Мясоедов Владимир Михайлович: другие произведения.

Растущий лес.

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 5.38*38  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Восемь человек из нашего мира, которые оказались в другом. Много это или мало? А если они помимо знаний еще имеют эльфийские тела и магическую поддержку? Хватит ли этого чтобы выжить? А если да - то где предел открывающимся перед ними возможностям?

   Глава 1
  
   Высыпавшие на лужайку перед одним из зданий эльфийской Академии волшебства боевые маги уверенно сжимали кольцо. Примерно половина их появилась в прямом смысле из воздуха, задействовав телепортационные чары. Тот факт, что на территории учебного заведения этой привилегией вообще-то обладали только заслуженные преподаватели, которыми они вряд ли являлись, их не смутил. Впрочем, оставшиеся чародеи тоже не отличались хорошими манерами. К примеру, боевая химера, явно контролируемая одним из них, своими толстенными лапами злостно потоптала куст редких желтых роз, не смотря на их длинные шипы. Впрочем, вряд ли ее шкуру могло повредить что-то кроме заточенного на совесть оружия. Ну, или магии.
   Архимаг Келеэль из дома Вечной Листвы затравленно оглядел сжимающийся вокруг него строй. Несмотря на то, что все пять тысяч лет его жизни были наполнены сражениями, несмотря на то, что он был самым могущественным чародеем во всем мире, несмотря даже на то, что он очень много времени потратил на изучение таких специфических разделов магии как некромантия и демонология, несмотря на все это победить в схватке он бы не смог, а защитные заклинания, которыми он окружил себя по въевшейся в кровь привычке, смогли бы лишь выиграть ему время. Не очень много.
   Элита эльфийских войск готовилась к атаке. Страшной. Яростной. Безудержной. Сметающей все на своем пути. Четыре десятка гвардейцев, все как один, выходцы из Старших Домов, владеющие сталью и волшебством на уровне, которого можно достичь только столетиями упорных тренировок и битв насмерть. Ну и, конечно же, придворные маги, уже достаточно могущественные, чтобы по праву считаться лучшими из лучших, но еще не достаточно обеспеченных, чтобы уйти на покой
   Хмурый и сосредоточенный менталист, готовый к самому серьезному в своей жизни и очень возможно, что последнему бою. Четыре стихийника, по одному на каждый элемент. Эти выглядят чуть более уверенными в себе, понимают, что классической боевой магией пятитысячелетний волшебник пользоваться вряд ли будет, слишком уж она по его меркам примтивна. Демнолог-полукровка, смущенно потупивший взгляд. Чего, кстати, потупивший? Хотя...некоторое сходство в лицах древнейшего эльфа и его более молодого сородича, одетого в мантию с цветами дома Вечной Листвы, просматривалось.
   -Кто-то из непрямых потомков, - решил Келеэль, - рассматривая полуэльфа. - А может и из прямых. Надо бы хоть на одном собрании появиться, хоть узнаю, кто мне кем приходится.
   Еще в круге волшебников, окружавших архимага, было двое артефакторов, малефик, тройка друидов, алхимик, жрец солнца, жрец ночи (как они еще не подрались?!) и даже некромант. В общем, все представители первичных ветвей магии собрались. Магом хаоса, пусть и не особо одаренным был Келеэль, а за стихии жизни и порядка отвечал Князь, стоящий прямо напротив древнего чародея. Судя по полыхающим зеленым огнем глазам, правитель эльфов в данный момент разбудил силы, обычно мирно спящие в крови его рода, и теперь представлял из себя квитэссенцию магию жизни, лишь по недоразумению принявшую облик существа из плоти и крови.
   -Что случилось? - изумление в голосе старого чародея, стоящего в круге вооруженных до зубов бойцов, было искренним. Ну, или казалось таковым. За пять тысяч лет у архимага было много времени на то, чтобы отточить актерский талант.
   -Не делай глупостей, - если бы голосом можно было убивать, то бывший наставник правителя Западного Леса, одного из двух эльфийских государств мира Фредлонд, волшебник Келеэль скончался бы в жутких муках. Речью владыки Леса можно было охлаждать извергающиеся вулканы. Плохой признак. Очень плохой. Судя по тому, что волшебник знал о своем бывшем ученике, сейчас тому больше всего хотелось вцепиться в горло учителя и лишь понимание того, что стоит ему выйти в одиночку, ну или хотя бы с чуть большими силами на пятитысячелетнего некроманта и не спасет даже сила его крови.
   -Ты знаешь что. В Зал Суда сам пойдешь или тебе помочь? Я обвиняю!
   Если еще и были сомнения в серьезности происходящего, то теперь они отпали. Зал Суда был создан незадолго до рождения Келеэля верховным жрецом порядка как средоточие силы своего учения. По сути дела, это было нечто вроде портала, каким-то образом соединявшее, на небольшой площади вокруг себя, столь разные планы. Помещение Зала Суда было где-то посередине между вотчиной одной из Первичных Сил и тварным миром. И действовали там не совсем обычные физические законы. Самым широко известным примером этого факта была невозможность в Зале Суда лгать. Точнее нет, собственно изрекать, или даже думать ложь никто не мешал. Вот только неправда действовала на обитателей этого плана как капля крови на стаю акул. Или, что было бы более точным сравнением, как молитва, изгоняющая бесов на армию демонов. Всем было неприятно, и каждый хотел лично заткнуть источник дискомфорта. В результате от того, кто опрометчиво пытался лгать в этом месте оставалось...иногда вообще ничего не оставалось. Даже души. Первоначально Зал Суда должен был искоренить преступность... Вот только помешал одна маленькая проблема. На ложное обвинение обитатели плана порядка реагировали как...на ложь. И решалось ли дело о жизни и смерти всего Леса, или по закону заключением вердикта должен был стать всего-навсего штраф в пару медяшек, значения не имело. И от обвинителя оставалось... Хорошо, если хоть что-то оставалось. Поэтому пользоваться этим местом эльфы опасались. Но иногда, в самых исключительных случаях, все же прибегали к этой крайней мере. Судя по всему, князь считал этот случай исключительным, немало не заботясь тем фактом, что если он ошибется, то его уже ничто не спасет.
   -Обвинение? - голос стоящего в круге магов сух, но спокоен.
   -Обрывание крови звезд, - сказал, как плюнул князь.
   -Не виновен, - защитные плетения вокруг старого эльфа стали стремительно исчезать. - Кто свидетель?
   -Не надейся, свидетель это я, - владыка леса улыбнулся. И улыбка эта была страшнее оскала любого демона, ибо обещала не просто забвение души, а вечные ее муки. - И я не побоюсь воспользоваться Предвечными силами.
   -Ученик, ты балбес или просто пьян? - архимаг видимо решил наплевать на титулы и приличия. - От тебя же духи порядка и пепла не оставят!
   -Взять его.
   -Стоп! Стоп! - в возникшую вокруг архимага переливающуюся хрусталем сферу врезался десяток плетений. Кого послабее, например, какого-нибудь демона или дракона, они бы испепелили на месте. - Я невиновен! Наверняка не виновен! Клятва предков подтвердит!
   Набирающие силу заклинания спешно начали дезактивироваться, умело поворачиваемые вспять эльфами. Одно дело убить преступника, да еще по приказу Князя. Тут уж кем бы ни был тот, на кого указала венценосная особа, пощады ему не будет. Совсем другое убить древнейшего и наиболее знаменитого мага своего народа, который готов воззвать к высшим силам, чтобы доказать свою невиновность. И который, вполне возможно, только что спас Князя от смерти. Или от того, что хуже, чем смерть. Духи Порядка о том, что такое жалость знают. Из словаря. Не хочет обвиняемый идти в Зал Суда, но согласен на альтернативный вариант, сводящий риск для князя к нулю? Пускай. Смерть, которую принесут порождения Порядка, мгновенна и неотвратима. Тени предков же пусть и чуть менее надежны при решении силовой части проблемы, но, тем не менее, тоже никогда не ошибаются. И на правителя эльфов никогда не нападут.
   -Я верю тому, что показала мне моя сила, - пожал плечами князь, и повинуясь его жесту магия вновь была приведена в полную боевую готовность, правда теперь она уже была направлена не на проламывание защиты, а на предотвращение побега, - ты был в покоях моей избранницы. А после этого нить ее жизни оборвалась, а ведь уже четыре месяц как она носила под сердцем наследника. Не хочешь идти в Зал Суда? Так тому и быть.
   -Да с чего ты взял, что твою невесту убил именно я? - возмущению стоящего посреди круга готовых к бою волшебников чародея не было предела. - На кой мне это?
   -Неважно, - пылавший жаждой мести владыка Леса решил не вступать в дискуссию и воззвал к силе своей крови, призывая то, что спало в ней пробудиться.
   Слегка по иному зашелестела листва, как-то не так подул ветер, странно начали вести себя звуки. А на залитой солнцем лужайке вдруг появились тени, в которых, впрочем, без труда можно было бы узнать тех, кто их когда-то отбрасывал. Все они как одна обладали одной отличительной деталью. На том месте, где у живых перворожднных располагается середина лба, у них ярким огнем горело пламенное подобие княжеской диадемы, в настоящий момент украшающей молодого и очень злого эльфа, стоящего перед архимагом.
   - Диадема, - пробормотал вслух Келеэль по своей многотысячелетней привычке. - Символ власти князя. Мощнейший артефакт, который каждый повелитель эльфов носит, не снимая, всю жизнь. Который запоминает каждый его вздох. И который вполне может тень этого самого правителя ненадолго вернуть из любого посмертия, если, конечно, его душа еще не ушла на перерождение.
   - Духи предков, - от голоса своего бывшего ученика Келеэль поежился, - взываю к вам! Ваша плоть и кровь была убита! Помогите найти и покарать виновного!
   Тени промолчали, и с места не двинулись. Хотя, в принципе, могли бы и ответить, речь была им доступна, да и мыслить отпечатки князей умели ничуть не хуже чем их оригиналы. С другой стороны, это ведь были все-таки не живые существа и даже не мертвые. Кто поймет их логику? Одно известно совершенно точно. Своей силы они не теряют и, как и все, кто находится за гранью смерти, лгать не могут. Ну и, соответственно, очень остро чувствуют ложь.
   -Интересно, - вслух задумался Келеэль, - а не родственна ли Смерть Порядку?
   -Говори! - велел правитель эльфов своему бывшему наставнику. - Зачем ты убил Лофию?
   -Твою новую пассию? - удивился стоящий в кругу готовых к бою волшебников древний эльф. - Да я ее не видел...лет десять точно не видел!
   -Не старайся запутать меня, - холодной яростью Князя можно было бы напугать даже нежить. Даже очень тупую нежить. - Предки, не дайте ему лгать! Скажи только одно. Ты ее убил?
   -Нет.
   Слово было сказано. Тени венценосных предков, которых вернула ненадолго к какому-то подобию жизни сила их потомка, стремительно истаивали. То, зачем их призвали, было исполнено и больше подобиям ушедших за грань смерти владык нечего было делать среди живых. Во всяком случае, пока носитель диадемы не узнает настоящего убийцу. Вот тогда они и сами придут из небытия, чтобы забрать с собой виновного. Но, тем не менее, пока они еще не окончательно ушли в свои малопонятные смертным планы, архимаг поспешил бросить еще пару фраз, в достоверности которых все присутствующие могли быть уверены, приказ князя отслеживать ложь еще действовал.
   -Я вообще уже почти пятнадцать лет никого не убивал, а последний перворожденный, который пал от моей руки, скончался более семисот лет назад.
   -Но...но я же видел....чары показали, - аватар стихии жизни, что стоял на месте князя секунду назад, исчез. Теперь перед подданными стоял не правитель, нет, просто молодой эльф, который потерял свою женщину и ребенка. И который ожидал, что месть случиться. Здесь и сейчас. Но этого не произошло.
   Полуэльф-демнолог облегченно вздохнул, развернулся и поковылял куда-то вглубь парка, дернув за руку ближайшего коллегу и что-то прошептав ему на ухо. Тот внимательно выслушал, кивнул и, передав эстафету по цепочке, поспешил догнать полукровку. За ним поспешно последовали и другие волшебники вместе с гвардейцами. Быть свидетелями моментов слабости высших мира сего опасно. Не для жизни, не тот случай, так для карьеры точно. Оставить своего владыку наедине с его учителем, чтобы два самых могущественных эльфа государства наедине выяснили свои отношение в свете открывшихся событий.
   - Охранные чары дворца так решили? - передразнил своего бывшего ученика волшебник, по чьим вискам градом тек пот. Даже самый могущественный и искусный маг мира с большим трудом мог противостоять объединенному натиску дюжины своих коллег. - Так их даже студенты, которые лазают в покои к фрейлинам, обманывать ухитряются. Или, может быть, защита твоих личных покоев отличилась? Какая-нибудь из трех известных или парочки тайных? Помниться я еще твоему отцу записывал семь способов как их обмануть. А чары с тех пор так и не поменялись. Или, может, на свои личные заклятия понадеялся, на те, что повесил с помощью магии жизни? Спешу тебя огорчить, ты в магии не гений.
   -Но...кто? - огонь ярости, пылавший в глазах князя, разгорался с новой силой, вот только теперь эманации энергии не были направлен теперь на стоящего рядом чародея. Предки не могли ошибиться, а значит, убийцы рядом с ним не было. Да и упадок сил давал о себе знать...призыв мертвых владык дело далеко не прсотое.
   -Разбирайтесь сами, - зло бросил Келеэль, сгорбившись и тяжело опираясь на свой посох. - И вели своим холуям снять блокировку телепортации, мне домой пора.
   -Стойте, учитель. Простите меня. Я объясню, - теперь в голосе князя уже не было ни ненависти, ни силы. Вторая вся ушла на призыв хранителей рода, а первая...первая после слов, сказанных в присутствии венценосных теней, видимо утратила цель. В голосе правителя эльфов осталась только боль.
   -Лофия была убита, окончательно и бесповоротно, от нее не осталось даже души. Сегодня. Буквально только что, а ведь она ждала наследника. Моего ребенка...
   -Мои соболезнования. Но причем здесь, ради всех демонов бездны, я? - мрачно спросил архимаг.
   -Заклятья, что хранят покой дворца, опознали в том, кто был в момент смерти в одном с ней помещении вас учитель.
   - Ученик, только понимание того, какое горе ты переживаешь извиняет тебя. Еще раз повторюсь, я еще тысячелетие назад описал кучу способов обмануть защиту резиденции твоей семьи...И если бы занялся этой проблемой еще раз, уверен, придумал бы еще столько же.
   -Нет, учитель, это была не она.
   -Что внутренняя сеть княжеских покоев сработала? Ну, обмануть ее, конечно сложнее.... Но все равно магистр иллюзий сможет с ней справиться, если будет знать принципы ее работы...Да я же, вроде бы лично тебе об этом уже говорил? Или нет?
   -Нет, учитель. Заклятья, охраняющие мои покои, тоже ничего внятного не смогли сообщить. Сработал третий слой защиты, она называется памятью крови, это изобретение моего отца.
   -Использовать это раздел магии для слежки за жилищем...оригинально, хоть и немного расточительно, - протянул стоящий перед правителем Западного Леса чародей. - Чувствуется моя школа. Но почему я не знал о ней?
   -Учитель, ну должны же быть у нашей семьи маленькие тайны? Даже от вас.
   -Да я вроде бы и не возражаю...до тех пор, пока меня половина армии не окружает.
   -Наставник, помогите мне найти тех, кто это сделал, - князь как когда-то давно, в молодости, схватил своего учителя за рукав и требовательно заглянул ему в глаза. - Вы же можете, я знаю!
   -Я попытаюсь, - мягко освободился архимаг. - Но сам понимаешь, мне нужно время, тот кто так грамотно разыграл эту интригу наверняка позаботился о том, чтобы тщательно замести все следы...А судя по тому, как искусно все проделано это неведомый враг обладает немалым могуществом...Скорее всего мой коллега-архимаг, но, возможно и кто-то из Старшей Знати....в любом случае дело обещает быть непростым. Остается лишь надеяться, что моего опыта хватит для того чтобы распутать этот клубок. Надеяться и ждать.
   -Я подожду, - серьезно кивнул эльф. - Я буду ждать сколько надо. И...наставник.
   -Да?
   -Когда узнаете, кто это сделал...не ставьте в известность никого...кроме меня. Кажется, о том, почему мой род занимает престол стали забывать...Но я напомню!
   -Не сомневаюсь, мой мальчик, - сухая улыбка тронула губы древнего эльфа, которому в молодости приходилось видеть как сила, спящая в крови княжеского рода, пробуждалась, сминая армии и разрушая города, - не сомневаюсь....
   Архимаг обнял на прощание бывшего ученика, после чего развернулся и дошагал быстрым шагом до маячившей за ближайшим углом гвардии. На то чтобы снять блокировку телепортации ушло несколько секунд, чародей открыл портал, шагнул в него и закрыл за собой.
   -Как все прошло? - поинтересовался Келеэль. Эльф, отличающийся от вошедшего лишь одеждой, сидел в кресле, стоящем рядом с камином. У самого его подлокотника стоял сервированный столик, на котором испускал дух аппетитно выглядевший цыпленок, сверкал прозрачным хрусталем высокой бокал и притягивала глаз бутылка дорогого вина. Впрочем, напротив него было еще одно точно такое же кресло, только пустое, с точно так же сервированным столиком.
