольку уже вовсю старался через не слишком-то удобно расположенные крохотные амбразуры подстрелить Желтого, направившего в сторону сарая какое-то необычайно широкое оружие, с трудом удерживаемое правой рукой. В свою цель, правда, не попали оба. Гектор даже не понял, куда унеслись выпущенные им три пули, а байкер то ли из-за тряски на обломках забора, то ли из-за опасений за свою жизнь и неизбежного в связи с данным обстоятельством мандража взял слишком низкий прицел. В результате непонятная штуковина в его руках глухо плюмкнула гранатой, которая ударила в землю перед возведенной из досок хозяйственной постройкой. Ударная волна швырнула в глаза Маслову пригоршню пыли, затрещали выгибающиеся внутрь доски, а тыльную часть левой ладони сильно резануло не то щепкой, не то совсем уж крохотным осколком, но на этом весь полученный ушерб и кончился. Разрывной снаряд был не из тех, что прошибают танки. Скорее уж нечто подобное могло использоваться спецназом или полицией при захвате помещений, когда слишком большая мощь благодаря сделанным едва ли не из фанеры межкомнатным перегородкам может зацепить самих штурмующих.
  
   Автоматная очередь прошила заднюю стенку сомнительного убежища сначала слева направо, потом справа налево. Первый ряд появившихся в досках дырок начинался на высоте полутора метров, второй красовался чуть ниже. Правда, нельзя было сказать, будто пули легли словно по линеечке. Объехавший сарай кругом любитель чужих голов хоть и умел палить на ходу, но трясущийся на грядках мотоцикл возможности снайперской стрельбы не предполагает изначально. Временно почти ослепший Гектор выругался и попытался перекатиться в угол. Обзор там было несравненно хуже из-за малого количества щелей, да и от выхода далековато. Зато с одной стороны чуть прогнувшийся внутрь потолок подпирал штабель битой плитки, уложенной на старый советский холодильник 'Свияга'. Реликтовый представитель бытовой техники еще при изготовлении на заводе оказался обрамленным с трех сторон в пять миллиметров не везде еще прогнившего железа. А с другой стороны от него ровной полуметровой горкой вдоль стены шел штабель применяющихся по весне при укрытии рассады кирпичей. Так себе защита, но Гектор надеялся, что пули при прохождении сначала через доски, а потом через бытовую технику или силикат хотя бы убойную силу потеряют. К сожалению, много раз виденному в боевиках маневру, помешали нагло разлегшиеся на пути дырявая десятилитровая лейка и неисправный садовый опрыскиватель, выкинуть которые все никак не доходили руки. Поэтому до новой позиции пришлось просто на карачках доползти.
  
   Вторая граната бухнула где-то на крыше, но Желтый явно не взрывал в детстве петард на ладони. Иначе бы знал, что большая часть мощи взрыва и переносимых ударной волной осколков безвредно уйдет в небо. Несколько треснувших досок и новую порцию пыли за ущерб считать ну никак не получалось. Особенно если учесть, что описавший вокруг сарая круг почета любитель чужих голов мелькнул напротив двери. К тому же он временно прекратил палить, видимо опустошив магазин. А перезарядить свое оружие одной рукой, второй удерживая руль мотоцикла, было не так-то и просто. И Гектор, старающийся сквозь набегающие слезы следить за перемещениями виднеющейся через щели и свежие пулевые отверстия стремительной тени, не упустил момента. Он начал стрелять даже раньше, чем фашист показался на глаза. Заранее. Благо отдача у пластикового пистолета была совсем не сильная. Две пули оказались выпущены со слишком большим опережением и бесславно поразили землю, но третья нашла свою цель. И Маслова не сильно расстроило, что ею оказался не противник, а всего лишь передняя часть его байка.
  
  Мотоцикл, чье колесо внезапно оказалось деформировано по причине едва ли не аннигиляции значительной части обода вместе с надетой на него шиной, вильнул и завалился на бок. Понятное дело, вместе с седоком. По инерции они проехали еще метров пять, прежде чем остановиться. И Гектор тут же принялся стрелять сквозь доски по едва различимому им пятну, громко стонущему от боли. Сферические патроны из обоймы, правда, оказались для такого не очень приспособлены. По-видимому, они не пролетали встретившиеся им на пути препятствие насквозь, а при столкновении с преградой лишь немного углублялись внутрь и сразу же разделялись на насколько частей, разрывая ту изнутри. Впрочем, на конечном результате это почти не сказалось. Маслов сначала проделал пятью выстрелами в сарае достаточных размеров отверстие, чтобы хорошо видеть ворочающегося на земле фашиста, кое-как встающего на ноги, а следующими двумя его прикончил. Развороченная парой попаданий грудь любителя чужих голов, успевшего встать на одно колено, выглядела просто отвратительно. Еще ужасней стало, когда умирающий попытался прикрыть дыру ладонями, будто это могло его спасти, а потом дикими глазами посмотрел на своего убийцу и рухнул лицом вниз.
  
  -Черт, как же это противно. - Мысленно пожаловался непонятному кому Гектор, сглатывая вставший у горла комок. Если бы в его желудке к настоящему моменту чего-нибудь было, он бы точно оказался временно выведен из строя из-за сеанса тошноты. - Где третий? И сколько у меня осталось патронов?! Их же не так и много там было, а я еще и промахивался...
  
  Гранатометчик, судя по постепенно стихающему реву двигателя, стремительно удалялся. Видимо последний оставшийся в живых фашист пришел к выводу, что сегодня не лучший день для тех, кто носит свастику. Без подавляющего численного перевеса связываться с тем, кто уже ухлопал двух его подельников, байкеру явно было страшновато. Гектор победил, но выбраться из своего издырявленного пулями убежища не мог - ноги не держали. После боя на него с такой жуткой силой навалились тошнота, мигрень и слабость, что хотелось только двух вещей: забиться в темный угол где никто не найдет, чтобы просто полежать в тишине минуток шестьсот и чего-нибудь выпить. Хорошо хоть недалеко лежали вилы, вполне сгодившиеся и на роль костыля. Кое-как выбравшись из сарая, Гектор увидел своего последнего противника уже чуть ли не в километре от себя. Мотоциклист добрался до летного поля и там остановился у того, что ранее было самым длинным из грузовиков. Видимо от первоначального плана по разграблению покрытого человеческими останками 'поля сокровищ' он не отказался, но опасался, не кинется ли за ним в погоню враг. Размеры сарая вполне позволяли спрятать внутри байк или даже багги, если бы последний как-то смогли протащить через узкий дверной проем. А может в этом странном месте и иные малоразмерные транспортные средства, вроде поставленных под седло мутантов с выбитыми зубами. Хотя куда более вероятным с точки зрения логики являлось наличие у убийцы безголового монстра снайперской винтовки, теоретически, способной поразить цель и на куда большем расстоянии.
  
  -Катись отсюда куда хочешь и шею себе где-нибудь по дороге сверни. - Посоветовал недругу Маслов, устало опираясь на воткнутые в землю вилы и вытирая тыльной стороной ладони льющий по лбу пот. - Уй, бля!
  
  Рана, поначалу показавшейся ему совершенно несерьезной, скорее даже царапиной, выглядела очень и очень нехорошо. И отозвалась совершенно нетерпимой вспышкой боли, когда он задел кожей головы глубоко впившийся в мясо кусок металла. Просто в горячке боя почти все неприятные ощущения вытеснялись адреналином. Тонкая и слегка выгнутая железка, являющаяся осколком с вероятностью в девяносто девять процентов, ибо в сарае такого никогда не лежало, каким-то чудом смогла пролететь в щель между досок и под углом вонзилась вглубь мяса не меньше чем на сантиметр. Хорошо хоть с тем, чтобы вытащить подобную занозу никаких трудностей возникнуть не грозило благодаря довольно широкой хвостовой части. Ну, если не считать глаз, неминуемо обязанных в процессе операции вылезти из орбит и переселиться куда-нибудь на лоб. Гектор поставил пистолет на предохранитель и заткнул его за пояс, а потом постарался покрепче ухватиться пальцами за инородный предмет...И тут его уши из вроде бы незаметных и неопасных фоновых окружающих звуков выделили один единственный. Тот, с которым часто-часто падали на землю капли! Причем источник был совсем рядом, у него за спиной!
  
  -Н-на! - Гектор сам не понял, как развернулся и ударил вилами прямо перед собой. Вероятно, под влиянием еще не выветрившегося после перестрелки адреналина удар древковым холодным оружием был проведен так, словно в Маслова вселился дух его древнегреческого тезки. Быстро, резко, неожиданно! Жаль, пришелся в пустоту...Или не совсем пустоту.
  
  Глаза не видели ничего необычного: зеленая травка, оставшийся с последней прополки мусор, просматривающиеся благодаря проволочным заборам насквозь чужие дачи и чисто небо. Вот только слух терзал неожиданно громкий и полный боли стон, а по стальным слегка погнувшимся от постоянных нагрузок зубьям текла кровь, удивительно звучно падая на землю. Секунда - и на конце садового инструмента, словно призрак, проявился якобы убитый Зоркий. Сначала возникло дрожание воздуха, потом обрисовался его полупорзачный контур и под конец он стал наливаться красками. Выстрел Гектора пришелся куда-то в район поясницы, и теперь мышастого цвета униформа в районе живота вся пропиталась стекающей на землю темной жидкостью. Но, несмотря на страшную рану, фашист смог подняться на ноги и подобраться к своему обидчику с ножом...И получил прямо в грудь пробившие его одежду как бумагу в четырех местах вилы. Причем крайний зубец, похоже, умудрился достать до сердца. Постояв секунду, Зоркий упал набок, выворачивая своей тяжестью древко из рук опешившего Гектора.
  
  Вдалеке рыкнул мотор. Желтый, несмотря на расстояние прекрасно увидевший смерть своего напарника, обладающего весьма неожиданными талантами в области мимикрии, решил больше не испытывать судьбу. Он лишь пару раз секунд на тридцать замедлялся у каких-то трупов, буквально парой движений срывая с них самое ценное, прежде чем дал по газам и уехал куда-то в сторону юга.
  
  -А мы пойдем на север. - Решил для себя Гектор, провожая глазами мотоциклиста и чисто механически делая контрольный выстрел в лежащее у его ног тело. Только не в голову, как было принято это в не раз виденных по телевизору боевиках, а в руку. При мысли о том, чтобы холоднокровно разнести человеку череп, Маслову делалось дурно. Да и потом - забрызгает же! А если после превращенной в месиво руки, на которую при обыске можно и не смотреть, труп не станет дергаться и орать благим матом, значит он точно сдох. К огромному сожалению владельца дачи, подобные проверки являлись насущной необходимостью. Примеры аномальной живучести местных его, признаться, изрядно нервировали. А еще сильнее беспокоил тот факт, что в вытащенной обойме пластикового пистолета осталось всего три сферические пули. Гектору казалось, будто он сделал не так уж и много выстрелов...Но видимо только казалось. - Во-первых, мне туда же, куда и ему, точно не надо. Во-вторых, следует проверить, достала граница всей этой чертовщиной до города или нет, а он как раз в том направлении находится. Ну и в-третьих, откуда-то с той стороны пришел скреббер...И есть такое мнение, будто с его пути постарались убраться все, кто только мог. Чисто на всякий случай.
  
   Причина, по которой Зоркий пошел на своего обидчика с ножом, а не просто пристрелил его, обнаружилась быстро. Получив пулю в спину, фашист вместе со своим мотоциклом завалились на бок. Но между ними и землей все еще остались две вещи: потасканная штурмовая винтовка с англоязычной маркировкой и ржавая постоянно подтекающая несмотря на хомуты железная труба. В результате контакта первой и второй высокотехнологичное изделие то ли американских то ли британских оружейников взяло - и напрочь заклинило, по непонятной причине отказываясь работать. Видимо не раз встречавшиеся в интернете шутки о ненадежности подобного оружия по сравнению с неубиваемыми автоматами Калашникова имели под собой реальную подоплеку. Зачем же в таком случае покойный вообще поперся на разведку, вооруженный столь проблемным стволом оставалось решительно выше понимания Гектора. Зато мотоцикл следопыта оказался в прекрасном состоянии: ключи в замке зажигания, бак полон почти под завязку и даже свастик в пентаграммах было на нем всего две штуки. Учитывая тот факт, что второй байк теперь бы никуда не поехал до замены одного из колес, подобному обстоятельству стоило радоваться.
  
  - Замажу эту дрянь на бензобаке по контуру краской - получится хорошенькая красная звезда. И будем надеяться, что здесь поблизости нет ни одного воинствующего антикоммуниста. - Маслов отошел от первого тела и подошел ко второму покойнику. - Фу, господи, как же противно...
  
  Несмотря на неприятные ощущения при обыске тела, осмотр трупа и изуродованного мотоцикла Гектора очень даже порадовали приятными находками. Винтовка, выглядящая родной сестрой оружия Зоркого, оказалась не в пример новее и чище, а еще исправно делала дырки в досках сарая. И была снабжена подствольным фонариком, глушителем и даже высокотехнологичным оптическим прицелом. Маслов, правда, пользоваться последним не умел, но сам факт! А еще у него благодаря запасливости фашистов теперь имелось четыре заряженных магазина, один пустой и две небольших сумочки, чуть ли не доверху заполненные россыпью патронов. К ним также прилагалось мешочки с как бы не меньшим количеством опустевших гильз, но те Гектор счел просто излишним грузом. Использовать их вторично можно бы было только при наличии неслабого технического обеспечения, свойственного не одиночкам, но организациям. Кобура с пистолетом Макарова и литровая фляга с живчиком, чей оплетенный проволокой стальной корпус с честью выдержал аварию, послужили приятным бонусом.
  
  -С таким богатством могу катить куда хочу. - Решил Гектор, срезая кинжалом прицепленные к седлу головы. Судя по следам на почти мумифицировавшихся лицах, смерть покойные приняли жуткую. Слегка успокаивало лишь то, что все они раньше принадлежали мужчинам. - Еще бы было куда катить...Всегда считал этот проклятый огород той еще каторгой, убивающий половину приятных впечатлений от лета. А сейчас, когда кроме него ничего родного и не осталось, расставаться с ним жалко до дрожи.
  
  Взгляд Маслова скользил по дачному участку, цепляясь за такие привычные с детства детали пейзажа. Деревянный стол и скамейка, которые сколотил отец лет еще до того, как вышел на пенсию. Пара яблонь, в силу возраста почти уже не дающих урожая. Не слишком-то удачно акклиматизировавшаяся груша, плодоносящая чуть ли не одновременно с первым снегом плодами, по твердости сравнимыми с грецкими орехами. Вероятнее всего она являлась дичком, но мать не разрешала спилить дерево, поскольку привыкла отдыхать в его тени. Там же стояло и продавленное еще на родной квартире кресло, от которого сейчас благодаря танку осталась лишь куча щепок и оборванные лоскутки обшивки. Медленно-медленно, по десять сантиметров в год, выползший едва ли не на середину огорода малинник. Когда-то колючие кусты росли вплотную к забору, но потом старые побеги отмерли и были выкорчеваны, а новые заняли территорию, ранее принадлежавшую грядкам. Лежавшая на земле чашка с оббитым краешком, чудом избежавшая смерти под ногами, лапами, колесами и гусеничным траком.
  
  -Пожалуй, я заберу тебя с собой. На память. - Решил Гектор, нагибаясь за перепачкавшимся в грязи бокалом. Слова Косого о том, что через какое-то время кластер перезагрузится и исчезнет в никуда последний кусок привычного ему мира упорно не шли из головы. - И термос тоже возьму. Но тот скорее с сугубо практическими целями.
  
   Помимо размышлений о своей нелегкой судьбе, Гектор машинально посматривал на захламленное мусором органического и неорганического происхождения летное поле. Не шевельнется ли раненный? Не подойдет ли полакомиться свежатинкой очередной монстр-людоед? Не вернется ли обратно тем же маршрутом скреббер, выглядящий как свалившийся с Луны марсиан? Из дачного поселка требовалось как можно скорее уходить, причем желательно в куда более безопасное место. Однако, несмотря на мотоцикл и оружие, имелись неплохие шансы туда не дойти. Особенно если учесть, что он дороги не знает. Для противостояния крупным тварям или каким-нибудь бандитам, которых в Улье просто не могло не быть больше, чем мух у городских очистительных сооружений с их наполненными фекалиями бассейнами, требовался коллектив. Те же мотоциклисты хоть и являлись теми еще шакалами, но друг за друга старались держаться. Хотя бы и из соображений практичности, поскольку две головы лучше чем одна тем, что могут смотреть в разные стороны. Если бы не это - весь квартет фашистов оказался бы прибит скреббером, наверняка скорректировавшим бы свой маршрут на пару десятков метров ради попавшихся на глаза человечишек. Оставалось лишь надеяться, что подобные титаны или те же элитники косяками по близлежащим территориям не ходят. Скорее всего, Гектор уже видел всех местных: 'царей горы'. Иначе как бы могли в зоне их досягаемости уцелеть Косой со своими людьми и банда фашистов?!
  
   Мотоцикл мягко покатился по грунтовой дороге, проехал мимо с немалым трудом заколотого зомби и выбрался на асфальт. Маслов опасался как ехать слишком медленно, так и гнать во весь опор. Прав на вождение двухколесного транспорта у него не имелось, да и вообще раньше он катался на байке всего раза три, причем довольно давно. Во времена студенчества, если быть точным, во время вечеринок вместе со своими однокурсниками. Учитывая же, что институт оказался закончен более десяти лет назад, полученные тогда навыки успели полностью выветриться из головы. Очень не хотелось повторить судьбу некоего Зямы, без всякой посторонней помощи свернувшего себе шею. С другой стороны, если ему попадется монстр, бегающий со скоростью покойного элитника, то он легко и просто догонит перемещающийся со скоростью меньше пятидесяти километров в час мотоцикл и сорвет водителя с седла, как спелое яблоко с низко растущей ветки. И тут же употребит в пищу, не соизволив даже помыть.
  
   Осторожность оказалась совсем не лишней. Проехав примерно половину пути до трассы Гектор краем глаза увидел, как по прилегающей улице вздымая пыль несутся трое. К счастью не элитников и даже не руберов, а просто довольно основательно отожравшихся зараженных. Всей верхней одежды мутировавшие зомби уже успели лишиться, да и бегали 'всего лишь' со скоростью олимпийских чемпионов, однако еще не успели набрать той монументальной плотности фигур, которая была свойственна их старшим братьям.
  
   -Счастливо оставаться. - Пожелал Маслов тварям, добавив газа и дожимая до ста километров в час. Колдобины, которыми так богаты русские дороги, немедленно устроили ему жесткий массаж обоих полушарий встроенного в каждого человека амортизаторов. - Так, не забыть, что перед выездом на главную дорогу скорость лучше не сбрасывать. Лучше уж лишний шанс на ДТП, чем бросившийся наперерез из лесопосадки монстр.
  
   Зараженные быстро отстали, то ли здраво оценив свою максимальную скорость, то ли решив не состязаться в выносливости с двигателем внутреннего возгорания. К сожалению, далеко не всем везло так, как Гектору. Несмотря на будний день и ранний час какие-то люди в дачном массиве все-таки имелись...Раньше. Теперь же от них остались, в лучшем случае, полуобглоданные трупы. Маслов миновал вытянувшиеся цепочкой останки по меньшей мере семи человек, в недобрый для себя час решивших выбраться на огород. Разбросанные пакеты или корзины, ошметки разорванной одежды, окровавленные кости с отдельными клочьями мяса и следами больших зубов. Видимо люди шли от остановки, притом более молодые и физически крепкие обогнали явившихся подышать свежим воздухом пенсионеров. А потом на них выскочили зараженные. Возможно даже те самые, которых Гектор видел на летном поле, уж слишком у тех оказались большие кусалки. Обычные зомби с такими ходить не будут, да и обглодать добычу до состояния разобранных на отдельные части скелетов сумеют разве только толпой. И уж точно ходячие трупы обычных людей не сумели бы вскрыть въехавшую в чей-то забор машину, буквально оторвав ей крышу. Из черного внедорожника, видимо заполненного народом под завязку, получилась этакая коробка с людскими сардинами, чьи стекла изнутри заляпали темным содержимым. Особо запомнилось лежащее у двери детское кресло, которое было то ли вырвано из своих креплений монстром, то ли выкинуто из салона самими родителями в попытке дать ребенку лишние несколько секунд. Но ему это не помогло, судя по раскиданным на асфальте изгрызенным мелким косточкам.
  
   -Если даже здесь нельзя проехать сотни метров, чтобы не наткнуться на трагедию, то что же за кошмар творится там, где на свежем кластере оказываются города? Даже в крупных послеках сейчас живут десятки тысячи человек! Дети, женщины....Оружие есть далеко не в каждой семье, у нас вот его не было. И у большинства простых людей тоже. - Прошептал Гектор, выезжая на шоссе. - Но даже если люди запрутся в квартирах за железными дверьми или сумеют обиться от первой волны монстров - это не спасет их от заражения и медленного превращения в тварей. На немногих иммунных или просто не до конца обратившихся накинутся друзья, семья, знакомые! И заживо их сожрут, несмотря на просьбы остановиться. Нет, никогда не сунусь в свежий кластер с городом. Ни за что на свете! И вообще от едва-едва перезагрузившихся участков Улья стану держаться подальше! Мои нервы такого не выдержат.
  
  Глава 4
  
   Привычный пейзаж, изученный за годы путешествия на дачу от и до, оборвался всего за десять километров до города. Застывшие вдоль дороги или даже прямо на ней автомобили, правда, изрядно его оживляли. Или, правильнее сказать, омертвляли? Ни в одном из транспортных средств не оказалось живых людей. Либо машины пустовали, либо в них располагались окровавленные останки, либо водители топтались неподалеку от четырехколесных друзей, смотря в никуда слепым бессмысленным взглядом. Впрочем, некоторые из них поднимали руки в сторону проезжавшего мимо мотоциклиста или даже пытались брести ему навстречу. Но делали они это так медленно и неуклюже, что скорее раздражали, чем представляли реальную опасность.
  
  Границей кластера послужил перекресток со второстепенной дорогой, уводящей вглубь уже не приусадебных участков, а настоящих пригородных поселков. Причем выстроенных с некоторой претензией на элитность. Простые обыватели не могли возвести себе двух-трехэтажные коттеджи и каждый день ездить на работу при помощи личного транспорта, регулярно тратя деньги на бензин и время на дорогу. А местным подобное было по карману. Там имелись свои магазины, школы, больницы и прочая инфраструктура. Даже работающий круглый год ледовый дворец, признанный лучшим в области. Ближняя к городу и наиболее старая часть поселка исчезла в никуда, сменившись полями созревающей пшеницы. А вот относительный новострой вместе со всеми его обитателями перекинуло в Улей. Однако, как ни странно, дорога не обрывалась. Она становилась заметно хуже качеством и чуть-чуть уже, но место стыка двух абсолютно разных территорий невнимательный взгляд мог и пропустить. Кто бы не складывал данный пазл, он придал некое значение тому, чтобы кусочки подходили друг к другу. Правда, не везде. Идущий над теплотрассой к дорогой к другой стороне поселка пешеходный мост словно разрезало гигантским ножом надвое. А потом вторую часть, весящую тонн эдак с сотню, кто-то быстренько упер.
  
   -Все-таки кластеры - это не бред. Но будь я проклят, если они природное явление! То ли мистика, то ли плоды чуждого, нечеловеческого, враждебного разума. - Вздохнул про себя Гектор, притормаживая на перекрестке. Монстрам в этом месте засаду сделать было негде - деревья защитных лесополос и располагающиеся за ними дома отступали от трассы метров на пятьдесят. - Ну, теперь можно сказать уверенно... Я - бомж! Нет, чисто технически жилплощадь имеется, но мы с ней теперь существуем в разных измерениях.
  
   Потеряв первоначальную цель своего путешествия Маслов несколько растерялся. Куда ему ехать дальше он не знал, к тому же чрезмерно крупные звезды в небе Улье стали вроде бы ярче. А солнце ощутимо клонилось к закату и угрожало зайти уже через несколько часов. Торчать на трассе было глупо, а потому Гектор решил спрятаться в одном из придорожных магазинов. Кирпичное строение выгодно отличалось от соседей тем, что у него почти не было окон. Верне были, но их с наружной стороны закрасили, превратив в своеобразный рекламный стенд с наглядным перечислением продающегося внутри ассортимента. Хлеб, водка, колбаса, сигареты. В результате если Маслов не разожжет внутри огонь - то найти его всем кто идет мимо станет затруднительно. А еще внутри здания, выглядящего достаточно надежным, чтобы переночевать, суперслух не обнаружил ни одного иммунного. Или зараженного. Там вообще никого не было, если хлопающих крыльями в гнезде на крыше голубей не считать.
  
   -Разграблено... - Без особого удивления отметил Гектор, заходя внутрь и чуть не спотыкаясь об обломки кассового аппарата. - Ну да деньги меня не очень интересуют. Главное, чтобы алкоголь вынесли не весь.
  
   Намерения у Маслова были самые простые, хотя и слегка отвратительные. Пустить в дело, то есть съесть, оставшийся в наследство от Косого горох. Крупная денежная сумма в кармане - это хорошо. Но не тогда, когда её могут у тебя отобрать первые встречные, расхаживающие в данных краях исключительно с оружием в руках. С трудом закатив мотоцикл в узковатый для него дверной проем, Гектор закрыл магазин изнутри и приступил к двум вещам: экспериментам и приему пищи. Холодильники в витринах уже давно отключились, но товар там испортиться вроде не успел. Во всяком случае, нарезаемый нашедшимся здесь же ножом карбонат если высшей оценки и не заслуживал, то на вкус ощущался куда выше среднего. Или дело было просто в том, что после всего пережитого Маслов на нервах мог заедая стресс смолотить и хорошо вареную подметку?
  
   Гектор насыщался, косясь одним глазом на входную дверь, а вторым на плавающие в стакан с водкой три горошины. Те растворялись, наполняя тару подозрительного вида мутными хлопьями, но делали это очень уж медленно. В душе начинающего алхимика даже зародилась на миг идейка высыпать весь горох в бутылку с водкой, а потом таскать с собой получившийся 'эликсир'...Авось перепутают с обычным живчиком и не будут отнимать слишком уж рьяно. Останавливала его возможность разлить жидкое сокровище, напополам с незнанием о том, как долго способно храниться подобное вещество. Желтые шарики то, судя по всему, от времени не портились. Или для этого им надо было куда больше времени, чем оказывались способны прожить в Улье владельцы.
  
   -Ну, вздрогнули. - Сам себе скомандовал Гектор, когда примерно через час горошины окончательно растворились, а процеженный через несколько чистых вроде бы тряпок раствор оказался в другом стакане. - Надеюсь, мне с этого не пронесет. И не развезет.
  
   Последняя порция обжигающей жидкости, почему-то казавшейся все более и более мерзкой с каждым глотком, встал поперек горла комом, когда ветер донес до ушей Гектора грохот взрыва. Мгновенно напрягшееся тело само обострило до предела все чувства и тут же получилось различить частую трескотню автоматной стрельбы. Источник шума был найден мгновенно, стоило лишь выглянуть наружу. Во-первых, от него вверх поднималось довольно большое пылевое облако, видимое даже с другой стороны поселка. А во-вторых, помог суперслух, упорно нежелающий отключаться пока в крови буйствует адреналин. За долю секунды уши Маслова не только отследили направление, с которого пришли терзающие их звуки, но и смогли дать немало другой ценной информации. Неведомых стрелков где-то не так уж и далеко имелось целых две штуки. Выстрелы их оружия различались...Тональностью? А еще Гектор каким-то образом определил, что источники шума находятся на расстоянии двадцати-тридцати метров от поверхности земли.
  
   -Кому-то достаются молнии и перемещение в пространстве тяжестей силой мысли, а мне бесполезный в бою сонар. Да еще и башка от него трещит так, будто по ней барабаном стукнули! Несправедливо! - Поморщился Гектор, растирая виски. За несколько секунд расширенного восприятия окружающего мира при помощи звуков немедленно последовала расплата в виде зверской мигрени. Вычленять отдельные источники шума из общего едва-едва воспринимаемого фона он научился как-то сразу и мимоходом. Будто всегда умел. Но голова после этого начинала со страшной силой болеть. Казалось, её со всех сторон сразу сдавливают невидимыми тисками, а навстречу им череп изнутри покалывают ударами острых молоточков. Успокаивались неприятные ощущения, вроде бы, если хлебнуть трофейного живчика. Вот только пить слишком много жидкости на спиртовой основе за рулем грозило неприятностями в будущем и, скорее всего, не с полицией. - Одно радует. Косой говорил, что способности тварей направлены скорее на увеличение КПД их когтей и зубов, да к тому же проявляются лишь у развитых зараженных. Значит, если судить по водителям и пассажирам стоящих на дороге авто и нежданно-негаданно прорезавшимся талантам, мне повезло с иммунитетом. Ехать или не ехать на выручку к тем, кто там палит, вот в чем вопрос. Ладно, рискну. В крайнем случае - слиняю!
  
   Источником шума оказался расположенный едва ли не на самой окраине поселка и виднеющийся издалека большой черный бак для воды, на котором засела парочка мужчин с ружьями. Вообще-то их там было три, но последний лежал у самого края и не двигался. А еще вниз от него прямо по металлическому боку емкости стекала влажно поблескивающая струйка жидкости. И вряд ли неизвестный носил в кармане трехлитровую банку с кетчупом, либо клубничным соком. Понятное дело, данная компания забралась туда не из особо пылкой любви к прекрасному обзору. Вокруг их убежища толпилось настоящее море мертвяков! Ну, не совсем море, скорее просто озеро...В общем, толпа по меньшей мере из шести-семи сотен низших зараженных, лишь совсем недавно бывших жителями поселка. А над ними, словно утесы, возвышались куда более громадные и разбухшие от мышц твари, к счастью все же недотягивающие до звания элиты. Примерно такое же существо Маслов прикончил в подвале: много мускулов, большие зубы, крепкие когти и начинают появляться первые не свойственные людям украшения в виде костяных наростов, но фигура в целом покуда оставалась человеческой.
  
  Гладкие железные стенки, сваренные из широкого и прочного листового металла, оказались недоступными для чудовищных скалолазов со всей их силой и ловкостью. Слишком ровно подогнанные друг к другу части практически не оставляли уступов, пригодных для зацепа когтями или пальцами. Забраться наверх громадины, смахивающие на противоестественную смесь бодибилдера с оборотнем, могли лишь по относительно узкой лестнице из скоб. И то, чтобы зацепиться за них, приходилось довольно подпрыгивать. Взрыв, которой услышал Гектор, разворотил основание емкости как раз в районе лестницы. Видимо кто-то за ними вверх полез достаточно большой и страшный, что мужики сначала схватились за динамит или связку гранат, а уже только потом за автоматы. Прибили они преследователя или нет, с позиции Маслова оставалось лишь гадать. Но вот подъем и спуск по лестнице осажденные затруднили основательно. Да еще и разворотили стенку бака, вылив на окружающую территорию по меньшей мере тысячу кубометров жидкости. Первоначальный напор, правда, к настоящему моменту уже успел сойти на нет. Жалкие струйки воды, все еще сочившейся из емкости, не доставляли зараженным особых проблем. Ну, если не считать повышенного расхода сил на то, чтобы чавкать по грязи.
  
  Периодически то один, то другой из достаточно развитых зараженных пытался зацепиться за оставшиеся на своем месте скобы и по ним подняться наверх. Вот только каждый из подобных энтузиастов либо быстро передумывал, либо вообще падал вниз, получив пулю в голову. Промахнуться при стрельбе почти по идеальной прямой, загнанные на бак мужчины могли бы только с большим трудом. Раненная тварь, как правило, начинала отжирать куски от ближайшего к ней зомби, видимо намереваясь быстренько регенерировать благодаря правильному питанию. Но склонившийся над сбитым на землю телом уродец становился очень привлекательной мишенью и тот час же получал вторую пулю, гарантированно ставящую точку в его судьбе. Окончательно сдохших неудачников зараженные принимались рвать всей толпой, но хватало подобной пищи им ненадолго. И новый 'герой' лез вверх, чтобы секунд через двадцать упасть обратно вниз с развороченным черепом. К сожалению, из глубины поселка на шум то и дело подтягивались новые твари. Причем не только зомби, но и куда более опасные создания. А запас патронов у выживших вряд ли превышал количество желающих добраться до них чудовищ.
  
  -Если чего-то не придумать, им хана. Пусть не сейчас, а через час. Или два-три. В лучшем случае сдохнут там от жажды или нехватки живчика. - Констатировал Гектор через пять минут наблюдения за своеобразной осадой, переводя взгляд с бака на ближайшие к нему дома. От них в сторону мотоцикла, работающего двигателем на небольших оборотах, ковыляющей походкой брело десятка два ходячих трупов со свежей грибницей в головах. И, расталкивая их, бежало двое развитых зараженных. Один - дробно стучащий пятками об асфальт монстр, уже начавший терять человеческие черты, а вторая - некогда холеная блондинка с перемазанным кровью личиком в короткой алой юбке и заляпанной алым белой блузке. Явно еще сегодня утром она старательно причесывалась, одевалась, наносила макияж и даже не задумывалась о том, что через несколько часов будет жрать людей. Причем, похоже, достаточно успешно, раз смогла на голову опередить в эволюции подавляющее большинство своих соседей по поселку. - Хорошо хоть большая часть народа из поселка к одиннадцати часам дня уехала в город. На работу, на учебу, да просто пройтись по магазинам....Впрочем, мертвецов тут все равно больше, чем у меня патронов. Но чуть-чуть помочь тем парням можно. Все равно ведь винтовку требуется пристрелять.
  
  Первая очередь из трофейного оружия, к удивлению Гектора, попала в зараженных! Правда, не в тех, в кого он целился, но ведь это уже детали? Неприятной неожиданностью оказалась довольно чувствительная на фоне пластикового пистолета отдача, не только сильно бьющая в плечо, но и задирающая ствол кверху. Если первые несколько пуль прострочили живот одного зомби и грудь второго, ковыляющего следом за ним, то последние унеслись куда-то в небеса. И хорошо еще, что ему хватило ума не прикладывать глаз к оптическому прицелу! Иначе бы, когда оружие дернулось назад под воздействием пороховых газов, то набило бы своему владельцу просто шикарный фингал! А монструозный бегун, топающий своими костяными пятками словно слон, приблизился уже на опасную дистанцию в сотню метров. Его менее проворная хоть и куда более симпатичная коллега все же двигалась чуть менее шустро. А еще не могла с абсолютной бесцеременностью игнорировать ходячие неживые преграды на своем пути.
  
  Маслов не стал дальше упражняться в стрельбе на коротких дистанциях, а просто развернул мотоцикл и немного отъехал. И снова постарался издалека поразить шуструю парочку, теперь уже оставившую далеко позади всех своих конкурентов из числа низших зараженных. На сей раз дело пошло чуть лучше и то ли шестой, то ли седьмой патрон оказался потрачен не зря.
  
  Ударившая цели куда-то в район таза пуля, разумеется, не прикончила тварь, но резко убавила ей мобильности. Порвались ли там мышцы или сломались от удара сами кости, Гектору было невдомек, но с резвого спринтерского бега зараженный грибницей-паразитом бывший человек перешел на аналог спортивной ходьбы. И еще через три выстрела сначала зашатался из стороны в сторону, а потом и вовсе покатился по земле, бессильно раскинув руки. Легшие куда-то в грудь винтовочные пули, очевидно, поразили жизненно важные органы. Ведь это существо не являлось мертвецом с чисто технической точки зрения. Для поддержания своего существования его организму требовалось доставлять к клеткам тела кислород и питательные вещества, своевременно удаляя продукты распада. Возможно оно, благодаря поразившей тело грибнице, даже сможет регенерировать, если не добьют.
  
  К сожалению, Маслов этим заниматься уже не мог - краем глаза он заметил через просвет в отделяющей поселок от шоссе полосе зеленых насаждений какое-то движение. И, когда присмотрелся к нему повнимательнее, то чуть не открыл в изумлении рот. По крышам домов, словно гибрид кузнечика с морским скатом, в его сторону длиннющими прыжками скакало нечто вообще неописуемое. Две длинные тонкие ноги, крепились к вытянутой и почти плоской блямбе с широкой треугольной пастью, вперед которой выдавалось два длинных бивня. Каждый рывок посылал это несуразное, но очень даже большое тело в планирующий полет метров на десять-пятнадцать. О весе столь необычного организма Гектор мог только гадать, но его объем существенно превышал габариты бронированного ленивца, разделавшего танк под орех. Элита, явная элита зараженных. От неё стоило убраться подальше. И - на максимальной скорости.
  
  -Простите, мужики. Сделал, что смог. - Пробормотал себе под нос Гектор, вновь разворачивая мотоцикл и выжимая газ. Ему предстоял не самый простой заезд с движущимися препятствиями. Часть зомби, видимо ориентировавшихся на звук двигателя, выбралась на дорогу и там застыла, не зная, куда двигаться дальше. - Бля, ну а вы то тут откуда?!
  
  Перекрывая ему обратный путь на шоссе из лесополосы обманчиво-неспешно ковыляли, опираясь о землю непропорционально длинными передними лапами, упрятанные в добротную костяную броню махины. Больше человека раза в полтора и с кучей ороговевших наростов по лишенному малейших следов одежды телу, но тем не менее изменившиеся недостаточно, чтобы об их изначальной природе нельзя было догадаться. С учетом того, что руберы, по мнению Косого, могли входить в так называемую свиту элитников и управлялись ими, данная диспозиция выглядела почти классической засадой. Казалось бы её легко можно избежать свернув через один из многочисленных съездов в поселок и погнав там пусть по боковым и узковатым, но все же хорошим асфальтированным улицам...Однако если и там найдется кто-то из высших зараженных, заботливо выставленный на подходящую позицию, то Гектору останется только полить себя кетчупом и пожелать тварям приятного аппетита.
  
   -Будем прорываться. - Решил Маслов, сначала оглянувшись за спину на приближающегося элитника, а потом рванул вперед. Единственным выходом, который он видел из этой ловушки, было почти перед самыми руберами резко свернуть в сторону, съехать с дороги и промчаться краем лесополосы. Хорошо бы было еще их обстрелять, чтобы прыти поубавили, но он все же недостаточно опытный мотоциклист, чтобы более-менее точно палить в цель из штурмовой винотовки на полном ходу. Да и опасно это - если вдруг руль не туда вильнет и машина опрокинется, то встать Гектор уже не успеет.
  
   Мотоцикл не подвел, его колеса рванули по растущему вдоль дороги бурьяну лишь немногим хуже, чем по ровному асфальту. Ногам, правда, от жестких и колючих стеблей чувствительно досталось даже сквозь штаны, но на подобные мелочи в вопросах выживания внимания обращать не приняло. Руберы, рванувшие при сокращении дистанции навстречу Маслову словно профессиональные бегуны на короткую дистанцию, тоже не смогли его догнать. Хотя и были к этому опасно близки, судя по отдававшемуся в ушах гулом тяжелому топоту и раскатистому плотоядному урчанию. Дар в данной ситуации ничем помочь не мог, а только добавлял головной боли, но несмотря на это все равно непроизвольно включался и включался раз за разом, заставляя Маслова скрежетать зубами. Снова вырвавшийся на дорогу Гектор отъехал от опасного места не меньше чем на триста метров, прежде чем рискнул обернуться. Троица монстров, больше не обращающая на него внимания, плелась обратно к поселку.
  
   -Надо держаться как можно дальше от крупных населенных пунктов. Зажмут где-нибудь в подворотне такие гопники повышенной зубастости - даже гранатометом не отмахаешься. - Решил Маслов, устало свешивая на грудь гудящую голову. Впрочем, нахлынувшую слабость он быстро смог перебороть. За испытанный страх требовалось отомстить! А потому руки чуть ли не сами заглушили мотор и перекинули из-за плеча штурмовую винтовку. - Ну, сейчас посмотрим, зачем на этой штуке оптический прицел....
  
   На то, чтобы поймать в перекрестье нанесенных на линзы меток укрытую костяными щитками башку первого рубера ушло секунд тридцать, а потом голова монстра дернулась назад в облаке крови и разлетавшейся в стороны костяной крошки. Гектор отказывался в это верить, но попавшая куда-то в район правого виска пуля, разворотившая изрядную часть черепа, не убила чудовище! Только оглушила, судя по тому, как тяжело он оперся о землю всеми четырьмя конечностями и принялся мотать башкой из стороны в сторону. Впрочем, прийти в себя ему не дал второй выстрел, ударивший точно в основание шеи и перебившей выпирающий из под слоя раздутых мускулов позвоночник. Видимо этого пораженные грибницей мозги уже не выдержали и, наконец-то, отказали. Громадный труп застыл в очень нелепой позе, уткнувшись в землю головой и выставив вверх свою пятую точку. Тоже, кстати, бронированную. Оставшиеся две твари резко ускорились, практически мгновенно достигнув лесопосадки. Вслед им метнулась третья пуля, порвавшая пасть скатообразному монстру, порвав тому щеку и выбив несколько зубов, однако тот несмотря на поврежденный челюстной аппарат скорости не сбавил и быстро затерялся среди деревьев. Вот только на спусковой крючок Гектор ни разу и нажать то не успел. Да и раскатистый звук выстрела из чего-то очень мощного прозвучал прямо у него за спиной. Хотя Маслов был готов поклясться, что рядом с ним никого не было. Во всяком случае, ни один мотор рядом не работал точно! Уж его бы и без всякого суперслуха пропустить оказалось сложно!
  
   Медленно повернувшись, Гектор едва рот не раскрыл от удивления. Из высокой травы, растущей шагах в пяти от обочины дороги, поднялась очень и очень примечательная личность. Высокая, широкоплечая, фигуристая, с пятым размером груди. Одетая в камуфляжные штаны, такого же цвета куртку, скрывающую лоб пятнистую кепку с козырьком, широкие черные очки и натянутый до самого носа зеленый платок с чем-то вроде застежки в районе рта. А еще - со снайперской винтовкой больше её роста и заткнутой за пояс покрытой кровью киркой. Причем здоровенное дуло ружья-переростка смотрело прямо на Маслова. Для боев на ближней дистанции подобное оружие вообще-то не предназначалось, но с дистанции в пару метров оно бы и без всякого прицела свою большую тяжелую пулю мимо человеческого силуэта не послало...
  
   -Парень, ты не похож на кого-то, кому хватит дури вступить в Седьмой Рейх Истинных Сынов Человечества. Умный человек туда не сунется хотя бы потому, что задаст себе один простой вопрос: 'А куда подевались первые шесть?'. - Голос выбравшей столь экстравагантный головной убор дамы был...Странным. От женщины с таким размером груди мужчины подсознательно ожидают волнующего грудного контральто или чего-то подобного и донельзя сексуального. Она же хрипела и сипела, словно астматик переживающий период осложнений и до кучи заболевший бронхитом. - И только поэтому до сих пор жив. Ну и еще потому, что явно пытался отвлечь тварей от моих напарников, чего истинный псевдоариец никогда бы не сделал. Скажи, откуда у тебя мотоцикл с такими любопытными рисуночками на бензобаке?
  
   -Трофей. - Не стал секретничать Маслов. - Тут не очень далеко еще много их техники валяется. Правда, вряд ли она теперь куда-то сможет поехать. Уроды нарвались на скреббера.
  
   -Кхкщкш! - Звук, изданный женщиной при упоминании насекомовидной чудовищной твари, чуть не заставил уши Гектора свернуться в трубочку. - Не говори такие вещи вне стаба! А лучше - вообще не говори! Ты что, в Улье первый день?!
  
   -Вообще-то да. - Чуть смутился Маслов, не отрывая взгляда от ружья в руках незнакомки, пригодного для охоты на мелкую бронетехнику и низколетящие самолеты. В принципе, винтовку он тоже держит достаточно удобно. Успеет ли выстрелить первым - вот в чем вопрос. - А сильно заметно?
  
   -Порядочно. Некоторые особо суеверные личности за сказанное тобой вслух вне безопасного места слово могли бы и пристрелить. - Женщина убрала оружие в специальное крепление за своими плечами. А после подняла из травы не просто рюкзак, а рюкзачище! Похожий на то, что рисуют в карикатурах, этот здоровенный и набитый под завязку брезентовый мешок влез бы в багажник далеко не каждой машины. Кажется, Маслов его мельком даже раньше видел по пути сюда...Но из-за сочетания размеров и цвета принял за лишенный травы холм земли, наваленный какими-нибудь копавшими кабель электриками. И потому проехал мимо снайперши, так её и не обнаружив. Конечно, суперслух мог бы засечь звук её дыхания и биение сердца, но держать его активированным постоянно Гектор даже не пытался. Пара минут в таком режиме - и он просто вывалится из седла мотоцикла от усталости. - Как ты мог промазать из своей винтовки по тем пустышам? И зачем вообще в них стрелял, это же пустая трата патронов?!
  
   -Ну, надо же мне было на ком-то тренироваться. Я боевое оружие в руках держу целый пятый раз в жизни! И до этого дня просто стрелял из чужих охотничьих ружей по банкам. - Развел руками Маслов. - Чтобы в живое существо целиться, да хоть того же зайца...Раньше о таком и подумать не мог! Самое большое зверство в моей жизни - нарезал пополам червяков лопатой, когда грядки на огороде копал. Да и то - случайно!
  
   -Скажи кому, не поверят. Новичок-пацифист затрофеил стволы и технику у рейховцев, а потом пошел устраивать мотосафари на споровиков, горошников и даже элиту. - Оружие женщину опустило ствол вниз и теперь смотрело в землю. Это давало серьезную надежду на то, что они смогут разговаривать мирно. Подумав, Маслов убрал пальцы от рукояти штурмовой винтовки. К висящему на поясе пластиковому пистолету, где все же оставалась парочка разрывных пуль. - Как зовут то тебя, чудо в шляпке?
  
   -Гектор. - Представился Маслов, только сейчас вспоминая, что за его плечами находится защищающий от солнца легкомысленный головной убор, не очень то уместный в обстановке перманентного Конца Света. Хотя...Особых проблем он не доставляет, а от палящих лучей, пыли и слабенького дождика все-таки предоставляет некоторую защиту. Шляпа любителей гулять жаркими летними днями была продумано оснащена резинкой, цепляющейся под подбородок и мешающей данной детали гардероба отправиться в воздушное турне с первым же порывом ветра. А еще она позволяла просто закинуть головной убор за спину и на долгое время забыть о его существование. Что, собственно и произошло во время поездки на мотоцикле, когда Гектор чисто машинальным движением убрал наза норовящую улететь шляпу. - А вас?
  
   - Я - Ада. Иногда даже: 'Отродье Ада'. Мне нужна помощь, чтобы снять с этой проклятой железяки двух идиотов, которые туда забрались. И ты её окажешь, если не хочешь расстроить даму, чья реакция быстрее твоей. Да и опыта с грубой силой у меня уж точно больше. - Женщина поправила закинутый на плечи рюкзак, подошла к мотоциклу и без спроса уселась позади Гектора. Двухколесный транспорт жалобно скрипнул под дополнительным весом. - Вознаграждение твое обговорим позднее, сначала нам придется отсюда немного отъехать. Тот двуногий элитник уже половину дистанции до нас по посадке тихой сапой прошуршал. Хорошо хоть маскировка на местности не входит в список его талантов.
  
  -И мы так просто уйдем, бросив и твоих друзей, и вон ту ту тушу? - Удивился Гектор, кивая на подстреленного рубера...Скорее всего именно рубера. Он еще затруднялся с тем, чтобы четко отличать одни подвиды монстров от других. Вполне возможно, что Маслову встретилась просто парочка очень обильно кушавших жрачей. - И элитника, который сам подставляется под твои выстрелы вместе со своими жемчужинами?
  
   -Имеющиеся стволы слабоваты, не завалим мы его. Мой Взломщик с его двенадцать целыми семью десятыми миллиметра это хорошо, но на самых злобных уродов все-таки маловато. - Искренне вздохнула Ада. - Будь чего-нибудь получше, можно было бы попробовать тварь пристрелить и выпотрошить. Увы, броня этого варана-переростка хоть и состоит из мелкой-мелкой чешуи, но попадание держит не хуже стального листа. А уж где у этой твари уязвимый затылок - я вообще не пойму! Мерзавец мутировал так, что закрыл его костями со всех сторон! Про твою тарахтелку вообще не говорю, ей только кошек пугать.
  
   -Да, тут противотанковое ружье нужно, не меньше. - Печально согласился Гектор, добавляя двигателю оборотов и срываясь с места. Монстр, которого он отлично видел в зеркале заднего вида, у самого края лесополосы присел на корточки и как-то сжался, словно змея перед броском. Насколько далеко он умеет прыгать проверять не стоило. - Держись крепче! Если свалишься, могу не успеть подобрать!
  
   -Хе, скорее уж отсюда свалишься ты, чем я! Мне не нужно ремней безопасности, чтобы удержаться на спине коня! Даже если за ним по пятам гонится мертвая волчья стая! - Задорно откликнулась Ада, похоже, в текущей ситуации не видящая ничего необычного. Да, она осознавала наличие опасности, но не особо тревожилась на её счет. Примерно с таким же настроением опытный автомобилист мог бы рискнуть проехать на красный сигнал светофора, если куда-то ну очень торопится. - Кстати, ответь ка мне на один вопрос. Ты случайно не некрофил?
  
   -Кхе. - Аж подавился воздухом от такого предположения Маслов, лишь чудом удержавшись от того, чтобы выпустить на секундочку из рук руль мотоцикла и покрутить пальцем у виска. - Нет! Ты что?!
  
   -Жаль. - Искренне расстроилась дама, устраиваясь поудобнее и прижимаясь к Гектору чем-то твердым. Похоже, её аномальный размер бюста объяснялся надетой под ткань кирасой. - Ладно, должно же мне когда-нибудь повезти...Ну, чего стоишь? Газуй! Сначала едем прямо, а там я покажу.
  
   Местом, которое Ада сочла достаточно безопасным для остановки, оказалось чем-то вроде миниатюрной площади перед местной не то управой, не то и вовсе мэрией. Причем с одной стороны к ней примыкало это самое муниципальное здание, главный вход в которое блокировала опустившаяся стальная заслонка, а с другой - детский развлекательный парк. Ни одной машины на этом ровном как стол и покрытом качественным асфальтом участке пространства не имелось. Въезд на неё со всех сторон блокировался положенными явно не вчера бетонными блоками. А служебная парковка, судя по всему, располагалась с другой стороны резиденции местной власти.
  
   -Хороший обзор. - Одобрил Гектор, крутя головой. Вокруг все было тихо и мирно...Уже. Несколько сотен обглоданных до костей тел, разбросанных в пределах видимости тут и там, в расчетах не учитывались. Как и таращащихся на них из окон административного здания зомби. Решетки, установленные там на всех окнах, вплоть до самого верхнего четвертого этажа, несмотря на всю свою вычурность заставили бы попотеть даже элиту. - И путей отхода много. Осторожно!
  
   Первое впечатление об этом месте оказалось обманчиво. Как минимум одно укрытие, в котором мог спрятаться мутант, здесь имелось. А по закону подлости именно там он и прятался. Из казалось бы просматривающейся насквозь летней кафешки появился зараженный, явно переставший быть человеком уже давно. Рост почти в два метра, едва ли не такой же размах перекошенных ассиметричных плеч, вытянутая вперед как у обезьяны клыкастая челюсть, горящие жаждой крови глаза и скорость, с которой он побежал к людям, одним махом перемахнув небольшой заборчик вокруг парка и звонко цокая по асфальту, не давали в этом усомниться.
  
   -Для снайпера, тем более если он нежная хрупкая дама, только такие места и годятся. - Хмыкнула женщина, слезая с мотоцикла. Если бы она двигалась чуть более резко, то двухколесное транспортное средство имело бы все шансы встать на переднее колесо. Бросивший руль Гектор пытался направить на чудовище болтавшуюся во время езды где-то за спиной штурмовую винтовку, но понимал, что не успевает. И не успел. Бросившегося на них зараженного Ада встретила бесхитростным ударом кулака в лоб. И казавшийся едва ли не воплощением смерти монстр, обязанный смять своей массой парочку людей в мгновение ока, отлетел назад. С расколотым черепом, в котором зияла немалых размеров дыра, пробитая чем-то твердым. Например, громадным кулаком. - Даже если она и может в рукопашной медведя заломать. Ладно, не будем ходить вокруг да около. У тебя есть хоть какие-то идеи, как снять с бака моих напарников, Огородник? Рассмотрю даже самые бредовые варианты их спасения и твоего вознаграждения.
  
   -А...Ну...Это...- Гектор переводил взгляд с убитого мертвяка на Аду и просто не находил слов. Да она даже свою зловещую кирку из-за пояса достать не потрудилась! Чтобы справиться с далеко не самой слабой и безобидной тварью ей хватило всего лишь удара рукой! Правда, на ней оказался надет кастет, который Маслов изначально просто не заметил, но все равно. - Как?!
  
   -Впервые видишь развитого кваза? Ну, хоть слышал раньше про нас? Ах да, ты же у нас новичок. Зеленый, наивный и необразованный. - В совокупности с сипящим тоном женщины явная насмешка звучала до крайности жутко. - Тогда слушай. Некоторые иммунные свой иммунитет теряют. К этому может привести несколько факторов...
  
   -Радиация или тяжелое отравление. Знаю уже, мне рассказывали. - Перебил её Гектор, которому наконец-то стало кое-что ясно. Аномальные габариты женщины, её сила, свистящий голос и стремление полностью спрятать свою внешность наконец-то сложились в единую картинку. - Ты мутировала, верно? Извини, если это прозвучало грубо.
  
   -На правду не обижаюсь, во всяком случае, теперь. Парень, если тебе вдруг достанется черная жемчужина, то не торопись её жрать. Да, большинство после неё резко усиливает свои таланты. Меньшинство просто некоторое время болеет. Но отдельные идиоты и идиотки превращаются в то, что ты видишь перед собой. - Фыркнула Ада, поднимая руку к платку, закрывающему её лицо и расстегивая молнию на рту. За ним обнаружился такой частокол длинных игольчатых зубов, что Гектор непроизвольно сделал шаг назад. Пасть, а ничем иным это назвать не получалось, могла бы отгрызть нормальному человеку руку или ногу в один миг. - Наш дар Улья становится действительно сильнее, чем раньше. Да и чисто физически мы завяжем в узел любого человека. Но я не знаю ни одного кваза, который стал бы рад своим новым талантам.
  
  -Ладно. Буду лопать красные. И белые. Если добуду. - Искренне пообещал Маслов, с замиранием сердца взирая на жуткие зубы, между которых мелькнул длинный и какой-то бугристый язык. От всплеска адреналина снова включился суперслух. Однако вместе с ошеломлением в его душе зародилось какое-то болезненное любопытство. - А остальное лицо у тебя...Такое же?
  
   -Оу, полегче, парень. Мы еще недостаточно хорошо знакомы, чтобы я обнажилась перед тобою в публичном месте и прямо вся. Во всяком случае, раньше, чем мы вытащим моих напарников. - Хихикнула Ада, застегивая молнию на платке обратно. - А вот потом, если хочешь, могу даже поцеловать, да и не только... Эй, не надо мне тут бледнеть и кидаться наутек! Пошутила я, пошутила, понятно?!
  
   -Элитник, дура озабоченная! - Рявкнул Гектор, стуча по сиденью мотоцикла рядом с собой. В его уши толкался хруст черепицы под двумя лапами, соединяющимся с очень тяжелым телом. Видимо по крышам обидевшаяся на людей тварей перемещалась куда быстрее, чем по ровной поверхности и потому смогла догнать парочку на чрезмерно перегруженном мотоцикле. - Быстро садись и погнали!
  Глава 5
  
   -Где он? - Ада, без лишних споров опять пристроилась сзади Маслова, но теперь вращала головой так, что её движения создавали настоящий ветер. - Я не вижу!
  
   - Летит! Все, долетел! Видишь столб пыли поднялся на крыше того дома? Это он туда прыгнул! - Гектор не стал ждать, пока тварь спустится с местной мэрии и нажал на газ. - У тебя гранат нет?! Может, если поближе познакомить его с осколками, отстанет?!
  
   -Нет. И не отстанет. Засранец регенерирует с такой скоростью, что даже завидно. - Мрачно бросила Ада, издав вместе со ставшим уже привычным сипением какой-то воистину мерзкий скрежещущий звук. Лишь парой секунд позже Маслов догадался, что это трутся друг об друга её игольчатые зубы. - Я через прицел отлично видела, как Кирпич швырнул в него миной. Бахнуло так, что железные листы перекрутило...Ну да это ты видел, Огородник. И ничего, если не считать осколка, прилетевшего в живот свеженькому иммунному, которого мои болваны-напарники с собой на бак затащили!
  
   Монстр плюхнулся на площадь в нескольких десятках метров от здания, даже не спрыгнув с крыши, а буквально спланировав с неё. Если бы Гектор его заранее не услышал, то жемчужник имел бы все шансы приземлиться людям прямо на голову. Впрочем, можно было не сомневаться, повторить свой почти удавшийся маневр он еще попытается. Во всяком случае, если парочка не свалит из поселка, покинув его охотничьи угодья.
  
   -Мина рванула лишь в паре метров от морды этой твари. А она почти мгновенно встала обратно на ноги и уковыляла куда-то вглубь поселка. - Продолжала жаловаться Ада. - Хорошо хоть лезть на бак вслед за моими двумя идиотами не решилась. Ей же никто не сообщал, что у Кирпича мина с собой всего одна была, поскольку все остальные он уже потратил. И вот, спустя едва ли пятнадцать минут, элитник снова носится, как наскипидаренный!
  
   По пути следования мотоцикла через вымерший поселок проявляли свою активность зараженные. К счастью, исключительно свежие. Видимо более-менее отъевшиеся покойники, за исключением элитника, уже отправились к источнику шума и удаляться от него не собирались. Зомби выползали из машин, ковыляя брели по улицам, ломились через окна своих домов, раздирая плоть об острые обломки стекла и выпадая на асфальт даже с высоты второго и третьего этажа. После столкновения машины и одного такого тормозного парашютиста, забывшего надеть парашют при десантировании со сверхмалой высоты, противно завыла сигнализация. И, как ни странно, именно этот звук навел Маслова на мысль о способе разделаться с преследователем.
  
   -Есть идея, но она глупая. Само её появление списываю на плещущийся в крови алкоголь. - Подумав, решил Гектор, на секунду вновь напрягая свои уши. Он не ошибся, тварь все еще следовала за ними. Видимо она полагала, что мотоцикл от неё может и уехать, а вот загнанные на бак личности от уж точно никуда не денутся. И навестить их стоит только тогда, когда у тех кончатся патроны. - Скажи, ты же в Улье не первый день...Тебе случалось стрелять из своей винтовки по машинам?
  
   -Ну да, конечно. - Даже удивилась такому вопросу Ада. - Но причем тут это?
  
   -А они после взрываются также мощно как в кино? - Требовательно уточнил Гектор. - Ну, в смысле, с большим количеством пламени и разлетающимся во все стороны горящим бензином?
  
   -Нифига не получится, хотя у меня и есть с собой одна обойма зажигательных пуль! Жизнь - это тебе не красивый фильм с заранее заминированными декорациями. Но твою идею я поняла... Зараженные горят плохо, а потому с огнеметами в Улье ходит не так уж много народа. Но они все же остаются существами из плоти и крови, которые способны не только превратиться в шашлык, но и подохнуть от теплового шока. - В свистящем голосе Ады проскользнули предвкушающие нотки. Похоже пришедшая в голосу Маслова мысль была признана если не дельной, то по крайней мере теоретически пригодной к использованию. - Бензовозов я в округе не видела, из заправок топливо без насоса не выкачать. Можно бы было слить баки из брошенных машин, в грузовиках его должны плескаться десятки литров и прикрутить к бочкам с горючкой самодельные запалы...
  
   -Тварь нам этого не даст. - Заметил Гектор, чуть-чуть притормаживая и протягивая руку к фляге с живчиком. Последние капли напитка, с редкостно мерзким главным ингредиентом протекли в горло Маслова. Про возможность опьянения он уже не думал - весь хмель вымывало из крови напором чистого адреналина. - Мы оторвались от неё, но она все равно идет следом. Я слышу, как трещит шифер у неё под ногами. Постоим минуты две на одном месте - монстр не только нас догонит, но и зайдет с удобного ему для атаки ракурса.
  
   Внезапно мутантка счастливо расхохоталась, словно безумная. В связи со свистящим акцентом хохот женщины получался действительно жутким. Гектор подумал, что теперь понимает, почему её иногда зовут: 'Отродье Ада'. Услышь он такие звуки среди ночи и всю оставшуюся жизнь спал бы исключительно со светом. И ружьем в обнимку. Не, исключено, кстати, что отныне он так делать и будет. Вот чисто на всякий случай.
  
  -Так ты у нас сенс-акустик! А я то голову ломаю, как это новичок может в Улье себя вести не хуже иного сторожила! Прорезался дар и теперь тварей как на радаре видишь?!
  
   -Да если бы! Могу отследить только тех, кто усиленно шумит. А чтобы дыхание услышать или там стук сердца, им надо ко мне подойти метров на десять! Да и вообще от этого всего голова просто раскалывается.
  
   -Ха, не видел ты еще, как остальных новичков от попыток с толком применить их способности корежит! Сенсам, ментантам, знахарям и прочей подобной публике в этом плане везет!
  
   -Почему?
  
   -А ваши силы наименее, скажем так, энергозатратные. Те же пирокинетики и прочие 'маги' хоть и способны в далеком будущем корчить из себя чуть ли не установку залпового огня, но поначалу даже газетку поджигают с трудом. Плюс риска покалечиться почти никакого. Силачи и ловкачи, как правило, прежде чем научаться соизмерять свои усилия связки рвут только так!
  
   -Ну, если рассуждать подобным образом...А какие еще силы бывают?
  
   -Да много их...Стоп, есть идея! Эта тварь за нами все еще прыгает?! Она далеко?!
  
   -Эм....Да! Примерно в полукилометре за нами кто-то тяжелый только что приземлился на крытый железным листом сарай! Звон до сих пор стоит!
  
   -Вон у того молочного ларька притормози, чтобы я спрыгнула. А сам давай к выезду на трассу! Встанешь у кафе 'Кристалл' и будешь газовать!
  
   -Что?! Но там же зомби стоят! Да и элитник до сих пор следом идет...
  
   -Не рассуждай! Делай, что я тебе говорю! Если чего - мой косяк, можешь не смотреть на то, как я буду соблазнять элитника своим шикарным телом и дальше гнать, куда хочешь!
  
   За время метаний по наиболее широким и свободным от заторов улицам вымершего поселка Гектор вернулся почти туда же, откуда приехал. То есть к выезду на трассу, ведущую в сторону города. Правда, описал он не идеально ровный круг, а скорее какую-то П-образную загогулину, и потому бак с засевшими на нем людьми оказался километрах в пяти от этого места. Там до сих пор стреляли, что несколько успокаивало. Правда, теперь делали это значительно реже. Не то осажденные старались экономить боеприпасы, не то желающие взобраться к ним вверх развитые твари стали заканчиваться.
  
   Ада слезла с седла у основательно вросшего в землю вагончика на колесах, чью крышу украшало жестяное изображение мультяшной коровы с на редкость глупым выражением лица. Словно жевала она не обычную травку, а ту, за одно хранение которой можно получить немалый срок. От торговой точки в стороны женщины нетвердой ковыляющей походкой двинулось штук семь зараженных с обагренными кровью мордами. Причем, продавщицы среди них не было. Она билась об стекло внутри своего рабочего места, так и не сумев выбраться наружу из-за многочисленных полок, мешающих ей налечь всем телом на хрупкую преграду. К удивлению Гектора, его новая знакомая бесстрашно ринулась прямо в толпу, распихивая зомби тычками и ударами приклада винтовки. И те её не тронули, не попытались ухватить своими руками и вгрызаться в прикрытую камуфляжной тканью плоть! Они не обращая на обидчицу ни малейшего внимания шли вперед, к мотоциклу! Лишь несколько секунд потребовалась мутантке, чтобы взлететь на крышу вагончика и затаиться там за жестяной коровой вместе со своей винтовкой. Правда, напоследок она скорчила Маслову на редкость страшную рожу и махнула рукой куда-то в сторону трассы.
  
   -Ага. Еду. - Не стал спорить с ней он, поскольку уже примерно догадался, что задумала женщина. - Только бы получилось...
  
   Самым крайними строениями на пути к трассе были отнюдь не жилые дома. На выезде из поселка предприниматели разместили заправку и кафе! Резон их был понятен - по дороге туда-сюда каталась куча народу и, периодически, водителям требовалось заправиться кому едой, а кому топливом. Четыре колонки были всегда готовы снабдить автомобили разными марками бензина, а рядом с ними располагалась передвижная цистерна с газом. Причем поставили этот крайне взрывоопасный резервуар всего в десятке метров от боковой стенки двухэтажного кафе, рядом с которым предполагалось встать Гектору. Да, нормы пожарной безопасности нарушались, но видимо владельцам оказалось дешевле платить штрафы, чем разносить эти два объекта слишком далеко друг от друга. Для человека - непреодолимое расстояние. А вот сверхпрыгучий элитный мутант должен был испытать немалое искушение воспользоваться громадным баллоном как промежуточной точкой, чтобы облегчить себе путь на крышу. Откуда можно кинуться уже на человека, беспечно тарахтящего двигателем своего транспортного средства на всю округу.
  
  Остановившись на некотором удалении от здания так, чтобы оно прикрыло его от возможного взрыва и до него не слишком быстро дошагали возможно прячущиеся внутри мертвяки, Маслов принялся ждать. Раз в пять-шесть секунд он обострял на мгновение свой слух и пытался понять, есть ли рядом твари. Внутри кафе кто-то был и даже не один, но кажется, они не могли справиться с запертыми дверями. Хотя ключи, скорее всего, болтались у одного из них на поясе или просто лежали в кармане. И меньше чем через полминуты к возне зомби добавились быстро приближающиеся шлепки двух тяжелых лап.
  
   -Только бы получилось! - Прошептал Гектор, когда до монстра осталось всего метров двести. В случае осечки он бы снова без проблем оторвался от жемчужника. Но вот Ада шансов уйти от твари почти не имела. Надеяться же на то, будто элитник не сообразит, откуда стреляли, было немыслимой роскошью. - Только бы получи....
  
   Несколько хлопков выстрелов почти слились в один, видимо у оружия снайперши имелся и автоматический режим стрельбы. А в следующее мгновение его повалило на землю. Кафе 'Кристалл' чуть не сдуло ударившей в здание ударной волной, образовавшейся одновременно с взлетевшим к небесам шаром из пламени и дыма. Осколки цистерны, некоторые размером едва ли не с человека, кувыркались в воздухе и выпадали тяжелым смертоносным дождиком, кромсая все на своем пути. В землю рядом с ногой Гектора вонзился обугленный кусок металла, ушедший в плотный грунт не менее чем на ладонь. Если в момент детонации монстр находился от газового резервуара хотя бы на расстоянии десятка метров, то его остатки теперь следовало собирать воедино веником!
  
   -Бахнуло круто, но теперь нам надо убираться подальше! На такой салют даже с Внешки полюбоваться могли! - Кое-как поднявшийся на ноги Гектор подъехать к Аде не смог: зрение плыло, мир вращался вокруг невидимой оси, колени дрожали, руки тряслись, и в ушах стоял болезненный гул. А потому мутантке самой пришлось идти к мотоциклисту, причем заметил Маслов женщину когда той оставалось всего-то шагов пятнадцать. - Эй, Огородник, ты меня вообще слышишь?
  
   -Хотя контузило меня основательно, но барабанная перепонка цела...Кажется. - На пальцах, которыми Гектор поковырялся в ушах, крови не было. Только пыль и грязь. - Черт, похоже, за руль придется садиться тебе. Или уедем мы аккурат до ближайшей канавы. И почему ты упорно зовешь меня огородником? Неужели только из-за шляпы?
  
   -На древнегреческого героя ты не тянешь. Видно же, что классический гражданский лопух, оружия в руках не державший. И земли под ногтями на руках набилось столько, сколько бывает только у землекопов и дачников. -Пожала плечами Ада. - Вообще-то в этом нет ничего страшного. Я сама была обычной домохозяйкой до того, как в Улей загремела. Среди иммунных, сам понимаешь, обывателей в соответствии со статистикой большинство...Но военные, полицейские, бандиты и прочие подобные кадры выживают чаще за счет имеющегося у них опыта.
  
   - Ну, тогда и фиг с ним. Огородник, так Огородник. - Идея сменить имя у Гектора первый раз появилась намного раньше, чем он в школу пошел. Дети бывают очень жестокими и любят насмешки, да...Правда, Маслов никогда не думал, будто альтернатива станет звучать так по-дурацки. Впрочем, если пользоваться родными паспортными данными действительно к неудаче, то можно согласиться и не на такой вариант. - Что мы будем делать дальше?
  
   -Вытаскивать парней и драпать со всех ног. Мы тут нашумели так, что сейчас сюда двигаются все голодные зараженные округи из тех, что умнее дубового полена. К тому же скоро ночь, не успеем управиться до полной темноты, может заказывать по себе отходную. - Неуклонно заявила Ада, кивая в сторону отливающего алым горизонта. Солнце краешком уже коснулось линии, отделяющей землю от неба и теперь стремительно опускалось вниз. - Давай сюда свою винтовку и все патроны. Я мазать стану значительно реже, а толпу у бака следует максимально проредить, чтобы их не сожрали, когда спускаться будут.
  
   -Да пожалуйста. - Маслов и без того сомневался, что ближайшую пару часов сможет попасть во что-нибудь менее крупное и проворное, чем стена сарая. Контузия, показавшаяся поначалу не такой уж и серьезной, никак не желала отпускать. Ему бы хоть не свалиться с мотоцикла! Может, пристегнуть себя к рюкзаку Ады? Тогда его уж точно случайно не потеряют, в случае проблем скорее даже на себе упрут. Для монстроподобной дамы лишние девяносто килограмм живого веса, похоже, не являлись непреодолимой тяжестью. - А чем плохо то, что до темноты осталось всего ничего?
  
  -Самые здоровенные и злобные твари все как одна умные и снабжены теплозрением. Они знают, что ночью люди ни шиша не видят без фонарей, а потому предпочитают охотиться на них именно в это время суток. Чисто чтобы шкурку им пулями не поцарапали - Женщина заняла место водителя и, дождавшись пока Гектор ухватится за неё покрепче, погнала мотоцикл по направлению к водяному баку. - Любой элитник увидит твой разгоряченный байк на фоне холодного ночного воздуха с расстояния в десяток километров. А если еще и фары включить, то вообще шансов избежать встречи с ними не будет. Не спрячемся вовремя в какую-нибудь щель - станем поздним ужином.
  
   -Зачем твои друзья вообще на этот бак полезли? - Честно говоря, Гектор задавался этим вопросом уже давно. Просто раньше задать его времени не было. - Даже мне, полному лопуху, понятно, что несмотря на все свое удобство эта позиция является западней.
  
   - Честно говоря, мы сами виноваты, раз сунулись на дальнюю окраину Пекла лишь вчетвером. Привыкли, что крупных тварей тут немного, поскольку их всех оттягивает на себя с близлежащих кластеров военный аэродром. Там после перезагрузки вечно всякие сорвиголовы патроны и пулеметы добывают, друг с другом перестреливаются и шумят на всю округу. - Безразлично откликнулась женщина. - Сочли риск приемлемым и просчитались. Одна из самых частых причин смерти для иммунных. Идет сразу после клыков зараженных и суицида. Человек я очень жизнелюбивый, честно! Но периодически все же приходят в голову мысли поднести к виску пистолет и спустить курок.
  
   -Верю. Я тут меньше суток, а уже в голове закрадываются мысли о том, что как-то всего этого кошмара на одного меня слишком много. - Согласился Гектор, крепче целясь за мотоцикл и оглядываясь через плечо. Взрыв развалил заднюю стену кафешки и поджог её. Теперь через пролом выбирались горящие зомби, молчаливо старающиеся уйти подальше от сжигающего их пламени. И было этих живых мертвецов много, очень много. Видимо пункт общественного питания люди пытались превратить в нечто вроде убежища еще не зная о том, что главная опасность таится у них внутри. Мужчины, женщины, дети...Все со следами многочисленных травм, полученных то ли еще при жизни, то ли уже после смерти. И дымились эти ходячие головешки, словно беженцы из ада. - Одно понять не могу, почему ты вообще лежала в траве у дороги, рискуя быть в любой момент найденной кем-то из идущих мимо тварей? Одна и без транспорта! А потом возле киоска?! Почему твари тебя не трогали?!
  
  - Я невкусная, вернее могу становиться таковой на довольно длительное время. Специфический дар от Улья достался, что ни говори. - Безразлично откликнулась Ада, начиная снижать скорость. Водонапорный бак был уже почти рядом, и зараженных рядом с ним осталось не так-то и много. Умные ушли на поиски более легкой добычи, наглые получили по пуле в голову, самых неловких просто затоптали. - Сожрать меня, в принципе, могут. Как и прибить просто чтобы на дороге не стояла...Но пока у монстров под носом будут травоядные животные, иммунные люди, свеженькие зомби или хотя бы падаль, то выбор будет сделан в пользу чего-то из перечисленного. Жаль, действует эта сила не всех. Пустыши не тронут, лотерейщики тоже. А вот тех, кто покрупнее, к телу лучше не допускать.
  
   Подъехав к качнувшейся навстречу толе зомби метров на пятьдесят, Ада открыла огонь. Стрелять женщина, очевидно, умела не только из своей непомерно громадной винтовки. Десяток ближайших тварей, бывших в недалеком прошлом людьми, покатились по земле с простреленными головами всего через пять секунд. Проблема была в том, что остались другие. И число их, похоже, за время игр в кошки-мышки с элитой только возросло. Толпа по меньшей мере из тысячи зомби качнулась по направлению к мотоциклу с утробным хоровым урчанием, словно единое многорукое, многоногое и многоголовое чудовище. Причем некоторые его частички двигались ощутимо быстрее, чем другие. Резко ускорившиеся путь не до бега, но до спортивной ходьбы покойники вырвались из общей массы и, спотыкаясь через два шага на третий, начали надвигаться на парочку живых.
  
   -Ты не можешь отъехать подальше? - Нервно вскрикнул вытащивший из-за пояса пистолет Гектор, когда до самого резвого из них осталось всего несколько шагов. Маслов даже постарался навести оружие на тварь, несмотря на по-прежнему плывущую перед глазами картинку, но чуть-чуть опоздал. Винтовочная пуля вошла ей чуть выше наполовину откушенного носа, оборвав бренной существование пораженной ужасающей грибницей человеческой оболочки. - Ты то может и не вкусная, но я - очень даже!
  
   -На то и расчет! У нас не хватит патронов, чтобы всех перебить. Значит, надо пустышей от бака оттянуть! А там парни и сами пробьются! - Рыкнула не двигаясь с места Ада, сноровисто меняя магазин. Десятка три свежих еще дергающихся тел ничуть не сбили агрессивный настрой остальных зараженных. Но общей неживой массы, до которой осталось всего метров тридцать, это были ничтожные доли процента. Засевшая на водонапорном баке парочка план своей подруги забегала туда-сюда, словно ища место, с какой стороны у их убежища поменьше зомби. Затем мужчины начали делать чего-то вообще странное. Один из них взял на руки другого и подошел к краю, словно готовясь спрыгнуть с высоты пятнадцати метров. - Кирпич! Кирпич, твою дивизию, чего творишь, камикадзе долбанный?! Не смей! Слышишь?! Выживешь - сама урою!
  
   Возможно, замерший на краю емкости для воды мужчина её услышал. Но, скорее всего, нет. Во всяком случае, вниз он шагнул без особых колебаний. В коротком, но от того не мене страшном полете тело его чуть изменило свое положение и страшный удар пришелся не на вытянутые ноги, а скорее на задницу. Однако напарника, сжимаемого в руках, он так и не уронил, став для него своеобразным амортизатором. Зомби, конечно, отхлынули к мотоциклу и сидящей там парочке, но все же окрестности водонапорного бака покинули не все: кто-то замешкался, другой споткнулся, третий просто находился в задних рядах общей массы. И теперь сотни покойников как по команде развернулись к людям, оказавшихся от них буквально на расстоянии вытянутой руки.
  
   Автомат в руках слегка небритого короткостриженного мужчины лет двадцати пяти, благодаря напарнику оставшегося более-менее невредимым, полоснул очередью по ближайшим покойникам. Сам он уже твердо стоял на ногах и одной рукой удерживал дергающийся автомат, а второй пытался поднять с земли своего друга, ошеломленного падением. Увы, такую массу народа пули не остановили бы, даже будь на другом конце ствола достаточно решительно настроенные живые люди. Свинцовый веер лишь на секунду или полторы затормозил немертвое воинство и за это время стало понятно, что второй из осажденных встать не сможет. Тот с трудом поднялся на одно колено, затем выпрямился, шагнул вперед и чуть не упал. Его правая нога была повреждена и стремительно пропитывалась кровью. Похоже, там под тканью штанов прятался очень серьезный открытый перелом. Конечность лишь с трудом волочилась за туловищем, а опереться на неё не получалось даже под угрозой немедленной смерти. Сообразив, что у него нет и тени шанса уковылять таким образом от толпы плотоядных мертвецов, мужчина заорал чего-то матерное, от души пихая в спину напарника, а потом развернул к себе свой автомат, завел его под подбородок и нажал на курок.
  
   -Кирпич! - Взвыла не хуже раненной волчицы Ада, наконец-то разворачивая мотоцикл. Гектор уже расстрелял все пули в своем пластиковом пистолете и даже не чуть запустил им самим по роже ближайшего мертвяка, словно камнем. Зомби оставалось сделать до своих жертв буквально два шага, когда те наконец тронулись с места и покатились по дороге, постепенно увеличивая расстояние между собой и зараженными. - Дубина героическая! Ну как же так?! Зачем ты это сделал?! У тебя же был шанс дожить на баке до утра! Маленький, но был! Был! А там бы я чего-нибудь придумала!
  
   -Думаю, у них патроны кончались. - Осторожно заступился Гектор за уже мертвого мужчину, оборачиваясь назад. - Смотри, у второго автомат уже не стреляет. Он теперь пистолетом себе дорогу прокладывает.
  
   Последний выживший из тройки осажденных действительно отбросил в сторону ставшее бесполезным оружие и со всех ног рвался вперед, разрывая дистанцию между собой и сотнями зараженных. Единичные зомби, стоявшие у него на пути, временно нейтрализовывались сбивающими их с шага свинцовыми пилюлями, а небольшие скопления мертвецов мужчине хватало ума отходить. Вновь вскинувшая штурмовую винтовку Ада поддержала его снайперской стрельбой, и её напарник смог вырваться на свободное пространство. А после побежал по дороге, уверенно беря курс на приткнувшийся у обочины черный внедорожник с распахнутой дверцей. Стоящий рядом с ним столбиком громила, с испачканными темным штанами, не мог быть никем иным, кроме как водителем.
  
   Одного единственного ходячего мертвеца этот парень даже не застрелил, а скорее запинал. С разбегу врезался плечом в грудь покойника, повалил того на землю и ударом ноги сломал шею. А после, быстро охлопав, достал ключи и юркнул в салон. В бензобаке машины, должно быть плескалось топливо, поскольку та сверкнула фарами и, взрыкнув двигателем, стала разворачиваться. Ехать мимо толпы зомби, выживший явно не собирался, поскольку своей массой эта орда могла бы остановить даже бульдозер.
  
  -Все, за ботаника можно не беспокоиться. Он то еще трепло, но водит так, словно раньше был профессиональным гонщиком. - Ада покатила вдаль по дороге, периодически глухо взрыкивая. Гектор при каждом подобном звуке инстинктивно вздрагивал. Он никак не мог определиться: плач это или рычание. - А может и был, кто его знает.
  
   -Куда мы едем? - Уточнил Маслов, когда черная машина догнала их мотоцикл и пристроилась ему в хвост. - Не то, чтобы я настаивал, но сидеть в салоне удобнее, чем на ветру.
  
  -В тройник катим, тут недалеко, потерпишь.
  
  -Тройник?
  
  - Ну, стаб такой совсем крохотный, возникает на стыке границ трех кластеров. Не совсем настоящий стаб, если честно. Ходят слухи, все-таки перезагружаются они годочков эдак через тридцать-сорок. Но поскольку в Улье столько не живут, то всем пофиг.
  
  -И зачем нам туда?
  
  -Там у нас кой-какая берлога обустроена и когда мы туда завалимся то сразу....Начнем перекрашивать твой мотоцикл. Если бы ты не проехал в паре метров от меня с типичными выпученными глазами впервые увидевшего толпу зараженных новичка, то точно бы получил пулю.
  
  -Очень рад, что не похож на одного из этих типов. Я, так понимаю, в народе они не пользуются особой популярностью?
  
  -Уродов из Рейха не любит никто, включая их самих. Жаль, меньше этих удодов не становится. Тут не очень далеко, километрах в ста с хвостиком, большой кластер-город из ветви миров, где Вторая и Третья Мировые остались за немцами. Раз за разом, собака, выгружает нам вместо нормальных людей вариации каких-то русскоязычных фашистов, еще на родине привыкших к сегрегации на истинных людей и рабов, абажурам из человеческой кожи, массовым казням и прочим нехитрым моральным радостям полных утырков.
  
   -Жо-па... - Глубокомысленно протянул Гектор, представив себе целый мегаполис, населенный подобными людьми. Да, скорее всего не все из них плохие, даже с учетом воспитиания. И заражение вместе со свежими обращенными и заглянувшими на огонек мутантами, в соответствии со статистикой убивало подавляющее большинство народа. Но некоторые же по тому же закону больших чисел выживали и, видимо, не расходились далеко в стороны. - А это уже стаб? Ну, вон те поля с пшеницей?
  
  -Нет, конечно! Кто бы её тут сажал? В Улье никто не занимается сельским хозяйством, свежих продуктов быстрее и проще добыть в магазинах только-только перезагрузившихся территорий. Сейчас ты смотришь на обычный кластер. Довольно быстрый и потому часто радующий новыми порциями зараженных, но очень-очень открытый.
  
  -А это хорошо?
  
  - В этих полях обычного человека видно за километры, а уж элита, рубер или жрач благодаря своему росту и вовсе оказываются как на ладони. Идеальные условия для снайперов вроде меня. Кстати, давай ка повернем на сорок градусов левее. Вижу спораны, которые еще не поняли, куда именно они забрались.
  
  Чтобы понять, на какие именно трофеи она нацелилась, Гектору хватило одного взгляда. Возвышающийся над недозрелыми колосьями зараженный рассекал пшеничное море не хуже айсберга. За ним даже кильватерный след из поломанных растений оставался. Притом монстр не просто так слонялся по пашне. Он кого-то ловил, шарахаясь то туда, то сюда и периодически пропадая из виду во время наклонов к самой земле.
  
  -Да кого он там может гонять то? - Удивился Маслов, в то время как Ада съехала с дороги и направила мотоцикл в сторону особо злостного и злобного полевого вредителя. Строго говоря, спораны как таковые не были ему особо нужны. Учитывая заначку покойного Косого, местной валютой и одновременно лучшим средством от большинства болезней Гектор оказался обеспечен на пару месяцев вперед. Если не больше. Однако показывать свою состоятельность случайной знакомой вовсе не стоило. Да, она его не пристрелила, когда могла, что автоматически добавляло даме немало плюсиков. Вот только зачем же искушать леди чрезмерно крупными суммами. - Не сусликов же!
  
  - А почему нет? Думаешь, выкопать из под земли зверька сложнее, чем вышибить дверь в каком-нибудь туалете, чтобы добраться до спрятавшегося там ребенка?
  
  -Брр! Ну и ассоциации у тебя! Но вообще охотящиеся на грызунов зомби как-то не укладываются в мою картину мира. Впрочем, они вообще туда не укладываются, однако же существуют. Но мышкующие покойники - это уже вообще за гранью добра, зла и разума!
  
  -У зараженных, чтоб ты знал, больше всего ценятся именно травоядные: коровы, козы, зайцы. Только потом идут иммунные всеядные вроде людей или собак, падаль ходячая и падаль лежачая. Единственное исключение - коты!
  
  -Коты?!
  
  -Ага. Не знаю уж почему, но любой мертвяк по кошачьему мясу просто угорает. Те, у кого нет такого полезного дара как у меня, иногда таскают с собой клетки с усатыми-полосатыми. Любой зараженный, кроме самых матерых руберов и элиты, сначала начнет её ломать, чтобы добраться до животного, а только потом обратят внимание на человека. А умники этого проклятого племени просто сначала свернут шею человеку, а потом без помех займутся особо сладким для себя мясом.
  
  Несмотря на разделяющее людей и монстра расстояние в виде по меньшей мере полукилометра, остановившая мотоцикл Ада уже перекидывала на грудь свою несоразмерно длинную винтовку. Слетать с седла на землю от отдачи она явно не боялась. Впрочем, учитывая прочность здоровья жителей Улья, от подобного пострадала бы скорее гордость женщины, чем её здоровье. А монстр, продолжающий безжалостно вытаптывать пшеницу, приближение мотоцикла полностью проигнорировал, с головой поглощенный своим занятием. Теперь Гектор мог рассмотреть его поближе и в относительно спокойной обстановке, когда не надо вертеть головой во все стороны, чтобы не упустить приближение других тварей.
  
  -Классический топотун. Как в учебнике, ну прямо один в один. Хочешь верь, хочешь не верь, но есть в некоторых стабах Улья свои обраовательные заведения. - Довольно произнесла Ада, наводя свое оружие на цель. - Программа там, правда, специфическая. И минное дело с теорией и практикой допросов на фоне некоторых предметов выглядят очень даже гуманитарными предметами.
  
  Давно лишившийся всей одежды человек собственно человеком быть уже переставал. С лысой как коленка макушки выпали все волосы, кроме одного единственного пучка у левого уха. Тут и там его плоть распирало выросшими куда больше положенного костями, местами прорывающимися наружу. Особенно сильно досталось ногам, почти превратившимся в ходули. Нет, тоньше сами по себе они не стали. Это остальные детали организма начали набухать, постепенно подводя монстра к следующей стадии его противоестественной эволюции. Выстрел из громадного ружья, против ожиданий Маслова почти не причинивший его ушам дискомфорта, ударил в правый бок твари. Пуля, очевидно, прошла через всю грудь прямо к сердцу, раз зашатавшийся топотун сделав лишь пару шагов рухнул лицом вниз на пашню.
  
  -Даю девяностопроцентную гарантию, что он гонял кота. Всех остальных такой шустрила уже схватил бы, а хвостатые мурлыки те еще ловкачи. Особенно когда сильно жить хотят. - По лицу Ады было сложно чего-то разобрать из-за напяленного на него противогаза, но тон женщины был довольным. Это чувствовалось даже сквозь астматическое сипение, сопровождающее каждый звук. - Пойдем посмотрим, какими подарочками он нас порадует?
  
  -Лучше поедем. - Не согласился с ней Гектор, оборачиваясь назад. Внедорожник съехал в поле вслед за мотоциклом, но водитель из него выходить не спешил - Кстати, какое мне положено вознаграждение за участие в спасательной операции? И положено ли вообще? Все-таки вы двоих потеряли, если чего, я пойму.
  
  -Одна горошина за моральную поддержку? - Кажется, Ада постаралась придать своему голосу выражение наивной дурочки. Впрочем, особого успеха она не достигла. Трудно умилительно хлопать глазками, если скрываешь от любопытных взглядов каждый миллиметр своего тела.
  
  -Две как минимум! Между прочим, тут кое-кто по зомби целых два магазина расстрелял! А еще у меня из-за дополнительной нагрузки расход бензина вырос, а до твоего убежища, похоже, еще катить и катить!
  
  -Ой, ну вот можно подумать, будто это топливо ты купил!
  
  -А в Улье вообще есть хоть одна работающая заправка?
  
  -Конечно! На стабах! Каждая такая территория - это государство в миниатюре. Кое-где есть даже бюрократический аппарат и прочие паразиты общества в виде чиновников. Цивилизация, понимаешь ли! Никакого сравнения с тем чертовым дуэтом, где я тебя подобрала.
  
  -Что такое дуэт? - Гектор решил пока не заострять внимания на вопросе, кто кого подобрал. В конце-то концов, не пожелай Ада выйти на контакт, и он бы просто проехал мимо неё. В своей зеленой одежде на фоне травы женщина выглядела почти незаметной. Правда, выбор головного убора и её тон несколько напрягали...Однако, скорее всего, им должно было найтись какое-то рациональное объяснение. - Несколько раз это слово слышал, а вот значения его не знаю.
  
  -Соседние кластеры не грузятся одновременно. Никогда. Всегда будет промежуток достаточный, чтобы попробовать удрать на безопасную территорию. Но иногда бывает и так, что этот интервал минимален и измеряется от силы часом. - Принялась объяснять Ада, останавливаясь рядом с застреленным зараженным и слезая с седла. Висевшая на поясе мутантки кирка оказалось достаточно острой, чтобы заменить нож...А может дело было в аномальной силе женщины, по строению своего тела не так уж и сильно отличающейся от лежащего на земле покойника. - В два раза больше обычных зараженных. В два раза возрастает вероятность познакомиться с умненькой элитой, которая составила маршрут своей миграции так, чтобы беспрерывно лопать свежее мясо. В два раза выше шансы попасть под кисляк и остаться идиотом. В два раза круче можно навариться на мародерке...Ну, что за невезение, одни спораны в нем, ни одной горошины! Чем тебе прикажешь теперь долг отдавать?
  
  -Информацией. - Пожал плечами Гектор, а потом не удержался и широко зевнул. Солнце успело полностью зайти и теперь вокруг воцарились сумерки, намекающие, что людям хватит туда-сюда шастать. - А также возможностью нормально выспаться без страха проснуться в пасти очередной элитной чупакабры. Утомил меня чего-то этот день.
  Глава 6
  
  Убежище своих новых знакомых Гектора разочаровало. Чердак. Самый обычный ничем не защищенный чердак в кирпичном здании не то сельского магазина, не то клуба, расположенного на краю давным-давно обезлюдевшей деревеньки. Да, просторный, с обзором на все четыре стороны света благодаря смахивающим на бойницы узким оконцам, но просто чердак. Из всей обстановки - четыре притащенных матраса с подушками и одеялами, едва-едва разгоняющая тьму свечка в заплывшей воском тарелке, да маленькая переносная сумка-холодильник, подключенная к переносной солнечной батарее. Никаких бронированных дверей, ловушек, сигнализации на худой конец...
  
  -Вообще-то этажом ниже мина направленного взрыва заложена, которая сработает, если дернуть вон за ту веревочку в углу. Но по большому счету это перестраховка на случай визита бандитов. Для низших споровиков слишком высоко и слишком много дверей по пути. А поумневшие твари, как правило, уже достаточно обросли мышцами, чтобы проломить стену или потолок в любом месте, где им захочется. Не с первого удара, так с пятнадцатого. - Ботаник плюхнулся на ближайший матрас и пожал плечами в ответ на заданный ему вопрос. - От зараженных чего-то меньшее, чем полоса обороны вокруг жилых стабов, которую поддерживает всеми силами человек тридцать-сорок, не особо помогает. Толпы слоняющихся туда-сюда пустышей разминируют собой любое минное поле, если его не обновлять. Поэтому закопанную в землю взрывчатку и прочие ловушки умные люди обносят забором. Зомби или бегуны через него не пройдут, а если попадется любопытный лотерейщик или кто покрупнее, то на него уже и потратиться не жалко. Спораны - они нужны всем и всегда.
  
  -И какой же обменный курс на такую валюту? - Заинтересовался Гектор, прислоняясь к стене и неловко ерзая. Фляжки с местными деньгами, положенные во внутренние карманы, неприятно давали на живот. - Вот что я могу купить ту виноградину, которую из попавшегося по дороге зараженного вытащили?
  
  -Ну, смотря где брать будешь. - Задумалась Ада. - Сам понимаешь, цены у нас сильно плавают в зависимости от того, какую добычу можно на ближайших кластерах найти. В Комарово, ближайшем поселении иммунных, штук тридцать патронов дадут. Переночевать в отдельной комнате гостиницы тоже сможешь, но без особых излишеств, вроде золотой посуды с черной икрой.
  
  -Пф! - Подавился воздухом Гектор. - Чего-чего?!
  
  -То, что в нормальных мирах считается роскошью, у нас почти мусор. - Свистяще усмехнулась Ада, снимая свой гигантский рюкзак и начиная его потрошить. На покрытый пылью пол чердака стали опускаться тщательно замотанные в целлофан охотничьи ружья, а также коробки патронов к ним. Мутантка, как оказалось, таскала за плечами целый арсенал. Впрочем, эффективны те же карабины могли быть только против единичных и не особо развившихся зараженных. На того же рубера Гектор бы с дробовиком охотиться не хотел. Если не прикончить монстра первым же выстрелом, то он вполне может успеть до обидчика добежать и оторвать ему голову, пока тот станет передергивать цевье. Или тем более перезаряжаться. - Деликатесы еще пользуются некоторым спросом, поскольку вкусненького и свеженького всем хочется, но вот остальное...От золота, стразов и модных брендов в Улье толку нет. Любой бывалый рейдер мог бы набрать по ювелирным столько колец и сережек, что хватило бы на выплавку личного золотого унитаза с инкрустацией жемчугом и рубинами. Одного такого чудика я в Комарово даже знаю. Но трясется по ночам от страха он не за свой эксклюзивный сортир, а за собранную в доме коллекцию журналов с лучшей порнухой разных миров.
  
  -Тоже мне, великая ценность. - Буркнул Гектор, косясь на ближайший к нему матрас. Тот посреди пыльного чердака выглядел буквально таки островком чистоты и свежести. Видимо его совсем недавно уперли не то из чьего-то дома, не то прямо из магазина. - Я прилягу? А то после всего пережитого ноги почти не держат.
  
  -Падай. - Разрешил ему Ботаник. - Кирпич уже возражать не будет, Кирпичу уже все равно...
  
  -Дебил он. Был! - Вспыхнула Ада, в раздражении швыряя на пол обрез двухстволки, звякнувший об кучу металла. - Вот зачем вы прыгнули? Зачем?!
  
  -К твоему появлению у нас осталось пятьдесят три патрона на двоих. Солнце садилось, а Арифмометр до того как сдох, успел заляпать кровью половину бака и её запах не давал разойтись пустышам. - Развел руками последний напарник мутантки. - Еще бы полчаса и к нам бы в гости полезли один за другим лотерейщики. Ты же знаешь, эти твари бывают очень даже любопытными. Обязательно бы пошли проверять, из-за чего в этом месте собрался целый несанкционированный митинг. Вот Кирпич и решил рискнуть.
  
  -Как он вообще встал после такого приземления? - Удивился Гектор, вспоминая последние секунды жизни покойного. - Я, конечно, уже знаю, что иммунные крепкие ребята, но это...
  
  -Ему повезло с даром Улья, отхватил себе одну из форм неуязвимости. Мышцы на несколько секунд буквально каменели и становились настолько плотными, что ножи и когти плоть скорее царапали, чем резали. - Вздохнула Ада, которой явно было очень неприятно вспоминать погибшего коллегу. А вот по второму покойнику, некоему Арифмометру, она так не убивалась. То ли прибился он к этой группе относительно недавно, то ли человек был так себе. - Жаль, от ударов такая способность спасала довольно ограниченно. В прошлом месяце Кирпича муры машиной сбили, так пришлось тащить парня до хирурга, чтобы все обломки ребер на место поставил. В Комарово толковых знахарей или хиллеров отродясь не было, не приживаются они почему-то, но вот с обычной медициной там порядок. Целая бригада врачей подобралась, любого из кусочков соберут. А дальше уж регенерация иммунного справится, если будет кому за выздоравливающим ухаживать.
  
  -Три дня на койке идет всем оперируемым за счет заведения, а если нет споранов, могут дать отлежаться и в кредит. - Счел нужным заметить Ботаник. - Санитары не особо приветливые, да и кормят исключительно овсянкой, но лучше уж так, чем загнуться под забором
  
  -Не самое плохое в мире место. - Решил для себя Маслов, потеряно разглядывая собственные руки. Пальцы были грязными, словно он воды уже месяц не видел. После всего случившегося этим днем до боли хотелось залезть в горячую ванну и часика три оттуда не вылезать. Впрочем, куда больше чем телесного комфорта, душа Гектора жаждала хоть какой-то определенности. Да, вроде бы он смог пережить свой первый день в Улье...Но что дальше? Куда ему идти? Чем заниматься? В этом мире он совсем один! Нет ни друзей, ни знакомых, ни родственников! - В разных мирах, если уж на то пошло.
  
  -Видали мы лилипутов и покрупнее. - Пожала плечами Ада, закончив извлекать из своего рюкзака все новые и новые порции добычи. Правда, теперь это были уже чуть более привычные взгляды обывателя вещи: бинокли, складные ножи, упаковки сухого горючего, катушки с леской, консервы и шоколад. - Впрочем, немало и дыр, на фоне которых Комарово выглядит прямо таки землей обетованной. Хочешь рвануть туда, Огородник?
  
  -Конечно. - Не стал отрицать очевидного Гектор. Определенных планов на будущее он не имел...Чтобы определиться со своим дальнейшим поведением требовалось сесть и хорошенько подумать. Желательно без того, чтобы отвлекаться на осмотр окрестностей, в поисках вченоголодных зараженных. - За текущие сутки меня пытались несколько раз сожрать, а один раз вообще чуть не пристрелили! Два, если тебя считать...
  
  -В стабах бедняков не любят. С пустыми руками туда сунуться можно, но лучше не нужно. Загибаться у порога будешь - максимум пулю в голову пустят и то не из сострадания, а чтобы своими воплями другим не мешал. - Вздохнула женщина, потирая лоб прямо через бандану. Несмотря на то, что они находились в помещении, снимать свою прикрывающую все и вся одежду мутантка не торопилась. Не то слишком глубоко в неё въелась привычка маскироваться от излишне нервного и вооруженного населения, не то дама попросту стеснялась своего зверски некрасивого тела. - Может, с нами останешься? Ты хоть и новичок, но парень вроде хваткий. Опять же способность досталась полезная.
  
  -Да ну. Суперслух - это отстой. Сильно он мне поможет, когда по пятам будет нестись какая-нибудь тварь? А против отморозка со стволом? - Не согласился с ней Гектор, лихорадочно обдумывая полученное предложение. Уходить далеко от кусочка родного мира не хотелось. Да, понятию 'родина' кластер соответствовал не особо. Все население - толпа зомби, редкие монстры и, если повезет, пяток иммунных. Даже родная дача оказалась буквально уничтожена траками танка, ножищами элитника и мотоциклами фашистов. Но, черт побери, это был его огород! Пока еще его...Скоро он сменится очень похожим, но другим. И, возможно, там будет другой он. Или не только он, а кто-нибудь еще. Папа с мамой? Какая-нибудь подружка в ином варианте реальности добившаяся статуса законной жены? Может, даже их совместные дети, если Маслов Гектор Борисович из иного мира умудрился окольцеваться почти сразу, как стал совершеннолетним? - Уж лучше бы был отпугиватель покойников, как у тебя! Силу тоже получить было бы неплохо. Думаю, с оружием пускают не везде даже здесь, да и патроны к нему кончаются, а кулаки у тебя никто не отнимет. И гору добычи с ней таскать удобно, твой рюкзак ведь обычному человеку не поднять.
  
  -Сила у меня не от дара. Она есть просто потому, что я кваз. Фактически - тот же топотун, только с мозгами. Мускул наросло больше, чем у троих здоровых мужиков. - Фыркнула Ада, показательно сгибая бицепс. Несмотря на обтягивающий его камуфляж и плохое освещение, смотрелось внушительно. - Да и невкусность для пустышей сменяла бы не глядя. Её, знаешь ли и без того обрести не сложно. Достаточно таскать с собой голову жрача или вообще один лишь одеколон с его запахом. А вот ты свои таланты, сразу видно, недооцениваешь.
  
  -Сами по себе сенсоры мало чего могут, но вот в команде резко становятся очень полезными людьми. А уж акустик он там, рентген или вообще мир воспринимает через вибрацию почвы под ногами, дело десятое. - Согласился с ней Ботаник. - Свой сенс в команде - это очень даже полезно. Ради того, чтобы больше не оказываться в заднице, когда тебя внезапно окружают, никакого гороха не жалко. И часовых лучше них найти сложно. Тем более, сахарок нам нужен больше на обмен. Я лично на свою способность уже давно забил, уж очень она бесполезная.
  
  -Он рост травки стимулировать умеет. Полчаса медитаций над каким-нибудь кустом - и вот тот уже разросся раза в два или заплодоносил. - Пояснила Ада. - Для успешной маскировки на местности с таким даром время воздействия надо сократить раз в сто. А это уже даже не ведро гороха, а бочонок не из мелких. Про то же, чтобы атаковать врагов при помощи флоры, как друиды из фентези, вообще лучше даже не задумываться. Ботанику для подобного прожить придется лет с тысячу!
  
  -Ну, я не против попробовать, ведь люди в Улье не стареют. Некоторые даже наоборот, молодеть ухитряются до биологического оптимума. Но вообще, больше надеюсь на то, что следующие дары окажутся полезней. Их ведь у иммунного может быть много, говорят некоторые ксеры, на которых целые стабы пашут, чуть ли не сотней сразу похвастаться могут. - Усмехнулся рейдер. - А вот талант Ады без белого жемчуга лучше уже не станет. И нового не появится. Застыла она после своей мутации, понимаешь ли. Ну, так это называют местные знахари. Они тоже в каком-то роде сенсоры. Только сканируют не большие территории, а отдельные организмы. И интуитивно понимают, как там чего устроено.
  
  - И так бывает? - Удивился Гектор, наконец-то определяясь со своими дальнейшими целями в жизни. Он вытащит с родного огорода в ближайший хорошо укрепленный стаб те вещи, что там остались. Все, вплоть до последней ржавой трубы и никчемного кусочка поломанной плитки! Создаст себе маленький кусочек привычного мира...Или хотя бы его убедительное подобие. А потом станет искать средства, чтобы сделать обычных зараженных иммунными. И каждый раз после перезагрузки будет проверять дачу на предмет близких людей. Или тех, кого можно ими счесть пусть даже с некоторой натяжкой. Да, это будет сделать адски тяжело. Скорее, даже невозможно. Но если у него не останется надежды на то, что все наладится, то рано или поздно Маслов Гектор Борисович просто поднесет себе к виску пистолет и нажмет на курок. - Ваше предложение некоторое время работать вместе действительно выглядит соблазнительно, но мне действительно нужно в стаб. С чисто коммерческими целями.
  
  -В Улье встречается еще и не такое. Не удивлюсь, если как-нибудь увижу Андеда Мороза, бегающего за инопланетянином. Во всяком случае, парад мертвых снегурочек-стриптезерш уже имел место быть. Тогда где-то в районе Пекла загрузился кластер, в котором одновременно и готовились встречать новый год, и была легализована проституция. А потом зараженные сбились в орду и потопали куда-то в направлении Внешки, а чей-то беспилотник это заснял и запись отправилась гулять по рукам! - Хохотнула женщина, ловкими профессиональными движениями сортируя содержимое своего рюкзака. Патроны в одну сторону, оружие в другую, продукты в третью. А все остальное, видимо взятое по остаточному принципу, так и осталось лежать по центру кучей. - Но вернемся к знахарям. Они могут быть полными бездарями в медицине, но им достаточно посмотреть на человека, чтобы сказать все или практически все о его здоровье, включая врожденные генетические дефекты и полный перечень скрытых одеждой ран. А самые сильные даже могут на пациентов воздействовать: подстегнуть регенерацию, раскрыть пока еще не освоенный дар, парализовать, остановить сердце. Может, сожри я ту жемчужину в присутствии кого-то из них и не превратилась бы в ходячий труп.
  
  -Да, это ты слегка поторопилась. - Согласился с ней Ботаник, а после перевел взгляд на Гектора. - В стаб нужно и нам. Наш обычный бизнес состоит в том, что мы охотимся в этих краях на споровиков и горошников. Делать это втроем, если один к тому же свежий новичок не то, чтобы нельзя...Но слишком уж опасно. Вот только я никак не могу взять в толк, какие у тебя то могут там быть дела?
  
  -Я хочу продать танк...А лучше бы не продать, а просто эвакуировать его в безопасное место, чтобы научиться водить такую машину. - Гектору идея охотиться на монстров казалась не то, чтобы привлекательной...Но особого отторжения она не вызывала. Это была рискованная работа, но безусловно честная и в чем-то даже благородная. Чем меньше на свете станет чудовищ, тем меньше они заживо сожрут иммунных. Или даже зараженных, но пока еще не лишившихся своей человечности. Да, учитывая условия Улья, борьба с монстрами выглядела попыткой вычерпать море дырявым наперстком, однако редкие локальные успехи были возможны даже в столь неравных условиях. А еще ему требовались немалые деньги для реализации своих воистину фантастических проектов. - Но чтобы реализовать эти наполеоновские планы, нужны люди, умеющие уже сейчас водить такие машины и маленький подъемный кран. Танк наполовину завален обломками дома и, как я понимаю, если не вытащить его до перезагрузки, то он исчезнет. Кстати, как быстро обновляется этот дуэт?
  
  -Месяца полтора, плюс-минус. Нет, я раньше часто слышал о том, что новичкам в Улье везет...Иначе бы они вообще не выживали...Но чтобы в первый же день личной бронетехникой почти обзавестись?! - Ботаник ошарашено поскреб голову ладонью. - Мужик, это круто. Почти так же круто как съесть жемчужину до того, как в первый раз прорежется дар. Говорят, тогда он сразу окажется до жути сильным.
  
  -Неплохая наводка. Танк в хозяйстве любого рейдера пригодится. Да и в большинстве стабов с ним мигом запишут в почетные граждане. А если появится срочная нужда в чем-либо, то купят его не задумываясь. Вопрос лишь в том: дорого, очень дорого или за пулю в голову. Есть такие места, где очень распространен именно последний способ оплаты. Но если ты не решишь сунуться в логово тех, кто так щедро подарил тебе мотоцикл, то в ближней округе подобных клоповников нет. Муры и им подобные жмутся к внешке, где элитников регулярно отстреливают беспилотниками. - Ада достала из сумки-холодильника большую копченую селедку и, отвернувшись в сторону от своих спутников, в три укуса уничтожила рыбу. Прямо вместе с головой и хвостом. Судя по всему изменения тела, коснувшиеся её челюстного аппарата, примерно соответствовали метаморфозам, случившимся с пищеварительным трактом. - Хм, хорошо, но мало. Надо будет завтра наведаться в ближайший супермаркет за морепродуктами в вакуумной упаковке. Единственное место поблизости, где можно разжиться военной техникой, это кластер с аэродромом. Но там - только вертолеты. Или в этот раз еще и танк подогнали?
  
  -Подогнали. - Согласился с ней Гектор. - Те, кто пришли за вертолетами. Некий Косой. Он же меня и просветил об Улье, когда мы вместе в подвале от монстров прятались. Жаль, кровью истек...
  
  -Людей с подобной кличкой знаю штук двадцать. Но половина из них давно покойники, а вторая никогда не каталась на собственной броне. - Ботаник принялся разбирать свой автомат, да так ловко, словно это было не оружие, а лишь его макет, собранный из конструктора. Тусклость единственного источника освещения не мешала ему нисколько. - Видимо кто-то новенький в наших краях. И самоуверенный, раз туда сунулся. Сколько там народа дохнет в охоте за боеприпасами к тяжелым пулеметам, это просто жуть!
  
  -Да, опасное место. Повезло Огороднику, что оттуда удрал. - Согласно кивнула Ада, вновь запуская руку в сумку-холодильник, но на этот раз извлекая оттуда большой шмат копченого сала. - И военные на последних остатках сознания шмальнуть могут из всех стволов, и охотников за установленными на вертушках пулеметами много, да и вообще дуэт...
  
  -Вернемся к танку. - Щелкнул пальцами Ботаник, вставая со своего места и начиная рыться в недрах кучи, высыпанной из объемного вещмешка Ады. Впрочем, та к подобному относилась как к должному - видимо она носила не только свои вещи, но и своего напарника. Или напарников, если учесть их обмолвки о первоначальном составе группы и количество разложенных на чердаке матрасов. - Какая модель? В каком состоянии? Почему для того, чтобы он куда-то поехал, обязательно нужен подъемный кран?
  
  -Если хочешь, можешь ему не отвечать. Доведем до Комарово, там поболтаешь с кем-нибудь из помощников мэра и осядешь на одном месте. Полный пансион минимум на год, включая живчик, за такую наводку даже тамошние скряги дадут. - Сочла нужным заметить Ада. - Мы рейдеры честные, на новичках не наживаемся. Даже помогаем им по мере сил. Но все же настоящую броню, а не обшитый металлом грузовичок, всегда лучше оставить себе, чем отдавать какому-то чужому дяде, пусть даже за спораны.
  
  -С вами я остаюсь, говорил же уже! Вы хотя бы своих пытаетесь не бросать, что уже плюс. А касательно танка...Танк как танк. Зеленый, большой, железный. Ну, чего вы так смотрите? Не разбираюсь я в них! - На Гектора внезапно нахлынуло раздражение. Человек сугубо мирный, он раньше даже военные парады не смотрел. Не то, чтобы Маслов испытывал к оружию отвращение...Но зачем зазубривать характеристики того, чем в жизни скорее всего никогда не воспользуешься? - В дом он врезался, когда элитник водителя наружу лапой вытащил и теперь под завалами стоит!
  
  - Издалека его видно? - Тут же оживился Ботаник. - Издалека его видно? А то, может, он там спокойненько почти до следующей перезагрузки простоит?
  
  -В башню не залезть, а корма почти вся торчит из руин наружу. Люков на корпусе хватает, но все закрыты, вскрывать только автогеном...Но проще все же разобрать завал. - Злобно буркнул Маслов, которому хотелось как можно скорее оборвать разговор. - Если аэродром действительно такое людное местечко, то его обязательно найдут, стоит лишь бегло осмотреть окрестности в бинокль. Впрочем, они могут заняться этим не сразу, там лежит действительно много трупов, оружия и разбитой техники.
  
  - Значит, надо успеть собрать все самим, пока другие не подсуетились! - Ада решительно рубанула воздух сжатым в руке огрызком. - Если в этот раз к нам с перезагрузкой пришла не сильно оригинальная техника, то внутрь мы попадем легко. Есть такая штука: 'ЗИП'. Сиречь запасные части, инструменты, принадлежности. Располагаются они так, чтобы достать их можно было снаружи, а в числе прочего просто обязан лежать ключ, чтобы открывать люки.
  
  -Да я вроде бы пытался осматривать машину, не было там ничего похожего. - Неуверенно пожал плечами Гектор. - Иначе бы попытался внутрь залезть, да задним ходом потихоньку наружу выбраться.
  
  -Сразу после переноса у новичков мозги нифига не варят, это факт. - Отмахнулась от него женщина. - Плюс ты бы в этой гнутой железяке ключ в жизни бы не опознал, если раньше его не видел. Когда я училась, то вроде бы на уроках гражданской обороны не спала, но как он выглядит узнала только в Улье. А чего с тем элитником, который этот самый танк остановил?
  
  - Его Косой ухлопал. И тут же башку твари разделал, сожрав две найденные там жемчужины. - Данную тему Гектору поднимать очень не хотелось, поскольку он практически признавался, что у него есть с собой спораны и горох, оставшиеся в наследство от покойного рейдера. Правда, вряд ли его собеседники могут представить себе, сколько их. - Я как это увидел, то чуть в обморок не упал. Пожалуй, даже и упал бы, если бы тошнить не начало.
  
  -Серьезный был человек, раз ездил на танке, а с элитником мог справиться и без него. - Уважительно качнул головой Ботаник. - Обычно все же жемчужники от бронетехники бегают, а не наоборот...А ты где в это время был, раз все так хорошо видел?
  
  -В глубоком шоке. Нет, даже не так. В полном ахуе! - Раздражение на себя, рейдеров, монстров и вообще все мироздание целиком кипело в Маслове, словно забытый на плите бульон. - Сидел себе на даче, как ежик в тумане, спокойно чай пил, а потом трах! Бах! И ломая в щепки забор на меня прет танк, на котором катается помесь Кинг-Конга с тираннозавром! Думал - спятил!
  
  -Правильно думал. А если даже и нет, то ничего, успеешь еще. - Усмехнулась своим сипящим тоном Ада. - Жить в Улье и не рехнуться хотя бы чуть-чуть будет посложнее, чем доползти раком до Главного Кластера!
  
  -Чего?!
  
  -Да не обращай внимания, так, местная легенда. Из разряда сказок об Эльдорадо или Атлантиде...Так, хватит на сегодня разговоров. Давайте свечку гасить и спать! Света от неё, конечно маловато, как и вони, но вдруг заметит какой уродец? А мне на сегодня приключений и мертвых друзей уже хватило!
  
  Гектор долго ворачался на матрасе, кажущимся неудобным и жестким. Каждый звук или даже намек на оный заставляли его нервно вздрагивать и тянуться к положенному у подушки пистолету. Не топает ли рядом со зданием своими тяжеленными ножищами голодный мутант? Не поднимается ли на чердак чужак? Не ползет ли по стене какая-нибудь тварь с ногами-присосками? Не десантировался ли кто-нибудь на крышу?! А вот Ада и Ботаник, похоже, не испытывали со здоровым крепким сном ни малейших неудобств. Рейдеры тихо посапывали себе, а мужчина еще и принимался временами негромко похрапывать. Провалиться в тревожное забытье удалось лишь глубоко заполночь. И потому наутро Гектор проснулся, а вернее вскочил на ноги с пистолетом в руках, еще в более плохом настроении, чем вчера вечером. Впрочем, трудно ожидать иного, если причиной пробуждения являются раздавшиеся прямо над ухом выстрелы из винтовки крупного калибра.
  
  -Кто? Где? Сколько?! - Только задав спросонья эти вопросы в воистину пулеметном темпе, Маслов сообразил, что принимать на чердаке последний и решительный бой никто не собирается. Во всяком случае, оружие в руках держала только Ада, а вот Ботаник с утра пораньше изволил попивать кофе, судя по чашке в руках и стоящей рядом с ней наполовину пустой банки.
  
  -Бегунов парочка за ночь притопала. Судя по состоянию одежды из свежих, а потому пустые. Впрочем, проверить не помешает, может получиться разжиться спораном-другим. - Мужчина был спокоен и даже не косился лишний раз в сторону напарницы, перезаряжающейся рядом с небольшим узким окном, которого вчера не было. Вернее, в полумраке Гектор его контуры просто не разглядел. Присмотревшись, Гектор увидел, что вдоль всего помещения идут аккуратные и пропускающие по контуру тонкие-тонкие лучики света прямоугольники. Рейдеры выпилили бойницы, через которые умелый снайпер сумел бы поразить слишком близко подобравшуюся к зданию цель, а потом просто заткнули их выпавшими кусками досок обратно. - У зараженных голова, к сожалению, продолжает немного соображать. Они могут открыть дверь, если та не заперта или подняться по лестнице. Вот и идут бедолаги подчиняясь новым инстинктам кто куда...Но в большинстве своем придерживаясь удобных дорог. А когда пустыши видят здания - обязательно рядом с ними немного покрутятся по старой памяти. Думают, что рядом с ними должны находиться люди, то есть добыча. Понять, что ноги привели их в стаб, и в нем свежаков быть не может, они не в состоянии.
  