   -Сам знаешь, - отозвался некто невероятно похожий на архимага, отряхивая пыль Академии с мантии. Сходство было не только внешним. У говорившего были манеры пятитысячелетнего эльфа, его артефакты, а также аура. Если бы эту картину увидел кто-то посторонний, то первой его мыслью было бы: " В глазах двоиться". Ну а до второй он бы уже не дожил. - Меня едва не поджарили!
   -Не прибедняйся Сакраеш, - посоветовал собеседнику волшебник. - Вы, демоны, живучее племя. Да и потом, те молокососы, которых князь собрал для поддержки, далеко не столь пристально вглядывались в тебя как предыдущие зрители.
   -Так-то оно так, - согласилось исчадье Бездны и приняло свой изначальный облик трехметрового силуэта, слепленного из потоков мутной воды, после чего уселось в стоящее по соседству кресло и сцапало куриную ножку. Настоящий Келеэль с легким интересом проследил за тем, как жаркое погружаются в жидкую руку и на глазах начинает разлагаться. - До хозяев цитадели горящих костей твоим сородичам далеко, а я ведь притворялся одним из них целых два десятка лет...Правда потом меня все равно вычислили и пришлось спешно искать пути отступления. Если бы ты не согласился спрятать меня в своем мире, боюсь, что мой скелет стал бы новой деталью интерьера в каком-нибудь из коридоров жилища моих клиентов. Или бесславно истлел, выброшенный на помойку моими нанимателями.
   - Ну что делать, не любят архидемоны шпионов. Как тех, кто шпионит за ними, так и тех, кто шпионит для них, но умудряется засветиться, - развел руками волшебник.
   -Сам знаю, - отмахнулся почти прозрачный собеседник, снимая с себя комплект артефактов и мантию архимага. - Но страху я сегодня натерпелся....
   -Считай, что четверть своего долга ты уже отработал, - уверил его архимаг. - Ну что, пойдешь дальше дрыхнуть в подвал или еще погуляешь по миру?
   -А небольшого вознаграждения, как в прошлый раз не будет? - невинным тоном поинтересовался демон, вернувший Келеэлю комплект его регалий.
   -Ну нет сейчас среди моих пленников женщин-оборотней, - развел руками пятитысячелетний некромант, - может на человеческую дворянку согласишься? Имеется у меня одна, уже лет сорок как в саркофаге с остановленным временем лежит. Владеет самоисцелением, я проверял. Еще суккубу могу призвать, они живучие.
   -Нет, - прозрачное лицо пошло продольными волнами, что соответствовало презрительной гримасе у представителей его племени. - Людские женщины слишком быстро дохнут в моих объятиях, нужен кто-то повыносливей...А демонессы мне давно надоели...Ладно, пойду спать. Разбудишь когда в костяной цитадели смениться хозяин. Или когда снова потребуются мои услуги.
   Демон стек на пол ртутной лужицей, в которой единственным инородным предметом выглядела полурастворившаяся куриная кость, и направился в ту комнатушку, где он коротал вечность, прячась от разгневанных владык Бездны, а архимаг остался в своем любимом кресле и впал в глубокую задумчивость.
   -Плохо. Очень плохо, - пробормотал он. - Против меня и раньше плели интриги...Предусматривающие летальный исход. Но чтобы так...Пустить слух, что любовница князя отзывалась обо мне как о убийце тех идиотов-алхимиков...Как тут не испугаться, решив, что она и правда что-то узнала....А как только я заявился к ней в гости, по привычке инкогнито, по другому я во дворец и не хожу, то ее умертвили. Причем сделали это на редкость качественно, без надежды на воскрешение и перерождение...Это сложно, а уж сделать это удаленно сложно вдвойне...Нужно большое умение. И большая храбрость. Или большая глупость. Даже не знаю, что лучше, самому наказать виновного или отдать его Князю...У рода владык всегда были особые отношения с высшими силами, а уж для такого случая он расстарается упросить у жизни и порядка самые страшные кары для души того, кто убил его еще нерожденного ребенка.
   Архимаг в задумчивости отхлебнул вина и продолжил размышлять.
   -Против кого же все-таки направлена эта интрига? Нет, это явно не инициатива зарвавшихся чинуш из гильдии, как я поначалу решил. Это что-то другое, куда более масштабное, пытающиеся урвать мои секреты маги лишь исполнители...или марионетки. Но против кого это все затеяно? Против меня? Против князя? Против обоих. Два из трех, что против обоих. Правящий род всегда мог рассчитывать на союзника в моем лице уже четыре тысячелетия...Да и мне случалось пару раз просить помощи у венценосных особ...Так что слишком я тесно повязан с князем, чтобы рассматривать его проблемы, особенно такие проблемы, отдельно от своих, которые тоже имею место. Но кто? Не представляю. Наследников у правителя еще нет...Братьев и сестер уже нет...Знать. Наверняка знать. Хотят сменить династию. А новой династии - новый верховный маг. Что ж...все выглядит логично. Но кто инициатор? Тот неизвестный архимаг, что пытался убить меня или глава какого-то Старшего рода? Не важно, это не имеет значения. В любом случае смертный приговор достанется всем участвующим в заговоре...Кроме тех. кому не повезет. Очень сильно не повезет.
   Келеэль задумчиво посмотрел на свой легендарный посох, который передал ему демон шпион. Благодаря маленькой хитрости волшебника этот артефакт считался чуть ли не всемогущим....А на самом деле был лишь пустотелой деревяшкой, хитрым футляром, куда чародей вкладывал другие артефакты, которые и обеспечивали все чудесные свойства посоха. Сейчас в нем был набор зачарованных предметов, который усиливал защитные заклинания владельца в десятки раз, только благодаря ему Сакраеша не размазало по дорожке Академии после объединенной атаки десятка чародеев.
   -Заменить на что-нибудь атакующее? - спросил сам себя архимаг. - Или поставить якорь для какого-нибудь демона? Нет, все же оставлю как есть. Первое покушение сорвалось не причинив мне никакого вреда...А это значит, что последующие будут организованы куда лучше. Дополнительная защита не помешает. Но как искать заговорщиков? Самым очевидным на это будет проверка всех, кто потенциально может участовавть в интриге...И как ее осуществить? Послать призраков или духов? Нееет. Этого то они и ждут. Все-таки пятитысячелетний некромант, это, что ни говори, клеймо, которое настраивает всех. С кем приходиться сталкиваться, на определенный лад. От меня ждут изощренной магии и наверняка приготовили средства для ее отражения...А мы пойдем другим путем.
   Келеэль сосредоточился и послал ментальный сигнал в кристалл дальней связи, что был вмонтирован в одну из ножек его кресла. Никакого логического содержания его мысль, усиленная магией, не несла. Даже если кто-то и смог бы ее перехватить, то он только зря убил бы время на расшифровку. Просто в одном далеком человеческом городе мигнул, приняв ничего не значащее послание, другой кристалл. И это само по себе было знаком. Знаком, что вскоре в одно из зданий неофициальной гильдии шпионов зайдет некая влиятельная персона. И что эта персона даст работу. Сложную. Опасную. Хорошо оплачиваемую.
   -Так-с, - пробормотал себе под нос пятитысячелетний эльф, - разведка за аристократами можно считать что обеспечена....А за архимагами следить бесполезно. Почти. Продеться этим лично заняться. Но если попадусь, нужно будет прикрытие, что отвлечет внимание, пока буду удирать...
   Келеэль, слегка покачав бокалом, выплеснул остатки вина в огонь.
   -Приди, Хенаксао! - громко провозгласил демонолог.
   На полу библиотеки полыхнул огнем контур призыва, упрятанный до поры до времени в недра роскошного ковра, волна воздуха, вытесненного гигантским телом, стремительно пронеслась по комнате.
   -Графктххх смертный, как ты смеешь тревожить покой моего господина?!
   Рев твари, напоминавшей чешуйчатого рогатого медведя, вставшего на дыбы, не произвел на Келеэля никакого впечатления. Гораздо большее внимания он уделил целому ряду широких царапин, которые оставили когти демона в каменном полу, когда тот навалился на удерживающую его магическую стену и попытался ее проломить.
   -Не порть ковер, он денег стоит и Вожака позови, дело есть, - буркнул он и внутри пентаграммы, немного позади монстра, развернулся полноценный портал, соединяющий реальность с нижними планами и пригодный для того, чтобы пришедший на зов вместо своего повелителя демон мог вызвать непосредственное начальство.
   -Что?! Да как ты смеешь так со мной разговаривать?! - от рева твари в окнах задрожал магический лед. - Жалкая гниль, выкормыш трупных червей, я первый слуга когтя боли Хенаксао, пади ниц и повинуйся мне!
   -Малыш, - с легким раздражением склонил голову архимаг. - Ты, я вижу, недавно на этой работе. Тебя что, обо мне не предупреждали?
   -Молчать, мясо, тебе разрешается открыть свою поганую пасть только чтобы сказать слова благодарности, когда я буду пожирать твои внутренности, - прорычал демон, не оставляющий своих попыток вырваться на свободу.
   -Знаешь, - улыбнулся архимаг, - у меня очень плохое настроение. Но сейчас я, кажется, слегка его улучшу.
   Демон может быть и успел понять, что дело плохо, а может быть и нет. Ограждающая контур призыва магическая стена пропала, и прямо в центр чешуйчатой туши ударил синий луч, исходящий из глаз пятитысячелетнего некроманта. В один миг все тело твари осыпалось пеплом. Впрочем, нет, не все. Голова осталась целой и невридимой и даже успела пару раз щелкнуть громадными челюстями, прежде чем замереть окончательно.
   -Не везет Хенаксао с помощниками, - покачал головой Келеэль и усилием воли зашвырнул останки демона прямиком в так и не закрытый портал. - Как тупой попадается, так я его убиваю, как умный, так сам на куски рвет...Это ведь уже четвертый за последние десять лет...
  
   -Что-то случилось? - осведомился демон, выглянувший из портала. Он походил на предыдущего, но был больше раза в два, в узких глазах светился куда более развитый, чем у первого, разум, а кроме того из его пасти прямо на изодранный ковер падала кровь. - Надеюсь, у тебя была достойная причина выдернуть меня из-за стола? И, кстати, когда ты прекратишь уничтожать моих первых когтей? На этот раз прощаю, но в следующий раз пощады не жди.
   -Думаю да, - пожал плечами Келеэль, ответив на первый вопрос и пропустив остальную речь демона мимо ушей. Волшебник не выглядел впечатленным угрозой и даже не думал восстанавливать защиту контура призыва, хотя через незакрытый портал в любой момент могла пройти все стая Хенаксао или какой-нибудь другой демон, оказавшийся поблизости. - В скором времени мне может понадобиться твоя шайка. Целиком. Будьте наготове, если в решающий момент, когда я призову вас, наберется меньше двух десятков твоих собратьев, то больше вы от меня ни одного дара не получите.
   -О! - оживился демон. - Мне это нравиться! Противник?
   -Пока не знаю, - пожал плечами Келеэль, - но скорее всего кто-то из представителей моего народа.
   -Это хорошо, - еще шире расплылись губы демона. - Вы вкусные. Мы придем.
   С легким хлопком существо исчезло, вернувшись туда, откуда было призвано.
   - Вкусные, - кивнул Келеэль, - но для чересчур самоуверенных типов, вроде тебя, ядовитые. Даже если ты переживешь столкновение с архимагом, то не переживешь недовольство собственных подопечных, коих у тебя сильно поубавиться. Все-таки нельзя с вашим племенем по-хорошему, нельзя. Вырастил из мелкого падальщика, воспитал, можно сказать, а он мне так относиться после двух столетий службы... Дурак. И умным уже не станет. Хорошо хоть замена у тебе есть, да к тому же не одна.
   Разобравшийся, на ближайшее время, с делами архимаг все никак не мог успокоиться.
   -Хорошо, что я перестраховался, - пробормотал он. - А ведь мог сегодня и окончить свое пребывание на более-менее изученных слоях реальности, мог. Да и сейчас такая возможность иметься, если кто-нибудь узнает, как все было... Нет, все-таки, случись что, надо иметь место, куда можно отступить...Как там, кстати, мои подопечные поживают?
   Архимаг с помощью телекинеза снял с полки кристалл, служащий для записи произошедших событий и вгляделся в его глубины, чтобы узреть то, что происходило в месте, удостоенным его внимания. Не так уж давно он провел один не совсем обычный эксперимент, узнав о том, что раса эльфов в его родном мире Фредлонд стремительно движется к упадку и вырождению. Для того чтобы поддержать сородичей Келеэль решил влить в жилы их народа новую кровь и, по возможности, увеличить их могущество за счет принесенных извне знаний. В ходе невероятно сложного ритуала удалось вернуть к жизни восьмерых погибших перворожденных, чьи души архимаг приволок с помощью высшей магии из какого-то ну очень уж отдаленного мира.
   Там их раздавило каменной плитой, которую то ли метнул, то ли случайно выронил какой-то самосвал. Келеэль так и не понял, что это за существо такое, но его это не очень-то и интересовало, мало ли монстров во Вселенной, что их, всех запоминать что ли? Куда больше его заинтересовали личности эльфов, которых он воскресил и их умения. Но разобраться со всем и сразу, в личном владении архимага, не получилось. Прибыли с визитом князь и посланцы от гильдии магов, закрутились интриги, и пятитысячелетнему волшебнику резко стало не до результатов своего эксперимента. Для того чтобы совсем не потерять из виду воскрешенных эльфов архимаг телепортировал их в удаленную от Западного Леса пустыню, снабдив некоторым необходимым минимумом вещей и кое-чем сверх того. Впрочем, эта компания и сама была не промах. Предводитель ее "одолжил" у архимага один из его лучших артефактов. Ручного гипнурга. Эти существа, называемые также туманящими разум или просто туманниками, предпочитали жить в подземных пещерах. От самого своего рождения каждый из них владел невероятно мощной псионикой, которую использовал для добычи себе пропитания и рабов. Впрочем, для туманников эти две вещи частенько совпадали. Одной из таких тварей не повезло попасться в руки Келеэля живой. Архимаг вытряхнул содержимое головы гипнурга из его черепной коробки в специальный аквариум с питательной средой, слегка увеличил в размерах, чтобы повысить и так впечатляющую псионическую мощь и поставил себе на службу. Это создание, названное компанией молодых эльфов Мозгом, научило их парочке распространенных в мире Фредлонд языков и в дальнейшем помогало во многих начинаниях.
   Чтобы занять группку молодых сородичей делом, старый волшебник предложил им сделку. Если они увеличивают количество эльфов вдали от традиционных зон влияния Детей Звезд, то он выражает им свою благодарность. Как может. А может он не просто много, а очень много. Сделку приняли. Восемь эльфов добрались до ближайшего города, оказавшегося частью одного из многочисленных человеческих государств, и принялись обустраиваться. Келеэль все же выделил немного времени и приставил к ним несколько созданных при помощи магии из обычных животных и растений наблюдателей, на досуге просматривая происходящее в пустыне в поисках чего-то интересного. А интересного оказалось неожиданно много. Эльфы, которых вернул к жизни Келеэль, требовали детального изучения.
   Во-первых, они разительно не походили на большинство знакомых пятитысячелетнему чародею перворожденных тем, что время, которые они тратили на принятие и исполнение своих решений, исчислялось не годами и даже не месяцами, а в лучшем случае днями. Конечно, частично это можно было списать на молодость и ситуацию, в которой оказались эти эльфы, но все же столь быстрый темп жизни подходил скорее краткоживущим расам, вроде людей и им подобных, чем Детям Звезд.
   Во-вторых, ни один из них не умел стрелять из лука, судя по их словам, это оружие оказалось на их родине позабыто! Этот факт поначалу сильно обескуражил волшебника, который ни в одном из окрестных миров не видел перворожденных, которые добровольно сменили бы излюбленное оружие своей расы на что-то другое, но потом, когда его шпион услышал фразу о том, что скорострельность чего-то под названием автомат Калашникова составляет шестьсот выстрелов за время взведения тетивы арбалета, он сразу успокоился. Действительно, даже мастер лука редко способен держать в воздухе больше чем два десятка стрел. Пусть и зачарованных, пробивающих, любые доспехи и валящих с ног даже великанов от малейшей царапины, но сколько таких мастеров наберется на весь Западный Лес? По пальцам пересчитать можно. Тот же боевой артефакт, о котором так вздыхали эльфы в далекой пустыне, судя по их словам можно было дать в руки даже двадцатилетнему ребенку, и он за пару лет обучения стал бы способен превзойти большинство лучников в десятки раз. Келеэлю очень хотелось бы немедленно познакомиться с этой вещью, но увы, переселенцы были уверены, что прежде чем они сумеют сделать себе что-то подобное должно пройти как минимум лет сто.
   Ну и в-третьих, эти эльфы не испытывали врожденной для большинства перворожденных ненависти к темным искусствам. Ох сколько в свое время пришлось вытерпеть самому Келеэлю, прежде чем он пересилил сам себя и занялся некромантией...Про реакцию окружающих вообще вспоминать тошно, это ведь только последние поколения выросли с твердым убеждением, что огонь горячий, вода мокрая, а эльф-некромант не оскорбление мирового порядка. Не был бы древний волшебник лучшим боевым магом Западного леса, даже до уровня ученика в искусстве магии смерти не дожил бы. Дуэли с особо ретивыми гостями из соседних миров или Восточного Леса перестали происходить только на третьей тысяче лет, когда разница между Келеэлем и любым другим чародеем стала уже попросту непреодолимой. А для восьмерых переселенцев вся подготовка к мирному диалогу с магом, поднимающим мертвецов, да к тому же еще человеком, свелась к наложению заклятья, которое не давало учуять трупный смрад. Все. Столь нейтральное отношение к темным искусствам уже само по себе было фактом подозрительным. Да что там, к темным искусствам, они с дроу готовы договариваться и сотрудничать. Вот это уж даже для архимага был явный перебор. А уж когда он услышал от предводителя группы воскрешенных предложение о создании новой ветви эльфийского народа, эльфов сумеречных, путем объединения этой колонии светлых эльфов и некоторых представителей расы дроу, то впервые за неизвестно сколько лет оказался поражен до глубины души. О таком он никогда даже и не задумывался. Даже помылить не мог! Идея была абсолютно сумасшедшая и многообещающая. Как раз в его вкусе. И он ее принял, решив оказывать поселению в пустыне всю возможную поддержку. Что ни говори, а эти новые эльфы, которых он вернул к жизни, выглядели куда более перспективными, чем большинство сородичей Келеэля. Такие точно не вымрут. Скорее уж заставят исчезнуть всех остальных.
   Два воина, Сергей, по прозвищу Серый, и Азриэль-Рустам ничем особым не отличались, последний к тому же уже успел погибнуть...впрочем, скорее всего, в ближайшее время он так или иначе но вернется в мир живых. Их друг Семен, называемый так же Шиноби, был чуть более примечателен тем, что выбрал для своего совершенствования стезю, не совместимую с большинством написанных законов и неписанных правил чести, но тоже уникальным его назвать было нельзя. А вот шаман Михаэль и целительница Настя оказались настоящими находками. Если разрушительную мощь артефактов, которые эти восемь эльфов обзывали почему-то огнестрельным оружием, хотя ни стрел, ни огня в них, как правило, не было, архимаг оценил сразу, то о ценности знаний девушки узнал только после того, как передал часть тайком подслушанного разговора на кафедру целителей. Идея с заменителями крови, вливанием которых можно будет поддерживать тяжелораненых в живом состоянии, а также сведения о том, что эта кровь может подразделяться на какие-то группы, некоторые из которых плохо совместимы друг с другом и могут вызвать летальные аллергические реакции, тянула по мнению сразу нескольких профессоров не менее чем на магистерскую мантию в их ветви искусства...Хотя, скорее всего, они просто пытались польстить Келеэлю, который эту самую мантию получил четыре с половиной тысячелетия назад. Но, так или иначе, идеи этих двух молодых эльфов требовали тщательного рассмотрения, проверки и, очень может быть, скорейшего принятия на вооружение. Оставшиеся в группе переселенцев из другого мира три девушки архимага интересовали слабо. Обычные эльфийки, разница между которыми заключалась лишь в том, что Лика в качестве хобби выбрала себе ведение домашнего хозяйства, Шура, испытывавшая страсть к роскоши, иногда пытылась заниматься торговлей, а Викаэль стала воительницей.
   Сейчас вся эта компания отдыхала после долгого похода в вольный город Норз, где они искали чародея, способного воскресить погибшего Азриэля. Не нашли, набег дроу на город спутал им все планы, но позволил обзавестись неплохой добычей. Все теми же дроу и одним драконом, прирученным благодаря усилиям Мозга, но почти утратившим разум из-за полученного во время боя страшного ранения головы. Впрочем, рептилия уже почти оправилась от последствий боя и заботы о себе требовала минимальной, чего нельзя было сказать о предполагаемом пополнении клана Эльдар. Два десятка апатичных даже к собственной жизни темных эльфов и эльфиек, чьи сознания были искалечены гипнургами, намеревавшимися продать свою добычу как рабов и одна абсолютно вменяемая, а потому находящаяся в состоянии жуткого бешенства жрица Лллос сейчас требовали неустанного внимания. Только первым нужна была в основном еда, а вторая постоянно нуждалась в проверке надежности ремней, которыми ее связывали. Дневной свет, который во время пути по пустыне слепил темных эльфов и подтачивал их связь с тьмой, дающей им силы, заставлял ее быть очень-очень смирной, но едва только солнце переставало освещать дроу, как она тут же начинала активную деятельность по своему освобождению. Пыталась освободить руки, выплюнуть кляп, что-то наколдовать, даже один раз едва не вскрыла себе вены...Хотя, возможно, просто порезалась при попытке перетереть связывающие ее путы о лезвие не до конца задвинутого в ножны меча.
   Но конкретно в тот момент, на котором сосредоточился архимаг, все было несколько наоборот. Шаман с помощью Мозга проверял, не задумал ли кто из пленников чего-то плохого, а пленную жрицу кормили. Во всяком случае, пытались. После того как она очутилась в пещере, под землей, к ней вернулась немалая доля сил и самоуверенности.
   -Открой ротик, - ласково пробормотал Семен, тыча ложкой каши в лицо темной эльфийки. - Будь хорошей девочкой.
   Та открыла. И даже ложку позволила пропихнуть внутрь. А потом плюнула. Метко.
   -Опять? - со вздохом спросил у Шиноби Серый, также неоднократно принимавший участие в кормлении дроу.
   -Угу, - мрачно подтвердил эльф оттирая с лица кашу. - Слушай, у меня такое чувство, будто она меня за что-то искренне ненавидит.
   -Успокойся, - утешил друга воин, - она искренне ненавидит всех нас.
   Верно, подмечено, - хмыкнул Келеэль, отпивая глоток заново налитого в бокал вина, - не понимаю, чего вы с ней так носитесь? Отдали бы на промывку мозгов и все дела. Или оркам. Хотя нет, те бы не взяли, до чего дошло, а? Уже зеленошкурые цивилизованным народом стали! Пленных не только не жрут, но и правом победителя по отношению к захваченным девицам не пользуются. А может, просто проклятий жрицы Ллос побаиваются? Так для этого дела вообще-то амулеты специальные есть.
   - А где наш шаман? - с тяжким вздохом спросил Семен, задумчиво рассматривая пленницу и прикидывая, прибить ее на месте, как велит оскорбленное чувство гордости, или все-таки не смотря ни на какое сопротивление накормить, как велит здравый смысл. -Вроде бы новобранцы очередную проверку на вшивость и прошли и теперь из соседней комнаты вовсю мисками стучат.
   - Читает стихи, - махнул рукой воин куда-то в направлении пустыни.
   -Лике? - заинтересовался Шиноби, крутя головой и выискивая в темноте ночи силуэты Михаэля и его подруги.
   -Пустыне, - ответил Сергей.
   -Гм... - озадачился эльф и даже отложил в сторону котелок с кашей, - а нафига?
   -Замаливает ту песчаную бурю. Он с чего-то решил, что находиться в соре с духами пустыни, если живешь в этой самой пустыни, это глупо. Вот и мириться.
   -И как результат?
   -Отрицательный, - раздался от входа в пещеру голос шамана.
   Эльфы и даже дроу как по команде повернули головы и замерли в изумлении. На входе в пещеру стояло нечто, состоящее, казалось, из грозди шариков. Песчаных. Диаметром от руки и больше.
   -В первый раз вижу песчаного снеговика, - восхищенно ахнул Шиноби.
   -Еще одна улыбка, - мрачно погрозил Михаэль, снимая круглый шлем со своей головы, - и в первый раз песчаный снеговик съездит тебе по уху.
   А затем принялся стягивать свою странную броню, увеличивающую объем его хрупкой фигуру раз эдак в пять.
   -Ну, все-таки, как успехи? - не сдавался Семен, которого угроза абсолютно не устрашила. - Помог скафандр или нет? И чем ты его обмазал, что к нему прилип песок.
   -Помог, помог, - зло пробурчал шаман, отчаянно дергая ногой в попытке стряхнуть с нее ботинок. - Если бы не он, они меня таки утопили бы.
   -Кто они? И где топили? - озадачился Серый, - Ближайший водоем, где это можно проделать, в нашей пещере, а до города ты бы добраться не успел.
   -Они, это духи пустыни, - пояснил Михаэль, одержав, наконец, победу над злополучной обувью. - А топили, как им и положено, в зыбучих песках. Хотя, скорее это были летучие пески. Если бы я не предвидел такую возможность и не запасся комплектом из скафандра и лебедки, хрен бы вылез из того бархана, который они надо мной насыпали.
   Келеэль задумчиво оглядел странный доспех. Способности шамана предвидеть грядущие неприятности он не удивлялся, предводитель небольшой колонии эльфов уже не раз и не два доказывал, что неплохо уметь предсказывать будущее...Правда Келеэль не всегда его слова понимал, все-таки язык, что заложил в сознания переселенцев гипнург, был им изначально неродным и к кое каким выражениям аналога просто не находилось. К примеру, словосочетания на подобии "Блин! И этот штамп сработал!" явно означало, что предсказание не удалось. Вот только почему Михаэль, как правило, был этим фактом так удивлен?
   -Ну а зачем же тогда ты призвал этих духов? - удивился Серый.
   -Ну раз они меня засыпят, - пояснил шаман. - Ну два.. Ну три. Ну десяток. А потом им это надоест, они решат, что это бесполезно и больше трогать не будут.
   -Оригинально, - хмыкнул Шиноби. - Трепать им нервы пока не надоешь...Знаешь, эти твое общение с духами местами удивительно напоминает походы по инстанциям за какой-нибудь справкой.
   -Угу, - согласился шаман. - Жителям астрала и обитателям уютных контор с теплыми местечками на более-менее значимой должности, на посетителе плевать одинаково и своего добиваться приходиться либо через презенты, либо через матюги...Но последние работает не всегда.
   -Ладно, хватит о лирике, - поморщился каким-то неприятным воспоминаниям Серый. - Ты решил уже, наконец, что с дроу будем делать? Мы уже почти неделю как дома сидим и ничего не делаем.
   -А что делать? - изобразил непонимание, впрочем, не слишком хорошо, Михаэль. - Мозг по одному в день восстановливает им мыслительную деятельность до уровня, на котором решение о том, что можно сделать что-то самому, например дать в морду тому, кого не знаешь, не вызовет перегрузки их процессоров. А с самим процессом руко, а скорее мече и магиприкладства у них проблем не будет. Хоть сознание покалечено, но навыки остались, мы же все-таки из загонов выбрали только элиту....не такую уж, к слову, и многочисленную.
   -Мы и с ними намучились, - буркнул шиноби. - Два десятка идиотов, которые даже пить не просят, пока от обезвоживания не упадут, это слишком много, если идешь не по дорожке в психбольнице, а по пустыне, кишащей хищными тварями. Но ты отлично понял, что я спрашивал про вот эту вот самку верблюда, которая, судя по всему, долго готовилась к чемпионату по плевкам на меткость.
   Жрица зло заскрежетала зубами, но на более активные действия не осмелилась. До разговоров со своими светлыми сородичами она не опускалась с тех пор, как Викаэль, разозленная потоком оскорблений в свой адрес, едва не выцарапала ей глаза. Раны на лице темной эльфийки шаман залечил...но больше от дроу никто из эльфов ничего так и не услышал. Да и орки, нанятые охранниками, получили только одно предложение о выкупе, которое и оказалось последними словами, которые жрица сказала с момента своего пленения.
   -Понятия не имею, - честно сознался шаман. - Отдавать ее Мозгу не хочется. Во-первых, утратит все свои способности, а во-вторых, банально жалко, гипнург дает почти стопроцентную гарантию, что если она будет сопротивляться промывке мозгов, а она будет, то ее сознание окажется примерно на том же уровне, что и остальных.
   Может чуть-чуть повыше, скажем на уровне десятилетнего ребенка.
   -Но не можем же мы ее оставить так, - возмутился Серый. - У нее же уже пролежни появляться стали!
   -А что ты предлагаешь...
   -Ну...
   -Понятно, - резюмировал Михаэль. - В общем, одна у нас надежда остается, что Келеэль заявится и что-нибудь подскажет. Вроде бы он во время нашей последней беседы обещал прибыть в скором будущем, как только раздобудет кое-чего, необходимое для реализации парочки совместных идей.
   При звуках имени архимага у дроу едва глаза из орбит не вылезли, а на своих пленителей она взглянула уже с неприкрытым страхом. Неизвестно, каким она представляла свое будущее...но явно даже худшие ее предположения не содержали в себе внимания к ее скромной персоне легендарного волшебника, вовсю баловавшегося темной магией, а потому почти постоянно испытывающим насущную потребность. В жертвах.
   -Хе, - усмехнулся древний эльф, попртивший своим темным сородичам в свое время немало крови. - Помнят! Ладно уж, так и быть, зайду к вам на часочек, передать гостинцев...Вот только филеров найму и зайду.
  
  
  
  Глава 2
  
  Ароматный цветной дым плавал высоко вверху, под зеркальным потолком, играя красками, из под чутких пальцев музыканта, сидящего в удаленном углу на удобном креслице вместе со своим инструментом, звучала негромкая, но цепляющаяся за слух мелодия, в такт которой на возвышении танцевала не очень одетая полуэльфийка. Немногочисленные посетители глазели на нее, ели, пили, перебрасывались шутками или же вели деловые разговоры. Некоторых из них, в том числе парочку из молодого худого человека, похожего на студента и его собеседника, бывшего, скорее всего, отцом или дядей парня, окружало марево чуть подрагивающего воздуха, являющееся верным признаком чар, применяемых для сокрытия разговоров. Обычные будни ресторана, стоявшего в столице одного из людских королевств, не самого лучшего и дорогого, но прочно укрепившегося в первой десятке.
   -Неплохо устроились, паразиты, - подумал Келеэль, чей внешний вид благодаря наложенной иллюзии был неотличим от человеческого и отодвинулся от стола, на котором обильная некогда трапеза превратилась в жалкие объедки. - В пору мой молодости все было иначе. Полутемные таверны, где отвратно воняло, а по стенам бегало нечто среднее между крысами и тараканами, фигуры в лохмотьях, прячущие среди ткани отравленные кинжалы, подозрительные лица...
   -Мда, а девушка то неплоха, - высказался его сотрапезник, с ясно видимым усилием отрывая глаза от точеной фигурки. Внешне он походил на стремительно разбогатевшего купца, толстый живот, мясистые щеки, окладистая борода, яркие одежды из дорогих сортов ткани и пальцы, унизанные массивными, но безвкусными перстнями, грубость работы и число которых отвергало саму мысль о том, что это могут быть артефакты. - Так, что, мастер, принимаете ли вы условия сделки?
   -Неплоха, принимаю, - согласился эльф и про себя подумал. - Лет четыреста, но выглядит примерно на пятьдесят, тело чересчур пластично, а значит, побывало в руках весьма специфического целителя, да и мордашка, во-первых, кажется подозрительно знакомой, черты лица буквально вопят о родстве с кем-то из Старших родов, а во-вторых, очень уж ее прекрасный лик походит на лицо моего собеседника, если с него снять грим и побрить. Интересно, кто она ему? Не мать, явно, он не квартеронец. Бабушка? Может быть. Но что на сцене сейчас развлекает публику, а заодно читает наш разговор по губам, следя за отражением в зеркале над головой, глава местного филиала гильдии это точно, все-таки подобные кадры большая редкость, если поднапрягусь, наверное, даже ее имя сумею вспомнить.
  -Значит, договорились! - обрадовано хохотнул пузан. - Первую же партию оркских жеребцов, что сумею заполучить, отправлю вам! Как насчет десерта?
  Поднырнувшая с новой порцией лакомств служанка заставила слегка нагреться сережку в ухе пятитысячелетнего некроманта, свидетельствуя о магической природе существа, выглядевшего как симпатичная девушка лет двадцати. Мысленно перебрав всевозможные варианты, волшебник решил, что она оборотень, так как люди-волки были достаточно распространены и не требовали не столь уж больших затрат на свое содержание в отличии от прочих существ, способных маскировать свою внешность.
   -Мне хватит, - поднял руки, отгораживаясь от новой порции блюд Келеэль, чей желудок, закаленный многочисленными алхимическими экспериментами своего хозяина, уже успел до конца переварить предыдущую порцию еды, приправленную безвкусной и безвредной, но вызывающей легкое, почти незаметное желание выговориться, приправой, но добавки не жаждал. - Да и засиделся я что-то, домой пора.
   Старый эльф в личине молодого человека, прошествовал к выходу, мазнув напоследок взглядом по танцовщице, и вышел во двор, где заказал экипаж до одного из окраинных парков. Стоило только карете тронуться, как он растворился в воздухе, оставив вместо себя фантома, а сам перенесся в собственное жилище, откуда мог без помех наблюдать за покинутым им помещением, чья магическая защита от подглядывания и подслушивания была давно взломана архимагом.
  Его собеседник, допив вино, расплатился по счету и поднялся вместе с по-прежнему крутящейся рядом служанкой в один из номеров, расположенных над рестораном. Однако предаваться утехам парочка не стала, а быстро юркнула в открывшуюся в стене дверь и по потайному ходу прошествовали в подвал, чересчур обширный для простого ресторана и подошедший больше бы складу какой-нибудь крепости. Там их уже ждал пожилой гном, сидевший за столиком с целым набором хрустальных шаров. Спустя несколько минут к ним присоединилась и танцовщица.