  -Вот зря ты это сказал. - Передернул плечами Гектор, представив, чтобы было, если бы ему не повезло с иммунитетом. - Теперь мне их будет тяжело убивать, раз они хоть немного, но думают.
  
  -Привыкнешь, если выживешь. - Безразлично отмахнулся Ботаник. - Сейчас подожди пару минут я позавтракаю и пойдем проводить осмотр бегунов. Заодно немного понатаскиваем тебя на ближний бой против пустышей и отсутствие перед ними страха и пиетета. Для того, кто хочет в Улье жить если и не счастливо, то хотя бы дольше пары дней, колебания и лишнее волнение при встрече со свежими зараженными строго противопоказаны. Заодно и манки настроим.
  
  -У нас тут по границе стаба несколько штук железных столбиков вкопано. Если к ним консервную банку привязать, то с каждым порывом ветра они станут греть. Зомби сюда большими толпами притопывают редко - вокруг неинтересные им пустые поля. - Пояснила Ада. - Развитые же твари на регулярно повторяющийся звон если и приходят, то почти сразу направляются в другую сторону. Их не интересуют ни мелодичные звуки, ни валяющаяся на земле падаль. А вот вечноголодные тугодумы среднего звена остаются, чтобы подъесть не сильно лежалые трупы. Лотерейщики, жрачи, топтуны изредка и кусач попадется. Именно они наша основанная клиентура...
  
  -Да у вас целая система! - Почти против воли восхитился Гектор поставленному на поток отстрелу монстров.
  
  - Угу. Тот, кто в Улье просто шарится наобум туда-сюда, долго не живет. Тут даже если работать в соответствии с детализированным до мелочей планом накладки вроде вчерашней регулярно случаются. Жаль, в таких комфортных почти полигонных условиях охотиться на зараженных получается редко. Уже сегодня к вечеру концентрация пустышей в округе значительно упадет. - Согласилась с ним Ада, закрывая бойницу доской и переходя к следующей. Осмотр окрестностей через эту щель ничего интересного мутантке не показал, а потому она пошла дальше. - Они либо разбредутся на поиски добычи, либо начнут еле ползать от истощения и станут кормом более успешных сородчией. А отъевшиеся на них горошники начнут драться друг с другом за территорию. Элита вообще еще ночью должна была укочевать к следующему кластеру, где ожидается поступление свежатинки.
  
  -А если на шум выстрелов кто поопасней заявится? - Нервно спросил Гектор, потирая гудящую голову. Ночью он все же активировал свой суперслух, чтобы убедиться в отсутствии поблизости угроз...Раз десять, если не больше. Хотелось выть и дать кому-нибудь в морду. Лучше всего тем, кто его разбудил. - У той же элиты хватит мозгов, чтобы понять: если стреляют, то где-то рядом люди.
  
  -Это Улей, тут всегда есть риск. - Развела руками Ада, прижимая к плечу винтовку и делая новый выстрел. - Безопасных мест вне городов-стабов нет. Да и внутри подчас опасней, чем на подходах к Пеклу. Ботаник, плесни Огороднику живчика. Видишь, колбасит его?
  
  -Да не вопрос. - Пожал плечами рейдер, передавая Гектору свою флягу с не слишком-то вкусным, но крайне нужным для жизнедеятельности имунных алкогольным напитком. - Кстати, продолжая вчерашнюю тему о танках...А почему он не расстрелял из пушки того элитника, про которого ты говорил?
  
  -Да снарядов не было. - Гектор отхлебнул вонючего напитка и сжимающий голову обруч сразу ослаб. Мысленно сосчитав до десяти, Маслов постарался успокоиться, чтобы случайно не сорваться на своих новых знакомых. В конце-то концов, его собеседники ни капли не виноваты, что Маслова угораздило очутиться в таком жутком месте, как Улей.
  
  -Вечная проблема крупнокалиберного оружия. - Со вздохом согласилась Ада. - Я потому всего с калибром в двенадцать с хвостиком миллиметров и хожу, что патроны для него у большей части торговцев найти можно. Их, как никак, в некоторые пулеметы заряжают. А чего крупнее - это уже как повезет. Ксеры их почему-то копировать затрудняются.
  
  -Копировать? - Не понял Гектор, вновь столкнувшийся с какой-то особенностью Улья. - Это как?
  
  -Чих, пых и полный дубликат взятого за образец предмета. Дар трансмутации или типа того. Начинающим для таких фокусов нужны компоненты вроде гильзы, пороха и каких-нибудь гвоздей, а матерые способны получить желаемое прямо из воздуха...Если оно не очень большое и тяжелое. - Ботаник допил кофе и поднялся на ноги. - Ну, пошлите на улицу? Я спораны собираю, Огородник на пустышах тренируется, Ада страхует от возможных проблем. У квазов не только силы много, они еще и резкие как внезапная диарея. Вот, возьми мой клюв.
  
  Всунутый в руку Гектору боевая кирка выглядела...Опасной. Весу в ней было не так уж и много, но весь он за счет полуметровой рукояти вкладывался в удар трехгранного острия, напоминающего штык. Нечто подобное Маслов видел если только в исторических фильмах, где подобными 'открывашками' пробивали рыцарскую броню.
  
  -Единственным действительно жизненно важными органами для зараженных являются мозг и сердце. Но до второго ты еще попробуй достань сквозь ребра. У развитых тварей к тому же по всей груди обязательно костяной доспех растет. Единственный выход - ударить в подмышку, где нужна определенная гибкость и мягкость, дабы лапы двигаться могли. Цель маленькая и неудобная.- Поучал новенького Ботаник, беззаботно топая к выходу из здания клуба. - Глова в этом плане удобней, она большая. А гоголь-моголь вместо мозгов убивает даже элиту. Топоры, клевцы, шипастые булавы, клювы - вот то, с чем умные люди выходят на зараженных в том случае, если не хотят шуметь. Или просто тратить патроны. Выбор конкретного оружия зависит от физической силы, ловкости и того, планируется ли использовать его по иному назначению, например двери им вскрывать. Но даже с правильным инструментом врукопашную с кем-то опасней бегуна сходиться не рекомендуется. Ада и прочие квазы не в счет, они отдельная статья.
  
  - Свою ковырялку лучше где-нибудь в стабе продай или вообще выкини. Меч это оружие специфическое, он на людей заточен. Двуручный то еще ладно, но уже обычного зомби коротким клинком убить не намного проще, чем простой штыковой лопатой. - Поддакнула ему Ада. - Нет, видела я одного парня, Легионер его звали. Улей даровал ему способности к повышенной скорости движений и силе. На руберов ходил с клинком и щитом, во время боя подрезал им суставы и ослаблял кровопотерей, чтобы затем без помех валить врагов на землю и вскрывать споровые мешки. А потом он нарвался на особо рукастого мутанта и щит оказался разбит быстрее, чем Легионер успел своего противника в капусту порубить. И горошник, истекая кровью и шагая по кишкам из собственного распоротого брюха, успел вырвать своему убийце горло.
  
  Заброшенная давным-давно деревня за ночь не особо изменилась. Разве только в ярком свете утреннего солнца стало видно, что состояние её даже хуже, чем казалось на первый взгляд. Судя по тому, что не меньше половины домов выглядели изрядно покосившимся и слепо пялились на мир заколоченными проемами окон, Улей когда-то давно загрузил в себя местность, которую люди начали покидать. Пейзаж определенно наводил на мысли о случившемся некоторое время назад апокалипсисе: разваливающиеся от ветхости здания, пробивающая через почти сошедший на нет асфальт зеленая травка...И трое одетых в окровавленные тряпки зараженных только в зоне видимости. Один лежал на земле с разорванной тяжелой пулей шеей, а еще два уставились на вышедших из здания людей, плотоядно заурчали и пошли вперед. Причем не очень-то и неуклюже!
  
  -Джамперы. Еще не бегуны, но уже и не совсем медленные зомби. Могут сделать несколько быстрых движений, но в общем и целом не опасней обычного человека, ведь мускулы, зубы и ногти даже толком не начали изменяться. - Определила Ада, выходя вперед. - Так, я ломаю шею правому, а левый достается Огороднику. Замахиваешься, подходишь, бьешь со всей дури и тут же делаешь шаг в сторону, чтобы падающим телом не придавило. Лучше всего удар наносить в висок, но для такого нужен опыт, а потому просто лупи сверху вниз, прямо в лобешник. Руки он вытянет к тебе, чтобы схватить, ты их не пугайся. Все просто, главное порядок действий не перепутай.
  
  -Кто с мечом к нам придет, того проще пристрелить. - В данный момент Гектор бы от щита не отказался. Он прекрасно помнил схватку с мертвым солдатом и не желал снова перепачкаться в крови. Уж лучше принять брызги этой жидкости на легкотмываемую преграду. - А если так важен уровень шума, то нужно просто использовать глушитель.
  
  -Патроны дорогие. На пустышей их в принципе не напасешься. - Печально вздохнул Ботаник. - А у нас и без того расходов куча...Ну, давай!
  
  Боевая кирка определенно оказалась более подходящим оружием для расправы с зараженными, чем короткий меч. Шагнувший вперед зомби в перепачканной черт знает чем одежде, предвкушая вкусный завтрак оскалил окровавленные зубы...А потом завалился влево, когда трехгранное острие с хрустом погрузилось внутрь его головы сантиметров на пять. От неожиданности Маслов даже не смог удержать оружие, вывернутое из пальцев тяжестью трупа.
  
  -Рукоять крепче хватай, Огородник! Остаться посреди зачистки даже на десять секунд без оружия к смерти от чьих-нибудь зубов, примета верная. - Хмыкнула Ада, расправившаяся со своим противником буквально мимоходом. Гектор даже движения её толком не увидел, все случилось в один миг. Женщина взмахнула своими длинными руками, окончательно сдохший покойник осел у её ног. Впрочем, определенный ущерб она все же понесла. От резкого движения сполз вниз небрежно натянутый на лицо платок, обнажая жутковатую улыбку не помещающихся в пасти игольчатых зубов и бугристый ассиметричный подбородок. - Некоторые туда еще петлю приделывают, но я бы не советовала. Бывают ситуации, когда надо как можно быстрее выкинуть клюв куда подальше и схватить чего-нибудь другое, тогда она станет только мешать.
  
  -И все же я однозначно за огнестрел с глушителем. - Пробормотал Маслов, нагибаясь за боевой киркой. Его уши опять обрели невиданную чуткость и, в принципе, могли бы на какое-то время заменить даже глаза. - Рядом с нами еще полторы дюжины зараженных. Все - обычные...Вроде бы. Могут быть и люди, на слух их я пока не различаю, если молчат. В этих краях бандиты часто бывают?
  
  - Зависит от кластера. Твой родной, если честно, почти никому не интересен. На дачах вообще ни шиша нет, если не считать редких исключений, о которых заранее знать надо. А поселки хоть и богатые по меркам обычной жизни, но тоже не Клондайк. - Пожал плечами Ботаник, подходя к застреленному Адой бегуну и доставая из кармана штанов большой складной нос. - В Улье от ванн джакузи, золотых цепей и Мерседесов с подогревом сиденья особого толка нет. Если бы мне один рейдер не проиграл на спор кропотливо составленную за целый месяц карту особняков, в которых хозяева имеют оружейные сейфы и прочие интересные вещи, то наш отряд и не подумал бы этот район осваивать. Слишком близко к Пеклу.
  
  -А это что? - Уточнил Гектор еще один полузнакомый термин.
  
  -География у нас тут...Своеобразная. - Выпрямился Ботаник, сжимая в пальцах споран. Один. Больше в этом зараженном, видимо, не нашлось. - На востоке идут мертвые кластеры. Ты их сразу узнаешь - они черные как сажа и там каждый пройденный метр чувствуется так, словно прошел ты его прямо в Ад. В обиходе прижилось название Внешка из-за того, что преимущественно именно там обитают так называемые внешники. Они...
  
  -Я знаю, мне Косой о них рассказал. - Перебил его Гектор. - Развитые цивилизации, добывающиеся в Улье уникальный биологический материал. Нас. Кстати, думаю, у меня есть сделанный ими пистолет. На нормальное оружие он похож не очень сильно.
  
  -Да, нолдовская вещица. С большим ящиком патронов стоила бы очень дорого, а без них она лишь мусор. Разжиться боеприпасом практически нереально...Впрочем, за один споран ты её точно в хорошей оружейной лавке толкнешь хотя бы из-за редкости. - Согласилась Ада, бросив взгляд на по-прежнему заткнутое за пояс Гектора оружие, стреляющее сферическими пулями. - Нолдами, если ты не понял, называют тех внешников, у которых техника действительно находится где-то на грани фантастики. Только не спрашивай почему, сама не знаю.
  
  -Разные есть теории. То ли это производная от братства Нолд, то ли от Нолдор. Что за братство - представления не имею, в первый раз о нем уже в Улье услышал. А вот на эльфов они без своих масок действительно смахивают, если ушей не считать. Мне один раз тип, которому повезло нарваться на кластер из их родного мира, фотографии показывал. Все красивые, стройные и даже старики выглядят так, что хоть сейчас на подиум. Генетическая терапия рулит, одним словом. - Болтовня ничуть не мешала Ботанику с видимой беззаботностью шагать вглубь стаба. Туда, где лежал второй из подстреленных Адой трупов. - Так о чем мы? А! Пекло, оно же Запад. Ничего мистического и непонятного в этой территории нет. Там просто расположено много крупных кластеров, значительная часть из которых городские. Представляешь, что бывает на месте той же Москвы, которая попадает в Улей раз за разом? Миллиарды низших зараженных, которым инстинкты все же подсказывают, когда пора убираться с идущего на перезагрузку кластера. Миллионы бродящей туда-сюда стадами элиты, отожравшейся почти сыплющимся с неба мясом до полного неприличия.
  
  - Кошмар. - Только и мог сказать Гектор, вообразив эту картину. А еще он увидел сразу четырех зараженных, зачем-то вошедших во двор одного из домов. Теперь, при виде людей, они бодро засеменили обратно на улицу.
  
  -Нет, кошмар бывает, когда части этих тварей с чего-то наскучат родные края и они врассыпную ломанутся через Улей по непредсказуемым траекториям. - Возразила ему Ада, выдвигаясь наперерез этой группе. Видимо такое количество зомби она сочла чрезмерным для тренировки новичка. Пара взмахов ломающими шеи как сухие палки руками - и зараженные попадали прямо там, где стояли. На ум Гектору почему-то пришли движения богомола, примерно с той же скоростью атакующего более мелких насекомых своими хитиновыми косами. - Поначалу это натуральная волна, сносящая все на своем пути, но потом она делится на относительно небольшие орды. Вот после одной такой мне жемчужина и досталась. Когда элитник вломился в клуб, где я на подиуме танцевала.
  
  -Даже стабы не всегда безопасны, запомни это накрепко и всегда будь готов быстро драпать. - Согласился Ботаник, потроша второго бегуна. - Устоит ли он против такого напора зависит не столько от количества защитников и патронов, сколько от наличия снарядов к орудиям. По-настоящему матерых жемчужников из автомата можно застрелить, только если они сами подставят затылок и особо дергаться не будут.
  Глава 7
  
   -Стреляют, однако. - Глубокомысленно протянула Ада, прислушиваясь к доносившимся издалека звукам. Вышедшая к окраине садоводческого товарищества группа могла бы достигнуть места назначения за полчаса, да только делать этого не спешила. - Огородник, сколько там до твоей дачи осталось?
  
   -А я тебе это еще полчаса назад говорил. - Гектору очень хотелось сделать еще пару-тройку глотков настоя споранов, но он мужественно себя пересиливал. Использование суперслуха, который Маслову пришлось использовать, чтобы разведать окрестности, ужасно выматывало организм. Однако соваться к окрестностям военного аэродрома наобум было чревато большими проблемами. Груда тел, оставшаяся после скреббера, не могла не привлечь внимания зараженных. И полегших на взлетном поле иммунных было слишком много, чтобы одна или две твари могли их всех осилить. - По прямой где-то пять километров...Но, кажется, придется обходить. Они там уже давно палят, а останавливаться явно не собираются.
  
   -Сколько патронов на ветер. - Осуждающе покачал головой Ботаник, тоже прислушиваясь к отзвукам идущего не так уж и далеко боя. - И много там народа развлекается?
  
  - Не знаю, но я сейчас уверенно различаю как минимум двенадцать разных стволов. Причем, раньше их было раза в два больше, но пока мы сюда дошли, половина заткнулись. - Маслов вытер пот, обильно выступивший на лбу. Сегодня в Улье установилась неожиданно жаркая погода, градусов двадцать семь-двадцать восемь, а то и все тридцать! К тому же форсированный режим предусмотренного матушкой-природой механизма охлаждения здорово стимулировали волнение и повышенная физическая нагрузка. Часть припасов из своего убежища, например ту же мину направленного действия и сумку-холодильник, рейдеры решили взять с собой. И даже мутантка с её сверхчеловеческой выносливостью не могла тащить на своем горбу всю добычу и припасы. - Такое чувство, палят они там друг по другу.
  
   Маслов поправил лямки рюкзака и с тоской покосился на шоссе, где неподвижно стояли манящие мягкими сиденьями автомобили. Отравляться 'на дело' рейдеры к его удивлению решили пешком. Вернее, до границы кластера то они все же доехали на внедорожнике, но дальше катиться с ветерком Гектор мог бы лишь в полном одиночестве. И Ада, и Ботаник решительно возражали против гражданского транспорта на подступах к такому опасному месту, как аэропорт. Они предпочитали идти по краешку идущей вдоль дороги лесополосы: от посторонних взглядов листва давала некоторое укрытие, подкрасться вплотную по хрустящему под ногами слою прошлогодних веток тяжело, да и наиболее массивные твари среди стволов толком не развернутся.
  
   На шум же мотора мог среагировать кто-нибудь совсем ненужный. Например, доедающие остатки иммунных фашистов развитые зараженные. Или новая партия искателей тяжелых пулеметов, за некондиционным состоянием искомых вертолетов возжелавших бы найти хоть какие-то трофеи. А то и вернувшийся скреббер. Логика в отношении воплощенных кошмаров Улья работала не всегда и со скрипом, но случаи яростной защиты своей территории от шумных или многочисленных чужаков в их исполнении замечали неоднократно. Правда, раньше никакой ксено-жуко-рако-многоножки в данном районе не водилось. Но вдруг она решила сюда по какой-то причине переехать?!
  
   -А это то ты как определил? - На Ботаника явно напало желание поговорить, поскольку он через каждые три шага оглядывался на Маслова и по сторонам практически не смотрел. - Неужели уже и голоса различаешь?
  
  -Нет, конечно. Просто источники шума сконцентрированы в двух разных местах и никуда особо не двигаются. При зачистке большого количества тварей им бы пришлось маневрировать, поскольку те за исключением пустышей все как одна крайне шустрые. Значит, стрелки от своих первоначальных позиций не отходят, но продолжают в кого-то палить. Получается полная картина позиционного боя. - Гектор сдался, больше не в силах терпеть мигрень сдавливающий голову как будто сразу и изнутри, и снаружи. - Слушай, дай еще живчика? Мочи больше нет...
  
  -Держи, конечно, но лучше ты им все же не увлекайся. - Протянул свою флягу рейдер. - Иначе есть риск стать красавцем под стать Аде. Будете тогда на пару народ в стабах пугать...В тех, куда пустят.
  
  -Знахарю ему показаться надо. Такая сильная тяга к нектару для новичков определенно не естественна. Впрочем, и дар у него какой-то аномально сильный по меркам тех, кто в Улье и недели не пробыл... - Мутантка в задумчивости постучала пальцем по прикладу своего ружья, а после раздраженно зашипела. Коготь пробил перчатку и оставил на деревянном ложе царапину. - Обходить - не вариант! Слева лежит не слишком широкий, но очень поганый лесной кластер. Вернее, болото-лесной. Шансы нарваться на кого-то в нем минимальны, но вот продираться через эти кусты да елки мы станем до завтрашнего дня. Да еще утонуть без посторонней помощи можно моментом. А справа все еще идут газифицированные и относительно плотно заселенные предместья, где сейчас вчерашние бегуны морфируют в лотерейщиков. Там мы без стрельбы не пройдем и себя точно выдадим. Танка то не слышно еще? А то, может, пора обратно поворачивать?
  
  -Вообще ни одного мотора. - После дозы так необходимого всем иммунным препарата самочувствие Гектора решительно пошло вверх. - Видно не вы одни такие умные.
  
  -Так безопасней. - Пожал плечами Ботаник, который остановил внедорожник еще задолго до подступов к дачному участку Маслова. - Представляешь, что бы было, влети мы на всем скаку в творящуюся там заваруху?
  
  -Да ничего такого особенного. - Пожал плечами Гектор. - Я бы раньше их перестрелку засек даже на полном ходу. Наверное....
  
  Прошедшие с рассвета часы позволили ему переосмыслить оценку своего дара с 'фигня полная' до 'могло быть намного хуже'. Благодаря самоходному слуховому локатору маленькая группка из трех человек уж обогнула по широкой дуге минимум два подозрительных места. В одном переминалась с ноги на ногу у съехавшего в кювет туристического автобуса группка из как минимум полутора десятков неких удивительно молчаливых спортсменов. В другом, под автомобильным мостом лениво грыз кости кто-то с крайне сильными зубами и большой челюстью. В любой другой день рейдеры бы наоборот, постарались осторожно подойти к источнику шума на дистанцию выстрела из крупнокалиберной винтовки. Но сейчас, когда на кону стоял куда больший куш, позволить себе отвлекаться они не могли.
  
  -Кажется, в сражении наметился какой-то перелом. - Решила Ада, прислушиваясь к звукам пальбы. Те действительно как-то резко оборвались. То ли патроны у сражающихся закончились, то ли сами сражающиеся подошли к концу. - Полагаю, враждующие стороны пошли на переговоры. Во всяком случае, еще минуты назад переходить на стрельбу одиночными с очередей никто даже не думал.
  
  -Предлагаешь отступить? - Гектор уже мысленно считал танк Косого своим, вернее общим...Но, тем не менее, от потери бронированной машины почему-то стало так обидно, словно её у него из кармана незаметно вытащили.
  
  -Предлагаю найти мне хорошую позицию, тем более, что там опять стрелять начали. - Ада сбросила на землю свой рюкзачище и, покопавшись в нем, извлекла пластиковую бутылку и зажигалку. Осторожно нагрев горлышко емкости, она смогла натянуть ту на гладкий ствол своей винтовки, получив импровизированный одноразовый глушитель. - А уже потом посмотрим, кто там и по кому палит. К примеру, если дерутся муры с атомитами, то я обоим сторонам пожелаю успехов. И с чистым сердцем поздравлю победителя свинцом. Огородник, ты же почти местный, скажи уж куда тут можно спрятаться одинокой девушке с винтовкой!
  
   -Так, секунду, дайте сосредоточиться...- Гектор вновь напряг свой слух, пытаясь одновременно и понять, на каком расстоянии от него находятся стрелки, и совместить их позицию со своим знанием дачного кооператива, у первых участков которого в настоящий момент стояла их группа. - Черт, хотел бы я ошибиться...Но, кажется, эти ребята засели где-то рядом с единственным на всю округу магазином. Там вообще-то всего два этажа, но он вровень с самыми крупными местными дачами из-за солидной высоты потолков. Ну, может за исключением того особняка, в руинах которого сейчас наш танк стоит.
  
   -Значит, придется мне воспользоваться деревом. - Решила Ада, улыбаясь с каким-то на удивление хищным видом. - Ждите здесь...Скоро вернусь.
  
  Не успел Гектор еще осознать её слова, как вынужден был прикрыть глаза рукой из-за взметнувшейся в лицо пыли. Мутантка сорвалась с места и побежала наискосок через поселок, буквально с места набрав никак не меньше шестидесяти километров в час. Первый из многочисленных заборов на своем пути она перепрыгнула с таким проворством, будто была белкой. Впрочем, поразмыслив пару секунд, Маслов пришел к выводу, что в этом нет ничего необычного. Если Ада имела силу развитого зараженного, то почему бы ей еще и не оказаться способной бегать с его же скоростью? Да и пулестойкость дамы с очень оригинальной внешностью наверняка выше, чем у простых людей. Интересно, тогда на мотоцикле она прижималась к нему все-таки кирасой? Или где-то под одеждой прячется костяной щиток как у рубера?
  
  - Вот чего мне в ней всегда нравилось, так это умение и желание решать многие проблемы в одиночку. - Ухмыльнулся Ботаник, а после без затей уселся прямо там, где стоял. - Да падай, не маячь над душой. Успеешь еще набегаться, если нам придется драпать от тех, кто там сейчас палит.
  
  -А не нравилось? - Осторожно уточнил Гектор, выбирая участок с наиболее высокой травой, чтобы земля не так холодила тело. - Импульсивность?
  
  -Нет. То, что она когда пьяная, то забывает о своей принадлежности к квазам. И начинает по старой памяти к мужикам приставать. - Паскудно ухмыльнулся рейдер. - Нас из-за этого уже из трех стабов выперли жертвы её любвеобильности, доведенные кто до диареи, кто до заикания, кто до импотенции, а кто и до всего вместе букетом. Ну, хорошо хоть без стрельбы обошлось.
  
  -Она всегда действует в отрыве от остальной команды? Это же опасно!
  
  -Но и эффективно. Мы с тобой за ней просто не угонимся. А страх Ада, к сожалению, почти не испытывает. Как и боль. У неё очень далеко зашел процесс метаморфоза, даже удивительно, что разум более-менее в норме остался. Арифомометр однажды подслушал, как она с каким-то Ученым ругалась. Тот ей предлагал в экспериментах поучаствовать аж за красный жемчуг!
  
  -В стабах есть свои институты? И почему же она отказалась, вдруг бы вылечили?
  
  -Ну и это тоже бывает, но речь немного о другом. Некоторые иммунные пытаются разгадать секреты Улья и понять, как же тут все работает. Знание сила и все такое прочее... Эффективнее всего их деятельность идет, если обмениваться друг с другом сведениями, иначе бы каждый старательно изобретал велосипед, не считаясь с затратами. Но и кому попало действительно ценную информацию даром разглашать ни один дурак не станет. В результате компромисса между этими двумя крайностями и возникли Ученые. Нечто среднее между закрытым религиозным орденом, крупной корпорацией и обычной бандой.
  
  -Звучит как-то...Нехорошо. Ты их не любишь?
  
  -Просто боюсь. До той поры, как стать Учеными, их называли Колдунами. Да и сейчас иногда за глаза также кличут. И вполне заслуженно. То, что они ставят свои опыты в том числе и на иммунных, никто даже не скрывает. Как и постоянную нехватку материалов для экспериментов. Один тип, называющий себя не рейдером, а хватом, поскольку привык к куда более старой терминологии, говорил, будто своими глазами видел, как один из этих типов поднимал нежить. Не управлял пустышами или там лотерейщиками, такое хоть со скрипом, но укладывается в даруемые Ульем силы. Счищал с еще живых свежих зараженных всю плоть, а дальше скелеты сами маршировали в кабину его грузовика.
  
  -Да ну...Наверняка байки, да небось еще и рассказанные по пьяной лавочке!
  
  -А я вот ему верю. Ходят упорные слухи, что если убьешь кого-то из числа их руководства, то он через некоторое время придет за тобой. Лично. Может, конечно, это просто месть со стороны товарищей усопшего, но трогать Ученых даже наиболее безбашенные муры опасаются. Но как бы там ни было, в некоторых вещах сомневаться не приходится. Эти типы опасны, хорошо организованы, неохотно общаются с посторонними и являются, возможно, сильнейшей группировкой Улья. Ну, того его сектора, про который мне известно.
  
  Ада вернулась всего через десять минут, причем так же стремительно, как и убежала. Что-то сказать по скрытому тканью со всех сторон лицу было сложно, но судя по тому, с какой яростью она сорвала с винтовки импровизированный глушитель, все было плохо.
  
  -Чуть ли ни целый взвод спецвосйк. Чистенький, одетый с иголочки, наглый, злой и не склонный к сантиментам. Зажали в магазине каких-то бродяг и теперь вещают им матерно об анальных карах за сопротивление федеральному агентству. - Мутантка даже на секундочку приподняла свой платок на лице, чтобы сплюнуть на землю. - Хуже нет врага, чем такие свежаки с оружием. Во-первых, они еще люди. Во-вторых, уверены, что правы и неадекватны из-за постепенно прорастающего в мозгах паразита. В-третьих, у них навалом патронов и опыта ведения боевых действий.
  
  -А внешнки? - Удивился Ботаник. - Эти засранцы же лучше экипированы, чем какой-то спецназ, о специфике Улья никогда не слышавший?
  
  -Они пуганые. Знают, что им настанет кирдык, если их герметичные макси порвутся. Боятся сверхъестественных способностей опытных иммунных. И трясутся при одной мысли о том, какие монстры могут прятаться здесь под кустами. - Отмахнулась Ада. - А вот зараженные вояки этого страха лишены. Либо они еще ничего не понимают, либо не могут толком осознать действительность и принять тот факт, что уже покойники.
  
  -А мы не будем приходит на выручку тем, кого они сейчас огнем прижали? - Осторожно уточнил Гектор, когда в воздухе снова начали разноситься звуки не такой уж и далекой перестрелки.
  
  - Надо бы, но много там слишком солдат, чуть ли не три десятка. И всего против семерых рейдеров. Они бы их, пожалуй, уже давно ухлопали, если бы не действовали по въевшимся в кровь шаблонам, запрещающим идти на штурм без подавляющего преимущества, артиллерийской подготовки и прочих спецсредств. - Ткань на лице Ады дернулась, словно её изнутри зажало капканом. Видимо женщина в раздумьях прикусила губу...И прикрывающий страшный оскал платок тоже заодно. - Огородник, прислушайся, есть ли где-нибудь рядом крупная тварь? Я бы могла её раздразнить и приманить к солдатам. Если мозги у них еще не до конца стухли, то при виде развитого зараженного мигом забудут про Устав и начнут шевелить оставшимися извилинами. Нет, можно конечно и самой раздеться...
  
  -Лучше не надо! - Тут же попросил её Ботаник. - Пристрелят! Не вояки, которые могут принять твой милый облик за хороший грим или карнавальный костюм, так наши коллеги- рейдеры. Кстати, ты их знаешь?
  
  -Мне кажется, там Бобр в окне мелькал, хотя и не уверена. - Здаумалась мутантка и осторожно поскребла свой подбородок рукой в перчатке. - Но если это и правда он, то тех бродяг надо спасать кровь из носу. Кирпич у него для нас как-то три горошины занимал, нехорошо после такого честного рейдера в беде бросать.
  
  -Так, помолчите секундочку. - Гектор постарался одновременно и максимально расслабиться, и напрячь свой разум. Мир звуков, в который ухнуло его сознание, был очень богат. Но девяносто девять целых и девяносто девять сотых процента от всего окружающего шума являлись абсолютно не тем, что ему требовалось. И лишь среди оставшейся ничтожной части можно было поискать сиплое дыхание зараженных, их утробное урчание или сочный хруст травы под тяжелыми лапами. Ну или другие крайне нетипичные звуки. - Ммм...Мама! Воздух! В укрытие! Дроны!
  
  Лишь в паре сотен метров от Гектора воздух тихо разрезали лопасти двух маленьких пропеллеров. Миниатюрный летательный аппарат размером лишь чуть больше подушки прятался за кроной необычайно высокой и мощной яблони, посаженной на одном из участков лет тридцать назад. И, поскольку эхолокация не фиксировала поблизости никаких больше объектов, наблюдать машина могла только за ними. Впрочем, едва лишь в её направлении оказалась вытянута рука Маслова с указующим перстом, как миниатюрная химера на основе планера, вертолета и видеокамеры резко скакнула в сторону, разрывая дистанцию и набирая высоту.
  
  -Откуда они взялись, тут же далеко до внешки?! - Ахнул Ботаник, срывая с плеча автомат и явно едва удерживаясь от того, чтобы начать полосовать очередями механического шпиона.
  
  -А это и не их. Слишком маленький и без оружия. - Ада напротив, в отличии от него за винтовку хвататься не стала. Вместо этого она без лишней суеты сняла с себя шляпу, очки и платок. Гектор впервые увидел полностью голову женщины и, надо сказать, увиденное ему совсем не понравилось. На бугристом вытянутом назад черепе, формой смахивающим на велосипедный шлем, не имелось ни одного клочка волос. Зато там в большом количестве красовались ассиметричные шишки, похожие не то на ороговевшие волдыри, не то на громадные мозоли. Глаза мутантки оказались неожиданно большими, раза в два превышающими по диаметру стандартные человеческие органы зрения, словно она являлась ночным существом. В мутной зелени почти терялся то расширяющийся до размеров монеты, то суживающийся в точку зрачок. Нос словно вывернулся наизнанку - хрящи остались на прежнем месте и даже не сильно деформировались, но дырки для притока воздуха вытянулись ко лбу и стали напоминать громадные запятые. Кожа женщины своей структурой и цветом больше всего соответствовала мелкой наждачке, да и на ощупь не особо должна была отличаться. Ну и еще оскал почти лишенных губ игольчатых зубов...Но их Гектор уже видел, а потому они шокировать его не смогли. - Эй, парни, это вы за мной наблюдаете? Ну же, смелее, не стесняйтесь! Мне всегда нравились мужчины в форме!
  
  -Вряд ли они тебя слышат. Вряд ли даже толком могут толком лицо разглядеть. - Счел нужным заметить Гектор, уже спешно срываясь в сторону ближайших дач, по примеру молча рванувшего к ним Ботаника. За редким исключением пригодные преимущественно для летнего проживания строения не смогли бы своими стенками защитить от пуль. Но лучше уж такое укрытие, чем вообще никакого. - Обычно на таких машинах стоят камеры с не слишком высоким разрешением!
  
  -Ну, вдруг мне повезет? - Ада послала в сторону беспилотника воздушный поцелуй и машина вильнула в воздухе, словно у управляющего ею оператора в руке джойстик дернулся. Если он действительно мог сполна оценить 'красоту' заигрывающей с ним девушки, то Маслов его понимал. У самого от лицезрения подобного зрелища сердце начинало биться быстрее, а руки сами тянулись к штурмовой винтовке. - Ладно, будем считать, попытку договориться миром мы предприняли. А теперь шустро занимаем круговую оборону. Солдатики по инерции после всяких контртеррористических операций думают, что время работает на них. Но мы то знаем, как они ошибаются!
  
   Времени едва хватило на то, чтобы вломиться в ближайший домик, выглядящий более-менее капитальным. Фундамент из бетона, новенькие крашенные доски стен и аж целых четыре крохотных комнатушки внутри, если прихожую считать. Выстрел, которым Ботаник выбил замок, практически совпал с появлением лязганья траков и шума мотора мощной машины, что рванулась вперед прямо по дачным участкам. Маслов, осторожно выглядывая в окно уже приготовился увидеть знакомый танк....Но древесина штакетника треснула под натиском несколько иного транспортного средства. Бронированный высокий вездеход на гусеничном ходу, судя по надписи на борту, принадлежал некоему 'Федеральному Агентству по контролю оборота драгметаллов'. О такой конторе Гектор слышал впервые, но эмблемой ей служила поросшая лесом гора. Вероятно кластер, породивший подобное транспортное средство, изначально являлся частью Сибири. Вроде бы только там велась масштабная добыча золота, и имело смысл выделять на охрану присков технику, способную по следам контрабандистов продраться через тайгу и болота. Из машины, как черти из табакерки, высыпали люди в темно-зеленой одежде, бронежилетах и глухих шлемах, полностью скрывавших лицо. Оружием им служили старые добрые и видимо распространенные во многих мирах автоматы Калашникова. Впрочем, один нес и нечто вроде ручного пулемета, подробностей Гектор рассмотреть не успел, поскольку его утащили подальше от окна, куда он беззастенчиво пялился.
  
  -Вот сразу видно новичка! - Бурчал Ботаник, устанавливая рядом с входной дверью растяжку. Сложно сказать, где рейдеры нашли динамит, но примерно сто грамм этого взрывоопасного вещества оставалось у них до сих пор. И сейчас они были пущены в дело. А мину направленного действия для столь ничтожного дела пожалели. Прямоугольный бутерброд из пластита и поражающих элементов находился в руке Ады, вполне способной метнуть её в цель не хуже гранаты. - Про такое явление как снайперы он знает, но применять к себе возможность получить от них пулю даже не думает.
  
  -Инопланетяне, бросить оружие! - Прокричал голос, искаженный мегафоном. - Выходить с поднятыми руками!
  
  -Вот за пришельца меня еще ни разу не принимали. - Свистяще рассмеялась Ада. - Святой водой обливали, было дело. Но чтобы вдруг я - и в марсианский десант?
  
  -У нас ваши сообщники! Сдавшимся обещаем плен в соответствии с условиями Женевской конвенции! - Продолжал надрываться военный. - Но если вы будете упорствовать, то мы поступим с ними так, как подобает поступать с врагом, вероломно напавшим без объявления войны! Я видел достаточно обглоданных вашим биооружием дочиста скелетов, чтобы с легкой душой отдать приказ пустить в голову каждому из заложников по добротной свинцовой пуле!
  
  -Он противоречит сам себе. - Тяжело вздохнул Гектор, прислушиваясь к звукам перемещения бойцов вокруг дома. Те ползком, перебежками и перекатами старались окружить строение, то ли намереваясь перекрыть пути к отступлению, то ли собираясь потом пойти на штурм сразу со всех сторон. Всего Маслов насчитал четырнадцать человек снаружи вездехода и одного внутри. Вероятно, остальные продолжали караулить загнанных в магазин иммунных. Судя по тому, что те время от времени продолжали стрелять, спецназ вопреки словам их лидера не смог как-то принудить рейдеров сдаться. Скорее всего, те просто тянули время всеми силами, дожидаясь пока зараза возьмет свое и смертельно опасные бойцы превратятся в почти безвредных по меркам Улья пустышей. - Остановился бы уже на чем-нибудь одном. Либо гуманное обращение, либо расстрел.
  
  -Его голос свистит почти как мой и между словами паузы. Или у этого вояки запущенная астма, или он доживает свои последние минуты. - Ада на секундочку выглянула в окно и тут же снова спряталась. Вовремя. Пущенная кем-то пуля выбила щепки из стены напротив, и тут же раздался приказ 'Не стрелять!', переходящий в длинную матерную тираду с клятвенным обещанием лишить квартальной премии. - К сожалению, в этот период люди становятся особенно неадекватны. Эй! Вы! Чего к нам пристали?! В чем нас обвиняют?!
  
  -Вы будете арестованы за...За...За разные военные преступления! - Судя по тону военного, он никак не мог толком сформулировать список претензий к своим оппонентам. Однако, к сожалению, был настроен очень решительно. - У вас есть минута, прежде чем мы откроем огонь!
  
  -Врет. - Чисто машинально сказал Гектор. - Один из этих спецназовцев уже у задней стены здания и, похоже, готовится вышибить окно.
  
  -Показывай! И его, и всех остальных, кто слишком близко. - Кровожадно ухмыльнулась мутантка, кончиком прорвавшего перчатку когтя нажимая на мине на какую-то вдавившуюся внутрь детальку. - Я давно хотела проверить, насколько моя малышка будет убойной при стрельбе сквозь стену!
  
  Ткнувший рукой в нужное место Гектор едва успел отшатнуться с пути внезапно бросившейся к окну Ады. Мутантка размашистым движением зашвырнула взрывоопасные снаряд в сторону вездехода. И, прежде чем произошла детонация, вскинула к плечу винтовку, чтобы выстрелить в готовящегося пойти на штурм военного, думавшего, будто он находится в безопасности. Пуля из крупнокалиберной винтовки прошила доски и, судя по полному боли задыхающемуся стону снаружи, поразила зараженному нечто важное. Впрочем, звук этот оказался быстро заглушен взрывом и последовавшими вслед за ними воплями. Разорвавшаяся мина отправила в нужную сторону целую тучу поражающих элементов, а гусеничный транспорт хоть и относился к разряду спецтехники, но полноценной танковой броней не обладал. К сожалению, взрывная волна и осколки достали не всех.
  
  Хлопнула входная дверь и тут же растяжка. Ворвавшийся в прихожую солдат продолжил свой путь одним куском, но выкатился в жилую часть домика уже в мертвом состоянии. Подрыв такого количества динамита фактически под ногами - это не шутка, даже находившегося в соседнем помещении Гектора взрывом в замкнутом пространстве чуть не контузило. Однако он все же смог поднять штурмовую винтовку и начать стрелять в ту сторону, откуда пришел непрошенный гость. Там, на крыльце, топали чьи-то ноги, а включившийся от напора адреналина суперслух четко отсекал эти страшные звуки от прочего фонового шума. Не то враг надеялся, будто ловушка на входе имелась только одна, не то благодаря выучке и прорастающему в мозгах паразиту к жизни своей относился с полным наплевательством.
  
  Вломившийся с опозданием всего-то в пять секунд вслед за первопроходцем спецназовец буквально сам нарвался на пулю. У Маслова чуть руки не опустились, когда непрозрачное забрало шлема с появившейся в нем дырочкой, от которой в разные стороны разбегалась трещины, забрызгало изнутри красным. Брызнуло осколками стекло в соседней комнате, и коротко прострочил новую цель из автомата Ботаник. Пробила стену пулеметная очередь, лишь по счастливой случайности не зацепившая Гектора. Ада мотнулась в сторону, когда в живот ей разрядил дробовик непонятно как оказавшийся внутри дома солдат. Однако, вместо того, чтобы упасть на пол и умереть, она просто двинула врага стволом винтовки между ног с такой силой, что тот сложился пополам и упал на пол. А следом Маслову стало не до отслеживания окружающей обстановки, он заорал от боли в ноге, куда впился зубами ошибочно принятый за мертвого спецназовец, подорвавшийся на растяжке.
  
  Сотрудник неведомого федерального агентства, контролирующего оборот драгметаллов, вел себя как самый настоящий папуас. Из тех, что не брезгуют людоедством и очень голодные. Он жадно жевал лодыжку Гектора, умудрившись как-то сразу прогрызться сквозь плотные штаны. Вопящий от боли и возмущения Маслов принялся бить новообратившегося зомби по голове прикладом винтовки и остановился только тогда, когда затылок теперь уже окончательно сдохшего мертвеца превратился в кровавое месиво. Впрочем, его помощь рейдерам уже и не требовалась. То ли представители спецвойск давно не сражались против по-настоящему опасных противников, то ли обитатели Улья оказались для них слишком круты, то ли угнетение мозга прорастающей в нем грибницей сказалось на бойцах не лучшим образом, а только бой уже кончился. Ну, почти...
  
  -Вы дорого заплатите за эту победу, инопланетяне! - Пообещал им через мегафон все тот же голос, ставший уже почти нечленораздельным. Сипения в нем оказалось чуть ли не больше, чем всех остальных звуков. - И за своих ручных монстров...И за химическое оружие...За все...
  
  -Уй, бляха муха, больно-то как. - Простонал Маслов, неловко ковыляя в сторону ближайшего стула. Ему срочно нужно было присесть и посмотреть, что там такое с изрядно пожеванной лодыжкой. - Почему этот говорун еще не уехал куда подальше?
  
  -Да куда же он денется, с полным животом поражающих элементов? - Ада довольно улыбалась своими жуткими зубищами так, словно в неё и не стреляли. Под разорванным на груди камуфляжем виднелся пестреющая тут и там отметинами старых попаданий и следами когтей стальная выгнутая пластина панциря из тех, что использовались штурмовыми частями еще во время Второй Мировой. - Сейчас еще немного на нас поматюгается в мегафон и станет пустышом. А потом сдохнет от кровопотери, может, сначала попытавшись до нас доползти.
  
  -Станет...И сдохнет? - Маслов плюнухлся на жалобно скрипнувшую табуретку и осторожно закатал штанину. Все оказалось не так страшно, как ему думалось. Да, было больно, а из оставленных зубами зомби отметин текла кровь, но отгрызть спецназовец ничего не успел. Помусолил только. Учитывая то, как возрастает у людей в Улье регенерация - не стоящая внимания мелочь. К вечеру он уже о ней забудет, а завтра от такой отметины и следа то не останется. - Не понимаю...
  
  -Когда мозг зараженного человека по каким-то причинам отключается, управление телом тут же берет на себя грибница, которая куда как менее требовательна к состоянию носителя. И может заставить двигаться некоторое время даже обладателя сломанного позвоночника с пробитым сердцем. Что ты и мог видеть на примере покусавшего тебя солдатика. - Ботаник в отличии от довольной мутантки выглядел лишь немногим лучше самого Гектора. Разве только трясся не так сильно. Хотя причина для нервных переживаний у него определенно имелась. Рейдеру кто-то левое ухо почти отстрелил, и сейчас оно красовалось громадной, но почему-то почти не кровоточащей дыркой в хряще. - Именно поэтому среди пустышей так много погрызенных или травмированных. Пока люди еще в сознании, другие зараженные их как своих не воспринимают. А вот когда паразит берет над раненными полный контроль, то в большинстве случаев рядовые собратья оставляют такое тело в покое и переключаются на другую добычу.
  
  Маслов осторожно выглянул на улицу через ближайшее окно и тут же скривился от отвращения. Мина, которую Ада швырнула в вездеход, натворила немало дел. Три трупа попавших под шквал поражающих элементов солдат оказались разорваны ими едва ли не на клочки...И сейчас их с жадным урчанием жрал четвертый зомби, отделавшийся 'лишь' несколькими глубокими ранами. За рукой обратившегося лишь несколько секунд назад пустыша все еще волочился крепящийся к ладонью каким-то ремешком мегафон. Гектор секунды на две-три от лицезрения отвратительной картины впал в ступор, машинально опустив вниз по-прежнему сжимаемую в руках штурмовую винтовку...И выстрелил себе под ноги, когда по плечу его с размаху хлопнула тяжелая рука!
  
  -Полгече, Огородник! Вся работа тут же сделана. - Рассмеялась Ада, убирая с Маслова свою лапищу. - Сейчас по-быстрому этих гавриков обыщем и пойдем смотреть, как там себя наши коллеги чувствуют. Нам бы не помешало с Бобром парой слов перемолвиться.
  
  Загнанные в магазин рейдеры выбраться из своего убежища наружу осмелились далеко не сразу. Сначала Аде пришлось им шумно покричать, что опасность миновала и можно собирать трофеи, пока те в стороны не расползлись. Впрочем, последняя часть истине явно соответствовала не очень. Толпа из десятка свеженьких пустышей ползала на карачках какой-то аналог танца ленька-енька, не в силах удалиться далеко от места гибели себя и своих товарищей. Зараженные страстно желали начать жрать лежащие под носом трупы с пулевыми ранениями. Однако не могли - мешали шлемы! А как их с себя содрать пораженные грибницей мозги напрочь позабывали.
  
  -Привет, водоплавающее! - Шумно поздоровалась с давним знакомым Ада, широкими шагами сокращая расстояние до постройки, испещренной свеженькими отметинами от пулевых попаданий. В настоящий момент - Какими судьбами тебя в наши края занесло? Ты же дальше своей канавы на моей памяти в жизни не высовывался!
  
  -Трясучка, будь она не ладна. У Лешего приступ начался, ну и другие ребята подтянулись заодно. - Обладатель животной клички не обладал ни громадными передними резцами, ни желанием грызть деревья. Это оказался коренастый мужчина лет тридцати пяти с обвислыми усами и на редкость грустным взглядом. Впрочем, поводы для печального настроения у рейдера имелись весьма существенные. Его отряд из дюжины человек после знакомства с бойцами спецслужб сократился примерно наполовину. Пятерых солдаты пристрелили насмерть, а еще четверо зависло где-то между жизнью и смертью благодаря живучести иммунных и усилиям знахаря-недоучки, исполняющего роль отрядного медика. - Позавчера еще почти ничего у него не было, а потом скрутило так, что мама не горюй! Вот и пришлось попутешествовать, пошло оно все в пень...Без разговоров ему эти ублюдки всадили маслину в голову, когда увидели, как мы пус! Так, тебя вижу, Ботаника тоже, а Кирпич где?
  
  -Погиб. - Мигом растеряла весь благодушный настрой Ада. - Подловили нас в поселке твари.
  
  -Светлая ему память. - Перекрестился Бобр, поникая своими усами еще ниже. В голосе его слышался какой-то акцент, но какой именно Гектор не мог понять даже при помощи своего улучшенного слуха. - Эх, что за неделя то выдалась, пошла она в пень! Лучших людей теряем. После такого никакие трофеи ни в масть!
  
  -Вот как раз о них я и хотела поговорить. - Голос мутантки изменился и стал каким-то...Предвкушающим? - У тебя же ведь контакты с торговцами хорошо налажены?
  
  - Ну, ясен пень. Я ж все же не хухры-мухры, а один из главных людей в Комарово. - Кивнул мужчина, потирая подбородок. Его спутники тем временем столкнулись с непростой задачей. Как прибить упакованных в броню зараженных, чтобы их обмундирование не испортить? Тело защищает бронежилет, головы шлем, а от травм конечностей новорожденный зомби скончается аккурат к следующей перезагрузке кластера. - Помогу с реализацией экипировки этих гавриков, зачетная она у них. Или ты по другому вопросу?
  
  -Снаряды нужны. Танковые. Десятка два или три. - Ада не стала ходить вокруг да около, видимо собеседнику она доверяла. - Я знаю, у тебя есть, ты тот еще куркуль. А в Комарово ими все равно почти не пользуются по сравнению с другими стабами.
  
  -Ну и запросы у вас, мадам. - Аж крякнул от неожиданности Бобр.- Ладно, найдем и да пошло оно все в пень! Сам с советом объяснюсь, мужики там собрались тертые, разбазаривание стратегических запасов поймут. После сегодняшнего я бы их тебе вообще забесплатно отдал.
  
  -Такого героизма от тебя никто и не требует. - Усмехнулась Ада. - Тем более, у меня как раз нашлось чем заплатить, благодаря щедрости этих солдатиков.
  
  -Не хватит, уж больно дефицит велик в последнее время. - Тяжело вздохнул Бобр. - Снаряга зачетная...Но не хватит. Разве только на полтора десятка. Только тебе какие именно снаряды? Они же разные бывают, тудыть их в пень?
  
  - Пока не знаю. - Пожала плечами Ада. - Но минут через тридцать-сорок, думаю, выясню.
  Глава 8
  
  -Ай! - Гектор с размаху хлопнул себя по правой щеке, добавляя еще одно кровавое пятно к двум предыдущим. - Да как вы тут живете?!
  
  Комарово определено заслуживало своего названия, ибо повсюду здесь были они. Комары! Многочисленные, громадные, непрестанно жужжащие и очень злобные. Такое количество насекомых, роящихся в воздухе целыми тучами, объяснялось просто - стаб стоял посреди глубокой судоходной реки, являясь настоящим искусственным островом. Нет, вроде бы какой-то крохотный клочок земли там тоже присутствовал, но он просто терялся на фоне рукотворных территорий. Рейдеры подогнали к островку десятки барж и затопили их, в щели между кораблями щедро насыпали разнородного строительного мусора, а верхним слоем пустили деревянные мостки. Здания, построенные на столь необычном фундаменте, редко могли похвастаться больше чем двумя этажами. Да и выглядели не лучшим образом. Однако они были буквально переполнены народом. Уже привыкший, что толпами в Улье передвигаются только пустыши, Маслов себя среди плотной толчеи чувствовал несколько неуютно.
  
  -Почти в полной безопасности, что по меркам Стикса перевешивает прочие факторы. - Хмыкнула Ада, откровенно потешавшаяся при виде мучений её спутников. Да и всех остальных, впрочем, тоже. - Из зараженных плавает только элита. Да и она делает это плоховато и крайне неохотно.
  
  -Внешников в наших краях почти не видели - слишком от их баз далеко. - Согласился с ней Ботаник. - Ну а муры, атомиты и прочие потенциально опасные люди редко собираются в достаточно крупные шайки, чтобы Комарово угрожать. Семнадцать тысяч иммунных - серьезная сила.кажется, тут намного больше. - Гектор снова шлепнул себя по лицу, размазывая очередного комара, только на сей раз голодное насекомое приземлилось ему на лоб. Пробиваться через идущих по своим делам жителей оказалось весьма тяжело. Хотя бы потому, что толкаться словно на рынке в базарный день явно было плохой идеей. Восемь из десяти обитателей Комарово являлись мужчинами с лицами, больше бы подошедшими ветеранам идущих не первый год боевых действий. Почти у каждого на виду имелось оружие. И больше половины либо имели на себе следы неявных возлияний, либо вообще дышали перегаром. Похоже, в условиях Улья алкоголизм являлся крайне распространенным заболеванием. И даже если заражающий всех и вся паразит боролся с неблагоприятными последствиями интоксикации, то оставалась еще и психологическая составляющая. Ведь спирт - это наркотик, просто далеко не самый сильный. - На улицах яблоку упасть некуда!
  
  -Это потому, что улиц мало. Стаб крохотный, а расширить его нет никакой возможности. Вот и страдает он от перенаселения. - Ада раздвигала толпу, словно ледокол. Платка она не снимала, но похоже иммунные каким-то двадцать седьмым чувством опознавали в ней мутанта, потому как стремительно расступались с пути женщины. Даже те из них, кто на ногах то толком не стоял. - В тройнике выше по течению, где мы танк оставили, постоянного населения уже достаточно, чтобы квадратный метр земли целую горошину стоил.
  
  В связи с островным положением стаба въехать в него на все-таки дождавшейся новых владельцев бронетехнике было бы затруднительно. Для перемещения туда-сюда грузов и пассажиров хозяева Комарово устроили паромную переправу, связав его регулярными рейсами с ближайшим участком берега, который не подвергался перезагрузке. Разделяющие их четыре с хвостиком километра хоть и могли показаться существенной дистанцией, но пересекать их было все же на порядки безопаснее, чем преодолевать подобное расстояние по суше. В тот же тройник вынесли и ряд вспомогательных учреждений, вроде складов, карантина для свежих зараженных, автомобильной стоянки и наиболее дешевых гостиниц, фактически разделив городок на две части. Впрочем, там тоже было достаточно безопасно. Посреди водной глади реки, в самом широком месте едва достигающей отметки в восемьсот метров, дежурил защищающий Комарово боевой флот.
  
  Три самодельных боевых баржи, оснащенных помимо многочисленных пулеметных гнезд еще и парочкой орудийных башен каждая. Расположенная там артиллерия могла поражать цель лишь в радиусе десяти-пятнадцати километров от корабля...Но разумным существам этого хватало, чтобы держаться от грозных пушек подальше. А неразумных останавливали полосы препятствий в виде широких и глубоких рвов с затхлой водой, соединяющиеся с речкой. В свое время жителям стаба пришлось повозиться с экскаваторами и прочей строительной техникой, но результат окупил себя многократно. Расходов они почти не несли, а проходящие мимо торговцы и просто путешественники регулярно сдавали в качестве пошлины спораны и патроны, ради права отдохнуть в безопасности.
  
  -Пришли. - Ада свернула к выкрашенному белой краской и довольно широкому на фоне соседей трехэтажному строению, украшенному красными буквами 'Поликлиника' поверх главного крыльца. - Настоящих знахарей тут нет, так недоучки одни...Но, думаю, их хватит, чтобы тебя осмотреть.
  
  Дико скрипнувшая ржавыми пружинами дверь пропустила их в подобие пропускного пункта, где за столом сидел вахтер с дробовиком. Впрочем, вошедших он едва удостоил мимолетного взгляда, а после вернулся к лежащему перед ним ноутбуку и принялся азартно клацать мышкой, явно гоняя по экрану каких-то виртуальных монстров. Фойе клиники было просторным, но тоже пустоватым. За прозрачным стеклом стойки регистрации позевывали два парня и какая-то девица, а рейдер с висящей на бинтах загипсованной рукой хмуро изучал украшающий две стены из четырех прейскурант. Не обращая на них никакого внимая, Ада уверенно свернула налево и потопала вдаль по коридору мима множества дверей закрытых кабинетов.
  
  -А почему, кстати, тут нет настоящих знахарей? - Осторожно уточнил Гектор, вращая головой по сторонам. Впрочем, пока от внутренностей среднестатистической поликлиники убранство местной больницы отличалось лишь двумя вещами. Довольно грязным полом, который мыли не каждый день и отсутствием очередей из печально жалующихся друг-другу на жизнь и здоровье пенсионеров. Насколько Маслов успел понять, здоровью иммунных посторонние микроорганизмы повредить почти не могли, если конечно же они не контролировали мозги твари с пастью поперек себя шире. Ну а возрастные изменения вездесущая грибница-паразит считала разновидностью травм и проворно вылечивала, не желая сдохнуть вместе с носителем.
  
  -По той же причине, по которой на Земле ты не встретишь кардиохируга в фельдшерском пункте. Там слишком мало пациентов, чтобы дать квалифицированным специалистам подобающую им зарплату. Легкие травмы в Улье проходят сами вместе с абсолютным большинством заболеваний, с тяжелыми ранами до Комарово обычно довезти не успевают. - Внезапно ответил ему проходящий мимо мужчина в белом халате. - Вот и остается бороться с переломами, делать шлюхам аборты и засевшие слишком глубоко в мясе пули вынимать. А сверхспособности для этого как-то не требуются. Если бы я не был тут главврачом, то тоже бы свалил куда подальше! Ада, ты чего это к нам вдруг в гости нагрянула? Пластическая хирургия в твоем случае бессильна, проверяли мы уже.
  