  -Вот это паноптикум собрался! - восхитился старый эльф. - Ну, приятно видеть, хоть что-то с годами не меняется. В делах, где требуется удачливость и пронырливость, почему-то самыми преуспевающими являются именно подобные компании, где вовсю сотрудничают представители разных профессий и рас. Жаль, что в государственном масштабе этот эффект не применим, народы очень быстро передерутся между собой.
  -Ну что, Келисса? - спросила полуэльфийка девушку. - Что ты почуяла?
  -Пахнет как эльф, - сморщилась служанка в недовольной гримасе. Оборотни, особенно те, которые не родились метаморфами, а стали таковыми, как правило, очень болезненно относились к косвенным напоминаниям об их природе. - Точнее, как очень немолодой эльф, не раз продлевавший жизнь.
  -Подтверждаю, - откликнулся гном, отлипнув от хрустального шара и разгибаясь. - Глазное яблоко дракона, спрятанное в люстре, фиксировало не человека, а остроухого, а ведь эти летучие крокодилы иллюзий не видят.
  -Гном-некромант, не скрывающий своего искусства? - поразился Келеэль. - Хм...Протоклис, видимо, с каждым годом все успешнее работает со своим народом, раз такие кадры из-под гор вылезают.
  -Да с самого начала было понятно, кто это, - фыркнул человек. - Ну, скажите на милость, кому еще кроме эльфов может понадобиться слежка за аристократами Западного Леса? Остальным народам до этих зазнаек и дела нет!
  -И хорошо, что нет, - согласился с ним Келеэль. - Значит, дипломаты и разведка в нашем государстве еще работают как надо, что не может не радовать.
   -Дело пахнет тухлятиной, а если точнее, политикой, - задумавшись, пробормотала полуэльфийка. - Даже рада, что не нам его выполнять и в этой операции мы только посредники, жизнь дороже, чем деньги. Крор, покажи мне физиономию клиента!
  Гном кивнул и вывесил в воздухе иллюзию.
  -Глава рода Горного Ручья? - поразилась девушка, всмотревшись в представшую перед ней картину. - С какого перепуга внешней разведке Западного Леса вдруг понадобились наши услуги?
   -Не знаю, учитель, - откликнулась оборотень. - Но отказываться от контракта не советую. И потом...раз эта информация представляет интерес для него, ей можно воспользоваться и с другими целями...
  Представители официально никогда не существовавшей, но, тем не менее, не раз уничтожавшейся на корню гильдии шпионов принялись обсуждать возможности, открывающиеся для шантажа аристократа. Возможности, конечно же, сугубо теоретические, вряд ли кто-нибудь из них, кроме, само собой, полуэльфийки, мог бы работать в Западном Лесу. Не подвергаясь чрезмерному риску.
   -Какой я нехороший, так подставил паренька, - покачал головой Келеэль, прервавший наблюдение и трансформировал свою плоть, несколькими часами ранее принявшую облик одного из наиболее влиятельных и могущественных эльфов своего государства, шестисот лет от роду, в естественное состояние. Хотя, в принципе, таковым оно уже давно не являлось. Благодаря своему искусству пятитысячелетний маг мог без особых проблем на сколь угодно долгий период обратиться в любое живое или не очень существо, размерами от мыши и до дракона включительно.
   -Ну что ж, начало активной фазе расследования положено, - пробормотал эльф по старой привычке озвучивающий вслух свои мысли. - Теперь остается только ждать...Гм. Посмотреть что ли, чем там мои протеже занимаются, а может быть и в гости к ним сходить?
   Быстро перенастроив заклинания так, что с их помощью можно было наблюдать происходящее в далекой пустыне, волшебник обыскал всю пещеру, но никого кроме дроу, находящихся в запертой снаружи комнатушке, так и не нашел. Притом чары упорно твердили, что восемь молодых эльфов находятся дома и никуда не удалились, а это могло означать только одно. Все они собрались в лаборатории шамана.
  -Интересненько! - старый волшебник предвкушающее потер руки. - Насколько я знаю Михаэля, он опять изобрел что-то новенькое и теперь хвастается перед сородичами. Любопытно, что на этот раз он придумал? Хм...а навешу как я их лично!
  Открыв окно телепорта в далекую пустыню архимаг набросил не себя несколько заклинаний, которые, до момента, когда их снимут, уберегали бы его от чужих взглядов, а заодно скрывали звуки ходьбы, дыхания и сердцебиение старого чародея. Защитой от обнаружения запаха на этот раз волшебник решил пренебречь, среди его молодых сородичей, которые намеревались в ближайшем будущем создать новую ветвь народа эльфов, эльфов сумеречных, никого с достаточно тонким обонянием, чтобы учуять чужака, не было.
  Стоило эльфу шагнуть в портал, как он буквально нос к носу столкнулся с духом. Маленьким духом. Очень маленьким.
   Старый маг успел сделать буквально два шага по полу каменного подземелья, прежде чем у него за спиной раздался голос, явно принадлежавший шаману, но какой-то не такой, слишком громкий и грубый.
  -Внимание! Общая тревога!
  Келеэль, в соответствии с опытом множества выигранных поединков, рефлекторно крутнулся вокруг себя и нацелил разрушительное заклинание на...на маленькую коробочку из которой и несся голос. Присмотревшись к ней повнимательнее, волшебник узрел в ее внутренностях какого-то мелкого духа и несколько странных предметов непонятного ему назначения.
  -Оригинальная система обнаружения, никогда с такой не сталкивался, - решил старый маг и спешно начал окружать себя кучей всевозможных заклинаний. - Ну ка проверим, как это работает и насколько эффективно...
  - Нарушитель у дверей лаборатории! - раздался из коробочки голос шамана. - Не двигайся! Сопротивление бесполезно, ты окружен, у тебя есть десять секунд на то чтобы сбросить защитные чары, иначе открываю огонь.
  - Угу. Щас! - мысленно хмыкнул Келеэль и сделал несколько шагов по направлению, ведущему прочь из коридора. - Раз уж меня, всерьез озаботившегося маскировкой, защита королевского дворца засечь не может, то уж тебе-то куда... И потом, мои щиты все равно не пробить столь слабому магу или примитивным артефактам кустарного производства.
  С негромким хлопком из скрытого ранее паза прямо рядом с древним волшебником выметнулся язык пламени и стая железных шариков. Первый угрозы не нес, а вот вторые, не будь они отражены заклинаниями, могли бы причинить немало неудобств даже столь живучему существу, каким был пятитысячелетний некромант.
  Метко, - решил Келеэль, повысив скорость своего восприятия в десятки раз и просто уворачиваясь от следующего залпа. - Меня явно видят...точнее не видят, иначе бы не стреляли, но чувствуют. Но как? Предвиденье? Ну нет...не может быть...Так быстро и так четко засечь местоположение противника не может ни один пророк.
  Медленно-медленно на взгляд волшебника, но на самом деле с вполне приличной скоростью падающего со скалы камня, в разных концах коридора стали опускаться каменные плиты. Эльф легко мог бы успеть вырваться из каменного мешка, но не стал, ему было интересно, чем же еще шаман, в недалеком прошлом вполне серьезно рассчитывающий на конфликт с ним, величайшим магом этого мира, попробует удивить незваного гостя.
  Со злорадным шипением из тонких щелей в потолке пошел какой-то туман, спешно заполняющий ловушку.
  -Ядовитый газ, - с явным разочарованием подумал Келеэль, сквозь намеренно на краткую долю секунды слегка ослабленные щиты вдохнувший немного его паров и призвавший на помощь весь свой опыт алхимика. - Точнее нет, не ядовитый, просто непригодный для дыхания. Ну...это несерьезно...
  И тут грянул взрыв. Вреда чародею ни ударная волна, ни осколки, смешанные с новой порции железных шариков не принесли, а вот коридору подземелья теперь понадобится капитальный ремонт, который на должном уровне способны произвести разве что гномы. Хотя лучше бы они этого не делали. Стоит бородачам увидеть, в какое состояние приведено их творение и они выставят счет, для оплаты которого потребуется разорить как минимум драконью сокровищницу.
  -А это уже серьезно, - покачал головой волшебник, спешно восстанавливающий верхний слой щитов, практически исчерпавших вложенную в них энергию. - Не на архимага, конечно, рассчитано, а вот магистру хватило бы за глаза.
  Из щелей в потолке, как бывших ранее, так и появившихся после взрыва на пол полилась вода. А с ней к громадному удивлению эльфа еще и кровососущие, и очень крупные пиявки, которые, при взгляде в магическом плане, оказались все теми же мелкими духами, только подселенными на этот раз тела живых существ. Такие твари с равным успехом могли откусывать куски как от материальной плоти, так и от магических структур.
  -Параноик, - с оттенком уважения подумал о шамане Келеэль и телепортировался обратно в свое жилище. - Видимо, придется все же зайти с парадного хода. Конечно, пробить этот жалкий камешек, отделяющий меня от дверей, я смогу, но тогда всему содержимому лаборатории придет конец или, как минимум, оно подпортится. Думаю, Михаэль такое не простит. Я бы точно не простил.
  Спустя несколько ударов сердца волшебник снова очутился в пещере, но на этот раз не в глубине ее, а в громадном холе, предназначенным помимо всего прочего и для приема обычных посетителей, уже без чар невидимости и не слышимости, но по прежнему окруженный защитными заклинаниями. К нему тот час же из темных углов рванулись две 'маленькие' тени, принадлежавшие гигантским пустынным скорпионам и одна большая, чей хозяин, молодой дракон, несмотря на полученную не так давно травму и потерянный из-за ее последствий разум, был куда опаснее чем оба членистоногих сторожа вместе взятых. До архимага чудовища не добежали, резко остановившись, гигантский ящер, так вообще на чешуйчатый зад плюхнулся, с противным уху звуком проскрежетав прочной чешуей по еще более прочным камням.
  -Келеэль? - осведомился голос шамана, идущий из маленькой коробочки, висящей у монстра на шее. - Это вы?
  -Разумеется, - с достоинством кивнул волшебник, не совершая, однако, резких движения. Драконы, благодаря своей природной сопротивляемости для магии, были одним из самых неудобных противников для любого волшебника. Даже с демонами было справиться намного легче. Нет, конечно, пятитысячелетний эльф при необходимости смог бы сделать из гигантского ящера, к тому же покалеченного, набор алхимических ингредиентов, аккуратно разложенный по полочкам, но убивать питомца тех, к кому пришел в гости, не лучшая идея.
  -Тогда скажите, скольких моих сородичей вы вытащили оттуда, откуда вытащили, - не унималась коробочка.
  -С тобой - девять, - мгновенно понял, чего от него хотят Келеэль. Действительно внешний облик подделать достаточно просто, ауру, сложно, но можно, а вот с воспоминаниями такой фокус уже не пройдет. Их, конечно, можно с кем-нибудь разделить или украсть, но в отношении сильнейшего мага мира проделать эту процедуру смогли бы не многие. - Правда, один не выжил. Точнее не ожил.
  -Это и вправду вы, - с облегчением откликнулась коробочка искаженным голосом Ликаэли, подруги шамана, - а вы представляете, на нас буквально несколько секунд назад кто-то напал!
  -Вообще-то это был я, - покаянно наклонил голову архимаг. Причин скрывать правду он не видел. Раз уж шаман неведомым путем определил, что к нему и его сородичам кто-то пришел, то определить кто именно пришел он точно сможет, пусть и затратив на это немного времени. - Простите, если напугал.
  -Ничего страшного, - мрачно откликнулся Михаэль. - Я тоже извиняясь за свою систему охраны...блин, теперь дня три ее чинить придется.
  Последнее было сказано тихим шепотом и явно не предназначалось для посторонних ушей, но архимаг, давным-давно сделавшим свой слух и другие чувства гораздо более чуткими по сравнению с таковыми у обычных эльфов смог уловить едва слышные звуки и довольно улыбнулся. Наверняка Михаэль не откажет разъяснить, как именно он сумел соорудить чары, способные засечь его, Келеэля, а значит способные повторить аналогичное и с другими архимагами в обмен на какую-нибудь схемку из классической эльфийской магии или полезный артефакт. Вдобавок в результате инцидента старому волшебнику досталось немного веселья, а шаману много работы. Приятно.
  -Вы к нам по делу или просто в гости? - спросила через всю ту же коробочку Лика.
  -А разница? - удивился Келеэль.
  -Если через пять минут уйдете, то какой смысл нестись на кухню и спешно готовить торжественный ужин?
   Архимаг подумал и признал, что смысла в этом действии нет никакого, девушка просто не успеет соорудить что-то приличное за краткий отрезок времени. К тому же в животе еще не до конца переварился предыдущий обед...но с другой стороны, раз уж пришел, то стоит задержаться.
  -Я совмещу.
  -Отлично, Мих, а где тут запасной выход?
  -Ну...э... - судя по голосу шаман испытывал сильную растерянность.
  -Только не говори мне, что запер нас здесь! - подозрительные интонации в голосе эльфийки не сулили предводителю небольшой колонии ничего хорошего.
  - У тебя над головой, - отверг предположение о том, что из его лаборатории нет выхода шаман.
  -Где? Там же ничего нет, только щели для воздуха и света...Ты что, больной? В них же не пролезть!
  -Можно, взрослый человек не пролезет, а эльф с его гибким скелетом и почти полным отсутствием мяса на костях протиснется, я пробовал, только выдохнуть надо... Семен, мать твою, а ну назад! Дубина ты недожаренная, я же еще защиту с них не снял! Э...Келеэль, может, я сниму со своей каморки блокировку телепортации, и вы к нам здесь присоединитесь?
  -С большим удовольствием, - кивнул волшебник, которому совсем не хотелось ждать, пока хозяева выберутся из подготовленного ими же самими укрепления. Первым делом попав в лабораторию волшебник осмотрелся, конечно, при помощи животных-шпионов он ее уже видел, но свои глаза все-таки лучше. Не слишком то просторное помещение было заставлено разнообразными предметами, понятными и не очень. А практически все свободное пространство было занято группой эльфов, аквариумом гипнурга и одним дроу. Последний, впрочем, в настоящий момент был скорее деталью обстановки, чем живым существом, так как явно находился под плотным псионическим контролем созданного Келеэлем монстра и вряд ли мог самостоятельно мыслить. С лица темного эльфа не входило выражение блаженного идиотизма, а странный красный шлем в который зачем-то воткнули штук пять светящихся колб лишь усиливал впечателние.
  -Добрый день, - поприветствовал он собравшихся, краем глаза наблюдая как туча мелких духов, почему-то присутствующая в комнате и моментально сообразившая кто именно появился рядом с ними спешно начала разлетаться в разные стороны. - Кажется, я не вовремя.
  -Да не сказать, чтобы совсем не вовремя, - шаман отошел от шкафчика, внутри которого сидело штук пять нематериальных жителей иных планов, чуть более сильных, чем остальные, а потому оставшихся на месте, хоть и порядочно испуганных и, смахнув со стула листы бумаги, заполненные непонятными каракулями, освободил почетному гостю место. - Просто мы наконец-то озаботились выработкой единых концепций для того подобия народа, что пытаемся создать. Все-таки, несмотря на возможности Мозга нам нужно очень хорошенько постараться, чтобы дроу не вспомнили, кто они на самом деле такие. Конечно, можно было бы и стереть им память, но с ней безвозвратно уйдут многие умения, а наведенная блокировка может по разным причинам слететь. Оно нам надо, быть перерезанными одной прекрасной ночью лет через двести?
  -Угу, - подтвердил его слова Серый. - Мих, тут что-то с телевизором не так, кажется, настройка сбилась. Я пробовал стучать, не помогает.
  -Извиняюсь, но у нас небольшие технические неполадки, - вздохнув, Михаэль снял со стены висящий там бубен и начал ритмично отстукивать на нем какой-то простенький ритм, сопровождая его повторением в астрале одними и теми же фразами в мысленном диапазоне: 'Это друг. Друг и союзник. Друг пришел'.
  Келеэль поймал на себя взгляд целительницы, которая вно хотела ему что-то сказать. но не решалась. Хотя почему что-то? старый некромант прекрасно знал, о чем его собрались просить.
  -Помогу, - ответил он Насте на невысказанный вопрос. - Уже завтра вечером твой муж будет жив.
  Эльфийка просияла и резко потеряла интерес к окружающему миру, погрузившись в собственные эмоции.
  Некоторые из сбежавших духов осторожно принялись возвращаться на материальный план или выныривать из стен, но к архимагу, чья духовная мощь превосходила их в сотни, если не тысячи раз, приближаться по-прежнему с опаской. Примерно половину из них можно было обнаружить и обычным зрением, видимый облик существ разнился, напоминая своими очертаниями то клубок тумана, то маленький смерчик, размером в полпальца, то танцующий в воздухе огонек, а то и полупрозрачный силуэт какой-нибудь мелкой твари, вроде змейки ли ящерки. Эльфы на них внимания не обращали, видимо, уже привыкли к этим созданиям.
  -Это любопытно, - подобрался Келеэль, пустив в пространство волну согласия и умиротворения, что окончательно вернуло беглецов по своим местам, которыми оказались установленные по всей лаборатории артефакты. - Кстати, зачем тебе столько слабых духов? Ни один из них, насколько я вижу, не может служить защитником.
  -Но их же много, - возразила Шура. - Мих столько этих барабашек в наш дом нагнал, что они любого порвут на клочки.
  -Сразу видно, что ты незнакома даже с основами шаманизама, хотя я пытался их всем вам объяснять - вздохнув, ответил ей предводитель небольшой колонии эльфов. - Духи намного ближе к природе, чем мы, у них иной тип даже не мышления, не все им обладают, а образа существования. Если орки, люди или эльфы толпой слабо вооруженных и абсолютно необученных ополченцев запинают мастера меча или боевого мага, напавшего, напавшего на них, то они на это неспособны. Миллионный косяк макрели, каждая из которых лишь раз в десять уступает небольшой акуле, никогда не нападет на морскую хищницу. Подобно косяку рыб сонм слабых духов ничего не сделает тому, кто сильнее его представителей. Стайные хищники среди них, конечно, тоже имеются, но такие в нашей пещере только те, кто подселен в пиявок, а остальные условно безопасны для всего, что превосходит их, они, имеют потенциальную возможность для нанесения урона, но никогда не воспользуются ей, их инстинкты резко против этого. Ну я же объяснял это, когда проводил лекцию и пытался хоть кого-нибудь из вас взять себе в помощники!
  -Шиш тебе, - хмыкнула эльфийка. - Ищи других дурачков, согласных по полночи выть на луну или жрать всякую гадость вроде птичьих перьев и лишайника ради того чтобы привлечь внимания этих мелкотравчатых полтергейстов.
  -С обязанностями по автоматизации они, во всяком случае, справляются в отличии от некоторых, которые только и делают что на диване сидят и деликатесы жрут, - рассердился шаман.
  -Не надо ссориться, - пригасил конфликт Келеэль, которому слушать свары своих более молодых сородичей было неинтересно. - Может, лучше расскажите мне о своих успехах?
  -Мы лучше покажем, - ответила ему Настя, чьего полного имени старый маг еще ни разу так и не услышал. - Подвиньте стул сюда, к столу, ту у нас монитор...ну или что-то вроде того.
  Архимаг послушно передвинулся и с любопытством уставился на предложенное ему зрелище. На плоском столе под квадратной стеклянной доской было нанесено не слишком четкое и едва заметно подрагивающее изображение, разделенное на две части. Слева дроу стоял в какой-то пещере, рядом с группой больших сталактитов, а справа он же, но уже с гораздо более светлой кожей, в той же позе находился посреди каких-то явно южных лесов. Только там бывают таки деревья, толстые, с кроной, скрывающий солнце и...чем-то похожие на те же сталактиты.
  - Иллюзия? - задумался Келеэль о природе изображения и тут же сам себе ответил. - Нет, не она, картинка материальна. Но как?
  Этот же вопрос он хотел задать вслух, но Ликаэль и Шура уже рассказывали ему, что именно коллективными усилиями эльфы собираются сотворить с мозгами дроу.
  -Как гласят многочисленные исследования, проведенные в нашем родном мире, - разливалась соловьем черноволосая эльфийка, не забывшая принять эффектную позу, при которой ее совсем не маленькая грудь выгодно подчеркивалась одеждой, - практически у любого индивида возникает так называемая ложная память, более известная под термином дежа вю. Именно под него при помощи гипнурга было решено замаскировать воспоминания дроу, случись им все-таки прорваться через наведенную блокаду. Таким образом, если они по какой-то причине и вспомнят что-то из своей прошлой жизни, то примут это за искаженную картину собственного прошлого, а имеющиеся несоответствия объяснят давностью произошедших событий.
  -Точно так, - поддержала подругу Ликаэль. - За основу новых личностей и памяти дроу были взяты их собственные воспоминания, которые подвергнутся корректировке. Прототип этих изменений сейчас сидит перед вами. Для того чтобы исключить возможность их возврата к сородичам и предотвратить потенциальную опасность отделения, мы решили представить нашу колонию беженцами из далекого мира. В общем-то, поменяли мы не так уж и много. Подземелья, не видящие света, сменились на влажные тропические леса, где у самой земли его тоже почти нет Поселения сумеречных эльфов, народа к которому якобы принадлежим и мы и они, располагались у подножия вулканов. Огненные горы были ключом к нашему могуществу и объектом поклонения. Собственно мы просто заменили весьма жестокий культ богини-паучихи на чуть более приемлемый, но все равно практикующий массовые жертвоприношения куль матери-вулкана. Михаэль порылся в местных фолиантах, пораспрашивал жрецов из города и пришел к выводу, что в это мире такого божества нет, а значит опасность, что они вернутся к старой религии отсутствует.
  -Он прав, - подумав, признал Келеэль. - Вулканам, конечно, кое-где поклоняются разные дикие племена, но дальше договоров с духами огня у них не пошло. Но если вы сохранили основу, то все равно их желания вернуться к прежней жизни могут сделать из нового народа всего лишь чуть иную версию дроу, просто приспособленную к жизни на поверхности.
  -Такая опасность исключается самой легендой бегства, - улыбнулся Семен. - Скорее уж эти новые сумеречные эльфы при встрече с каким-нибудь огнепоклонником, пусть и в жизни не видевшим ни одного вулкана, постараются его прирезать. Последние воспоминания этих дроу, как ни крути, связаны с их пленом. Тут мы ничего не меняли. Почти. В неволю восемьдесят процентов из них, приходящиеся друг другу родственниками, попали после войны домов, проигравших по какой-то причине не убили, а решили на них заработать. Фактически их просто продали гипнургам на мясо...пардон, на мозговое вещество. А те вместо того чтобы сожрать скот решили его перепродать. Так вот в тех воспоминаниях, что будут заложены в головы пока еще темных эльфов причина их пленения не изменится, вот только по мозгам им пройдутся уже не твари с щупальцами вместо глаз, а жрицы матери-вулкана, обезопасившие будущих жертв от попытки побегов и бунтов. Все, что светило проигравшем на родине, это краткий полет в жерло вулкана или, как вариант, долгая и мучительная смерть на алтаре из вулканического стекла от вулканических же ножей. Но их спас случай в виде еще одной группы пленных. Нас. Благодаря мастерству Михаэля и его учителя, куда более опытного и могущественного, нам удалось сломить чары и смыться в буквальном смысле из-под жертвенных ножей, прихватив, заодно тех, кто под руку подвернулся. Вариант с нашим давним знакомством пришлось отвергнуть, слишком сложные воспоминания придется накладывать, велик риск проколов. Старший шаман принес в жертву сам себя, но смог открыть портал куда подальше и выиграть время для того чтобы остальные успели сбежать. Очутившись в новом мире мы, хорошенько подумав, решили послать религию предков подальше, после чего с матом и руганью кое-как сумели обеспечить самих себя и спасенных сородичей, чьи мозги все еще находились под действием чар, необходимым минимумом для выживания, ну а затем и нашли способ привести их в чувство. Возвращаться им некуда, к тому же в покинутом навсегда мире их просто обязана будет умертвить первая попавшаяся жрица. Реальные воспоминая о том, что именно происходит с попавшими в цепкие ручки служительниц культа органично будут сочетаться с навеянными в сознание образами, так что им остается только примкнуть к имеющимся в наличии землякам... На удобных для нас условиях. Все. Ну как вам?
  Келеэль задумался.
  -А если кто-то из них, например бывшие жрицы, все же попробуют возродить культ, чтобы вернуть утраченное могущество? - спросил он.
  -В таком случае, - вздохнул Михаэль, - я их сам убью. Не хочется, конечно, но придется.
  Архимаг кивнул и задал следующий вопрос.
  -А цвет кожи? - спросил Келеэль. - Как вы объясните тот факт, что вы светлые, а они черные? Или вы пока за это не брались?
  -Косметика, - улыбнулась ему Настя. - Мы решили внушить им, что изменение пигментации это следствие регулярного применения магических средств, сделанных на основе вулканического пепла. Ею пользуются не все, но многие.
  -Сложно, но можно, - согласился с ней шаман. - Конечно, с рождением первых детей придется что-то придумать...если я к тому времени не научусь менять магическим образом наследственность.
  -Могу помочь, - подумав, решил для себя архимаг. - Когда эта проблема встанет перед колонией в полный рост, изменю организмы дроу...за соответствующую плату знаниями, естественно. Думаю, если Михаэль и целительница поднатужатся, то вспомнят что-нибудь, пригодное для обмена. А если нет - помогу в кредит. Долг этих эльфов передо мной тоже способен принести немалую пользу.
  -Кстати, а как ты так быстро сумел сотворить настолько мощную охранную систему, что она меня обнаружила, - спросил Келеэль у шамана. - Признаться честно, я был слегка удивлен, нет, конечно, чары, которых не могло бы с налета превзойти мое искусство, встречаются, но они, как правило, наложены на дворцы и укреплялись сотнями лет. Да и силовая часть защиты неплоха, остановит практически любого незваного гостя.
  -Здесь нет ничего сложного, - махнул рукой шаман, - система аварийного затопления осталась от гномов, переборки от них же, а выдолбить в камне углубления для мин вообще на один день работы, разместить в вентиляции баллоны с газом тоже недолго, я их купил у волшебников, они как оказалось, любят подобные игрушки...А вот система датчиков - это да! Это - мой шедевр! Первый раз я смог осуществить такую сложную задумку...
  -Сможешь объяснить принцип ее действия, подарю вашей колонии меллорн, - архимаг решил прервать самовосхваления более молодого коллеги, воззвав к его корыстным интересам. Природный концентратор магической энергии, а вернее, его молодой росток, потому что взрослое дерево никуда пересадить не удастся, стоил дорого и являлся заветной мечтой большинства начинающих волшебников, но был по карману лишь наиболее богатым из них. Даже молодые, только что образованные эльфийские дома как правило имели всего одно священное древо на всех своих представителей, два им уже были не по карману. Поселению эльфов пригодился бы собственный мелллорн, точнее, он был им просто необходим, но взять в пустыне его было просто неоткуда. Так что Михаэль должен был заглотить наживку вместе с удочкой. По собственному опыту пятитысячелетний чародей знал, что разглагольствования о сложности только что созданного шедевра могут затянуться надолго. Увы, но этим грешили практически все неопытные волшебники. И опытные. А уж те, кто этот самый опыт мог сдавать в аренду и подавно любили покрасоваться перед публикой, погреться в лучах славы. Тратить столько времени старый эльф не хотел, а повод, чтобы замаскировать столь ценный дар, был вполне подходящим.
  -Да нафиг мне он сдался, - отмахнулся от чрезвычайно выгодного, даже по меркам эльфов Западного Леса, предложения Михаэль. - В кладовке итак ими уже все место забил.
  -Где? - не понял Келеэль.
  -Серый, открой дендрарий, ты к нему ближе все сидишь, - попросил друга шаман.
  -А у самого руки отсохнут? - пробурчал недовольный тем, что его заставили встать и сделать аж целых два шага воин, но просьбу выполнил, отдернув небольшую занавеску, скрывающую выдолбленное в толще камня неизвестно с какими целями углубление.
  Келеэль смотрел на то, что предстало перед его глазами и отказывался верить в увиденное. Пять священных деревьев лет по десять и, соответственно, в пару ладоней высотой, стояли в каких-то странных горшках под стеклянными колпаками к которым присоединялись гибкие трубы. С потолка, где были прорублены уже не щели, а практически окна на них спускались косые солнечные лучи, в которых весело танцевали пылинки. В том, что это именно мелллорны сомнений не было, характерную листву нельзя было спутать.
  -Откуда? - пораженно спросил древний эльф у шамана.
  -Купил семена у гильдии магов в прошлом месяце и прорастил, - не понял причины удивления архимага шаман. - А что такого-то? Дички что ли без прививки вырастут?
  -Кха...гхм... - закашлялся Келеэль от полученной информации. - То есть как две недели назад? Им же...ну как минимум восемь лет! Пусть семь. Но никак не меньше пяти, они слишком крупные!
  -Я слегка ускорил их рост и развитие, - пожал плечами шаман. - Чему вы удивляетесь, это же одни из самых простых чар, как уверяли мен местные агрономы...тьфу, ты, друиды. Даже бездарь моего уровня за месяц осилит, духи такие чары готовы накладывать практически бесплатно.
  -Но можно ускорить, к примеру, роспуск бутона или созревание плода, что-то большее просто убьет дерево! - все еще не верил Келеэль.
  -Конечно убьет, - согласился с ним Михаэль. - Но я же вообще-то не шаман, это только так, между делом, я эколог и учился на эту специальность почти пять лет. Найти ошибку, приводящую к летальному исходу подвергшихся зачарованию растений, оказалось делом пяти минут. Мелллорн, он же живой. Он ест, пьет и гадит, а эти, с позволения сказать, специалисты, об этом почему-то совершенно не думают. С ускоренным в десятки раз метаболизмом их растения просто дохнут от истощения или интоксикации, чтобы уберечь их от этой участи нужна была тщательно контролируемая среда обитания. К каждому горшку у меня по четыре мелких духа привязано. Один за циркуляцию воды отвечает, второй им углекислый газ подает, третий кислород гоняет, четвертый минеры из почвы в раствор по мере необходимости подтаскивает. Еще бы духа, что мог бы освещение регулировать добавить, но те, кто на это способен просят столько, что ну их нафиг! В качестве оплаты каждому из нематериальных работников идет двадцатая часть той энергии, что меллорн собирает. Чем больше он вырастет, тем больше они получат, духи, конечно, мыслят не так как обитатели привычной нам реальности, но простейшую экономику они понимают на отлично.
  Келеэль подошел к горшкам, в которых к его удивлению не оказалось земли, только вода, в которой бултыхались слабо шевелимые искусственно создаваемыми течениями корни и убедился в правоте слов шамана. Духи действительно работали так, что обладай они телами, пот лил бы в три ручья, но без всяких признаков недовольства. С увеличением доступной им магической силы они неминуемо поднимутся в своей иерархии, а это значит, что уже очень скоро, может быть, в течении десяти лет у шамана появятся действительно верные и могущественные слуги, которых очень сложно будет перекупить.
  -Высокое искусство, - вслух признал он мастерство шамана и мысленно поставил ему еще один плюс. Мелллорны всегда были одним из столпов, на которых держалась эльфийская раса. Слишком капризные, чтобы массово выращиваться кем-то кроме детей Звезд но чрезвычайно эффективные, они усиливали мощь любого друида в десятки раз. А по количеству мастеров магии природы у перворожденных всегда был немалый перевес над всеми остальными расами вместе взятыми. У самого Келеэля официально было восемь священных деревьев. А неофициально - двадцать одно, правда остальные тринадцать были вне пределов Западного Леса и росли в малодоступных без помощи телепорта местах. Уже одно это изобретение шамана могло принести поселению эльфов официальный статус одного из признанных князем Домов. Правитель Леса за такой пряник как возможность усилить магов своей страны пожаловал бы титул даже гоблину. Если бы, конечно, не мог отобрать его по тихому.
  -А с животными такое устроить можешь? - спросил он Михаэля.
  -Это сложнее как минимум на пару порядков, - ответил шаман, - у меня и про мелллорны то еще уверенности нет, что удастся их вернуть в нормальные условия, но теоретически да. А вам зачем?
  -Да так, - неопределенно пошевелил пальцами старый эльф уже размечтавшийся о резком прибавлении животных, которых эльфы Западного Леса разводили с хозяйственными или военными целями. Единороги, конечно, хороши до безумия, но обычным лошадям в плане приплода проигрывают сильно. - Есть пара идей. Кстати, я знаю, что растения пьют...но разве они что-то едят? Ну, хищные то понятно, что да, но простые?
  -Конечно, - даже удивился такой постановке вопроса шаман. - Вы разве не знаете? Это же элементарно...простите, для меня элементарно, в этом мире могло и не найтись своего Жана Сенебье (1). Гхм...как бы это сформулировать поточнее... Растения - это по сути дела природные фабрики переработки энергии в материю, а если точнее, то солнечного света в их собственную плоть. По способу питания они делятся на две группы: зеленые, которых большинство, и все остальные. Зеленые, когда их освещает свет, запасают его энергию, которую потом тратят на синтез органики. В них идут сложные химические процессы, реакции которых я вряд ли вспомню без помощи Мозга, но суть сводится к следующему. Для любой реакции нужны реактивы, в роли которых выступают различные минералы, но растения не грызут камни, у них иной путь добывания необходимых ресурсов. Корни всасывают воду, которая, как известно, является универсальным растворителем. В ней всегда есть определенный набор химических элементов, необходимых траве или деревьям...а если чего-то в ней не хватает, то и растения в этом месте не растут. Все или только некоторые - это зависит от состава той воды, которую могут добыть корни. Когда магически ускоряется метаболизм живого существа, то оно погибает, если не может питаться с той же скоростью, с которой расходует свои запасы. Упомянутые вами хищные растения, как и все прочие незеленые, по разным причинам имеют недостатки в каких либо компонентах для обычного роста, а потому для восполнения своих запасов они используют чужую органику, в которой априори есть так необходимые им вещества и из разложения которой можно получить энергию. Я понятно объяснил?
  -Полностью, - перед воображением Келеэля в полный рост встали стройные ряды различных эндемиков, ценных, но редких, которые бы он хотел видеть в своей оранжерее. - Чем я могу отдариться за это знание?