  - Новенького привела. Глотает живчик как не в себя и дар свой толком контролировать не может. - Кивнула мутантка в сторону досадливо поморщившегося Гектора. У него опять побаливала голова, поскольку от обилия новых впечатлений организм периодически брал и без спроса включал суперслух. - А дар у него хороший, даже слишком хороший. Словно он акустиком стал не на этой неделе, а месяца три назад минимум. Посмотришь его, Айболит?
  
  -Почему нет, если у тебя найдется пять споранов? - Пожал плечами медик. - С большой земли последним рейсом никого ко мне не привезли, а потому делать все равно нечего.
  
  Осмотр начался так, словно Гектор был в обычной поликлинике. Врач заставил его открыть рот и внимательно изучил язык, послушал легкие, зачем-то измерил давление. А после уселся за свой стол, заваленный канцелярскими бумагами вперемешку с Плейбоем, подпер голову и глубоко задумался.
  
  -Ну, чем нас может порадовать Огородник? - Не утерпела Ада. - Каков диагноз?
  
  -ХЗ! - Откликнулся Айболит, забрасывая ноги на свой рабочий стол и начиная качаться на стуле вперед-назад. - В смысле, не очень ясен. По отдельности все вроде нормально, а вместе чушь какая-то получается.
  
  -Ты случайно не нажрался жемчуга втихарях? - Толкнул Гектора в бок Ботаник. - Не то, чтобы я осуждал, но о таких вещах говорить лучше сразу.
  
  -Это не жемчуг, определенно не жемчуг. Новичков, которые его съели и от души прокачались, я видел раз пять. Картина совершенно не та! - Опроверг его предположение Айболит, почесывая побдородок. - Но чего-то странное и стимулирующее он все-таки съел. Почему у хигтеров, то есть сожравших в первые дни после переноса в Улей высшее споровое тело, дар такой сильный проявляется?
  
  -Почему? - С готовностью спросил Гектор. - Вы знаете?
  
  -Не знаю, но предполагаю. Та псевдогрибница, которая у нас всех в мозгах поселяется, наиболее интенсивно должна развиваться именно в этот период. Элементарный же вывод, его легко можно сделать из наблюдения за обычными зараженными, которым с иммунитетом не повезло! - Постучал себя по лбу пальцем местный главврач. - С пустыша в бегуна они морфируют за несколько суток, отращивая споровой мешок, а дальше развитие резко замедляется.
  
  -Элитниками монстры за неделю не становятся, жри они хоть в три горла. Тут речь идет о месяцах, скорее даже годах. - Согласилась Ада. - Я однажды вломилась в бомбоубежище, где какой-то псих с автоматом не первую неделю скармливал своей обратившейся доченьке столько живых людей, сколько она могла сожрать. Так чадушко обратившееся еще даже до рубера толком не доросло, несмотря на очень усиленное питание.
  
  -Вот именно. - Благосклонно кивнул старой знакомой доктор, которого услышанная история кровавой трагедии ничуть не впечатлила. - Процессы, происходящие в организмах иммунных несомненно отличаются, но принцип остается тот же! Сразу после переноса в Улей люди еще ничем от себя прежних не отличаются, но постепенно у них появляется регенерация, повышается жизненный тонус и прорезается дар. Внешникам ведь свежачки почему не интересны? Да потому как они от обитателей нормальных миров ничем не отличаются!
  
  -Факт. - Кивнул Ботаник. - Пулю в голову свежакам с ближайших к ним кластеров они еще могу прописать, если лень тащить до карантина, но вскрывать не будут.
  
  -Вот видите, вы сами без труда вспомните кучу фактов, подтверждающих мою теорию об интенсивном развитии псевдогребницы именно на стадии начального роста. - Расплылся в довольной улыбке Айболит. - И если в этот период подкинуть пашущему как лошадь паразиту-симбионту необходимого питания, то он использует его на все сто процентов, догнав более старших родственничков. Тем, которым уже годика два-три, а то и больше.
  
  -Это все очень познавательно, но мой случай все же объясняет. - Вздохнул Гектор. - Повторяю еще раз: жемчуг я не ел! Уж такое событие, наверное, потрудился бы запомнить!
  
  -Верю, вернее вижу, что так оно и есть. Твой дар хоть и кажется весьма сильным, но на самом деле не так уж и развит. - Кивнул головой главврач местной больницы. - Уши работать лучше у тебя если и могут, то не намного. Просто твой мозг внезапно научился анализировать то, что слышал и раньше, но отфильтровывал на подсознательном уровне, как ненужный шум. Подобная картина часто наблюдается у начинающих сенсов. У одного моего знакомого, кстати, подобное было.
  
  -Да ну? - Подался вперед Гектор. - Его тоже акустиком сделало?
  
  -Ну да... Нет, не акустиком. Улей парня носом как у собаки наградил - Передразнил его Айболит. - Он думал, что учуять дым сигареты за километр и понять настроение собеседника по изменению запаха пота - натуральная сверхспособность...А потом наткнулся на охотника-сибиряка, который точно так же умел еще до того, как сюда вместе со своей избушкой провалился.
  
  -То есть слышать, как сейчас у вас на кухне повариха пытается в проститутку переквалифицироваться вместе с парочкой выздоравливающих пациентов - это нормально? - Нахмурился Гектор, на секундочку вновь активировав свои чудо-уши. - Они, между прочим, от нас за два этажа и несколько дверей!
  
  -Опять Клавка на рабочем месте безобразничает! Ну, дождется паразитка, урежу нафиг месячную премию! - Сморщился как от зубной боли Айболит. - Чай не обеднеет с такими-то дополнительными заработками...А вообще да - это нормально. Она иногда, когда с мужчиной, так шумит, что к нам с улицы вломиться пытаются. Кто посмотреть, кто поучаствовать...
  
  -Ну и ладно, пусть слух Огородника будет естественным процентов на пятьдесят. - Махнула рукой Ада, ненароком своротив стоящую в углу вешалку. - Работает же, и фиг с ним. Ты лучше нам скажи, откуда у него взялась оставшаяся половина дара и такая тяга к живчику?
  
  -А вот этого я не понимаю. - Честно признался главврач всего Комарово, снова начиная буравить Гектора внимательным взглядом. - Парень, а у тебя передозировки лайт-спеком, случайно, не было?
  
  -Да я вообще им как-то пользовался. Никаким. - Развел руками Гектор, размышляя, нужно ли начинать волноваться за свое здоровье. - А разве наркота помогает развить дар?
  
  -Если янтарь добывали из скреббера, то да. - Кивнул Айболит, изогнувшийся под немыслимым углом и взявший со стола ножницы, чтобы подравнять заусенец на одном из пальцев. Похоже, даров у главврача было куда больше одного, и в их перечень входила либо запредельная ловкость, либо практически резиновый скелет. - Но такой товар редок, а из элиты идет уже совсем не то сырье. От его частого и систематического употребления тупо разжижается мозг. Хм. Хм-хм-хм! Ты горох принимал?
  
  -Да. - Честно сознался Гектор. - Три штуки на спирту развел и выпил.
  
  -Точно всего три? Не десяток сразу? - Переспросил его врач. - Это бы могло объяснить и силу дара, и тягу к живчику. Не самый частый эффект от передоза споровыми телами, но о таком я хотя бы слышал.
  
  -Только три. - Упорно стоял на своем Маслов. - Но в первый же день. Практически залпом. И еще я живчик в первый раз глотнул меньше чем через полчаса после попадания в Улей. Если, конечно, это на чего-то влияет.
  
  -Влияет-влияет. Но обычно только на скорость, с которой дар проявляется. - Подтвердил ему доктор. - У тебя же довольно любопытная картина. Организм никак толком не может перестроиться, чтобы новым способностям соответствовать, вот и включается у тебя дар почти сам по себе. А тело из-за этого тянет ресурсов, как на усиленную регенерацию. Так. Так-так-так....А если...
  
  Вскочивший со стула врач шагнул к одному из шкафов и достал оттуда старый советский дозиметр. Гектор очень удивился, узрев в его руках этот прибор, который последний раз ему попадался во время учебы в институте по какому-то второстепенному предмету, являющемуся дальним родичем обычного ОБЖ. А вот когда наставленный на него детектор радиации стал подозрительно часто щелкать, Маслов вообще впал в шоковое состояние.
  
  -Дело начинает проясняться. Рад-спораны и рад-горох! Количество маленькое, а эффект от содержимого черепушек облученных зараженных в несколько раз выше! И начав жрать стимуляторы в первые часы после заражения ты обеспечил аномально быстрый рост той дряни, которой заражает нас всех Улей! Это, конечно, не уровень жемчуга, но на порядок больше, чем обычно получают новички! - Улыбнулся Айболит, похоже довольный нашедшимся решением вставшей перед ним логической головоломки. - Вот почему у тебя и есть некоторые признаки передоза в организме, и не проявляются его самые типичные симптомы! Только откуда у тебя рад-горох, если в округе нет ни одного кластера с радиацией. Или уже есть?
  
  -Да его крестный приперся к нам откуда-то издалека. На танке. Видимо с сбой их и привез. - Ада сняла с правой руки перчатку, приподняла свою шляпу и с жутким скрипом почесала когтями открывшуюся бугристую лысину. - Кстати, надо проверить коробочку. Вдруг фонит, если он по зараженным кластерам на нем рассекал? Не одолжишь на денек игрушку?
  
  -Да хоть совсем забирай. - Отмахнулся доктор, просто швыряя ей устройство. Впрочем, ловкости у мутантки было ничуть не меньше, чем силы, а потому ничего прибору почти ничего не угрожало. - У меня этого добра целая куча скопилась. Новички-выживальщики его с собой все тащат и тащат, сталкеры долбанные.
  
  -Так со мной все нормально? - Уточнил Гектор, нервно поглядывая на дозиметр. Известие о том, что принятые им вещества обладали радиоактивностью изрядно нервировало. Мозги в общем-то понимали, что в Улье от злокачественных опухолей не умирают, но по старой памяти их боялись. - Тяга к живчику со временем пройдет? Ну, в смысле уменьшится до нормальной величины?
  
  -Может да, может нет. Я не знаю. У меня и обычных то иммунных не получается воспринимать достаточно глубоко, чтобы давать точный прогноз развития. А уж с твоим случаем, если только великий знахарь справится. - Развел руками главврач. - Но мой тебе совет - по возможности ограничь на некоторое время прием гороха и спека. А живчик пей не раньше, чем начнет ломка подступать. Риск стать квазом у тебя в разы выше, чем у простого рейдера, да и потом не факт, что уменьшится. Будь осторожен с жемчужинами, если вдруг одну каким-то чудом раздобудешь.
  
  -Кстати о жемчуге. - Щелкнула пальцами Ада. - Ты не слышал, белый кто-нибудь продает? У меня как раз танк на обмен появился, Т-72 модифицированный...Маловато, конечно, но с доплатой пойдет.
  
  -Эй, он вообще-то наш общий. - Напомнил Гектор, внутренне морщась. Похоже, ему таки грозило потратить наследство Косого на то, чтобы остаться жить в стабе. С другой стороны, время можно было потратить с толком. Научиться стрелять, ремонтировать технику, в этом же госпитале какие-нибудь курсы медбрата пройти, чтобы больше жгут с ран у перевязанных им людей не соскакивал. - Третья твоя, треть моя, треть Ботаника.
  
  -А я вам отработаю. - Ничуть не замедлилась с ответом мутантка. - Сразу же как получу назад свои мягкие сиськи и упругую попу. Разве плохой обмен: какая-то бездушная железяка на такую хорошую и прекрасную меня?
  
  -Плохой. Нас двоих тебе, чую, не хватит. Даже если разделить на десять все те обещания от души оторваться, которые ты давала. - Буркнул Ботаник. - А мне в составе гарема быть принципы не позволяют.
  
  -А все равно в Комарово у нас белого жемчуга нет и не было уже года полтора. Если только проездом у какого-нибудь торговца в сейфе прятался. - Развел руками Айболит. - Слышал, в Полисе недавно партия появлялась...Так там, что сам добытчик не съел, то детям ушло. То ли трех, то ли четырех спасли.
  
  -Им нужнее. - Помолчав секунды три, была вынуждена признать Ада. - Да, если есть чего хорошего в моем состоянии кваза, так это то, что теперь точно не забеременею. Наблюдать за тем, как твой ребенок перерождается в пустыша и надеяться, что следующему повезет вытащить тот единственный шанс из сотни...Я бы не выдержала.
  
  -Жизнь - дерьмо. - С тяжелым вздохом согласился с ней Айболит. - И лопаты нет и не предвидится.
  
  Как бы подтверждая его слова, на улице кто-то начал громко ругаться, а после завязалась перестрелка. Бахнуло ружье, громко и возмущенно закричали люди, а после сухой треск выстрелов почти слился в единую какофонию.
  
  -А, не обращай внимания, одним дурным новичком меньше. Или не одним, а скорее парой-тройкой. Здесь такое часто бывает. Приплывут какие-нибудь идиоты, считающие себя крутыми перцами и начнут нарываться на неприятности с летальным исходом. - Посоветовал Ботаник, увидев как Маслов вытягивает шею, чтобы выглянуть в окно. - В отличии от многих крупных стабов, оружие в Комарово с собой носить можно без проблем...Но если возьмешься за него, будь готов, что тебя изрешетят местные жители. Им за помощь органам правопорядка недельное освобождение от коммунальных платежей полагается.
  
  -А если покойный просто кобуру подправлял? - Уточнил Гектор, рассматривая улицу. Три тела, лежащие метрах в сорока от клиники, никого особо не волновали. Ну, если не считать группы из десятка мародеров, с некоторой ленцой делящих трофеи. Видимо они и были теми, кто расстрелял покойных. К удивлению Маслова, большую часть добычи себе пыталась захапать весьма аппетитного вида фигуристая блондинка в сапогах до колен, рваных джинсовых шортиках, ковбойской шляпе и кое-как завязанной на груди узлом просвечивающей шелковой рубашечке, тыкающая пальцами то в раны на телах, то в здоровенный дробовик, перекинутый у неё через плечо. Люди же не участвовавшие в конфликте либо обходили натекшую из свежих трупов лужу крови по дуге, либо просто перешагивали.
  
  -Если кто-то потребует официального разбирательства, то проверят ментантом или каким-нибудь другим ходячим полиграфом. - Пожала плечами Ада. - И тогда бдительным гражданам либо придется заплатить штраф за убийство, либо выйти на дуэль с друзьями покойного. А могут их и просто казнить, если вскроется, что это была планомерная подстава.
  
  Из клиники отряд перебазировался в ресторан 'Аврора', расположенный на той же улице, буквально в трех шагах от заведения здравоохранения. Именно на выходе из него и случилась перестрелка, но Аду и Ботаника подъехавшая труповозка ни капли не смутила. Как и стриптизерша, крутящаяся вокруг шеста на стойке в центре помещения, несмотря на ясный день за окном и ходящий мимо больших окон народ. В ней Маслов к своему удивлению узнал блондинку с дробовиком...Который, похоже, являлся частью сценического образа, но отнюдь не бутафорией.
  
  -Не советую снимать здесь девочек, расценки грабительские. - Доверительно поведал ему Ботаник, проследив за направление взгляда Гектора. Там псевдо-ковбойша как раз героически сражалась с якобы заевшей молнией на шортиках и должна была вот-вот победить. - Сейчас помянем как следует Кирпича с Арифомметром, да я устрою тебе экскурсию по местным злачным местам. И сам заодно напряжение сброшу.
  
  -Мне бы лучше куда-нибудь в оружейную лавку. Свою долю трофеев сдать да поискать патронов к нолдовскому пистолету. Ну или замену ему. - Маслов не был ханжой, но развлечения подобного толка привлекали его весьма умеренно. Во всяком случае, после нескольких дней непрекращающихся игр со смертью и лицезрения множества трупов, большая часть которых весьма резво передвигалась с целью пока еще живых людей сожрать. Возможно, через некоторое время он и акклиматизируется, но сейчас Гектору хотелось осмотреть не ближайший публичный дом, а местный арсенал. Пожалуй, он бы и пожить в нем не отказался, наплевав на отсутствие особых удобств, поскольку подступы к столь важному месту наверняка перекрыты пулеметами и десятками бдительных охранников. - Без запасного ствола я чувствую себя в Улье как-то...Неуютно.
  
  Официантка принесла заказ. Судя по ширине подноса и количеству стоящих на нем тарелок, девушки в качестве дара досталась одна из вариаций сверхсилы. Во всяком случае, без неё тащить столько еды сразу Гектор бы не взялся. Он сам заказал себе двойную порцию пельменей, поскольку давно уже толком не ел горячего, Ботаник затребовал целое блюдо чебуреков, до которых видимо был большим охотником. Ну а мутантка основательно прилегла на японскую кухню, оплатив споранами аж пять килограмм морепродуктов.
  
  -Правильные инстинкты. - Одобрила Ада, убирая в сторону платок и цепляя ложкой первый из заказанных роллов. Извращаться с палочками, которые лежали на тарелке, она явно не собиралась. - Но закупаться или сбывать товар лучше централизовано, так больше прибыли и выше скидки. Завтра с утра и займемся, а после заглянем в бюро наемников. Если есть танк, нужен и тот, кто сможет с ним как следует управляться. У меня на эту машинку бааальшие планы!
  
  -Никак на скреббера нацелилась? Все-таки хочешь добыть белый жемчуг? - Насторожился Ботаник, хрустя чебуреком. - Ада, извини, но я в таком случае пас. Он нас порвет. Все равно какого встретим, любой нас порвет как тузик грелку вместе с танком. Понимаю, что ты хочешь стать обратно человеком, да и от зависания дара избавиться, но шансов слишком мало.
  
  -Эй, не такая уж я и бесстрашная дура. - Фыркнула мутантка, закидывая в свою пасть сразу штук шесть рыбных рулетиков при помощи ложки и проглатывая их не жуя. - У меня идейка другого рода. Как ты смотришь на то, чтобы заглянуть в гости к Отрицателям?
  
  -Отрицательно. - Скаламбурил Ботаник, а после пояснил Маслову. - Сектанты это...Не сказать, чтобы совсем уж ненормальные, дела иметь можно, но все-таки с прибабахом. Наберут народу и катят поближе к Пеклу, чтобы совершить паломничество. Немногие выжившие возвращаются просветленными и с полными карманами гороха и жемчуга, набранных из пытавшихся их сожрать тварей. Чем ближе к Внешке, тем выше такой товар ценится, поскольку там встречается в разы реже. На разницу курсов и живут.
  
  - У этих святош чаще всего бывает белый жемчуг на продажу. Меняют они его в крупных стабах на бронетехнику, артиллерию и разрешение проповедовать. При достаточном количестве пушечного мяса рано или поздно новичкам везет сорвать большой куш, когда они натыкаются на раненных монстров или просто делают удачный выстрел. - Ада методично уничтожала выложенные на тарелку роллы и, кажется, случайно сожрала заодно вместе с ними и пристроившуюся с края салфетку, даже не заметив этого. - И я не я, если у Отрицателей нет неприкосновенного запаса на черный день. Тебе, Огородник, он бы тоже не повредил. Мигом решатся все проблемы с даром, и в будущем риск стать квазом сведется к нулю. Это уж не говоря о том, что гарантированно отхватишь какое-нибудь полезное умение. А то и не одно.
  
  -Грабеж как-то не по мне, пусть даже они и придурки. - Помотал головой Гектор. - Не фашисты же, честное слово. А у этих белого жемчуга случайно нет?
  
  -Может и есть, но нам с одним танком до него не добраться. Тут целая танковая армия нужна. Их Бункер слишком хорошо укреплен, слышала даже ядерные заряды на крайний случай у уродов имеются. - Сморщилась Ада. - Но с чего вы взяли, что я собираюсь Отрицателей грабить? Во-первых, силенок не хватит, а во-вторых, ухоронки их начальства наверняка запрятаны так хорошо, что хрен найдешь! Нет, я предлагаю сделать им заказ...Только нужно узнать, чего и сколько они захотят в предоплату.
  
  -А не кинут? - Забеспокоился Гектор. - Сектанты, они ребята такие...Им их боги по определению все грехи прощают.
  
  -Не должны. Патриархи этой веры живут в Улье уже многие десятилетия, раз смогли распространить свое учение так широко. - Ботанику предложенный Адой вариант, похоже, не показался невероятным. - Им репутация важнее, чем даже белый жемчуг. Но Ада, ты же помнишь, что цена на такой товар рассчитывается в лучшем случае по формуле сто к одному? Сто жемчужин минимум! Это уже не целый капитал, это...Да у меня и слов таких то нет!
  
  -Если скормить их тебе и Огороднику, то вы превратитесь в натуральных суперменов. Не как правители стабов, конечно, но где-то уже рядом. - Хмыкнула мутантка. - Надеюсь, благородные герои помогут в таком случае донести слабой женщине её долю добычи до Отрицателей? Можете не отвечать, по глазам вижу, что куда вы денетесь.
  
  -Мне Бобр не показался таким уж сверхчеловеком. - Осторожно заметил Гектор, накалывая на вилку очередной пельмень. Мясо в них, на его взгляд, было излишне сильно сдобрено перцем, а теста могло быть и побольше...Впрочем, жевал он и продукты куда худшего качества. - Иначе как бы его те солдаты смогли бы в магазин загнать?
  
  -Водоплавающему не сильно повезло с дарами...Ну или повезло, это с какой стороны посмотреть. - Ада на минутку даже жевать прекратила, чтобы пища не мешала её и без того небезупречной дикции. - Дыхание задерживает не хуже кашалота, интуитивно находит поломки в разной технике, а также он слабенький ментант и может понять, если кто-то часть добычи скрысил. Идеальный набор для командира гарпунщиков.
  
  -Наши главные конкуренты по части добычи споранов и одна из основных статей прибыли Комарово, если не считать плату за транзит караванов. - Пояснил непонятный термин Ботаник. - Катаются вдоль русла реки на маленьких корабликах вверх-вниз. И стреляют в тех глупых зараженных, которые к бережку выходят. А после затягивают их туши на борт гарпунами, на землю так и не сходя.
  
  -Лафа, а не работа трейсера. Опасаться нужно только обстрелов с берега, прыжков на палубу в узких местах, да изменений фарватера при перезагрузках. - Вздохнула Ада, кажется даже с некоторым оттенком зависти. - Если бы выше по течению не грузилось раз за разом водохранилище с несудоходной дамбой, а ниже не стоял бы перешеек стаба, после которого река кончается, я бы сама зубами лодку выгрызла.
  
  -Да, конкурентов по добыче трофеев с воды в Комарово не терпят. - С явным сожалением согласился Ботаник. - Впрочем, гороха и жемчуга гарпунщики приносят не так уж и много. Даже у некоторых лотерейщиков хватает мозгов держаться подальше от воды, если по той плывет крупное судно, а на борту его люди с оружием. Ну уж а элита подставиться им может если только случайно.
  
  -Тогда, может нам подняться выше дамы по течению? - Осторожно предположил Гектор. - А там загнать на какой-нибудь параходик наш танк...И расслабиться, поскольку вряд ли в эту реку занесет настоящий крейсер.
  
  -Мину словим сразу же. - Покачала головой Ада. - Выше по течению как раз их Бункер и стоит. А у фашистов с взрывным делом и боеприпасами все прекрасно.
  
  -Да, придется нам все же остаться на суше. - Невнятно пробурчал Ботаник, проглатывая очередную порцию теста и мяса. - И как-то набрать по сто жемчужин на троих, чтобы Ада могла стать из чудовища обратно красавицей...
  
  - Скорее уж на четверых-пятерых. Вы же не забыли, что нам еще и для танка экипаж подбирать? - Хмыкнул Гектор, отпивая сока, который принесли вместе с едой бесплатно. Тот вкусно пах мандарином, но оказался до безобразия горьким. - Фу, ну и гадость! Они сюда фрукты с корками давили?!
  
  -Не пей. Наверное, срок годности вышел, а на спертой из магазина коробке дату выпуска посмотреть забыли. - Ботаник жестом подозвал официантку. - Будь осторожнее с продуктами. Отравление несвежей пищей и особенно ботулизм это то немногое, против чего сидящий в нас паразит ну ни капли не помогает. Скорее уж наоборот, он к подобному воздействию крайне чувствителен и от него легко дохнет...Вместе с носителем.
  
  -А химическое оружие тогда на зараженных как действует? - Заинтересовался Гектор, накалывая на вилку последний пельмень из первой тарелки. - Насколько я помню, синтез его должен быть делом не очень сложным...Во всяком случае, простейших отравляющих газов вроде иприта.
  
  -Слышала, в Озерске иногда подобное применяют для зачистки крупных скоплений монстров. - Неуверенно потерла подобородок Ада. - Но широкого распространения такая тактика не получила. Серьезные стабы предпочитают работать артиллерией, не знаю уж, почему.
  
  -В компонентах и химиках недостатка, я думаю, нет. Не надо быть большим ученым, чтобы сварить гадость точно по заданному рецепту. - Наевшийся Ботаник вытряхнул из чебурека мясо и теперь лениво жевал вкусную хрустящую корочку. - Значит, либо эффективность низкая, либо Улей этого не любит.
  
  -Ты думаешь, он живой? - Скептически осведомился Гектор. - Высший непостижимый разум и все такое прочее?
  
  -Вряд ли. Но ты же не будешь отрицать, что совокупность кластеров это очень сложная система? Достаточно сложная, чтобы иметь свои механизмы самозащиты, подавляющие потенциальные угрозы как лейкоциты попавших в организм бактерий. - Ботаника, похоже, потянуло на философские беседы, хотя спиртное на столе вроде бы отсутствовало. Во всяком случае, пока. - Приметы, знаешь ли, имеют тенденцию появляться из простых житейских наблюдений. Один раз случайность, два совпадение, а три уже тенденция, которую неплохо бы запомнить. И пусть даже половина этой народной мудрости откровенный бред, но вторая все же базируется на каком-то реальном основании.
  
  -Новичков другим иммунным обижать нельзя. Тварям сколько угодно, а вот нам лучше даже не пробовать. Тех, кто меньше недели в Улье, убивать иначе как при самозащите ну очень плохая примета. - Согласилась с ним Ада. - Насиловать тоже очень не рекомендуется. Не знаю никого, кто делал бы так и жил дольше пары месяцев...Но, может в этом виновна моя привычка отстреливать подобным ублюдкам сначала яйца, а потом и голову?
  
  Глава 9
  
  -Ну, что вам сказать...Машинка в принципе хорошая, но уж больно не новая. Эксплуатировалась долго, да и заботились о ней явно кое-как. - Отошел от танка закончивший осмотр автомеханик с говорящей кличкой Масленок. Внешним видом на этот сопливый гриб он и в самом деле походил до ужаса, поскольку на его спецовке, волосах и даже коже прочно обосновались следы насмерть въевшихся нефтепродуктов. Пожалуй, бояться ему стоило не столько зараженных, настолько отдающее бензином мясо есть могут не захотеть даже они, сколько курильщиков. Любая случайная искра - и один из лучших специалистов Комарово по военной технике мог вспыхнуть как факел. - Да и с конвейера она сошла лет сорок назад, а это что ни говори возраст.
  
  -Стрелять может? - Забеспокоилась Ада, оглядываясь на стоящий у причала кораблик и стоящего на палубе Бобра. Тот как раз командовал парочкой своих подчиненных, с натугой вытаскивающих из трюма длинные зеленые ящики. Скорее всего, с танковыми снарядами.
  
  -Стрелять может хоть до опупения, пушка не изношена от слова совсем. - Успокоил её Масленок. - Вот ездить...Не поручусь, что он у тебя не встанет посреди чиста поля в самый ответственный момент. Предыдущий владелец тоже этого явно опасался, раз забил запчастями и инструментами один из топливных баков и хранилище боеприпасов.
  
  -Предлагаешь менять двигатель? - Скрипнула зубами мутантка, все громадные планы которой грозили накрыться медным тазом. Вернее, здоровенным самоходным и, как оказалось, ржавым баком.
  
  -Предлагаю менять танк. - Масленок принялся протирать руки промасленной тряпкой, и сложно было сказать, стали они от этого чище или грязнее. - На этот я бы механиком не пошел.
  
  -Зажрался. - Как бы в никуда, но все же излишне громко констатировал Ботаник. - Люди на джипах с пулеметами по Улью ездить за счастье считают, а ты от танка нос воротишь. Может, предложишь и продать его тебе по дешевке, ведь такой развалюхе вокруг мастерской по кругу ездить самое то?
  
  -И не надо тут на меня кричать, что я действую в интересах стаба. Нам лишняя огневая точка, пусть даже маневренная, не настолько нужна! - Огрызнулся Масленок. - Будь коробочка поновее лет на десять, я бы еще подумал выкупить её. Но за такой утиль нормальную цену вам здесь никто не даст. Одна черная жемчужина - максимум.
  
  -Даже не смешно. Из элитника при удаче их штук пять достать можно, а работающая бронетехника всяко не на первой охоте из строя выйдет. - Фыркнула Ада, отворачиваясь от автомеханика, которому заплатила два спорана за осмотр танка и установку стальной пластины взамен оторванного башенного люка. - Эй, речные волки! Сюда тащите свои ящики, это я их жду!
  
  Бобр оценил оказанную ему помощь в девять танковых снарядов. С одной стороны, это было совсем немного...С другой, для заработка первичного капитала их оказалось более чем достаточно. Если, конечно, не мазать. Или хотя бы делать это через раз.
  
  -Нужен профессиональный экипаж. Или почти профессиональный. - Тяжело вздохнула Ада, пиная трак грозной машины. - Сами мы, максимум, его из пункта А в пункт Б перегоним, если по дороге ничего экстраординарного не случится.
  
  -Не понимаю, чего ты так расстроилась? - Недоуменно посмотрел на мутантку Гектор. - Ты же вроде бы с самого начала говорила, что придется искать новичков.
  
  -Проблема не в людях, проблема в их количестве. И качестве. - Ботаник тоже выглядел задумчивым. - До Арифмометра и Кирпича с нами трое других рейдеров ходило. И однажды, когда нас зажали в угол несколько руберов и жрачей, они просто смылись, оставив бывших напарников на растерзание тварям. Счастье еще, что бегали твари медленнее, чем Ада со мной на руках.
  
  -А бывает и так, что стреляют в спину, чтобы раненный отвлек собой врагов. Ну, или тупо ради снаряжения, ведь погибшего в Улье всегда есть на чей счет записать. - Мутантка заложила руки за спину и облокотилась на броню машины. - Вот что я думаю...Новичков с нужными навыками мы найдем, тем более тут как раз и центр занятости недалеко. Вот только потом на некоторое время нам придется отказаться от вольной охоты, влившись в ряды более крупного соединения.
  
  -Торговый караван? - Задумался Ботаник. - Да, имеет смысл...Из родных краев, где им есть кем прикрыться, разного рода недомуры уходить опасаются. И в экспедицию за тридевять земель планирующие нас прикопать по-тихому просто не сунутся.
  
  -В таком случае нам следует искать таких попутчиков, которые идут в сторону Внешки. Получать деньги за охрану, конечно, неплохо...Но если мы попутно еще и прихватим с собой товар, то точно останемся в прибыли. - Гектор со вздохом достал фляжки, которые остались от истекшего кровью Косого. Все равно радиоактивный горох и спораны он после встречи со знахарем принимать больше не собирался. Как-то не хотелось ему в квазы. - Как думаете, этого хватит на полный боекомплект?
  
  -Однако, Огородник, умеешь ты впечатлить девушку. - Ада прикинула количество местной валюту и пораженно присвистнула. - Может тебе позывной на Али-Баба сменить пока не поздно? Сокровищ, во всяком случае, таскаешь с собой на целую ватагу из сорока разбойников!
  
  -Лучше уж на Алладина тогда. - Не согласился с ней Ботаник. - Иначе наш богатенький друг устанет вразумлять тех, кто либо про 'Али' забудет, либо эту часть имени поймет превратно. Такой могучей кучки рад-споранов определенно хватит на боекомплект. Эй, Масленок! Найдется у тебя топливо и патроны к курсовому пулемету?!
  
  -Этого добра навалом, оно не лимитированное! - Откликнулся автомеханик, так никуда от танка и не ушедший. Теперь он жадно пожирал глазами обе фляжки, явно завидуя чужому богатству. - А если заплатите рад-горохом, то я даже без всякого центра занятости скажу, куда именно вам надо за самыми дешевыми снарядами.
  
  -В Полис? - Фыркнула Ада. - Вот уж раскрыл секрет полишинеля...
  
  -Пф, да кому он нужен, этот полис. - Пренебрежительно отмахнулся Масленок. - Есть места и получше...Хоть и подальше. Возможно, там даже новый двигатель для танка найдется. И специалисты, которые смогут его поменять.
  
  -Заинтриговал. Но надеюсь, ты понимаешь, что если наводка окажется пустой, то я вернусь и так тебя поцелую, что месяц будешь отращивать себе новый язык? - Прошипела Ада, нависая над автомехаником и каким-то хитрым движением стряхивая на нос очки, прикрывающие её зловещие буркала. - Пятнадцать за все.
  
  -Но-но! - Отшатнулся Масленок подальше от мутантки. - От форсмажоров в Улье никто не застрахован! Вдруг тот стаб вчера или даже сегодня какие-нибудь килдинги в жертву принесли или скребберы решили устроить там брачные игры? Двадцать пять.
  
  - Восемнадцать.
  
  -Двадцать две.
  
  -Два десятка, или я пойду найду твоего сменщика. Уверен, он тоже в курсе источника дефицитных боеприпасов, да и товар отпустит не хуже.
  
  -Ладно, уговорила. Есть такое местечко, зовется Лэп. Забор у них там электрифицирован так сильно, что даже от элиты остаются одни только угольки. Ребята только три месяца как укрепились, поэтому о них ты и не в курсе. Но старшим у них Комдив, а вот про него ты не слышать не могла.
  
  -Я тебе больше скажу, он меня один раз даже облапал...Впрочем, на тот момент бравый красный командир был настолько пьян, что вряд ли этот момент запомнил.
  
  -Ну, еще лучше. Так вот, Комдив со своим отрядом бросил щипать внешников, и из крутого стронга стал неплохим градоначальником. Всем сразу стало ясно, откуда у этого сорвиголовы всегда была взрывчатка в таком количестве, чтобы мины на пути у внешников в каждую кочку прятать. Он на ближайшем к новому стабу кластере нашел законсервированный склад мобилизационного резерва. Перезагрузка там бывает не так уж и часто, но черт возьми, внутри же тонны боеприпасов, тысячи стволов и даже стоит на консервации несколько БМПшек и танков!
  
  -Комдив, конечно, личность известная...Но он ни в коем случае в Улье не старожил! Лишь года на три меня старше. Почему же тогда о таком хлебном месте раньше никто не знал?
  
  -Построено на случай атомной войны с вражеской оккупацией и вообще секретно. Там так все закопано и упрятано, что если тебя внутрь за ручку не отведут, то в жизни ни о чем не догадаешься. Внутри склада, наверное, сидит штук пять проверенных и перепроверенных прапорщиков, которые при любой нештатной ситуации с потерей связи действуют по инструкции. То есть закрываются на все замки и не отсвечивают, дожидаясь, покуда к ним компетентный товарищ из внутренних войск с правильным паролем в замаскированную дверку не постучится.
  
  -Да, таких тихушников не найти, покуда среди них не затешется иммунный, достаточно везучий, чтобы отмахаться от остальных коллег по службе, вылезти наружу и попасться кому-нибудь, кто напоит его живчиком. Ботаник, у тебя же наша карта с собой? Ну ка, пусть Масленок тыкнет пальчиком, где это нам новый стаб искать.
  
  -Да щас! Он даже если на бумагу только дыхнет, на ней уже такое пятно расползется, что легче будет выкинуть и новую найти, чем эту отчистить!
  
  Новый стаб, с недавних пор начавший в огромных по меркам Улья количествах торговать дефицитными крупнокалиберными боеприпасами и бронетехникой, оказался действительно далековато. От Комарово его отделяло почти полторы тысячи километров по прямой. А по прямой в этом мире не летали даже эскадрильи боевых вертолетов внешников-нолдов, которые новички регулярно путали с летающими тарелками. Если бы товар из Лэпа не оказался столь эксклюзивным, про далекое поселение слухи бы лишь через пару лет докатились. Однако же бронированный транспорт и снаряды чуть ли не на любой вкус позволили Комдиву снарядить несколько своих караванов. Доставшийся даром и продающийся по оптовым ценам дефицитный товар был просто обречен на то, чтобы разойтись во все стороны, словно круги от брошенного на воду камня. Покупатели не торгуясь выкладывали за тару со взрывоопасным содержимым свои спораны, а после шустро прыгали в машины и везли боеприпасы дальше, пытаясь опередить официальных представителей и толкнуть оружие уже за горох. Сам же новый кластер успешно отразил парочку атак жадных до чужого богатства личностей, а после стал буквально притягивать к себе алчных до сверхдоходов торговцев, ради тысячи процентов прибыли способных преодолеть любые препятствия на своем пути.
  
  -Из Комарово на разведку в позапрошлом месяце послали Жука о семнадцати машинах и двух сотнях человек народу. Догнать его нечего и пытаться, а пока он не вернется, новую экспедицию туда никто собирать не будет. - Ада водила толстым пальцем по карте, которую кто-то когда-то сначала нарисовал цветными карандашами от руки, впрочем весьма талантливо, а потом оригинал прогнали через ксерокс, наштамповав бесчисленное количество вторичных и третичных копий. - Значит, придется двинуться куда-то в сторону Лэпа с попутчиками. И чем ближе мы будем к нему, тем выше шансы наткнуться на тех, кто двигается именно в тот стаб, в который нам нужно. Так, я пока побежала шерстить остановившихся передохнуть торговцев, а вы вдвоем дуйте в центр занятости. И без механика с наводчиком не возращайтесь!
  
  -А где гарантия, что те, кого нам подсунут, действительно умеют делать свою работу? - Хмыкнул Гектор, следуя за Ботаником, прекрасно ориентирующимся на местности. - Эффективных менеджеров по статистике среди иммунных должно быть больше чем танкистов.
  
  -Так и есть. Девяносто процентов тех, кто становится там на учет, поскольку он ничего полезного по меркам Улья не умеет, а кушать хочет регулярно, просто обыватели. Таких вооружают клювами или топорами и под предводительством нескольких старожилов отправляют на зачистку свежих кластеров от толп пустышей. Кто втянется, тот молодец, он быстренько найдет себе огнестрел и научится с ним обращаться. Ну а остальных в Комарово жалеть не принято. - Судя по голосу Ботаника, ему такое положение дел не очень нравилось...Но изменить он ничего не мог. - Однако оставшиеся десять процентов приходят туда не чтобы получать миску бесплатной похлебки в день и место в казарме, а действительно в поисках стоящей работы, поскольку сами они тут никого не знают. За символическую плату в один споран нанимаемый составляет свою анкету под присмотром ментанта, а потому вынужден писать в ней всю или почти всю правду. И тех, кого он заинтересует, тоже проверит на предмет искренности ходячий полиграф. Кстати, мы уже пришли. Нам вон в то длинное здание рядом с карантинным бараком.
  
  -Тогда это уже не центр занятости, а гильдия наемников какая-то. - Хмыкнул Гектор, нервно передергивая плечами. Как раз сейчас из выкрашенного белой краской здания конвоиры в чем-то вроде полицейских доспехов вытаскивали мужчину, который вырывался из их рук, стремясь обратно в барак и громко звал некую Люсю. Судя по всему, женщина вместе с ним оказалась в Улье. Но ей, как и большинству других людей, не повезло с проросшей в мозгах грибницей. - Слушай, я знаю что пожалею, если спрошу это....Но как там сортируют иммунных? И что делают с остальными?
  
  -Внутри тысячи отдельных каменных мешков, куда сажают свежий народ. И очень хитро устроенное водоснабжение. Секции заполняются в соответствии с графиком, тех кто продержится больше суток вытаскивают и проверяют при помощи анализа крови. Это надежно, но не бесплатно. - Ботаник потемнел лицом, видимо он бывал внутри этой постройки, по сути своей мало отличающейся от гибрида концлагеря с хосписом. Находящиеся внутри умирали от более-менее естественных причин, но позволять им делать это в постели посреди больничной палаты было недопустимо, так как ставились под угрозу жизни окружающих. - Обращаться в пустыша не больно, а вопли осознавших свою судьбу людей заглушает все время играющая на жуткой громкости классическая музыка. Когда ни одного человека в секции не остается, то она на пять минут затапливается. Потом трупы грузятся на борт корабля-морга, и они отвозятся ниже по течению от стаба, чтобы быть утопленными. Впрочем, никто особо не скрывает, что частенько тела попадают к гарпунщикам и те раскидывают их вдоль берега, чтобы приманить развитых зараженных.
  
  -Я действительно жалею, что спросил. - Признался Гектор, стараясь не смотреть в сторону жуткой постройки. В душе Маслова вскипела злость...Но обрушить её было не на кого. Разве только начать кричать проклятия в небо Улья, надеясь, что их услышит таинственный создатель или создатели этого измерения? Впрочем, вряд ли они обратят внимание на подобную мелочь, даже если действительно существуют. Ужасный лоскутный мир видел и куда более серьезные истерики, поскольку каждый в нем разворачиваются миллиарды и миллионы страшных человеческих трагедий. - Стоп, ты это слышишь?! В воздухе какой-то подозрительный стрекот...И свист! Это беспилотники!
  
  -Ну и? Комарово - не самый маленький стаб. В нем просто обязаны быть какие-нибудь авиаразведчики. Да и вооруженные дроны запросто найдутся. Самодельные, взятые с армейских складов или производства тех же внешников. Есть такие люди, что при помощи своего Дара электроникой управлять могут, вот они чужую технику и сажают аккуратненько, а потом продают.
  
  -Оптовыми партиями по тысяче штук разом?!
  
  Количество шума, который мог засечь сверхчувствительный слух, нарастало с каждым мгновением. Несколько секунд - и он сменился грохотом взрывов. Оставляющие за собой дымные следы реактивные снаряды летели один за другим на расположенный у реки стаб. В трех или четырех местах проломило крышу карантинного барака, разлетелся в стороны шифер от центра занятости. Истошно закричал стоящий в десятке метров от Гектора человек, у которого больше не было левой руки. Кровь хлестала из громадной раны на землю, и не было твердой уверенности, что даже свойственная иммунным живучесть может помочь при такой травме. В воздухе, вмиг наполнившимся свистом рассекающих воздух реактивных снарядов, мелькали туда-сюда темные плоские тени, своей формой напоминающие кресты.
  
  -Внешники?! - Ботаник повалил опешившего Маслова на землю и шустро пополз в сторону крыльца центра занятости. Вернее, здоровенной клумбы перед ним, в котором отчаянно боролись за жизнь какие-то засыхающие цветочки. Попытка облагородить непритязательный облик строения не особенно удалась. Зато получилось не самое плохое укрытие на одну персону с каждой стороны от входа. Или как раз в расчете на это их тут и размещали, учитывая реалии Улья. - Откуда?! Их же никогда тут не было! До Комарово слишком далеко!
  
  -Видимо напавшие на нас об этом не знают. Тьфу! - В рост Гектору набилась поднятая многочисленными взрывами пыль. Впрочем, учитывая творящийся вокруг кошмар, очевидно это была наименьшая из имеющихся у него проблем. - Неграмотные попались.
  
  Количество напавших на стаб беспилотных летательных аппаратов исчислялось как бы не трехзначным числом. Хорошо еще, мощность и защищенность у них была не ахти. Взрывы ракет, бьющих по сооружениям и даже отдельным людям, далеко не всегда оканчивались для своей цели фатально. Стоящий посередине улицы бронированный грузовик, задравший в небо длинный пулеметный ствол, получил в борт три ракеты, а в кабину две...И его всего лишь перекорежило, вспучив стальные листы в разные стороны. Из горящей кабины вывалился дымящийся водитель и куда-то пополз, волоча за собой не слушающиеся его ноги. Из окон по рою летательных аппаратов, немедленно открыли огонь гости и жители Комарово. Ношение оружия в черте города, возможно, добавляло головной боли его службе правопорядка и случайных жертв, но вот в моменты внезапных нападений наличие под рукой привычных стволов определенно играло на руку жителям Улья. То один то другой летательный аппарат начинал терять высоту, чтобы в итоге врезаться в землю или одно из зданий. На бронировании создатели квадракоптеров-убийц явно решили съкэномить, чтобы до максимум облегчить и удешевить свои творения.
  
  Со стороны реки внезапно послышался взрыв. Даже не так, ВЗРЫВ! Гектора шатнуло ударной волной, а несколько слишком близко летевших друг к другу беспилотников и вовсе столкнулись с какими-нибудь преградами или вообще между собой. Вслед за первым рукотворным катаклизмом с отставанием в несколько секунд произошло еще три. Помотав головой, Маслов продолжил ползти вслед за напарником, старательно отгоняя от себя мысли о том, что нападение хорошо подготовлено и следовательно все они обречены. Ведь единственное, что могло бы так бабахнуть в той стороне, это детонировавшие артиллерийские погреба сторожевых кораблей.отказывающийся работать иначе как в свехчувствительном режиме слух засек несколько десятков моторов, которые стремительно приближались. С вероятностью процентов в девяносто это готовился начать битву за стаб вражеский десант, пользуясь неразберихой и сумятицей, вносимой беспилотниками. Количество и эффективность последних стремительно сокращались. Причиной этого являлся крайне маленький боезапас: пусть носящихся туда-сюда дронов и было больше сотни, но каждый из них нес на себе всего лишь две ракеты! Причем ракеты на редкость маломощные - если такая промахивалась мимо окна, откуда вверх лупил очередной рейдер, а врезалась в стену рядом с ним, то импровизированная точка ПВО отделывалась легким испугом. Слоя всего в один кирпич хватало, чтобы в нем полностью погасла и ударная волна, и осколки. На глаза Гектору попался пузатый бородач в рясе священника, выскочивший на улицу и принявшийся стрелять в небо из массивного пистолета. Причем, как ни странно, он не впустую переводил пули! Иначе чем объяснить тот факт, что в радиусе пятидесяти метров от героя на землю с разницей в десять секунд рухнуло и разбилось на мелкие куски сразу четыре летательных аппарата? Ударивший в спину защитнику поселения реактивный снаряд швырнул его на пять метров вперед...Но попавший под его воздействие человек не только не разлетелся на кусочки, но и остался почти невредим! Несколько подпалин и рваных дыр на длиннополом одеянии - не в счет. Видимо этот рейдер заполучил в качестве дара Улья одну из форм неуязвимости и неплохо её развил.
  
  -Отбой воздушной тревоги! - Расстрелявшие последние ракеты дроны дружной стайкой рванули куда-то на восток, а потому Гектор рискнул встать из-за клумбы. - Надо найти Аду...Что-то мне подсказывает, с танком сейчас намного безопаснее, чем без танка. И черт с ним, пусть мы из его пушки даже попадать будем не туда, куда целились.
  
  Долго искать мутантку не пришлось. Надо было лишь двигаться в ту сторону, откуда валил густыми жирными клубами дым горящих нефтепродуктов и доносился взбешенный рев явно нечеловеческой глотки. Патрульные автомобили вооруженных сил стаба, машины путешественников и длинные вместительные трейлеры торговцев...Весь этот автопарк мог весьма существенно сказаться на итоге боя. Редкий транспорт в Улье, живуший в местных условиях дольше пары недель, не превращался в передвижную крепость, закованную в самодельную броню и ощетинившуюся турелями пулеметов. И именно эразц-броневики, способные доставить любому нападающему немало проблем, послужили первоочередной целью для вражеского удара. В то же время они оставались относительно незащищенными, поскольку сидеть целый день у оставленной на стоянке машин способен только получающий за это деньги охранник. И таковых, а также техников и случайно оказавшихся рядом владельцев было намного меньше, чем обитателей жилых районов. Теперь четырех, шести и даже восьмиколесные бронированные средства передвижения полыхали как свечки, изредка внося в какофонию боя звуки детонирующих бензобаков.
  
  -Не понимаю. - Маслов в удивлении уставился на ближайшего к нему укрытого стальными листами бегемота, в котором с трудом угадывался некогда безобидный КамАЗ. Сварные швы на закрытом со всех сторон кузове вспучило, когда внутри разорвался проделавший в преграде дырку реактивный боеприпас. - Как такое возможно? Люди после попадания ракетой встают и убегают на своих двоих, а металл рвет в клочья!
  
  -Разные типы боеголовок. На человека, на легковой транспорт, на крупную дичь. - Сплюнул на землю Ботаник, утирая покрытый кровью уголок рта. То ли от азарта, то ли от испуга, но он основательно прикусил себе нижнюю губу. - Боевые дроны - это оружие внешников. А им наше мясо нужно не разорванным на мелкие клочки, а более-менее одним куском. Чтобы органы можно было вырезать. Если же цель окажется только подраненной, то это вообще хорошо. Почки или яйца даже у новичка вроде тебя на их ферме раза два-три отрастут, прежде чем организм откажется регенерировать, несмотря на обильное снабжение живчиком.
  
  Ужасная фигура женщины-кваза обнаружилась на самой окраине охватившего всю стоянку пожара и выглядела она воистину демонически - прикрывающая её страшноватую внешность одежда по большей части приказала долго жить. Лишь дотлевали отдельные клочья камуфляжа, налипшие на бугристую мертвенно-бледную шкуру или оставшийся на прежнем месте стальной панцирь. Вырывающийся из глотки низкий утробный рык тоже не добавлял желания приближаться к этому ожившему ночному кошмару. Однако кричала Ада вовсе не от боли - чтобы доставить её мутировавшему организму дискомфорт требовалось нечто посерьезнее обычного пожара. В бешенство обитательницу Улья приводил по-прежнему возвышающийся среди дымящихся остатков гаражей и автомобилей танк. Который 'украсился' двумя новыми дырами в корпусе, откуда вырывалось пламя. Приваренная на место оторванного люка стальная пластина подпрыгивала как крышка на скороварке, когда внутри чего-то взрывалось: то ли патроны к пулемету, то ли буквально пару минут загруженные внутрь снаряды, то ли боезапас к личному оружию группы, вместе с прочими вещами сваленный в одном из углов. Не надо было быть гением, чтобы догадаться: больше эта боевая машина своим ходом не поедет. Во всяком случае, не раньше, чем ей заменят абсолютно всю внутреннюю начинку, чего в Комарово при всем желании не получится. Впрочем, выражение своего бурного негодования ни капли не отвлекало Аду от её главного занятия, а именно оказания первой помощи. Снабженные устрашающими когтями громадные лапы неожиданно ловко и плотно обхватывали грудь Масленка...Однако из под пальцев все равно сочились одна за другой в быстром темпе алые капли. Каким-то чудом умудрившийся не вспыхнуть подобно спичке автомеханик невредимым все же не остался. Во время обстрела он словил обломок непонятной железяки, почти раскроивший его на две части. Ну, во всяком случае, ребра распахало точно. Обычный человек от подобной раны умер бы в первые полминуты максимум, однако данный обитатель стаба в Улье был далеко не новичком и потому держался.
  
  Двигатели машин, которые Гектор отслеживал уже некоторое время, опасно приблизились и стали снижать обороты. Один из самодельных броневиков, представляющий из себя обшитый стальными листами микроавтобус даже вылетел прямиком к остаткам гаражей...И тут же его окатило пылающей волной. Горящая смесь бензина, солярки и масла вцепились в шины, поползли по днищу, ударила в лобовое стекло словно молот, даже преодолевая гравитацию затекла на крышу. Бившийся в руках Ады автомеханик смог чуть-чуть собраться с силами и вытянул в сторону врагов обе руки. И, повинуясь его воле, способная сжечь все и вся смесь вела себя слово живое существо, отыскивая в добыче мельчайшие щели и пытаясь пробраться внутрь. Причем вполне успешно - из распахнувшихся четырех дверей и водительской кабины наружу прыснули разнообразно одетые фигуры с автоматами и пистолетами-пулеметами в руках, нередко вопя от боли и сбивая с себя огонь. Концентрироваться сразу на нескольких целях Масленок видимо не умел, а потому лишь один нападающий с истошным воплями принялся дрыгаться в сжавшемся вокруг него пылающем озере, зажариваясь заживо. Однако остальным бандитам от этого было не сильно лучше, ибо они тут же попали под перекрестный огонь Ботаника, Гектора, Ады и всех прочих обитателей стаба, которые оказались поблизости. Не жалея патронов отчаянно лягающейся штурмовой винтовки упавший на землю Маслов старался навести ствол на быстро рассредоточивающиеся фигуры. Вроде бы получалось - некоторые падали. Не факт, правда, что именно от его пуль.
  
  Микроавтобус прятал в своем бронированном нутре почти два десятка человек, которым понадобилось лишь около тридцати секунд, чтобы стать лишь кучей трупов. Мечущиеся туда-сюда в поисках новых жертв горящие нефтепродукты приковывали внимание нападающих куда сильнее, чем защитники стаба...Вот только быстро летящий кусок свинца убивал куда быстрее, чем взбирающиеся по штанинам вверх ручейки пламени. Впрочем, от огнестрельного оружия погибли не все. Одному высунувшийся из окна центра занятости старик швырнул в спину здоровенный топор с таким мастерством, словно он был всемирно известным индейским метателем томагавков. Лезвие пробило бронежилет на груди, хотя вошло вообще-то в спину. Второму в шею прилетел маленький дротик, выпущенный не иначе как из духовой трубки или ружья для усыпления дичи в зоопарке, причем не иначе как обмазанный ядом куарере, судя по мгновенно скрючившемуся в судорогах телу бандита. И еще троих буквально размазали вывернутой из земли вместе с креплениями бетонной скамейкой, что попалась под руки бросившемуся в ближний бой силачу. К сожалению, последняя из жертв успела прострочить набегающего на него героя из автомата, но тот все же напоследок махнул импровизированным оружием из последних сил, и только после этого свалился, истекая кровью из десятка пулевых отверстий в груди.
  
  -Муры! Му! Ры! - Истошно закричал кто-то на соседней улице, где тоже вспыхнула ожесточенная пальба. Во всяком случае, даже улучшенный слух Гектора не смог сразу определить точное количество оружия, участвующего в конфликте. Но вот гранат там точно грохнуло штук семь, причем минимум одна из них была светошумовая. - Му...
  
  Судя по тому, как резко оборвался вопль, стрелять организованные бандформирования Улья умели неплохо. Впрочем, жертвы их тоже не являлись беззащитными овечками, да к тому же имели преимущество родной территории. Даже после налета беспилотников и уничтожения речных мониторов шансы отбиться у обитателей стаба имелись неплохие. Все же против них сражались пришедшие за добычей моральные отщепенцы, а не защищающие свой народ солдаты, готовые биться до последней капли крови. И сдаться мурам считалось намного худшей судьбой, чем умереть в бою или даже попасться в зубы зараженным. Единственное, чего сильно боялся Гектор, так это возможности перепутать своих и чужих в хаосе городского боя. Учитывая отсутствие униформы как у первых, так и у вторых, вполне реально было оказаться либо застреленным по ошибке, либо расстрелянным после боя за 'дружеский' огонь. Как только сами нападающие друг друга зацепить не боялись...Или им было все равно? Ведь внешники купят любое количество товара, лишь бы холодильников для свежего мяса хватило.
  
  Казалось затихший бой снова вспыхнул с новой силой. Следующая партия нападавших побежала вперед через какую-то щель между домами, двигаясь удивительно тихо....Собственно все исчезнувшие в их направлении звуки и насторожили Гектора, который шустро развернулся в ту сторону и начал стрелять, заодно криком привлекая внимание к угрозе. Отряд, на сей раз состоящий не из одетого кто во что отребья, а из обладателей единообразного но не слишком то подходящего к данной местности светлого песчаного камуфляжа не дрогнул, не остановился и не стал искать укрытий, оказавшись под огнем. Более того, он шустро рванул вперед, паля на бегу куда придется и стремясь прижать обороняющихся к земле. И полег почти в полном составе, нарвавшись на кинжальный огонь ручного пулемета. Ничем не примечательный балкончик второго этажа центра занятости оказался замаскированной огневой точкой. Высунувшийся на пару секунд из-за угла бандит всадил выстрел одноразового гранатомета в покрытые облупившейся белой краской двери, и они брызнули во все стороны щепками и каменным крошевом...Открыв вид на стальную плиту с дырками бойниц, которая лишь слегка погнулась и испачкалась. Оттуда даже плюнули новой очередью в переулок, пытаясь зацепить еще кого-нибудь из врагов. Вот только новая партия муров по данному маршруту идти не спешила, очевидно, решив поискать себе более удобную дорогу. Или хотя бы дождаться подкрепления.
  
  -Аууу! - Ботаник схватился за правую руку, из которой внезапно брызнул фонтан крови. Вошедшая ему куда-то в район локтя пуля вывела конечность рейдера из строя как минимум на ближайшую неделю. Даже регенерация иммунных не могла бы полностью убрать подобное повреждение до конца боя, пусть бы он и затянулся на несколько суток. - Снайпер на крыше!
  