  - Ну...- задумался Михаэль. - Есть тут у меня одна идея, которую бы стоило реализовать...и которую можно реализовать лишь при помощи магии. Зеленые растения, как уже говорил, запасают свет...А я бы хотел научиться извлекать его обратно и, если можно, узким не рассеивающимся пучком.
  -Лазер? - охнул Шиноби. - Ты хочешь вырастить на грядке лазер?!
  -Ну, откровенно говоря да, - признался Михаэль. - Меня давно это идея мучает, с тех самых пор, как прочел среди уворованных книг томик, объясняющий переход одних веществ в другие не с химической, а с энергетической точки зрения. Я уже провел кое-какие исследования...
  -Ну-ка ну-ка, - заинтересованно подался вперед Келеэль, предчувствуя новую порцию знаний.
  -Кхм....господа ученые, - вклинилась в беседу Ликаэль. - Простите, конечно, что мы вас отвлекаем, но может, вы все-таки займетесь тем, что обеспечите выход из лаборатории, и мы пойдем по своим делам? Ваши эксперименты зрелище конечно инетерсное...но лучше любоваться сразу на резудльтат, минуя промежуточные стадии.
  Келеэль вместо ответа сотворил портал в холл подземного поселения, куда немедленно юркнули все эльфы кроме Насти, которая сначала вытащила из кресла безучастного ко всему дроу и только потом удалилась.
  -Ну-ссс, - довольно потер руки в предвкушении интересной работы Келеэль. - приступим!
  Архимаг взглянул на шамана и на миг ему показалось, что он смотрит в зеркало, на губах Михаэля гуляла слегка безумная улыбка, а глаза светились восторгом.
  
  Спустя несколько часов Келеэль чудовищным усилием воли все-таки оторвал себя от лабораторного стола и забрал тело азриэля, вокруг которого вытаптывала дорожку в камне целительница в свое жилище для проведения ритуала воскрешения. Об оплате он и не заикался, то, что он смог узнать от шамана оправдывало возвращение к жизни как мимниум полусотни погибших. Но быть должником, пусть ему и не выдвигали никаких счетов, пятитысячелетний эльф не собирался, и поэтому, не взирая на то, что проводил подготовку для сложного ритуала отчаянно перебирал варианты оплаты.
  -Так, - бормотал он себе под нос, не прекращая работать, - золото им не надо, да и моветон платить за знания презренным металлом...Книги? Да, найдется у меня парочка редких фолиантов, точнее копии с них....А что еще? Артефакты? Ну, если только самые простые, со сложными шаман не разберется...
   И тут Келеэя разбил смех. Краска из плошки, которая использовалась для рисования рун, пролилась на мантию, но эльф не обращал на это внимания. Он был очень занят. Смеялся. Точнее не так. Архимаг самым бессовестным образом ржал.
  -Ой, не могу, - все еще похихикивая сказал он сам себе. - Я! Келеэль! Лучший маг этого мира сделал ошибку, больше подошедшую бы троллю! Если нет накаченных мышц - значит передо мной слабак. И то, что речь идет о магических мышцах меня совершенно не извиняет. Так, вот разберусь с этой демоновой интригой и возьму Михаэля в ученики. Во-первых, у меня их давно не было, а во-вторых, следует позаботиться, чтобы на старости лет на такого толстокожего метра как я не нашелся неожиданно арбалетный болт с граненым сердечником....
  
  Глава 3.
  
  Отчаянный девичий крик бился под высоким потолком.
  -Вы не можете сделать это со мной! Не можете! Нееет!
  -Гхм... - Михаэль смущенно опустил руки и растеряно взглянул на архимага. - А может и правду не стоит? Давайте что-нибудь другое придумаем...
  -Вот еще! - фыркнул Келеэль, которому крики дроу нисколько не мешали, но волей-неволей задумался. За свои пять тысяч лет сколько он уже слышал подобного? Ну...воплей пытаемых или даже убиваемых темных эльфов достаточно много, но такого...пожалуй, что конкретно эту причину для введения извечных соперников своей расы в шоковое состояние светлые эльфы использовали на его памяти в первый раз. Нет, конечно, случалось ему присутствовать при подобных действиях но никогда еще участвовавшие в них женщины не реагировали настолько...бурно. По крайней мере сразу. И при свидетелях.
  Пока древний маг предавался воспоминаниям, звуки истерики неожиданно прекратились. Чародей недоуменно взглянул на дроу и расплылся в довольной улыбке. Во рту у той неизвестно откуда возник кляп, удерживаемый на месте хитрой системой завязок, распутать которые без посторонней помощи, которую никто не собирался оказывать темной эльфийке, было явно невозможно, а удаляющийся Шеноби старательно делал вид, что он тут абсолютно не причем.
  -А может и вправду не надо....- робко начал было некромант Санилеско Аласазор но моментально замолк, встретившись взглядом со своим куда более опытным коллегой.
  -Молчи уж, недоучка, - зло бросил человеку Келеэль. - За копию четвертого дневника Кхазара можно и не такое вытерпеть.
  Тот взглянул на дроу, бешено вращавшую глазами и силящуюся содрать с головы преграду, мешающую истечению эмоций и явно захотел поспорить с этим утверждением. Но потом вспомнил, что сильнейшему магу мира его согласие на проведение ритуала нужно не сильно и решился лишь на слабое бормотание.
  -Когда я соглашался на это она казалась более....тихой.
  -Перед смертью, как известно, не надышишься, - пожала плечами Ликаэль. - Ладно, дайте девочке поистерить. Сколько времени у нее осталось? Минуты три?
  -Скорее секунды, - поправил ее Серый. - Вон уже священник идет.
  -Жрец, - поправила его сестра и задумчиво потрясла извлеченным из кармашка пузырьком. - Настойка на травах это, конечно, не валерьянка, но может дать ей пару капель?
  -Лучше литров, - отозвался Семен. - Она же у тебя спиртовая, думаю, темненькой хватит, чтобы преодолеть стеснительность.
  -Да она же просто вырубиться от такого количества алкоголя! - возразила ему Шура.
  -Тем лучше, - не смутился Шиноби. - Во всяком случае кричать бес сознания она точно не сможет.
  Тем временем старый друг архимага, Протоклис уже приблизился к алтарю.
  -Неет! - буквально простонала эльфийка, не иначе как при помощи чуда выплюнувшая кляп и попятилась, ища выход из ловушки. Взгляд ее впился в человека. - Только попробуй! Только дотронься до меня! Я скормлю твое сердце пещерным слизням!!!
  -Да хватит тебе уже! - прикрикнул на нее Келеэль. - Еще не поздно передумать и вернуться к тому варианту, на котором настаивал я. Демоны бездны всегда голодны и не воздержаны в своих желаниях, если одна излишне крикливая и смазливая дурочка попадет к ним на стол живой, то радость их будет весьма велика. Ее вполне хватит на то, чтобы оплатить мелкие услуги, требующиеся поселению сумеречных эльфов на сто лет вперед.
  -Лучше самое мерзкое отродье низших планов чем... - начало было девушка но осеклась. Архимаг открыл портал прямо перед ней. Именно туда, где и жили упомянутые существа.
  -Вперед, - зло процедил он. - Ну же, сделай всего один маленький шаг. И тебе не придется проходить эту хе-хе....процедуру. Демоны обойдутся и без нее. Интересно, на каком из них ты сдохнешь? И как скоро они придут этому факту хоть какое-то значение?
  -Ну уж...- поморщился Михаэль и древний эльф в очередной раз отметил, что его молодой сородич излишне мягкотел. - Не стоит так злобствовать...Эй, темная, если хочешь, кину тебе кинжал. Зарезаться без посторонней помощи сумеешь? Жаль, конечно, будет, если ты предпочтешь смерть жизни, но я не настаиваю.
  -Будьте вы все прокляты! - взвыла дроу и цапнув Санилеско за руку приблизилась к Протоклису. - Давай уже недомерок!
  -Ну...так это... - даже несколько растерялся от ее напора Протоклис. - Объявляю вас мужем и женой! Тебе, вьюнош, мертвым духом пропитанный так что никакими духами не выведешь, дарую вот эту вот стерву беловолосую и пусть слушается она тебя, как шея слушается головы. На у а тебе, хранительница очага, в жизни половника не державшая, дарую от щедрот своего повелителя силу, чтобы наполнять жилище ваше миром и уютом, а то от голода сдохнете ведь, а то и от чего похуже...
  Мягко полыхнул теплым янтарным светом алтарь, и слегка дрогнули стены подземного храма, свидетельствуя о том, что божество гномов услышало своего верного слугу. Да и как могло быть иначе? Насколько знал Келеэль, про его старого приятеля среди его сородичей бродили упорные слухи о том, что тот является аватарой. Подтвердить или опровергнуть это могли только двое. Сам Протоклис или же его бог. Но ни тот ни другой делать какие-либо заявления не спешили, видимо договорившись между собой. Они в любом случае были очень похожи. Только вот похождения небожителя и его вредные привычки, вроде любви к женщинам, пьянкам, дракам и склонности незаметно подгадить своим врагам пользуясь для этого любыми доступными средствами, живописались древними легендами, мастерски приукрашенными мастерством бардов и сказителей, сделавших черное белым, а белое черным.
  -Моя сила... - дроу растерянно замерла, не обращая внимания на окружающих, - она...меняется?! Но почему?! Как?! Я же не отрекалась от богини!
  -А чего ты хотела, деточка? - хмыкнул клирик. - Я как-никак верховный жрец, а ты даже не старшая жрица. Мне твое согласие требуется как эльфу борода. Есть, хорошо, нет, ну что ж поделать, обойдемся и без. Кстати об остроухих, эй, очнись уже, тебе Келеэль разве ничего не говорил?
  -Я...ну...- продолжала пребывать в прострации дроу.
  -Понятно. Обмануть хотела, - резюмировал гном. - Ну что ж, если ты чего-то недопоняла своими куцыми мозгами, поясню на пальцах. Ты теперь не жрица Ллос и не станешь ею никогда, если паучиха лично тобой не займется, это раз. Сила у тебя будет, пока будешь мужа слушаться, это два. Попробуешь ему перечить - будешь наказана. Чем сильнее проступок, тем большая кара тебя ждет. Вплоть до окаменения тела и попадания души на суд Подгорного Владыки...Кстати, после смерти, не важно когда и как она произойдет, ты попадешь туда же, так что советую изучить новый список тяжких и особо тяжких грехов, вроде молитв другим богам и разбавления пива. Ну, вроде все. Эй, жених, целовать невесту, то есть что это я, жену, будешь?
  Некромант, все-таки выпивший омолаживающий эликсир, подаренный ему за вступление в клан эльфов, выглядел сейчас куда лучше, чем раньше и был по меркам своей расы достаточно симпатичным человеком, в чьих волосах едва-едва проклюнулись первые нити благородной седины. Но, судя по взгляду, который на него бросила супруга, в ее глазах он примерно соответствовал таракану. Или немного проигрывал ему.
  -Мих...- подала голос Ликаэль. - А может все-таки не надо было так? А если она сможет вымолить у своей богини искупление?
  -У паучихи? Она? Да не в жизни! - махнул рукой на такое предположение Протоклис. - Ллос, конечно, не самое порядочное божество....Точнее, одно из самых непорядочных, но своим принципам она не изменяет. Особенно в отношении тех, кто слабее ее. Если жрица паучихи, неважно каким путем, заслужила благословление от другого бога, то путь ей один. На алтарь. Ладно, прошу всех покинуть храм...а то тут служба скоро будет.
  Эльфы и человек медленно, обмениваясь мнениями о прошедшей церемонии, потянулись в открытый архимагом портал. Молодожены смотрели друг на друга крайне подозрительно и ждали подвоха.
  - Ничего, - решил для себя Келеэль. - Стерпится слюбится...А даже если нет, не страшно. Этот некромант не показался мне достаточно сильной личностью, но чтобы не попасть под каблук, особенно при таком благословлении от Протоклиса, силы воли ему хватит. Потерять магию, это одно из страшнейших наказаний для всех так или иначе связанных с великим искусством. Хуже только возмездие со стороны богов. Никуда эта дроу не денется, будет работать на клан сумеречных эльфов...А если найдет лазейку, что ж...демоны, как я уже говорил, всегда голодны и невоздержанны.
  -А теперь можешь мне поподробнее объяснить, что это было? - дернул за рукав архимага верховный жрец, после того как портал ведущий в подземное поселение закрылся.
  -А служба? - осведомился Келеэль.
  -Сейчас будет, - с этими словами гном пошуровал где-то в алтаре и извлек из него пузатенький бочонок и немного закуски. Нимало не смущаясь, он приступил к ее нарезанию прямо на твердом камне церемониальным кинжалом. Древний эльф рефлекторно поежился. Помнится, первый раз, когда он увидел подобную картину, то окружил себя самыми надежными из известных защитных заклинаний, ожидая гнева божества. Но - обошлось. И обходилось еще очень много раз. В конце концов, кому как не верховному жрецу знать все тонкости правильного служения?
  -Маловато, - смерив взглядом предложенную емкость, решил Келеэль. - Разговор будет длинный...и потом, ты же знаешь, я пиво не люблю. Вина нет?
  Разумеется, все нашлось. Гном уже не одну сотню лет знал вкусу своего друга. Беседа текла плавно и неторопливо, ведь рассказать и даже показать (волшебник прихватил с собой кристаллы, в которых были отображены все наиболее интересные моменты из жизни воскрешенных им эльфов) хотелось немало. В процессе обсуждения молодой колонии перворожденных и достигнутых ими успехов Протоклис упросил своего приятеля показать ему их жилище прямо сейчас.
  -Хм...лично я в тех краях не бывал, - решил гном, осмотрев пещеру, - но видно, что поселение создавалось при помощи кого-то из старших жрецов. Надо бы архивы поднять, узнать, какие там в камне есть закладочки...
  -Потом, - отмахнулся архимаг. - А сейчас, посмотрим ка мы, чем они там занимаются после брачной церемонии...
  -Подсматривать нехорошо, - укорил его гном и недовольно засопел, стоило эльфу лишь приостановить действие заклинания. - Ну же, чего замер как истукан? Что мы с тобой, голых баб не видели? Показывай!
  Чародей хмыкнул. Если верить его многотысячелетнему опыту, молодожены окажутся в одной постели еще очень нескоро. Лет через двести. Ну, или учитывая, что один из них все-таки человек, а эта раса всегда стремится активно размножаться, по крайней мере, через пятьдесят. Не раньше.
  Его предположения оправдались. Весь имеющийся в наличии на сегодняшний день состав сумеречных эльфов, включая молодоженов, принципиально держащихся на максимально возможном друг от друга расстоянии, сосредоточился в одной небольшой комнатке вокруг объекта, которому в скором времени надлежало стать субъектом. Вокруг Азриэля. Грудь воскрешенного уже во второй раз эльфа едва видно вздымалась. Он спал, находясь еще под воздействием чар архимага, но скоро должен был проснуться.
  -Настя, отойди, - скомандовал целительнице, наклонившейся над телом своего возлюбленного, шаман. - Если прервать процесс преждевременно, возможны неприятные последствия, начиная от похмелья и заканчивая сбоем в работе жизненно важных органов.
  -Да уж, это было бы очень печально, - сострила Шура, залезшая в удобнее кресло, оббитое мягкой тканью с ногами. Она очень по этим органам соскучилась. Особенно по одному.
  -Пошлячка, - беззлобно констатировала эльфийка, с явной неохотой демонстративно отодвигаясь от лежащего на пару палцьев. Ее превосходное настроение в этот момент явно не могла поколебать никакая сила во вселенной.
  -И этим горжусь, - хмыкнула Шура и перенесла свое внимание на новый объект. -Ну а ты чего молчишь, черненькая, скажи уж хоть что-нибудь.
  Дроу открыла рот. Подумала. Закрыла. Впрочем, взгляд, который она бросила злоязыкую девушку, выдавал обуревающие ее чувства с головой.
  -Ты ей лучше отвечай, - серьезно посоветовала темной эльфийке Лика. - Будешь молчать, заклюет.
  Та лишь помотала головой и едва слышно пробубнила себе под нос пару невразумительных фраз.
  -Смелее, - посоветовал ей Серый. - Не стесняйся. Тем более после тех слов, которые мы слышали во время марша по пустыне, вряд ли ты сможешь сказать что-то новое.
  -Я...я...я не знаю что говорить! Все не так! Все иначе! - взвизгнула дроу и замерла дожидаясь реакции на свои слова.
  -Истерика? - поднял одну бровь шаман.
  -Она самая, - уверенно диагностировала целительница. - Все-таки внезапное замужество это серьезный стресс...
  -Да плевала я на этого хорька пришибленного! - кивок темной эльфийки не оставлял сомнений в том, что она говорит о новоявленном муже. - Древний осквернитель! Ты не лгал, когда говорил о том, что можешь отдать меня ему!
  В пещере потихоньку начала разгораться скандал. Бывшая пленница, получившая кое-какую уверенность в своем новом статусе, стремилась выговорить светлым собратьям все, что накипело в ее душе. Те огрызались, причем, тоже не ограничивая себя в словах, а некромант едва слышно, но почему-то очень заметно, ругался сквозь зубы. Кажется, он окончательно уверился в мысли, что плата, которую ему выдали за брак с дроу, не окупала вороха проблем, свалившихся ему на голову.
  -Слушай, скажи уже, что тогда сделал такого, что уже почти четыре тысячи лет жрицы Ллос тебя вспоминают с суеверным ужасом? - спросил Протоклис своего старого приятеля, сопровождая вопрос дружеским тычком под ребро.
  -Да говорил же сколько раз, не помню, - ответил ему Келеэль, который и вправду этот период своей жизни почти позабыл. Почти. - Я тогда только-только начал магию Хаоса осваивать, вот и словил во время немного не правильно проведенного ритуала лишнюю эманацию. Дальнейшее помню смутно, по мозгам эта энергия бьет куда лучше, чем бочка смеси вина и пива, даже если каждый кувшин дополнительно заедать каким-нибудь галлюциногеном. Помню куда-то телепортировался, с кем-то дрался, кого-то...гм...Но это точно были не жрицы Ллос!
  -Почему ты в этом так уверен? - подозрительно осведомился гном.
  -Чешуйчатые, - кратко ответил архимаг и продолжил вспоминать события многотысячелетней давности. - Меня носило по этому миру, ближайшим мирам и даже иным планам как лист в бурю. В таком состоянии я пробыл суток трое и к концу периода помешательства уже мог что-то соображать. Вот только пользовался при этом извращенной, как сам Хаос, логикой. Точно помню, что напасть на дроу меня заставило осознание того постыдного факта, что я, лучший боевой маг Западного Леса, еще ни разу живьем пауков не ел. Как сочетается одно с другим, представляю плохо, но против истины не поспоришь. Этот момент я помню четко. А вот дальнейшие уже не так, как хотелось бы. Снова в относительно здравом рассудке оказался, когда наблюдал с площади одного из подземных городов весело полыхающий пламенем, почему-то зеленым, один из главных храмов Ллос. Причем я сидел в какой-то забеглавке и жрал булочку, разогнав всех посетителей и обслугу. К счастью, у меня тогда хватило мозгов не ждать, пока дроу отойдут от шока, прихлопнув слетевшего с катушек чародея и телепортироваться в свое жилище. Вот после этого меня темные сородичи, особенно жрицы, и стали звать осквернителем. Ну, заодно они всеми силами пытались получить голову и по возможности душу так сильно разозлившего их эльфа. Я, понятное дело, активно этому противился, даже еще пару храмов развалил, уничтожая особо активных священнослужительниц, но в те разы уже сознательно и отнюдь не в одиночку. Ну а потом шло время...я так и остался в памяти дроу осквернителем, а после пары тысяч лет к этому титулу добавили и эпитет древний.
  -Что-то ты не договариваешь, - не поверил уже не раз слышанной истории гном.
  -Я рассказал тебе все, что помню, - активно запротестовал архимаг. Тем более это было правдой. Почти. Эльф помнил еще кое-что. Вкус священного паука, великого дара богини своим жрицам, взращенного самой Ллос на собственной крови. И вкус самих жриц. Именно этот букет он тогда пытался заглушить булочкой. Вот правда была тут одна неувязка. Судя по рассказам очевидцев, видевших это существо еще до визита Келеэля в храм, тварь была мало того, что до краев наполнена магией, так еще и габаритами слегка превосходила пещерного дракона. А остался от нее только выскобленный до блеска панцирь и пара погрызенных лапок. От погибших жриц, которых было немало, еще меньше осталось. В одиночку эльф сожрать бы столько не смог даже за месяц. Но кто же ему тогда помогал? Может те...Чешуйчатые? Но, ради всех богов и демонов, с кем же он тогда...гм...
  Потом, когда окончательно пришел в себя и поправил подорванное эманациями Хаоса и экстремальными развлечениями здоровье, он пытался понять, кого и где он подцепил, но ни в родном мире, ни в окрестных, никого подходящего под те признаки, что запомнило совсем нездоровое на тот момент сознание архимага, не нашлось. Слишком далеко он забраться тоже не мог, не успел бы вернуться. Вывод мог быть только один. Частицы хаоса, проникшие в чародея, на какое-то время утянули его в свою стихию, с ее пугающими и причудливыми обитателями. Волшебник пробовал повторить эксперимент, но в мелких дозах эманации такого воздействия не оказывали, а расчеты по крупным порциям энергии показывали равновеликую возможность просто сойти с ума, умереть и стать на время существом, отличным от эльфа. То есть то, чего хотел добиться архимаг, наступало лишь в одной трети, а две оставшиеся приходились на фатальную неудачу. Так рисковать чародей не хотел, а потому поиски своих...гм...знакомых пришлось оставить. До лучших времен. Которые сейчас, спустя четыре тысячи лет, так и не наступили.
  -Смотри, - вдруг отвлек эльфа от воспоминаний Протоклис. - Кажется, начинается! Ну, сейчас эта дроу узнает, чем чревата непочтительность к своему мужу!
  Архимаг перевел взгляд на изображение, создаваемое его магией, и пренебрежительно фыркнул. Подобную картину ему уже случалось наблюдать...пару раз.
  Темная эльфийка держалась за свою челюсть и громко стонала, раскачиваясь из стороны в сторону и не обращая внимания на всполошившихся хозяев пещеры. Наконец она вздрогнула и с особо пронзительным звуком выплюнула прямо на пол что-то маленькое и все покрытое кровью. А за ним еще два подобных предмета.
  -Зубы? - пораженно ахнула Настя. - Это еще что за суперкариес?! А ну всем отойти, вдруг заразно. Мих! Чего там тебе твои духи говорят?!
  -Чего-то тут не так, - ошеломленно ответил шаман. - Но что именно не пойму...
  -Кара...-простонала дроу, сплевывая на пол кровь. - Это кара! Та сила, которой наделил меня тот проклятый гном, это она сделала!
  -Но за что? - пораженно спросил Серый. - Ты же ничего не делала!
  -За...- дроу пораженно замерла и прислушалась к чему-то внутри себя, - за...за то что осмелилась перечить мужу!
  В голосе ее был слышен даже не страх. Ужас.
  -Она что не в курсе ваших обычаев? - пораженно повернулся к старому приятелю Келеэль. - Темные эльфы и гномы ближайшие соседи и регулярно воюют друг с другом!
  -У дроу матриархат, подкрепленный магией, у нас патриархат, подкрепленный ею же, - пожал плечами Протоклис. - Естественно старшие жрицы знают, что женщины нашего народа не могут перечить мужу. Если, конечно, не хотят получить за это наказание от высших сил. Оно, конечно, не всегда находит строптивицу, но если уж служитель бога, особенно вроде меня, попросит особо приглядывать за кем-то....Знаешь, после пары десятков зубов, ну, может, нескольких переломов, любая склочница становится шелковой. Жрицы Ллос естественно стараются не распространять подобную, с их точки зрения, ересь. Так что незнание этой молодой дурочкой наших укладов вполне понятно.
  -Все-таки ваш бог излишне жесток к женщинам, особенно замужним, - укорил старого приятеля Келеэлль, наблюдая, как пострадавшей Настя уже тащит из своих запасов какой-то обезболивающий настой. - А потом еще удивляетесь, с чего о вашей расе такие глупые слухи ходят, мол, из камня рождаетесь...Да скорее эльфийка голышом через какой-нибудь человеческий город пройдет, чем гнома из родного дома нос на улицу высунет.
  -Возможно, - уклончиво ответил Протоклис. - У него есть на то причины...И, кстати, такое сравнение отнюдь не в пользу твоих соотечественников. Нашим женщинам, по крайней мере, такая затея и в голову никогда не придет...
  Но распространяться дальше не стал.
  -Смотрите, он шевелится! - отвлекла всеобщее внимание от дроу Шура, заметив, что Азриэль слегка поменял позу.
  -Скоро очнется, - решил Семен. - Кстати, Мих, а куда вы с Келеэлем задевали остальных военнопленных?
  -Он их себе забрал, - пожал плечами шаман, - Сказал, что нечего нам мудрить, придумывая объяснения их цвету кожи. Сам все сделает как надо и даже наследственность изменит, чтобы дети рождались не черными, а белыми.
  -Тогда уж полосатыми, - хохотнул Серый и в качестве подтверждения собственных слов закатал рукава своей одежды. Разница между светлыми участками кожи, обычно прикрытыми тканью и темными, подставленными беспощадному пустынному солнцу, была действительно весьма заметной. - Может, проще было не их мелировать, а нас генетически активным гуталином намазать? Хотя можно и без него обойтись. Неделя солнечных ванн в нашем климате и без всякого грима сойдешь за чернокожего.
  -Не пори ерунды, - посоветовал Михаэль. - Светлых эльфов тут не любят, но побаиваются. А темных панически бояться, причем так, что уничтожают сразу при обнаружении. Исключений, как я понял из книг, нет вообще. Кстати, дроу, тебе тоже предстоит просветлеть...не кармически, так хоть телесно. Завтра зайдет Келеэль, попрошу его тебя перекрасить.
  -Не надо! - попросила его темная, вжавшись в кресло. Судя по всему, при имени пятитысячелетнего эльфа ей сразу вспоминалась их недолгая беседа, закончившаяся для нее замужеством и, фактически, магическим поводком, который держал в своей руке человек.
  -Ну-ну, успокойся, я понимаю, что ты боишься, но он тебя не съест, - успокоил ее шаман. - И даже не покусает. Я ему не позволю.
  Келеэль, который мысленно обдумывал именно такой вариант запугивания дроу (ну не любил он темных эльфов, не любил, да к тому же был совсем не против поддержать свою сомнительную славу подобной скандальной выходкой) подавился воздухом и мысленно, который раз, помянул недобрым словом оракулов. Нет, ну вот как с ними работать? Они же все подлянки, приготовленные для них и их ближайшего окружения, знают наперед!
  -Кстати, как тебя зовут, - спросила у дроу Лика. - А то мы ведь так толком и не познакомились...
  -Имя - Кайлана. Возраст - сто сорок лет. Бывший статус - младшая жрица Ллос из одного второразрядного дома. Помимо силы, получаемой свыше, владеет классической магией на уровне полноправного чародея или близко к этому. С родней имеет традиционно напряженные отношения, поскольку все они старше ее, а следовательно ждали от нижестоящей интриг. Ее даже один раз почти отравили, выжила чудом. Так что если Калайна никогда больше не увидит ни одного родственника, то не расстроится. Друзей и подруг, в соответствии с принятыми у дроу нормами морали, также не имеет, - выдал краткий обзор эльфийки Шиноби.
  -Семен, я вообще-то ее спрашивала, - недовольно покосилась на докладчика Лика. - И потом, откуда ты это все знаешь?
  -Успел проконсультировался с гипнургом, - решил Келеэль. - Как только дроу лишилась силы Ллос, ее разум стал открыт для внешнего воздействия. Бог гномов, конечно, тоже может защитить своих слуг от поползновений на их разум и волю, но его сначала об этом надо хотя бы попросить.
  -Ну, это моя работа, - развел руками эльф, а потом подумал и добавил. - Вроде как. Взятая, кстати, совершенно добровольно. Только почему за нее не платят? Раз уж я объединяю в одном лице разведку и контрразведку всего нашего народа, то требую себе любимому хотя бы молока за вредность!
  -Потому что у нас в племени пока коммунизм, - буркнул Михаэль. - От всех по способностям каждому по потребностям. Денежные расчеты только с чужаками. И, кстати, чего ноешь? Сходил бы на базар да купил. Уж чего чего, но денег у нас пока хватает.
  -Там только козье, - пожаловался эльф, - а я его терпеть не могу. И ни одной коровы на весь город, представляешь?
  -Хватит вам уже гастрономические проблемы обсуждать! - прикрикнула на них Вика. - Мы здесь вообще то важные дела решаем! Гм...Кайлана, нечего если мы будем тебя звать Кай, пойдет? Так вот, это балаболка все правильно сказал, ничего нигде не напутал, а то с него станется...И, кстати, тебе нас представлять стоит или все имеющиеся в наличии ушастые морды уже успела выучить за время перехода по пустыне?
  -Можно, - после краткого раздумья решила дроу, видимо решившая, что после всего произошедшего с ней, нарушение норм этикета, одинаково строго как у светлых, так и у темных эльфов, это не стоящая упоминания мелочь. - Да, я всех уже выучила, вот только до сих пор так и не могу сообразить, кто вы и откуда. Что не из нашего мира, понятно, о таком оружии ни одного упоминания в библиотеке дома не попадалось. Конечно, я прочла ее далеко не всю...но такое бы точно не пропустила! А уж ваше поведение...Может, я, конечно, ошибаюсь, но на светлых эльфов вы не похожи.
  -Не ошибаешься, - кивнул Михаэль. - Потому что мы не светлые, а сумеречные.
  -Это как? - не поняла дроу.
  -Ну...- задумался шаман. - Как бы это сказать...
   И замолк, явно пытаясь подобрать слова.
  -Короче, - пришел ему на помощь Серый. - Минимум спеси, традиций и тупого чинопочитания, характерных для светлых эльфов. Максимум результатов, что характерно для темных. Но при этом цена отнюдь не всегда оправдывает средства. У нас есть своя мораль, в которой для такой вещи как предательство, корыстные интересы служат отягчающим обстоятельством. И, кстати, расовые предрассудки, если хочешь чего-то достичь в нашем обществе, советую тоже забыть. Если для дела нужно, чтобы руководил и всем командовал лысый толстый старый гоблин со скверным характером, он будет командовать. В том числе и эльфами. Тобой. Мной. Всем кланом.
  Протоклис совершил невозможное для гнома вообще и для жреца своего бога в частности деяние. Поперхнулся пивом и выплюнул напиток, единодушно почитаемый подгорным племенем как священный.
  -Он это серьезно? - подозрительно осведомился он у Келеэля.- Нет, я, конечно и сам не ханжа.... Нет, но он это серьезно?!
  -Вот потому-то мне они и интересны, - хохотнул архимаг. - Такого, что они подчас вытворяют, я сам и спьяну не воображу.
  -Учитывая что, сейчас главой считаюсь вроде как я, спасибо большое за лестное сравнение, - ядовито буркнул Михаэль.
  -Да ладно, я совсем не то имел ввиду, - стушевался воин. - Я так, общий принцип разъяснить...Ей, же, вроде бы целым домом командовать...в будущем.
  -Мне?! - поразилась дроу.
  -Ах да, - хлопнул себя по голове шаман. - Совсем забыл сказать. Наше общество неуклонно будет развиваться, во всяком случае, если все пойдет так, как планировалось. Подумав, большинством голосов была признана лучшей традиционная эльфийская модель его устройства. Конституционная монархия при парламенте, составляемом главами кланов и гильдий, может и не самая эффективная форма правления, но, во всяком случае, она достаточно жизнеспособна и сбалансирована, что проверено временем. Абсолютистские формы правления чересчур негибки, олигархия ведет к стагнации и загниванию, а при демократии, даже если она настоящая, правят те, кого больше, но никак не те, кто разбирается в важных вопросах лучше. А так будет хоть какая-то надежда, что после нас к управлению придут не полные чайники, а с детства подготавливаемые для роли правителя личности, для которых хорошее состояние их подданных будет равно их личному могуществу. Изменения от общепринятой в здешних краях модели будет только одно. Официально будут править не отдельные личности, а супружеские пары, нечего разводить институт консортов и фаворитов.
  -А если супруги по какому-то вопросу не договорятся? - спросила дроу, кидая подозрительный взгляд на своего мужа.
  -Если друг с другом договориться не могут, то и управлять ничем, крупнее семейного бюджета, толком не сумеют, - категорически высказалась Лика.
  -Ага, - пронеслось в мозгу у Келеэля. - Вот кто, видимо, это новшество придумал. Ну что ж, девочка, кажется, я ошибся в первоначальной оценке, честолюбия ты отнюдь не лишена и вторая роль, пусть даже в правящем клане, явно не устраивает особу, столь успешно прячущую свои амбиции...Гм...Может мне глав заговорщиков искать не только среди аристократов, но и среди членов их семей, способных оказывать нешуточное влияние на родственников? Да, определенно надо озаботиться этой задачей.
  - Правда для устройства подобного образования нам пока не хватает сущей мелочи, - продолжил шаман. - Вассалов, которые будут исполнять различные поручения трона. То есть что это я, уже хватает. Кайлана, Аласазор, поздравляю вас с присвоением вашей чете статуса глав дома. Подданных у вас, правда, пока будем маловато....Все имеющиеся в наличии жрицы, лишившиеся своих сил. Думаю, ты, Кай, лучше всех поймешь, как с ними обращаться, тем более что обычные колдовские то способности они утратили не до конца. Плюс те, кому по каким-либо причинам наше общество не понравится и они захотят поискать альтернативу. Которой будете вы. Название для своего клана можете подобрать сами, но оно все равно должно быть согласовано. Как только наберется у у вас народа хотя бы десяток, подумаем об отселении на отдельную жилплощадь с соответствующих размеров земельным участком.
  -Но почему нам?! - некроманта такой карьерный рост, судя по всему отнюдь не обрадовал, а его супруга так и вовсе от такого известия впала в ступор. Резкая смена статуса с пленницы, до главы дома, пусть пока совсем небольшого и существующего лишь иллюзорно, видно никак не могла поместиться в ее сознании.