  Следующая пуля выбила фонтан камешков в двух сантиметрах от живота распластавшегося по земле Гектора, и он поспешил испуганной белкой метнуться к ближайшему укрытию в виде стены какого-то низкого сарайчика. Третий выстрел вошел Аде в бедро...И остался почти полностью проигнорирован. Калибр вражеского оружия был слишком мал, чтобы впечатлить мутантку, способную потягаться в рукопашной с топтуном или даже молоденьким кусачем. К сожалению, другие люди не могли похвастаться её устойчивостью, а бронежилеты имелись не у всех, да и прикрывали они далеко не все. За минуту до безобразия меткий и настырный стрелок записал на свой счет три простреленные ноги, две руки и даже одну травмированное в левое полушарие ягодицу. Фигуру с длинной винтовкой, занявшуюся не столько уничтожением защитников стаба, сколько выведением их из строя, довольно долго не могли обнаружить. Как оказалось, поганца скрывало нечто вроде адаптивного камуфляжа, способного дать фору шкурке хамелеона. Да к тому же он надел на оружие чертовски хороший глушитель. Даже Гектор с его слухом никак не мог отфильтровать нужный звук из всеобщей какофонии. К счастью, проблему решил отступающий с соседней улицы отряд, в числе которого затесался полноценный сенс. Получив его целеуказание, здоровенный детина швырнул на казалось бы пустое место водочную бутылку вместо алкоголя наполненную какой-то дрянью, и тут же лежка оказалась раскрыта, поскольку едва вдохнувший расползшееся в разные стороны мутное облако человек сиганул от угрозы быстрее, чем черт от ладана. Но вонзившиеся ему в спину пули он все же обогнать не успел.
  
  -Хреново дело. - К Масленку подбежала какая-то девица с бинтами большим шприцем, заполненным ядовито-оранжевой жидкостью, а потому Ада рискнула отпустить раненного. - Судя по всему, на нас навалился мощный союз разных группировок, которым покровительствующие этим уродам внешники даже сдали в аренду свою технику.
  
  -Можем не отбиться. - Прошипел сквозь зубы Ботаник, баюкая поврежденную конечность. Рану он заткнул ватным тампоном и проглотил несколько обезболивающих таблеток из предоставленной кем-то аптечки, однако ждать от него полного восстановления боеспособности не приходилось. - Особенно если из основной части Комарово помощь не придет.
  
  -Может, бля...- Еле слышно прошептал Масленок, выглядящий так, словно он уже умер. Лицо автомеханика белело, словно у восковой фигуры - крови в организме осталось явно намного меньше, чем следовало. Однако терять сознание раненный все же не спешил. - Похоже, внешники переносные противкорабельные комплексы специально для нас в Улей затащили...Против них наши самоделки не играют, кхе-кхе-кхе....
  
  -Я слышу гул беспилотников со стороны реки и шум моторок. А еще взрывы. - Гектор нервничал и старательно пытался понять, в каком направлении меньше стреляют. Но стреляли не меньше, стреляли больше. Везде! - Думаю, авиация топит тех, кто пытается удрать по реке. Или по ней же придти нам на помощь.
  
  -Угу, для того, чтобы лодку утопить, особо мощных ракет не надо. - Мрачно согласилась Ада, вскидывая свою монструозную винтовку и стреляя в осторожно выглядывающего из-за угла мура. Голова бандита буквально разлетелась на кусочки, забрызгав собою окружающее пространство. Судя по раздавшимся вслед за этим испуганным воплям и быстро удаляющемуся топоту ног, соратники усопшего решили поискать добычу где-нибудь в другом месте. - Можно бы было форсировать реку вплавь...Но я сразу утону, поскольку слишком тяжелая, а Ботаник благодаря руке переименуется в Чапаева где-то на тридцатой секунде заплыва.
  
  -Тогда остается только драться и надеяться, что нас не зацепит Атом. - Скривился Масленок. И, видя непонимающий взгляд Гектора, поспешно объяснил. - Отец-основатель Комарово, в Улье уже лет семьдесят. Бывший охранник полигона для ядерных испытаний. Сохранил с прежней жизни трепетную любовь к некогда доверенным ему изделиям и пушку, способную стрелять атомными фугасами.
  
  -Если он рванет бомбу, то всех муров с близлежащих кластеров сдует нафиг. - Поморщился Масленок. - Проблема в том, что нас сдует вместе с ними, поскольку ядерный взрыв своих и чужих не разбирает.
  Глава 10
  
  Когда ударная волна повалила Гектора не землю, а мощнейшее сотрясение почвы от души поддало пинка сразу всему организму, то у Маслова чуть от страха не остановилось сердце. Лишь спустя некоторое время он смог понять, что если еще жив, то удар был нанесен как минимум не по стабу. Иначе бы всех его обитателей уже бы испарило...Ну, как минимум изрядно обожгло и изломало. А так удалось отделаться несколькими не вызывающими особых проблем даже вне Улья ссадинами, которые можно даже зеленкой не мазать.
  
  -А почему не было вспышки? - Удивленно спросил какой-то рейдер, упавший на колени и сейчас медленно и со скрипом поднимающийся обратно. - Я думал, если взрыв ядерный, то он всегда яркий. Да меня даже в школе учили, что на него смотреть - верный способ ослепнуть.
  
  -Это был не атомный снаряд. - Кое-как прохрипел Масленок, перенесший удар лучше всех. Поскольку раненный и без того лежал на земле, то никуда и не рухнул. Впрочем, бинты, которыми быстренько замотали его рану, вроде бы стали пропитываться кровью чуть-чуть быстрее. Все же не просто так в больницах пациентам предписывают полный покой, минимальные нагрузки и даже отсутствие поводов для стресса. - Артиллерия обычным фугасом сработала. Только очень крупного калибра. Из тех, которыми предполагалось вражеские укрепрайоны в щебенку обращать.
  
  -Думаю, самое время для контратаки. По какой бы цели Атом из своей громыхалки не пальнул, это должно быть что-то серьезное. - Злобно ощерилась Ада. - Где противник? Огородник, не спи, к тебе обращаюсь!
  
  -А? Да! - Гектор помотал головой, пытаясь отогнать подальше воцарившийся там после не такого уж и далекого взрыва туман. Между ушами звенело, как на колокольне, к тому же очень хотелось выпить немного живца. Судорожно сглотнув пересохшим горлом, Маслов попытался использовать свой сверхъестественный сонар на полную катушку и буквально утонул в море звуков. - Спра...Сле...Да везде!
  
  -Драпаем! - Первым среагировал на его слова Ботаник, и спешно заковылял в сторону реки. - Окружают!
  
  К сожалению, артиллерийская поддержка одним единственным снарядом, пусть даже чудовищного калибра, не могла переломить ход сражения. Муры при поддержке вернувшихся беспилотников уверенно продвигались вперед, отвоевывая себе метр за метром. Да, они несли потери, причем потери немалые, но обитателей поселения уверенно отжимали к воде. Преимуществом нападающих являлись возможность нанесения ударов с воздуха и бронетехника, которая проламывала один за другим очаги сопротивления. Маслов слышал, как то тут то там работают крупнокалиберные пулеметы и хлопают разрывы гранатометов, а потому по возможности старался указывать безопасные маршруты...Но в хаосе городского боя избегать столкновений оказалось не легче, чем промывать пораненный палец в аквариуме с голодными пираньями.
  
  -Мама! - Гектор шарахнулся в сторону, когда голова идущего рядом рейдера успевшего напялить на себя бронежилет, и несущего в каждой руке по большому пистолету разлетелась на куски. - Крыша! А, черт!
  
  Штурмовая винтовка клацнула, израсходовав все боеприпасы. А запасной магазин Маслов с собой не взял. Зачем? Он же был в безопасном стабе! К сожалению, муры проблем с количеством патронов явно не имели. Занявшие одно из близлежащих строений враги высовывали из окон одни лишь руки с зажатыми в них автоматами и вслепую полосовали пространство очередями, стреляя куда бог пошлет. Увы, иногда им везло. Казавшаяся неуязвимой Ада, прошивавшая укрытия врагов пулями из своей жуткой винтовки, болезненно охнула, схватившись за шею. Ударивший лишь чуть-чуть выше стального панциря кусочек свинца смог пробить ороговевшую кожу, и теперь из под когтеобразных пальцев мутантки сочились одна за другой крупные мутные капли. Ранение явно не было смертельным, а секунд через двадцать отложившая оружие в сторону женщина-кваз и вовсе привела себя в относительной порядок, замотав дырку в шкуре какой-то грязной тряпкой и снова включившись в перестрелку. Однако если бы мур целился чуть лучше или имел чуть более мощное оружие...
  
  Новый мощный взрыв встряхнул округу, на сей раз прогремев куда ближе к стабу. Во всяком случае, такое чувство сложилось у Гектора, которого словно от души шлепнул невидимый великан сразу по всему телу. Впрочем, претензий к артиллеристам он по этому поводу вообще никаких не испытывал - скорее уж наоборот. Строение, которое заняли муры, не выдержав надругательства ползающего-туда сюда грунта над своим фундаментом взяло и обрушилось, превратившись в груду треснувших бетонных перекрытий, разбитых кирпичей и деревянных обломков. Видимо строили его с изрядными нарушениями регламента и использованием не соответствующих нормативам марок цемента...Или просто архитектор не предполагал наличие в Улье землетрясений и близких к ним по разрушительному потенциалу обстрелов из артиллерийских гаубиц. В любом случае десятка полтора-два бандитов теперь из битвы за Комарово выбыли, те из них кто выжил теперь жалобно и испуганно кричали из под завалов. Впрочем, везунчиками бы Гектор их назвать поостерегся - если внешники и их подручные не захватят поселение, то уцелевшие муры быстро начнут жутко завидовать своим задавленным коллегам.
  
  -Надеюсь, ты не против, если я возьму это? - Маслов осторожно подполз к лежащему на земле трупу и, стараясь не смотреть на развороченную попаданием пули голову, забрал массивный пистолет из мертвой руки. Оружие весило не меньше трех-четырех килограмм и выглядело не просто большим, а просто таки гигантским! Впрочем, три четверти его длинны составляла длинная и толстая труба глушителя, да и массу она наверняка имела изрядную. Покойный, до сих пор сжимающий брата-близнеца этого чудовища, явно охотился с ним на развитых зараженных. Людям или физиологически все еще очень близким к ним пустышам подобная огневая мощь просто не требовалась. Ну или он просто любил понты. - Ботаник, ты представляешь, у меня к родной бандуре меня патроны кончились! Ботаник...
  
  Приятель Гектора и старый напарник Ады лежал на земле и не двигался. Он казался на удивление сосредоточенным и напрягшимся, словно решал в уме математическую задачу или составлял план, как выбраться из этой заварухи. Вот только осуществить его рейдеру было уже не суждено - земля под застывшим в неподвижности телом вся пропиталась кровью, а по штанам расплывалось характерное для расслабившихся мышц мокрое пятно. Причина смерти человека, не раз смотревшего в глаза самым разным фантастическим тварям и устраивавшего на них охоты, была до обидного обыденна и банальна. Кирпич. Самый обычный красный силикатный кирпич, вкопанный в землю примерно на три четверти. Ими какой-то неведомый дизайнер выделил на улице границу пешеходной зоны с проезжей частью. И именно на угол такой вот на редкость долговечной дорожной разметки налетел виском неловко упавший человек, которого выбила из равновесия ударная волна от случившегося неподалеку мощного взрыва.
  
  -Ботаник...Виктор...Да как же это так?! - На Аду, застывшую у тела товарища, было жалко смотреть. На малосимпатичном лице мутантки поселилась настоящая боль, впрочем безраздельно царствовала там она недолго. Отчаяние и мука сменились гневом и яростью, а разум в глазах словно приугас, подавленный гремучей смесью из злобы и желания мести. - Ахррр! Убью, твари!
  
  -Стой, куда?! - Гектор успел схватить кинувшую в сторону внешней границы стаба женщину за руку, но с тем же успехом он мог бы попытаться остановить набирающий ход поезд. Метров пять он проехал на пузе, прежде чем стиснутые вокруг толстой лапы-руки пальцы разжались, а потом избавившаяся от досадной помехи Ада словно живое воплощение зла пронеслось по трещащим под её весом свежим руинам. Навстречу ей хлестнули выстрелы - муры все еще продолжали свое наступление, и замена задавленным рухнувшим зданием успела подойти. Однако же неприцельная и суматошная стрельба не смогла остановить рассвирепевшую женищну-кваза в стальном нагруднике. Доказательством этого служили то и дело раздающиеся панические крики, срывавшиеся в пронзительный визг неумело зарезаемых поросят. Видимо от горя крышу мутантки снесло окончательно, и она на некоторое время окончательно уподобилась зараженным, раздирая врагов когтями. А может быть даже и зубами. В принципе, если столь экстравагантная дама с разгону влетела в плотную толпу противников, это было даже логичнее, чем пользоваться монструозным ружьем, не предназначенным для ведения длительных перестрелок. - Что вы стоите? Вперед, ей надо помочь!
  
  -Ага, счаз! - Язвительно отозвался один из рейдеров, число которых за время скоротечного боя сокртилось едва ли не на половину. Чисто убитых было намного меньше, но какой боец из человека с простреленной голенью или засевшим в животе свинцом? Улей даровал своим обитателям изрядную живучесть, но вот нечувствительностью к боли из живущих в нем людей могли бы похвастаться лишь отдельные счастливчики. - Тут бы самим уцелеть, а ты еще эту бешенную спасать предлагаешь!
  
  -Добро бы хоть баба была симпатичная, а то ведь ходячий ужас! - Поддержал его другой, шустро окапываясь на местности. Вернее, человек просто погружался в землю со скоростью около пары-тройки сантиметров в секунду. А в руке у него была маска для подводного плаванья с длинной трубкой. Спрячется такой суслик под почвой - и искать его могут хоть до посинения! А уж если он еще сможет в таком виде перемещаться и мины ставить под ногами у врагов - то сразу можно давать медаль за успешную партизанскую борьбу. Правда, холодный грунт станет быстро высасывать из тела тепло, ну да полчаса-час продержаться можно. - Ночью приснится, и импотентом еще месяц будешь!
  
  Остальные обитатели Комарово либо поддержали его согласными кивками и хмыками, либо стыдливо отвели глаза в сторону. Рисковать собой ради какой-то мутантки не хотелось никому.
  
  -Тьфу на вас. - Только и сказал Гектор, подхватывая второй пистолет и устремляясь вслед за Адой. Тем более, суперслух подсказывал ему, что два крупных отряда обходят островок сопротивления с флангов и намереваются зажать рейдеров в клещи. Вот только сообщать остальным он об этом не стал - пусть сами разбираются, раз такие умные. А сам Маслов пойдет следом за женщиной, которую несмотря на относительно недолгий срок их знакомства пожалуй может назвать другом. Тем более по направлению к границе поселения, как ни странно, источников шума уже насчитывалось не так уж и много. Кто-то пулю поймал, кто-то сбежал, а кого и случившимся где-то на окраине стаба взрывом артиллерийского снаряда накрыло. - Ада! Ада-а! Да притормози ты!
  
  Мутантки на соседней улице не оказалось, но зато имелись несомненные следы её тут недавнего пребывания. Дюжина тел, состояние которых очень характерно описывала фраза 'кровавое месиво'. Потерявшая друга женщина убивала с жестокостью, заставившей бы содрогнуться в ужасе многих матерых маньяков. Вырванные сердца, вспоротые от паха до горла тела, вырванные и небрежно оторванные руки и ноги...Имелся даже один повешенный на собственных кишках, что кстати до сих пор сучил ножками, свисая с фонарного столба. Оставалось совершенно непонятно - как она успела в одиночку натворить столько дел за не такое уж и долгое время. Живых муров, да и вообще кого-то живого поблизости не наблюдалось, а изрекаемые монструозным рыком матерные конструкции и истошные человеческие вопли слышались теперь из приземистого кирпичного не то сарая, не то ангара, в воротах которого застыл бронированный КамАЗ с развороченным ракетой двигателем.
  
  Третий взрыв мега-боеприпаса снова встряхнул весь стаб целиком, хоть и случился на некотором от него отдалении. Впрочем, все в нем, что могло рухнуть от малейшего толчка, обрушилось раньше. Целые стекла в окнах найти было столь же сложно, как совесть у политика пытающегося удержать свой руководящий пост. А тело, вылетевшее наружу через одно из окон строения, сделало это по очень уважительной причине. Оно спасалось от ужасного чудовища, что сейчас убивало его товарищей внутри. Перепуганный бандит, по одежде и волосам которого стекали ручейком блестящие осколки, принялся бежать куда глаза глядят и, надо признать, драпать он умел отменно. За секунду пособник внешников преодолевал никак не меньше двадцати-двадцати пяти метров. Похоже, ему в качестве дара Улья достались запредельные способности к легкой атлетике. А вот мозгов парню не хватало - иначе почему драпал он исключительно по прямой? С первого раза по нему Маслов конечно же не попал, но третья пуля все-таки впилась куда-то в спину своей цели, и та с невнятным воплем покатилась по земле. Бронежилета то на ней не имелось - только черная кожаная куртка, возможно и выглядящая очень круто, но жизнь в трудной ситуации спасти не способная.
  
  -Больно, блин! - Гектор встряхнул обоими руками, в которых он крепко сжимал рукоять чужого пистолета. Второй же он заткнул за пояс, чтобы не мешался. Отдача у габаритного оружия соответствовала его внешнему виду и лягалась не хуже взбесившегося пони. - Хорошо, что я не принялся по-пижонски палить с двух рук. Не удержал бы, вот как пить дать не удержал!
  
  Ударившая совсем рядом с ним пулеметная очередь заставила Маслова резко вспомнить, что он тут не один. Пожалуй, если бы целью стрелка оказался Гектор, то тут бы он и лег. Однако пули прострочили сливающуюся с местностью фигуру обладателя адаптивного камуфляжа, которая незаметно подбиралась к беспечно выскочившей на середину улицы добычу со спины. Из разжавшейся руки выпало нечто вроде гибрида шокера с дубиной, а на лице ниндзя-неудачника красовалась плоская дыхательная маска. Внешник, который намеревался взять добычу живой. Нашарив взглядом примерное местоположение стрелка, Гектор благодарно махнул ему рукой и проворно юркнул внутрь склада, чьи стены могли спасти от случайной пули и любопытных взглядов. Тем более звуки из строения, в котором скрылась Ада, к тому времени почти стихли.
  
  -Ух, ну и свинарник же тут. - Маслов аккуратно переступал через разбросанные по полу вещи, которые хрустели под его ботинками. Одноразовая посуда, куски упаковки, какие-то инструменты, практически окаменевшая засохшая еда, одежда с насмерть въевшейся грязью и десятки видов бутылок. Тела, первое из которых попалось ему через три метра от входа, на общем фоне смотрелись даже как-то органично. Вписывались, так сказать, в окружающую композицию. Первым трупом оказался один из не успевших вооружиться при начале переполоха жителей стаба, судя по тому, что умер он безоружным и от потери крови. Осколки от ракет должно быть нашли его на улице и истекая кровью человек кинулся в укрытие...Но помощь ему оказать не успели, и он умер. Следующим лежал явный мур, ведь вряд ли кто-то другой будет носить на шее ожерелье из отрезанных пальцев. Причиной смерти было то ли самоубийство, то ли высокие навыки рукопашного боя у одного из обороняющихся. Иначе чем объяснить тот факт, что нож бандита был по рукоять всажен в брюхо его же рукой? Дальше лежала женщина крайне бомжеватого вида в каких-то вонючих рваных обносках...Но судя по количеству огнестрельных ран на ней, данную особу нападающие почему-то очень испугались, высадив в уже мало напоминающий человека кусок мяса не меньше пары рожков. - Ада, хватит прятаться! Разве ты забыла? Я тебя слышу!
  
  -Иди ты со своим слухом куда подальше, Огородник. - Усталый шепот мутантки, перемешанный с каким-то утробным бульканьем, раздавался сквозь щели в полу откуда-то из подвала, вход в которой еще требовалось обнаружить, но их странной беседе это нисколько не мешало. - Хреново мне...Сдохну щас.
  
  Перепуганный Гектор сам не понял, каким образом он смог сразу и без ошибок найти посреди всего этого бардака люк, за которым скрывалась ведущая на нижний этаж ржавая железная лестница. Посреди стратегических запасов пива и водки, к ящикам которых скромно притулились сбоку парочка мешков морковки и картошки, лежало тело внешника без головы. Оная вместе с огрызком шеи и намертво напяленным на лицо противогазом укатилась куда-то в дальний угол. А рядом с загрызенным ею врагом стояла на четвереньках могучая фигура женщины-кваза и судорожно кашляла. Ран на ней хватало - в спине засел чей-то нож, заматывающая шею тряпка набухла еще в двух местах пулевых попаданий, из бока лилась тонкая струйка крови, а кисть левой лапы почему-то побелела и растрескалась. Однако же физические повреждения занимали рейдершу явно меньше, чем желудок.
  
  -Где болит? - Осторожно осведомился Гектор, присаживаясь над безголовым трупом. Небольшая плоская коробка с алым крестом у него на поясе с вероятностью в девяносто процентов была аптечкой. Оставшиеся приходились на то, что это сумка-холодильник для свежевырезанных органов. Однако вытряхнув оттуда пру шприцов, тюбик с мазью, таблеточный блистер и бинты Маслов понял, что зря волновался. Надписи, правда, были сделаны на английском, и понимал он их с пятого на десятое, однако же к перевязочным материалам инструкция как-то не требовалась. - Так, только не отключайся, говори со мной. И не дергайся, дай хотя бы дырки заткну, а там дотащим тебя до больницы и медики подлатают, пули вытащат...
  
  -Иди ты со своей помощью куда подальше, Огородник. - Хрипло произнесла Ада, практически дословно повторив свою предыдущую фразу и засунула в свою клыкастую пасть собственную руку едва ли не по локоть. Спустя несколько секунд тело мутантки стали сотрясать судороги, и она снова зашлась в искусственно вызванном булькающем кашле, пытаясь очистить себе желудок. - Или не ходи никуда, а пристрели меня прямо тут. Хоть уйду блин, как герой, а не как монстр...
  
  -Видимо контузило. - Решил Маслов, озадаченно потирая голову. Как приводить в чувство дам он, в принципе, имел представление. Вот только хлестать по щекам Аду было и бесполезно, и даже немного опасно. Пораниться о её жуткий частокол клыков больше проще некуда. - Ну, череп вроде бы цел, так что ничего страшного. Отлежишься, придешь в себя и....
  
  -И полностью слечу с катушек, окончательно став зараженной. - Ощерилась мутантка, бросив попытки вызвать у себя рвоту. Впрочем, подниматься на обе ноги она не стала - даже Гектору приходилось в подвале горбиться, а уж Аде выпрямиться там во весь рост в принципе не светило. - Эти ублюдки, из-за которых сдох Ботаник...Они были сладкими. Вкусными! Аппетитными, блин, понимаешь ты это?! Их у меня даже обратно вытошнить не получается! Я, блядь, не человек! Я, блядь, чудовище!!!
  
  В бешенстве рейдерша ударила кулками по полу, разбив их в кровь и выбив на гладком цементе заметные потрескавшиеся участки. А после рванула с плеча загрызенного ею внешника маленький и какой-то кургузый автомат, приставила его к своему виску и попыталась нажать на курок. Вот только сразу у неё застрелиться не получилось - невероятно, но оружие покойного стояло на предохранителе. Видимо он во время штурма пользовался каким-то другим стволом, который потерял где-то по пути к подвалу, а дополнительную единицу вооружения привести в боеспособное состояние так и не успел. У Ады с этим тоже возникли проблемы - снабженные когтями толстые пальцы на пострадавшей руке никак не могли проделать столь тонкую манипуляцию, поскольку едва-едва шевелились. Поменять же конечности местами и использовать не пострадавшую в бою кисть переполненная эмоциями мутантка просто не могла сообразить. А времени на то, чтобы всесторонне обдумать проблему ей не дал Гектор, подскочив и с хрустом выбив рукоять из пальцев суицидницы, воспользовавшись перехваченным за глушитель пистолетом как дубинкой. Хрустели, кажется, пальцы, которые почему-то вдруг взяли и смялись словно картонные.
  
  -Дебил, больно же! - Маслов получил оплеуху тыльной стороной ладони и секунды на полторы научился летать. А после его, как родного, встретили мешки с картошкой. Шлепнись он парой метров правее - было бы хуже. Пахучий и колючий дождь из смеси спирта со стеклотарой был чреват множеством заноз, вытаскивать которые стало бы сущим мучением.
  
  -Сама дура. - Только и смог на это ответить Маслов, кое-как набирая ставшего вдруг невероятно колючим воздуха в грудь. Было больно, однако кажется ребра его остались целыми, видимо женщина-кваз рефлекторно снизила силу удара, не желая лишаться последнего сокомандника. - Твой труп уже ни белый жемчуг ни великий знахарь не вылечат, а вот у живой еще есть какие-то шансы. Как давно тебе стала нравиться человечина?
  
  -А хрен его знает. - Ада осторожно подула на смявшуюся белую руку, выглядящую так, словно по ней асфальтовой каток проехал. У Гектора шансов подобным образом изувечить даже нормальную человеческую конечность не было никаких - получается она была хрупкой еще до момента его удара. Внешники сверхъестественных способностей вроде как иметь были не должны - значит это 'подарочек' от одного из муров. Кислота, заморозка, реактивный остеахандроз или локальное старение...Одним словом, хорошо, что зацепил он данной дрянью не голову. Впрочем, мозгам мутантки, вероятно до своих пугающих метеморфоз обладающей роскошными и очень-очень светлыми волосами, хуже сделать было сложно. - У меня нет привычки держать в сумке с сухпаем людей маленькими кусочками, чтобы погрызть на привале. Я же не атомитка какая-нибудь...Во всяком случае, пока.
  
  -Значит, может быть, что ты всегда была с подобным зверским аппетитом? Ну, в смысле всегда с того момента, как черной жемчужиной траванулась. - Попытался найти приемлемое объяснение случившемуся Гектор. - Организм перестроил на манер зараженных вкусовые рецепторы, вот и все. Просто до сегодняшнего момента у тебя не было случая узнать об этом.
  
  -Вряд ли. Очень вряд ли. - Когда я обратилась, меня рассматривал хороший знахарь, ну просто замечательный. Он тогда мне сразу про зависание дара сказал. А еще про то, что тормоза слетели и я теперь совсем безбашенная. - Помотала головой мутантка, явно не верящая в такое счастье. - И если бы мне тогда человеческое мясо стало нравиться, он бы тоже сразу сказал....Или скорее на месте пристрелил, чтобы от искуса избавить. Доктор Морг, он такой, он мог. Ему бы и слова плохого за то никто не сказал - проблемным пациентам эвтаназию прописывает регулярно, и от того всем близлежащим стабам одна только польза.
  
  Наверху затопали ногами. Маслов вскинул оружие, готовясь нашпиговать свинцом первого, кто сунется в подвал и остро жалея о том, что нет у него ни одной гранаты. Выбросить взрывоопасный подарочек наружу, оставаясь в относительно безопасном укрытии, было бы не так уж и сложно.
  
  -Муры отступают! - Громко прокричал наверху чей-то голос, показавшийся Гектору смутно знакомым. Где-то он его уже слышал, где-то в стабе... - Если вы не из их числа, то выходите по одному. Прятаться бесполезно, я вас насквозь вижу!
  
  -Айболит, ты что ли? - Ада в отличии от Гектора не прислушивалась, а принюхивалась. - Если да, тогда не убегай, шкурку мне подлатаешь. Её тут поцарапали маленько...Местах в десяти.
  
  -Могу только раны прижечь. Ну, или посочувствовать еще. - Отказался оказывать женщине первую помощь главврач местной больницы, который каким-то образом оказался вне островной части стаба. - У меня ни медикаментов, ни инструментов...Ну, если автомат Калашникова не считать.
  
  -И это называется, знахарь. - Тяжело вздохнула Ада и как была на четвереньках поползла в сторону ведущей наверх лестницы. - Ладно, раз ты тут, то мы отбились?
  
  -Ну, похоже на то. Атом ударил муров и командующих ими внешников по самому больному месту...По грузовикам-рефрежираторам. - Опознать во встречающем их снаружи человеке медика было сложно. Белый халат сменила камуфляжная форма, в правой руке был металлический полицейский щит, а в левой автомат. Подобным же образом были экипированы еще пять бойцов, прикрывавших Айболита. Снаружи еще постреливали, но интенсивность ведения боя резко спала. - Без холодильников им некуда складывать мясо, чтобы довезти его до своей базы, а значит и воевать эти уроды смысла не видят. Вот и отходят они, пытаясь хоть как-то минимизировать свои потери.
  
  -Как эти уроды вообще к стабу подобрались? - Поинтересовался Гектор, убирая оружие за пояс...И едва успевая схватить свои штаны. Ремень дополнительной тяжести в виде двух массивных пистолетов не выдержал, вернее сдала расстегнувшаяся пряжка. - Их же целая армия! Такую по кустам не проведешь....
  
  -Мне никто не докладывал, сам понимаешь, но скорее всего уроды маскировались под пару-тройку идущих совместно крупных караванов. - Айболит и бойцы, то ли находящиеся под его командованием, то ли просто сопровождающие медика потянулись в сторону выхода. - В кузов машин то им раньше границы стаба никто заглядывать не будет. Никаким другим способом они не могли бы подогнать ракетные установки так близко, чтобы влепить прямой наводкой по кораблям.
  
  -А дроны?- Не унимался Маслов. - Тоже в кузове горкой лежали?не совсем горкой...Но про их сухопутные аналоги авианосцев я слышала. С виду обычный трейлер, а внутри по бокам расположены боксы для техники. - Ада стала разматывать прикрывающую шею тряпку, безжалостно сдирая корку засохшей крови. Регенерация мутантки уже успела затянуть разорванные сосуды, а из-за засевших в теле пуль она видимо особа не переживала. То ли планировала извлечь их при помощи хирургов чуть позже, то ли вообще надеялась, что все само рассосется. Или выйдет наружу подобно некоторым занозам. От организма почти зараженной и не таких фокусов следовало ожидать. - Может теперь и вживую на них посмотреть получится, если после артиллерийских приветов от Атома они в рассеянную по округе металлическую пыль не превратились.
  
  Зачистка муров, брошенных их удравшими товарищами на произвол судьбы, а также тушение многочисленных пожаров и извлечение раненных из под завалов заняли довольно много времени. Нападающие фатально просчитались, когда посчитали, будто уничтоженные мониторы составляют весь крупнотоннажный флот Комарово. Расположенные у самого края искусственного острова суда может и не имели таких прекрасных пушек, прочной брони и опытной команды, да к тому же проходили техобслуживание лишь по большим праздникам, однако проплыть несколько километров по прямой прежде чем сломаться или утонуть они были способны. Десятки ручных пулеметов, несколько натуральных зенитных установок и прочее оружие предназначенное вообще то для отстрела редких представителей водоплавающей элиты прекрасно справилось и с другими непрошенными гостями. Пусть и не сразу, но все же собравшиеся для контратаки рейдеры уничтожили до последнего дроны, пытавшиеся прервать сообщение с берегом. А после стаб выслал своих воздушных разведчиков. Вооружения на них не стояло, но им его и не требовалось. Задачей маленьких юрких машин было только одно - разглядеть с высоты врага и передать картинку артиллеристам, уже приведшим в положение монструозного вида пушку, снаряд которой лишь чуть-чуть уступал по габаритам микроавтобусу. Вообще-то её тоже пытались вывести из строя, заслав к орудию небольшой отряд диверсантов, однако охрана стратегической гаубицы показала себя на высоте и муры полегли все как один, даже не поцарапав мега-пушку. Ну а снаряды калибром в метр с лишним оказались очень ультимативным доводом, после применения которого внешники быстренько решили, что игра не стоит свеч.горячие головы хотели начать преследование отступающих врагов, однако по техническим причинам выслать погоню не получилось. Дроны хорошо постарались, разнося бронебойными ракетами двигатели всего мало-мальски напоминающего бронированный транспорт. Десятка же чудом уцелевших внутри надежных гаражей машин не хватало, чтобы достойно покарать силы едва не взявшие штурмом довольно крупный стаб. Да и без того дел в Комарово хватало - те же похороны например. Потерявшие своего друга Гектор и Ады были далеко не одиноки в своем горе, общий счет потерть пока оставался неизвестным, но скорее всего он колебался в районе полутысячи иммунных. И еще пары сотен находящихся в карантине еще не утративших человеческий разум зараженных вместе с потенциальными новичками. Стоящие с краю бараки попали под удар одними из первых, и кто-то от большого ума решил затопить все камеры разом. То ли свои боялись, что под шумок свежеобратившиеся зомби по стабу разбегутся, то ли занявшие строение внешники решили, что в мертвом виде сортировать и транспортировать сырье станет проще.
  
  Кладбищ в Комарово было целых три. Одно мемориальное в самом центре островной части, где хоронили только настоящих героев и близких друзей отцов-основателей поселения. Река, куда традиционно сваливали всякий мусор и тех, по кому особо плакать никто не будет. И небольшой прекрасно простреливаемый участок на границе с охраняемым периметром, где часовые станут выстрелами отгонять зараженных от могил до тех пор, пока те не исчезнут во время очередной перезагрузки. Похоронить Ботаника было решено на последнем, как и основную часть погибших в этот день. Никто не знал, куда деваются попавшие под обновление кластера неживые объекты, однако же покойный скорее всего предпочел бы, чтобы его тело исчезло из этого проклятого мира окончательно, чем стать пищей для здешних рыб и червей. Выкрашенный в черный траурный цвет экскаватор могильщика, чудом переживший устроенный разного рода транспорту бойню, проворно откапывал глубокие индивидуальные ячейки, куда складывали трупы. Расположенная на окраине стаба ритуальная лавка была готова продать всем желающим богатый ассортимент гробов, венков, памятников и всего прочего, что требовалось скорее живым, чем мертвым. Однако особой популярностью подобный товар не пользовался. Привыкшие к суровой жизни на просторах Улья рейдеры закапывали своих друзей просто так, ведь им и без того доставалось куда больше почестей, чем тысячам жертв неприветливого для гостей мира. Впрочем, все было достаточно цивилизовано, частенько на тот совет отправлялись даже со снаряжением и оружием. Те, кто не брезговал раздеть покойных товарищей до трусов, как правило на кладбище их не тащили и оставляли мусорщикам. Ну а последние не сильно заморачиваясь церемониями отправляли никому ненужные трупы в воду.
  
  -Знаешь, а ведь у нас был роман. Давно, еще до того как я стала...Вот этим. - Как-то отстраненно произнесла Ада, разглядывая лежащий в глубокой яме полированный ящик. Гектору повезло, что унаследованные от Косого капиталы он носил с собой - иначе сгорели бы они вместе с танком. Отрывший могилу экскаватор давно отъехал в сторону, чтобы обеспечить других мертвецов последним пристанищем. Ну а когда поток требующих погребения усопших закончится, он снова начнет ездить туда-сюда, зарывая тех, кого или не слишком хорошо забросали землей при помощи лопат, или вообще не стали это делать. - Ну, не то чтобы это был настоящий роман, но когда у него появлялись лишние спораны, он обычно снимал именно меня. Интересно, если бы он тогда не замолвил за меня словечко перед своими друзьями-рейдерами, как бы сложились наши судьбы? Их отряда больше нет, а я вот есть....Никогда бы не подумала, что так случится. Что я их всех переживу...
  
  -Бесполезно гадать о том, что могло бы произойти. - Маслов как мог постарался подбодрить Аду. Впрочем, большого опыта в плане психологической поддержки он не имел, а потому получалось неважно. - И не вини себя. Ботаник прожил достойную жизнь, а завершила её трагическая случайность. А против судьбы бессильны и мускулы, и оружие, и вообще все на свете.
  
  -Ты прав, с этой сукой, заранее приготовившей смерть для всех и вся, не поспоришь. - Печально кивнула мутантка. - Хороший ты человек, Огородник. Я так Бобру и сказала. И Айболиту. И еще кое-кому из своих знакомых. Вещей у меня особо не сохранилось, так что можешь считать эту рекомендацию завещанием в свою пользу.
  
  -Что? - Сначала Гектор не понял, к чему это она. Но потом увидел, как лапа женщины-кваза сдергивает с плеча ранее принадлежавший внешнку автомат. - Стой! Не надо!
  
  Он попытался вырвать оружие из её рук, но Ада учла предыдущий неудачный опыт суицида. С предохранителя трофей был снят заранее, да и от Маслова она на несколько шагов отошла. Короткий ствол снизу вверх нырнул в недра зубастой пасти, а в следующее мгновение мутантка нажала на курок, посылая свинцовую очередь себе прямо в мозг по кратчайшей траектории. Секунду уже мертвое тело еще стояло неподвижно на краю могилы, а потом утратило равновесие и завалилось вниз, чтобы разлечься поверх гроба Ботаника.
  Глава 11
  
  Маслов перекатывал туда-сюда по столу патрон двенадцатого калибра и старался ни о чем не думать. Получалось плохо. Хотя с момента гибели Ботаника и самоубийства Ады прошел почти месяц, однако же погибшие рейдеры упорно не желали выходить у Гектора из головы. Тем более, что уж о мутантке то осталось неплохое такое напоминание, весящее куда больше десяти килограмм и способное своей отдачей сломать плечо обычному человеку. Монструозная снайперская винтовка не подходила единственному наследнику женщины, которая сломалась под гнетом Улья. Один единственный разок на стрельбище прицельно пальнуть еще получалось...По неподвижной мишени. Лежа. С сошек. Но о автоматической стрельбе, да еще и стоя на ногах, нормальному человеку даже и мечтать не следовало. Оружие летело в одну сторону, его хозяин в другую. Да еще и синяки во все плечо, возможно сопровождающиеся трещинами в костях. К помощи обезболивающего, во всяком случае, пару раз прибегать приходилось.
  
  Комарово успешно пережило нападение муров, и о нем уже мало-помалу стали забывать. Умерших проводили в последний путь и выпили за них на чем-то вроде общих поминок, куда руководство стаба выставило бесплатное угощение. Захваченные в плен бандиты давно издохли на расставленных вдоль реки невысоких кольях, расположенных так, чтобы до ног казнимых могли дотянуться слоняющиеся по берегу зараженные. Мусор от разрушившихся зданий расчистили, и на их месте из стыбренных где попало материалов уже возводили новые дома. Скорее всего, такие же неказистые и грозящие обрушиться при первом же серьезном испытании. С рабочей силой у архитекторов проблем то не было, но вот профессионализм большей части строителей вызывал изрядные сомнения. В стройбат же отправляли всех выловленных в округе иммунных новичков, а какой среди тех далеких от адекватности из-за краха привычной картины мира людей процент персон, у которых руки даже в подобном состоянии будут расти из плеч, а не из задницы?
  
  -Привет. Ты тут Огородник Гектор? Я - Рубанок. - За стол без спроса уселся воняющий смесью застарелого пота и одеколона бородатый мужик в дорогом пиджаке, идущем ему примерно как корове седло. Ну не носят подобную одежду с такой заросшей и угрюмой мордой, до кучи украшенной целой россыпью чуть заживших кровоподтеков и шикарным фингалом под левым глазом! На руке его тикали часы, выдавая типичного рейдера-новичка. Мало-мальски опытные жители Улья предпочитали роскошным Ролексам дешевенькие китайские браслетики с электронным табло, помня об остроте чувств развитых зараженных. Данному типу, прибаралхившемуся в одном из лишившихся хозяев модном бутике, больше подошла бы засаленная тельняшка и шапка-ушанка. Примерно такая же, какая имелась у самого Маслова. Он в ней спал - в сочетании с берушами помогало вскакивать по ночам не от каждого громкого звука, а хотя бы через раз. Наушники из тира были, в принципе, еще эффективнее, но от них почему-то на утро начинала зверски болеть голова. То ли кровоток от них ухудшался, то ли мало-мальски привыкший обилию сенсорной информации мозг внезапно лишившись почти всей нагрузки принимался паниковать. - Видел, как ты в тире по мишеням сегодня палил. Если и не настоящий снайпер, то где-то рядом. Айда к нам в команду? Мы как раз к Заводу собираемся за горючкой и грузовиками, говорят, он на днях обновился.
  
  - Не интересует. - Гектору уже пару раз поступали подобные предложения. Из-за винтовки, которую продать рука не поднималась, Маслова принимали за бывалого рейдера. И тот факт, что он остался единственным выжившим из примелькавшейся в стабе команды охотников за тварями, тоже свидетельствовал в пользу данной гипотезы. Однако местная валюта у него пока имелась...Пусть и далеко не так много, как раньше. Месяц пребывания в Комарово полностью опустошил флягу с рад-горохом и ополовинил количество рад-споранов, хотя никаких особых излишеств Гектор себе и не позволял. Спал в однокомнатной комнатушке, снятой в дешевой гостинице. Питался в основном там же, раз за разом заказывая стоящую копейки гречневую кашу, сосики и компот испортить которые даже у спустя рукава относящегося к своей работе повара получалось не часто. Пил либо чай и кофе, либо погашенный при помощи соды уксусный раствор. Подобно алкоголю кислота растворяла виноградины, однако из-за мерзкого вкуса получившегося напитка большинство рейдеров предпочитали использовать её исключительно для гороха, который в водке или там коньяке мог плавать часами. - Я пока отдыхаю.
  
  -Прыгая по вкопанным в землю шинам и паля по мишеням? Если это отдых, то твою работу даже представить боюсь. - Попытался неуклюже пошутить Рубанок, которого видно неумелые упражнения Гектора очень впечатлили. Пока Маслов хоронил своих друзей, оставленную на земле разряженную штурмовую винтовку кто-то успел тиснуть. Пришлось тратиться на брата-близнеца неплохо показавшего себя оружия, обладавшего высоким темпом стрельбы, неплохой кучностью и приемлемой по меркам Гектора отдачей. Однако даже сжигая по паре сотен патронов в день и раз за разом дырявя баночки, бутылки прочий мусор, новоиспеченный рейдер прекрасно понимал, как же в сущности мало он знает и умеет. Потому и прошел платный курс обучения у отирающихся при тире инструктов, способных натаскать новичка в кратчайшие сроки как минимум до уровня солдата-срочника военного времени. Способного не промазать с сотни метров по цели размером с человека, умеющего обслуживать свое оружие и имеющего некоторые шансы заломать пару-тройку низших человекоподобных зараженных с использованием кулаков, ножа или саперной лопатки. Однако тренировки, которыми Гектор занимался целый месяц, лишь вывели его на уровень, при котором шансы выжить вне безопасного стаба в случае реальной опасности поднимались с микроскопических до просто небольших. - Кстати, может, жахнем по рюмашке за знакомство? Я угощаю.
  
  -В завязке. - Как бы извиняясь кивнул Маслов на свой стакан, в котором плавали многочисленные чаинки. Решение отказаться от спиртового раствора споранов в пользу уксусного он принял, понаблюдав в спокойной расслабленной обстановке за отирающимися в гостинице рейдерами. Живущий в их телах паразит исправно устранял физические последствия интоксикации, однако же они частенько демонстрировали психологические симптомы алкоголизма. Импульсивность, бессвязную речь, нелогичность мыслей, вспышки почти ничем спровоцированной агрессивности если долго во рту водки не было и излишнее благодушие после приема дозы желанной жидкости с легким наркотическим эффектом...С такими чертами характера риск оказаться съеденным или пристреленным возрастал по меньшей мере процентов на пятьдесят. - У меня, знаешь ли, повышенная потребность в живчике. Боюсь однажды спиться.
  
  -Это да, это тут легко. - Согласился с его мысями Рубанок, чем немного поднял мнение о себе. - Я вот тоже чуть с концами в бутылку не нырнул, после того как моя Люся стала одной из этих тварей. А может бы и нырнул, так не дали. Напали мрази эти, которые хуже людоедов и чуть не пристрелили. А после мне лопату в зубы и вперед. Жрачку и живчик в стройбригаде отрабатывать, где даже наркомовские пятьдесят грамм наливать жмотили. Ладно, тогда ухожу...
  
  -Стой, да ведь мы раньше встречались! - Прищелкнул пальцами Гектор, вспоминая день налета муров на стаб. - Ты из изолятора вышел буквально за полминуты до того, как дроны появились! Вернее, выволокли тебя!
  
  -Верно. - Глухо согласился Рубанок, потупив глаза и буквально каменея лицом. - Но тебя там не было, я бы запомнил. Мне те, кто в ту проклятую яму сажал и доставал из неё, до сих пор снятся. И Люся тоже, как она урчит.
  
  -У крыльца биржи труда вместе с другом стоял. А да ладно, не морщись. В конце-то концов, на мне цветы не растут и картины не нарисованы, чтобы было чего специально запоминать. - Маслову впервые за уже очень долгое время стала не безразлична судьба человека, рядом с которым он находился. Он внезапно вынырнул из пучины какой-то серой таски, навалившейся на него после смертей Ботаника и Ады. Такой же новичок как и он, даже еще 'моложе', вызывал какой-то подспудный интерес. Хотелось узнать, как он вписался в жуткий мир Улья? Хуже? Лучше? Болезненное любопытство было сродни тому, которое заставляет пациентов в поликлинике обсуждать свои болячки, сравнивая как сильно досталось от жизни им самим, и как окружающим. - Уже в самостоятельные рейды ходишь, ну надо же! Я думал, начинающие вроде тебя к большим и опытным командам приписываются для обучения в обычное время, ну а сейчас где-нибудь на стройке шабашат.
  
  - Да уж лучше б на каторгу, чем такое обучение. Нас было сорок, а стало восемь. - Помрачнел Рубонок, сгорбившись и словно ужавшись в размерах.- Жаль только, никому тут особо рабочие руки не нужны. Своих людей хватает. А остальные идут охотиться на монстров с дрекольем, если нехота от сушняка подыхать!
  
  -Не понял. - Гектор озадаченно потер лоб. Либо он совсем ничего не понимал в людях, либо отчаяние растерявшего всю первоначальную самоуверенность собеседника было неподдельным. - Ну ка давай ка поподробнее! Про то, что новичков из изолятора собирают в бригады, чтобы ближайшие кластеры обдирать я слышал. И потери в Улье ожидаемы всегда и везде. Но чтобы всего один из пяти выжил?! Как так?!
  
  -Да чего уж тут понимать? Как стали не нужны, так нас и отвезли одним автобусом в хрен знает куда. Высадили у окраины каких-то высоток, дали в руки по топору и отправили на обратный билет зарабатывать. - Злобно прошипел Рубанок, сжимая и разжимая ладони в кулаки. - Сказали, отныне можем выживать как хотим. Если же кто намерен обратно в Комарово вернуться, то должен хабара на обратный билет притащить. А всего прикрытия нам - пулемет на крыше автобуса, который с места никуда не тронется и парочка охотников, которым к стабу со своими ружьями выйти повезло!
  
  Не выдержав нахлынувших на него эмоций, бородач хлопнул ладонью по столу. Впрочем, мебель от этого даже не шелохнулась. Она была привинчена к полу, чтобы во время драк ей разные дебоширы туда-сюда размахивать не смогли.
  
  -Повезло мне, парнишка рядом оказался, который из этого кластера и вылез. Хоть знал, куда идти нам, чтобы можно было технику или оружие найти. Довел до отделения не то налоговой, не то еще какой ведомственной службы, из тех сотрудникам которых с пистолетами ходить можно. Только этого мало было, стали дальше искать. Зашли в торговый центр, чтобы приодеться, еды набрать и бытовую технику вроде видеокамер глянуть, которая хоть чего-то стоит. Там на нас и навалились. - Переведя дух и чуть успокоившись, продолжил свой рассказ Рубанок. - До того мы пока шли всего троих потеряли. Простые мертвяки, они ж тупые! Один их держит, другой рубит...Ну, если не струсил и не блюет. Но когда народа много, кто-нибудь эту тварь по башке да отоварит. Опасны были только те, кто бегать научился, вот они могли своей лапой успеть взмахнуть или вцепиться в кого-нибудь. А в отделении мы штук десять Макаровых обнаружили и совсем уж было успокоились. С пушками то против зомби воевать куда сподручней! Пошли даже разговоры, что нафиг этих уродов в автобусе, и без них проживем. Я сам, блять, так думал, пока откуда-то из подсобки ювелирного магазина в торговом центре не вылез кусач.
  
  -Жопа. - Посочувствовал Гектор, представив себе эту картину. Тем более он прекрасно помнил, что могла сделать с группой людей Ада, если подбиралась к врагам вплотную. А настоящий зараженный, к тому же стоящий по их эволюционной лестнице чуть выше, должен был оказаться еще более ужасным врагом, чем женщина-кваз. Разума у подобных монстров не бывает, но инстинкты убийцы прекрасно развиты и с лихвой заменяют его во время кровавой бойни. - Завалили?
  
  -Завалили. - Кивнул Рубанок, злобно скрежеща зубами. - Когда осталось нас на ногах пятнадцать человек из сорока. Не, еще тяжелораненные были, но мы их до автобуса дотащить не смогли. Хотя пытались. Тогда семерых еще и потеряли, когда сразу десяток бегунов с топтуном из подземного перехода вылетел! Зато оставшиеся вернулись в стаб. Чуть не все стволы с патронами отдать пришлось, чтобы обратную дорогу оплатить. Теперь мы вольные, мать его, рейдеры! Только в башке шумит, поскольку живчиком последний раз поили еще вчера. А если до завтра в рейд не уйдем, то совсем сляжем, да и еще есть нечего будет.
  
  -Гниды те, кто вас так подставил. - Подумав, вынес вердикт устроителям этого безумства Гектор. - Стоп, подожди, так это ты меня хотел подписать в рейд с командой, у которой нормального снаряжения ни шиша нет?!
  
  -Упс. - Бородач понял, что разоткровенничавшись и выплеснув из себя все наболевшие чувства выдал себя с головой. - Ну да...Хотел...А какой у нас выбор? Либо найти кого-то опытного, с кем будут хоть какие-то шансы, либо на следующей такой поездочке мы все дружно и поляжем!
  
  -Вообще-то за такие подставы принято бить морду. - Внутри Гектора кипело возмущение. Улей не терпит беспечности! Отправившись в поход вместе с отрядом подобных 'профессионалов' он имел все шансы назад в Комарово не вернуться! - Может быть даже ногами.
  
  -Бей. - Решительно тряхнул головой бородач. - Если с отрядом пойдешь и парней хоть чему-то научишь, можешь и вообще пристрелить как собаку!
  
  -Ага, ищи идиота.. Потом долго придется с ментантом здешним беседовать и доказывать, что не верблюд. - Хмыкнул Гектор, немного успокаиваясь. - И не жалко тебе, Рубанок, фейса своего? Его же, я смотрю, об какой-то тейбл только недавно со всего размаху прикладывали. И это тебе еще повезло, могли ведь и пристрелить.
  
  -Морда что? Она заживет. - Философски протянул мужчина, поднимаясь из-за стола. - В этом аду на людях вообще все заживает как на собаках. А и пристрелят меня, не беда. Хоть пацанам, которые меня на том свете догонят быстро, в глаза смотреть можно будет. И с Люсей увижусь.
  
  -Ох, и пожалею я еще об этом. - Пробормотал Гектор, вставая из-за стола и оставляя на нем патрон двенадцатого калибра в качестве платы за все, что успел съесть. С учетом цен на халявное продовольствие - он еще и немалые чаевые оставил. Примыкать к группе новичков было опасно, глупо и недальновидно. А бросать их на произвол судьбы - подло. Его же Ада тогда с Ботаником не пнули под зад коленом сразу же, как он перестал быть им полезным? Позаботиться о этих несчастных, которым итак немало досталось, стоило хотя бы ради их памяти. И вообще, так нужно было сделать. - Знаю же, что пожалею! Эй, Рубанок, стой! Меня подожди.
  
  Собравшаяся притащить в стаб добычу или погибнуть группа была и хуже, чем представлял себе Маслов и лучше, чем он боялся. Да, их из восьми вооружены огнестрельным оружием оказались только четверо. У двух были пистолеты Макарова, у еще одного карабин Сайга, а сам Рубанок с унаследованной от погибшего охотника древнющей двустволкой расхаживал. А вот с боезапасом наблюдалась беда: пистолетных всего одна обойма, да картечных пяток. Обладатель кастрированной версии автомата Калашникова, которую власти считали возможным доверить гражданским любителям пострелять, вообще мог использовать свое оружие исключительно в качестве дубины, ибо его ограбили до нитки. Гектор, с монструозной бандурой за спиной, штурмовой винтовкой на плече и парой громадных пистолетов в кобурах на бердах смотрелся, мягко говоря, чужеродно. Примерно как искрящийся бриллиантовыми украшениями и золотом арабский шейх-миллиардер посреди помойки, обитатели которой таких больших денег в жизни не видели. И поглядывали на него соответственно - с завистью, подозрением, а то и ненавистью.
  
  На этом минусы заканчивались и начинались плюсы. Хотя у каждого были синяки или порезы, по-настоящему раненных в составе команды не имелось. И слабых тоже. Длительная полудобровольная работа в стройбригаде и выезд 'на природу' отсеял всех, кто находился в плохой физической форме. Не способные быстро бегать и больно бить банально сдохли, не сумев отбиться от зараженных. Да и от розовых очков длительное пребывание среди не отличающихся особой тактичностью рейдеров вкупе с финальной проверкой на прочность избавило надежно. Оставшиеся сплотились и стали единым целым, готовым драться хоть против всего мира. Никто тут больше не думал, будто что-то ему должны лишь за то, что он человек и это звучит гордо. Не путал пустышей и еще не успевших утратить разум зараженных с людьми. Не испытывал моральных терзаний от необходимости вскрывать головы тварей, в четырех случаях из пяти ранее являвшихся людьми. А еще на них была броня. Правда, хоккейная. Выкрашенные в белый цвет налокотники, поножи и шлемы из твердого пластика. От выстрела или удара того же жрача не спасет, но зомби и недалеко ушедший от них бегуны с загрызанием человека в подобной сбруе будут возиться намного дольше обычного.
  
  -Душераздирающее зрелище. Что ж, хотя бы первую цель себе выбрали по силам. Завод не так уж густо населен, чтобы там имелось много тварей. Да и другие рейдеры туда соваться особо не приучены - ведь для них нет добычи. Ваш план пройтись по его краешку и реквизировать оставшиеся там грузовики, чтобы продать их, вполне жизнеспособен. - Гектор не ленился изучать карты, доставшиеся ему в наследство от Ботаника и расспрашивать о ближайших кластерах, а потому окрестности Комарово себе более-менее представлял. Корпуса какого-то металлургического производства, от которых до стаба было порядка двадцати пяти километров, особой популярностью не пользовались. Кому в мире полном тварей могли бы понадобиться станки? Разве только немногочисленным мастерам оружейникам. Забитых товарами магазинов там не имелось, а на зараженных лучше было охотиться не среди корпусов, где им прятаться было полное раздолье, а на открытой местности. - Возможно, даже получится обойтись без потерь, но чтобы увеличить эти шансы нам надо будет кое-что сделать. Ты, с Сайгой! Бери споран, иди в магазин и возвращайся обратно с патронами для себя и для Рубанка. Учти, он радиоактивный, а потому меньше чем на полный рожок и десяток картечных зарядов не соглашайся. Именно картечных, на худой конец пулевых, - притащишь утиную дробь, сам с её будешь топтунам в глаз с расстояния метра всаживать.
  
  -Э... - Обладатель охотничьего карабина порядочно опешил, когда в руки ему упало подобное богатство. - Ну, лады.двое с топорами. Вот вам пистолеты. Называются Зиг-зауер, запасных магазинов нет, производство вроде бы швейцарское, патронов в обойме дюжина, на глушители особо не надейтесь. - Переключился на следующие цели Маслов, уже слегка запыхавшийся таскать на себе в дополнение к обычным пожиткам целый арсенал. - Учтите, я их вам не дарю, а временно одалживаю. Потом вернете, ну или выкупите их со своей доли добычи, если нам сегодня повезет. Профессиональные военные в группе есть? Ну, или охотники на худой конец?
  
  -Да откуда. - Тяжело вздохнул Рубанок. - Их считай сразу из изолятора забрали. Они ведь куда перспективней, чем мы.
  
  -Плохо. Значит, за снайпера буду я. А вон тот бугай с кайлом, которое к настоящему клюву не имеет ни малейшего отношения, идет вторым номером. Будет носить винтовку, сошки и боеприпасы. - Маслов и так не особо надеялся на подобное везение, но вдруг? - Да, на всякий случай сообщаю, что с кем и куда я иду нескольким людям в стабе известно. Если не вернусь, и проверку у ментанта свидетели моей смерти не пройдут, пополните вы собой тесные ряды бандитов.
  
  -Нормальная мера предосторожности. - Кивнул Рубанок. - Мы понимаем. Очень знаешь ли поспособствовала данному процессу массовая казнь муров на берегу реки.
  
  -Ну, вот и ладушки. - Не стал заострять внимание на этом моменте Гектор, непроизвольно передергиваясь от нахлынувших на него воспоминаний от стонов и воплей посаженных на колья и пожираемых заживо людей. Именно тогда он шапку-ушанку с берушами и купил, чтобы хотя бы некоторое время не слышать ничего лишнего с границы стаба. - И остается у нас толстячок с саблей. Она настоящая или сувенирная?
  
  - Не знаю. - Развел руками единственный в составе группы человек, у которого сохранились намеки на лишний вес. Впрочем, будь он хоть чуть-чуть выше и этого никто бы не заметил. Однако при росте метр шестьдесят хватало и малейшего намека на пузико, дабы вспомнить о Колобке. Впрочем, судя по обвисшим щекам, раньше жировые запасы в его теле занимали значительно больше места, тогда торс действительно должен был казаться шаро или как минимум греше-образным. - Но тяжелая, острая и пару раз голову ей отрубить получалось.
  
  -Назначаешься тыловым охранением. - Решил Маслов. - Когда мы идем вперед, ты старательно пятишься и смотришь назад. И подаешь голос, едва лишь заметишь какой-нибудь намек на движение! Тактические маневры вроде захода в хвост по плечу либо самым развитым зараженным, либо людям.
  
  -Понял, не дурак. - Не стал спорить немного полноватый мужчина. - Может, ты нас и живчиком угостишь, раз такой щедрый?
  
  -Может и угощу. - В тон ему ответил Гектор. - Если будете хорошо себя вести. Не лезть куда не надо, не шуметь и, самое главное, не умничать и не играть в демократию. Есть желающие оспаривать мое право указывать вам, что надо делать, чтобы живым остаться? Нет, ну не надо мне тут хмыкать и улыбаться! Мало ли?! Командир у вас, я вижу, уже есть. Но мало ли, вдруг в пару к нему найдется идиот думающий, будто он знает как лучше?
  
  -Если вдруг найдется - я его сам пристрелю. - Уверенно пообещал Рубанок, окидывая толстячка многообещающим взглядом. - Еще что-нибудь?
  
  -А как же! - Оправдал его ожидания Маслов. - Сними свой чертов Ролекс! И вымойся! Кстати, всех касается. У кусача, которого вы все должны помнить, чувства будут острее собачьих. А вас даже человек сквозь какую-нибудь дверь не услышит, так унюхает! Зачем вы вообще на себя столько одеколона вылили?
  
  -Да мы не специально. - Вздохнул обладатель ржавой кирки, которую этому новичку ну очень вороватые интенданты выдали взамен настоящего оружия. - Просто та тварюга в нас лотком с парфюмерией запустила.
  
  Добраться до Завода можно было либо пешком, либо при помощи двух-трех частенько попадающейся вдоль дорог кластеров брошенной машины. Оба варианта имели как плюсы, так и минусы. Звучание мотора неизменно привлекало к себе тварей и если от тех же кусачей или рвачей можно было без проблем укатить на колесах, не говоря уж о пустышах, то дальше дела обстояли уже не так радужно. Руберы или элитники имели на короткой дистанции все шансы догнать и закогтить любое авто, исключая разве только прокаченные тачки стрит-рейсеров и гоночные болиды. Или вообще могли устроить на источник шума засаду, заранее просчитав траекторию его движения и двинувшись наперерез. С другой стороны, от большой толпы бегунов или стайки топтунов девять человек своими ногами бы не ушли.
  
  - Нам все равно придется в итоге садиться в грузовики, если не подвернется случайно другой достойной добычи. - Подумав, решил Гектор, оглядывая неровный строй новоиспеченных рейдеров. - А вы к тому же выглядите нехорошо, слишком долго не пили спорановой дряни и потому ослабли. Значит, находим транспорт и неспешно катим к нужному нам месту, собирая зараженных на шум и останавливаясь, если будут благоприятные условия для охоты.
  
  -В принципе, это место не так уж далеко от Комарово. Особо матерых зараженных там быть не должно, поскольку периодически шляющиеся мимо отряды их отстреливают. - Задумался Рубанок, бывший в отряде старшим. Во всяком случае, с точки зрения возраста, ему до попадания в Улей целых сорок восемь лет стукнуло. Еще не старость, но по сравнению с остальными парнями, которым было в районе двадцати за исключением начавшего четвертый десяток толстячка, довольно солидный возраст. - Есть шансы, что все пройдет гладко. Но что нам делать, если по пути попадется какая-нибудь действительно страшная тварь вроде этого...Как её...Скреббера!
  
  -Кричать, паниковать и дохнуть. - Мрачно заявил громила с киркой, теперь еще и нагруженный вдогонку здоровенным рюкзаком с припасами. Кличка Атлет ему очень подходила в отличии от мельком упоминавшегося родного имени Соломон. Этот богатырь рода еврейского до попадания в Улей работал инструктором по плаванию, а потому когда его родной город внезапно стал филиалом ада, то сумел спастись, бросившись в реку. Периодически выбираясь на сушу, чтобы дать себе передышку, он вскоре снова оказывался загнанным в воду мертвецами и дрейфовал вниз по течению. Неизвестно сколько бы это длилось, но переводящего дух на краешке мели и замерзшего до посинения новичка выловила проплывающая мимо лодка гарпунщиков. - Если, конечно, успеем выполнить первые два пункта раньше, чем окажемся сожраны.
  
  -Успеете, - успокоил его Гектор. - Я одного видел и как видите живой. На счет их безграничного всемогущества байки все это. Даже такого урода вполне можно убить. Ну сами осогласитесь, ведь берут же откуда-то белый жемчуг?
  
  -А где видел? - Осторожно поинтересовался кто-то из тех парней, чьи клички Маслов пока не запомнил. - И точно это был скреббер? Может все-таки элита перекаченная.
  
  -Да километров шестьдесят-семьдесят. Рядышком, можно сказать. - Прикинул расстояние до родного огорода Гектор. Несмотря на наличие карт, точную дистанцию получалось оценить лишь приблизительно. Все-таки их составители имели куда более приоритетные задачи, чем точно соблюать масштаб своих зарисовок. Не оказаться съеденными, например. - И точно скреббер. В одну насекомоподобную рожу отряд Последнего Рейха численностью человек в сто с одного захода перебил. Спаслись только вовремя удравшие на мотоциклах фашисты, да я, поскольку меня ни монстр ни люди попросту не заметили.
  
  -Вот ты нас сейчас, конечно, успокоил. - Поежился обладатель саблист. - А сильно его те сто человек поранили то хоть?
  
  -Ну, кровь пустили разок и несколько лапок вроде бы из строя вывели...- Припомнил самый первый день своего пребывания в Улье Маслов. - Но у него еще не меньше пары сотен целых конечностей осталось, а потому тварь даже не замедлилась. Да просто калибра у них подходящего не было! Обычный огнестрел на его хитин не рассчитан, там чего-нибудь противотанковое надо.
  
  На ближайших подступах к Комарово бесхозного транспорта не было - машины оперативно притаскивались патрулями в стаб, где их разбирали ради запчастей. Выгоды с такой работы было немного, но все же достаточно, чтобы кормить занимающихся демонтажными процедурами механиков. А те и рады были находиться в безопасном и хорошо укрепленном месте, откуда лишь иногда выбирались на прогулки, чтобы спастись от трясучки. Впрочем, особо большого количества зараженных в окрестностях поселения можно было не ожидать по той же причине. Ковыляющие по одному или по двое же пустыши для отряда в девять человек помехой не являлись - медлительные и тупые зомби исправно падали, получив в голову топором. Правда, один раз из стоящего на обочине автобуса вылезло аж два обросших мышцами рвача, с которыми в рукопашной сходиться не рекомендовалось, но небольшая доза свинца решила эту проблему. И даже позволила группе разжиться первым совместно добытым спораном.
  
  -Разведите, процедите и разделите на всех. - Решил Гектор, расслабленно убирая пальцы со спускового крючка. Самому стрелять ему не пришлось - одному из начавших мутировать бывших людей влепил в голову пулю охотник с Сайгой, а второго с дистанции в пятнадцать метров расстреляли из пистолетов с глушителем. Благодаря останавливающему действию четырех вошедших в торс тяжелых пуль рвавшийся вперед за человеческим мясом рвач изрядно убавил прыти, а потом в него разрядил одиз из стволов своего ружяья Рубанок, окончательно сбивая на землю. А остальные обошли с разных сторон вовсю истекающую кровью, но все еще огрызающуюся тварь, поломали-порубили ей лапы и только потом отчекрыжили голову. Правда, понадобилось на это довольно много времени и целых пять патронов, но по крайней мере теперь обладатели одолженного оружия хоть чуть-чуть к нему приноровились. - Выйдет немного, но вам чтобы сушняк унять должно хватить.
  
  -А ты как же? - Удивился Рубанок, с готовностью приступая к изготовлению напитка при помощи пары заранее прихваченных пластиковых бутылок, марли и полулитра алкоголя. - Не будешь с нами?
  
  -У меня свое. - Тряхнул Гектор флягой, в которой булькал уксусный раствор. - К тому же мне этого количества все равно маловато будет. Уже через час опять потянет...
  
  Вне стаба, где Маслов подспудно чувствовал себе в некоторой безопасности, сверхслух опять стал включаться совершенно непроизвольно. Впрочем, учитывая на каком голодном пайке предыдущий месяц Гектор держал своего паразита-симбионта, с живчиком можно было чуть-чуть и переборщить. Да, осторожничать с приемом так необходимого всем иммунным препарата было не слишком приятно, зато у нет никаких признаков постепенного обращения в кваза вроде желтеющих ногтей или выпадающих волос. Уже немалое достижение!
  
  Мимо отряда на самодельном броневике с пулеметной спаркой на крыше проехал патруль, который было притормозил рядом с девяткой рейдеров, но потом вдруг передумал останавливаться и снова набрал скорость. Вероятнее всего, узнали либо кого-то из бывшего стройотряда, либо самого Гектора, который за месяц успел в Комарово несколько примелькаться. Впрочем, довольно быстро обшитую листами железа машину, чья первоначальная марка даже не угадывалась, увидели снова. Она сопровождала по направлению к стабу внедорожник, за окнами которого виднелось целое семейство: мужчина, женщина и двое детей. Причем у водителя наливался под глазом громадный кровоподтек, а восковой бледности его жены могла бы позавидовать мраморная статуя. Явные новички, которые только-только попали в Улей и с вероятностью в девяносто девять процентов лишатся разума в течении нескольких часов или суток. Судя по растерянным и испуганным лицам взрослых, они еще даже не поняли, что случилось и подчиняются непонятным людям с оружием лишь под угрозой грубой силы.
  
  -Детей жалко. - Вздохнул Рубанок, провожая взглядом удаляющийся автомобиль.
  
  -Наоборот, им еще повезло. Они уже достаточно взрослые, чтобы либо выжить, либо умереть. А представь, как кому-нибудь из них пришлось бы лишиться семьи и годами влачить существование в детском доме, который лишь чуть лучше изолятора. Со страхом видеть, как более старшие один за другим становятся зомби, чтобы получить последний удар милосердия. - Покачал головой Гектор. - Я слышал, там какая-то впечатлительная девочка умудрилась сама себе ноги отрезать, надеясь, что меньшая масса тела позволит ей выгадать лишнюю пару месяцев, прежде чем грибница в голове начнет развиваться.
  
  -Тьфу! - Только и сплюнул на землю бородач, а после замолк и еще пару часов не говорил ни слова.
  
  Около часа отряд шел в спокойном по меркам зомби-апокалипсиса режиме, иногда отмахиваясь топорами от плотоядно урчащих зараженных, а потом один из парней вдруг наткнулся глазами на указатель, ведущий к селу 'Трамбовка' и предложил туда завернуть.
  
  -Отсюда родом был Сизов, в смысле Ахмед. Ну привезли к нам этого парня только на прошлой неделе! Он сказал, что село у них дрянь полная, но несколько зажиточных семей было. - Рассказывал парень лет двадцати двух с кличкой Щит. На взгляд Маслова прозвище ну совсем не соответствовало тонкому как былинка компьютерщику, подвизавшемуся в своем родном мире кем-то вроде сисадмина в средней руки фирмочке. Или какой-то рейдер решил проявить своеобразный сортирный юмор и использовал для имянаречения русскую транскрипцию английского слова, обозначающего 'дерьмо'? - Его кластер сюда посреди ночи перекинуло. Вроде как было у них северное сияние, которого в их краях отродясь не было, а наутро монстры стали в дома вламываться.
  
  -Помню такого. - Потеребил свою боду Рубанок. - Ни на минуту не затыкался...По-моему даже когда его кусач задрал губами шевелить закончил намного позже, чем дышать.
  
  -Так вот, в их селе какой-то живущий с самого краю Мухраз вместе со своими домочадчами устроили из своего дома настоящую крепость. Они там палили не хуже, чем какой-нибудь американский спецназ, чуть ли не из пулеметов. И даже гранаты вроде бросали. Столько зараженных положили - жуть.... - Продолжал рассказывать Щит. - Кто они такие Ахмед не знал, то ли цыганы, то ли чеченцы. Но явно личности из тех, мимо которых полиция на цыпочках проходит, чтобы не дай бог не нарваться. Людей эти уроды тоже не жалели. Орали, что им там больных не надо и стреляли в тех, с кем бок о бок не один год прожили. Вот только раз споры грибницы в воздухе носятся, то хрена с два эти джигиты убереглись. А пушки их должны бесхозными валяться!
  
  -Это если никто не подобрал. Тут же до стаба рукой подать...А впрочем, почему бы и не завернуть. - Маслов вспомнил о карте ружейных сейфов, более-менее верно соответствующей его родному кластеру. Далеко не каждый раз после перезагрузки Ботаник с Адой находили бесхозные боеприпасы и оружие на прежних местах, однако же совсем без добычи ни разу не оставались. - Мне уже порядочно надоело ногами топать, а те же легковушки мы там точно найдем. Да и дистанция в полтора километра совсем не крюк.
  
  -Сельпо или какой-нибудь другой магазинчик завернуть можно. Крупам и консервам ничего не будет, да и хлеб если правильно сделан вполне может еще годиться в пищу. - Согласился с ним Рубанок. - Завод то тоже свои столовые имеет, но пойди их там еще найди в глубине корпусов. К тому же слишком опасно разыскивать кухню, когда в каждом кабинете может по зараженному сидеть. А кушать хочется каждые часов пять-шесть.
  
  Глава 12
  
  - Стоять! - Едва лишь отряд приблизился к деревне, как Гектор предостерегающе поднял руку. - Итак, с этого момента мы входим в опасную зону. На открытой местности у людей перед зараженными есть преимущество, поскольку мы их издалека видим и можем подстрелить, а вот теперь у нас есть все шансы вляпаться в засаду.
  
  -Можно подумать раньше мы просто по парку гуляли. - Мрачно пробормотал толстячок, вытирая с брови кровь. Идти в тыловом охранении обладателю сабли не нравилось, и даже не столько шанс оказаться атакованным подобравшимся с тыла зараженным был тому виной. Просто он, вынужденно пялящийся назад все свое время, уже раз десять успел спотыкнуться и упасть. - А с топоров не иначе как березовый сок капает...
  
  Несколько пустышей разной степени шустрости встретились отряды на ведущей в деревне дороге, но ожидаемо не доставили особых проблем. Зомби или почти зомби урча ковыляли навстречу живому мясу либо поодиночке, либо небольшими группами в две-три особи. Бывшие люди даже не понимали, насколько малы их шансы растерзать кучу злых вооруженных мужиков в хоккейной броне. А потому единственный ущерб, который от их действий понесли рейдеры, это чуть затупившиеся об кости черепа лезвия холодного оружия.
  
  -Разворачиваемся в боевой порядок, то есть не толпимся в кучу, а стоим так, чтобы всех нельзя было скосить одной автоматной очередью. То, что мы не ожидаем столкновения с разумным противником, вовсе не значит, что его тут нет. - Маслов решил не обращать особого внимания на неудовольствие толстячка, чье прозвище он наконец-то запомнил. Действительно, кем еще мог быть такой тип, кроме как Пухлым? - Всегда следует учитывать возможность, что за углом прячутся внешники, муры, атомиты, бандиты или просто местные, у которых от всего пережитого крыша поехала. И далеко от меня не отходим, чего бы интересненькое вы там не увидели! Я, конечно, достаточно никчемный сенсор, но все-таки сенсор. Кстати, у кого-нибудь еще более-менее полезные дары Улья есть?
  
  -У Фонаря разве только. - Рубанок кивнул в сторону щуплого парная лет двадцати двух, которому Гектор отдал один из своих пистолетов. - У него из зрачков бьют лучи света почти как от лазерной указки. Если он с ними заглянет кому-нибудь в глаза, то моргать приходится долго. У остальных либо фигня какая-то, либо КПД в районе нуля.
  
  -Угу. - Согласился с ним тащащий рюкзак с припасами и тяжеленную снайперскую винтовку Атлет. - Я, например, контактный пирокинетик...Вот только толку с того? На то, чтобы горячими руками мокрый носовой платок высушить, едва ли не минута уходит!
  
  -Ну да, горохом вас не кормили. - Признаться честно, Маслов бы скорее удивился, если бы дело было иначе и у одного из новичков вдруг обнаружился развитый дар. Но вдруг?! В Улье всякое бывает, он сам тому живой пример. - Так...Ну, вроде все, теперь начинаем!
  
  Подобранный с земли камень был запущен в ближайшее окно, но Маслов позорно промазал мимо стекла. Впрочем, глухой стук и его нарочито громкий возглас сделали свое дело. Напрягшиеся уши Гектора различили, как в тишине мертвой деревни кто-то зашевелился и затопал. Зараженные, не ставшие далеко уходить от родного дома, спешили выяснить, кто это вдруг объявился на их территории и нельзя ли будет попробовать его на зуб.
  
  -Три источника шума. Там, там и вон тот зомби, что через палисад ему по пояс никак толком перебраться не может. Судя по звуку и скорости его перемещения, цели своей массой и проворством более-менее нормальному человеку соответствуют, а потому все облегченно выдыхаем. Элита и прочие тяжеловесы нам если сегодня и встретятся, то не здесь. - Маслов позволил себе слегка расслабиться и пошутить, но тем не менее усилием воли сворачивать свое акустическое восприятие до нормального уровня не спешил. В дальней части села вполне мог прятаться какой-нибудь монстр, который сам добычу пока не засек, но на движение других зараженных среагировал. - Идем вперед, но держим ушки на макушке. Я слышу издалека только те объекты, которые сильно шумят. Если какая-нибудь переродившаяся собака спряталась в свою будку и ждем там удобного момента, чтобы на нас кинуться, вполне могу её прозевать.
  
  Все-таки сумевший преодолеть преграду в виде заборчика зомби плюхнулся на землю и как был на четырех конечностях пополз в сторону добычи. Впрочем, делал он это столь медленно и печально, что рейдеры сосредоточились на двух других угрозах. Откуда-то с расположенных за домами огородов к ним бодрой трусцой направлялся успевший потерять штаны и даже немного набрать мышечную массу бегун, в недалеком прошлом являвший дородной женщиной из тех, что коня на скаку остановит. Имеющая два метра в высоту и полтора в поперечника дама и при жизни то могла любого в бараний рог скрутить, а после смерти её возможности только возросли. Грязный шерстяной свитер, густо заляпанный засохшей кровью, удивительно подходил к её оскаленному в злобной гримасе лицу. Впрочем, последний из явившихся на шум зараженных был не многим хуже. Роста в нем насчитывалось всего полтора метра, но заметить данный факт получалось не сразу. Может габаритами бывший подросток и уступал своей коллеге, зато челюсти его уже успели вытянуться вперед как у недооборотня из дурного кино, а кончики пальцев почти лишились плоти, превратившись в загнутые костяные крючки. Да и двигалась маленькая тварь довольно резво и даже с какой-то претензией на вкрадчивую хищную грацию.
  
  -Еще не жрачи, но уже где-то рядом. Вероятность того, что в них есть спораны, близка к ста процентам. - Решил Гектор, ловя в прицел штурмовой винтовки невысокого зараженного, к счастью не додумавшегося бежать зигзагом. Пальцы сами собой отработанным на стрельбище движением переключили оружие на режим стрельбы одиночными. Патроны следовало экономить, ведь в Улье никогда не знаешь, когда придет черед поливать очередями надвигающуюся на тебя смерть. В результате пересечения встречных курсов пули и головы мутанта выиграла все-таки голова. Она по-прежнему двигалась дальше, надежно сидя на крепкой шее. Ну а то, что из неё сочились мозги, и все тело полетело кувырком, уже малозначительные детали. - Второй на вас...Атлет, винтовку!
  
  Переход от спокойного и расселенного тона к истеричному воплю сработал на мускулистого пловца, как удар хлыстом. Он вздрогнул, завертел головой по сторонам, машинально потянулся к выданной ему еще от щедрот стаба кирке. Только спустя секунды три богатырь еврейской национальности несколько опомнился, рванул из-за спины висящее поверх рюкзака оружие и буквально ударил им Гектора, торопясь впихнуть единственный на отряд ствол крупного калибра в мало-мальски умеющие обращаться с ним руки.
  
  -Медленно, слишком медленно. - Недовольно покачал головой Маслов. - А сошки почему забыл? Да, те самые сошки, которые у тебя на поясе висят. Я на весу из этой дуры попаду если только в стену сарая. Насчет движущегося на малой скорости грузовика или там танка уже не так уверен.
  
  Второго зараженного, вернее вторую, если вспомнить о её пока еще сохраняющихся половых признаках, уложили с двух выстрелов из сайги. Первым обладатель охотничьего оружия по прозвищу Скрепка поразил её в живот, но особого впечатления на мертвяка это не произвело. Зато вторая пуля ударила даму аккурат под левую грудь, видимо дойдя до сердца. А без целости и сохранности этой работающей мышцы, перекачивающей по телу кровь, пораженный паразитом организм пока еще не мог полноценно функционировать. Сначала бывшая жительница села перешла с бега на шаг, а метров через десять и вовсе свалилась и начала скрести пальцами землю. Если бы ей дали время, может и регенерировала бы, а потом смогла кое-как доковылять до какой-нибудь падали и отъесться во внушающее ужас жуткое чудище, но в ближайший час-полтора опасаться возвращения в строй данного мутанта не приходилось. Судьба зараженной, как и её почти доползшего до людей коллеги, должна была оборваться под раскалывающим голову ударом топора.
  
  -Так это была тренировка? - Облегченно выдохнул Атлет, поначалу успокоившись неторопливостью движений принявшегося у него оружие Гектора, а потом полыхнувший праведным возмущением. Даже сошки к оружию он так владельцу так и не отдал.
  
  -Неа. - Отрицательно помотал головой Маслов, забирая подпорки под массивный ствол, устанавливая их на землю и укладываясь на землю по направлению к той стороне, откуда он слышал шаги. Слишком тяжелые, чтобы принадлежать нормальному человеку и постепенно смещающиеся по траектории, выводящей в тыл основной массе людей. Правда, почему-то они неизменно сопровождались звяканьем...Та самая элита в доспехах, про которую вспоминал незадолго до смерти Косой? Тогда им всем каюк - против подобного монстра даже танк бы не помог, во всяком случае, без снарядов. Кто-нибудь из иммунных сделал из арматуры и прочих железяк рыцарский доспех, чтобы не загрызли? Было бы неплохо, с одиноким новичком, скорее всего, можно договориться. Да и мастер-бронник в качестве знакомого очень даже перспективен. - Внимание! Враг на шесть часов!
  
  Это все-таки оказался зараженный. Массивная двухметровая туша, начавшая обрастать костяной броней и уже утратившая почти всякое сходство с человеком. Даже старающиеся беззвучно ступать на траву ноги теперь были трехпалыми, лишенными мягких тканей и больше всего напоминали покрытые крупной чешуей лапы динозавра благодаря трем хищно загнутым когтям на раздавшейся в разные стороны ступне. Матерый кусач, находящийся на половине пути к руберу. Причиной же нетипичного звукового сопровождения являлась цепь, буквально вросшая в шею монстра и спускающаяся ему на спину эдакой стальной косой. Не то кто-то и когда-то пытался держать этого человека в рабстве, напялив на шею ошейник, не то он сам, чувствуя приближающуюся смерть, решил обезопасить от себя окружающих и застегнул на шее прочный обруч. Вот только железо одного из звеньев сдалось, уступив напору рвущегося на свободу чудовища, и новая тварь отправилась гулять по миру Улья.
  
  -Ой, мама! - Выдохнул обладатель сабли, уставившись на взметнувшуюся из кустов фигуру. Поняв, что обнаружен и застать добычу врасплох не получится, кусач решил рвануться напролом. Несмотря на некоторое сходство с рептилиями, двигалась покрытая естественной броней туша подобно горилле, опираясь о землю едва ли не двухметровыми лапами. В принципе, у него имелись некоторые шансы справиться с плохо вооруженной группой. Ведь такой же или почти такой же монстр от сорока выгнанных на зачистку новичков, подловив их в удобном для себя месте, оставил лишь присутствующие здесь и сейчас рожки да ножки. Вот только тогда с ними не было Гектора. И винтовки двенадцатого калибра.
  
  Заблаговременно нацеленный на примерный район появления с хрустом сминающей под собой траву туши ствол плюнулся свинцом, и отдача едва не сломала Маслову плечо. Однако же долгие часы упражнений на стрельбище принесли свой результат - он попал. Не туда, куда целился, но ведь попал же! Правая нога монстра в районе колена брызнула во все стороны ошметками плоти и брызгами крови, а после подломилась в бок под явно неправильным углом. Как раз перенесший на данную конечность часть веса тела монстр утратил равновесие и, взвизгнув неподобающим для подобной туши образом, завалился на бок. Впрочем, поднялся он практически моментально, даже несмотря на чиркнувшую по морде пулю из карабина Скрепки. Куда быстрее, чем Гектор успел заново навести на него уехавший далеко в сторону ствол винтовки. Прикрывая затылок ладонями и изрядно припадая на поврежденную ногу, кусач кинулся обратно в кусты едва ли не быстрее, чем до того из них выпрыгнул. Грохнувший дуплетом в спину убегающей твари Рубанок лишь впустую потратил патроны, то ли промазав мимо широкой спины зараженного, то ли не нанеся ей видимого ущерба. Обладатели пистолетов, контролирующие уничтожение при помощи топоров наконец-то доползшего до людей пустыша и тяжело раненной бегуньи, даже не успели свое оружие на новую цель навести.
  
  -Он...Он ушел?! - Рубанок с круглыми от страха глазами пытался перезарядить свою двустволку, но никак не мог понять, что прежде чем пихать туда новый патрон, сначала надо вытащить гильзу от старого. - Сбежал?! От нас?!
  
  -Ага. Но обещал вернуться. - Скрывшись из зоны обстрела тварь резко снизила скорость и принялась красться вдоль стены одного из домов. Судя по всему, полученное ранение хоть и порядочно её напугало, но желание отведать человеческой плоти все равно было сильней. Прикрытый от пуль и взглядов строением монстр чувствовал себя в безопасности...Вот только кое-чего он не учел. В качестве строительного материала ныне скорее всего покойные хозяева использовали саман, то есть самодельные блоки из глины и соломы. Экологически чисто, дешево и очень-очень непрочно. Подобный материал легко размывается дождем, вечно любопытные дети ковыряют его пальцами, а уж мыши и вовсе способны там прокладывать ходы с поражающей воображение скоростью. - Странный зверек...Раньше мне не встречались зараженные, которые столь трепетно относятся к целостности своей шкурки.
  
  Мутировавшие благодаря псевдо-грибнице твари обладают довольно острыми чувствами, но видимо в память о прошлом ориентироваться предпочитают прежде всего при помощи зрения. В принципе, это даже логично. Захвативший их паразит просто использует максимально развитый из доставшихся ему инструментов, не особо утруждая себя значительной перестройкой мозга, заточенного под восприятие окружающего мира в первую очередь глазами. Остановившийся у угла дома кусач, наверное, всего лишь хотел на секундочку высунуть морду и уточнить диспозицию своего будущего обеда. Или вообще всего лишь выяснить, можно ли ему спокойно драпать дальше, не опасаясь попасть под обстрел. Но Гектор не стал ждать, чтобы это проверить. Двенадцатимиллиметровая пуля врезалась в угол постройки на высоте метра с хвостиком и прошла сквозь блоки самана, не сильно замедлившись по пути. Нет, какую-то часть своей убойной силы она все-таки потеряла, продираясь через глину и солому, но ведь это все таки не кирпич и даже не плотное дерево! Оставшегося хватило, чтобы вызвать у цели новый болезненно-испуганный взвизг. С топотом, который могли бы услышать и простые люди, монстр стал стремительно удаляться, видимо решив, что с него хватит. Зараженный показывал просто таки небывало высокий уровень осторожности и чувства самосохранения. Его интеллектуальное развитие явно оказалось вполне сравнимым с тем, что наблюдалось у некоторых рейдеров. В частности у тех, кто не придумал ничего умнее, чем рвануть вдогонку за улепетывающей тварью.
  
  -Куда?! - Только благодаря тому, что Маслов лежал на земле, кинувшийся вдогонку за монстром Щит избежал удара стволом тяжеленной винтовки по голове. Вот честное слово, будь Гектор на ногах и не удержался бы от того, чтобы использовать высокоточное снайперское оружие как вульгарную дубину. - Стой, придурок!
  
  Увы, как это частенько и бывает, голос разума пропал втуне. Парень бежал, да какой там бежал - мчался так, словно на кону стояла его жизнь или как минимум олимпийская золотая медаль. Причем не от чудовища, а на него. И даже без огнестрельного оружия, только с занесенным над головой топором и рвущимся из груди хриплым яростным воплем.
  
  -За ним! - Заорал Рубанок, также срываясь с места и воинственно потрясая двустволкой. Против своей воли Маслов задался вопросом: ' А заряжена ли она или новые патроны в свое оружие рейдер так и не вставил?' - Он же его убьет!
  
  -Кто кого? - Не понял Фонарь, но вопрос свой задавал он уже на бегу. Дурной пример, как известно, заразителен. Вслед за подраненным кусачем подчиняясь стадному инстинкту убежали все рейдеры. Все! Атлет с его тяжеленным мешком, позабывший про то, что он вообще-то второй номер снайперского расчета. Парочка бойцов с пистолетами, обладатель охотничьего карабина. Даже Пухлый, непонятно как перешедший из тылового охранения в авангард.
  
  -Мне срочно нужна от Улья новая особая способность. - Злобно прошипел Гектор, поднимаясь на ноги. Находящийся в форсированном режиме слух исправно донес до него несколько довольно громких шлепков, с которым оснащенные глушителями пистолеты выплевывали из себя свинец. - Дар призывать в реальность самонаводящийся летающий ремень!
  
  Рейдеры обнаружились буквально через двести метров. Как древние охотники, что всем племенем затравливали грозно трубящих мамонтов, так и они вились вокруг чьего-то гаража, откуда раздавалось злобное рычание зараженного. Вообразивший себя то великим охотником на нечисть, то ли искореняющим Зло воином Света идиот валялся рядышком. Как ни странно - в целом, пускай и немного скрюченном, виде. Похоже, хоккейные доспехи спасли своего обладателя, отхватившего отвешенный мимоходом удар когтистой лапой в живот. Из распотрошенных спортивных лат на землю сочился ручеек крови, но был он настолько мал и слаб, что даже новичок мог не особо заострять на нем внимание. Кишки остались на положенном им от природы месте, а все что отбито или проткнуто благодаря подаренной Ульем регенерации зарастет в ближайшие дня два-три. В крайнем случае, через неделю.
  
  -Я в спину палю, а ему хоть бы хны! - Выразительно тряс одолженным пистолетом стрелок-неудачник. - Пули как в стену вонзаются! Половину обоймы впустую потратил!
  
  -В рану надо было палить, в рану! Туда, где ему Гектор половину бока разворотил! - С видом бывалого рыбака, у которого не раз срывались с крючка воооот такеееенные сомы, осетры и щуки, поучал его Рубанок, сверкая горящими от злого азарта глазами. - Я бы сам выстрелил, да у меня кучность ни к черту! Из этого старья попасть в цель можно только в упор!
  
  -Перевяжите уже раненного, идиоты! И не отводите стволов от дверей! Если кусач наружу кинется, кто его будет останавливать?! - Гаркнул на них Маслов, удерживая целую кучу рвущихся с языка куда более грубых выражений. Злить восемь сдружившихся друг с другом человек, когда вы вместе находитесь на одном большом полигоне для игр со смертью, далеко не самая лучшая затея. - Один рейс...Черт возьми, всего один рейс. И больше я с этими идиотами даже в подвал посреди обжитого стаба не сунусь.
  
  Последние слова он уже бормотал себе под нос едва различимым шепотом, а потому вряд ли их кто-то услышал. Ну, если только Улей не наделил кого-то из рейдеров умением читать по губам, телепатией или слухом как у самого Гектора. Рубанок, к которому вернулось некое подобие рассудка, пусть и не сразу, но смог навести порядок. Вооруженные люди нацелились на дверь гаража, те кто огнестрелом до сих пор не обзавелся, сосредоточились на помощи раненному. В основном на тумаках. Причем били парня с поцарапанным пузом не за то, что кинулся вслед за монстром вдогонку, а за неспособность полностью вывернуться из под его удара.
  
  -Ты ж клокстоппер! Ты должен любого делать на своей сверхскорости как стоячего! - Внушал Щиту Фонарь, споро заматывая проборозденное четырьмя когтями пузо бинтом. - И чего, что у тебя замедление времени лишь секунды полторы работает?! Неужели этого мало, чтобы из под удара вывернуться и в обратную двинуть?!
  
  -Мало! - Жаловался ему парень, которого прошедшая на волосок от него смерть, похоже, так ничему и не научила. - Ты знаешь, какой воздух вокруг становится твердый, когда все вокруг меня замирает?! Видел я как его когти ко мне идут! Видел! Да вот только не то, что по лапе ударить, живот в себя втянуть достаточно далеко не успел!
  
  -А говорили, толковых способностей нет. - Чуть не сплюнул на землю Маслов, когда понял, чем именно Улей одарил лежащего на земле парня. Про тех, кто может входить в режим сверхускорения, в Комарово знали неплохо. Лучшие дуэлянты этого проклятого мира, нередко успевающие прикончить противника раньше, чем тот вообще успеет достать оружие. По сравнению с ними любой легендарный ковбой-гайнфатер времен Дикого Запада был не более чем медлительной черепахой.
  
  -Так ты ж про полезные в бою спрашивал. - Даже удивился такой постановке вопроса Щит, на миг забывая о своем кровоточащем животе, откуда несмотря ни на что грамм сто-сто пятьдесят мяса все-таки выдрало. - А я ускорение не держу, ну вот совсем. Ни разу ударить не успеваю, даже на замах один и то не хватает.
  
  -Да какой идиот с подобным даром вообще будет холодняком работать?! - Не сдержал крик души Маслов, отчаянно завидующий дару этого новичка. - Время надо замедлять, когда ты уже ствол на врага направил! И, пользуясь лишними секундами, как на стрельбище ему в голову целиться!
  
  С тем, чтобы вытащить подраненного кусача из гаража или добить его прямо там, неожиданно возникли довольно большие проблемы. Очень умный мутант в очередной доказал величину своего интеллекта, спрятавшись в месте, где его не получится просто расстрелять из ружей и пистолетов. Постройка добротная, кирпичная и хотя ворота распахнуты нараспашку, особого толка от этого нет. Тварь забилась за занимающий большую часть помещения ржавый трактор. И пригнулась, чтобы сквозь кабину пулей не достали. Выстрелить в неё иначе как сунувшись в пространство между боком машины и стеной не представлялось возможным. А настолько отмороженных самоубийц не нашлось даже среди захваченных азартом погони новичков - дистанцию в три или четыре метра монстр сумел бы преодолеть меньше чем за секунду. Способная пробить стену снайперская винтовка двенадцатого калибра тут тоже не могла помочь. Если бы патрон прошел через столь солидное препятствие на своем пути, остатков его убойной силы на чудовище просто бы не хватило. Гранаты могли решить проблему, но гранат ни у кого не имелось. Рубанок и компания их с собой не носили по причине бедности, а Гектор итак до появления второго номера ходил изрядно перегруженным.
  
  -Может, трактор поджечь? Долго ли в деревне найти бензина или солярки какой.- Предложил кто-то из-за спины Маслова. - Когда уроду станет припекать, сам наружу вылезет как миленький.
  
  -Так он и даст себя поджарить. - Гектор, когда понял, в какую ловушку загнали мутанта, на всякий случай от гаража на пару метров отошел. Даже загнанная в угол крыса может укусить, а мутировавший зараженный был крупнее и опаснее среднестатистического грызуна раз в сто. Из гаража тем временем слышался какой-то странный скрежет, который сверхчувствительный слух никак не мог идентифицировать. Не то когти там тварь старательно затачивала, не то зубы от злости об кабину сельхозтехники чесала. - Уверен, кинется на поджигателя сразу же, как дымом в его логове запахнет.
  
  -Да не кинется он. - Неуверенно пробормотал Рубанок. - Еще минуты две и вообще подохнет. Кусач - это все-таки не рубер. Два ранения пулей двенадцатого калибра, да и от нас прилетевшая в спину пара гостинцев, наверняка заставят его истечь кровью.
  
  -Пока особо не заметно, чтобы этот урод ослабел. - Помотал головой Гектор, прислушиваясь к доносящимся изнутри звукам. - Монстр очень занят, он...Вот черт, да он копает!
  
  - Хочет сделать ход наружу и все-таки смыться? - Удивился Фонарь. - Черт, умно. Ну, для твари с плесенью вместо мозгов, конечно. Так то нам даже лучше, не надо солярку искать. Когда монстр станет в дыру протискаться, мы его и подстрелим прямо в голову.
  
  -Нет, не думаю, будто все окажется так просто. Похоже, этот экземпляр то ли не весь разум утратил, то ли уже после превращения как-то резко поумнел. - Задумался Гектор, которому упорно казалось, что чего-то тут не так. Какую-то мелочь он лично упускает. - Никому не расслабляться! Я зуб даю, кусач чего-то задумал!
  
  Как показало время, Маслов был полностью прав. Закончив ломать бетонный пол, монстр принялся за землекопательные работы с темпом, заставившим бы даже совсем слепого крота прозреть от изумления. А потом с победным урчанием, наверняка означавшим чего-то вроде: 'Я люблю тебя, ЖИСТЬ!!!' проломил канализационную трубу и по ней принялся стремительно удаляться. Правда, рейдеры поняли это далеко не сразу. Только когда поверили своему сенсу-акустику, что монстра рядом больше нет, совсем нет, ну или у него остановилось дыхание и больше не бьется сердце. Удивительнее всего был даже не тот факт, что кусач смог составить и осуществить такой сложный план. Нет! Лично Гектор больше всего не мог взять в толк совсем другую вещь: как такая туша смогла не только втиснуться в узковатый деревенский трубопровод, но и столь шустро драпануть по нему куда-то за пределы слышимости. Но видимо не все он знал о развитых зараженных совсем не все. В частности ни в одной из прочитанных им методичек не говорилось о том, что они не только очень сильные, но и очень гибкие существа. Во всяком случае, данный экземпляр при сильной необходимости определенно мог растянуть свои суставы и связки достаточно, чтобы пролезть там, где и человек то застрять рискует!
  
  -Да ну как же это? - На Рубанка было страшно смотреть. Ну и смешно немного тоже. Рейдер переводил взгляд с отвратительно пованивающей дыру в полу на своих товарищей и обратно. Он никак не мог поверить в то, что неоднократно подстреленная и уже мысленно выпотрошенная им добыча вдруг взяла и смылась. - Это ж...Ну...
  
  -Улей. - Развел руками Гектор с таким видом, словно одно единственное слово все объясняло. Потраченных патронов было немного жаль, но все же ничего особенно страшного еще не произошло, а потому настроение у Маслова колебалось где-то в районе отметки приемлемое. - Пошлите других зараженных проверять, пока они куда-нибудь ноги не сделали вместе со своими споранами.
  
  Словно в компенсацию убежавшего горошника, улов с заваленных бегунов оказался неплохим. У одного нашлось два спорана, у второго целых три. И кто-то глазастый заприметил сельский магазин, который оказался не очень то и разграблен. Видно было, что мародеры тут побывали, но грабили они без фанатизма. Во внутренних помещениях помимо разрухи и обгрызенных остатков продавца, удалось обнаружить немало упаковок с крупами, минеральной водой и пару мешков сахара. Консервов вот не было, скорее всего их все уже переправили в Комарово. Зато сующий любопытный нос во все щели Пухлый смог отыскать в одном из прилавков початую бутылку водки 'Слеза Монаха', припрятанную то ли для личного употребления, то ли дря расчетов с какими-нибудь грузчиками.
  
  -Ну, это на живчик. - Решил Рубанок, припихивая в узкое горлышко стеклянного сосуда одну из виноградин. - Хотя жаль, что тут уже все обыскали...
  
  -Транспорт могли и оставить. В деревне без хорошей всепролазной машины никуда, а вам на первое время и легковушек хватит. Чтобы то же продовольствие втридорога не покупать, например. - Гектор больше не горел желанием тащиться на Завод с этими идиотами. Свою норму заботы о ближнем он уже выполнил и, возможно, с изрядным запасом. - К тому же из того же сахара вы можете сварить себе самогон. На стоянке для гостей стаба за тот же споран вы вполне можете переночевать в безопасности, а электричество с водой там не лимитированы. Ну, в разумных пределах. Но на самогонный аппарат, который просто обязан найтись где-то в деревне, их точно хватит.
  
  -Вариант. - Его собеседнику явно понравилась такая экономия. Из абсолютно нищего отряд новичков постепенно превращался просто в бедный и вынужденный экономить. - Теперь бы еще патронов найти...
  
  Единственный на весь поселок четырехэтажный дом, чем-то неуловимо напоминающий миниатюрный замок, скорее всего и являлся жилищем диаспоры не то цыган, не то чеченцев. Во всяком перед ним нашлась целая россыпь обгрызенных костей, чьих обладателей застрелили. И в нем еще явно никто не мародерствовал! Смысла не было. Отряд рейдеров рейдеров безмолвно пялился на закопченные стены и вдыхал уловимый аромат гари. Пожар, бушевавший в строении, угас сам собою, однако запахи его в воздухе все еще можно было ощутить, если хорошенько постараться. Двери, напоминающие ворота средневековой крепости, до сих пор оставались закрыты. Скорее всего, кто-то из защитников просто поджог свой дом, когда понял, что он превращается в зомби.
  
  -Мда, тут ловить нечего. - Щепка лениво пнул головешку, откатившуюся от основного пожарища. - Патроны полопались, металл потек. И даже на хозяйственную пристройку угли попали.
  
  -Что ж, это жизнь. Не все наводки ведут к богатству. - Пожал плечами Гектор, но тут его взгляд за что-то зацепился. Секунды три ему понадобилось, чтобы сообразить, в чем дело. Останки зараженных, которых от пытавшихся найти в особняке укрытие людей можно было легко отличить по отсутствию одежды и измененным костям, лежали по всей улице не совсем равномерно. Большая их часть сгрудилась перед воротами, вероятно на останках разума зомби пытались их выбить, еще несколько нашли свою смерть у высокой прочной ограды, но порядка десятка груд обглоданных костей лежали в некотором отдалении от забора. Причем довольно ровно, словно какой-то снайпер расстреливал бредущих цепочкой зомби. Или убегающий из горящего дома человек пытался отбиться от тянущихся к нему людоедов.- Впрочем, возможно чего-то мы и найдем. Пошли туда!
  
  Страшноватый след из лишенных плоти костей длился удивительно долго. Он петлял, обрывался, смешивался с останками съеденных зараженными жителей села. Кое-кто в отряде даже стал бурчать в адрес Гектора, что нечего всякой фигней заниматься. Некоторые так вообще хотели искать сбежавшего кусача, утверждая, будто не мог он с тяжелыми ранами далеко уйти. Однако когда в конце-концов взгляд Маслова остановился на старой яблоне, у подножия которой лежал разрушенный детский домик на дереве, чьи доски были измазаны чем-то темным, то он понял, что сорвал джек-пот.
  
  Последний защитник дома-крепости оказался иммунным. И очень хозяйственным. Он не поленился тащить с собою помимо пистолета с глушителем и автомата Калашникова целый рюкзак, до краев забитый пачками долларов и пакетами с неизвестным белым порошком, скорее всего героином. Там же нашлись и другие предметы первой преступной необходимости, вроде паспорта гражданина Турции и удостоверения сотрудника полиции, выписанные на разные имена. Но и патронов с собой беглец тоже взял более чем достаточно - пять снаряженных магазинов и пару килограмм россыпью. Скорее всего, дом поджег кто-то другой, а покойный спеша убраться из разгорающегося пожара просто схватил тревожный рюкзак, который криминальные элементы подготовили на случай менее глобальных проблем, чем зомби-апокалипсис. Простые мертвяки загнали его в относительную безопасность детского убежища, куда кое-как ковыляющие пустыши и джамперы в принципе не могли забраться. А вот для кого-то более развитого, возможно элиты, несколько метров высоты существенной проблемой не являлись. Судя по россыпи гильз покойный, от которого остались лишь мелкие ошметки да рюкзак с автоматом, пытался отстреливаться. Но мало похожих на человеческие костей рядом с яблоней не обнаружилось. Следовательно повинен в его смерти оказался зараженный, достаточно бронированный, дабы выдержать пару очередей в упор. Домик с дерева просто стряхнули, человека из его обломков вытащили и съели. А оставшиеся вещи не представляли для монстров интереса, а потому так и лежали себе все это время на земле в целости и сохранности. И теперь изрядно радовали новых владельцев.
  
  Глава 13
  
  -А ведь не так и плохо получилось. Правда с учетом того, сколько чужих патронов сожгли эти придурки, и цен на двенадцатый калибр, моя доля могла бы быть и побольше. - Решил Гектор, взирая на три лежащих перед ним автоматных рожка и один споран. После обнаружения лишившегося хозяина рюкзака, рейдеры-новички решили, что для одного дня приключений с них хватит. Раненный опять же хоть умирать и не спешил, однако же своими ногами совершать сколь-либо длительные прогулки не мог. А потому группа и поспешила вернуться обратно в Комарово, позаимствовав у покойных жителей деревни ту технику, которую поленились угонять предыдущие мародеры. Продать кому-нибудь в Улье проржавевшие и не всегда заводящиеся после поворота ключа Лады, Жигули или даже древние Москвичи нечего было и пытаться. Однако же для транспортировки найденных в деревне продуктов те вполне годились. И ни один зараженный кавалькаду из нескольких несущихся во всю прыть легковушек так и не догнал. - Однако за шесть часов работы вышло вполне достойно. Опять же и риска высокого не было - хоть и дальние, но все же окрестности стаба. Банды и элита тут бывают только набегами, поскольку их катающийся туда-сюда народ оперативно отстреливает.
  
  Рубанок разделил добычу по справедливости, выделив Гектору три из обнаруженных отрядом и заряженных под завязку автоматных магазина. Хотя некоторые из числа новичков и бормотали, что плата за одолженное оружие слишком велика. Впрочем, главный смутьян в лице Пухлого оперативно замолк, получив от своего командира увесистую такую зуботычину. Калашников, спораны, сотни патронов и несколько килограмм дури, по меркам нищих рейдеров являлись настоящим сокровищем. Те же наркотики они легко сбудут оптом, всучив их какому-нибудь из заехавших в стаб торговцев. В мрачном мире Улья любителей уйти в грезы от ужасной действительности более чем хватало. Однако на будущее Маслов для себя решил, что когда он войдет в какой-нибудь отряд, то будет настаивать на определении полагающихся каждому долей еще до того, как будет получена хоть какая-то добыча. Ходить же по кластерам в одиночку, увы, не представлялось возможным. В более восточных регионах, по слухам, имелись отваживающиеся на подобное смельчаки. И некоторые из них даже протягивали дольше месяца. Но Комарово располагалось слишком близко к так называемому Пеклу, а потому по окружающим его территориям нельзя было пройти и километра, чтобы не натолкнуться на двух-трех пустышей. Тратить на зомби патроны дорого, сходиться с ними раз за разом в поединках опасно. Рано или поздно могло повезти и низшим зараженным, ведь человек мог поскользнутся, вымотаться, да ему требовалось каждые сутки спать, в конце-то концов! А ведь имелись еще и успевшие мутировать в нечто более опасное твари, плотность которых тоже в данном регионе рассматривалась как весьма высокая.
  
  -С одной стороны, Ада и Ботаник зарабатывали явно больше. Рейдеры-трейсеры вообще очень обеспеченные ребята, если судить по их гулянкам, от которых стаб подчас трясется не хуже чем от артиллерийского обстрела. - Терзался муками выбора Гектор, не зная, соглашаться ему или же нет на следующий поход вместе с компанией новичков. Своим поведением они очень его расстроили...Но по прибытию в безопасное место и распределению трофеев, обида и гнев на них как-то поуменьшились, а вот жадность в душе подняла свою голову. Или это была бережливость? Свободных средств у Маслова осталось не так уж и много, а куда пристроить лишние финансы он нашел бы без малейших проблем! - С другой, рисковали они тоже не по детски. Если бы не снайперша-кваз в составе группы, давно бы нарвались. Собственно они и так нарвались, если вспомнить покойных Кирпича и Арифмометра. И, кажется, к тому моменту мои друзья далеко не первый раз часть своей группы теряли.
  
  Деньги, вернее их заменители в виде патронов или споровых тел, требовались Гектору отнюдь не для бесцельного прожигания по барам или борделям. В полном соответствии с классиками, первоочередной своей задачей он считал производство средств производства. Ну, то есть выживания на полных опасностей территориях Улья. И в Комарово имелось немало такого, что могло бы ему в этом деле помочь. Инструкторы по рукопашному бою, минному делу, чтению следов и прочим полезным навыкам? Пожалуйста! Рабочие контракты наемников, в присутствии ментантов клявшихся защищать тебя на протяжении оговоренного срока? Центр занятости предоставлял подобную услугу. Жемчужины, помогающие развить сверхъестественные способности? Продажей их заведовал лично Атом, как оказалось, занимающийся не только стрельбой из установленной где-то в центре острова-стаба монструозной гаубицы. Впрочем, попадались и куда более экзотические товары. Например, в одной из торговых лавок третий месяц висел тяжелый бронежилет внешников-нолдов, который так и тянуло назвать боевым экзоскелетом. Электроника умного костюма изволила выйти из строя, а потому автоматическая аптечка, обеспечивающий режим невидимости камуфляж, система рециркуляции воздуха, искусственные мышцы и встроенный в правое плечо лазерный резак не работали. Но и без всех этих девайсов костюм являлся заветной мечтой любого умного человека, поскольку оставался пуленепробиваемым абсолютным большинством ручного вооружения при жалком весе в семь килограмм, распределенных по всему телу. От потенциальных покупателей не было бы отбоя, если бы не цена. Все-таки далеко не каждый решится потратить на обмундирование не что-нибудь, а красную жемчужину.
  
  -Слышь ты, урод! Ты попал! Думал, просто так можно людей увести и меня на бабки кинуть?!
  
  Взрыв грязной ругани, произошедший где-то за спиной, заставил Гектора удивленно обернуться. Ресторан при гостинице, в которой он снимал комнатушку уже довольно долгое время, был местом в общем-то достаточно спокойным. То ли сказывались высокие цены на алкоголь и спек, то ли станковый пулемет Максим, расположенный вместо кассового аппарата на барной стойке. Число ссор в нем, да еще и громких, с хватанием за грудки и извлечением под свет роскошной хрустальной люстры разнообразного колюще-режущего или стреляющего инвентаря, можно было пересчитать по пальцам одной руки. И сегодня оно увеличилось до четырех. Амбал с выступающим вперед пузом в малиновом пиджаке, который очень органично дополнялся висящим за спиной помповым дробовиком, отбросил в сторону упавший на пол стул и наседал на худого типа в синей рабочей спецовке. Тянул к его горлу руки с толстыми сосисками пальцев, пучил в злой гримасе лицо, брызгал изо рта слюной...Но дотронуться до своего оппонента не мог - того защищало нечто вроде отличающей алым прозрачной пленки, создавшей этакую полусферу на расстоянии полуметра от нахмурившего лоб мужчины.
  
  -Не понимаю ваших претензий. - Второй участник конфликта не драл глотку, а напротив, разговаривал довольно тихим и спокойным тоном. Да и вообще производил впечатление эдакого интеллигента...Вот только не следовало забывать, что в Улье робкая и нерешительная публика вряд ли сможет прожить достаточно долго, чтобы развить свой дар до действительно полезной величины. - Женщины, о которых мы говорим, с недавних пор больше ничего вам не должны. Значит, они могут сами решить, чем именно им заниматься.
  
  -Яблочко и Малинка работают на меня! - Рявкнул амбал, стукая ладонью по столу и смахивая на пол фарфоровые тарелки, хрустальные бокалы и прочую посуду. Гектор удивленно хмыкнул и перевел взгляд на персонал заведение. Обслуга ресторана, на удивление, прекращать конфликт не спешила. Бармен стоял у пулемета, но вместо того, чтобы подать голос или даже дать очередь по нарушителям общественного порядка, дабы с чистым сердцем завладеть всем их имуществом задумчиво жевал верхнюю губу. Официантов и официанток вообще видно не было, но сверхчувстсвительный слух Гектора улавливал их взволнованное дыхание за ведущей на кухню дверью. В конфликте явно участвовали достаточно влиятельные персоны, чтобы не отличающиеся излишней робостью обитатели Улья попрятались кто куда, словно вспугнутые суслики. - И я не позволю, чтобы кто попало забирал моих лялек!
  
  Сброшенный с плеча дробовик уставился в лицо человеку в спецовке. Впрочем, было не похоже, чтобы его это впечатлило. То ли он не верил, что амбал выстрелит, то ли полагал созданную силой своего дара преграду достаточно прочной, чтобы сдержать пулю.
  
  -Я читал список законов Комарово, и в нем почему-то не имелось ни строчки про узаконивание рабства. Скорее уж наоборот, освободить невольника и пристрелить его хозяина вменялось в обязанность каждому честному рейдеру. И как-то сомневаюсь, что с тех пор их успели столь радикально изменить. Полагаю, нам надо это проверить. Давайте мы как цивилизованные люди отправимся в Совет Правления, чтобы уточнить. - Прозвучавший вслед за этими словами выстрел все-таки заставил конфликт перейти в горячую фазу. Впрочем, продлилась она недолго - секунды полторы, максимум. С трудноуловимой глазом скоростью буквально размазавшийся в воздухе амбал шагнул влево и вперед, огибая алую полусферу. И покатился по полу отдельными неровными кусками, поскольку преграда резко сместилась в бок и претерпела некоторую метаморфозу, став крупноячеистой решеткой. Нарвавшись на вспыхнувшие у него на пути ленты алого света, забияка оказался с небрежной легкостью нарезан на ломтики.
  
  -Дебил...- Убийца проводил взглядом кусок груди своего противника вместе с прикрепленной к ней головой, которая громко хрипела и страшно вращала глазами. Живучесть рейдера сыграла с ним дурную шутку - вместо того, чтобы умереть на месте, он должен был промучиться несколько десятков секунд, прежде чем мозг откажет из-за недостатка кислорода, вызванного кровопотерей и отсутствием большей части легких. - Чтобы обогнать силовое поле, которое создается в линейном пространстве со скоростью света, тебе надо было перемещаться в пространстве быстрее, чем я думаю!
  
  Скорчившийся в брезгливой гримасе Гектор порадовался тому, что ничего не успел заказать, принявшись вместо приема пищи рассматривать свои трофеи. Вид и запах запачкавшей пол человеческой требухи могли бы заставить его выплюнуть даже самый роскошный ужин. Доказательством этого являлись сидевшие ближе всех к месту трагедии посетители, которые спешно очищали свои желудки, поскольку их забрызгало содержимым чужого. Наконец-то осмелившийся чего-то предпринять бармен достал из под стойки рацию, и теперь негромко пытался дозваться какого-то Лешего, прикрывая динамик так, чтобы его труднее было расслышать. Видимо боялся, что если привлечет к себе лишнее внимание, то пол окажется испачкан двойной порцией разлетевшихся в разные стороны ошметков человеческого мяса. Ближайшая к выходу дверь скрипнула косяком, когда через неё попыталось выйти наружу сразу трое посетителей. Еще один в прямом смысле слова просочился сквозь стену, явив действие довольно любопытного дара. А все прочие, судя по их лицам, страшно завидовали успевшим вовремя смыться. Впрочем, тревога их оказалась напрасной - буйствовать и устранять свидетелей своего преступления тип в синей спецовке не стал. Вместо этого он пересел за дальний столик, куда не долетели кровавые брызги и попросил подать себе фруктового салата, не забыв добавить в конце заказа вежливое слово 'пожалуйста'.
  
  наконец-то появились силы правопорядка, то убийца уделил им куда меньше внимания, чем мелко нарезанным кускам груши, яблок, бананов и киви. Впрочем, местный аналог полиции сам слишком усердствовать с давлением на виновника произошедшего не стал. Ограничился кратким опросом свидетелей, удостоверился в достоверности заявления о самозащите и шустренько смылся куда подальше. Причем возникло почему-то у Маслова такое впечатление, что если бы даже все было наоборот, и зачинщиком драки стал бы не покойный амбал, а его оппонент, то ничего бы не изменилось. Его суперслух, разумеется, не мог отличать правду от лжи. Зато он отлично засекал частоту, с которой бились человеческие сердца. И в то время, как обладатель синей спецовки оставался убийственно спокоен, приближающиеся к нему рейдеры тряслись так, словно видели на его месте как минимум оскалившегося рубера.
  
  - Перекушу в номере и лягу спать. Тем более, в рюкзаке как раз валяются какие-то сухари, давленные печенюшки и шоколадка. - Решил Маслов, собирая со стола рожки и убирая споран в карман штанов. - Надеюсь, изжога от такого ужина не разыграется...А впрочем, не страшно. В условиях Улья язва желудка не та болезнь, которая имеет хоть какие-то шансы на развитие. И если уснуть раньше, чем начнет печь, то никаких последствий вообще не ощущу.
  
  Однако выполнить намеченный план не удалось. Стоило лишь Гектору чуть-чуть подкрепиться и снять с себя уличную одежду, чтобы на ночь облачиться в несколько более комфортные спортивные штаны и майку, как перед дверью его номера принялись топтаться с места на место три пары ног. Гостей Маслов не ждал, а потому первым делом потянулся за винтовкой. Впрочем, еще секунд через тридцать число визитеров возросло до четырех, а в дверь аккуратно, но вместе с тем настойчиво постучали. Судя по темпу дыхания стоящих там людей - все кроме одного были очень взволнованы, а вот последний наоборот дышал удивительно ровно. Вдох, три секунды, выдох.
  