  -Мы - коллектив хоть и сплоченный, но небольшой, - пояснила Шура. - Я имею кое-какой опыт в прогнозировании ситуаций внутри различных сообществ, пусть и сугубо теоретический. Из загонов гипнургов нами было выведено четыре с половиной десятка дроу. Из них три с половиной - женщины относительно молодого возраста.
  -Угу, - хихикнул Шиноби. - Лет двести-триста. Все! Молчу! Тем более, что я на них наговариваю. Всего-то сто-сто пятьдесят.
  -Так вот, - продолжила девушка, метнув на эльфа испепеляющий взгляд. - Им, как ни крути, придется искать себе мужей, природа свое все равно потребует. А вокруг одни люди, ведь наша мужская половина уже занята, а многоженство вводить никто не планирует. И если те, кому девушки будут непосредственно подчиняться, будут межрасовой парой, то им психологически будет куда легче самим образовать подобные союзы.
  - Ох, завидую я тем парням, что попадут в ваш клан, - мечтательно протянул Серый. - На первых парах у них будет не жизнь, а малина....Хотя чрезмерные нагрузки, вроде бы вредны для здоровья...
  -Попробуешь облегчить их участь, кастрирую, - погрозила ему Викаэль. Но как то не слишком убедительно. Во всяком случае, с физиономии ее возлюбленного мечтательное выражение ушло не окончательно и временами прорывалось наружу в виде широкой улыбки.
  -Кроме того, - продолжила девушка. - Кадры, что гипнурги собирали в загонах для элиты, пускать на роль простых воинов или слуг просто расточительно. Там же через одного более-менее опытные волшебники и волшебницы попадаются, не магистры, конечно, такие в плен не сдаются и не берутся, но и отнюдь не вчерашние ученики. С классической же, по местным канонам, магией клан Эльдар не в ладах. Мы вряд ли сможем эффективно восстановить их способности до приемлемого уровня, а если собрать их в одном месте, глядишь, чего-нибудь и получиться.
  -Угу, - мрачно сказал Серый. - Озеро лавы, например. Или ледниковый период. Или портал куда-нибудь к демонам. Ты помнишь, чем закончилась твоя попытка заставить одну такую ведьмочку с промытыми до белизны и дыр мозгами скастовать файрбол на какую-то пустынную мерзость, что втихаря тащилась за нашим караваном три ночи подряд на внушающем почтение расстоянии? Она обработала два бархана, которые были на расстояние метров в пятьсот от намеченной цели разной плохо определяемой пакостью, среди которой разнообразная плазма составляла едва ли треть, а потом свалилсась в глубокий обморок от чрезмерного перенапряжения сил. Настя еле откачала, у дурочки, сердце раза три останавливалось.
  -Два, - поправила его целительница, не отрывая глаз от вздымающейся груди Азриэля. - Третий раз были просто судороги
  -Все равно, - не унимался воин. - Те дюны теперь выглядят так, словно по ним катался караван горящих грузовиков с токсичными отходами.
  -Ну, в процессе повторного обретения силы потери непременно будут, - согласился с ним Михаэль. - Но если пустить это дело на самотек, они будут несоизмеримо больше. А база для них будет расположена подальше от нашей пещеры. Думаю, заброшенный храм, отбитый у сектантов, вполне подойдет.
  -Боюсь, придется тебя огорчить, - вздохнул Шиноби. - Пещера у нас конечно хорошая и жалко отсюда съезжать, но видимо в ближайшее время придется. Так что храм лучше попридержать, там хоть точно известно, что крыша над головой имеется. Мои источники информации сообщают, что наши девушки произвели на балу, куда так неосмотрительно проперлись, бешенный успех.
  -Еще бы, - хмыкнула довольно Вика, которой, несмотря на любовь к оружию, видимо была не совсем чужда всеобщая страсть прекрасного пола поблистать, при случае, перед восхищенной публикой. Про декольте или обтягивающие платья до нас тут, похоже и не слышали.
   -Зато на вас их очень хорошо разглядели. И то, что они якобы скрывают тоже, - пробурчал Семен. - У местной аристократии нежданно негаданно образовался гигантский спрос на эльфиек, которых до этого в этих местах видели разве что на картинках. Некоторые горячие головы вполне серьезно надеются оставить вас вдовами, чтобы освободить для себя место супруга. Если бы мы ходили поодиночке и без наших животных, то, помяни мое слово, воскрешать бы пришлось далеко не одного Рустама. Те же любители экзотики, кто не торопится связать себя узами брака или просто опасается наших чар идут к работорговцам и требуют ушастых прелестниц, которых у тех естественно нет. Пока. Цены на вас девочки, начинаются от пятисот монет за голову. В то время как за обычную красивую молодую женщину платить даже тридцать считается жутким расточительством. И они все еще растут. Хорошо, что после похода вы сильно устали и не выбирались в город, за предлагаемую сумму нашлись бы охотники рискнуть не только жизнью, но и душой.
   Лика притихла, Вика и Шура синхронно выругались и даже Настя отвлеклась от своего спящего возлюбленного.
  -А почему ты нам этого раньше не говорил? - спросила она.
  -Надеялся, что проблема рассосется сама собой, мода ведь, как известно переменчива, - ответил Шиноби. - Но, судя по всему, в этом захолустье вы произвели неизгладимое впечатление, которое исчезнет через десятилетие-другое, не раньше. Вроде бы парочка торговцев живым товаром уже снаряжают партии, которым без эльфиек велено не возвращаться. Где они их будут искать, я ума не приложу, но такая порода ради выгоды и черту в пасть залезть не побоится.
  -Имена их известны? - недобро осведомилась целительница.
  -Да, - кивнул эльф. - А тебе зачем?
  -Ну, во-первых, раз съезжаем из города, меня душит жаба оставлять этим тварям такие деньги. А во-вторых, хочется придушить их самих. По возможности лично. Вот только стоит, пожалуй, дождаться возвращения караванов. Если они поймают хоть кого-то, следвоательно, освобожденные пленники вполне могут пополнить наши ряды.
  -Обычных рабов, кстати, тоже можно свести с собой, - предложила Викаэль. - Или даже прикупить официально. Вы не забыли, что в той земле ...как ее....вот блин, забыла. Ну не важно. В той степи, в общем, кочевники бродят табунами. На роль барьера, который бы отделили их от нас, и дал время приготовиться к атаке, они вполне пойдут. Рабочая сила опять же. Да и налоги с них можно будет собирать, как имуществом обрастут.
  -Согласен, - неожиданно высказался Аласазор. - Мои скелеты хоть и неутомимы, но я не могу командовать одновременно больше чем тремя десятками....ну, если работа совсем простая, то пятью.
  -Мда, похоже, и правда придется основательно подумать над этой проблемой, - решил шаман. - Но решения насчет образования еще одного дома, по моему мнению, пересматривать не стоит. Людям...в смысле эльфам...хотя и людям тоже....в общем, нужна будет альтернатива нашему обществу. И ей должны быть те, с кем у нас априори будут дружественные и теплые уважения, основанные на взаимном уважении и клятвах.
  -Умно, - хихикнул про себя Келеэль. - Человек то что, он умрет. Через пятьдесят лет или через сто, неважно, такому рохле как он не познать высшую магию. А вот темная всегда будет помнить знакомство с величайшим магом этого мира, радуясь, что в отличии от других дроу, имевших несчастье повстречаться со мной, осталась жива. А ведь страсть и интригам и личной власти у нее в крови....как и привычка раболепствовать перед сильнейшими. Она будет работать в поте лица, стремясь не только возвыситься среди прочих, но и боясь вызвать мой гнев. Пожалуй, лучшую кандидатуру на роль главы второго по значимости дома для зарождающегося народа найти действительно сложно. Ведь она не будет испытывать главного соблазна этого положения, самой стать первой.
  -Согласна, - кинула Шура. - Нам, если случиться какая-нибудь неприятность, банально не справиться со всеми проблемами самим, а возможности личного контроля и управления у одной единственной структуры ограничены. Иногда требуется решения одновременно двух разных задач, так что будет целесообразно образовать не одно жизнеспособное образование, способное самостоятельно решать все поставленные перед ним задачи, а два. Желающих оторваться от коллектива ради власти над младшим кланом среди нашей восьмерки не обнаружилось...
  При этих словах девушка зло покосилась на Семена, который, тем не менее, взгляд не опустил, а, напротив, вернул с как бы не большей порцией недовольства. Судя по всему, Шуру место главы дома вполне устроило бы....А вот ее супруга - явно нет. В правители тот не рвался и свою подругу тем самым не пускал.
  -В добавок, - продолжил Михаэль. - У нас есть свой жизненный уклад, менять который мы просто не хотим, а если всех новоприобретенных представителей народа собирать в одно место, рано или поздно придется. Так что некоторую часть новобранцев отправим вам. Кхм...тех кто выживет.
  -В смысле? - не поняла Лика. - Если уж архимаг мертвых воскрешает, с чего пациенты должны умереть при обычном осветлении кожи?
  -Ах да, - опомнился шаман, - а ну...тут есть некоторые сложности...
  -Короче, склифософский, - попросил его Шиноби. - В чем подвох? Вон как Кай посерела, видно поняла о чем речь, так что не тяни кота за хвост.
  -У дроу что-то не так с энергетикой, - признался Михаэль. - Она жестко завязана на энергию тьмы. Если их просто перекрасить, пусть даже на уровне генотипа, понять, что перед ним темный эльф сможет при пристальном обследовании почти любой квалифицированный маг. Келеэль пообещал и это исправить, но операция предстоит тяжелая. Будут жертвы. Точное количество летальных исходов колеблется...ну....от трех до десяти процентов. Но Кай это не грозит, как мне объяснил архимаг, если проделывать ту же операцию над пациентом, более-менее самим владеющим волшебством и способным в нужный момент изнутри помочь, то риск сводится почти до нуля. Но с теми, кого так основательно пропесочили гипнурги такой фокус не пройдет. Келеэль не хочет ждать, пока они оправятся настолько, что станут полноценными личностями, способными без проблем пережить ритуал, у него какие-то очень важные дела наклевываются и настоять на свой точке зрения я, как не старался, не смог. Но, еще раз повторюсь, Кайлана эту операцию переживет абсолютно точно. да и сама она об этом знает. Ведь так?
  -Так, - согласилась дроу, чья кожа однако не спешила терять пепельно серый оттенок. - Я знаю такой ритуал, даже видела однажды, старшие матери использую его, чтобы засылать шпионов светлым убл....сородичам.
  -Так чего же ты боишься? - удивился Шиноби. - Вон у тебя даже пальцы стали подрагивать.
  -Это больно, - ответила девушка.
  -И только то? - удивился эльф. - А я уж думал что серьезное, но ничего, ты у нас девочка не маленькая, потерпишь.
  -Нет, ты не понял, - ответила ему дроу, ничуть не обидевшаяся на 'девочку' или просто не заметившая оскорбления из-за переживаний о грядущем ритуале. - Это не просто больно, а очень больно. Мне случалось видеть провинившихся рабов, из которых мастера пыток живьем неспеша вынимали внутренности, давая время осознать жертве все грани страдания. Они кричали тише. И не так долго.
  -Мда, что-то темы у вас на редкость неаппетитные, - раздался в установившейся тишине голос, которые все присутствовавшие кроме молодоженов знали, но уже давно не слышали. - Повеселее ничего нет? А то я вот уже минут двадцать сквозь сон вас слушаю и думаю, а так ли надо просыпаться, может подождать, пока вы все проблемы без меня разгребете...
  -Рустам! - радостно взвизгнула Настя и попыталась кинуться наконец-то пришедшему в себя эльфу на шею. Мешало ей только то, что тот по-прежнему лежал. Но не сказать, чтобы сильно.
  -Я тоже рад тебя видеть, - улыбнулся ей парень и обнял девушку. - И всех вас тоже. И даже тебя, Мих, хоть ты и сволочь.
  -Это еще почему? - удивился шаман.
  -Знаешь как больно, когда нож, который поточить забыли, втыкают прямо в сердце? Да к тому же втыкают криво, скользя лезвием по ребрам. А уж если он при этом еще и холодный, как будто отлит из жидкого азота, так вообще непередаваемые ощущения. Хорошо хоть, что сам резать не стал, Насте доверил, а то бы еще попал этой ковырялкой куда-нибудь в легкое или вообще в желудок. Короче так, не освоишь более гуманные методы реанимации, уйду нафиг из танков.
  -Рад видеть, что с тобой все в порядке, - расплылся в улыбке шаман. - Ну, если ты так просишь, одна хорошая новость все же есть. Теперь я полноправный шаман.
  -И в чем это выражается? - заинтересовался Азриэль.
  -А вот, - Михаэль указал рукой на духов, которые виднелись в пещере то тут то там, время от времени возникая в реальности и уходя в свои планы обратно. - Они теперь не всегда требуют предоплату в сто процентов. Верят на слово, что не обману. А некоторые и уважают настолько, что работают даром, лишь бы я их заметил и к полезному делу приставил. Потихоньку становлюсь среди этих полтергейстов популярной личностью или, скорее, источником высокооплачиваемой работы. В общем, теперь духи меня слушаются куда легче, да и навыки работы с ними повысились от частого употребления. А в танки попасть тебе только предстоит...
  -В смысле? - обеспокоился Рустам, которого собственная смерть, судя по всему, заставила более осмотрительно относиться ко всему, что связано с проблемами воинской стези. - Мы что, опять мир сменили? И теперь меня из паладина, махнувшего неглядя верного скакуна на хитиновую танкетку, перепишут в звездный десант?!
  -Нет, все там же, - успокоил его Серый. - Это просто Мих у нас, во-первых, параноик, а во-вторых, любитель тяжелой техники.
  -Ну не хочу я в атаку с шашкой наголо переть, - усмехнулся шаман. - Или даже с пулеметом на вражескую толпу. Не хочу. Уж больно они в ответ стреляют метко и колдуют сильно. Мне лучше как-нибудь их траком переехать. Или из пушки расстрелять с максимально возможной дистанции. Да и вас, обормотов, терять в боях не хочется, а из-за брони пока еще выцарапают...
  -Вот-вот, - кивнул его словам эльф. - Уже чуть ли не месяц баламутит всю нашу компанию, имеющую хоть какое-то представление о технике, мечтая создать в местных условиях первую бронетанковую единицу. Задолбил уже, Кулибин шаманстсвующий, в прямом и переносном смысле. Нет чтобы, как культурному колдуну, штукенцию если и не всевластия, то большого могущества, строить в одиночку или, на худой, конец, припахав каких-нибудь гоблинов, которых потом в расход пустить можно будет, он меня, Аласазора, Семена и даже Вику с Шурой к делу создания самобеглого бронированного гроба на колесиках приставил. Я в жизни столько молотом не махал/ как за последние дни!
  -Да ты им вообще не махал, - хмыкнул эльф. - Кстати, как я понял из ваших разговоров, у нас в клане намечается пополнение.
  -Скорее создание другого клана, подчиненного нам, - поправил его Михаэль. - Вот кстати его предводители сидят. Санилеско и Кайлана. Челвоек-некромант и...гм....в общем, не смотри, что она дроу, это ненадолго. В общем, ты много чего пропустил.
  -Ну, так рассказывай.
  И потянулось долгое повествование, в которое то один, то другой эльф вставлял свои комментарии. Келеэль тоже время от времени давал произошедшим событиям свою оценку но никто, кроме Протоклиса его не слышал. Впрочем, жрец реагировал с эмоциональностью целого десятка зрителей, на особо смешных, с его точки зрения, моментах он ржал так, что дрожал потолок святилища. Или, возможно, это веселился не совсем он. В конце концов, бог, в чьем святилище и расположились два старых друга, своим характером от своего слуги почти не отличался.
  -Вот примерно так все и было, - закончил, наконец, свое повествование Михаэль.
   - Любопытные они ребята, знаешь ли, нравиться мне с ними возиться, - прокомментировал эту фразу Келеэль. - Может и выйдет толк их затеи с сумеречным Лесом. Да и идейки у шаман интересные попадаются. Исполнение, правда, как правило, из рук вон плохо, но это дело поправимое. Кстати, ты с линзами хорошо работать умеешь, я это знаю, но может, кто лучше есть? А то хочу кое-что из его рассказов проверить...
  -Обижаешь...- пророкотал гном. - Лучше меня мастеров под горами нет! А что нужно то?
  -Да есть тут одна теория...клеточная.
Оценка: 5.38*38  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа" (Боевик) | | Б.Толорайя "Чума" (ЛитРПГ) | | Ф.Вудворт "Замуж второй раз, или Ещё посмотрим, кто из нас попал!" (Любовное фэнтези) | | А.Квин "У тебя есть я" (Научная фантастика) | | В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ" (Боевик) | | Е.Флат "Невеста на одну ночь" (Любовное фэнтези) | | А.Мичи "Академия Трёх Сил. Книга вторая" (Любовное фэнтези) | | А.Грэйс "Магазинчик" (Научная фантастика) | | М.Комарова "Тень ворона над белым сейдом" (Боевая фантастика) | | А.Респов " Небытие Ковен" (Боевое фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "То,что делает меня" И.Шевченко "Осторожно,женское фэнтези!" С.Лысак "Характерник" Д.Смекалин "Лишний на Земле лишних" С.Давыдов "Один из Рода" В.Неклюдов "Дорогами миров" С.Бакшеев "Формула убийства" Т.Сотер "Птица в клетке" Б.Кригер "В бездне"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"