  -Войдите. - Подумав секунды три, решил Гектор, не убирая тем не менее пальца со спускового крючка.
  
  Сунувшийся в дверь первым Рубанок опешил и подался назад, но отступать было некуда. За ним стояли две довольно симпатичные блондинистиые дамы, одетые характерно для представительниц древнейшей профессии, то есть весьма скудно. Шортики и черный лифчик на левой, клетчатая мини-юбка и просвечивающая белая рубашка с вырезом на правой. Завершала процессию фигура в синей спецовке, которую Маслов ожидал тут увидеть меньше всего. Если появление вожака группы рейдеров-новичков с двумя проститутками еще как-то укладывалось в его логику, то как и зачем к этой компании мог присоединиться тип, пугающий до дрожи обычных обитателей стаба, оставалось решительно выше понимания Гектора.
  
  -Привет, Огородник, а мы к тебе... - Несколько нервно произнес Рубанок, рассматривая направленную на него штурмовую винтовку.
  
  -Знаешь, я уже догадался. - Гектор поморщился и отложил в сторону оружие, поскольку вряд ли подобная компания могла явиться его убивать или грабить. А если даже и так - он серьезно сомневался в своей способности расстрелять типа, который способен силой мысли генерировать силовые поля, перемещающиеся со скоростью света и режущие человеческие тела будто нож кусок масляного торта. - Чего стряслось такого, что это не может подождать хотя бы до утра?
  
  зовут Кент. Я попросил уважаемого Рубанка вывести этих дам за границу стаба и охранять их там до тех пор, пока не получится разрешить проблемы с некоторыми его обитателями. - Спокойным и размеренным тоном сообщил человек в спецовке. - С сожалением должен признать, что несколько отстал от жизни в этой части Улья и недооценил последствия конфликта с людьми, занявшими здесь освободившиеся месяц назад места.
  
  -Кажется, я понимаю, о чем вы. - Осторожно кивнул Гектор. За месяц, прошедший с момента нападения на Комарово муров и внешников, он волей-неволей наслушался разговоров обитателей стаба о том, как изменилась их жизнь. Вместе с речными мониторами погибла значительная часть людей, преданных отцам-основателям поселения. И изменением баланса сил не замедлили воспользоваться разнообразные амбициозные личности, решившие урвать свою долю власти. Старой гвардии, опирающейся на наработанный годами авторитет, многоопытных бойцов-ветеранов и ксеров, противостояли располагающиеся большим количеством наемников и ресурсов торговцы, держатели гостиниц и владельцы борделей. Особого внимания данному противостоянию до сего дня Маслов не придавал, поскольку оно было тихим, позиционным и протекало, не затрагивая его лично. Но знать о нем, конечно же, знал. - Вот только причем тут я?
  
  -Две горошины? За сутки-другие работы плата более чем приличная. - Кент пошел, что называется, с козырей. - Почему-то Рубанок уверен, что вы, как человек куда более опытный в реалиях Стикса можете гарантировать сохранность жизни и здоровья присутствующих здесь дам. А для меня оно весьма важно.
  
  -Вот не поверишь, для нас тоже. - Пробурчала одна из молчавших до этого женщин. Присмотревшись к ним повнимательнее, Гектор с удивлением понял, что показавшиеся ему поначалу ну очень друг на друга похожими жрицы продажной любви на самом деле совершенно разные! Нет, у обеих фигурки соответствовали по форме эдаким песочным часам за счет крупных грудей и широких бедер. Да и волосы были покрашены одной краской, одинаково показывающей темные корни. Но взгляд и выражение лица! Если стоящая справа от Рубанка девушка по большей части смотрела в пол, либо по сторонам, ни на миг не убирая с мордочки затравленно-испуганное выражение, то её товарка явно была слеплена из совсем другого теста. Холодно-расчетливый взор больше подошел бы Аде...Или какому-нибудь зараженному. - А еще я могу тебя отблагодарить по-своему, по-женски.
  
  -Воздержусь. - Ответил Гектор раньше, чем успел подумать. Хотя природа своего требовала, и с каждым днем все более настойчиво.
  
  -Почему? - Ничуть не обиженно, а скорее деловито поинтересовалась дама, оглаживая себя пальцами от груди до бедер. - Я вроде бы очень даже ничего!
  
  -Да вот смотрю на тебя и чувствую себя как эксгибиционист, сдуру выскочивший из кустов перед бригадой шпалоукладчиц. - Не стал кривить душой Маслов, поворачиваясь так, чтобы было не видно вдруг начавший увеличиваться бугор у него в штанах. - Не знаю, что с тобой не так...Но не так, тут сразу видно.
  
  -Уел старушку, паршивец. - Деловито вздохнула женщина ни капли не рассердившись и не расстроившись, чем окончательно подтвердила так толком и не сформированные подозрения Гектора. - Прошли те времена, когда мужикам хотелось больше, чем мне. Давно прошли, лет пятьдесят наверно.
  
  -Попрошу решать эти вопросы в личном порядке и вдали отсюда. - Обладатель синей спецовки впервые проявил какие-то эмоции. Он немного смутился! Маслов чудовищным усилием воли смог сдержать лезущую на лицо улыбку, когда понял, что легкое покраснение щек и учащенное сердцебиение вызвано всего лишь косвенным упоминанием секса. Очень уж не шла подобная застенчивость человеку, способному не моргнув глазом разрезать врага на дюжину частей и прямо рядом со свежим трупом поужинать. - Время дорого. Не удивлюсь, если минут через пять, меня придут убивать. За себя то не боюсь, но в процессе могут пострадать дамы, за которых я теперь отвечаю, а это будет...Досадно. Так вы в деле?
  
  -Без обид, но хочется еще в этом стабе пожить без головной боли вроде разборок с царствующими тут фракциями. - Как бы извиняясь, развел руками в стороны Маслов. - Не хочется влезать в назревающую гражданскую войну за две горошины.
  
  -Гектор, да ты пойми, тут не только в деньгах, то есть тьфу ты, в споранах дело! - Подключился к убеждению Рубанок. Нувор, ну та жирная сволочь, которую Кент сегодня в ресторане завалил, входил в ту шайку-лейку, которая новичков вроде нас с пацанами геноцидит. Ну, то есть это бесперспективных по их мнению они на убой шлют, а вот потенциально полезных на счетчик ставят. - Да и не только их, вон Яблочко тому живое доказательство! Причем выкупиться нереально - они тебе сначала напоют, накормят и спать уложат, а уж потом обрадуют, что ты им оказывается по десятку споранов за каждую чертову чашку чая должен!
  
  -Он преувеличивает, но ненамного. Меня никто не назовет новенькой, да я и не скрываю, что та еще шлюха. Мало кто способен настолько ценить маленькие радости жизни, как стоявшая одной ногой в могиле старушка, которая в Улье вновь стала молодой. Но даже мои аппетиты имеют границы. - Улыбнулась немного та из крашенных блондинок, которая судя по её взгляду не постеснялась бы устроить секс-марафон на главной площади стаба с участием всех желающих даже бесплатно. Сугубо в рамках рекламной акции, чтобы обеспечить себе репутацию и клиентуру и тем увеличить потенциальный доход. - И я самостоятельно почти не имела шансов выйти из долговой кабалы, учитывая проценты по той сумме, которую на меня навесили, даже если бы стерла свою симпатичную попку под самый корешок. Думаю, ты не захочешь однажды оказаться в такой же ситуации.
  
  -Это уж точно. Впрочем, у меня и нет такой симпатичной попки. - Позволил себе чуть пошутить Гектор, а после перевел взгляд на обладателя синей спецовки. - Так полагаю, со старым руководством стаба у тебя все схвачено? Да, кстати, а кто ты такой? Понятно же, что не просто рейдер-одиночка.
  
  -Вербовщик стаба Балансир. Некоторые, правда, еще миссионером называют, но это в корне не верно. В отличии от тех же Искателей или вызывающих у всех нормальных людей заслуженную ненависть килдингов, идеи которых придерживаются среди нас не имеет религиозной подоплеки как таковой. Это скорее философское учение, вроде тех, которыми были заветы Конфуция на ранних стадиях своего существования. Ну, или вспомните коммунизм, если вам так понятнее будет. - Пожал плечами Кент. Вот кого-кого, а проповедника в нем Маслов до сего момента и заподозрить то не мог. Скорее уж тот смахивал на киллера или маньяка, безуспешно пытающегося притвориться простым бухгалтером. - И, конечно же, у меня есть разрешение работать в Комарово. Более того, Балансир один из его постоянных торговых партнеров, а пару раз мы даже устраивали совместные операции против муров или тех же фашистов Последнего Рейха. И потому, если хочешь, могу заменить горошины протекцией кому-нибудь из руководства стаба.
  
  -Поиздержался, бедолага. - Насмешливо фыркнула Яблочко. - Слишком активно проверял квалификацию шлюх, которых намерен в свой стаб пригласить.
  
  -То, что оно останется прежним, ты даже не подвергаешь сомнению? - Хмыкнул Маслов, пропуская мимо ушей слова проституки и отчаянно раздумывая о том, стоит ли ему ввязываться это дело.
  
  -В Улье нет ничего вечного или невозможного. Но поверь, даже в Комарово подобные ситуации бывают далеко не в первый раз. Атома и его друзей так просто не убить, они уже не совсем то, что подразумевается под словосочетанием 'простые смертные'. - Хмыкнул человек, способный выдержать выстрел дробовика в лицо. - Сколько бы споранов не накопили торгаши и какие бы банды наемников они за них не собрали, шансы все равно будут не в их пользу.
  
  -Уговорил, - решил Маслов и принялся одеваться. В конце-то концов, если в стабе намечается маленький междоусобный конфликт, то лучше некоторое время находиться за его пределами. В Комарово насчитывалось такое количество стволов, стрелков и алкоголя на квадратный метр, что безопаснее было выйти на жрача с пистолетом, чем оставаться в обманчивой безопасности поселения. - Так где мы встретимся после того, как ты решишь все свои проблемы?
  
  Вопреки тревогам Гектора, небольшую кавалькаду из четырех легковых машин не первой свежести выпустили со стоянки без всяких преград. Разве только стоявший на дежурстве Масленок вслед уезжающим рейдером пальцем у виска покрутил, недоумевая, чего это кого-то понесло по кластерам на ночь глядя. Впрочем, проехали машины едва ли пять километров, а после съехали с дороги в ближайший овражек и остановились там. Найти там группу было сложно, но все-таки можно. А вот взять без шума и пыли - нет. После внезапного нападения на стаб внешников и муров его охранников, тех кто выжил, очень долго и пристально песочили за допущенную оплошность. Кого-то вроде даже расстреляли. И теперь, если бы поблизости от Комарово вспыхнул бой, то почти наверняка к месту перестрелки отправился бы патруль или беспилотник. Возможным же недоброжелателям было попадаться с поличным очень не с руки. Трудно корчить из себя честного политика с руками по локоть в крови, а запугать электорат Улья при помощи чего-то меньшего чем танковая дивизия не стоило и пытаться. В результате рейдерам, составившим из машин квадрат и размотавшим где попало сигналки из лески с привязанными к ней банками, оставалось бояться только зараженных. Ну, они и боялись. Особенно некоторые.
  
  -Ааа! Мама! - Ломанулась куда-то в темноту Малинка, как только в овраг спрыгнула утробно урчащая туша поперек себя шире. - Нет! Я не хочу!
  
  -Ловите дуру, пока она не потерялась! - Маслов уже давно изготовил к стрельбе весь свой арсенал, а потому воспользовался наиболее подходящим к данной ситуации предметом. Массивным аккумуляторным фонарем, что высветил из темонты очертания монстра с выпирающими тут и там костями. Да, мускульную массу мутант нарастил себе неплохую, однако же защищающей от ударов и пуль брони у него покуда отрасти не успело. - Все равно один единственный топтун нам ничего не сделает!
  
  Тварь довольно шустро скакнула вперед, порвав своими лапами расположенные у неё на пути растяжки из лески, но несколько выстрела из пистолетов с глушителем, которые Гектор снова передал уже знакомым с ними парням, поставили точку в её судьбе. А вот голосящую девицу догнать получилось не сразу. Возможно, это и вовсе бы не вышло, но на испуганный визг в ночи стали собираться зомби. До того укрытых в овражке людей они не видели, а потому брели себе мимо по направлению к издалека заметному по электрической иллюминации Комарову, а вот издаваемый кем-то вкусным испуганный писк их здорово привлекал. В результате мечущаяся туда-сюда Малинка несмотря на темноту увидела ковыляющих к ней поклонников, уже распахивающих свои объятия и завывая как пароходная сирена встала на обратный курс. Зараженных порубили топорами, дрожащую как испуганная мышь девушку кое-как привели обратно в лагерь и успокоили. А потом внезапно поняли, что под шумок пропала и Яблочко. Причем не с одним или двумя рейдерами, чего было бы еще как-то объяснимо, а в гордом одиночестве. Маслов чуть не начал организовывать спасательную экспедицию, но в последний момент его невероятно острый слух смог уловить какое-то подозрительное шебуршание в багажнике одной из машин.
  
  -Нет, ну ладно Малинка. По ней видно, что девочка домашняя и в Улье совсем недавно. Но ты то чего творишь?! - Гектор решительно не мог понять мотивы, двигающие бывалой проституткой. Причем либо она была гениальной актрисой, либо действительно боялась. - Тебя же явно сюда занесло довольно давно, раз успела обратно помолодеть. Так с какого же перепуга вдруг трясешься как заячий хвост?! Ладно бы на нас кинулся рубер или не дай бог элита - тогда бы еще надо было посмотреть, кто кого на тот свет отправит. Но бояться вот этого?! Да он же был не опаснее, чем обычный наркоман с ножом, обколовшийся дурью до такой степени, что боли не чувствует. Разве только выглядел немного уродливее.
  
  -Даже обычные наркоманы пугают до усрачки, если они хотят тебя живьем сожрать! - Женщину колотила самая настоящая дрожь. - Не понимаю, как вы можете быть такими спокойными?! У тварей же зубы! И когти! И...и....
  
  -Но ведь топор острей и больше. Главное им махнуть достаточно сильно и попасть куда надо. А те, у кого их кусалки и царапали достаточно опасные, чтобы броню проломить, должны предварительно расстреливаться с безопасной дистанции. - Рубанок поднялся с колен и принялся вытирать носовым платком руки, испачканные серой паутиной грибницы. - Потрошить их это же не столько сложно, сколько противно. Да, первые раз двадцать страшновато было, а потом ничего. Привык. Горошина и две виноградины, это он к нам удачно зашел.
  
  -А я вот привыкать к подобному не желаю! - Передернулась всем довольно соблазнительным телом Яблочко. - Это ж каждый раз трястись: укусит не укусит. Убьет или пронесет. Да я лучше за ту горошину трех лишних клиентов приласкаю хоть по очереди, хоть одновременно, лишь бы так собой не рисковать!
  
  -Некогда нам трястись, не успеваем. Слишком заняты либо вышибанием клыков обнаглевшей нечисти, либо тем, что добычу тащим таким как ты пацифистам. - Хмыкнул Маслов при помощи своего Дара сканируя окружающую местность. Вроде бы все было тихо, только где-то на дороге тарахтела машина, спешно двигающаяся по направлению к стабу. Видимо приглушенный глушителями звук стрельбы на фоне рева мотора остался незамеченным и все глупые любители ночной охоты теперь тянулись за автомобилем. А умным в окрестностях Комарово и делать было нечего: пусть добычи и много, но риск самому оказаться распотрошенным возрастает по меньшей мере десятикратно. - Как ты вообще смогла столько протянуть в Улье, если от зараженных шарахаешься? А как же трясучка?
  
  -Пф! Да чихать я на неё хотела. Бордель на выезде, это все равно бордель. - Фыркнула Яблочко, более-менее приходя в себя. - С нами за компанию в турне по ближайшим кластерам помимо штатных охранников всегда столько народа отправляется, чтобы успеть воспользоваться снижением цен раза в два-три, что бояться следует только одного. Того, что я что сожму зубы на водителе слишком сильно и машина улетит в кювет!
  
  -Да уж, сразу видно, что ты любишь свою работу. - Пошутил Скрепка и остальные рейдеры поддержали его сальными усмешками. Смотрели они больше на женщин, чем по сторонам, однако Маслов им замечаний делать не стал. Понял уже, что бесполезно. - Малинка, скажи, а ты не против так у меня штурманом поработать, когда мы обратно в стаб поедем?
  
  -Не трогайте меня! - Девушка отшатнулась в сторону от протянувшегося погладить её попку рейдера с таким выражением лица, словно была одета в монашеский балахон, а не в на редкость развратные шмотки жрицы любви.
  
  -И в самом деле, не трогайте. - Неожиданно стала серьезной Яблочко. - Это меня в Балансир взяли за блядство. А вот девочку там видеть хотят в первую очередь благодаря её профессиональным навыкам. Микробиолог она.
  
  -Эти ребята имеют свою научную программу? - Поразился Маслов, мгновенно понимая, зачем мог понадобиться в стабе специалист подобного профиля. Грибница, так или иначе растущая во всех обитателях Улья. Способная как превратить в чудовище, так и одарить сверхъестественными способностями. Если и существовали в этом жутком мире ключи к большему могуществу, то Гектору о них до сей поры никто не рассказывал.
  
  -Эти ребята имеют кого захотят. - Передразнила его проститутка. - Нет, без шуток, они действительно крутые, живут едва ли не в самом Пекле. Правда, довольно замкнутые, вход к ним исключительно по приглашениям. Обычные посетители дальше гостевого квартала их стаба не уходят. Даже новичков они сплавляют с караванами куда подальше, не желая с ними возиться.
  
  -И не боишься, что столь замкнутые типы используют тебя в каких-нибудь жутких экспериментах или чем-то подобном? - Уточнил у неё Рубанок.
  
  -Пока их на таком не ловили. Да и те, кто в Балансире жил, но решил переехать в более спокойные края, пусть редко, но встречаются. - Пожала плечами женщина. - И потом, всем кроме внешников и отморозков с напрочь потекшей крышей живая шлюха будет куда полезнее, чем мертвая.
  Глава 14
  
  Когда на следующее утро Кент не заявился вместе с рассветом, как изначально планировалось, Маслов не особенно обеспокоился. Придерживаться точного графика в Улье было сложновато, к тому же Гектор и без того был занят очень важным делом - старался не уснуть. Ночка ему выдалась ничуть не менее спокойная, чем предыдущий день. Бегуны, жрачи и топтуны наведывались в овраг словно по расписанию, каждые полчаса и потому никто из рейдеров так и не смог сомкнуть глаз. Хорошо еще, что на огонек твари забегали либо по одному, либо маленькими группами в две-три особи. Вот только даже так монстры-людоеды могли заставить понервничать. Там, где человек бы спускался аккуратно и в наиболее удобном для себя месте, боясь полететь вверх тормашками и чего-нибудь вывихнуть или сломать, тупые мертвяки радостно катились кубарем вниз по кратчайшей траектории. А потому всему наличному составу бойцов приходилось держать постоянную круговую оборону против подобных 'гимнастов', способных упасть в прямом смысле слова на голову. Хорошо хоть их вестибулярный аппарат заполнивший голову паразит еще не успел модифицировать коренным образом, а потому шлепнувшиеся на землю мутанты несколько секунд приходили в себя, плотоядно урча от вида и запаха близкой добычи. И в это время им всаживали в голову либо пулю, либо топор.
  
  В девять утра Маслов начал задумываться о том, что Кент мог себя и переоценить. Да, он вне всякого сомнения был очень крут...И явно не планировал действовать в роли страдающего суицидальными наклонностями героя-одиночки, выходящего на четный бой против нескольких отрядов наемников одновременно. Однако же его силовые поля могли уничтожить только то, что вербовщик видел. А с пулей, выпущенной в затылок, подобный номер бы не прошел. И даже если Кент обладал вдобавок еще и какими-то сенсорными способностями, в Комарово от них вряд ли имелось много толку. Когда в каждом окне за спиной маячит по человеку с оружием и еще сотня постоянно шастает по своим делам вокруг тебя - как определить среди них того, который выстрелит?
  
  десять Гектор окончательно пришел к выводу, что зря он ввязался в эту авантюру и нанимателя можно больше не ждать. А вот потом ему стало резко не до размышлений - отошедшая в ближайшие кустики Малинка с воплями бежала обратно к машинам, а за ней стремительно сокращая расстояние, гнались вытянутые хищные тени, непонятно как умудрившиеся спуститься в овраг так, чтобы этого никто не заметил. Внешне мутанты напоминали полностью лишенных шерсти и увеличенных до двух метров крыс-переростков с длинными хвостами и не помещающимися во рту кривыми зубами, но в отличии от грызунов имели на удивление массивную грудину. Скорость и ловкость их движений, мягко говоря, не радовала. Струя свинца, которой полоснул по тварям один из новичков, полностью опустошая рожок Калашникова, по большей части лишь вздыбила пыль за спинами на редкость шустрых монстров. К счастью, начинающие рейдеры были уже не так безоружны, как вчера. обмен на несколько килограмм наркотика торговцы щедро отвесили им пяток завалявшихся у них пистолетов-пулеметов разных модификаций. Подобные машинки в Улье особой популярностью не пользовались, ибо обладали относительно небольшой пробивной силой, дальнобойностью и кучностью, а вот патроны жрали со страшной скоростью. Но в данной ситуации подобные плевательницы, убийственно эффективные на короткой дистанции против небронированных целей даже в руках почти полных дилетантов, являлись именно тем, что доктор прописал.
  
  -Очередями! - Скомандовал Гектор, сам подавая пример и полностью опустошая магазин винтовки. Наиболее крупный и проворный из монстров, почти уже кусающий громко кричащую девушку за пятки, покатился в сторону провожаемый отчаянно дергающимся дулом. Судя по тому, как брызгала из него кровь, из боя данный зараженный выбыл.
  
  К сожалению, Малинка тоже растянулась на земле - то ли споткнулась она, то ли пала жертвой дружеского огня, разбираться было некогда. Главное, девушка была жива, во всяком случае, пока. Сразу два монстра, вставших на задние лапы и оттого ставших напоминать побритых налысо оборотней, вцепились своими жуткими когтями в её тело и потащили женщину прочь, скалясь на пытавшихся помочь ей рейдеров. Пухлый и Рубанок бросились в ближний бой, отвлекая монстров на себя, и тем спасли жизнь проститутке с высшим образованием. Более тупые твари принялись бы жрать так влекущее их мясо, не обращая особого внимания на врагов, но эти существа оказались достаточно развитыми, чтобы иметь инстинкт самосохранения и зачатки тактического мышления, приписывающего им сначала убить всех врагов и только потом пировать. Командир отряда новичков удачно разрядил двустволку в раззявленную на него клыкастую пасть и покатился по земле - на спину ему бросилась одна из обогнувших троицу людей тварей. Не до конца же избавившийся от лишнего веса толстяк неожиданно шустро замахал своей саблей словно вентиляторной лопастью, умудряясь наносить порезы и наседавшим на него тварям, и готовящемуся добить женщину уродцу. Правда, удержать свой бешенный темп дольше пары секунд не смог и получив лапой по лицу отшатнулся назад...И тут его противника перечеркнуло очередью из наконец-то перезаряженного Калашникова слева направо, оставляя в торсе чудовища шесть или семь брызнувших кровью отверстий. Тем временем пали и оставшиеся зараженные, стремившиеся добраться до стрелков и связать их боем, но недооценившие мощь людского оружия.
  
  -Чертовы волки, они нас чуть не съели! - Скрепка дрожащими руками вытер катящий по лбу пот. Один из монстров умер, почти ткнувшись своей головой ему в ботинки. Продержался бы он на ногах еще секунды три - и мог бы чего-нибудь рейдеру откусить. Возможно, даже вместе с куском доспехов, длина клыков давала основание предполагать, что пара сантиметров жесткого пластика серьезной преградой для них не станут. - Больше я в местные леса не сунусь, мне еще жить охота.
  
  -Да брось, скорее всего, это просто собаки... - Неуверенно возразил ему Гектор, меняя опустошенный магазин и внимательно разглядывая лежащие тут и там тела. Теперь, когда монстры лежали на земле и не двигались, они казались уже вовсе не такими грозными. Ну да, зубы во рту не помешались и торчали спереди наружу, а в холке рост каждой твари соответствовал человеческому, но впечатление их излишней массивности возникало главным образом из-за длинных лап и хвостов, зрительно увеличивающих объем чудовищ. По своему развитию зараженные звери примерно соответствовали лотерейщикам - мускулы, когти и клыки уже есть, да и очертания тел поплыли, однако же скелет остался еще в более-менее прежнем состоянии лишь кое-где раздавшись в стороны. - Какие-нибудь кавказские овчарки вполне могли превратиться в такое. А догам бы даже лысеть особо не пришлось!
  
  -И откуда могло взяться семь штук абсолютно одинаковых собак, привыкших к командной работе и тихой скрытной охоте настолько, что даже заражение грибницей этого не изменило? - Упорно стоял на своем Скрепка. - Нет, это точно бывшие волки. Чертова мать природа итак вылепила живые машины для убийства, а потом они еще и мутировали!
  
  -Ну ладно, главное, что они мертвы, а мы живы. - Малинка прекратила кричать и теперь тихо плакала от боли и испуга, но раз у неё хватало сил на то, чтобы производить звуки, то умирать она скорее всего не собиралась. Куда больше опасения у Маслова вызывали Пухлый и Рубанок, которым ощутимо успели подрать верхнюю часть туловища с её уязвимой шеей, являющейся первоочередной целью для хищников. - Быстро потрошим тварей и сматываемся! Проклятье, мы так палили, что это было слышно даже на другой стороне реки.
  
  Уничтоженная стая зараженных стоила в совокупности почти трех сотен выпущенных сгоряча патронов, а порадовала всего тремя горошинами в комплекте с двумя десятками виноградин. В соответствии с ценами Комарово, отряд остался в некотором минусе, зато добыча перекрывала потребность в живчике на несколько дней вперед. Да и с раненными оказалось все не так страшно, как выглядело на первый взгляд. Тяжелее всего пришлось Малинке, которой монстры мимоходом порвали бедренную артерию, если бы Яблочко не имела опыта накладывания жгутов, то девушка могла бы истечь кровью. Пухлый тоже серьезно пострадал, пробороздившие его лицо когти монстра зацепили левый глаз. Впрочем, он не вытек и кое-как видеть мог, а потому должен был прийти в норму в течении пары недель даже без обращения к знахарям или медикам. Рубанок так и вовсе отделался легким испугом - запрыгнувший ему на загривок мутант намеревался прокусить жертве череп и порядочно исцарапал своими клыками хоккейный шлем, но прогрызть его так и не смог. Видимо тот оказался рассчитан на размашистый удар тяжелой клюшкой со всей спортивной дури, а потому отличался повышенной прочностью, вполне сравнимой со стальными касками. Снова попал под раздачу Щит, которого несмотря на полузажившее ранение живота в стабе решили не оставлять. До него единственного из рейдеров умудрились добраться зараженные волки, прорывающиеся сквозь свинцовый дождь пистолетов-пулеметов. Один из них видимо на последнем издыхании вцепился зубами куда достал, а именно в паховый щиток. И оторвал эту часть обмундирования напрочь. Физически то жертва хищника не пострадала, но судя по восковой бледности лица у парня после пережитого момента ужаса за самое для мужчины дорогое внезапно прорезалась редкостная зоофобия.
  
  С громким рычанием мощных двигателей к краю обрыва подъехало три массивных бронированных машины, подобных которым Маслов раньше не видел. Клиновидный вытянутый вперед на два метра нос мог служить тараном и сумел бы растолкать автомобильную пробку или импровизированную баррикаду. Короткие и толстые сантиметров в двадцать-тридцать приваренные через равномерные промежутки шипы препятствовали возможности проехаться зайцем на крыше. Да и самая толстокожая тварь дважды бы подумала, прежде чем врезаться всем телом в такого дикобраза, надеясь столкновением повалить его на бок. Восемь пар колес делали транспорты непревзойденными вездеходами, мало уступающими в этом плане танкам. О вооружении было сложно судить, все оказалось упрятано в корпус и не мело таких удобных для вывода из строя выступающих частей, но скорее всего оно тоже находилось на весьма высоком уровне.
  
  -Вы зачем сюда залезли?! - В сплошном с виду корпусе внезапно распахнулся люк и из него появился Кент, чья идеально чистая и чуть ли не выглаженная синяя спецовка удивительно контрастировала с его лицом, густо покрытым какой-то грязью. - Я вас уже полтора часа ищу! Думал обратно в Комарово возвращаться и в розыскной всем кагалом лист вносить!
  
  -Видимо, мы с тобой разные овраги имели в виду. - Маслова не сильно смутило то, что они с нанимателем едва не разминулись. Даже если бы он действительно решил, что его надули, и успел заклеймить отряд как бандитов раньше, чем они бы вернулись в поселение, одна единственная беседа с ментантом расставила бы все по своим местам. Стикс место такое, что подобного рода казусы и разные форс-мажоры тут скорее правило, чем исключение. - Как все прошло в стабе?
  
  -Хуже, чем я предполагал, но в пределах разумного. Одному из причалов после пожара потребуется серьезный ремонт, а два публичных дома сменили хозяев, ну да дело житейское. - Вербовщик почесал грязный подбородок, заметно успокаиваясь и снова становясь практически лишенным эмоций манекеном. Закончившие изучать содержимое затылков мутировавших зверей рейдеры стали рассасываться по машинам. - А я смотрю, вы тут тоже не скучали? Что с женщинами?
  
  -Беда. - Ляпнул подтянувшийся к беседа Рубанок, чем заставил нанимателя ощутимо напрячься. Видимо противостояние с хозяевами борделей в Комарово далось ему не так уж и просто. И если бы такой труд оказался проделан напросто, то лично Маслова это бы весьма огорчило.
  
  -Одна в порядке, у второй раны средней тяжести. Прямо на неё целая стая наскочила, еле отбить успели. - Со вздохом уточнил Гектор, воспринявший нападение зараженных как свою ошибку. Все же о жизни в Улье он знал больше остальных новичков и не должен был разрешать ходить в кусты, пусть даже расположенные в двух шагах, меньше чем впятером. Но понадеялся на то, что крутой склон оврага, примитивные сигналки и периодическое прослушивание окрестностей не дадут монстрам скрытно подобраться добыче. - Готов компенсировать горошиной на лечение, мне как раз одна из доли в добыче полагается.
  
  -Да ладно, бывает. У нас, в Балансире, в основном так и погибают. Ну, когда случайно сталкиваются с целой кучей зараженных - С видимым равнодушием пожал плечами вновь успокоившийся вербовщик, однако какой-то знак своим подал. В соседнем транспорте распахнулся еще один люк и оттуда вылез человек, на бронежилете которого спереди и сзади был намалеван большой красный крест. Поправляя сумку с тем же знаком, врач или целитель поспешил к пациентке. Маслов проводил его любопытным взглядом, гадая, окажет ли оно заодно помощь и рейдерам-новичкам. - Трех-четырех спидеров или парочку топтунов то практически любой уделает, мы в стаб не принимаем кого попало, лишь тех, кто смог прожить в Стиксе не меньше двух лет и не свихнулся. Исключение делаем только для обладателей нужных специальностей.
  
  -Например, шлюх. - Ехидно заметила Яблочко, уже успевшая взобраться по склону оврага наверх, но не торопящаяся втискиваться в недра бронированной машины. Вероятно, женщина подозревала, что там и без неё достаточно тесно. И душно. Возможно, конструктор даже не смог втиснуть в недра вездехода кондиционер, пожертвовав комфортом в угоду эффективности.
  
  - Ну да....Очень востребованная профессия. Хорошую даму легкого поведения тоже поди найди. - Кент едва заметно покраснел. Гектор про себя в очередной раз поразился его стеснительности. - Нужна не просто красивая и без комплексов, а такая, что не будет слишком уж сильно манипулировать мужчинами, и уж точно не захочет детей. Еще желательно ей иметь как минимум два прорезавшихся дара, чтобы мы могли спрогнозировать следующие и не нарваться на нимфу.
  
  -Обожглись уже? - Понимающе кивнула проститутка. Иногда в Улье появлялись обладательницы умения, которое считалось скорее проклятием, чем чем-то еще. Женщины получали способность нравиться мужчинам, дабы те становились им надежными защитниками...И делали это со страшной силой. Вживую Маслов пока ни одной такой не видел, но ходящие между рейдерами сплетни утверждали, будто подобной ведьме достаточно одного взгляда и пары-тройки фраз, чтобы превратить любого из них в свою марионетку. Но не тупого болванчика, вовсе нет! Способности к ментальному контролю в Улье тоже были известны и такого всепоглощающего ужаса не вызывали. Жертва оставалась в своем уме и здравой памяти, не теряя ни в силе, ни в умениях, ни в четкости мыслей. Просто становилась фанатиком, готовым вскрыть себе живот ради возможности поцеловать след от туфельки своей повелительницы. А уж просто выполнять её малейшие капризы, например отдать все свое имущество и прикончить бывших друзей, и вовсе становилось целью из жизни. - И скольких эта дрянь превратила в своих рабов?
  
  -Не хочу вспоминать. Балансир тогда устоял буквально чудом. - Насупился Кент. - Кого свои не пристрелили, тех задрали воспользовавшиеся оказией зараженные и еще человек сорок после побоища не захотели на прежнем месте оставаться, а потому подались кто куда. Эй, Хирург, ну чего там?
  
  -Да царапина ерундовая, сама бы заросла до того, как доедем, учитывая дар Малинки к регенерации. Сейчас она умоется и сюда придет. - Медик уже поднимался обратно, на ходу вытирая носовым платком окровавленные руки. - Глаз одному из местных и то дольше восстанавливать пришлось.
  
  -Ну и отлично, тогда задерживаться не будем. - Окончательно успокоился Кент и швырнул Гектору микроскопический кошелечек. Поймавший его Маслов сквозь тонкую ткань ощутил узнаваемые формы горошин. - Кстати, не хотите со своими ребятами еще и до Балансира меня с женщинами проводить? Говорят, последнее время бандиты на ближних трассах пошаливают.
  
  -Огородник? - Рубанок обернулся в сторону Маслова, очевидно опасаясь полагаться на собственные суждения. Было видно, как осторожность в нем борется с жадностью.
  
  -Места уж больно опасные, а мы как испытываем некоторые сложности с транспортом и оружием. - Кивнул себе за спину Гектор. - Эти ржавые рыдваны любой жрач вскроет как консервную банку, к тому же они могут и сами по себе сломаться в самый неподходящий момент.
  
  -Мда, ваша правда. Тогда хоть помогите караван догнать, который сегодня с рассветом из Комарово в нужную нам сторону тронулся. Вряд ли они за два с лишним часа далеко ушел, а плата та же, что и за прошедшую ночь. - Кент при взгляде на потрепанные жизнью легковушки лишь едва-едва заметно скривил губы на секундочку, но учитывая его малую эмоциональность подобное можно было запросто приравнять к полноценной гримасе отвращения. - Не то, чтобы я думал, будто может ваша помощь потребоваться, но нас в машинах всего семеро, если дам не считать. Было девятеро, но один остался в стабе лечиться, а второго вчера вообще убили. И лучше уж десять раз перестраховаться, чем однажды какой-нибудь элите на зуб угодить.
  
  -Мы в деле! - Поспешно выпалил Рубанок раньше, чем Гектор успел чего-то сказать. Впрочем, подумав пару секунд, он просто махнул рукой на жадность командира новичков. Риск и в самом деле выглядел приемлемым, а цена достойной. Три броневика могли расчистить дорогу почти от чего угодно, ну а на обратном пути просто стоило выжать газ посильнее. Да и не любили нападать днем на автотранспорт ни одиночные развитые зараженные, ни мелкие бандитские шайки. Твари рода человеческого и не очень слишком уж о своей шкуре пеклись, ведь сложновато судить, какое количество человек сидит внутри машин и насколько они опасны.
  
  Начало пути никаких неприятностей не предвещало. Неведомые людям механизмы Улья стыковала кластеры так, чтобы дороги примыкали к дорогам, а потому ехали быстро и даже с некоторым комфортом. Районы с совсем уж убитым асфальтом, заставляющем вибрировать автомобили вместе с их пассажирами, попадались относительно редко. Ну а периодически встречающиеся вдоль дороги легковушки со следами крови, валяющиеся тут и там обглоданные скелеты или зомби, бесстрашно прущие навстречу источникам звука, давно уже воспринимались как часть пейзажа. Катящая первой машина из Балансира сшибала тупых пустышей как кегли, а если им везло оказаться в стороне от её пути, то их давила вторая. Затем шли легковушки, в одной из которых и сидел Гектор, а замыкал колонну еще один броневик. Единственное, что сильно напрягало Маслова, так это отсутствие раций. Если бы его суперслух вдруг уловил чего-то очень подозрительное, то поделиться своими мыслями он бы не смог никак. Разве только из пистолета пальнуть по едущему впереди транспорту? Броню простая пуля не пробьет, а вот услышат её внутри с гарантией и наверняка остановятся. Хотя бы чтобы морду стрелку набить. Впрочем, когда караван оказался найден, то заметили его все сразу и практически одновременно, с разницей в две-три секунды. Дорога в этом месте делала крюк вокруг средних размеров холма и вылетевшая из-за поворота кавалькада буквально уткнулась в разбросанные тут и там машины, выглядящие так, будто какой-то великан долго дубасил шипованной их дубиной.
  
  Даже по меркам Улья уничтоженный караван представлял из себя прелюбопытнейшее зрелище. Ближе всего к Маслову оказался обшитый стальными листами Камаз, у которого кабина лежала справа, а кузов слева. Некто просто взял и разорвал машину, словно детскую игрушку. Дальше располагалось довольно авангардного вида нечто, видимо раньше являвшееся небольшим внедорожником с пулеметной турелью. Впрочем, узнать его получалось главным образом по колесам - неведомая сила сплющила машину если и не в блин, то по крайней мере в сложенный пополам оладушек и частично вдавила в землю. Десятки аккуратных круглых отверстий диаметром в четверть метра очень странно смотрелись на лежащем вверх ржавым брюхом БМП, в машину словно сотню раз титанической вилкой тыкнули. Чернел и вонял гарью автобус с развороченным носом - детали двигателя или того, что Маслов принимал за двигатель, были разбросаны в радиусе на много метров от него. Вероятнее всего, виновником возгорания являлся окровавленный огнемет, лежащий неподалеку. Человека в его сбруе, что характерно, не было как и части разбрызгивателя, а бак для горючего красовался рваными краями и имел такой вид, будто его кто-то пожевал и выплюнул. Трупов вообще на глаза попадалось как-то маловато, и все они напоминали раздавленных на асфальте червей, зато много имелось следов крови и отдельных конечностей.
  
  -Помните, вы меня как-то про скреббера спрашивали? - Маслов практически сразу опознал характерный стиль монстра, с которым он однажды сталкивался. Ну или это был иной представитель того же роду-племени с примерно соответствующими массогабаритными характеристиками. Разломанные напополам грузовики и растоптанные в стальное крошево моторы, даже толком не успевшие загореться, служили лучшим тому доказательством. Большую часть карвана Гектор пока рассмотреть не мог, поскольку машина с места не двигалась, но был уверен, там все точно так же. Ну, может тел побольше, если монстр успел наесться раньше, чем кончились отчаянно сопротивляющиеся люди. - Вот, полюбуйтесь. Его работа!
  
  -Ты чего?! - Выпучил на него глаза сидящий за рулем Рубанок. - Накликать же можно!
  
  -Надо сматываться! - Сипло выдохнул сидящий на заднем сиденье Пухлый, испуганно вращая глазами. Шрам у него на морде еще оставался, но после работы целителя выглядел так, словно поперек лица рейдеру съездили когтистой лапой как минимум месяц назад. - Эта тварь где-то рядом!
  
  -Да нету его тут, расслабьтесь. Он ушел уже весьма далеко, иначе бы у меня его засечь даже с расстояния в километры бы получилось. - В голове у Маслова за главенство над ресурсами мозга боролись акустический сонар и калькулятор. Радоваться чужой беде нехорошо, но Гектор ничего не был способен с собой поделать. Он буквально предвкушал все те громадные богатства, которые лежат теперь на дороге и ждут, пока их поднимут. Когда он только попал в Улей, то не понимал, что за сокровища валялись от него буквально в двух шагах....Это фашисты были ограничены грузоподъемностью мотоциклов и опасностью пребывания на свежем кластере, а потому много с собой и не взяли. Но здесь и сейчас есть располагающий транспортом многочисленный отряд, способный перебить явившихся на шум зараженных, а также оружие, патроны и спораны, которые больше не понадобятся погибшим. Кроме личного имущества не следует забывать и про товары, которыми должен быть набит карван! В Стиксе нет смысла таскать туда-сюда шмотки или унитазы - торговцы на большие расстояния товар возят либо ценный, либо очень ценный, либо вообще не имеющий цены! От громадного выплеска адреналина, вызванного лицезрением побоища и мысленным подсчетом барышей суперслух перешел в непрерывный режим работы и отключаться дольше чем на полторы-две секунды упорно отказывался. - Это ж такая туша, она топает как слон...Нет, чего это я вру.... Как синий кит, если бы он вылез из моря и стал обратно сухопутным! Вы у железной дороги были, когда там поезд идет? Чувствовали, как дрожит земля? Вот если испытаете нечто подобное - тогда скреббер рядом. Ну, или локомотив какой-нибудь в Улей с очередной загрузкой перебросило.
  
  Внезапно одна из машин резко дернулась и рванула куда-то вперед и в бок, а из открывшейся бойницы ударила пулеметная очередь. Опешивший Гектор в первую секунду подумал, что вернулся скреббер, каким-то ужасным чудом умудрившийся не топать при ходьбе. Во-вторую, что рейдеры из Балансира решили забрать все себе и устраняют недавних попутчиков, враз ставших конкурентами. В третью, что к ним подобрались какие-нибудь бандиты, например муры или мало отличающиеся от них бойцы Последнего Рейха. И только когда Рубанок не своим голосом завопил 'Элита!', до Маслова дошло, что такое количество шума и свежей крови не могло не привлечь зараженных. Да, они скорее всего боялись скреббера до дрожи в своих бронированных ногах...Но король Улья ушел, а источник будоражащих чувство голода и любопытства запахов остался. А теперь к нему еще и звуки присоединились в виде шума моторов. Ну как тут им было устоять?!
  
  -Газу! - Вообще-то Рубанок выкрутил руль и вдавил педаль в пол еще до того, как Гектор стал кричать. Доказательством служила вонь паленой резины, образовавшаяся от слишком высоких оборотов колес. Однако когда Гектор увидел, какие именно твари спускаются с расположенной примерно в километре верхушки холма, то не смог удержаться от панического вопля. Хорошо хоть 'Мама!' на весь салон не заорал, а ведь ему хотелось. Два десятка монстров, по всей видимости, уже давно там сидели, не издавая лишних звуков. Может быть даже до встречи каравана и скреббера - уж больно удобное место, с которого открывается хороший обзор на всю округу. А поскольку эти твари до начала атаки не двигались и предусмотрительно залегли в росшей там высокой траве - их и не заметили вовремя. И теперь мутировавшие людоеды стремительно неслись вниз. Самый маленький и слабый из них был всего-то раза в два легче и меньше машины, а самый здоровый в принципе мог играть в кино динозавра без всякой компьютерной графики. - Газу! Да чего ты ждешь?!
  
  Начавший разворачиваться передний броневик, подъехавший ближе всего к уничтоженным торговцам, с грохотом подлетел на полметра в воздух, брызнув во все стороны дымом и пламенем, словно закипевший чайник паром. Вряд ли по нему стреляли - скорее кто-то из числа защитников каравана достал противотанковую мину, чтобы использовать её против скреббера. Но то ли не успел он ей воспользоваться, то ли перешагнул страшнейший монстр взрывоопасный предмет, а только кругляш остался лежать взведенным и ждать своей жертвы. И дождался.
  
  -Тут тебе не коробка-автомат! - Огрызнулся Рубанок, дергая руль переключения передач. Автомобиль уверенно набирал скорость, и в настоящий момент она равнялась где-то сорока километрам в час. Проблема была в том, что покрывающие за один шаг два-три метра гигантские монстры под горку выдавали все сто, если не больше. И расстояние между ними и людьми стремительно сокращалась. Пулеметные очереди, хлестнувшие по ним из броневиков, заставили покатиться лишь одного из них. И то вряд ли убитым, скорее просто раненным. Остальные же может и получили по несколько очень быстро летящих кусочков свинца в свое массивное многотонное тело, но на их скорости это не сказалось ни коим образом. - Делаю, что могу!
  
  -Этого мало! - Панически взвизгнул Пухлый, наблюдая за тем, как мутанты стремительно приближаются. Вожак, передвигающийся длинными скачками, напоминал стегозавра. Длинное прижатое к земле тело было буквально утыкано со стороны спины поднимающимися кверху острыми костяными пластинами, идущими в четыре ряда. Да и на хвосте красовался шипастый шар булавы. Вот только голову данный псевдоящер не иначе как у тираннозавра одолжил. Пасть пока еще была закрыта, но когда она откроется, то легковая машина сможет поместиться в ней целиком.- Нас сейчас живьем сожрут!
  
  -Ну, если так, то прибереги пули. Одну для себя, а остальные для своего убийцы, которого при удаче получится прихватить с собой. Изнутри зараженные такие же мягкие и нежные, как и любые другие существа, был случай убедиться. - Гектор не очень представлял, что нужно сделать, чтобы спастись. Разве только помолиться, чтобы кто-нибудь выстрелил по монстрам из той гаубицы, которую Атом на острове держит? Снаряд сверхтяжелого орудия в принципе то мог преодолеть дистанцию от стаба до этого места, проблема заключалась в точности. Дефицитный и практически невосполнимый боеприпас запросто мог приземлиться не то, что в соседнем кластере, а за десяток километров от цели. - Так...Кажется, мы сегодня еще поживем. А вот парней из Балансира жалко. И завербованных ими девочек тоже.
  
  Броневики обладали массой достоинств. Проходимостью, прочностью, огневой мощью. Но в данном списке не числилась способность быстро набирать скорость! В то время как шустро кинувшиеся наутек старенькие легковушки уже делали по пятьдесят-семьдесят километров в час, тяжелые машины едва-едва успели разогнаться до сорока. И потому чуть отстали и попали под удар самых длинноногих и быстрых чудовищ. Впрочем, находившиеся внутри люди просто так сожрать себя не дали. Вырвавшийся вперед и уже почти настигший транспорт псевдоящер получил в грудь самую настоящую ракету. Противотанковую - судя по результату в виде прожженного насквозь кумулятивной струей туловища, которое еще метров тридцать пробежало, прежде чем потерять равновесие и брякнуться трястись в агонии. Увы, перезарядиться высунувшийся из люка на крыше стрелок с гранатометом не успел. Лишь чуть-чуть отставшая от ныне мертвого вожака тварь, способная бы сойти в аду за одного из старших демонов благодаря относительно гуманоидной форме, закрывающим все и вся костяным латам и пяти острым рогам на клыкастой башке, швырнула в него камнем. Гектор не разглядел, подобрал ли монстр свой снаряд с земли или же заблаговременно все это время сжимал его в когтистом кулаке. Однако как бы там ни было, но человека смяло булыжником весом по меньшей мере в десяток килограмм и выкинуло на дорогу.
  
  Обреченный покатился по земле и раньше, чем его тело остановилось, несчастного схватила своей пастью поперек груди вырвавшаяся вперед страхолюдина, похожая на настоящую химеру. Тело громадного вепря-переростка, а вот голова вытягивается вперед на несколько метров из пол защиты костяного панциря на длинной шее как у черепахи. Впрочем, жадность не пошла монстру впрок - его обед вдруг взял и взорвался с силой, заставляющей вспомнить скорее уж о полном ящике динамита, чем о поясе смертника. Ударная волна несколько притормозила тварей, повышибав ближайшим уродцам не зубы, так по крайней мере глаза...К сожалению, этого оказалось все же недостаточно. Не успевший далеко уехать броневик догнали и повалили на левый бок, а там уж расколупать стальные листы и выудить из под них экипаж для высших зараженных стало лишь делом времени. Но и на этом список неожиданностей не закончился.
  
  Когда Маслов уже решил, что все позади, и выжившие оторвались, одна из легковушек вдруг взяла и стала снижать скорость, вращая колесами исключительно по инерции. Более того, она еще и из стороны в сторону начала вилять, словно водитель вдруг резко оказался пьян или ему стало плохо с сердцем. Рубанок с матом выкрутил в сторону руль, чтобы не врезаться в неожиданно возникшее перед ним препятствие, и автомобиль стало заносить, но все-таки обошлось. Небольшой удар правым крылом, после которого брызнуло в разные стороны ветровое стекло и чуть помялся капот, можно было не считать. Командир отряда рейдеров-новичков смог удержать руль и выровнять свое транспортное средство на трассе, а вот у его подчиненного это не получилось. Закрутившийся от удара виновник аварийной ситуации подкатил опасно близко к краю дорожного полотна и улетел в кювет. Бросив взгляд в сторону оставшейся позади обреченной машины, Гектор не удержался от ругани. Водитель сполз под сиденье с разнесенной из собственного пистолета головой, а рядом с ним никого не было. Руль спешно пытающиеся пролезть вперед с задних мест рейдеры еще как-то могли держать, а вот до педалей через прокладку в виде свежего трупа они не дотягивались. Потому и стали тормозить и мотыляться по всей дороге. Даже если их автомобиль не сильно пострадал, шансов успеть снова тронуться и набрать скорость раньше, чем их достигнут зараженные, бедолаги не имели
  
  -Кто там за рулем был? - Спросил Маслов у Пухлого, отводя глаза в сторону. Ему не хотелось видеть последние мгновения людей, с которыми он пусть и не долго, но ходил по кластерам бок о бок.
  
  -Фонарь. - Толстячок выглядел потерянно, нижняя губа у него дрожала. - Как же так...Он же был нормальным...
  
  -Все психи нормальные до того, как спятят. - Вздохнул Гектор. - А еще, я слышал, некоторые элитники могут гипнотизировать и нагонять страх. Может и в той стае есть такой экземпляр, сумевший внушить водителю непреодолимое желание суицида. Вон они какие здоровые, один другого краше. Прямо суперэлита какая-то!
  Глава 15
  
  Новости об уничтоженном караване и стае элитников, из которых при удаче можно добыть немало жемчуга, в Комарово не очень обрадовались. Но и не огорчились. По меркам Улья не произошло ничего совсем уж неожиданного, а у властей стаба свои проблемы имелись. И даже не с обнаглевшей оппозицией, бандитами или чудовищами - на сей раз неприятный сюрприз людям подбросила природа. Один из кластеров выше по течению реки прибыл не то с наводнением, не то с половодьем - в любом случае, уровень количества воды повысился и затопил часть искусственного острова вместе с прибрежным участком. Не то, чтобы типичных обитателей стаба могли серьезно напугать мелкие бытовые неудобства, но все же чавкать грязью бредя по колено в холодной жидкости удовольствием было крайне сомнительным. А уж учитывая трупы и прочий мусор, который во множестве приносило течением....
  
  -Рано или поздно нас смоет к чертям собачьим! - Пожаловался Гектору на жизнь Бобер, перехватив его направленный за окно взгляд. Первый влиятельный человек в стабе, с которым познакомился Маслов, за последний месяц стремительно пошел в гору и превратился из авторитетного гарпунщика в адмирала всего речного флота. Он тупо пережил всех тех, кто стоял выше него в цепи командования и остался чуть ли не единственной компетентной личностью, разбирающейся в кораблях. Все остальные кандидаты на эту должность либо пали от ракет и пуль внешников, либо руководство стаба категорически не хотели видеть их в числе тех, кто будет обладать отнюдь не иллюзорной властью. Именно к своему старому знакомому на прием смог путем банальной взятки напроситься Гектор, чтобы как можно скорее донести информацию до правителей поселения. И, быть может, получить за неё некоторое вознаграждение. В конце-то концов, товар из уничтоженного каравана так никуда и не делся. И малая часть его будет лучше, чем вообще ничего. - Вот дождемся мы, что с перезагрузкой придет какой-нибудь кластер с заполненным до краев водохранилищем и все нафиг потонем! Ну, кроме меня и еще пары человек, научившихся либо дышать под водой, либо вообще не дышать!
  
  -Если стаб стоит на своем месте не первый год, то раньше ведь ничего подобного не случалось? - На всякий случай уточнил Маслов, который плавать не то, чтобы совсем не умел...Но в рукопашной драке с парой-тройкой зомби имел бы больше шансов, чем в заплыве с середины реки до берега. - Иначе бы люди здесь не жили...Дольше пары лет.
  
  -Не, ну теоретически подъем уровня воды выше любых разумных пределов возможен. Но - крайне маловероятен. Видишь ли, ближайшие километры выше по течению все кластеры либо маленькие, либо средние. И гидротехнических сооружений там нет. - Соизволил его чуть успокоить Бобер. - Чтобы в Комарово появилось достаточно воды для полноценного наводнения, нужно чтобы сразу несколько из них пришли к нам переполненными с минимальным интервалом. Стаб, знаешь ли, не на пустом меньше строиться начал. До него на острове посреди реки жил в скиту один монах-отшельник, который за десятилетия своего пребывания здесь ни разу на деревьях от стихии спасения не искал.
  
  -Это успокаивает. - Гектор чисто машинально покосился в окно, за которым волны носили веточки, листья, куски целлофана, упаковки от продуктов и прочий мусор. Против воли Маслов задался вопросом, а как же жил здесь тот таинственный священнослужитель совсем один? Тем более, что им вроде как и оружие в руки брать вера не рекомендует...Или против зараженных и прочих несомненных порождений зла подобные обеты не работают? И куда в конце-то концов подевался этот первопроходец к настоящему моменту. - Так что будем делать с тем караваном?
  
  -Даже и не знаю. Куш хороший, но и скреббер - дело серьезное. Пока не будет твердых гарантий, что его нет рядом, в тот регион ни один нормальный рейдер не сунется. - Призадумался Бобер, почесывая подбородок. - Сам понимаешь, после всей этой катавасии у нас нормальных людей хрен да маленько. Мы не можем позволить себе потерять даже один крупный и хорошо сработавшийся отряд...Слушай, а ты же последнее время вроде бы с какими-то новичками терся?
  
  - Было дело. Только они сейчас уже, скорее всего, надираются до поросячьего визга в ближайшей забегаловке. Треть своей группы за две минуты потеряли. - Согласно кивнул Маслов, не став особо углубляться в подробности. Вряд ли Бобер заинтересуется тем, как жили и умерли неизвестные ему люди. Сколько он таких уже видел на своем веку, а скольких еще увидит, покуда его не убьют? Умерших от старости то в Улье пока ни одного зафиксировано вроде бы не было. - А у рейдеров из Балансира так вообще лишь одна машина ушла. Ну, они тупо ближе к подкараулившей нас стае элиты оказались, да и разгонялись их броневички слишком медленно.
  
  -Вот в чем у нас недостатка нет, так это в новичках. Других найдем, чай таскать коробки из разбитых грузовиков в целые большого ума не надо! А если вдруг чего и случится, то их не сильно жалко, все равно новые набегут. - Бобер заухмылялся, видимо довольный найденным решением. У Маслова невольно зародилось подозрение, что личности подставившие Рубанка и компанию с первым практически самоубийственным выездом на кластеры могли и не иметь отношения к оппозиционным силам стаба в виде торговцев и владельцев борделей. - Сможешь проводить их к тому, что осталось от каравана? Два процента с добычи - твои. Понимаю, что грабеж, но товар то вроде как хозяев имеет, причем не только покойных. Торговцы организованы так - куда там всей сицилийской мафии, вот зуб даю, есть сейчас в стабе те, кто владеет долей в попавшихся скребберу машинах и следовательно является законным наследником. Им чего-нибудь отстегнуть, с другими начальниками поделиться, себя не забыть...В общем, тебе могу выделить только два процента. Зато они будут от действительно большой суммы!
  
  -Дорогу показать дело не хитрое. Вот только как быть с элитой, которая нас чуть не порвала? При помощи пары десятков человек, пороха в жизни не нюхавших, я справиться с этими тварями и шансов то не имею. - Надеяться на то, что пронесет, Маслову отчаянно не хотелось. Конечно, твари скорее всего давно догрызли остатками своих жертв и свалили дальше на поиски пропитания. Но вдруг они его нашли где-нибудь не очень далеко и привлеченные шумом моторов вернутся?! - Там жемчужников штук десять оставалось, да еще и руберов с кусачами примерно столько же. Чтобы с ними со всеми справиться, целая армия нужна.
  
  -Армии у меня нет, да если бы и была, то не дал бы. - Отрезал Бобер. - Зато есть один мающийся без дела сенсор высокотехнологичный, как раз и в деле его испытаешь. Если не даст маху парень, то сможете с дистанции километров в пять засечь элиту. Найдете - разворачиваетесь и едете назад. Пусть караван на своем месте полежит до завтра, а монстры его посторожат. Не найдете - будете трофеи собирать.
  
  -Высокотехнологичный - это как? - Не понял Маслов, думавший, что знает все разновидности того типа дара, которым и сам обладал. Надо сказать, что подход к классификации сверхъественных способностей у жителей Стикса был самый утилитарный. Может заранее указать угрозу - значит сенс. Как именно он это делает, вопрос уже другой, ведь вариантов было много. Некоторые чувствовали жизнь, другие направленное внимание, третьи видели тепло, четвертые вообще пользовались чувствами, не имеющими у нормальных людей аналогов.... - Не слышал про таких.
  
  -Да провалился к нам тут с полгода назад один Кулибин, который до нападения внешников чуть от споровой жажды не засох. В нормальной жизни он детские игрушки-квадракоптеры продавал и чинил, а тут не знал, куда приткнуться. - Пояснил Бобер. - Когда на стаб уроды напали, то парень из десятка не сильно битых аппаратов смог парочку кое-как летающих собрать при помощи отвертки, ноутбука и такой-то матери. Правда, ракет к ним у нас нету, да и глючат трофеи регулярно, ну да с паршивой овцы хоть шерсти клок!
  
  -Ладно, авось и прокатит. - Для себя Маслов решил, что одолжит у Рубанка уже неплохо показавшую себя легковушку. По крайней мере, она точно умеет по асфальту ездить быстрее, чем элита бегает на дальние дистанции. Сто сорок - сто шестьдесят километров сильнейшие из зараженных, в принципе, выдать то могли, но подобно гепардам долго такой темп не держали. Во всяком случае те, которые попадались Гектору. Вполне возможно, имеются среди них и свою уникумы, способные часами гоняться по кругу за улепетывающим от них гоночным болидом. - Только одних новичков на такое дело посылать все же как-то опасно. Меня одного им в качестве няньки, чую, может и не хватить. Есть же у вас какие-то деятели, которые их введением в курс дела занимаются?
  
  -Ну, вообще-то были, но вчера они неожиданно дружно и летально заболели. Острое отравление свинцом, ну да думаю Кент тебе подробности рассказывал. - Бобер подмигнул Гектору. - Хм...Хм, хм, хм! Кого ж с тобой еще послать-то...А знаешь, что? Пойдешь с Масленком и техниками его из гаражей, они как раз мне звонили с утра и просили выезд на природу организовать, поскольку у них трясучка! Заодно пусть броневики из Балансира глянут - может еще их можно как-то починить.
  
  -Навряд ли получится. - Засомневался Гектор, вспомнив состояние машин, когда он их последний раз видел. - Во всяком случае, одна точно полный хлам. После подрыва на противотанковой мине её только в металлолом сдавать. Вот вторая еще, возможно, побегает. Если элита её не сильно подрала, когда экипаж выколупливала.
  
  -Попытка не пытка. Не ты же, в конце-то концов, рыдваны эти ковырять будешь. - Не пожелал вникать в подробности Бобер. - Или себе броневики оставим, или этим чудикам вернем. Полезные они ребята, много жемчуга нам продают, правда в основном черного...А, да не о том речь! Устраивает тебя подобная компания?
  
  - Вполне, тем более ребят я пусть шапочно, но знаю. Да и им полезно будет совместить приятное с полезным, ну то есть мародерку с выездом на кластеры. - Чуть успокоился и повеселел Гектор. Конечно, несколько ремонтников это не бригада спецназа, однако раз они умудрились протянуть в Улье достаточно долго, то базовыми навыками выживания в условиях постоянного Конца Света владеют. И сверхъестественными талантами тоже. Тот же Масленок при условии доступа к горючему в ближнем бою будет ничуть не слабее жемчужника - попробуй подойди к нему через самонаводящуюся огненную лужу, действующую подобно живому существу! - Мобилизуй тогда новичков, выделяй им транспорт, звони в гаражи, через полчаса встречаемся у выезда из стаба. Медлить особо тоже не с руки - вдруг кластер перезагрузится или кто другой на останки каравана наткнется? Обидно будет!
  
  Рубанок обнаружился там же, где Маслов и ожидал. На стоянке, предназначенной для завернувших буквально на пару часов гостей стаба и просто бедняков, которым не по силам оплатить даже самую дешевенькую гостиницу. Рейдеры поминали самогоном своих погибших товарищей, но к удивлению Гектора, компанию им в этом составлял и Кент. Обладатель синей спецовки и устрашающих способностей по манипуляции силовыми полями с монотонностью робота пил разбавленный водой спирт, судя по всему намереваясь как можно скорее перейти в состояние нестояния.
  
  -Я теперь бомж. - Прямо и откровенно пояснил обитатель Балансира, после пары-тройки осторожных вопросов. - Вся эта поездка в Комарово была моей затеей. И вложился в нее тоже я. И людей подбил....Короче, не стоит мне теперь домой возвращаться. Понять поймут, но жизни там больше не будет.
  
  -Сочувствую. - В голове у Гектора словно рубильник щелкнул. - А нет желания захоронить то, что осталось от твоих приятелей? Тут как раз к останкам каравана небольшой отряд сейчас выдвинется, чтобы спасти то, что можно.
  
  -Костям парней уже все равно, все мы тут станем обглоданными скелетами рано или поздно. - Лишенным эмоций голосом заявил Кент, очевидно пребывающий в глубокой депрессии. Впрочем, говорить с уверенность насчет его душевного состояния было сложно. То ли он не выпускал свои душевные переживания наружу, то ли и вовсе их почти не испытывал. - А впрочем, почему нет? Чему быть, тому не миновать и каждый кто родился когда-нибудь умрет. Заодно может и получится поквитаться с кем-нибудь из тех тварей, по вине которых мне теперь нет пути домой.
  
  Маслов не стал его расстраивать новостью о том, что за богатствами погибших торговцев отправятся не опытные рейдеры, а совсем зеленые и плохо вооруженные новички. Один лишний боец, тем более такой опытный, в предстоящем мероприятии лишним точно не будет. А когда Кент увидит своих попутчиков и осознает затуманенным алкоголем разумом, кто они такие, станет уже поздно. Ведь не потребует же он остановиться посередине дороги, чтобы идти в стаб своими ногами? И машину вместе с водителем не угонит...Наверное.
  
  Транспорт, который Бобер смог собрать у выезда из стаба, приятно порадовал Гектора. Нет, заполненный людьми автобус с пулеметом на крыше смотрелся не слишком серьезно, но его с лихвой компенсировали грузовики, предназначенные для перевозки добычи. Маслов как-то не подумал про то, что за продуктами, патронами, спиртом и прочими товарами первой необходимости из Комарово посылают не обычные Камаз или трейлеры, а настоящие передвижные крепости. Две бывших крупнотоннажных фуры пусть и не были обшиты броней сверху донизу - это бы снизило их полезную нагрузку, зато их бока щерились многочисленными бойницами. И внутри помимо водителя находилось по два стрелка сопровождения, опытных и вооруженных автоматическим оружием. А то и чем покруче - на поясе у одного из куривших рядом с большим колесом мужчин Гектор заметил парочку гранат.
  
  Вовсе не беззащитны оказались и направившиеся подышать свежим воздухом техники, для себя любимых собравшие редкостно необычного вида драндулет. Когда-то его основой, скорее всего, был представительского класса лимузин, использующийся для перевозки президентов, министров и прочих личностей, по которым иногда стреляют. Во всяком случае, на это намекал герб на капоте в виде золотого двуглавого орла и следы на корпусе, оставшиеся от пуль или когтей, сумевших едва-едва поцарапать черное лакированное покрытие. А вот салон своей машины Масленок и товарищи изменили радикально. Сложно сказать, как они это сделали, но на его месте была расположена явно вращающаяся танковая башня, приподнятая метра на полтора от земли. Правда, торчащее из тщательно подогнанных друг к другу листов брони орудие выглядело каким-то несерьезным. Короткое, даже полметра в длину нет и тонкое, лишь раза в два-три толще его винтовки двенадцатого калибра. Маслов припомнил, что похожий несуразный огрызок он видел в фильмах про Великую Отечественную, которую армия встречала с частично устаревшей бронетехникой...Но тем не менее, это была самая настоящая пушка! Пригодная для отстрела если и не скребберов, так элитников!
  
  -Может завязать с самодеятельностью и к каким-нибудь местным структурам примкнуть? - Задумался Гектор, направляясь к гибриду танка с лимузином. Масленок среди остальных рейдеров если не был главным, то по крайней мере большей их части приказывать точно мог. - Начальники, конечно, подчиненных эксплуатируют тупо по определению...Но ради того, чтобы меня все время прикрывали крупным калибром, можно платить хоть пятидесятипроцентные налоги!
  
  -Нет, стойте не так! Не гните крылья! - В один из грузовиков тем временем заталкивали квадрокоптеры, которые не очень-то туда и помещались. Вернее помещались, но только если их расположить строго по диагонали. Наблюдая за этим занятным процессом, Маслов даже остановился, чтобы не споткнуться. - Дайте я шарниры в нужное положение поверну!
  
  Высокий широкоплечий мужчина, габаритами изрядно смахивающий на медведя и без проблем удерживающий летательный аппарат на вытянутых руках, очевидно был одним из стрелков сопровождения. Во всяком случае, он носил бронежилет и каску, а простые рейдеры ходящие по кластерам туда-сюда своими ногами не очень-то и любили лишнюю тяжесть, как правило, не способную защитить их от основной опасности в виде развитых зараженных. А вот крутящийся рядом с ним бледный и худой парень явно проходил по графе обслуживающего персонала - у него при себе не имелось оружия, зато на левом плече висела сумка с ноутбуком, а из рюкзака за спиной торчала антенна, предназначенная явно для приема и передачи сигналов в богатых на помехи условиях Улья.
  
  Не суетись, мешаешь! - Вальяжно отмахивался от заламывающего руки от волнения 'помощника' сил, с уверенным скрипом продвигая беспилотник внутрь грузовика. - Сказал же, не суетись. Сейчас как вдарю, если не уймешься - до самого отъезда будешь с пола зубы собирать!
  
  -Но-но! Испортишь нам авиаразведку, пойдешь вместо неё искать элиту. Пешком! - Прикрикнул на него Гектор, вовсе не желающий проверять, сумеют ли твари расправиться с еще одним конвоем в сегодняшний день. Возможно и нет - даже у самых опасных зараженных полученные раны не должны были зарастать настолько быстро, а следовательно имелись шансы прикончить ослабленных чудовищ и добыть вожделенный жемчуг. Вот только не факт, что у Маслова получится пережить такие крутые разборки или заполучить хоть один шарик, одаряющий сверхспособностями. - Как понимаю, это твои машинки, парень?
  
  -А? Да. Мои. - Несколько отрешенно согласился обладатель ноутбука, с прикушенной от волнения губой наблюдая за тем, как грузчик продолжает запихивать беспилотник в недра грузовика. Правда, перед этим деятель физического труда смерил Гектора оценивающим взглядом...Но видимо обвешанный оружием собеседник был сочтен им не сильно подходящим для диалога, посредством прикладной демонстрации возможностей собственных мускулов, а потому дальнейшего развития конфликт не получил. - Я Кулябин, то есть тьфу ты, Кулибин. А вы, простите, кто?
  
  -Огородник. - Представился Маслов, разглядывая своего излишне худого собеседника. Выглядел тот так, словно болел раком, но поскольку в Улье люди с злокачественными опухолями проблем не имели, то следовательно хозяин летающей техники просто продолжительное время не доедал. Да и руки у него подрагивали как-то нехорошо...Та самая трясучка, от одного упоминания которой плевались деятели, желавшие бы никогда и никуда не вылезать из пределов безопасного стаба. - Но можно просто Гектор. В этом рейде буду кем-то вроде проводника - я один из тех, кто смог унести ноги с места уничтожения каравана торговцев. С какого расстояния твои игрушки могут засечь элиту и как далеко вообще способны от тебя удаляться?
  
  -Ну, камеры у них очень хорошие....- Замялся парень, явно еще не проводивший обкатку техники в реальных условиях. - Вот только я высоко поднимать их боюсь. В воздухе же тоже есть свои кластеры, притом и черные. А мы о них даже и не знаем, если они деревьев не задевают. Зацепит такой машина хотя бы краешком и все - амба.
  
  -Это я знаю. - Кивнул Маслов, временами очень жалевший о том, что в Улье невозможно или почти невозможно использовать авиацию. Как бы упростилась охота на развитых зараженных и скребберов, получи рейдеры возможность обстреливать их с безопасной высоты! - Но ведь внешники справляются как-то?
  
  -У них, судя по программному обеспечению, есть какой-то сервер, определяющий опасные места по косвенным признакам. - Печально вздохнул Кулибин. - Ну и запасной парк на тот случай, если датчики ошибутся. Мы тоже будем поднимать машины по одной...Наверное. Если мне разрешат.
  
  -Почему бы и нет. - Пожал плечами Гектор, который в тактике применения разведывательной авиации не понимал ровным счетом ничего. - По одной так по одной. Так как с расстоянием?
  
  -До пяти километров сигнал в хорошую погоду уверенный! В дождь, туман или если рядом перезагружается какой-нибудь кластер, в два раза меньше.- Четко отрапортовал хозяин квадракоптеров. - Четкость съемки такая, что с высоты в пятьсот метров номера машин читать можно. Причем даже ночью - тепловизор встроено просто суперский! Правда, карта памяти у меня всего на восемь гигов, а потому запись по большей части будет циклическая...
  
  -Нам бы вообще за глаза реального времени хватило. - Утешил его Гектор и пошел дальше. - Поверь, элита куда крупнее пары-тройки нарисованных циферок. И не заметить такую тушу сложно.
  
  Масленок, жадно смоливший сигарету и чего-то горячо обсуждающий с десятков рейдеров, приветливо кивнул подошедшему к нему Гектору. Даже сейчас покрытый густым слоем нефтепродуктов Автомеханик явно не забыл, как его хрипящую полуживую тушку тащила в безопасное место покойная ныне Ада. К тому же он имел некоторый авторитет у руководства стаба и собственную команду из поддержки в виде четырех техников, рангом пониже. Правда, бывалым командиром его тоже было назвать сложно. Собственной картой окрестностей он не озаботился, и когда Гектор такую достал, то с трудом сумел проложить по ней маршрут от Комарово до нужного места. Да и то прямо через редкую в данном регионе черноту, едва ли не единственный мертвый кластер во всей округе. Впрочем, поправку в виде небольшой дуги вокруг опасного участка принял мгновенно и без малейших возражений. Вот только, увы, категорически отказался от того, чтобы проводники ехали в своей собственной машине. И ссылки на написанные кровью рейдеров правила устава вооруженных сил стаба не показались Гектору убедительными. Да, в Улье часто случались разного рода подставы и на отдельном транспортном средстве удобнее улепетывать...Но неужели потенциальным злоумышленникам окажется так уж сложно в случае нужды взять под контроль грузовик, в который их посадят. Ведь оба стрелка следят в первую очередь за дорогой через бойницы, а водитель вообще баранку крутит! Не нужно быть гайнфатером или клокстоппером, чтобы почти моментально пришить занятых делом сопровождающих. Скорее уж Масленок опасался, что Кент и Гектор обязательно попробуют доверху заполнить самым ценным товаром свою легковушку и тем уменьшат долю прибыли остальных.
  
  Машины тронулись в путь всего через пять минут после конца обсуждения маршрута, что любым меркам было достаточно быстро. И доехали почти до самого местна назначения без всяких происшествий. Разместившийся в одной машине с беспилотниками и их владельцем Гектор оперся на твердый пластик летающего дрона и постарался расслабиться. За прошедшие часы он порядочно перенервничал и устал как собака. Маслов искренне считал, что для одного дня ему потрясений и опасностей хватит. Тихо доехать до места гибели каравана, без лишних сложностей похватать все ценное и шустро свалить назад. Ну, разве он многого хочет? Улей определенно считал именно так. Во всяком случае, ничем иным кроме злой воли полного разнообразными чудовищами мира было не объяснить картинку, которую явили высланные на разведку дроны. Элиты на месте гибели торговцев уже не было, зато имелся кое-кто еще. Причем по меркам самого Маслова не сильно и уступающий монстрам-людоедам в кровожадности.
  
  -О мой бог... - Как следует разглядевший переданную камерами трясущуюся картину и осознавший, что именно он увидел, Кулибин отвернулся от монитора и согнулся, прижав руки ко рту. Оптика на трофейном дроне стояла редкостно качественная. - Что это?!
  
  Архитектурная композиция из порванных и раздавленных машин торговцев никуда не делась, но теперь её обильно украсили новые алые мазки. Десятки легковых машин, грузовиков и несколько автобусов, выстроились в рядок у обочины или съехали в кювет. Одни из них тормозили сами, других судя по следам пуль на лобовых стеклах и капотах останавливали очередями из автоматов. Видимо где-то рядом перезагрузился плотно заселенный кластер, и люди еще не знающие о том, какую страшную шутку сыграла с ними судьба, спокойно продолжали ехать по дороге. И перехватывались теми тварями, по сравнению с которыми любой элитник казался не таким уж и монстром. Сотни тел, преимущественно мужских, было свалено у дороги не слишком-то аккуратной кучей, из под основания которой сочились настоящие ручьи крови. Компанию им составляли дети и несколько старух. А вот женщинам повезло гораздо меньше - большую их часть лишили одежды и прикрепили к притащенному откуда-то длинному бревну, банально прибив ладони несчастных к плотной древесине при помощи строительного пистолета с большими гвоздями. Впрочем, нескольких бедолаг постигла и иная судьба. На ближайшем фонарном столбе еще слабо дрыгался повешенный вниз головой за какие-то грехи парень. В кругу свежей гари чернело три обвязанных проволокой человекообразных головешки. А как раз сейчас какая-то мразь в не по погоде длиннополом одеянии развлекалась тем, что рубила длинным кинжалом на куски отчаянно дергающийся обрубок, еще минут двадцать назад скорее всего бывший симпатичной девушкой, а ныне старающийся уползти от него подальше на кровоточащих культях. Между уничтоженных грузовиков сновали люди в однообразной серой униформе, тщательно подбирающие все ценное и почти не обращающие внимания на тела людей. Исключением были те, кто насиловал варварски пришпиленных к не дающему им выпрямиться и убежать грузу женщин. И выставленные на дальних подступах караулы, останавливающие водителей, которые не сумели издалека рассмотреть достаточно подробно творящуюся на дороге кровавую вакханалию.
  
  - Быстро сажай дрона, пока его не заметили, это Последний Рейх. Гибрид бандитского формирования и секты, с немыслимой для прочих стабов эффективностью пополняющий ресурсы за счет раз за разом перезагружающегося города из мира победивших фашистов. - Похоже, Кент принял восклицание Кулибина за вопрос, поскольку принялся на него довольно развернуто отвечать. - Его представителей старательно приучали к тому, чтобы относиться к чужакам как к подлежащей уничтожению помехе, обязанным до конца жизни трудиться на представителей высшей касты невольникам, или, в лучшем случае, временным союзникам, которые однажды в будущем обязательно окажутся порабощены или уничтожены.
  
  -Редкостные ублюдки, которых нельзя назвать мурами исключительно из-за расстояния до Внешки, им лень возить в такую даль быстро портящиеся органы своих жертв. - Гектор одновременно и радовался тому, что дрон не передавал звуков и печалился излишне качественным кадрам съемки, которые Кулибин несмотря на нахлынувшую на него дурноту успел сохранить. Про художества Последнего Рейха в стабе ходили слухи один гаже другого. Чего стоили только одни их мобильные спорановые фермы - грузовики с прикованными к их бортам пустышами. В неволе зараженные развивались очень неохотно и медленно, но если возить их по едва-едва загрузившимся кластерам и откармливать еще не успевшими обратиться живыми людьми, то до бегуна тварь морфировала всегда. А потом ей вскрывали череп и ловили следующего. Польза от этой группировка была всего одна, да и то крайне сомнительная. Она словно пылесосом собирала в себя наиболее отпетых мерзавцев региона, как правило, с легким сердцем дающих присягу всегда и везде изничтожать разнообразных 'недочеловеков' и потому редкостные ублюдки по большей части находились среди своих и не выдавали себя за членов приличного общества. - Если иммунные у них хотя бы проходят по графе 'потенциально полезные, хотя и опасные при неумелом обращении активы', то еще не успевшие обратиться зараженные от пустышей отличаются по мнению подобных мразей только одним. На них можно сорвать неизбежно накапливающийся в условиях Стикса стресс, подвергая несчастных изнасилованиям, казням и пыткам.
  
  Кент пересчитал обладателей серой униформы и отправился доложить результаты авиаразведки Масленку, а Гектор тем временем снял оружие с предохранителя и глубоко задумался. Фашистов оказалось всего тридцать человек, причем вооружены они вроде бы были не слишком серьезно: основная часть ходила с пистолетами-пулеметами и лишь несколько щеголяли автоматическими винтовками, либо несли на поясах тяжеленькие кругляши гранат. Еще несколько врагов могло скрываться внутри двух переделанных в самодельные броневики самосвалов - но вряд ли их число было велико, да и спаренные пулеметы на примитивных турелях в их кузове впечатления грозного оружия не производили. Даже в одиночку лимузин техников имел шансы расправиться с ними обоими, поскольку его пушечка если и не проломит брони с первого выстрела, то уж точно обеспечит всем находящимся внутри тяжелую контузию. Силы были почти равны, следовательно, почти наверняка скоро окажется получен приказ атаковать. Слишком высок куш и слишком уж не любят в Комарово эти отбросы рода человеческого. За дело не любят, надо признать. С вероятностью процентов этак в девяносто они и являлись теми бандитами, которые в последнее время пошаливали на трассах, перехватывая маленькие группки рейдеров и не оставляя после себя выживших.
  
  -Гектор, с какой дистанции ты сможешь из своей бандуры снять вот этого типа в плаще? - Заявившийся лично посмотреть на экран ноутбука Масленок ткнул в урода, развлекающегося нарезанием уже едва дергающегося комка окровавленной плоти на мелкие-мелкие лоскутки. - Ну, или хотя бы убедительно изобразить, что ты пытался прикончить именно его?
  
  -Да черт его знает... - Почесал голову Гектор, несмотря на наличие крупнокалиберной винтовки никогда и не думавший считать себя настоящим снайпером. Он вообще в жизни по нормальному человеку первым еще никогда не стрелял! И карьеру холоднокровного убийцы начинать вообще не собирается! Но в фашиста прикончить был согласен и намеревался подойти к данному процессу со всем старанием, ибо эта тварь в людском обличье была хуже любого мутанта и смерти заслуживала куда больше. Зараженного, по крайней мере, на совершение зверских убийств толкал пожравший его мозги паразит, жертвой которого он являлся. - На стрельбище иногда получалось поражать неподвижную ростовую цель и с километра. А что, это кто-то важный?
  
  -Судя по форме - однозначный офицер. Какой он там групенштабеноберфюрер я не скажу, но раз похожих нет, значит командует остальными точно он. У рейховцев с формой строго, вплоть до расстрела за несоответствие стандарту без уважительной причины. - Масленок потер пальцы, словно покрытые черными резиновыми перчатками, хотя в действительности это был плотный слой какой-то жидкости на основе нефти. Скорее всего, имеющей куда большую температуру горения, чем обычное машинное масло или бензин. - Когда мы атакуем, то если лишим врага командования или хотя бы загоним его в какую-нибудь канаву постоянным обстрелом, получим серьезное преимущество.
  
  -Пожалуй, прикрою тебе спину, пока целиться будешь, чтобы какой-нибудь зараженный сзади не подобрался. А если с нами еще нескольких человек послать, то мы вообще полноценную фланговую атаку устроим. - Бесстрастно заметил Кент, похоже, тоже оказавшийся не прочь принять самое деятельное участие в надвигающейся заварушке. - Дроны еще пусть над головами у фашистов одновременно с вашим появлением виться начнут. Если повезет они подумают, что нарвались на муров и внешников, а потому бросятся врассыпную, не дожидаясь массовой бомбардировки.
  
  -Похоже на план. - Кивнул Масленок. - Так и сделаем!
  
  Глава 16
  
  -Не понимаю...- Гектор лежал в кустах и нервничал, причем сразу по двум поводам. Во-первых, запаздывала атака сил Комарово на фашистов, уже почти успевших закончить свою работу. Еще немного и враги завершат погрузку добычи, а после быстренько смоются. А во-вторых, поскольку удобных для снайпера позиций в округе насчитывалось не сказать, чтобы много, ему пришлось забираться на тот самый холм, где изначально пряталась атаковавшая рейдеров элита. И, несмотря на то, что позиция была предварительно осмотрена при помощи дрона и признана безопасной, Маслов все равно никак не мог отделаться от мыслей о громадных плотоядных тварях. Вдруг какая-то из них никуда не ушла, а умудрилась стать невидимой, при помощи камуфляжной шкуры слилась с местностью или вообще закопалась в землю?! И сейчас она как раз выбирает, кого из пришедших прямо к ней в пасть людей лучше первым сцапать. - Чего ждет Масленок?!
  
  -Нас. - Лежащий рядом Кент как и всегда изрядно смахивал на вдруг заговорившего манекена. - Мы заняли позицию примерно на шесть минут быстрее ожидаемого. И пока из них прошли только три.
  
  -Да ты прямо человек-хронометр. - Пошутил один из четырех рейдеров, посланных вместе с ними, дабы обеспечить огневую поддержку. - Во всяком случае, голос один в один как у механического будильника.
  
  Вести беседу шепотом им ничего не мешало - расстояние до врагов было слишком велико. Даже Гектор не мог понять, о чем там друг с другом разговаривают за работой представители Последнего Рейха. Впрочем, он и не пытался особо - боялся, что сможет услышать их жертв, у которых появились новые поводы для паники. Несколько из пригвожденных к бревну женщин обратились, и теперь вовсю пытались откусить кусочек от своих соседок по несчастью. Большинству из них это сделать не удавалось из-за не слишком удобной позы, но одна из свежих зомби то ли обладала очень гибкой шеей, то ли просто зафиксировали её не правильно. В общем, она до ближайшего источника пищи как-то дотянулась и теперь с аппетитом жевала чужое плечо, несмотря на истошные крики своего 'обеда'. Сортирующие обломки каравана фашисты на это особого внимания не обращали. А офицер, которого Гектор уже давно поймал в перекрестье прицела, так и вовсе завернул к себе одну из самых свежих пленниц, которую только-только вытащили из подъехавшей машины и мощной пощечиной сбил её на землю. А после принялся медленно и неторопливо срезать с неё одежду, одновременно воюя с собственными штанами. Намерения его двоякого толкования не допускали, похоже ублюдок не только не стеснялся такого количества публики, но даже намеревался получить какое-то извращенное удовольствие от наблюдения за происходящим по соседству процессом.
  
  -Малая эмоциональность лишь побочный эффект моего самого главного дара, а именно холодного сердца. Немного неприятно поначалу было, но оно того стоило. - Ничуть не смутился и не рассердился Кент. Маслов мысленно присвистнул, позавидовав бывшему вербовщику. Способность не зависеть от перепадов настроения казалась ему куда как более полезной, чем суперслух. - Не получи я Улья возможность действовать без того, чтобы отвлекаться на гнев, страх, азарт и прочие чувства, то давно бы сдох.
  
  -Сколько же у тебя всего способностей? - Не унимался рейдер, который видимо свое волнение и страх пытался заглушить беседой. - Холодное сердце - раз, те светящиеся штуки - два, несгораемость - три....
  
  -Несгораемость не моя, а шмоток. Есть у нас в Балансире один тип из тех, которых вешалками кличут. Одежда, которую он на себе носит, с каждым днем становится все прочнее и прочнее и даже после расставания с хозяином свойств своих особо не теряет. - Отказался от чужих заслуг Кент. Маслов задумался, когда это тот мог где-то продемонстрировать свою устойчивость к пламени, а потом вспомнил мельком упомянутую оговорку про сгоревший бордель. Видимо тогда междоусобным разборкам в Комарово нашлось немало свидетелей. - Еще я слабенький ментант, и на этом все.
  
  -Три дара - это все равно очень и очень солидно. - С явным оттенком зависти вздохнул болтливый рейдер. - Мне бы так, а то только и могу, что мышей да крыс из подвалов прямо к себе в руки приманивать. Эх, и почему жемчуг всегда водится не у нормальных парней, а у каких-то сектантов?
  
  -Мы не фанатики. Наши убеждения строятся на научной базе, а не на вере в какую-то абсолютную истину. - Отмел подобное утверждение Кент. - Скорее уж нас можно назвать натурфилософами.
  
  -А о чем хоть речь? Мы уже вроде бы не первые сутки знакомы, а о твоих воззрениях я еще полностью не в курсе. - Гектор не выдержал и отвел на пару секунд глаз от прицела. Почти уже раздетая женщина попыталась убежать от своего насильника, но тот лишь махнул ножом в воздухе, и поперек её левой ноги пролегла быстро набухшая алым черта. Фашист обладал пригодным для боя талантом - а именно каким-то образом открывал у цели раны без физического контакта с плотью. Наблюдать за дальнейшим развитием ситуации Маслов откровенно боялся. Боялся, что не удержится от того, чтобы нажать на спусковой крючок и тем испортит тщательно спланированную атаку. - Это ведь из-за какой-то идеи ваш стаб Балансиром называют?
  
  - Если все сильно упростить, мы думаем, что весь Стикс подчинен неким алгоритмам, поддерживающим баланс работы Улья. У всего в нем есть своя цель: у зараженных, у иммунных, у травоядных и даже у мелкого зверья, которое может не бояться обращения. - Бывший вербовщик говорил ровно и гладко, явно озвучивая давным-давно зазубренный текст - И если мы будем мешать этому миру нормально функционировать, то он нас убьет. Вернее, не убьет нас, он просто уберет помеху себе. А вот если удастся стать ему полезным симбионтом, то вероятность нарваться на неприятности сильно снизится.
  
  -Ты говоришь об Улье так, словно он разумен. - Недоверчиво хмыкнул Гектор, перебарывая себе и вновь ловя спину вражеского офицера в прицел. Моторы, где-то рядом работали моторы, видимо наконец-то Масленок решил стронуть с места основные силы.
  
  -Возможно, хотя разум вовсе не является необходимым критерием для того, чтобы это работало. Ты же не будешь отрицать, что совокупность кластеров является достаточно сложной работающей системой? А любая масштабная деятельность предполагает периодически случающиеся ошибки и, как следствие, ремонтные и защитные механизмы. Иммунную систему, если хочешь. - Кент на несколько секунд прервался, чтобы сделать глоток из фляжки, которую достал из нагрудного кармана своей спецовки. Резко и сильно пахнуло алкоголем. - Доказательства того, что такая имеется, у нас почти неопровержимые. Да ты и сам о них слышал - это приметы. Один раз - совпадение, два - тенденция, тысяча - гарантия наличия какого-то принципа, обеспечивающего вероятность их срабатывания.
  
  -Хочешь верь, хочешь не верь, но меня и в самом деле зовут Гектор. - Маслов прислушался к раздающемуся вдалеке гулу. Звуки моторов не были такой уж редкостью. Фашисты с переменным успехом пытались тормозить выезжающих с перезагрузившегося кластера людей едва ли не раз в три минуты. Вот только конкретно эти двигатели звучали знакомо. А своему слуху Маслов теперь доверял как бы не больше, чем глазам. - И я пока жив, несмотря на то, что пользуюсь своим именем с самого момента попадания в Стикс. Месяц где-то.
  
  -Сильно сомневаюсь, что Улью есть дело до того, какие идентификаторы используют бегающие по нему козявки. - Скептически усмехнулся Кент, на пару мгновений утратив свою бесстрастность. - Это внутренние игры людей, базирующиеся на их психологии. Новое имя подразумевает новую жизнь, психологический трюк, позволяющий меньше страдать от разрыва старых въевшихся шаблонов и привязанностей, а потому быть более эффективным и реже дохнуть.
  
  -А до чего ему есть дело? - Полюбопытствовал Маслов, мягко начиная обнимая пальцем спусковой крючок. Моторы, казавшиеся ему знакомыми, стремительно приближались. А вражеский офицер, по которому горючими слезами обливалась карательная психиатрия, пока еще не приступил к самому главному. Не то настраивался, не то просто растягивал удовольствие от прелюдии. - Есть у вас вообще теории поясняющие, зачем творится весь этот кошмар?
  
  -Целая куча. Но лично мне больше всего нравится та, которая все сводит к размножению. Согласись, мало какая причина так побуждает к действию, как продолжение рода. Ради него живые организмы согласны тратить неимоверное количество сил, а некоторые даже гибнут, чтобы дать дорогу молодым особям. Перезагрузки обеспечивают регулярный подвоз сырья, нужного для функционирования местных биоценозов. Черные кластеры, которые высасывают энергию из всего, что на них попадает, служат электростанциями, нужными для обеспечения переброски или копирования кусочков разных изменений. - Кент настолько увлекся разговором, что начал жестикулировать, хорошо хоть один из рейдеров вовремя дернул его за ногу, призывая к порядку. - Вот только в Балансире никак не могут понять, кто или что тут размножается. Грибница в головах зараженных очень странный объект, но тогда как объяснить полное игнорирование Ульем крупных стабов, рядом с которыми десятилетиями происходят зачистки. Иммунные или травоядные животные - тоже не то, есть крупные регионы, где таковые долго не живут, а площадь их измеряется тысячами квадратных километров. Даже скребберов мы пытались учесть, но вроде бы и к их смерти или жизни данный мир полностью безразличен.
  
  -Харе болтать, вон их дозор засуетился и по кому-то палит, - оборвал его словоизлияния молчавший до этого момента рейдер с трубой одноразового гранатомета. - Кажется, наши приближаются...Оу, классный выстрел!
  
  -Спасибо, я старался. - Гектору стало немного стыдно за свою ложь. И за то, с каким наслаждением он спустил курок больно лягнувшей его в плечо винтовки. Но еще больше он стыдился того факта, что позорно промазал и имел все шансы прикончить лежавшую на земле женщину. Хорошо хоть все обошлось, ведь тяжелая пуля снайперской винтовки попала все-таки в офицера Последнего Рейха, как раз наклонившегося над беспомощной жертвой. А что не в спину, а в заголившийся таз, разворотив его вдребезги и едва не вывернув наизнанку - так это может быть даже и к лучшему. Рана слишком тяжела, чтобы с ней как-то участвовать в сражении и иметь шансы выжить без немедленной помощи бригады хирургов-травмотологов или какого-нибудь обладателя целительного дара, но тем не менее сразу отброс рода человеческого не убьет. Немного тот еще подергается, завывая от боли, отвлекая на себя остальных фашистов и расплачиваясь хотя бы за малую часть совершенных им преступлений.
  
  Вылетевший из-за поворота дороги гибрид лимузина с танкеткой плюнул снарядом в один из обшитых броней самосвалов - и судя по тому, как вспучило рванувшим изнутри пламенем кабину, больше об этой машине беспокоиться не стоило. Ну, разве только о том, что в ней могут сгореть погруженные туда фашистами товары. К сожалению - дальше у главной боевой единицы Комарово дела как-то не заладились. Фашисты были полными моральными уродами, но, к сожалению, их хорошо учили воевать. Гектор так и не понял, откуда один из до того ничем не примечательных серомундирников достал гранатомет, но вот результат его применения пропустись оказалось тяжеловато. Машина, в капот которой влепился маленький реактивный снаряд, встала как вкопанная, а наружу из неё шустро полезли дымящиеся техники, поскольку им в прямом смысле слова припекало пятки. Правда, подробностей Маслов не разглядел, поскольку был занят - старался совместить перекрестье прицела хоть с кем-нибудь врагов. А те, вот уж паршивцы, никак не хотели облегчить задачу своего убиения! Они не стали растерянно топтаться на месте, а шустро попрятались за разнообразными укрытиями.
  
  Спина убегающего к укрытию фашиста - мимо. Бок высунувшегося из-за кучи обломков автоматчика, поливающего свинцом приближающихся рейдеров - мимо. Но это не страшно, поскольку его достает пулеметная пуля, выпущенная с крыши автобуса, спешно выгружающего весь десант новичков. Из кузова разломанного на две части грузовика торчит чья-то голова в каске, и мощный выстрел винтовки двенадцатого калибра вонзается в металл чуть ниже её. Пробил или нет Маслов преграду, остается неизвестным, но башка пропадает. То ли упала цель, получив рану, то ли просто спряталась от греха подальше.
  
  Обойма кончилась на удивление быстро, и Гектору пришлось потратить несколько секунд на перезарядку. К тому моменту, когда он смог снова включиться в бой, число сражающихся как-то поуменьшилось. Новички, не имеющие ни опыта, ни бронежилетов, либо погибли, либо залегли кто где и голову подняться боялись. Впрочем, они отвлекли на себя внимание фашистов, чем воспользовались грузовики, обогнувшие уничтоженный караван с разных сторон. Словно передвижные крепости массивные машины ползли вдоль устроенного скреббером побоища, время от времени полыхая огнем из бойниц. Конечно, в них тоже стреляли...Но кабина переделанных под условия Улья машин все же несла на себе противопулевое бронирование, а когда в длинном-длинном корпусе находится всего два бойца, точное месторасположение которых скажет разве только хороший сенс, то поразить их удастся если только случайно. На холме Маслов остался в гордом одиночестве - все остальные поспешили сократить дистанцию и вступить в бой. Кент так вообще убедительно косплеил из себя какого-то супергероя, поскольку накрылся сияющий полусферой и несся вперед, не обращая внимания на шквальный огонь. А ведь подстрелить его пытались - вспышки сгорающих в силовом поле пуль буквально танцевали перед лицом бывшего вербовщика.
  
  -Не уйдешь. - Гектор решил сосредоточить свои усилия на цели, вполне достойной его винтовки. Втором грузовике, который тронулся с места и куда-то собирался поехать. Турель в его кузове уже стала нагромождением искореженного металла, кто-то удачно забросил туда гранату, однако не стоило упускать из виду бронированного мастодонта, груженого ценными товарами. Тем более, что у Маслова открывался прекрасный вид на боковое стекло кабины, которое хоть и укрепили чем-то вроде стальных ставен, но закрыть их еще не успели. Что ж, за желание водителя дышать свежим воздухом ему теперь придется расплачиваться. - Съел, паразит?!
  
  Плечо Гектора превратилось в один большой синяк, пульсирующий болью, а обойма снова опустела, но ураганная стрельба и крупнокалиберной винтовки принесла свои результаты. Три пули впустую чиркнули по грубо наляпанным листам металла, оставив после себя лишь царапины на обшивке. Но еще две все же влетели в недра машины и куда-то попали. После оказавшегося удачным третьего выстрела самодельный броневик сбавил скорость, а финальное попадание и вовсе заставило его резко вывернуть колеса в сторону и врезаться в перевернутый вверх днищем джип. На чем, собственно, продвижение бронированного грузовика и остановилось. Гектор не знал, что он поразил: человека или всего лишь какие-нибудь элементы управления техникой вроде рулевой колонки. Да и какая разница, если есть результат?
  
  Изначальные три десятка фашистов успели ужаться не то до шести, не то до семи отчаянно огрызающихся ублюдков, которые лучше других умели выбирать себе укрытия. Сразу несколько врагов залегли за штабель выпотрошенных и отброшенных в сторону за ненадобностью деревянных ящиков, которые в принципе не имели шансов удержать разогнанный пороховыми газами кусочек свинца. Закономерно и прожили такие умники недолго - до первого взявшего их на прицел более-менее грамотного противника с автоматическим оружием. Еще трое или четверо попробовали занять освобожденные ими от законных владельцев машины и смыться...У одного это даже получилось, а вот остальных пристрелили в спину. Причем возможно даже свои - Маслов точно видел, что по крайней мере одного фашиста прострочило из пистолета-пулемета, удерживаемого в руках его бывшего товарищ. Видимо разбойничающая на дорогах банда тоже производила своеобразную обкатку новичков, лишь недавно бывших обычными обывателями пусть и крайне жестокого и милитаристского, но все же мало-мальски цивилизованного государства, где большинство жителей оружие видят либо в тирах, либо по телевизору.
  
  Почти уже ворвавшийся в ряды противника Кент нарвался на возникшее как из ниоткуда подозрительного вида черное облако и покатился кубарем, лишившись своей защитной светящейся полусферы. Что это было такое - оставалось только гадать, но сквозь силовое поле оно прошло и поразило рейдера-ветерана сразу насмерть. Приникший к оптическому прицелу Гектор хорошо разглядел, как вытекает из оставшейся невредимой синей спецовки буровое месиво, лишь несколько секунд назад бывшее человеческой плотью. Даже кости и волосы расползлись под воздействием вражеского Дара в однородную лишенную плотных фрагментов слизь. Похоже, уже успевший истечь кровью офицер не был единственным из врагов, кто развил пригодные для применения в бою сверхспособности. На всякий случай Маслов проконтролировал следующей пулей свою первую жертву на этот бой, но поскольку та после попадания пули двенадцатого калибра вздрогнула только раз и исключительно от удара, следовательно виновна в смерти неудачливого вербовщика оказалась не она. Оставалось лишь надеяться, что после применения своего дара фашист словил серьезный откат и в ближайшие часы повторить столь страшный удар окажется неспособен.
  
  Битва кончилась практически так же внезапно, как и началась. Вот еще стреляют и кидают гранаты, оказавшиеся у одного из техников при себе в большом количестве, и вот уже на поле боя воцаряется относительная тишина. Мертвой её нельзя было назвать по причине женщин, пришпиленных к бревну строительным пистолетом, которые либо кричали от ужаса, либо плотоядно урчали от близости живой добычи. Увидев, что победители оказывают первую помощь своим пострадавшим товарищам и обрывают мучения тех фашистов, что еще цеплялись за жизнь несмотря на полученные ими тяжелые раны, Гектор поспешил спуститься с холма. Очень уж нервировало его одиночество, делавшее снайпера уязвимого перед зараженными. Конечно, в районе уничтоженного каравана торговцев палили куда сильнее, а потому привлеченные звуками твари должны были идти в первую очередь туда. Да и перезагрузившийся где-то рядом кластер на себя зараженных со всей округи оттягивал. Но мало ли какая пакость могла углядеть или унюхать одинокого человека? А если, не дай бог, это будет стая?! В общем, бежал Маслов вниз под уклон не чувствуя тяжести оружия и так быстро, как никогда на тренировках у него не получалось. А потому к финишу, которым являлось поле боя, он явился изрядно запыхавшимся и чуть ли не в прямом смысле слова вывалившим язык на плечо. Однако отдохнуть у него так и не получилось. Стоило лишь умоститься на какой-то ящик, как его уши сами собой уловили достаточно любопытный разговор.
  
  -Слушай, Масленок же вроде как сдох?
  
  -Да, откинулся наш несгораемый гидрокинетик.
  
  -А кто тогда главным остался?
  
  -Да хрен его знает, а тебе зачем?
  
  -Ты смотри, рейховцы не меньше пяти-шести тонн боеприпасов в каждую из своих машин запихали. Даже мины и снаряды от тары частично освободили, чтобы места им хватило.
  
  -Это не чтобы места хватило, это они искали тайники. Торговцы же никогда горох и жемчуг весь с собой открыто не возят, делят на части и по разным укромным уголкам распихивают. А чего может быть укромнее и надежнее, чем стенка самого дальнего ящика, который незаметно не выгрузить?
  
  -Еще и жемчуг...В общем, тут такое дело...Может, ну его это Комарово? Ну, дадут нам там за сегодняшний день штук тридцать споранов премии, может сорок, если повезет. А за одну такую машину можно в Полисе себе привилегированное гражданство купить и дальше жить, в полоток поплевывая.
  
  -Вариант. Значит, я сейчас сажусь за баранку того грузовика рейховцев, который на ходу, а ты...
  
  -Снимаешь с себя все оружие и откидываешь его подальше! И без резких движений, дернешься - выстрелю! - Маслов уже давно стоял за спинами обоих заговорщиков со штурмовой винтовкой наперевес. Покидать стаб, где он уже более-менее обжился или портить отношения с его хозяевами из-за двух слишком алчных рейдеров было ему ну совсем не с руки. - Идите сюда все, кроме медиков, что раненных латают! У нас тут крысы! Надо бы связать и довести их до ментанта, чтобы понять, просто они свалить хотели с общей добычей или еще и нас шлепнуть, чтобы в спину не палили.
  
  Понятное дело, поднялась некоторая суматоха, впрочем, Гектору удалось завершить её довольно быстро. Он просто велел уцелевшему во время бою Кулибину связать обезоруженных предателей и тот покорно выполнил приказание, подчинившись полузнакомому человеку просто по инерции. А преступники и дергаться то особо не стали, видимо очень не хотели оказаться продырявленными. Мысль о том, что обладатель снайперской винтовки способен промахнуться по ним с десяти метров, похоже, никому и в голову не пришла. Затем Маслов погромче рявкнул на мнущихся новичков, которые едва ли не поголовно слонялись по полю боя туда-сюда с потерянным видом, не зная, куда приткнуться и чем себя занять. Идею хватать из остановленных фашистами машин обязанные там иметься огнетушители и приводить в порядок подстреленной танкеткой и слегка тлеющий в районе кабины грузовик они, может и не полюбили всем сердцем, но затея была разумной. Еще несколько минут и могли бы начать рваться погруженные в кузов боеприпасы.
  
  Гектор сам не понял, как и почему он вдруг стал пользоваться у окружающих авторитетом, однако к его словам прислушивались. Восстановилось некое подобие порядка и люди принялись заниматься практически тем же, что и уничтоженные ими фашисты. То есть перегружать лишившиеся хозяев грузы. Тот грузовик, в котором Гектор тяжело ранил водителя, доехал бы до Комарово и сам. А вот второй, в котором едва-едва пожар потушили, стал всего лишь грудой металлолома на колесах. Кроме того имелись и другие вопросы, требующие внимания кого-то, способного принимать решения. Идея вколоть часть найденного спека раненным и находящимся поголовно в не самом лучшем физическом и психическом состоянии женщинам из не успевших обратиться, во всяком случае, особых протестов ни у кого не вызвала. Как и распоряжение погрузить в лишившийся большей части пассажиров автобус не только боеприпасы, но и бревно с по-прежнему пригвожденными к нему дамами. Разумеется, за вычетом тех из них, кто уже успел стать зомби и оказался избавлен от страданий. Выжившие требовали объяснений, умоляли их отпустить, плакали, молились, пытались торговаться....И минуты общения с ними показались Маслову самым худшим моментом этого дня. Дружная истерика представительниц слабого пола была закономерной: дожившие до этого момента потеряли близких людей, почти каждая догадалась о своих высоких шансах стать зомби, большая часть их к тому же оказалась изнасилованной. В общем, впечатлений Гектор нахватался по горло и весь обратный путь до Комарово проделал в состоянии прострации и с такой рожей, что сунувшийся было проверить подъехавшие к КПП машины охранник машинально взял под козырек и свалил обратно к товарищам, не задавая лишних вопросов. Тем более, что к грузовикам уже спешил как-то успевший узнать о их возвращении Бобер с крайне обеспокоенным выражением лица.
  
  -Да, жалко конечно, что ты столько парней потерял. Ну да пусть земля им будет пухом, особенно Масленку, надо будет к нему на могилку сходить, помянуть, пока её перезагрузка не стерла. - Окончательно в себя Маслов пришел уже в кабинете у речного адмирала, со стаканом коньяка в руках. Несмотря на свои слова, высоко взлетевший гарпунщик буквально светился от радости. Два забитых под завязку грузовика боеприпасов в его глазах явно перевешивали каких-то там новичков и даже техников, работавших в Комарово не первый месяц. - Однако, рейховцам вы врезали знатно! Будут знать, как на нашу территорию соваться! Да и за девочек отдельное спасибо, если целых четверо пережили всех остальных выходцев со своего кластера, значит они почти наверняка иммунные!
  
  -А я давно думаю, что зомби не становятся куда чаще, чем один раз из ста. - Понимание того, что хотя бы нескольких пленниц он спас, приятно грело душу. Конечно, фашисты бы не стали убивать женщин сразу...Однако несмотря ни на какую регенерацию секс-рабыни в их Бункере редко протягивали больше пары месяцев. Те немногие счастливицы, которых удавалось оттуда спасти, рассказывали такие ужасы о тамошних порядках, что даже у смотревших в пасть элите рейдеров волосы на голове шевелиться начинали. - Просто вы учет ведете по тем, кто пережил первые двое-трое суток в Улье, забывая о тех имунных, кого сжирают зараженные или сушит споровое голодание.
  
  -Возможно. Во всяком случае, это объясняет, почему у внешников всегда муров более чем хватает. Просто они имеют достаточно сил и средств, дабы проводить стопроцентную фильтрацию появляющегося с перезагрузками народа и отделять от будущих пустышей потенциально полезные для себя кадры. - Пожал плечами Бобер, набулькивая себе следующую порцию коньяка. - Кстати, Огородник, ты свой гонорар в каком виде хочешь получить? Патронами, жемчугом, а может жилплощадью? Раз Масленок выбыл, то его хата у ангаров теперь свободна.
  
  -Разве моей доли хватит хотя бы на угол в ней? - Удивился Гектор, прекрасно помнивший слова Ады о дорогвизне жилья в стабах.
  
  -Более чем. Два процента от привезенных в стаб боеприпасов идут тебе как проводнику, еще полпроцента как владельцу тяжелого оружия, по одному за каждую пойманную с поличным крысу, три как принявшему командование...- Принялся перечислять Бобер, удивив Маслова тем, что в Комарово, оказывается, существовала довольно четкая система распределения долей в добыче. Впрочем, нечто подобное просто обязано было возникнуть в обществе, где насильственный отъем чужой собственности является одним из основных способов заработка. Иначе бы рейдеры регулярно дрались друг с другом за долю прибыли. Вернее, делали это раз в десять чаще. - А еще был несгораемый чемоданчик с горохом и два термоса со споранами. Инвентаризацию, конечно, закончат только часа через три, но вряд ли тебе будет причаться меньше двух черных жемчужин.
  
  -Вот ими и возьму. Или красной, если получится, а то нет желания квазом случайно стать, - решил Гектор. Конечно, собственное жилье выглядело соблазнительно и в долгосрочной перспективе за счет экономии на гостинице могло окупить почти любые траты. Да и боеприпасы в магазинах будут стоить намного дороже, чем доставшиеся в качестве трофея...Но сильно ли помогло тому же Масленку наличие квартиры? Да и больше одного боекомплекта в оружие не зарядишь. Нет, лишний Дар тут как-то полезнее будет. По крайней мере, его уж точно не отберут. - Как думаешь, хватит на такую?
  
  -Даже и не знаю, у нас обычно коэффициент на неё один к трем, а иногда и до один к пяти поднимается. - Засомневался Бобер. - Ну, в крайнем случае, можешь накопительный вклад открыть у Атома. Доберешь нужную сумму месяца за два, он тебе жемчужину сразу и выдаст. Чего тебе? Не видишь разве, я делом занят!
  
  -Ну, тут такое дело...- Замялся какой-то мужик в мокрой куртке, без спроса и без стука заявившийся в кабинет. - С 'Маркиза' пулемет станковый в реку уронили, седьмой час уже найти не можем, а кластер тот сегодня к вечеру должен на перезагрузку уйти.
  
  -Вот делать мне больше нечего, кроме как в иле ковыряться, выискивая вещи, которые туда всякие дураки роняют! Как вы такую махину утопить вообще умудрились?! - Язвительно ответил ему рейдер, умеющий дышать под водой, но тем не менее со своего места все-таки стал. - Извини, Огородник, сам видишь, без меня эти идиоты свою задницу с компасом и картой найти не способны!
  
  -Да ничего, продолжим часика через два-три. - Спокойно кивнул Маслов, не увидевший в произошедшем ничего страшного. В конце-то концов, свою долю он сможет получить и попозже. Даже если сейчас Бобра на дне сожрет сбежавший из ближайшего зоопарка и мутировавший аллигатор, то останется достаточно свидетелей его роли в прошедших событиях. И потом, лишать удачливых добытчиков их трафеев властям стаба просто невыгодно, ведь к ним же больше тогда ничего не понесут и предпочтут надорваться, но реализовать все найденное на кластерах без участия обманщиков. - Тогда зайду к тебе завтра с утречка...Ааах! Или после обеда. Спать хочу - сил нет.
  
  Идти до своей родной гостиницы было далеко, а потому Маслов завалился в ближайшее к офису речного флота заведение подобного рода, решив временно наплевать на дороговизну островной части стаба с его элитным сервисом. После такого дня, вернее куда большего промежутка времени, заполненного непрерывными метаниями туда-сюда и играми со смертью, он решил, что может себе такое позволить. Однако первоначальное желание Гектора не вставать из мягкой чистой постельки по крайней мере часов двенадцать осуществиться так и не смогло. В районе двух часов ночи его буквально поднял на ноги взрыкивающий не хуже голодного кусача желудок. Не получавший полноценного питания куда больше двадцати четырех часов организм желал даже не кушать, а жрать! Причем срочно и немедленно. И Гектор не стал противиться этому его естественному желанию, тем более, что с нижнего этажа гостиницы доносилась бодрая музыка и аппетитные запахи.
  
  -К черту экономию и гречневую кашу с консервами! - Решил Маслов, топая вниз по лестнице. - Сегодня я гуляю! Надо же иногда и расслабляться, тем более если уж получилось себе заработать на полноценный отпуск.
  
  Последнюю мысль Гектор додумывал, уже едва ли не на ощупь пробираясь за свободный столик. Глаза его в ориентировании на местности помочь не могли, поскольку взгляд мужчины буквально прикипел к крутившийся на подиуме девушке, одетой лишь в широкий патронташ, полупрозрачный лифчик, красные сапоги до колен и ковбойскую шляпку. Подобно большинству заведений этого рода в разнообразных стабах Улья, гостиница где он остановился и снял номер, обеспечивало рейдерам полный спектр доступных удовольствий. Еду, выпивку, азартные игры и девочек. И Маслов с каждой секундой все отчетливее и отчетливее понимал, чтобы был бы совсем не против свести близкое знакомство с одной из них. Конкретно вот с этой, что похоже уловила направленное на неё восхищенное мужское внимание и шаловливо улыбнулась Гектору. Тем более, её он считал довольно интересной и симпатичной с того момента, как только увидел из окна больницы во время своего первого визита в Комарово. Да и лежащий у ног стриптизерши дробовик доказывал, что не такая уж та и шлюха, и воспользоваться ею сможет далеко не каждый. Только тот, кому она сама разрешит, а все прочие рискуют оказаться застреленными.
  
  Сделав заказ, Маслов принялся было размышлять о том, как бы пригласить девушку составить ему компанию за ужином, ведь не записку же в трусики совать вместе со спораном, в самом же деле...Как вдруг прямо ему на стол приземлился лифчик. Совершившая эту 'диверсию' обладательница ковобойской шляпки подмигнула мужчине и лизнула шест, вокруг которого крутилась. Гектор демонстративно отодвинул соседний стул и приглашающее похлопал по нему рукой. Стриптизерша улыбнулась и кивнула, но предварительно постучала себя по запястью левой руки, видимо давая понять, что сначала ей нужно протанцевать все положенное время.
  
  -Охренеть! Мне, значит, эта сучка врезала по яйцам, а ему улыбается?! - В крови Маслова плескалось немало адреналина, а потому не было ничего удивительного в том, что его суперслух снова непроизвольно активизировался и смог выцепить из окружающего шума разговор, происходящий в другом конце зала. - Да кто он вообще такой?!
  
  Парочка рейдеров, сидевшая за одним из дальних столиков, наблюдала за танцующей на подиуме девушкой достаточно бдительно, чтобы не пропустить их с Гектором молчаливый диалог. Впрочем, в этом не было ничего удивительного, объекты более заслуживающие пристального мужского внимание в этом помещении просто отсутствовали.
  
  - Остынь, слышал я про него. - Посоветовал возмущавшемуся типу его приятель, прихлебывая из большой кружки налитое туда пиво. - Его зовут Огородник Гектор, и он таких как ты троих уделает.
  
  -Прозвище не очень-то и страшное. - Буркнул скандалист, но уже значительно тише. - И чем он знаменит?
  
  -Бывший трейсер, переживший свою команду. Любит таскаться с новичками, вроде как сеет в их головы разумное, доброе, вечное и принципы выживания в Улье. Причем получается у него недурно, например сегодня они разделали под орех ту банду фашистов, от которой мы с тобой драпали теряя тапки. - Рейдер ненадолго замолк, смачивая пересохшее горло пивом. - Говорят, там грузовики проседали от тяжести добычи, которую новички под его руководством взяли у рейховцев. Вот и думай, стоит ли нарываться на неприятности, связываясь с кем-то вроде него из-за пустяка.
  
  -Больше чем слухи врет только статистика. Ну а впрочем, какое-то рациональное зерно в его байках все же есть... - Мысленно усмехнулся Маслов, откидываясь на спинку стула. Внезапно он понял, что больше не боится необходимости покидать стаб и встречаться с многочисленными опасностями Улья. Да, там более чем хватало вещей, способных его убить, но он знал, как с ними справиться и, при удаче, еще и получить с врагов немалую прибыль. Стоило лишь помнить, что и сам он не бессмертен и даже не неуязвим, а потому нужно хорошо все планировать, иметь подавляющее огневое превосходство над противником и несколько козырей на случай возникновения непредвиденных ситуаций. А в том, чтобы правильно оценить соотношение сил, его суперслух оказывался более чем полезен. - Интересно, доли с того каравана хватит на то, чтобы арендовать грузовик и вывезти с моего дачного участка милый сердцу хлам? Пожалуй, что да. И еще останется на сарайчик, где можно будет все это складировать до тех пор, пока не смогу купить земли в стабе и разбить на ней полную копию родного огорода.
  
  
Оценка: 4.45*21  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) В.Пылаев "Видящий-5"(ЛитРПГ) М.Зайцева "Трое"(Постапокалипсис) Н.Самсонова "Отбор не приговор"(Любовное фэнтези) Е.Азарова "Его снежная ведьма"(Любовное фэнтези) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) А.Черчень "Счастливый брак по-драконьи. Догнать мечту"(Любовное фэнтези) В.Василенко "Статус D"(ЛитРПГ) М.Атаманов "Искажающие реальность-6"(ЛитРПГ) А.Вильде "Эрион"(Постапокалипсис)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"